Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Митрофанова Галина / Ведовство: " №02 Чисто Шотландский Девичник " - читать онлайн

Сохранить .
Ведовство-2: Чисто шотландский девичник Ольга Подпалова
        Галина Митрофанова
        Подпалова Ольга
        Ведовство 2: Чисто шотландский девичник
        Все дороги ведут в Рим? Как бы не так! На этот раз свет клином сошелся на Туманном Альбионе, где наша веселая компания по странному стечению обстоятельств решила отпраздновать девичник. Естественно, на Хэллоуин. И конечно же не без приключений…
        В кабинете профессора было душно, пыльно и сумрачно, так как многие старинные рукописи и артефакты (не магические) не любили света. Я расположилась в кресле восемнадцатого века и листала папку, содержащую информацию про скифов.
        - Значит вы говорите, что Совет решил заняться скифскими захоронениями? - поинтересовалась я у зашедшего в комнату мужчины. И хотя не смотрела на него, почувствовала, как он вздрогнул от неожиданности.
        - Да, - покивал профессор Каринин, присаживаясь напротив. - Я рад, что вы все-таки взялись за ум, сударыня.
        Я слегка поморщилась. Старый друг моих дедушки и бабушки, профессор истории и археологии, магом не был, но про магический мир знал все, если не больше.
        - Так вот, Машенька и Володенька, мир их праху… Ты бы знала, девочка, как мне их не хватает… Так вот они подозревали, что в захоронении есть нечто очень ценное и опасное.
        - Олег Никифорович, что именно? - я пожала его руку, видя, что ему действительно взгрустнулось, но мне нужна была информация.
        - Ну откуда ж мне, старику, знать, - рассмеялся мой визави, поджарый, импозантный старичок лет семидесяти. - Но Совет уже попросил меня организовать экспедицию, ты же понимаешь, что это значит.
        - Понимаю, - вздохнула я. - Это значит, что я должна изъять это нечто ценное раньше. Вы ведь мне дадите материалы?
        - Конечно, Гелочка, конечно. И не только свои, но и Машенькины и Володенькины.
        Домой я уже не возвращалась. Два следующих дня провела в гостиничном номере, не выходя и даже почти не заказывая еды в комнату. Я изучала бумаги, попавшие мне в руки. Четких фактов они не содержали, так, только намеки и догадки. Но если хоть часть из них оказалась бы правдой, я могла сорвать настоящий джек-пот.
        Необходимые артефакты у меня были с собой, оружие тоже. А еще рядом не было рассудительного и осторожного Рока, который последнее время на корню подавлял все мои безумные порывы, или по крайней мере перенаправлял их. Мне уже хотелось чего-то этакого… опасного, пьянящего, заставляющего кровь быстрее бежать по венам, неся адреналин.
        Мои бабушка с дедушкой на самом деле провели потрясающую работу, и нашли дорогу к не разграбленному кургану в степях. Сначала мне показалось, что это типичное скифское захоронение. Разве что очень богатое: упряжь, оружие, посуда. Вот только помимо золота здесь было еще кое-что. И кое-кто тоже. Я лазила и ничего не трогала, все было хорошо, пока не наткнулась на десяток довольно мощных артефактов, которым самое место в коллекции моего клана и совершенно не место в закромах совета. Стоило только загребущим ручкам поднять красивую подвеску в неподражаемом зверином стиле Скифии, как почувствовала, что капитально попала. В этом захоронении были духи-хранители.
        Обычно такие скифские захоронения хорошо защищаются не только курганами, но и сложной системой проклятий. Но лишь изредка духами, имеющими отвратительную привычку вселяться в любые предметы колюще-режущего характера. Вот теперь мне приходилось отбиваться от агрессивно настроенных одушевленных мечей, по которым и не сказать было, что они чертисколько в земле пролежали - режут и рубят на ура. Я металась из стороны сторону, сшибая стойки с оружием и груды сокровищ. Но все же удавалось избежать соприкосновения с летающим попятам оружием и темными клубками неопознанных сущностей, активно стремящихся пролететь сквозь меня. Уворачивалась я виртуозно, пока один меч не прорезал мне ногу до кости.
        До обидного так глупо попасться. Не суметь увернуться, точнее, не успеть, и со всего размаху одна из теней пролетела сквозь меня. Стало морозно, что странно само по себе, ведь Снежные не подвержены холоду. Я начала задыхаться, с трудом отбивая выпад меча, один, второй… а третий пришелся прямо в грудь, пробивая легкое. Я сползла по стене.
        Надо же, я умираю во второй раз. Наступила почти звенящая тишина, которую нарушало лишь мое хриплое, булькающее дыхание. Я с трудом встала, выдернув почему-то резко помертвевший кусок железа. Я действовала инстинктивно, лишь потом осознав, что это только увеличило мои шансы перейти в загробную жизнь, умерев от потери крови.
        Надо было исцелить себя. Сложив пальцы щепоткой, я прижала их к груди и…
        Не получалось. На исцеление тратилось столько сил, словно я ритуал на крови провожу. Проползая вдоль стены и отставляя на ней кровавый след, я сунула в рюкзак руку. Если не могу сама, надо взять амулет и возвращаться домой. Исцеляющий артефакт я вытащила с трудом. Дышать становилось все сложнее. Я закашлялась и, вытерев губы, посмотрела на кровавый след на запястье. В глазах темнело, меня снова повело, но почему то-я не упала…
        Габриель едва не упал от резкой боли, пронзившей висок. Демон замер. Да что же это?! Неужели чокнутая Снежная опять границу разрушила? Или решила призрака своего в новое тело переселить? Не похоже.
        Несмотря на то, что Гела вернула ему силу, связь, как ни прискорбно, с ней осталась. Двухсторонняя, как и предполагал Рок. А значит, можно проследить, где она, и перенестись к ней для длительного внушения.
        Приходила в сознание я тяжело, подолгу оставаясь на грани полусна-полубреда. Кто-то поил меня, спорил еще с кем-то над ухом. И эти споры раздражали, словно зуд невидимого комара, которого не прихлопнуть. Иногда мне казалось, я видела бабушку и дедушку, иногда Рока и почему-то Габриеля. Не знаю, сколько времени прошло, но наконец я очнулась окончательно. Осмотревшись, тяжело вздохнула:
        - Изыди, нечистый, - говорить было чрезвычайно тяжело.
        - Раз язвит, значит жить будет, - вздохнул демон. - Обидно, но ничего не поделаешь.
        - Спасибо, - каким-то шестым чувством я знала, из проклятых могильников меня вытащил именно рийхард.
        - Сочтемся, - усмехнулся Габриель. И зная его, я могла быть уверенна, это не пустая фраза - он еще напомнит про должок. Впрочем, на его месте я поступила бы так же.
        - А… - горло болело, и я пыталась придумать, как бы сократить фразу.
        - Артефакты? - вздохнул демон, поняв мою пантомиму. В ответ я только смогла кивнуть.
        - В рюкзаке, - кивнул он в угол комнаты, куда были свалены вещи.
        - Не говори Огоньку, - просипела я.
        - Не буду, - как-то слишком легко согласился он. Я уже было открыла рот, чтобы поинтересоваться причиной подобной покладистости, когда демон наклонился надо мной, предварительно поправив капельницу, и прошипел: - Но если ты сейчас не заткнешься, я сам тебя убью, чтобы не мучилась и не мучила нас.
        Я бросила на Рока возмущенный взгляд. Его возлюбленную обещают убить, а некромант преспокойно подпирает спиной дверной косяк, позволяя Габриелю хозяйничать.
        - Просто он тебе этого не сказал бы, так что пользуюсь моментом, - правильно трактовал мой убийственный взгляд демон. - Считай, это на правах нашего своеобразного родства, - с кривой ухмылкой, словно эта мысль ему самому была неприятна, добавил он.
        Я лишь откинулась на подушки, закрывая глаза. Что-то подозрительно быстро я обрастаю родственниками. Причем без моего на то согласия!
        Ругающаяся Снежная уснула чуть ли не на середине фразы. Все же до выздоровления девушке было еще очень и очень далеко. Рок кивнул Габриелю и мужчины вышли из комнаты.
        - Думаю, теперь, когда кризис миновал, могу отправиться домой, - устало вздохнул демон. - Вот уж не думал, что порадуюсь факту, что у нее осталась толика моих сил.
        - Ей повезло, - задумчиво согласился Рок, - еще немного, и ее было бы уже не вернуть. Даже с моими способностями.
        - Слишком спокойно ты об этом говоришь, - заметил Габриель, устало усаживаясь в кресло и прикрывая на мгновение глаза. - Такими темпами с того света придется возвращать тебя. Отдохни, пока эта авантюристка отсыпается.
        - Отдохну, - все так же отстраненно отозвался некромант. - Только чуть позже. Габриель, у меня есть для тебя работа. Возьмешься?
        - Так, - гость мгновенно подобрался, - что уже еще стряслось?
        - Не то чтобы стряслось… Понимаешь, пока Гела… в таком состоянии, обязанности Хранителя границы выполняю я. Соответственно, ключ тоже у меня, - некромант вытащил из-за воротника рубашки амулет на цепочке. - И вот как раз ключ и шалит.
        - Может ему подзарядка понадобилась, как в прошлом году, - успокоился демон. - Да и согласись, назвать тебя "наследником" Снежки как-то проблематично, учитывая, что ты на семьсот лет ее старше.
        - Пожалуй, я неточно выразился, - вздохнул Рок. - Ключ уже давно не то, чем он был в твоем мире. Это своего рода… индикатор, настроенный на членов нашего клана.
        - Так, - Габриель потер лицо руками, - секунду. Я за эти дни, качая для этой авантюрной девицы силу, порядком вымотался и туго соображаю. Ты предполагаешь, что ключ не признавал тебя хозяином, потому что чувствует еще какого-то возможного носителя?
        - Зришь в корень, дружище.
        - Эм, а не может быть так, что ключ, например, просто перенастроится на тебя и теперь Гела ощущается им как потенциальный носитель?
        - Нет, - довольно твердо отозвался Рок. - Я не знаю, откуда такая уверенность, может опять из-за этого артефакта. Я сейчас лишь ее заместитель. Хранителем бы стал в случае смерти Гелы или официальной передачи ключа. Но ни того, ни другого, слава богу, не случилось.
        - Так в чем тогда проблема? - поинтересовался окончательно запутавшийся демон.
        - Ты же это уже озвучил, - напомнил Рок. - Артефакт некоторое время явно раздумывал, признавать ли меня носителем или есть более подходящая кандидатура. Габриель, если есть еще Снежный, нам надо об этом знать. Я прошу тебя его отыскать.
        - Зараза ты, Рок, - с чувством заявил Габриель. - Как я по твоему должен искать неучтенного и никому не известного Снежного? Подбегать к каждому встречному магу и спрашивать документы? Начинать с Китая?
        - Пошаманить могу, - откликнулся некромант. - Я тут про его свойства уже столько записей из семейного архива перечитал, что в глазах рябит. И надо отметить, почерк у них жуткий был у всех. Наверно, это заложено на генетическом уровне, как склонность к клептомании.
        - Видел я твои писульки! У меня когда сестра года в три палочки и кружочки рисовать училась, так у нее выходило лучше, - подначил демон.
        - Вот и представь, - фыркнул Рок, - мой в таком случае - мастерство каллиграфии. Ладно, не о том речь. Достань вон с той полки атлас и разверни плакат с картой мира.
        Габриель привычно приготовился съязвить, но посмотрел на уставшего, похожего на собственную тень Снежного, тем не менее готовящегося к колдовству, и проглотил заготовленную колкость. Молча достал указанный атлас, разложил на столе, для надежности прижав сверху какой-то безделушкой.
        Рок принес из соседней комнаты какой-то пузырек, откупорил и облил красноватой жидкостью ключ.
        - Зелье приготовил, как только понял, в чем может быть проблема. Оно на основе крови Гелы. Теперь смотри, - он взялся за шнурок и аккуратно положил на карту. Пару минут ничего не происходило, после чего змейки слабо зашевелились и разделились, устремляясь к двум разным точкам. - Вот эта - я, - маг указал на Север России, где кольцом свернулась одна из малышек. - А вот это, видимо, твоя цель.
        - Киев? Очень удачно! - обрадовался рийхард. - Я как раз домой собирался. Может, у тебя в заначке еще и списки членов вашей милой семейки, проживавших в том регионе имеются?
        - Габриель, - Рок покосился на друга со странным выражением лица, - тебя не смущает, что Снежную называли последней не просто так? Все живущие там уже более полувека как являются клиентами некромагов. Но кое-чем помочь все же могу. Подожди минуту, - мужчина вынул из книжного шкафа внушительных размеров фолиант. - Вот, это весьма забавная книжица. Она самостоятельно отмечает всех Снежных. Есть один недостаток: они должны быть официально принятыми в семью. Например, пока мы с Гелой не поженимся по всем правилам магического мира, я не буду указан как ее супруг, а имена наших детей не впишутся на страницы. Вот и с тем загадочным сородичем та же история. Он не наследовал имя рода официально. Скорее всего бастард.
        - Есть еще и простые, не магические браки, - задумчиво отозвался рийхард. - Хорошо, у меня появились уже кое-какие мысли. Найди мне данные про все последние учтенные семьи Снежных в Украине, а там посмотрим, как оно пойдет. В любом случае, за это дело я возьмусь как только доберусь домой.
        - Спасибо, - искренне поблагодарил Рок, чувствуя облегчение. - Только не говори Огнеславе над чем работаешь. Не хочу, чтобы информация дошла до Гелы. Она же мгновенно ринется на поиски сама.
        - Само собой, - пожал плечами демон.
        Расследование обещало быть непростым, но когда это рийхарда Габриеля пугали трудности?
        Глава 1
        Габриель зашел в небольшое уличное кафе, заказал официантке чашку крепкого черного кофе без сахара, проигнорировав призывные взгляды и милую улыбку.
        Добыв из кармана мобильный телефон, демон набрал номер Рока Снежного. Вот же удобное устройство! Не нужно мотаться туда-сюда за тысячу километров, чтобы поделиться информацией или просто поговорить.
        Рок снял трубку после четвертого гудка.
        - Ты по делу или соскучился? - в привычной манере постоянного подтрунивания спросил некромант вместо "привет".
        - Конечно, соскучился, а ты думал? - невозмутимо парировал Габриель.
        - Что у меня ответственный друг, спешащий порадовать новостями, - послышалось с из трубки.
        - Скучно с тобой, - изобразил обиду сыщик. - Может, я тебе звоню на жизнь пожаловаться, а ты… Эх, черствая твоя некромантская душа…
        - Давай по порядку, - фыркнул Рок. - Сомневаюсь, что на жизнь тогда буду жаловаться не я. Ты хотя бы не живешь в одной квартире с женщиной, у которой понятие "постельный режим" вообще отсутствует, как бы хреново ей не было.
        - Да уж… - скис Габриель, вспомнив художества неугомонной Снежной. - Понял, уже исправляюсь и перехожу к делу. Я тут покопался немного в архивах ЗАГСа и нашел прелюбопытную информацию. Человек, который записан в вашей книге как Антон Снежный, согласно документам, погиб в 1941 в начале оккупации. Я не поверил и оказался прав, хотя для этого пришлось мотаться в Подольский военный архив…
        - И как улов? - полюбопытствовал Рок.
        - О, тебе понравиться, - посулил демон. - Как выяснилось, Антон Снежный ушел добровольцем на фронт, во время боев за Киев попал в один из "котлов", но выжил и даже сбежал, причем при невыясненных обстоятельствах… Сам понимаешь, при каких. Его после этого случая долго и с любовью трусило НКВД, но ничего не нашло и в итоге вопрос замяли. Твой родственник после войны сменил фамилию на Снегов, женился на военной санитарке, некой Ангелине Зыковой и уехал куда-то в украинскую глубинку.
        - Надеюсь, не с концами? - в голосе Рока звучало искренне любопытство. Словно демон рассказывал сказку.
        - Практически. Знаешь, если бы я не сообразил, что этот вопрос можно решить проще, я бы пожалуй по сей день по областным архивам шастал, - пожаловался демон. - Но, к счастью, вовремя смекнул… Короче, я тут прижал одного субчика, работающего в архиве СБУ, и получил интересную картинку. Спецслужбы здесь работали отлично, так что из одного их файла можно узнать значительно больше, чем из десятка записей любой другой инстанции. У твоего родственника и этой самой Ангелины было двое детей, Мария и Александр. Мария умерла бездетной, от какой-то болезни, а вот Александр женился. Причем и его жену, и его мать я тоже проверил. По всему выходит, что они - самые обыкновенные люди. Думаю, именно поэтому ваша книга ничего не отметила. Но я отвлекся. В 1978 у Александра родился сын. Особых записей о ребенке не было, а потом Советский Союз развалился, а вместе с ним накрылось медным тазом и вездесущее КГБ. Нынешнее украинское СБУ - бледная тень былого могущества.
        - Могу поспорить, тебя это не остановило, - но вот тон был не слишком уверенный.
        - Ты знаешь, я долго не мог сообразить, как распутать эту задачку. С горя пошел обратно в архив ЗАГСа. И там таки нашел запись о нем. Очередной господин Снегов, Владислав, вернулся на историческую родину, то есть в Киев, и в начале двухтысячных вступил в брак с госпожой Немановой. Эта самая Неманова умерла в 2006 году в одном из столичных роддомов. Ребенка нигде не регистрировали, значит, он так и не родился. А вот господин Снегов после этого случая решил покинуть родное государство и поискать удачи за границей. Он получил британскую рабочую визу… и на этом следы обрываются. В Украину он так и не вернулся. Только вот загвоздка в том, что это было в 2007 году и мне совершенно не ясно, на кого тогда указывал твой амулет.
        - Знаешь, тут такое дело, - задумчиво произнес в трубку некромант, - ключ вообще перестал указывать куда-либо. Но при этом все равно шалит. Я уже ничего не понимаю. Кстати, ты Огнеславе ничего не говорил?
        - Я похож на самоубийцу? Ты прикинь, что она со мной сделает, если узнает, что я в ЗАГС хожу, как на работу!
        - Учитывая, как ты ее уже достал этим вопросом, - заметил Рок, а демон понял по тому. Как сдавленно звучал голос друга, что тот готов рассмеяться.
        - Уже наслышан? - полюбопытствовал он. - Так вот, в этом случае она свой паспорт где-то в туалете замуровала бы. Чтобы наверняка!
        В трубке послышался хохот.
        - Такими темпами Гела тебя спалит, - фыркнул Габриель.
        - Ее нет дома, - собеседник попытался взять себя в руки.
        - Кот из дома, мыши в пляс, - резюмировал сыщик.
        - Образно, - согласился Снежный.
        - Думаешь, то, что наши дамы в этом году собрались именно туда - совпадение? - полюбопытствовал Габриель, отставляя чашку с крепким кофе.
        - Скорее всего, - отозвался Рок. - И лучше, если они отметят девичник, так и не узнав об этих фактах.
        - Пожалуй, - подхватил сыщик. - И что дальше?
        - Есть одна задумка, - рассмеялся Снежный.
        - Тогда до встречи, - фыркнул Габриель, уловив недосказанное.
        - Тебе от Гелы привет, - внезапно произнес Рок. - Я закругляюсь.
        - Удачи, - напутствовал демон.
        - Терпения, - уже почти шепотом откликнулся некромант. В трубке зазвучали гудки.
        Габриель поднялся. Теперь и самому пора было домой, где уже ждала любимая огненная ведьмочка.
        Огонек
        Удобно устроившись на диване и примостив на коленях ноутбук, я забралась на сайт поисковика и ввела запрос: "Список замков Англии и Шотландии". Открыв три первые высветившиеся ссылки, впечатлилась. Это ж надо же. Я конечно предполагала, что выбор будет, но не настолько же обширный!
        Да, в этом году мы собрались посетить Туманный Альбион. Вот уже не помню, кому первой пришла эта идея. Мокоша на это задумчиво отписалась: "М-да.. Великобритания и так уже остров…" Комментировать и поправлять ее никто не стал, явно задумавшись, не станет ли фраза вещей.
        Лондон и Эдинбург были отброшены сразу же. Ничего интересного там уже не отыскать - сплошная цивилизация. Нет, понятное дело, по главным улицам мы проедемся, запечатлим все это на фото, но вот, собственно, и все. Нам же хотелось чего-то необычного. Посмотреть культуру и быт глубинки, так сказать. Это решение было единодушным и самым простым. А вот дальше начинались сплошные проблемы. Для начала мы банально не представляли, куда же нам ехать. Голос разума твердил, что обыкновенная гостиница - отнюдь не лучший вариант. Если вспомнить последнюю поездку в Бухарест, зданию, где мы найдем приют, грозит банально не пережить счастливое время нашего в нем проживания. Доказано практикой. Тем более что собирались мы не только на экскурсию. Повод у нас был куда более значительный - праздновать девичник! Да, наша Янина, наша темная ведьмочка, все же сдалась и приняла предложение руки и сердца от князя вампиров. Собственно, венчальный ритуал, благословленный самой Тьмой, состоялся еще в прошлый Хэллоуин на балу вампиров. Но теперь должны были быть соблюдены разнообразнейшие формальности. Помимо многогодичной
традиции праздновать ведьминский праздник совместно, это событие стало замечательным поводом собраться. Та же Янина разумно предложила выбрать какой-нибудь замок для этих целей. Почему-то, этот организационный вопрос лег на мои плечи. Все отговорились проблемами личного характера, работой, учебой, словно у меня в жизни ничего подобного априори возникнуть не могло. И вот теперь я залезла в интернет - в это воистину гениальное творение человечества, чтобы найти ответ на интересующий меня вопрос: где мы будем жить следующую неделю, вплоть до самого Самайна включительно.
        С параметрами определиться было проще простого. Нам нужно было место с толстыми каменными стенами и крышей, но при этом без постоянного наплыва туристов. По этой причине отпадали все те здания, которые выглядели целыми и ухоженными. Живописные виды развалин на фотографиях не смущали совершенно. Чаще всего такие места совсем не так уж неприспособленны для жизни, как кажется людям, лишенным магии. Впрочем, об этом говорить заранее не стоило, тем более, что стопроцентной уверенности у меня самой не было.
        Сбросив в файл фотографии и названия восьми английских и такого же количества шотландских замков, я по электронной почте разослала его подругам с соответствующей припиской, гласившей: "Итак, открываю первый этап голосования за то, какой замок мы выберем для проживания в Англии или Шотландии. Настоятельно рекомендую посмотреть те ссылки, которые выделены красным, но смотрите в первую очередь на картинку!! Выбирала те, где мало бывают туристы, зато есть, где разгуляться фантазии. Итак, жду ваши впечатления".
        Продублировав всем ведьмочкам сообщение о письме на почте, пошла готовить. Вскоре громкое угуканье аськи возвестило, что кто-то из подруг вышел на связь.
        Писала Лика, после номера картинки шел комментарий: " Этот выглядит самым крепким, наш приезд должен пережить. Хотя он уже и так частично в развалинах. Хуже не будет".
        Выбор Янины и Гели совпал с Ликиным, и хотя Мокоша ратовала за другой замок, оказалась в меньшинстве. Итак, замок был выбран. Теперь можно было получать визы и покупать билеты на самолет в Эдинбург. Нас ждала Шотландия, Хайленд и замок Аркарт.
        Так как информация всегда была моим коньком, снова забралась в интернет.
        Исторически сложилось так, что шотландцы недостаточно представлены в британском искусстве и музыке, но, тем не менее, они дали миру огромное наследие в области науки, литературы и философии. Например, именно в этой стране открыли логарифмы (порадую Мокошу), изобрели асфальт, телефон, телевидение и радар…и еще много чего полезного и нужного.
        Хм, стоило признать собственную необразованность в данном вопросе. Увы, для меня самыми яркими впечатлениями из истории этой страны был просмотр фильма "Храброе сердце", после которого я перечитала массу исторических романов о данном периоде.
        Ничего, теперь я знала больше. Итак, разговаривают шотландцы чаще всего на гаэльском языке. Стоило уделить этому пункту больше внимания. Заклинания, позволяющие понимать любой язык, хороши, но поддерживать их постоянно довольно проблематично. Учить гаэльский, конечно, ради недельного отдыха никто не станет, значит, в очередной раз надо будет попросить Гелу подыскать нам мелкие артефакты, на которые наложим заклинание, позволяющее нам автоматически "находить общий язык" с аборигенами. Хорошая все-таки у вампиров библиотека. Столько лет мучились, а теперь вот решим вопрос с языковым барьером раз и навсегда.
        На почту пришло письмо от Янины, где темная выражала свой восторг от выбранного нами замка и предлагала поискать Лохнесское чудовище, которое по ее данным было обычным фамильяром какой-то из ведьм прошлого.
        Признаться, меня такая перспектива смущала. На то я и огненная, чтобы не любить воду, которая, тем более, неизвестно, что скрывает в своих глубинах.
        Послышался звук проворачиваемого в замке ключа, и я улыбнулась. За прошедшее с утра время я успела соскучиться по Габриелю. Поднявшись, быстро направилась в коридор, подавив в себе порыв помчаться в припрыжку. Обняв Габриеля со спины, прижалась, вдыхая родной запах.
        - Ты долго, - не смотря на все попытки, в голосе прозвучал упрек.
        - Извини, - негромко произнес он, оборачиваясь и обнимая меня, - я обещаю возместить тебе моральный ущерб.
        - Придется постараться, - хитро улыбнулась.
        - Например? - фраза сопровождалась игривым поцелуем.
        - Помыть посуду, запечь рыбу, которую я сегодня купила, как делал это в прошлый раз, и завтра с утра кофе в постель.
        - Вымогательница, - рассмеялся мой демон, направляясь в душ. Но "нет" он так и не сказал.
        Несмотря на замечательную картинку этой встречи, наша совместная жизнь не была идеальной. Хотя ярких и счастливых воспоминаний было намного больше. День, когда Габриель забирал меня с работы впервые, до сих пор заставлял меня улыбаться. Очень неудачно Антон снова решил прицепиться ко мне. Делал он это уже в конце дня, пока мы спускались на лифте, жужжал над ухом, пока мы шли по вестибюлю и дернул меня за локоть на ступеньках в фойе, когда понял, что я не обращаю на него никакого внимания. И произошло это на глазах поджидающего меня рийхарда. До сих пор, уже почти год, тренирую перед зеркалом взгляд, которым тогда наградил мой демон этого идиота. Иначе как демоническим, я его назвать не могу. Что ж, жить мне однозначно стало легче, когда Антон перестал хотя бы раз в сутки делать горизонтальные намеки на мои отношения с начальством, возможность оных с ним самим и всякие замечания, подчас беспочвенные, относительно моих проектов. Уже только за это я готова была расцеловать демона, если не учитывать, что впервые в жизни влюбилась, как кошка.
        Настроение портили только периодические отлучки Габриеля из-за работы и вопрос о специфике наших с ним отношений. Демон нашел себя на поприще частного детектива. Я видела, что ему это нравиться, заставляет адреналин чаще бежать в крови. Ведь что-то более рутинное давно бы заставило его заскучать. А уж заказы, которые он получал от членов магического общества, никогда не отличались однообразием, ведь те, кто решил преодолеть предрассудки и обратиться к демону, действительно были в отчаянии. Но подобная работа подразумевала периодические командировки, а иногда и ночные отлучки, довольно сильно раздражавшие меня, так любящую стабильность, и заставляющие банально и беспочвенно ревновать.
        Второй темой, ставшей камнем преткновения, был статус наших отношений. Я раз в два месяца методично получала предложение руки и сердца, и каждый раз приходилось его отклонять. Утро дня отъезда в Шотландию стало очередной подобной "датой".
        Разбудил меня божественный запах кофе, плывший по спальне. Матрас прогнулся под весом севшего на кровать демона, тут же поцеловавшего меня в нос.
        - Доброе утро, - раздался над ухом его мягкий, мурлыкающий голос.
        - Доброе, - согласилась я. - Кофе в постель? Ты просто мечта, а не мужчина. Мне даже страшно уезжать на целую неделю, - я села в постели, принимая из его рук горячую чашку с любимым наркотиком.
        - Тогда не уезжай, - провокационно предложил Габриель
        - Это традиция, - улыбнулась я. - И у нас девичник. И если ты очень, ну очень соскучишься, то сможешь постараться быстрее закончить нынешнее дело и приехать ко мне, - отвечая, я мелкими глотками пила кофе, чувствуя, что начинаю просыпать и ощущать себя человеком.
        - Если ты решишь принять мое предложение, я не просто приеду - прилечу, - серьезно произнес он.
        - Опять? - устало спросила я, отставляя чашку на тумбочку. - Мы же говорили уже не эту тему.
        - Говорили, - покладисто согласился рийхард, - но я не понимаю, почему ты упрямишься. Ведь ты же меня любишь.
        - Очень, - я подсела к нему, - и опять спрошу, что тебя не устраивает?
        - Я хочу, чтобы ты была моей женой, неужели непонятно?!
        - Непонятно! - психанула я, вскакивая с кровати. - Мне непонятно, почему ты не можешь просто подождать, пока я буду к этому готова. Так сложно дать мне время?
        - Сколько времени? - взвился Габриель. - И к чему готова? Мы уже столько живем вместе… Не кажется ли, что уже пора несколько определиться?
        - Определюсь после поездки? Устраивает? - высунулась я из-за двери ванной, куда уже успела добежать.
        - Почему не до?!
        - Не хочу! Такой ответ устроит? - я понимала, что это грубо, но все мало-мальски логические доводы уже исчерпала.
        По тому, как громко хлопнула входная дверь, поняла, что ответ его скорее взбесил. Я прислонилась спиной к прохладному кафелю стены и сползла на пол, уткнувшись лбом в колени. Я понимала, что сорвалась на Габриеле. Но, может, так будет лучше? Отстраненно порадовалась, что собрала вещи накануне. Я ведь все равно уеду, несмотря на ссору. Эта поездка все равно должна была бы стать переломным моментом в моей жизни. Либо пан, либо пропал, как говорят. Он был прав, я чувствовала себя виноватой, но другого ответа дать так или иначе не могла. И извиниться не могла, пришлось бы объяснять свое необычное для любящей девушки поведение. Ведь выйти замуж за любимого тобой человека, или не человека, это, казалось бы, мечта каждой здравомыслящей женщины. Пусть даже она и ведьма. Но что бы я сказала? Уже и так придумывала кучу отговорок. Оставалась только правда. Вот так просто придти и сказать: извини, я не хочу свадьбы, потому что умираю? Эффект был бы феерический!
        И угораздило же меня родиться огненной ведьмой в семье потомственных земных. Сначала я просто радовалась тому, как прогрессирует мой дар, и не понимала, почему моя мать становиться все мрачнее, когда видит меня практикующую новые заклинания школы Огня. В один "прекрасный" день мы и поругались: она потребовала меня не колдовать, никогда и ни за что, я бросалась необдуманными обвинениями, что она мне просто завидует. Тогда-то я и узнала, что причиной ее требований было беспокойство обо мне. Чем сильнее огненная ведьма, тем быстрее она перегорает. На тот момент я же была зла и обижена, в кои-то веки проявлялся горячий темперамент представительниц моей стихии. В итоге, с тех самых пор я живу отдельно. Когда в прошлом году мы были в Бухаресте и посещали древнейшую библиотеку вампиров, посчастливилось отыскать один ритуал, дающий шанс избежать вполне определенного развития событий. Но шанс был пятьдесят на пятьдесят. Либо я обрету новые способности, и дамоклов меч смерти больше не будет занесен надо мною, либо и волноваться обо всем этом больше не придется, так как я просто ускорю неизбежное.
        Размеренно умывшись холодной водой, чтобы убрать последствия пролитых слез, оделась, вооружившись косметикой, нанесла "боевую раскраску". Домой я уже возвращаться не собиралась, поэтому на всякий случай проверила, взял ли Габриель свои ключи. Затем стащила в машину два чемодана с вещами и отправилась на работу.
        Снежка
        - Гелочка, - белый крыс взбежал по плечу, - не оставляй меня с этим маньяком. Он собирается из меня зелье варить!
        Я только прыснула от смеха, выслушав это заявление. С тех пор как Рок переехал на Север, мой крыс находился в состоянии постоянного стресса, потому что некромант упрямо считал его говорящим ингредиентом. Или во всяком случае делал вид, что считает. Ведь задайся он такой целью взаправду, была б совсем другая история. В целом, крысик сам виноват, что изначально приревновал меня к темному магу и умудрился это продемонстрировать ну очень образно.
        - И в чем он на этот раз решил сварить тебя? - поинтересовалась я, сняв очки и отложив честно уворованную из библиотеки вампиров книгу. Если все пойдет хорошо, то я смогу сделать то, что задумала. Все-таки я не профессиональный артефактор, но записи Бурана содержали массу полезной информации и намеков, способствующих активной работе воображения.
        - Где этот маленький комок меха? - в комнату влетел Рок, оказавшийся не только некромагом высокого уровня, моим дальним пра-пра и много пра-дальним родственником, но и заядлым экспериментатором. Эти свои наклонности он применил на поприще пространственной магии, в итоге чего его эксперименты привели к потрясающим результатам - моя маленькая квартира стала раз в десять больше.
        - Что на этот раз? - спокойно поинтересовалась я, поморщившись, когда крыс принялся спускаться у меня по спине, цепляясь когтями за свитер и порой царапаясь.
        - Он украл мой сыр! - мгновенно нашелся мужчина.
        - Да не люблю я сыр, - возмутился звереныш откуда-то с уровня поясницы.
        - Дефективный зверь, - подытожил Рок, цапнув со столика книгу и просмотрев, сколько я уже успела прочесть.
        Я только вздохнула. Такое повторялось с завидным постоянством, и если честно, поездки я ждала с нетерпением, чтобы отдохнуть от этих двух спорщиков.
        Еще ни разу я не добиралась до девочек без приключений. Даже прошлый год стал исключением только наполовину. Приключения мне обеспечил Габриель, демон который раньше спал в ледяном кристалле, запечатанный нашим родом. Но в ходе некоторых событий у нас с ним образовалось устойчивое перемирие: ни он, ни я не хотим расстраивать Огонька. А теперь он… У-y-y! При воспоминании о произошедшем захотелось биться головой о стену, если бы оная была в пределах досягаемости. Ладно, с проблемами будем разбираться по мере их поступления.
        - Куда ты собралась?! Тебе что, своей жизни не жалко?! - кричал Рок. Наверное, за все время знакомства это был первый раз, когда некромант так позволил себе повысить на меня голос.
        - Рок! Все будет хорошо, - как мантру повторила я уже наверное в сотый раз за вечер.
        - Кому хорошо? - вторил некроманту крыс. Редкостное единодушие - они обычно только ругались друг с другом. - Ты недавно даже подняться не могла. Хорошо еще что…
        - Не надо! - рявкнула я. - Итак: я уже сразу скажу, что знаю все ваши "если бы да кабы". Я все знаю. И может не поверите, но на этот раз собираюсь просто отдыхать и ходить на экскурсии! Крыс, где амулетик?
        - Какой? - состроив недовольную мордочку, поинтересовался звереныш.
        - Значит так: связка боевых, связка медицинских, большую связку бытовых амулетов, - принялась перечислять я.
        - Ты с кем-то воевать собралась? - поинтересовался Рок, переставший уже бегать по комнате и занявший стратегическое местоположение, подпирая дверной косяк плечом.
        - Нет. Но знаешь, - пришлось признать мне, - еще не одни наши посиделки с девочками не заканчивались без проблем.
        - Наконец ты это признала, - вздохнул он. - Тогда может тебе…
        - Рок, я уже сказала все, что могла сказать, - я смягчила сказанное улыбкой, подошла к нему и прижалась, стараясь, правда, при этом беречь раненный бок. - Я буду звонить каждый вечер.
        - Может, я просто поеду с тобой? - предложил мужчина.
        - Нет, Рок, - я покачала головой, - Хранитель границы должен быть на Севере.
        - Но Хранительница ты, - улыбнулся мой некромант.
        - Какая из меня сейчас хранительница? - тяжело вздохнула. - Я оставляю ключ от границы тебе.
        - И останешься не только бек ключа, но и без защиты? Нет, так не пойдет, - с этими словами мужчина как фокусник извлек две одинаковые подвески на идентичных цепочках.
        - Как ты это сделал? - только и смогла потрясенно поинтересоваться, рассматривая дубликат в принципе неповторимого артефакта.
        - Знаешь, записки Бурана читала не только ты, - улыбнулся Рок.
        - Это только поможет мне уехать, не лишаясь защиты, - ухмыльнулась я и на всякий случай уточнила, хотя это звучало скорее как утверждение: - Они же не потеряли своих свойств?
        - Ничуть, - вздохнул маг. - И как ты собираешься добираться? - спросил он, приняв мою поездку как неизбежное.
        - Элементарно. Сначала до Москвы, потом рейс до Лондона, а потом арендую мотоцикл.
        - Почему не машину? - поморщился Рок, тем не менее, бережно прижимая меня к себе.
        - Потому что машина это слишком медленно, - фыркнула я.
        - Постарайся не свернуть шею, - вздохнул некромант.
        Вот за это я его и люблю. В нем нет мужского шовинизма.
        - Ну? - зло поинтересовалась я у телефонной трубки, запиликавший в три часа утра. Убью Габриеля!
        - Номер отвечает, значит ты еще жива. Обидно, - послышалось с другого конца линии.
        - Все претензии к своей совести, - огрызнулась я, подавив чудовищный зевок.
        - Огонек спит, - сообщил он и тут же полюбопытствовал: - Ты все-таки едешь?
        - Да, - лаконично отозвалась я.
        - А инстинкт самосохранения? - продолжал пытать меня надоедливый нелюдь.
        - Атрофировался, Габ. Ты на часы смотрел? - решила свести весь этот треп к сути.
        - Тебе через полчаса на такси, - проявил неожиданную осведомленность мой собеседник. - Слушай, окажи услугу.
        - Какую? - спросила я опять зевнув, и бросила взгляд на сумки. Немного вещей, но сколько там всего поместилось за счет пространственных карманов!
        - Узнай, что с Огнеславой, - неожиданно попросил он.
        - А что с ней? - тут же насторожилась я.
        - Ну…- он явно затруднялся ответить.
        - Хорошо, - я кивнула, словно демон мог меня видеть. - Я все постараюсь узнать и позвоню тебе, как только будет возможность.
        - Спасибо, - в одном единственном слове плескалась бесконечная благодарность.
        - Сочтемся, - фыркнула я. Даже если бы этот вредный демон с замашками деспотичного старшего брата не попросил меня, я бы все равно попробовала узнать, что тревожит мою огненную подругу.
        Оказавшись в самолете, я недовольно вздохнула. Ненавижу такой способ передвижения. Несмотря на браваду, мне было на самом деле плохо. Когда меня доставили на Север, у меня была полностью изувечена аура, все магические потоки перекорежены - на фоне этого пробитое легкое, три сломанных ребра, рана на ноге и сильная кровопотеря смотрелись сущими шалостями. Физические повреждения я залечила довольно быстро, а вот все остальное… Короче говоря, у меня снова появились тайны от девочек. И самая маленькая из них та, что я бросила институт и поступила в другой. Исторический. Неистребимо снежное в Снежных.
        Международный аэропорт Хитроу встретил меня моросью и холодным осенним ветром. Девочкам было проще, они могли лететь прямым рейсом в Эдинбург, с Севера был единственный прямой путь в Москву, а затем в Великобританию - в Лондон. С пересадками билет получался слишком дорогой, поэтому мне пришлось заранее продумывать путь, который мне придется проделать. Подняв повыше воротник модного короткого ярко-красного пальто, в капюшоне которого прятался мой крыс, я забросила сумку на плечо и направилась арендовать мотоцикл. Именно так я собиралась добираться до замка, найденного Огоньком. Оставалось надеяться, что аренда пройдет проще, чем таможня. Я усмехнулась. Еще одна причина, по которой я не люблю перемещаться человеческим транспортом: непонятно зачем, но на любой таможне есть отделение для магов, находящееся под протекторатом совета. Улыбчивый сотрудник таможни, посмотрев мой паспорт, спал с лица. Скорее всего, ныне покойный Ирано все же передал мою угрозу Совету и теперь моя фамилия, имя древнего рода было на устах у всех спецслужб. И мне предстояло длительное и неплодотворное общение, которое началось
с обычного для любой таможни вопроса: цель вашего визита.
        Через три часа мы дружно ненавидели друг друга. Таможенники скрупулезно прогоняли через базу данных все мои артефакты в поисках артефакта массового поражения. И не находили. Зато вот целительных и общеупотребительных вещиц было море и никаких редкостей. Найти то, что находилась в пространственном кармане на ленточке моего крыса они не могли. Наконец-то меня отпустили, с перекошенными в улыбках лицами пожелали приятного отдыха и мысленно посоветовали потеряться где-нибудь на землях объединенного королевства.
        Мотоцикл я арендовала легко. Заплатив и подписав все необходимое, я как кошка вокруг крынки со сметаной ходила вокруг белого спортивного мотоцикла. Пристроив свои сумки и порадовавшись, что предусмотрительно не взяла чемодана, я достала серенькие обрезанные перчатки и газанула, вливаясь в транспортный поток. Левосторонний. Тьфу.
        - Ты что творишь, сумасшедшая?! - заверещал в капюшоне крыс.
        - Еду, - невозмутимо сообщила я, зная, что, несмотря на рев двигателя, свист ветра и гудки машин, которые я подрезала, он меня услышит.
        - А шлем?! - занудливо пробубнил звереныш.
        - Зачем? - рассмеялась я, чувствуя себя так, словно летела на своем любимом облаке. Именно сейчас, чувствуя вкус ветра на губах, я ощущала себя свободной. Как птица.
        - А вдруг разобьешься? - уже спокойней спросил он, видимо, уверившись, что теперь ему не грозит грохнуться.
        - Да не в жизнь, - отмахнулась я, подрезая какой-то мерседес.
        - Да лучше б я с Роком остался! - опять заверещал этот вредный грызун.
        Красоты Лондона меня волновали мало, поэтому город преодолела на предельно допустимой скорости и наконец выехала на нужную мне трассу. По моим расчетам я должна добраться до точки назначения за двое суток и даже, скорее всего, прибыть вовремя. Но в последнее мне верилось слабо.
        Мокоша
        Я с Максом сидела в кафешке. Мы всегда куда-то ходили гулять, когда он приезжал в Киев, а потом меня "вели на тортик". Впрочем, у меня обычно все походы куда-то сопровождаются сладким. А иногда и проблемами а-ля "залью себя чаем или испачкаю тортом" или "залью кого-то"… Или доведу официанта до нервного тика. Я это умею, и с этим Максу пришлось смириться, пытаясь заранее уменьшить последствия моих "катастроф".
        - Ну вот кто посыпает торты вот этим противным какао? - риторически спросила я, откашлявшись. Просто из-за этого самого какао-порошка у меня постоянно першило в горле, а это мешало говорить. И это порядком раздражало. Я исподтишка глянула на никак не реагирующего Макса, который задумчиво крутил в руках чашку с чаем. - Макс, что случилось? Макс!
        - Что? - задумчиво спросил парень, мельком взглянув на меня.
        - Что с тобой? - подозрительно поинтересовалась я. Обычно он не витал где-то в облаках, это была больше моя прерогатива.
        - Да так… - отмахнулся маг. - Оно тебе надо? - прямо взглянув на меня, спросил он.
        - Ты меня не слушаешь. И если что, я могу молча доесть свой торт, - предложила я.
        - Нет, я слушаю, - заверили меня.
        - И о чем я говорила? - уже заранее торжествуя, спросила я. Ведь все равно не ответит.
        - А ты сама хоть помнишь? - насмешливо прищурился Макс.
        Пришлось признать, что нет. Вот он негатив того, что знаешь человека, а он знает тебя.
        - Ты когда уезжаешь? - наконец смиловался парень.
        Каждый год мы с девчонками собирались на Хеллоуин на девичник по случаю праздника. Пришлось довольно долго делать документы. А еще копить на поездку, но все были уверены, что оно того стоит.
        - Завтра, - коротко ответила я. - Осталось только вещи сложить. Впрочем, думаю, они будут складываться в самый последний момент перед отъездом и браться будет самое необходимое и по минимуму, - тараторила я, но Макс опять где-то витал. Я же, как человек, который совсем не любит тишину, пробовала занять ее собой. Но сегодня эта тишина мне вообще не нравилась, ведь о чем я болтаю, этому парню сейчас не интересно. Он смотрел на меня как бы сквозь. Смотрел и не видел. Жуткое ощущение… - Макс, ты опять не слушаешь, - с обидой подытожила я, опуская голову вниз. Отставив уже пустую тарелку, я потянулась за сахаром. Вообще-то обычно я чай пью без ничего, но сегодня хотелось хоть как-то подсластить стремительно опускающееся настроение.
        Щедро сыпнув белого вещества в чашку, я тщательно все перемешала, а потом отпила… Соленое…
        - Это только ты так можешь, - весело заметил парень, который, оказывается, внимательно за мной наблюдал.
        Макс налил в свою чашку чай и протянул мне. Я с некоторым недоверием посмотрела на него, а потом потянулась за своим горячим напитком. Наши руки соприкоснулись, и Макс выдал такое, что чашка чуть не опрокинулась на стол:
        - Выходи за меня, - при этом на его лице было такое беззащитное и подкупающее выражение…
        - Макс, мне только восемнадцать! - возмутилась я мгновенно.
        - Так ведь можешь спокойно выходить замуж. А вот если бы было меньше… - попытался он перевести стрелки.
        - Мы с тобой год знакомы! - не унималась я. - Если переписка по инету и редкие приезды можно назвать годом знакомства!
        - Так вот целый год. Люди пару дней знакомы и женятся, - заметил парень. - А мы уже почти год общаемся.
        - Но ты же меня совсем не знаешь! - пыталась я найти аргументы.
        - Чего не знаю? Того что ты не просто любишь, а обожаешь сладкое? Или что твое любимое смс это: "Я опоздаю". Или что ты самая-самая, с которой мне интересно и уютно, и на которой я хочу жениться?
        - Не вешай мне лапшу на уши! - возмутилась я, не отступаясь. - Ты попробуй меня каждый день выдерживать в любом настроении, да еще и с моими закидонами!
        - Поверь мне, не такие уж у тебя и закидоны, - улыбнулся Макс.
        - Я готовить не умею, - едва не ныла я.
        - Ничего, я уже который год питаюсь в студенческой столовой и не умер. А твоим блюдам до тех еще опускаться и опускаться. И вообще, все ты умеешь, когда хочешь, - подбодрили меня.
        - Меня в кинотеатре спрашивают, есть ли мне четырнадцать, - хныкала я. - А ты жениться на мне хочешь…
        - Просто люблю тебя, - с улыбкой ответил Макс.
        Я попыталась не обращать внимания на тот факт, что он практически впервые признался мне в любви. И едва не билась головой об стол.
        - Я только на втором курсе универа, - с надеждой попробовала новую отговорку. - Мне доучиться нужно. Мне надо высшее образование. И у меня матан не идет! Вот, мне учиться надо!
        - Вот с матаном тебе ничем помочь не могу, а вообще… - я с надеждой посмотрела на этого изверга, - одно другому не мешает.
        - Я не хочу замуж, - едва не выла я.
        - Вообще не хочешь или за меня не хочешь? - подозрительно спросил парень.
        - Сейчас не хочу, - объяснила я. - Тебе двадцать три, мне восемнадцать, какая это семья? Я сама еще ребенок…
        - Молодая, - вполне серьезно ответил Макс.
        - Зато молодые семьи разваливаются быстро, - пыталась я найти аргументы в свою пользу.
        - Все? - скептически спросили у меня.
        - Нет, не все, но большинство… - но мне договорить не дали.
        - А наша семья не развалится, и мы будем жить долго и счастливо. Правда, думаю, без ссор не обойдемся. Потому что тогда это не будет семья…
        - Макс, почему именно сейчас? - наконец, спросила я, утомленная спором. - Ведь еще тебе так надоесть успею, что сам будешь думать, зачем ты на мне женился и зачем тебе такое горе.
        - Не буду, - ласково ответил парень, подвинувшись ближе ко мне и легко приобняв, - ведь у меня будет самое лучшее горе.
        - Неужели ты потерпеть не можешь? Мне ведь еще взрослеть и взрослеть… - я доверчиво посмотрела снизу верх ему в глаза.
        - Понимаешь… - объятия стали крепче.
        - Это так мне не понравится, что ты боишься за окружающих, что решил заранее меня обездвижить? Небось, и магическую защиту поставил? - подозрительно спросила я.
        - Ну-у-у, - протянул парень, на что я только тихо зарычала. - Мне просто нужно жениться, - прямо признался парень. - А своей женой я хочу видеть тебя, а не какую-то другую магичку.
        - Магичку значит, - фыркнула я. - И кто заставляет? Родители? Или собрание старых дегенерировавших маразматиков?
        - Кош, - с укоризной сказал парень. - И я не понимаю, что такого плохого, чтобы пожениться?
        - Сама идея, - скептически заметила я. - И вообще, ты меня практично используешь, чтобы решить свои проблемы.
        - Если смотреть на это с такой стороны, то я совмещаю приятное с полезным, - объяснил Макс.
        - Вот… Вот… Ты… - не могла подобрать слов, в то время как злость лишь усиливалась.
        Вдруг Макс осторожно взял мое лицо в свои ладони и нежно поцеловал. Не ожидая такого поворота событий, я сначала растерялась, а потом вырвалась и зло посмотрела на самоуправца.
        - И как это понимать? - фыркнула я.
        - Ты чуть мой магический щит не снесла, - объяснил Макс. - И устроила бы катастрофу локального характера…
        Пристально посмотрев на парня, я подорвалась со стула и, забрав сумку, ушла. Догонять меня никто не стал…
        Я сидела одна дома и трескала купленные в ближайшем магазине кексы. Рядом обнадеживающе стоял пакет с любимым грушевым соком. Ни первое, ни второе не радовало. Не радовала и приближающаяся поездка с подругами.
        Это же как можно испортить настроение за какие-то полчаса.
        Может я и кажусь ребенком, но иногда у меня мозги работают довольно хорошо. И сейчас я понимала, что из раннего замужества ничего хорошего у меня не выйдет. Уж слишком много во мне еще ребячества и юношеского максимализма, и… еще много чего.
        Что скажут родители я и так примерно знала: "Ты хорошо подумала?". Впрочем, они бы это сказали, если бы я согласилась.
        Только меня бесило то, что Макс решил меня использовать. Если бы для него это не было так срочно, можно было бы вполне спокойно поговорить и объяснить, что рано мне еще. Рано! А может это просто любовь?.. Но я быстро отогнала эту мысль. Это приятное с полезным.
        Это было обидно. Словно меня нагло юзают в своих целях, а я… А мое мнение не интересует. И пытаются не очень деликатно его сменить на противоположное.
        И вообще, я удивляюсь, как он может хотеть женится? Нет, я не о том, что я такая уж противная, но… Как можно быть уверенным после годичного знакомства, что хочешь провести остаток жизни с тем или другим человеком. Разводы никто не отменял, но… Ведь кто знает, что будет пусть даже завтра? Это пока нам интересно друг с другом, что нас и держит сейчас вместе. Пока… Есть какие-то воспоминания, мелочи, но ничего более. А может он сегодня встретит девушку, которая ему понравится больше чем я? Я уверенна, что такие существуют. Или я влюблюсь в кого-то? Правда, сейчас в это верилось с трудом, но ведь гипотетически это возможно…
        В очередной раз зазвонил телефон. Сначала я сбрасывала, намекая что общаться совсем не хочу. Потом престала. Сейчас же звук звонка меня раздражал. Подхватив мобильный, я довольно четко сказала:
        - Видеть тебя не хочу. И слышать тоже! - и отключилась. Слушать какие-то объяснения мне совсем не хотелось.
        Отключив мобильный, я села на свою кровать. Самолет только завтра. До завтра нужно выдержать эту осаду. Сомневаюсь, что под домом Макса не будет… ладно, спать. Утро вечера мудренее. Сумки этим мудрым утром и соберу…
        Янина
        Оглядевшись по сторонам, я набросила на себя глубокий капюшон плаща. Не хотелось бы, чтобы Тиан узнал, где я была накануне отъезда. После памятных событий прошлого Хэллоуина, когда мой вампир сказал, что я имею право не менять свой образ жизни, на первом же задании со мной произошла крупная неприятность, едва не ставшая фатальной. После этого Князь попросил пересмотреть свое решение остаться темной охотницей и я даже была склонна с ним согласится, поскольку видела, насколько тяжело он перенес произошедшее.
        Он был опустошен. Он винил себя в том, что случилось со мной. Конечно, если бы Тиан не был так умен и приказал, то, безусловно, я бы отказалась, развела скандал, закатила бы истерику, и осталась бы при своем. Но его просьба просто выбила почву у меня из-под ног. Разве я могла отказать любимому мужчине?
        И я бы ни за что не нарушила обещание, если бы не пришло письмо.
        "Здравствуй, Янина. Мне даже странно, что за последний год ты ни разу не попыталась связаться. Изменила приоритеты? Впрочем, ты уже выбрала свою судьбу, став Правительницей вампиров. И я даже более чем уверен, что из тебя получится замечательная жена для Князя и защитница для ночного народа.
        Но ты ведь уже заметила, что Тьма не так охотно откликается на твой зов? Уверен, что да. За все в этой жизни приходится платить, особенно за могущество.
        Тебе не хватает свободы, ведьмочка. Ты скрываешь это, не желая расстраивать своего Князя. Ты прячешь от него свои слезы и свои переживания. Если уже научилась плакать. А он настолько стар, что уже не может понять тебя. Впрочем, любовь ослепляет.
        Но я знаю причину и могу рассказать способ исправить происходящее в память о твоих былых заслугах. Я не буду предлагать тебе его обмануть. Впрочем, уверен, что он уже заметил изменения в твоей ауре.
        Интересно, ты сможешь жить, зная, что даже не рискнула? Мне казалось, ты умела делать правильный выбор и пыталась достичь вершин. От бездействия ты умрешь, и это не фигура речи.
        Не мучай себя.
        Приходи".
        Его звали Кира… Впрочем, я подозревала, что это лишь производное от Кирилла, но ни разу его так никто при мне и не назвал. Сама я как-то тоже не рискнула. Некромант. Сильнейший в нашей Темной конторе. Сильный и опасный охотник. И мой босс.
        Кира не любил наивных дур. И в первый же день, когда я пришла в Темную контору, после памятной мне охоты на некромага, сообщил, что молоденьким идиоткам в его деле не место.
        Ну, на ту пору, я еще была невыдержанной идиоткой… и, в общем, кинжал у горла сделал его очень сговорчивым. На тот момент мне так казалось. Уже потом я узнала, что Кира мог в любой момент меня разоружить, мне и сейчас до его уровня далеко, хотя разница в возрасте между нами не так уж и велика, всего лет шесть-семь.
        Потом были совсем простенькие задания, на которых я откровенно скучала. Он только улыбался, выслушивая мои претензии. Уж не знаю почему, но от месяца к месяцу мой уровень силы, и так не маленький, все рос. Слишком необычно для молодой недоучки. Чертовски приятно было считать себя уникальной ведьмой. Кира меня учил и постепенно сделал своей помощницей, что тешило девичье самолюбие.
        Еще через год случилось то, на что я так надеялась, из-за чего, пожалуй, и подалась к охотникам: пришла информация об одном безумном темном волшебнике. Именно из-за него я осталась когда-то без родителей. Они тоже были охотниками. Более того - кураторами Киры, впоследствии занявшего место отца. С того задания мы возвращались перемазанные пеплом, кровью и улыбающиеся до ушей…
        Перед поездкой в Бухарест Кира сказал, что мне пора идти на повышение. Стать его правой рукой. Я сказала, что подумаю над его предложением. А в итоге…
        А в итоге, темной ночью накануне девичника в Шотландии, я кралась мягкой поступью в назначенное место, где меня ждал босс. С двумя вампирами-охранниками, которые сопровождали меня постоянно, пришлось порядком повозиться, но в итоге на кладбище я пришла одна.
        Кира сидел на постаменте в ногах у мраморного ангела и курил. Я даже залюбовалась. Высокий, с неровно обрезанными платиновыми волосами, постоянно падающими на лицо, он и сам был похож на скульптуру. Только жгучие, абсолютно черные глаза, с прищуром изучавшие меня, да тлеющий уголек сигареты давали понять, что передо мной живой человек.
        Готично. Я бы даже сказала, символично. Он на самом деле когда-то стал моим хранителем, не давая перейти черту, когда работа превращается в болезненное наваждение. Тогда мое сердце было разбито из-за предательства Тиана, и я пыталась заглушить эту ноющую боль.
        - Привет, - кивнул мужчина, затягиваясь.
        - У меня мало времени, - сразу предупредила я. - Еду в Шотландию.
        - Замок Аркарт.
        - Откуда знаешь?
        - Птички напели.
        - Поняла, это не мое дело, - послушно согласилась я.
        Кира кивнул.
        - Умная девочка.
        - Зачем ты меня вызвал? - решила перейти к делу я.
        - Соскучился, - саркастично отозвался он и щелчком пальцев отбросил окурок. Я не обратила внимания на его тон, пристально разглядывая мужчину. В слабом свете все равно отчетливо было видно и впалые щеки, и покрасневшие глаза - знакомые симптомы. Сколько он не спал? Ночи три? Опять сидит на одном кофе. И ничего нормально не ел.
        - Кира, - подойдя ближе, я потянула некроманта за рукав. - Мы идем в кафе. Буду тебя кормить.
        - Опять… - простонал мужчина.
        - Снова, - ответила я и улыбнулась.
        - Янина, поверь, мне не нужна нянька. Да и некогда. Я тебя не для того позвал.
        - И что у тебя стряслось такого, что ты сутками не спишь, и у тебя нет времени даже сходить со мной в кафе, хотя возможность прилететь в Бухарест ты все же нашел?
        - Есть работа.
        - Что случилось? - мгновенно насторожилась я.
        - За последние шесть недель кто-то убил двенадцать молоденьких ведьмочек, каждая из которых была на грани инициации. Заметь, мы знаем лишь о потомственных. Сколько было других… подобных твоей Мокоше, например, - загадка. Вся магическая сила, что он собрал от них, оставила определенный след. Он сумасшедший, но гениальный, - добавил Кира, вытаскивая новую сигарету. - Пока что я не могу понять логику происходящего. Нет никакой зацепки или последовательности, связи между жертвами, кроме того, что они ведьмы. Точнее, ими так и не стали. Просто смерть.
        - Есть еще что-то, что объединяет их? - я понимала, что если бы подобного факта не было, он не говорил бы об одном маньяке.
        - Руны, вырезанные на теле жертв. Поочередно они складываются в слово "дарагор". Затем вновь по кругу. Возможно, имя убийцы. И полная опустошенность ауры убитых. Даже у обычных людей есть искорки, а тут пустота.
        - Почему именно я? - мне смутно представлялась ситуация, в которой я смогла бы справиться лучше него.
        - Потому что эта тварь прячется где-то в Шотландии. Вы с подружками будете в том районе. Все вы сильные, инициированные. Я не прошу тебя его ловить, Янина. Просто осмотрись вокруг, возможно, сможешь найти какие-то зацепки. Там твориться что-то странное, никак не могу понять, что именно.
        - Стоп! Где происходят убийства?
        - Почти по всей Европе, больше всего в Восточной ее части. Его кто-то телепортирует. У этого психа… есть хозяин, который натравливает его, как послушную домашнюю собачку. Опять же предположение. Совет стоит на ушах, но единственное, что удалось выяснить, это то, что следы теряются Шотландии. А там сейчас что-то странное с магическими полями, наверное, из-за Самайна. Возможно, на месте ты сможешь понять больше.
        - Чертовщина какая-то, - констатировала я.
        - Последней его жертвой стала девочка-вампир, - добавил Кира.
        После этого я просто вынуждена была согласиться.
        Окинув тоскливым взглядом лежащее на кровати барахло, достала из шкафа сумку. На ней конечно были чары увеличения размера, но отчего-то возникали сомнения в том, что все выбранное в ней поместиться даже в этом случае. Пришлось заняться сортировкой.
        С головой уйдя в столь занимательный процесс, я не особо обратила внимание на открывшуюся дверь. А бесшумную походку Тиана и вовсе не расслышала. И поняла, что смотрю на него, только когда несильный рывок за плечо развернул меня на сто восемьдесят градусов.
        Вампир был… растерян.
        - Это правда?
        - Ты о чем? - удивилась я.
        - О словах твоего Киры.
        - Киры? - я попятилась.
        Кристиан меня отпустил.
        - Его слова - правда?
        Вытащив из кармана письмо, вампир показал мне его.
        - Нехорошо читать чужие письма, - заметила я, прикидывая пути отступления.
        - Янина, ответь на вопрос.
        - Хорошо, - согласилась, неожиданно понимая, что на меня не особо и сердятся. - Да. Это правда.
        - Кто такой Кира? И о каком предложении идет речь?
        - Кира - некромант. Начальник отделения темных охотников, где работала я. Предложение - стать его заместителем, - четко отчиталась я.
        Тиан неожиданно отвернулся.
        - Ты жалеешь? - глухо спросил вампир.
        - О чем?
        - О том, что согласилась официально стать моей женой.
        Я задумалась. Такой вопрос требовал честного ответа. Прежде всего, для меня самой. Помолчав с минуту, вздохнула и честно ответила:
        - Не знаю.
        Князь вампиров обернулся, посмотрел в мои глаза.
        - Прости. Я не должен был… ставить тебе условия. Просить изменить то, что составляло часть твоей жизни.
        Кристиан в очередной раз сумел удивить меня. Я могла ожидать от него чего угодно, но не извинений.
        - Так ты не настаиваешь на моем уходе из конторы? - осторожно спросила я.
        - Просто… береги себя, - попросил Тиан. - Можешь заниматься, чем хочешь. Но не лезь, сломя голову, в самое пекло.
        - Не думаю, что меня там ждут с распростертыми объятиями. И еще… - я помолчала, изучая лицо Князя. - Раз "чем хочу", ты даже не будешь мне препятствовать, если я возьму заказ охоты?
        - Бери.
        - Даже если он очень опасный?
        - Тогда я просто попрошу тебя пойти на уступки и взять с собой Никлара. Он поможет тебе в случае чего и прикроет перед твоими драгоценными ведьмочками. Ты же им не собираешься говорить?
        Я медленно кивнула и улыбнулась.
        - Пускай готовит гроб! Мы вылетаем через два часа.
        - Почему так поздно? - удивился Тиан.
        - Потому что у меня есть некие другие планы, - ответила я, обнимая вампира за шею и притягивая к себе. У нас есть еще немного времени, когда мы можем побыть вдвоем, не вспоминая про официальные статусы и принадлежа только друг другу.
        Кажется, я говорила про два часа… Но на самом деле задержалась значительно дольше. Когда же я наконец смогла оторваться от своего мужчины, то просто сбежала, как девчонка. Еще бы немного, и я напрочь забыла бы о своих намерениях, окончательно утонув в его объятиях.
        Лихо запрыгнув в гоночный гроб, кивнула сопровождавшему меня вампиру и захлопнула крышку. Впереди меня ждала Шотландия, заказ и встреча с моими дорогими ведьмочками.
        Лика
        Я уже битый час дозванивалась в Киев-Авиа. Пора было покупать билеты на самолет. Визу, благо, открыть оказалось проще, так как мы ведьмы и у нас свои связи, но добираемся мы самыми обычными путями.
        Разозлившись, захотела бросить трубку в стенку напротив, откуда на меня призывно смотрела какая-то красотка из голливудского фильма десятилетней давности. От размышлений, почему никто из сотрудников до сих пор не снял этот раритет, меня отвлек звонок мобильного телефона.
        - Алло, - злобно буркнула в телефон, так как номер не высветился. На другом конце провода мне мурлыкнули, честное слово мурчали.
        - Чертёнок, привет! - радостный голос нашей темной послышался в трубке. - Билеты в Эдинбург уже взяли? Мне девчонки сказали, что ты этим занимаешься.
        - Нет, еще нет, но возьмем! На метле лететь или как ты - в гробу, я не хочу, - взвыла я, спровоцировав веселый смешок у собеседницы.
        - Понятно, - быстро произнесла она. - У меня время заканчивается. Хочу предупредить, что в Киев не поеду. Встретимся уже на месте назначения. В аське просто уже не выловите - работы море. До встречи.
        - Хорошо, - успела только сказать я, когда послышались короткие гудки, знаменующие окончание звонка.
        Улыбнувшись, я опять взялась пытать свое терпение, набирая телефонный номер авиакомпании.
        Сбегая по лестнице через неделю, одела наушники и включила любимый мною рок. В голове прокручивала забавное воспоминания об одном вечере, когда я несколько месяцев назад пространно объясняла Максу, зачем мне нужна дома метла, а не обычный веник или пылесос. Кстати это чудесное "лохматое деревцо", как я его окрестила, я сейчас держала под мышкой.
        Наконец я вышла из парадного. Осенний ветерок растрепал мои волосы. Вдалеке небо, еще недавно горящее багрянцем заката, уже наливалось сиреневыми тонами ночи. Хотелось кружиться и танцевать. Накрыв себя пологом невидимости, предварительно оглядев окрестности, я оседлала метлу.
        С первого раза взлететь не вышло, новая стихия мне нелегко давалась. Чаще всего она выходила из-под контроля. И в каждый такой миг мне было жаль потерянных сил сновидца. Это чувство пропадало лишь когда я летала. После громадного количества падений и синяков я хотела сдаться и прекратить попытки. К тому же надоело придумывать отговорки для родных и сотрудников. Но вдруг через пару дней после отказа со мной начали случаться неприятности. То чихну так, что сносит все вокруг, то форточка начинает открываться и закрываться сама по себе. Одним словом, магия начала выходить из-под контроля. Пришлось обратно возвращаться к левитированию. Это давало возможность "дать силе погулять", это отнимало много сил, и магия ветра больше не причиняла мне неприятностей.
        Первый "полет" начался с неровного парения метрах в двух от асфальта. Тогда-то моя сила и взбесилась: меня крутило, метла взбрыкивала, как дикая лошадь, которая хочет скинуть седока. Но так же, как это началось, так же внезапно закончилось и я полетела вверх. Тогда это чувство вскружило голову. И до сих пор пьянило. Это был мой первый полет на метле.
        Сегодня же, покружив над городом, я уставшая и слегка опустошенная вернулась домой. По дороге пришлось заглянуть в магазин, надо же было оправдаться, где я ходила. Оставила метлу рядом с охранником, чем довольно сильно того удивила.
        - Скуплюсь и полечу дальше, - улыбнулась я ему, не покривив душой, и наткнулась на его улыбку. Вот так-то, всегда говори правду и люди будут считать, что ты шутишь.
        Открыв дверь в квартиру и быстро запихнув метлу в щель между стеной и шкафом в прихожей, ощутила вкусный запах блинчиков. Облизнувшись, заглянула на кухню.
        - Привет, - помахала домочадцам. - По случаю чего у нас так вкусно пахнет?
        Не то чтобы готовка блинчиков была редкостью. Макс изредка готовил. Но блины в нашей семье были чем-то сродни праздничного завтрака.
        - Так, что за улыбки? - оглядев домочадцев, я не на шутку озадачилась. - Что празднуем?
        - Решили сюрприз тебе сделать, - прыгала по коридору мелкая.
        - Сюрприз, так сюрприз, - со смешком согласилась я с ребенком.
        Когда Маша отправилась спать, Макс задумчиво посмотрел на меня:
        - Я хотел бы с тобой поговорить. Только пообещай, что дослушаешь до конца. Иначе я тебя не переговорю.
        - Ладно, слушаю и обещаю не перебивать, - я улыбнулась и клятвенно подняла руку вверх.
        - Выходи за меня замуж, - вздохнув, словно набирался храбрости, быстро произнес мужчина. И тут же лихорадочно принялся приводить доводы, явно продуманные заранее: - Так как мы живем вместе уже долго, и у тебя никого, кроме нас, нет. Не перебивай. Ты кроме работы и дома почти нигде не бываешь. Встречи с подругами не в счет. Ты почти во всем заменила мне жену, я уже не могу представить свою жизнь без тебя. Знаю, это не то предложение замужества, о котором мечтают, и нет клятв в вечной любви, но я постараюсь сделать тебя счастливой.
        - Макс, - дождавшись, пока мужчина договорит, я горько вздохнула. - Перед тем, как я тебе отвечу, ты должен обо мне кое что знать.
        - У тебя кто-то есть? - мгновенно предположил тот.
        Задумавшись на мгновение, и вспомнив Ника, который так и не появился после того разговора в Бухаресте, я вздохнула:
        - Нет. Но есть кое что другое, о чем ты должен знать.
        Макс только кивнул, предоставляя мне возможность продолжить.
        Я не знала как правильно объяснить ему, кто я. И в тоже время мне было горько от того, что на его вопрос мне пришлось ответить "нет". Ведь останься я в Бухаресте, я сейчас была бы уже не одна. Но тогда я выбрала Макса и Мышь. Воспоминания затянули меня на минуту. Они были для меня как сон. Мы тогда с подругами ездили отдыхать отдых, который получился не очень удачным: меня один раз похитили, один раз чуть не сожрал паук. Но тогда же я влюбилась. Причем полюбила вампира. Никлара. Ника. Его имя до сих пор отдавалось болью в моем сердце. Отогнав от себя эти мысли, взглянула на Макса. Наверное он прав, ближе его у меня теперь никого не было. Мы с ним семья. Пускай я его воспринимаю как брата, но это может измениться. Может, все же я буду счастлива?
        - Я ведьма.
        - Да уж, не ангел, - перевел все в шутку он. - Лика, я же серьезно сейчас все это говорил.
        - Я тоже серьезно. Помнишь, как пару месяцев назад, когда я заболела, у нас все время форточка хлопала. Ты еще это на ветер и сквозняк списал. Так вот, я владею силой ветра. Пойми, я - ведьма, - чтобы долго не объяснять, приподняла над кухонной столешницей пару вещей.
        - Лика, - он поджал губы, явно собираясь обидеться, - могла бы просто сказать, что у тебя кто-то есть, если не хочешь принять мое предложение, но не придумывать такого странного и маловразумительного оправдания.
        - О-о-о, - я застонала не зная, как ему доказать. - Я не придумываю! Сконцентрировавшись, я подняла сидящего на табуретке Макса над полом.
        - Теперь ты мне веришь? - спросила, плавно отпуская его вниз.
        - Как?.. - потрясенно выдохнул он, словно не слышал моих предыдущих объяснений.
        - Говорю: я - ведьма, иначе магичка, волшебница. Называй, как хочешь, - фыркнула я. Он сейчас был растерянным и в тоже время комичным. Как тот ребенок, которому показали новый фокус, но не рассказали секрета. - Ты теперь решай сам, твое предложение в силе или нет.
        - А если бы ты не была…этим…этой…ведьмой, - неуверенно начал он, - согласилась бы на предложение?
        - Думаю да, хотя мне все равно надо бы подумать.
        - Возьми, - он протянул мне маленькую коробочку. - Ты завтра уезжаешь. Если по приезду ни один из нас не передумает, то распишемся, - предложил он.
        Я приняла кольцо и в ответ только кивнула. Слова сейчас были лишними.
        На следующее утро Макс отвез меня и девчонок в аэропорт, на прощание он меня поцеловал. Поцелуй был мягким, даже нежным, но не было в нем той искры, которая ощущалась каждый раз, когда я была с Ником. Невольно я их начала сравнивать. На недоуменный вопрос Огонька, я просто пожала плечами. Объяснять пока что ничего не хотелось.
        Как выяснилось перед входом в аэропорт, из нашей компании летала часто на самолетах только я. Опыт у меня был пускай и не богат, но он был, и его не отнять. Я искренне обрадовалась, что взяла с собой килограмм разных конфет, так любимых в детстве: дюшес, барбарис и мятные. Пройти паспортный контроль было легко, так же как и получить штамп о том, что мы покинули страну. Мелкая, решив не нервировать служащих аэропорта бесконечными вопросами и бесовскими искорками в глазах, нашла себе занятие - изучение витрины магазина дьюти-фри.
        - Уважаемые пассажиры, начинается посадка на рейс Киев-Эдинбург… - раздалось из динамиках аэропорта.
        - Это наш, - прислушавшись, воскликнула Огнеслава.
        Подхватив свою ручную поклажу, мы пошли на посадку. В очередной раз у нас проверили билеты и пропустили на улицу к автобусу. Он то и подвез нас к небольшому самолету. Борт-проводницы указали места "согласно купленным билетам". У меня был очередной повод гордиться собой - сидели мы все рядышком. Да уж, надеюсь, после того телефонного разговора девушка не начнет заикаться. А то рычала я в трубку, измотанная двухчасовыми попытками дозвониться, не хуже заправского оборотня.
        Раздав подругам по конфетке, я предупредила, что кушать их надо при взлете, а то уши заложит. Мои рекомендации выполнили беспрекословно.
        Самолет тяжело оторвался от взлетной полосы и устремился в небо. Ревели турбины, поднимая ввысь эту тяжеленную стальную птицу. Этот период, когда машина набирает высоту, я не люблю из-за ощущения закладывающих ушей. Прикрыла глаза и принялась вспоминать давний разговор. Он состоялся через пару недель после приезда из Бухареста. Туда я ехала ведьмой-сноходцем со слабыми способностями к иным стихийным школам, а вернулась совершенно другой. Сны, которые мне раньше снились, по которым я бродила в гости к подруге, вампиру, больше не приходили. Засыпая, я проваливалась в черную дыру, чтобы через, казалось бы, пару секунд, открыть глаза утром. Никаких привычных ярких красок и фантастических картинок… однообразно и удручающе. Проигнорировав звонок, когда шеф пытался внеурочно вытащить меня в выходной день на работу, я поехала в гости к подруге - единственному человеку, к которому я могла обраться в тот момент за помощью.
        Стоило Огоньку открыть дверь в квартиру, я с порога потребовала чаю и заявила.
        - Огнеславка! У меня проблема, - а затем с запозданием поинтересовалась. - Габриель дома? Я мешать не буду?
        - Пожар, наводнение? - спокойно отозвалась она, указывая на двери, ведущие в кухню, и добавила: - Мы одни.
        - Нет, хуже, снов нет!
        - Не поняла, - встрепенулась Огнеслава, - опять кошмары? Или тебя смущает их отсутствие?
        - Хуже! Вообще снов нет! Никаких, даже намека, - я уже ныла, и градом катились слезы. - Я силы этой больше не чувствую
        - Могу тебя порадовать, ты качественно запечатала сноходца, - быстро нашла объяснение подруга, ставя передо мной полулитровую чашку с чаем и подвигая сахарницу с уже торчавшей в ней ложкой. - Придется жить без них. И учиться пользоваться почтой и мобильным телефоном для общения с нами.
        - Как? - вскрикнув, я разлила на себя чай. От неожиданности все закрутилось. Кастрюли, ножи, ложки и прочая утварь кружились вокруг в безумном хороводе.
        - А ну не психуй, - Огнеслава выхватила из воздуха прямо перед носом половник, грюкнула им по столу. Я от неожиданности подпрыгнула на табуретке, а посуда посыпалась по кухне. - И давно такое вытворяешь? - полюбопытствовала подруга, доставая из шкафчика веник и совок для уборки осколков.
        Я икнула. Когда Огонек раздражена, по ее волосам бегают маленькие молнии. Она этого даже не замечает, а меня это в сочетании с грозным оружием в виде половника порядком испугало.
        - В-в-пеерв-вые, - заикаясь и косясь на нее, протянула я.
        - Попробуй повторить, - предложила она, на всякий случай пряча ножи. - Не могу понять, ментальное это воздействие или воздухом балуешься.
        - А как повторить? - нахмурившись, я попробовала сконцентрироваться, небольшая кастрюля поднялась надо мной и вдруг перевернулась, компот, который был в ней, окатил с ног до головы мою несчастную тушку.
        - У-у-у, хорошо хоть он холодный, - я облизнулась.
        - Иди мойся, новоявленная воздушница, - засмеялась Огонек, на которой чудесным образом не было ни капли. Испарила она их на подлете, что ли?
        В тот день она еще пару раз заставила меня повторить попытку, только мы тренировались дальше в комнате, заполненной книгами и подушками. Через пару часов, когда я уже обзавелась парой шишек от методичного получения по голове то подушкой, то книгой, мне уже начало удаваться слегка контролировать это действие.
        - Как интересно, - расхаживала вокруг меня Огонек, словно я была подопытной крыской.
        - Что? - попятилась я и устало рухнула на стоящую за мной кровать.
        - А с остальными стихиями у тебя как дела обстоят? - заинтересовалась она.
        - Ой, даже не знаю, вроде бы все как и было раньше.
        - Знаешь, есть одна ничем не подтвержденная пока теория, - протянула огненная. - Раз ты лишилась своих основных способностей, магия у тебя начала усиливать те из способнастей, к которым у тебя оказалась наибольшая предрасположенность. Мне так кажется, - уже не так уверенно закончила она.
        Обсудив произошедшее с остальными, пришли к выводу, что предположения Огнеславы "попали в десятку". Она частенько давала очень верные советы. Так что возможно и в этот раз…
        - Макс предложил мне замуж за него выйти, - тихо сообщила я Огоньку. В самолете было спокойно. Люди негромко переговаривались или смотрели фильмы, слушали музыку. Никаких кричащих детей или слишком шумных компаний.
        - Да уж, новость, - задумчиво протянула сегодня уж как-то слишком задумчивая подруга. - А ты что?
        - А я согласилась, - понуро ответив продолжила, - и рассказала все о себе.
        - Он поверил? - скептически поинтересовалась Огнеслава после паузы. Я знала, о чем она не спросила и была искренне благодарна.
        - Вначале нет, но потом после демонстрации умений, вроде осознал. Но знаешь, я его предупредила. И все это ради Мыши, - начала оправдывать себя.
        - А ради себя ты когда жить решишь? - немного резковато спросила Огонек.
        - Ради себя? Ради себя мне жить не интересно, - выдавила я улыбку и продолжила:. - Я обещала, - все это говорила тихо, чтобы разговор не услышала мелкая. Оглянувшись, заметила, что та мечтательно прикрыла глаза, слушая на плеере музыку. Мне стало радостно, что хоть кому-то сейчас хорошо.
        - Лика, - Огонек в упор посмотрела на меня, - это, конечно, твое дело, но могу сказать, что ты можешь сделать самую большую ошибку в своей жизни. Мне продолжить, или сказанного уже и так достаточно, чтобы ты на меня обиделась?
        - На правду не обижаются. Время покажет. Макс сказал, что все поймет и полного ответа ждет после поездки, - пожав плечами я перевела разговор в другое русло. Вскоре к нам присоединилась Мокоша. Так за разговором ни о чем мы вскоре прилетели в пункт назначения.
        Туманный Альбион встретил нас легким дождиком. Эдинбург ничем в плане погоды не отличался от нашего Киева. Так же сыро и мокро. Времени рассматривать взлетные полосы не было, как и желания, впрочем. Мы быстро загрузились в автобус и поехали к зданию аэропорта. Нам предстояло еще получить печать о визе, иначе мы висим в воздухе. Уже и не в Украине, но еще и не в Великобритании.
        Девчонки регистрацию прошли успешно, а вот со мной в очередной раз случился казус. Вот не люблю таких приставучих личностей, как этот англичанин. Дело в том, что в ручной поклаже со мной было мое любимое приспособление (читать оружие. Так и не иначе я называла кухонную утварь после сражения с демонами в Бухаресте) - сковородочка, чугунная. Чтобы с моим сокровищем не случилось чего-нибудь необычного, я ее замагичила. Девчонки мне помогали с подборкой заклинаний. Там было против воровства, противоударные, против ржавчины, пригорания и много чего еще.
        - Мэм, - обратился ко мне таможенник, указав на торчащую ручку моего драгоценного имущества. - Что вы везете в сумке?
        - Сковородку, - с удивлением в голосе ответила я, не понимая, к чему этот вопрос.
        - Зачем? - растерялся блюститель порядка. И тише поинтересовался. - На ней столько заклинаний, что впору считать оружием.
        Я внимательнее присмотрелась к нему. Надо же, маг! Вот, что значит цивилизованная страна! Они не делают вид, что магически одаренных людей нет, а приспособили их помогать спец и госслужбам.
        - Как вы не понимаете? Сковородочка - это святое! На ней оладушки вкусные и блинчики получаются, - запричитала я, активно снабжая этот монолог восторженными вздохами, улыбочками а-ля блондинка и трепетанием ресниц. Дядя понял, что попал. Я могла часами о своей лапуле разговаривать. Это была моя первая сковородка, приобретенная на первую зарплату, и я ее очень ценила. - А вот если бы не заклинания, она могла бы разбиться, поцарапаться… А еще там против пригорания заклинание. А не дай бог кто-то ее своровать захочет, так на этот случай есть тоже заклинаньеце имеется, а еще…
        - Проходите, - произнес маг. Видимо, он не был любителем украинской или русской кухни.
        Радостно подхватив подруг под локоток, я поближе к животу придвинула сумку, чтобы ни у кого не было искушения мою сковородочку полапать. Под тихие смешки персонала аэропорта мы его покинули.

***
        Демон был зол. Размолвка с Огнеславой больно зацепила, хотя не стала первой в череде подобных. Можно было сколько угодно списывать их ссоры на темперамент магов огня и разницу в воспитании и мировосприятии, но подленькая мыслишка "А любит ли она меня на самом деле?" все равно нет-нет, да закрадывалась.
        Выпив обжигающего кофе и заказав еще, мужчина немного успокоился. Пожалуй, стоило заняться работой, а не ковырянием в собственных проблемах. Габриель по опыту знал, что некоторые моменты в совместной жизни с Огнеславой проще не заметить, как говориться "спустить на тормозах" и тогда все образуется наилучшим образом. Хотелось верить, что это как раз тот случай, хоть и получалось плохо.
        Уже вечером, захлопнув входную дверь квартиры, демон устало привалился к ней спиной. Он закончил дело об убийстве, которое вел параллельно с тем, о котором его попросил Рок. Пришлось побегать, но в итоге все разрешилось наилучшим образом. Ведьме-отравительнице теперь долго еще будет не до фокусов, судьи Совета вытрясут из нее все душу и запечатают способности лет на двадцать, не меньше. А он просто устал…
        Выйдя из душа, Габриель босиком пошлепал на кухню, плюхнул на плиту чайник, щелчком пальцев зажигая огонь. Огнеслава уехала еще вчера, он просто не ночевал здесь. Без нее в этой квартире было слишком пусто, словно из нее кто-то забрал душу.
        Зазвонил домашний телефон. Сначала мужчина решил не поднимать трубки. Те, кто хотел бы его найти во что бы то ни стало, набрали бы на мобильный. Но раздражающий звук не прекращался. Поморщившись и обреченно вздохнув, демон ответил на звонок:
        - Слушаю.
        - Огнеславу позовите, - не потрудившись даже поздороваться, буркнул какой-то тип на том конце провода.
        - Ее нет, - в том же духе отозвался Габриель, прикидывая, кто мог звонить его женщине в такое время.
        - Что значит "ее нет"? - взвился неведомый собеседник. - Куда эта… подалась на ночь глядя?
        Звонил явно ее шеф, или в жизни Огонька появился еще один клинический идиот, о котором Габриель не был еще наслышан.
        - Где Слава пропадает по вечерам - только моя проблема. Ее нет и ближайшую неделю не будет, - отозвался он.
        - Что, твоя зазноба от тебя ушла? Или ты сам ее вышвырнул? - глумливо поинтересовался Антон, панибратски "тыкая" демону. Габриель обиделся. Зря этот недоносок так про Огонька…
        - Так, инвалид трудовой деятельности, если б ты занимался своей работой хоть на грамм, то знал бы, что она в отпуске. А теперь реанимируй атрофированный мозг и запомни: после окончания рабочего дня не звонить! Незнакомые слова посмотришь в словаре! - в голосе прорезалось рычание. Отключив трубку, Габриель усмехнулся. И даже не схамил!
        Глава 2
        Лика
        - …Эдинбург поражает обилием достопримечательностей, за что был даже назван "Северными Афинами". Шестнадцать тысяч зданий внесены в список особо важных городских исторических и архитектурных сооружений, многие являются частью Мирового Культурного Наследия.
        Самым известным памятником является Эдинбургский замок, стоящий на скале на высоте сто тридцать три метра и возвышающийся над всем городом. Согласно историческим свидетельствам, замок существует с XI в… бла-бла-бла… С XI по XVI вв. замок был резиденцией шотландской монархии. В настоящее время он является местом пребывания Шотландского подразделения армии. Так, это тоже не интересно… О, вот! Самое примечательное его здание - королевский дворец с восьмигранной башней, где Мария Стюарт родила короля Якова I. Замок постоянно достраивался и расширялся - вплоть до 1927 г., когда был установлен Военный Мемориал, посвященный шотландцам, павшим в Первую мировую войну (сейчас также и жертвам Второй мировой войны).Старейшее здание этого комплекса - часовня Святой Маргариты. Эдинбургский замок - не только королевская резиденция, но, в первую очередь, фортификационное сооружение…" - с выражением и комментариями читала я путеводитель. Покинув аэропорт мы побывали в прокатной конторе, где и взяли средство передвижения, записав его при этом почему-то на мое имя. Опять же закономерность! Последние пятнадцать
минут, пока мы пытались доехать от аэропорта до центра Эдинбурга, я просвещала девочек относительно местных достопримечательностей. Но вскоре мои спутницы не выдержали и попросили меня помолчать. Мокоша с радостью рассматривала окрестности, периодический что-то весело комментируя. В очередной раз тронув меня за плечо, младшенькая произнесла:
        - Лика, а озера есть? А то вдруг опять решу топиться, - и все это с таким невинным видом!
        - Тьфу на тебя, мелкая… опять меня сбила, - прошипела я в ответ, пытаясь найти место, где только что читала.
        - Лика, - взвыла Огонек. - Хватит трепаться, вы меня отвлекаете от дороги. Тут же другое движение, да и руль иди… непривычный!
        Наша подруга хоть и хорошо водила машину, но тут даже опытный водитель мог мозги набекрень вывернуть. Оценив, что дальнейшая разговорчивость чревата аварией, решила последовать примеру Мокоши и уставилась в окно. Утренний туман практически рассеялся и я могла рассмотреть что-то кроме белесой дымки.
        Из-за раннего времени суток людей на улицах было немного, и это давало возможность оценить красоту и атмосферу центра города, где все застройки были очень старыми. Несмотря на то, что большая часть осени минула, деревья еще не сбросили свои зелено-желтые одеяния, раскрашивая улицы яркими красками листвы.
        На одном из домов я заметила часики. Так и подмывало начать фанатично шептать: "Моя прелесть!" Мокоша, по всей видимости заметив мой жадный взгляд, и проследив его путь, простонала:
        - Ли-и-ика, только не это! Больше часы воровать не будем!
        - Ну и ладно, - ничуть не обидевшись на подругу.
        - Думай, как их утащить с собой в Киев без помощи, - попыталась образумить меня мелкая.
        - Ха! Тут все просто! - я продемонстрировала ей наручные часы, - Это те самые! Огонек помогла уменьшить.
        - Ты что, пьяная была тогда? - повернулась удивленная Коша к Огоньку.
        - Легче было сдаться, - призналась с усмешкой огненная ведьма.
        Тут я отвлекалась, потому что заметила следующее чудо. Точнее не чудо, но такого в родном городе я не видела, и потому любовалась двухэтажным автобусом. Меня позабавил вид второго, открытого, этажа, где люди сидели под зонтиками, отчего верх транспортного средства напоминал лоскутное одеяло.
        - Лика, а ты заметила корову? - ткнула пальцем в стекло мелкая.
        И вправду, на втором этаже с одной стороны здания высовывалась передняя часть ярко-желтой коровы, с другой - виднелись копыта, вымя и хвост.
        - Niddry Street South, - пробормотала себе под нос, отмечая улочку на карте.
        - Лика, слушай, ну сколько можно в путеводитель глядеть и сравнивать местность?
        - Да, насладись просмотром, а потом уже и уточняй по приезду в замок, что ты видела, - снова попрекнули меня девчонки.
        Пропустив мимо ушей нравоучения, попросила Огонька притормозить у ближайшей зоны парковки.
        - Зачем? - удивилась она, сворачивая на стоянку.
        - Ну останови, - заканючила я.
        За следующим поворотом, если я не ошиблась, находилось кладбище. А так как мне не удалось туда в Бухаресте попасть, я решила сейчас исправить ситуацию. Вот люблю я старые кладбища. Есть в них нечто мистическое. Время словно растягивается, замирает. Ничего не меняется, и даже шум города доносится словно издалека, не желая тревожить усопших. Дождь, яркая зелень мягкого мха и серые, почти черные от дождя старинные надгробия - мрачная, готическая романтика. Как раз под мое настроение.
        Тем временем ничего не подозревающая Огнеслава припарковалась и скомандовала высадку. Я первой выскользнула из машины и понеслась в нужном мне направлении.
        - Я скоро, - крикнула, заворачивая за угол. Может это и некрасиво получилось, но мне хотелось побыть немного в одиночестве, чтобы не выплескивать на подруг дурное настроение, порожденное сомнениями.
        Не успела я добежать до места назначения, как меня догнали подруги.
        - Лика, нам тоже интересно, - укоризненно и обижено простонала Коша, Огонек только кивнула, видимо, решив не комментировать мое поведение, так как была в курсе первопричины.
        - Куда ты нас приволокла? - заинтересовалась мелкая.
        - Никуда я вас не волокла. Сами пришли. Кстати, это известное кладбище. По преданию, тут похоронен песик Бобби, который после похорон своего хозяина жил около его могилы, - потусторонним шепотом ответила я. Причем пугать я никого не собиралась, просто царившую тут тишину не хотелось нарушать. Такое же ощущение порой появляется в просторных и гулких залах библиотек. - А еще тут, говорят, живут привидения.
        Увиденное меня немного разочаровало. Хотя в наличии имелись обелиски, надгробия и старые памятники, но все это оказалось каким-то… простым, что ли. Ночью тут красивей должно быть, особенно в полнолуние. Вот к такому заключению я пришла в итоге, побродив среди каменных плит.
        - Лика, ты еще долго будешь мечтать? - окликнула Огонек. - Нам еще к замку добраться надо. Да и перекусить что-то было бы не плохо.
        - Иду уже, - последний раз окинув взглядом унылый пейзаж, поспешила за подругами.
        По дороге к кафешке наткнулись на памятник Линкольну. На постаменте черными буквами красовалась надпись: "В память шотландско-американским солдатам". На возвышении стоял сам президент, заложивший за спину левую руку, а другой сжимавший книгу, в которой я смутно опознала конституцию. А снизу к нему тянул руки босой мужчина, видимо, раб, опирающийся на военные знамена.
        - Это монумент эмигрантам, пытающимся получить "грин кард"? - с иронией вопросила Огонек, пытаясь поднять мне настроение.
        Я улыбнулась. Видимо, наша огненная тоже потратила немало времени на форумах, посвященных достопримечательностям Эдинбурга.
        Выпив кофе и позавтракав, сориентировались по карте и покатили к выезду из города, чтобы до темноты добраться к будущему пристанищу на следующую неделю.
        Огонек
        Через несколько часов машинка покатила по землям Хайленда - самой большой из тридцати двух областей Шотландии, что расположилась на территории Северо-Шотландского нагорья. Лика спала на заднем сидении, Мокоша сидела рядом, на редкость безмолвно разглядывая проплывающие за окнами пейзажи. Признаться, я даже несколько раз удивленно на нее покосилась - настолько несвойственна была такая задумчивость и безмолвность нашей непоседе. Но окликнуть не решилась, чтобы не провоцировать словесный поток, в который я смогла бы вставлять разве что отдельные нечленораздельные звуки, долженствующие выражать согласие и подбадривать собеседника.
        Замок, в который мы направлялись, когда-то играл роль оборонного объекта на пути в Хайленд. Проехав Инвернесс, мы еще минут тридцать мчались по холмам. И я непроизвольно все сильнее утапливала педаль газа, желая побыстрее добраться до пункта назначения.
        - Полегче! - возопила Мокоша, этим возгласом даже разбудив Лику. - Шумахер!
        - Извини, - пробормотала я, признавая, что таки-увлеклась. - Уже подъезжаем, осталось минут десять максимум.
        С холма открывался шикарный вид на озеро и сам Аркарт.
        - Это жилище Нэсси? - тут же спросила земная ведьмочка.
        - Это наше жилище? - одновременно с нею в сердцах возопила новоявленная воздушница, прижавшись носом к окну и вглядываясь в освещенные вечерним солнцем живописные развалины древнего замка.
        - Ответ "да" на оба вопроса, - кивнула я, медленно направляя машинку к каменному мосту, ведущему к воротам в донжон.
        - Она же скоро на себе волосы рвать начнет, - захихикала Коша, вполоборота наблюдая за Ликусей. - Славка, а мы что, палатки с собой брать должны были?
        - Бестолочи, - развеселилась я. - Присмотритесь внимательнее.
        Воцарилась тишина, которая вскоре была нарушена удивленным синхронным хмыканьем. Я знала, что они сейчас наблюдают. Вместо разрушенных стен вырастал вполне пригодный для жилья древний, мощный замок. Да, частично развалины таковыми и остались, но несколько башен обрели весьма впечатляющий вид.
        - Иллюзия? - нехорошим тоном, выдающим крайнюю степень заинтересованности, чреватую проблемами, протянула Мокоша.
        - Она самая, - подтвердила я, проводя транспорт под массивным сводом арки главного входа. - Кош, только в плетения и не суйся! Нам здесь наплыва туристов или обезумевших от счастья ученых совершенно не нужно.
        - Ты раньше предупредить не могла? - кровожадно прошипела из-за спины Лика. - Меня чуть удар не хватил! Я любитель цивилизованного отдыха.
        - Так не интересно же было бы, - хмыкнула я, паркуясь в тени стены.
        - А зачем иллюзия? - не унималась младшенькая.
        - По вышеупомянутой причине, - я выключала дворники и фары. - Хозяин замка не жаждет наплыва гостей.
        - Хозяин? - я чуть не оглохла от синхронного возмущенного вопля.
        - Не просто же так тут стоит такая сложная система, - пожала плечами. - Но это предположение только.
        - То есть если хозяин есть, он о наших планах на проживание в этих стенах не в курсе, - уже не спрашивала, а утверждала Лика.
        - И не узнает, если мы не устроим тут землетрясений, катаклизмов или боевых действий, - хитро ухмыльнулась я. - Мы просто отдыхать приехали!
        - Да кто ж спорит?! - пакостно захихикала младшая, а мы с Ликой горестно вздохнули.
        Во дворе появилась Янина и с радостной, открытой улыбкой замахала нам.
        Мокоша бросилась ее обнимать, едва не сбив с ног, что не помешало нам подключиться, чтобы потискать нашу темную ведьмочку.
        Я первая заметила еще одну фигуру позади будущей повелительницы вампиров. И силуэт явно не принадлежал Снежной.
        - Никлар, - проследила за направлением моего взгляда Янина.
        - Не хотел мешать, - выступил из тени вампир, - доброй ночи, дамы. Счастлив вас всех снова видеть.
        Я почувствовала, как напряглась стоящая рядом Лика, тут же опустившая взгляд, не горя желанием встречаться глазами с Ником.
        - Ты как всегда галантен, - я привлекла к себе внимание вампира, до этого разглядывающего подругу.
        - По коридору направо, потом по лестнице на второй этаж и любая спальня, кроме первой от лестницы, - быстро сказала Янина, мгновенно расшифровав эту пантомиму.
        - Спасибо, - пробормотала Лика, шмыгнув в указанном направлении.
        Никлар с непроницаемым видом проводил взглядом убежавшую ведьмочку, но я успела заметить, как он сжал челюсти. Да уж, весело начинаем.
        Приближающийся рев мотора возвестил о прибытии последнего действующего лица.
        Влетевший в арку мотоцикл резко затормозил, прочертив колесами дугу и "разбрызгивая" вокруг мелкие камушки.
        Снежка
        - Девочки, вот и я! - слезла с мотоцикла и сняла сумки.
        - Самоубийца! - заверещал из капюшона Крыс.
        - Ой, - охнула Мокошка, - а это кто сказал?
        - Это я сказал, - мордочка звереныша высунулась из капюшона. А я только вздохнула. Когда Янина приезжала ко мне, мой любимец не высовывался, не желая общаться с ведьмой, разделившей душу с кошкой.
        - Это мой Крыс, - улыбнулась я, вытаскивая вышеупомянутого из капюшона, впрочем, он упирался, и процесс затягивался.
        - Отпусти капюшон, - зашипела я, - и сядь на ладонь.
        - Там холодно, - взвыл зверь.
        - Нормально! Тепло почти, - не прекращала я попыток извлечь его на свет божий.
        - Не тебе это говорить…
        - Снежка, тебе помочь? - поинтересовалась подхихикивающая Янина.
        - Сама справлюсь… ладно уж, - пришлось признать поражение. - Сиди там, потом на тебя красивого посмотрят.
        - Гель, а чего не на облаке? - невинное дитё имело склонность задавать сложные вопросы.
        - Кстати, вопрос очень даже закономерный, - теперь на меня выразительно смотрели все девочки.
        - И что врать будешь? - ехидно поинтересовался крыс, слава богу, сделав это очень тихо.
        - Недавно права получила, вот и захотелось опробовать железного коня. Да и крысу на облаке холодно было, - не моргнув глазом, ответила я. Нет, я люблю подруг и полностью доверяю им, но они меня своей заботой доведут до белого каления. Проверено! Так что лучше кое-что умолчать. Временно.
        Судя по тому, как странно поглядывала Янина на мой браслет, она не поверила, что подвески - это всего лишь безделушки, и просчитывала сотни вариантов, пытаясь понять, во что я вляпалась. И чем нам это грозит. Эти переглядывания мгновенно привлекли внимание остальных:
        - Что? - взвилась я, просчитывая пути к отступлению.
        - Зачем тебе столько? - Яна кивнула на браслет. Хорошо, что она не обладает рентгеновским зрением и не видит, сколько всего спрятано по потайным кармашкам, которые теперь появились на всей моей одежде в еще большем, чем раньше, количестве.
        - Рок настоял, - так ведь почти правда, жених на самом деле запихал мне в сумку половину артефактов, часть из которых была специально создана им для этой ситуации. Могло показаться странным, что я не говорила подругам о том, что случилось, но… Паранойя - доминирующая черта характера. И дело в том, что я не хотела, чтобы они волновались за меня. Я справлюсь с этой проблемкой. Тем более, это просто каникулы.
        Зайдя в башню, я только вздохнула. Пальто перекочевало в шкаф, а сумка спикировала на кровать. Когда я голосовала за эти руины, я как то упустила, что нам здесь жить, хорошо, что на самом деле иллюзией прикрыто вполне пригодное для обитания здание. Вредный питомец мгновенно перекочевал на плечо, и я направилась в огромную кухню, где меня уже ждали. Кстати говоря, первым делом Янина рассказала нам именно о расположении этого места общего сбора.
        - Крысик! - возрадовалась Мокоша и потянула к животному руки.
        - Крыс! - возмутился тот, прячась в моих распущенных волосах. - Крыс, а не Крысик, Крысочка или ингредиент для зелья!
        - Ингредиент? - заинтересовалась Огонек, не сдержав ухмылки.
        - Последствия знакомства с Роком, - пожала я плечами.
        - Забавный, - улыбнулась Янина под недовольное, но очень тихо бурчание животинки.
        Итак, что тут у нас?! Я облизнулась, обозревая блюда на столе: суши, ролы, онигири, и курочка с морковкой под майонезом и…
        - Куда лапы тянешь?! - возмутилась я, увидев, как Крыс нацелился на облюбованный мною ролл.
        - Можно ему сыра дать? - поинтересовалась Мокоша, подвинув к себе тарелку с тонкими желтыми ломтиками, явно надеясь приманить несговорчивое животное.
        - Я сыр не ем! - проинформировал крыс, перехваченный и усаженный на плечо. - Гелочка, мне ролов тоже оставь.
        - Весь в хозяйку, - умилились девочки, а я смутилась: сыр тоже не любила. Утолив первый голод, наконец обратила внимание на нашу разношерстную компашку: мрачная Лика, как заведенная крутящая роллы, довольная Янина и странно задумчивая Огнеслава.
        - Лика, нам на неделю уже этого запаса хватит! - заметила последняя, обозревая гору рулетов.
        - Я что-то упустила, - тихонько поинтересовалась я у Коши.
        - Ник здесь, - шепнула она мне на ушко.
        - Тогда ясно, - кивнула. - Огонек?
        - Сама не в курсах, - пожала она плечами. А я цапнула еще один рольчик. М-да… Габ конечно просил меня присмотреться к его даме сердца и поговорить с подруженькой, но тему не очертил. Что ж будем наблюдать, а пока…
        - Положь, где взял!
        - Сейчас, - фыркнул Крыс, - он последний с креветками! - возмутилось хвостатое.
        А вот Лика, видимо, проникшаяся моментом, поставила перед ним блюдце с соевым соусом.
        Привычно пререкаясь с ним и дальше, продолжала прикидывать возможные варианты выполнить просьбу Габриеля. В конце концов, дело было не только в том, что я пообещала, но и в том, что я волновалась за Огонька. Все чаще в нашей с ней переписке проскальзывали грустные нотки, и мне это совершенно не нравилось. А то, что она еще и отшучивалась постоянно, настораживало еще больше. Нам надо поговорить, но… просто так из нее вытянуть ничего не получиться. Хотела бы - уже поделилась бы. Но не пичкать же ведьмочку сывороткой правды?! Не спорю, язык развязывает "на ура", но боюсь, столь радикального подхода девочки не оценят. Хотя… Сыворотка у меня была, и если незаметно во что-нибудь подмешать ее… Я нервно хихикнула, сразу став объектом нездорового внимания.
        - Я тут подумала, - мгновенно нашлась с ответом, - а давайте сходим куда-нибудь, отметим встречу? - вру, конечно, неубедительно, но это идея! Алкоголь развязывает языки не хуже сыворотки. Вопрос в дозах. - Ну что вы, хорошая же идея! Посидим вместе в деревне, я, когда ее проезжала, вывеску паба видела. Выпьем по рюмочке, о делах наших скорбных поговорим.
        - Этому столику больше не наливать, - прыснула Янина. - Клиента понесло.
        - Злые вы, - фыркнула я, - уйду от вас…
        - Не пустят тебя в мужской монастырь, - рассмеялась Огонек.
        - Ты там первая место забила? - предположила я, и остаток ужина превратился в своеобразную игру в картошку, только вместо меча использовались дружеские подначки. Хорошо все-таки, когда девочки рядом.
        Поднявшись в теперь уже свою комнату, вытащила из-под кровати заныканную небольшую сумку и положила ее на постель. Переведя дыхание, потянула за молнию - пришло время обустраивать временное и пока еще крайне неуютное пристанище. По крайней мере сквозило здесь гораздо сильнее, чем в башне Заката в Бухаресте, ранее принадлежавшей Року. Под монотонное бубнение крыса, принялась копаться в связках амулетов, выискивая те из них, что должны были бы помочь на этом нелегком поприще.
        - Я же не могла забыть таковые! Точно помню, что брала! Черт! - я перевернула сумку вверх дном и вытряхнула на постель все содержимое. Раньше я бы даже не почувствовала прохлады, но из-за порванной ауры нечувствительность к ходу сошла на нет. Неужели придется обращаться к Огоньку? Тогда точно вопросов не избежать.
        - Гела, ты слушаешь меня? - проверещал рядом хвостатый друг. Мое восклицание явно показало, что монолог Крыса остался без внимания.
        - Прости, отвлеклась, - покаялась я.
        - Вот скажи, почему ты всегда отвлекаешься в самый неподходящий момент?
        - Так получается, - пожала плечами. Лучше с ним соглашаться, а то заработаю занудливую нотацию на ближайшие минут тридцать.
        - И как он тебя терпит? - внезапно выдал зверек.
        - Сейчас в твоих устах Рок почти святой, - рассмеялась я.
        - Этот маньяк? - тут же надулся Крыс, словно его уличили в чем-то непотребном. - Ты лучше скажи, что будешь делать?
        - Как что? - удивилась я, с победным возгласом выудив нужный мне кулон в виде крошечного домика. Символично-то как! - Обустраиваться.
        Затем сменила подвеску на шее, скрывающую состояние моей ауры. Наверное, рассказать все же придется, но позже. И только если возникнут сложности, незачем портить отдых подругам собственными проблемами.
        Через полчаса я удовлетворенно вздохнула и взглянула на термометр, показывающий, что температура в помещении растет буквально на глазах. На нужной отметке я дезактивировала амулет, в очередной раз порадовавшись, что за эти пару месяцев моя аура уже восстановилась хоть немного, давая возможность пользоваться хотя бы крохами способностей. Этих искорок как раз хватало для активации амулетов. До сих пор вздрагиваю, вспоминая, что не была способна даже на такую малость. Превратиться в обычного человека оказалось просто жутко. Все равно, что лишить руки или ноги, хотя нет, даже страшнее - тут о каком-либо "протезе" речи идти не могло - его просто не существовало.
        - Спать скоро ложишься? - заворочался на подушке Крыс, помахивая в воздухе хвостом, словно дирижируя. Вот, хорошее расположение духа вернулось даже к этому зануде, стоило лишь устроиться с комфортом!
        - Да, - кивнула, набрасывая на плечи теплую кофту, - только схожу за чем-то горячим.
        - Роллы прихватишь? - сосед по комнате заискивающе прижал ушки к голове. - Лика их на год вперед накрутила.
        - Вряд ли столько, - рассмеялась я.
        - Учитывая мои размеры, твоему покорному слуге хватило бы на год, - фыркнул он.
        - Печенье? - предложила я, не желая разыскивать продукты по темной кухне.
        - Хорошо, - легко согласился Крыс.
        Включив фонарик, направилась по темному коридору. В замке было электричество, но каким образом его включать где-либо, помимо кухни и комнат, мы пока не разобрались. Впереди мелькнула неясная тень, заставив меня насторожиться. Затем в воздухе задребезжал полустон-полувой.
        "Вот и аборигены нашлись", - невесело констатировала я факт наличия в замке приведений. Эти тоскливые завывания выводили из себя тем больше, чем меньше я этим призракам могла сделать. Честно говоря, такое соседство раздражало и настораживало. И если вспомнить, во что вылилась прошлогодняя башня с призраком… Но там Рок обитал в одиночестве, а здесь словно инкубатор для бестелесных духов. Какофония только нарастала, к вытью добавился скрип и звон цепей. Так, кофе я в таких условиях пить не буду, только чай с мятой. Лечить нервы. И затычки в уши!
        Когда вода в заварнике приобрела красивый золотистый оттенок, я вдохнула ароматный пар, чувствуя, что настроение ползет вверх. Приведение косматого мужика в килте выскочило из стены, завыв и забренчав ржавыми цепями. Я едва не опрокинула на себя чашку с кипятком от неожиданности.
        - И вам добрый ночи, - поздоровалась я, проходя мимо повисшего тряпочкой призрака. Правильно бабушка говорила: вежливость превыше всего.
        Оказавшись в постели, я возмущено фыркнула, когда крыс стянул круассан, добытый в этих экстремальных условиях.
        - А я призрака видела, - сообщила, задумчиво жуя.
        - Вон того? - звереныш указал хвостом на призрачного мужчину с наполовину отрубленной головой.
        - Нет, другого, - пожала я плечами. - А вам, любезный, матушка не говорила, что являться к девушке посреди ночи - это моветон?
        - Правильно, Гелочка, - похвалил меня Крыс. - Вежливость превыше всего!
        Мужчина вздрогнул и завыл. По спине пробежали мурашки. Хорошо еще, что чаем не поперхнулась.
        - Вы бы потише, - попросила я. - Люди все-таки спят.
        - Может, в карты сыграем? - вздохнула я. - Не могу спать, когда на меня смотрят.
        - Помню-помню, - вздохнул мой сосед по подушке. - Когда меня тебе только подарили, вечно клетку пыталась поставить куда подальше, только чтобы не в пределах видимости. Но мне в карты неудобно, и ты жульничаешь! Может, лучше в шахматы партию?
        - Да хоть во что-нибудь, - вздохнула я.
        Игнорировать призраков, которых в комнату набилось уже штуки четыре, оказалось нелегко. Это вылилось в настоящую войну характеров: либо я сдамся, и они меня запугают, либо им надоест и духи уйдут. Правда, был возможен патовый вариант: они пробудут до рассвета, не давая мне выспаться. Но это лишь в случае наличия у призраков такого же ослиного упрямства, как и у наследницы Снежных в моем лице.
        Через два часа я пришла к выводу, что после таких каникул мне надо будет отдохнуть в каком-нибудь санатории. Причем с мягкими стенами. Встав, я достала ноутбук и открыла магическую книгу, забив в поиск словосочетание: "Изгнание призраков". А потом долго беззвучно смеялась, осознав, что вместо Книги открыла интернет. Вариантов изгнания невозмутимый и великий Яндекс предлагал мне миллион.
        Лика
        Мягкие пушистые тапочки в виде зайчиков защищали ноги от холода, которым тянуло от каменного пола. Приоткрыв дверь комнаты, я выглянула в коридор. Посторонний шум и какое-то завывание не давало спать, наталкивая на мысль, что где-то не закрыта дверь и теперь скрипит на сквозняке. А вот их-то, родимых, тут было множество. Хорошо, что Огнеслава придумала, как обогреть и, главное, избавиться от сырости в жилых комнатах.
        - У-у-у, - донеслось из темноты. Из коридора потянуло холодом, заставив меня зябко передернуть плечами и поплотнее запахнуть полы теплого халата. Сейчас я наверное напомнила ведьм, которых рисуют в мультиках: темное длинное одеяние, на ногах теплые полосатые носки и тапочки, на голове "модельный" причесон "курятник". Живенько так!
        Проходя по коридору, заглянула в зеркало, и едва не завизжала, выдав лишь полузадушенный ойк. Из зазеркалья на меня глянула старушка в распахнутом халате с кавардаком на голове и ярко горящими красными глазами.
        - Бррр, - потерла глаза руками, снова взглянула в зеркало и облегченно выдохнула, разглядев пусть взъерошенную и испуганную, но саму себя.
        Позади послышалось хихиканье, и я крутанулась на месте, заставив шарик света слететь с ладони, разгоняя тени. Вздохнув, я все списала на нервозность и усталость. Придя к такому вдохновляющему выводу, пошлепала на кухню, заодно решив что-то перекусить на сон грядущий. Спускаясь по лестнице, краем глаза заметила кого-то, но, повернувшись, вновь никого не нашла.
        - Да что это такое! Мокоша, это твои проделки? - прошипела я, надеясь, что правильно определила личность шутника. Ответом мне стало гробовое молчание. Стоило лишь сделать шаг, как за спиной опять кто-то злорадно засмеялся.
        "Привидения, домовые, духи, аборигены… Мокоша?.. - мысленно перебирала я про себя кандидатов. При этом активно убеждала себя, что ничего не боюсь, и вообще являюсь ведьмой. - Пусть лучше меня бояться!" Несмотря на всю эту беззвучную браваду, зябко поводила плечами от неприятного чувства, что за мной наблюдают.
        На кухне царила тишина. Сквозь узкие окна-бойницы лился свет почти полной луны. Надо же, на празднование Хэллоуина будет полнолуние? Интересно, это нам чем-то чревато?
        Наткнувшись на табурет, пожалела, что не умею, как Огнеслава, создавать россыпь светящихся шаров, а не единичные фонарики. Поразмыслив, что можно перекусить, я направилась к оборудованной нами под чулан комнате. Вытащив продукты на стол, соорудила себе бутерброд, с урчанием впилась зубами в этот шедевр кулинарного искусства.
        - Еда… - прошелестело над ухом.
        - Кто здесь? - я снова начала крутить головой, уже предполагая, что именно пытаюсь отыскать взглядом. - Выходи!
        Рука уже тянулась к любимой сковородочке. Против привидений вряд ли поможет, но мне с нею спокойнее. И очень вовремя! В чугун врезалась метнувшаяся из темноты ложка, а над головой пролетел нож, звякнув о каменную стену, а затем об пол.
        Вот и начался отдых!
        Прикрываясь подвернувшейся под руку деревянной дощечкой и сковородкой, принялась пробираться к двери, судорожно вспоминая, какие заклинания могут подействовать на бестелесных паразитов. Страха не было, несмотря на то, что летающие ножи, уже оставившие парочку болезненных порезов, игрушками назвать было сложно. Тем не менее, скорее присутствовало ощущение брезгливости.
        Все стихло в один момент.
        - Черт! Поела, называется, - возмущалась я, разглядывая то, что осталось от бутерброда, напрочь испорченного, как и вся моя одежда, впрочем, какой-то слизью.
        В дверном проеме мелькнул полупрозрачный силуэт и тут же исчез. Я села на пол, посреди осколков тарелок и разбросанных вилок и ложек. Кажется, эту старушенцию я уже видела в зеркале. Что ж, так хоть становиться ясно, кто мне так "удружил". Теперь бы еще выяснить, за что мне такое счастье привалило!
        Пощелкав автоматически выключателем и пробурчав под нос ругательство, смела в совок остатки позднего ужина и осколки. Надеюсь, вернувшись в спальню, я не найду там лишь щепки от кровати? А то странная тенденция вырисовывается. А еще и полнолуние скоро…
        Огонек
        Попав в свою комнату, я первым делом избавилась от злополучных сквозняков - замкнуть теплые воздушные потоки оказалось проще простого. Надо завтра Лику попросить подсобить, и можно будет провернуть такое на территории всего замка. На всякий случай поставив противопожарный контур, я опробовала новое заклинание. Пыль по всей комнате вспыхнула крохотными искорками, расцветив помещение подобием северного сияния, но не холодных, а теплых красно-оранжевых оттенков. Вот такая вот дезинфекция! Я была довольна результатом. Попасть огненным сгустком в крупную мишень - не так уж сложно, а вот если может похвастаться не размерами, а количеством, то требуется нечто посложнее стандартного файербола.
        Приняв душ, я забралась в постель, подбросила в воздух россыпь крошечных разноцветных огоньков и принялась рассматривать полог над кроватью. Собственно, я эту комнату и выбрала из-за этой детали интерьера. Даже в башне Рока в Бухаресте не было такого элемента роскоши.
        Мыслями почти мгновенно переключилась на события прошедшего дня. Когда мы собираемся вместе, жизнь словно начинает бурлить, превращаясь в какой-то безумный карнавал событий, встреч и приключений.
        Итак, что мы имеем на данный момент? Янина появилась в замке вместе с Ником. Уже только этот факт крайне необычен. Наша темная слишком ценила свободу и независимость, чтобы просто согласиться на няньку, приставленную князем вампиров. Итак, либо по какой-то причине она была вынуждена пойти на подобные уступки, либо присутствие Никлара важно самой Яне. Оба варианта не внушали особой радости. Если уж наша темная ведьма пошла на такое, зная о сложных взаимоотношениях ее сопровождающего и Лики, а она не могла не знать, значит, дело и вправду не шуточное. Дальше вполне логично вспомнить про Чертенка. И без того не блещущая уверенностью в себе, теперь Лика оказалась меж двух огней. Сама я только добавлю проблем, в этом не приходилось сомневаться. Что ж, раз Рок отпустил Гелу в эту поездку, есть надежда, что хоть на этом фронте все спокойно. Мокоша тоже пока не давала поводов для переживаний. Если хоть две из нас окажутся "нормальными", может получиться именно отдых.
        Внезапно распахнулось окно, впустив в комнату поток холодного ветра и какого-то сора. Исправив это недоразумение и снова восстановив в комнате комфортный температурный режим, я с сомнением глянула на оконную ручку. Бред.
        Либо у меня что-то с памятью, и я проделала всю работу по утеплению помещения, напрочь забыв о такой малости, либо ему кто-то открыться помог.
        Честно, я бы предпочла первое. Девичья память, она такая непостоянная… А вот иметь недоброжелателя в комнате, или просто шкодное нечто - это уже может быть куда неприятнее склероза.
        Забравшись в постель, я посмотрела на правильный разноцветный круг под потолком, который образовали мои шарики. Внезапно вся эта красота метнулась в угол комнаты из-за ворвавшегося в комнату потока ветра.
        Вид распахнувшегося окна наводил на неутешительные выводы. Захлопнув раму и "подперев" ее довольно заковыристым запирающим заклятием, блаженно растянулась на простынях.
        Распахнулась дверь.
        Я минуты три полежала, пытаясь восстановить недавнее благодушие. Получалось на редкость плохо. Вздохнув, пошла закрывать комнату. И ходила следующие двадцать минут.
        Я сдержала мученический стон, когда открытие двери произошло в шестой раз, и откинулась на подушки.
        - Ты издеваешься! - прошипела сквозь зубы, адресуя этот вопль души невидимой заразе с мерзким чувством юмора. Причем реплика была исключительно констатацией факта, а не вопросом. Глупо было бы даже сомневаться!
        Ответом мне стала тишина.
        Несмотря на явную борьбу характеров, я не собиралась на потеху привидению всю ночь потратить на эти игрища и лишиться законных часов сна. Решив не обращать внимание на тянущую из коридора прохладу, быстро сплела подогревающее заклинание, наложив его на матрас, на эту ночь превращая оный в первоклассную грелку.
        На некоторое время воцарилась напряженная тишина. С моей стороны было явной глупостью расслабиться. Раздался неприятный скрежет и сквозь прореху в балдахине на меня полилась какая-то жижа. Хорошо еще, что я всего лишь парой минутами ранее натянула одеяло до самого носа. Заметив какое-то шевеление в жидкой массе, моя эвакуация ускорилась раз в десять. Взвизгнув, я запустила в эту копошащуюся дрянь файерболом, глядя, как загорается моя постель. Позади меня раздался истеричный хохот и хлопнула дверь.
        - Вот дрянь! - я бросилась стаскивать на пол обуглившийся плед и позволяя ему догорать почему-то синим пламенем.
        Мокоша
        У меня проснулась тяга к знаниям. То есть я решила поделать примеры по диффурам* (*дифференциальные уравнения). Не могу сказать, что со вторым курсом место мега предмета заняли диффуры вместо матана, но…
        Вдохновение проснулось, и я уверено решила два примера, а потом… Во время решения третьего особо заковыристого уравнения у меня погас свет. И это порядком возмутило - в кои-то веки мне захотелось чего-то решить! Добровольно! И тут свет урезают. Где мировая справедливость? Следующей мыслью было: может это мир намекает мне, что это глупое и не мое занятие? А может он прав? Соблазн забить в очередной раз на всю это писанину до лучших времен (точнее, худших, когда это придется делать в экстренном порядке) был весьма велик.
        Но немного подумав, взяв свою волю в кулак, взяв себя на понт… пошла разбираться, почему нет света. Эдакий альтернативный вариант: и не диффуры, и вроде не забила…
        Осторожно скрипнула дверь - я выглянула в коридор. Почему-то вспомнился мой миленький фонарик, который подарили мне девчонки под эгидой "читай под одеялом хоть с каким-то комфортом". Но он остался дома, а я тут сама, в темноте, в чужом замке, в неродной для меня стране… Впервые что ли? Вон даже взять прошлый год. Ничем не хуже было: такое же овеянное тайнами место проживания, чужая страна и куча приключений. Почему-то на этот раз совсем этих приключений не хотелось. Вот бы отдохнуть без эмоциональных потрясений, без проблем, тихо и мирно, чтобы реально получился отдых с глобальным отсыпоном…
        Я подавила нервный смешок, ведь сама понимала, что мое желание несбыточное. Тем более, мне же первой станет скучно, после того как я отосплюсь, а потом буду доставать всех и вся. В общем, две веселые птички наивняк и обломинго - мои верные спутники!
        Откинув некстати пришедшие мысли, я оглянулась. Что слева, что справа коридор был темен и пуст. Мне это не нравилось. Осторожно постучавшись кому-то из девчонок, пришлось констатировать, что все более нормальные, чем я, и в это время спят, а не уроки делают. Хотя… Какие у них уроки-то?
        Темнота напрягала еще больше. Темно, холодно, сквозняки и тишина… Жу-у-у-у-уть. Я осторожно сделала шаг в сторону кухни. Кажется, со светом я сегодня разбираться не буду, тем более он может завтра опять появится. Так сказать - свет по графику. А вот на кухню заглянуть нужно, в последнее время мне перед сном постоянно хотелось кушать… Надо мной и так уже все подшучивали, что на ночь есть вредно, тем более от этого полнеют, но… Я кушать хочу! Уже ничем не хуже Лики: "Где тут еда у нас стоять будет? Чтобы я заранее знала и не тарахтела тарелками даром". Вот так и у меня, чем бы заморить своего червяка? Учитывая, что единственным моим червячком может быть только глист, то сладким я его не заморю, а подкормлю…
        Вдруг послышался тихий протяжный стон, с выразительным таким подвыванием… Успокаивая себя, что это всего-навсего ветер и заброшенный замок, а еще моя буйно-бурная фантазия, я прижалась к стеночке и, ощупывая руками пространство по бокам, принялась нашаривать дверь в свою комнату. Похоже, решение выйти в коридор посреди ночи было не таким уж и удачным. Дверь не находилась… Я с некоторым ужасом обозрела гладкую стену. Дверей в этом коридоре не было вообще. Как не было?! Были!!!
        Легкий ветерок скользну по лицу, холодными прикосновением заставив меня поежиться… Мне все это очень не нравится…
        Опять непонятные звуки, уже то ли противный детский плач, то ли истерический полусумасшедший смех. В душе поднималась паника. Никакие попытки успокоится не помогали. Я пыталась себя убедить, что это всего-навсего духи забавляются, что это все нелепые, пусть и настолько настойчивые совпадения, что это моя, я даже согласна на определение "больная", фантазия…
        От больной фантазии мысли вполне логично перетекли к тому, что у меня не только проблемы с фантазией, но и со многим другим… Например с характером, вредностью, упертостью, мировоззрением… Взять хоть недавнее происшествие: практически бросить парня в тот же день, когда он мне предложил руку, сердце, печень, кажется, еще и почки… Одним словом, всего себя мне, пусть и не совсем тактично, но предложил в безвозмездное пользование. Гад!.. Зато с ним бы было не так стремно ходить по этим коридорам…
        Так, темный коридор в наличии - это раз. Два: я заблудилась. Зачем мне нужна была кухня, свет и диффуры в частности? Вот, даже природа против, по пустым коридорам водит.
        О, лестница! Куда идем? Вверх или вниз? Решила наверх…
        Я каким-то способом оказалась в подвалах. Темных сырых подвалах. Когда идешь по коридору и пытаешься даже не притрагиваться к стенам… Это даже представить противно: влажные каменные стены, покрытые милой пушистой грязно-желтой плесенью. Хорошо, что она хоть не фосфоресцирует в темноте, а то было бы намного веселее.
        Почему-то к этой растительности у меня родственные чувства, характерные для магов земли ко всякой живности, не просыпались. Хотя всплыла идея слепить снежок из этой плесени и посмотреть, что из этого получится. Очередное "а что, если"… Но марать руки в этом? Да ни за что!
        Подвалы почему-то надежно блокировали всю мою магию, так что о каких-то хитроумных фокусах речь даже не шла. Но с другой стороны, вспомнила бы я что-то подходящее под этот случай. Например, путеводную нить. Хотя, мне кажется, что не все тут так просто. Даже такое проблематичное нечто, как я, самостоятельно, руководствуясь лишь своей кармой, заблудиться просто не могло. Кто-то точно помог. Только вряд ли девчонки. Я им еще до такой степени не надоела, чтобы они мне такие квесты устраивали. А может, это наказание мира за то, что я так повелась с Максом? Ведь сама чувствую, что как-то… ну, не совсем я права. Признать, что я во всем не права, моя второе "Я", которое уговаривало первое, отказывалось. Опять Макс? Я тут по подвалам блуждаю и думаю о всяких неважных вещах. Нашла о чем! Хотя, назвать Макса неважным…
        Я сама запуталась в своих рассуждениях, и, решив мысленно на все забить (главное не физически, а то бить толком не по чему, разве что по заплесневелым стенам), свернула за поворот.
        В конце небольшого коридорного ответвления были приветливо открыты двери, в которых в слабом голубоватом свечении виднелись пыточные инструменты. Милый испанский сапожек, колесо для четвертования. А вон есть… Забыла как называется. Ну как саркофаг, с большими шипами изнутри. Когда закрывают крышку - потом только крики и кровь. Кровожадная я, однако. И ужастики поменьше смотреть или вообще не смотреть, а то они на мою неокрепшую детскую психику плохо влияют. Недаром Макс со мной только на мультфильмы и комедии ходил, а не на симпатичные многообещающие триллеры и прочее, в таком же тяжеловесном стиле. Опять Макс…
        Вдруг в дверях пыточной появилось нечто… У него глаз не было… Точнее были, а уже нет… Резко обернувшись, пытаясь скрыться от этого кошмара, я наткнулась на скелет. Но не на симпатичные беленький костячок, а с кусками плоти и одежды… А-а-а! Скелет подбросил мне свою голову под ноги. А-А-А!!! Отвлеченно подумала, что как хорошо, что она еще глазами не моргает. Чувство юмора, что же ты так некстати? Интересно, можно ли его где-то обменять на чувство самосохранения? Самый животрепещущий вопрос, блин, нашелся.
        На плече легла чья-то холодная рука… Даром я обернулась спиной к тому, из пыточной. А-А-А!!!!!! А я уже думала, что просто громче орать я не могу… Эта бредовая мысля пришла, когда я присела на пол, закрывая голову (самое подверженное травмам, а так же ценное и дорогое) и зажмурилась. Что же у меня все никак без приключении не получается? И хочу к себе в комнату. А еще лучше к кому-то, с кем буду чувствовать себя в безопасности. Пусть даже к Максу, с которым я рассорилась. Да хотя бы в свою комнату в Киеве!
        В глаза ударил яркий свет. Я осторожно открыла один глаз, не спеша принимать руки с головы, авось все только начинается? Была в своей комнате, вот ручка, задачник по диффурам… Словно это не я не знаю столько бродила по замку.
        - Не к добру это, - тихо шепнула я, забираясь под одеяло и не спеша выключать свет. Хотя нет, свет я вообще выключать не буду, пусть работает. Так безопаснее…
        - У тебя такой вид, словно ты весь вечер пила, - порадовала меня совсем не радостная Гела, когда я утром дошла до кухни.
        Чувствовала я себя на самом деле довольно плохо. Ведь смена часовых поясов, обстановки, нервные переживания, да еще эти ночные приключения…
        - А это настораживает, поскольку, насколько я знаю, ты ведешь образ жизни трезвенника-язвенника. Или что-то изменилось за прошедший год? - Снежная, прищурившись, глянула на меня. Я отметила синяки под глазами Снежки. Не только у меня одной была во всех отношениях "хорошая" ночь.
        - Не могу сказать, что ты выглядишь лучше, - слабо улыбнулась я.
        Подобные ощущения у меня были только после переучеба, когда просыпаешься за пару часов до звонка будильника и думаешь… О херне всякой научной думаешь, от которой просто мутит и голова болит. - И я все так же не пью. Просто…
        - И вам доброго утра, - поздоровалась с нами Янина, заходя на кухню. - Хотя какое может быть доброе утро после такой паршивой ночи?..
        - И у тебя? - сонно спросила Лика, выползая откуда-то из-под стола.
        - Ты чего здесь? - удивилась я.
        - Я здесь досыпаю. Видимо. Точнее, предположительно, а то определить, чем же закончилась для меня вчерашняя ночь, я не могу, - фыркнула девушка, немного удивленно комкая в руках скатерть, которой она была укрыта. То ли заблудилась, то ли еще что, но вернуться в кровать не смогла.
        - Девчонки, у меня такая ночь была… - сказала Огнеслава вместо приветствия, заходя на кухню.
        - Плохая? - спросила Гела.
        - Идиотская? - предположила Янина.
        - Хреновая? - выдвинула я свой вариант.
        - Маразматическая? - влезла Лика.
        - Ага, все вместе, - подытожила огненная ведьмочка.
        - Угу, - слажено согласились мы.
        - С этими привидениями надо что-то делать, - грустно сказала Янина, подпирая ладонью подбородок. - А то если вот такое будет каждую ночь… Какой же это отдых?
        - Экстремальный, - вставила я свои пять копеек.
        - Ага, - согласилась Лика. - А главное, травматический.
        - Значит, с тем, что с привидениями нужно разобраться, согласны все? - спросила Гела. Ответом стало единогласное молчаливое "да", просто огромными буквами написанное на вымученных этой ночью лицах. - Тогда только остается вопрос "как?"
        - А вот это уже более сложный вопрос, над ответом на который придется подумать. Причем, хорошо подумать, - задумчиво подытожила Огнеслава.
        Янина
        - Огонек, - протянула тихонько я. - У меня есть идея…
        - Хорошая? - усомнилась не выспавшаяся огненная.
        Я серьезно кивнула.
        - Привидения этой башни сильные и не то чтобы опасные, но вредные точно, - загнув один палец, я продолжила. - Но за самый простой план по избавлению от них вы меня прибьете. Все вместе и по отдельности.
        - Почему? - любознательно поинтересовалась Мокоша.
        - Маленьким про такое нельзя знать, - отозвалась я. - Это из запретной магии. - Подмигнув мелкой, я мысленно ей пообещала: "Потом расскажу". - Но мне, если честно, неохота отсюда бежать, обзаведясь нервным заиканием. Предлагаю с духами подружиться!
        - Никак!
        - Бесполезно!
        - Я пробовала!
        - Ни за что!
        Хор голосов подружек чуть меня не оглушил. Я развела руками.
        - Просто вы с ними неправильно пробовали подружиться.
        - А с привидениями надо как-то дружить по-особенному? - язвительно полюбопытствовала Огонек. - Очень оригинально предлагать дружбу, когда тебе на голову червей бросают.
        - Что-то вроде, - тоскливо согласилась я, вспомнив свое первое привидение…
        В одну отнюдь не прекрасную холодную осеннюю ночь Кира, беспардонно подняв меня с постели, повел меня на кладбище. Я считала, что пришел очередной заказ на охоту, но довольно быстро мое заблуждение было развеяно. Босс, мило улыбаясь, сообщил, что хочет меня кое с кем познакомить. И началось… "Кое-кем" оказался дух чокнутого некроманта. Он знатно погонял меня по кладбищу, по которому я с завидной скоростью нарезала круги, подбадриваемая азартными воплями Киры. Наконец, умаявшись, я все же догадалась, что духа можно бы и упокоить. Но от этой идеи меня отговорил босс. Предприимчивый блондин тогда научил меня работать с подобными сущностями, и это знание мне пригодилось, сначала в Бухаресте, когда мы только-только встретились с Роком, погибшим некромантом из клана Снежных. Теперь же, похоже, снова выпала возможность применить полученные навыки.
        - Янина!
        Судя по встревоженным лицам девчонок, я ушла в свои мысли слишком надолго.
        - В общем, - продолжила я, как ни в чем не бывало. - Вариант первый: использовать метод пряника. Я даю им много-много силы. В результате чего привидения получают возможность устранить то, что привязывает их к этому миру и уйти на перерождение. Но при этом они нам сильно попортят нервы. Вариант второй: метод кнута. Я долго-долго стучу по ним кнутом Тьмы, в результате чего они становятся послушными… мне. На вас опять-таки отрываются.
        - Ты сказала третий вариант, - отозвалась меланхолично Огонек.
        Лика, внимательности от которой я ожидала, на меня даже не посмотрела.
        "Еще дуется?" - задумалась я, и повторила:
        - Третий вариант. Это совмещение кнута и пряника. Но его эти руины не переживут!
        Мокоша потянулась к свородке Лики.
        - Нет! - шутливо запротестовала я. - Не надо меня бить. Я же не договорила! Они не переживут третьего варианта, если применять его мы будем одновременно все вместе.
        - И? - спросила Гела.
        Я пожала плечами.
        - Какие вы все недогадливые. Мне просто надо, чтобы вы временно…
        - Освободили замок от своего присутствия, - добавила Лика.
        Остальные посмотрели на нее.
        "Лед тронулся"? - читалось в глазах подруг.
        Лика пожала плечами.
        - И я в общем-то не против такого расклада.
        "Хороший праздник у нас в этом году будет", - тоскливо подумала я.
        - Только давай это на вечер перенесем, - неожиданно предложила Огнеслава.
        - Точно-точно, - поддержала Коша. - А то сейчас так лениво куда-то идти… И вообще, я кушать хочу!
        - Да и мне не мешало бы подготовиться к изгнанию призраков, - сымпровизировала я. У меня еще были планы на день. Да и выгонять девчонок с утра пораньше не хотелось.
        На том и порешили.
        Глава 3
        Мокоша
        День тянулся на удивление долго. Все были слишком сонные после ночных событий.
        - Какие-то мы пассивные… - заметила Снежка. - У Янины девичник, выбрались оторваться…
        - Ага, что-то скучно, - согласилась Огонек, лежа поперек дивана.
        - Может, сходим, развеемся? - предложила Лика, которая умостила свою голову на коленях у нашей огненной.
        - М-м-м, я, наверное, за, - поддержала идею Яна.
        - Сходим в паб. А то побывать в Соединенном Королевстве и не посетить такую достопримечательность! - активно агитировала Снежка.
        - Знаете шутку, что русских туристов на визы просят фотографироваться сразу пьяными? - влезла я. Как непьющему человеку, мне идея не понравилась. Тем более на душе было скверно, какие еще пабы?
        - Да чего ты? - удивилась Гела. - Отдохнем. Почти культурно отдохнем. Просто культурно отдыхать не интересно!
        - Ага, почти культурно отдохнем, во время чего вылезет наружу подавляемое "я", начнет магичить… К людям приставать… - попыталась я смоделировать будущую ситуацию.
        - А ты чего радостная такая? - удивилась Лика. - Ты же с нами идешь!
        - Я? Почему это?.. Я не хочу! - возмутилась я.
        - Кош, не нуди. Пошли с нами! - попыталась подбить меня на эту авантюру Янина.
        Я скептически посмотрела на девчонок. Настроение плохое, учеба за прошедших два месяца уже успела опять надоесть. Перспектива пойти развеяться грозила перерасти в выброс эмоций и магической энергии. Причем мне этого совсем не хотелось, ведь завтра самой будет совестно за все…
        - Чего мы возимся с ней? - возмутилась Лика. - Большинство голосов за поход в паб… Дружный поход! И вообще, не отрывайся от коллектива, не то коллектив оторвется на тебе.
        - Учитывая, какой у нас коллектив… - задумчиво протянула я. - Ладно, пойду, только… - Хотелось сразу предупредить, что если я чего-то учудю…
        - Ура, идем! - радостно едва не пискнула Лика, подрываясь с колен Огонька, и побежала в свою комнату.
        - Я уже жалею, пусть бы коллектив топтался по мне… - задумчиво протянула я.
        - Девочки, - задумчиво протянула Янина, - вы идите, а я тогда с привидениями разберусь и присоединюсь.
        - Знаешь, как-то странновато пить в "именины без именинника", - обернулась к ней Огнеслава.
        - Так я же приеду, просто попаду как раз к разгару вечеринки, - подмигнула Янина и тут же с ехидцей в голосе поинтересовалась: - Если только не хотите, чтобы я отложила разборки с призраками еще на одну ночь.
        - Лови, - Снежка бросила темной выуженные из кармана ключи от ее байка. - На нем быстрее доберешься. Не задерживайся.
        - Идите собирайтесь, - улыбнулась темная, - а я пока подготовлю все необходимое.
        Янина
        На самом деле особо готовиться я не собиралась. По моим подсчетам, все общение с призраками займет от силы минут двадцать. Но порождать своим беспечным видом дополнительные вопросы в головах подруг я не собиралась. Поэтому я смылась в свою комнату, разлеглась на кровати, затащила на нее большое зеркало и задумалась.
        Не над тем, хочу ли я видеть Тиана или нет, - его явидеть хотела всегда, - я думала, надо ли мне видеть Киру. С одной стороны, раз его нет, это что-то значит, но с другой стороны… Это может грозить большими неприятностями, чем мне казалось раньше.
        Перевернувшись на живот и подтащив поближе подушку, я вызвала своего Повелителя. Тиан появился сразу же. По темным тонам я узнала его комнату.
        - Привет, - улыбнулся Князь, отстраняясь от книги.
        - Здравствуй, - вздохнула я.
        - Почему вздыхаешь? Что-то случилось?
        - Нет. Я думала, что пока побуду с девчонками, немного отдохну от тебя. Но пробыла без тебя всего ничего и уже соскучилась.
        - Разве это плохо? - улыбнулся Тиан, показав кончики клыков.
        Моя любимая улыбка как всегда заставила временно забыть обо всем.
        - Тиан, почему ты все-таки отпустил меня в Шотландию?
        - А если бы я тебе запретил? - проницательно посмотрел мне в глаза вампир. - Сомневаюсь, что ты не использовала это, как возможность сбежать от меня.
        - Это была такая хорошая идея, - сделала вид, что обиделась. - Ты только представь…
        - И представлять не хочу! - ухмыльнулся Кристиан. - Лучше расскажи, как прошла ваша встреча.
        Я погрустнела.
        - Знаешь, как-то странно. Кажется, Снежка заразилась от меня тайнами. Она что-то скрывает, а что именно… я даже не знаю, как ко всему этому подбираться и стоит ли это делать. Ведь я тоже не говорю ей всей правды о себе. Огонек погружена в свои мысли. Лика на меня обижена. И даже мелкая! Даже Мокоша что-то скрывает от нас! Вот так получается, что мы вроде бы сейчас все вместе, но и одновременно каждая из нас далека друг от друга.
        - Тогда, - мужчина улыбнулся. - Может быть, стоит начать именно тебе?
        - Что начать? - не поняла я.
        - Открывать свои тайны. Начни с того, кто ты такая.
        - Рассказать девчонкам, что я не обычная провинциальная ведьма, а охотница? - я закашлялась. - Ты представляешь, как они отреагируют?
        - А ты проверь, - посоветовал Князь.
        Я вздохнула и задумалась. А что будет, если я действительно признаюсь? Хотя бы в этом… Наверное, прав Кристиан и мне действительно стоит попробовать.
        - Я постараюсь, - кивнула я.
        Мужчина улыбнулся и сменил тему.
        - Как прошла ночь на новом месте? Что видела во сне?
        Невольно я засмеялась.
        - Ты представляешь, первую ночь в замке у нас никто не спал.
        - По причине? - удивился Князь.
        - Тут оказались очень агрессивные призраки. Девчонкам, кажется, плохо пришлось. А мы с Никларом и призраками играли в покер на… ой, - я смутилась, - просто играли!
        - Просто? - прищурился вампир.
        - Ну, на поцелуи, - окончательно стушевалась я. - Правда, никто меня так и не смог обыграть, а я вволю насмеялась. Тут одна бабуля Ника обыграла, так как он от нее отбрыкивался, ты бы видел…
        - Была большая компания? - мягким и опасным голосом уточнил вампир.
        Я отрицательно покачала головой.
        - Трое призраков и мы.
        - И все? - еще мягче спросил мужчина.
        - Ага, - улыбнулась я. - Впрочем, сегодня придется их усмирить, чтобы не портить остальным каникулы, - воцарилась пауза, которую я же первой и нарушила: - Тиан…
        - Что?
        - Если я… если я однажды умру… что ты станешь делать?
        - С чего такие мысли? - встревожился Князь.
        Я пожала плечами.
        - Просто так.
        - Ну раз, просто так, то я тебе не позволю, - отозвался Тиан.
        Озадаченно покачав головой, когда он поспешно попрощался, я двинулась вниз. Девчонки должны были вот-вот уйти, стоит удостовериться, что они уедут в полном составе.
        Мокоша
        Поскольку особого желания гулять не было, то к подбору одежды я отнеслась совсем неответственно, то есть выбрала джинсы и какую-то футболку.
        В результате в холе замка я оказалась самая первая. Мимо пробежала Гела, одетая в вязанную безрукавку и темные штаны в обтяжку. Шею девушки обвил блеклый шарфик.
        - Смотрится, - прокомментировала я увиденное из своего укрытия.
        - Вот ты где! - обрадовалась Снежная, спускаясь ко мне. - Какие тени мне брать?
        - А из чего есть выбор? - сонно протянула я.
        - Учитывая, что косметики у меня получилось немногим больше, чем одежды… - неуверенно протянула девушка.
        - Я бы на месте Рока пригрозила бы тебе выбросить половину этого барахла, - усмехнулась я.
        - Ага, так я и добровольно отдам свой стратегический запас! - шутливо возмутилась ведьмочка.
        - Бедный Рок, - при этом я совсем бессознательно расплылась в улыбке.
        - Ничем не беднее Макса, - фыркнула игриво Снежок, уносясь куда-то вглубь замка.
        Да-а-а-а, однако девчонки к сложившейся ситуации относились бы наверняка по-другому. Ведь подруга совсем не хотела меня обидеть последней фразой, а всего лишь поддеть.
        - Чего-то ты не особо рада, - заметила я, когда увидела Янину. - Скоро свадьба, девичник, а ты не особо радуешься…
        - Не бреди рану, - фыркнула девушка, - я тут еле себя убедила, что не против замужества. Ситуация с просто помолвкой перед стихией меня больше устраивала.
        - И замуж совсем не хочется? - спросила я. - Не хочется одеть красивое белое платье с фатой, обзавестись штампиком в паспорте… Хотя штампик это более к нормально-немагическим бракам относится… Собрать на свою свадьбу всех родственников, друзей… Устроить гулянку… Чтобы еще с битьем посуды в конце! И чтобы разошлись все только под рассвет, чтобы потом опять продолжить на следующий день…
        - Странные у тебя представление о свадьбах, - насторожено заметила темная.
        - А если вообще? - спросила я.
        - А вообще… Знаешь, с одной стороны хотелось бы… Но… С другой стороны мне не так уж к этому хочется стремиться, - задумчиво сказала девушка. - Вы еще не собрались?
        - Угу, - подбодрила я ее своим агаканием. Авось действительно получится…
        Стало уже как-то скучновато сидеть под дверями.
        В поле видимости появилась Огнеслава.
        - Огонек, ты уверена, что ты именно в этом хочешь пойти в паб? - осторожно спросила я, глядя на ее кофточку. - А там с еще большим вырезом не было?
        - Было! Но пойду я все-таки в этом, - решительно заявила девушка. - И вообще, почему бы и нет?
        - А вдруг Габриэль телепатически узнает обо всем этом безобразии и явится сюда? И будет показательное разбирательство. Главное чтобы не порка, а то вообще… - попыталась я намекнуть на предполагаемую перспективу.
        - Он не узнает, - отмахнулась огненная ведьмочка.
        - Мда… - задумчиво протянула я. Попытка не прошла.
        - Мы идем в паб, идем в паб, - это радостным ураганчиком к нам скатилась Лика.
        - Почему-то вспоминаются строчки одной песни, не скажу, что песня супер, но строчки… "Вот бы нагуляться и напиться"… - сказала я, пытаясь немного сбить ее неуемный позитив.
        - Ну и что? Я разве не могу себе это позволить? - возмутилась девушка, повернувшись к Огнеславе. - Я уже взрослый человек.
        - По поведению не заметно, - фыркнула я.
        - Ты далеко там не убежала, так что не трынди, - отмахнулась Лика. - И вообще, тебе уже есть восемнадцать. Можешь и нагуляться, и напиться…
        - Да что вы к этим восемнадцать придираетесь?! - вспыхнула я.
        - О, Мокоша не в духе, - заметила спустившаяся Янина.
        - Вот я ее подпою. Хоть пару глотков. Хочу увидеть, такая же она гиперактивная в пьяном состоянии? - радостно просветила всех нас воздушная.
        - Я сейчас не гиперактивная, - отмахнулась я.
        - Она сейчас весьма в невеселом настроении. Так ради чистоты эксперимента придется тебе подождать, пока оно у нее улучшится, - подсказала Огонек.
        - Она в хорошем настроении не подбивается. Так что рискну в таком… - мечтательно протянула девушка.
        - А вас не смущает, что я здесь рядом? Вот прямо тут? Сижу и слушаю ваши коварные планы! - возмутилась я.
        - Совсем не смущает, - отмахнулась от моих нападок Лика.
        - Так, кого мы еще ждем? - поинтересовалась Янина, обведя взглядом всех присутствующих. - ГЕЛА!!! Бегом вниз! А то все уже собрались.
        - Уже? - из-за поворота появилась мордашка запыхавшейся Снежной. - Я тоже уже!
        - Как добираться будем? И как потом обратно? - высказала здравую мысль Огнеслава. - Я тут без машины. И вообще, я за руль не сяду, хочу нормально отдохнуть.
        - Ну, тогда бы везла нас Коша, - подсказала Снежок. - Как самая непьющая.
        - Хорошо хоть не растаскивала по кроватям, - буркнула я.
        - Конечно-конечно, - поддержала меня Лика.
        - Вот поэтому я не хочу сдавать на права. Со всякими идиотами по одним дорогам ездить - нервы трепать, тем более на метро уж побыстрее будет, - рассудительно сказала я. - Так кроме всяких коварных планов по моему спаиванию, еще и эксплуатировать готовятся в качестве извозчика.
        - Но я надеюсь, что до растаскивания бесчувственных тел по их кроватям не дойдет, - задумчиво протянула Янина.
        - Я на это очень надеюсь, - согласилась с нею я.
        - Да все хорошо будет, - подбодрила всех Снежок.
        - Меня все-таки интересует вопрос об отправке к пабу. Такси или пешком? - подняла проблемную тему наша огненная ведьма. - На каблуках, к пабу… А туда совсем не близко.
        - Хотя довольно заманчивый вариант, - рассмеялась Лика, показав язычок.
        - Ага, - со смешком согласилась я, просто не удержавшись.
        - Тогда такси! - рыкнули Огонек и Снежка дружно, спровоцировав новую волну смеха.
        Такси приехало не скоро. Такие красивые мы уже успели немного помаяться дурью в ожидании.
        - Долго еще? - капризно спросила я. Ненавижу ожидание. Нет ничего хуже, чем просто ждать, когда от тебя ничего не зависит.
        - А я откуда знаю? - огрызнулась огненная.
        - Огонек, ты же наш Огонек, ты просто обязана все знать, - немного поддела ее я.
        Дальше мне пришлось едва не удирать от немного разгневанной подобным отношением ведьмы под тихие смешки остальных. Картина, наверное, была незабываемая.
        Именно этот момент выбрало такси, чтобы появится. Причем довольно не вовремя, когда я, совсем не ожидая подобного подвоха, руководствуясь инстинктом самосохранения бросилась удирать чрез дорогу, по которой из-за поворота выехала машина. Хорошо хоть Огнеслава под воздействием эмоций огненными шарами бросаться не начала. В меня она правда таким не швыряла, но вдруг…
        - С ума сошла? - возмутился водитель, высунувшись немного из машины.
        - Нет, к вам на встречу выбегаю, - фыркнула я.
        - Попалась, - на плечи неожиданно опустились руки Огнеславы, о которой я немного забыла.
        Лика
        Добрый таксист высадил нас на Хай-стрит. Наверное бедняга не выдержал исполнения песенного репертуара нашей младшей ведьмочки… В общем, не знаю, что повлияло на водителя, но нас он не довез, лишь махнул, указывая направление. И даже денег не взял!
        - Хорошо начинается вечер, - хмыкнула Снежка, бросая в сумку ни на грош не обедневший кошелек.
        Отыскать паб проблемой не было. Для жителя Туманного Альбиона паб не просто кабак, а скорее клуб по интересам, куда он несет свои радости и печали, где встречается с друзьями и ведет деловые переговоры. Но мы планировали хорошо погулять с большим количеством спиртного. Поэтому выбрали местечко, где не было семей с детьми и оккупировали стол в углу довольно уютного зала.
        Еще несколько столиков были заняты, парочка оставалась пустыми. Деревянная стойка оказалась "утыкана" цветными рычагами пивных помп и хромированными краниками.
        - Не стоит ждать официанта, - просветила нас наша ходящая энциклопедия по имени Огнеслава. - В пабах принято самообслуживание. Причем только одну выпивку не заказывать.
        - А что то за досточка с надписями? - указала наша неугомонная земная на табличку. - Меню?
        - Именно, - подтвердила Огонек, - так принято чтобы клиенты не попадали впросак с ценами. Кстати, они тут просто слово "пиво" не идентифицируют. В пабах заказывают "лагер" (светлые сорта), "стаут" (темные сорта) и, конечно же, старый добрый эль.
        - А сок тут есть? Ну или чай хотя бы? - снова влезла еще больше погрустневшая Мокоша.
        - Не-а, нет! - гордо произнесла я, разобравшись в местном меню. - Так что, дорогая моя, ты будешь пить!
        - А ты не боишься, что я заведение разнесу? - зашипела в ответ девушка.
        - И снова мой ответ "нет". Мы что вчетвером с тобой не справимся? Справимся! - мое настроение становилось все лучше. А если еще и в голову ударит хмель, вообще в пляс пущусь! Вот и чудно, хотя бы сегодня я собиралась забыть обо всех проблемах, просто наслаждаясь компанией подруг.
        - Детей спаивать нельзя! - все еще пыталась найти достойные аргументы младшенькая.
        - А где ты тут детей видела? - подключилась к нашей перепалке ухмыляющаяся Снежная.
        - Я за пивом! - вызвалась Огонек, махнув мне. Правильно, понадобиться как минимум четыре руки.
        Первый наш тост был, хоть и не оригинально, за приезд. Как не выпить за то, что мы все собрались?
        Наш правильный ребенок своим нежеланием расслабится порядком достал. Ну ничего, мы упрямее. Если возьмем не количеством этого качества, так его количеством. Круто, правда? У меня мозг на этом предложении тоже в первый раз подвис. Первую попытку споить вредную мелочь предприняла Снежная:
        - Кошка, выпей за маму, - девушка протянула ей бокал пива. Земная только сдвинулась в угол и, фыркнув, помотала головой.
        - За маму кушают полезную, но не вкусную кашу. А не пьют невкусное и совсем не полезное.
        - Ладно, за папу.
        - Папа и сам за себя впить может!
        А дальше посыпались предложения:
        - За дедушку.
        - За бабушку.
        - За друзей.
        - За любовника.
        - Какого? Я не по этим делам! - взвыла ведьмочка, сделав глазки по пять копеек.
        - Как это? - удивилась я, зная, что она все еще встречается с Максом. Я даже его чуток пожалела.
        - Ну да ладно, все равно выпей! Раз тебя еще не соблазнили, надо за это выпить.
        - Не хочу!
        - Ну тогда за мужа, - произнесла Огонек, подсаживаясь с другой стороны и протягивая девушке бокал.
        - За какого? - девушка с ужасом посмотрела на нас. Похоже, для мелкой это будет вечер откровений.
        - За будущего, - отрезала рыжая ведьма.
        Я выскользнула из-за стола и направилась к стойке. Помахав бармену, чтобы привлечь его внимание, попросила что-то покрепче пива. Моей добычей стало шотландское виски. Живем!
        Пока подруги продолжали убеждать Кошу, я подлила пару ложек спиртного напитка ей в сок, так же прихваченный в баре. И со спокойными видом села на свое место. Подмигнув заметившим это подругам, предложила оставить Земную в покое и выпить за дружбу.
        Второй наш тост был за парней, причем за тех, что появляются на экранах телевизоров. Аргументация оказалась проста: жрать не просят, не пьют, не курят, похмельем не страдают.
        Третий, основной, - за любовь… к искусству.
        Четвертый был простым, но мы его не запомнили. Но точно знаю, что малая расслабилась и потянулась за элем.
        Мокоша, выпив полглотка, икнула и пошла просить фисташки у соседей по столику. Геля подняла звенящие амулеты-переводчики, над которыми они с Огоньком магичили утречком, и со значительным видом спросила:
        - А как она это сделает?
        Вскоре вернулась Мокоша. Она тащила с собой пару кружек пива и тарелку орешков. Из-за барной стойки ей кричали, что неплохо бы и расплатиться.
        Дальше мы обсуждали философские темы, начиная с банального "а стоит ли расплачиваться за пиво?" и заканчивая "что такое эгоизм?" и "чужая душа - потемки". Логично, что после последней дискуссии снова вернулись к теме мужчин.
        Тут-то мне и взгрустнулось, стоило лишь впомнить двух из них, ныне фигурирующих в моей жизни.
        Плюнув на все, я ушла в туалет.
        Толкнув уже изнутри дверцу кабинки, замерла в удивлении. Стоящая возле умывальника незнакомая девушка, не скрываясь, сушила свитер с помощью магии.
        Оглянувшись на меня, незнакомка равнодушно пожала плечами и приятным голосом произнесла:
        - А что делать, если на меня пиво опрокинули?
        Встав рядом с новоявленной ведьмой мыть руки, я заинтересовано косилась на нее, пытаясь понять, какой магией она пользовалась.
        - Ты кто? - поинтересовалась, не выдержав затянувшегося молчания. Ответом мне послужил хохот. Слегка смутившись, я уточнила:
        - Какая твоя стихия?
        - А на что похоже? - хитро улыбнулась девушка.
        - Если бы знала, то не спрашивала, - огрызнулась я. Нечего над пьяным человеком подшучивать.
        - В таком случае воздух, - сообщила она, открыто улыбнувшись.
        - И у меня! Но я его контра… контлар… ой, контролировать не умею, - пьяно заявила я, запутавшись в слове.
        - Ты что, смеешься? Это же может быть опасно, - округлила глаза ведьма.
        - Пошли выпьем, - мгновенно предложила я.
        Девушка подняла изящную бровь:
        - Ну пошли.
        Подхватив новую знакомую под руку, повела ее к нашему столику.
        - Девчонки, знакомьтесь, - и тут я поняла, что так и не узнала имя. - Э..
        - Я Шейд, - улыбнулась понятлива девушка, разобравшись, из-за чего возникла заминка.
        - Это Геля, Огонек и Мокоша, а я Лика, - представила всех.

*****
        Прислонившись к стене, вампир задумчиво изучал сосредоточенное лицо ведьмочки. Перед самым отъездом Князь попросил присмотреть за его женщиной, но знал ли сам Кристиан, что именно за сокровище ему досталось? Иногда Первому рыцарю Темного трона казалось, что нет.
        По замку темная ведьма бродила как тень, тихая, непритязательная. Вот только вампиры знали, что внешность ее обманчива. История с прозревшим мальчиком особо не разглашалась, но о ней знало все княжество. Да и это было не единственным, чем прославилась будущая Владычица.
        Сейчас же Никлару выпал случай увидеть и другую сторону ее жизни. Не сказать, чтобы вампир был в восторге от ее амплуа темной охотницы, но наличие у Янины определенных талантов в данной области он признавал. Вот только, судя по азартному блеску глаз девушки, получив свободу она тут же не преминет ввязаться в какую-то авантюру. Да еще и задание это… Стоило держать ухо востро.
        Черная плеть в руках ведьмы хлестнула наискосок, заставляя воющих приведений замолчать. Никлар украдкой улыбнулся, наблюдая, как Янина "строит" бедные сущности, и без того заблудившиеся между тем и этим светом.
        - Я не буду повторять два раза. Вы сегодня подчинитесь мне, принесете вассальную клятву и пообещаете помогать и оберегать. А затем, - ведьма улыбнулась, в глазах на миг мелькнули темно-фиолетовые отблески магии. - Я вам помогут покинуть этот мир, пойти туда, где вы должны быть.
        - А если кто-то откажется? - поинтересовался какой-то настороженный призрак.
        Будущая Княгиня едва заметно улыбнулась и как бы невзначай шевельнула антрацитовой плетью, сплетенной из чистой силы.
        - Ничего особенного. Я просто втяну вас в мое оружие.
        Привидения замолчали.
        - Что будет гарантией того, что ты выполнишь свою часть договора? - наконец спросила полупрозрачная девушка.
        - Мое слово, - ровно отозвалась ведьма.
        У бедных сущностей просто не оставалось иного выхода, кроме как подчиниться.
        Янина
        - Ну что? - потянувшись, я покосилась на Никлара. - Думаю, тебе найдется, о чем поговорить с Повелителем, а я попробую дозвониться до Киры.
        - Выгоняешь? - поинтересовался спокойно вампир.
        Я пожала плечами.
        - Ну что ты! Конечно же, нет. Просто прошу войти в мое положение.
        Несколько мгновений Ник изучал меня, а потом кивнул и вышел. Я облегченно перевела дух.
        - Не хотела, чтобы он услышал то, что ему не надо? - заинтересовался давешний недоверчивый призрак, выглядывая из стены.
        - Да. Он ушел?
        - Пошел в свою комнату и даже следилки не оставил. Чего это он?
        - Ну, считай, что мои просьбы иногда могут приравниваться к приказам, - потянувшись, я упала на кровать. Затем нарисовала в воздухе руну черного огня. Тех, кто попытается меня сейчас найти и подслушать, ждет весьма неприятный сюрприз.
        Я пыталась связаться с Кирой полчаса, не меньше. Но все было напрасно. Не отвечал ни он сам, ни наш офис.
        Задумавшись над странностями, я выглянула в окно. Над замком сгущались тучи. Как бы дождя не было. Впрочем, несмотря на погоду, мне уже пора было ехать к девчонкам. Я чуть поморщилась, но подхватила курточку и вышла из комнаты. Не особо люблю пабы и все с ними связанное, но ехать туда надо. Так что подленькая мыслишка "забить" на все и вернуться в замок оказалась безжалостно отброшена.
        - Никлар! Я ушла! - крикнула я, выбегая на улицу.
        Вампир не успел ничего сказать, так как я, оседлав мотоцикл, резко рванула вперед. Железный конь легко скользил по дороге, пролегающей вдоль громадного озера, что лежало внизу, в ладонях долины, словно драгоценная чаша в руках древнего языческого божества.
        В пабе оказалось тихая, уютная и как-то очень домашняя атмосфера. Некоторое время я оглядывалась по сторонам, пытаясь понять, куда делись мои девчонки. Первой я увидела Мокошу. Наша мелкая сидела на стойке у бармена и что-то втолковывала ему. Немолодой уже мужчина с добрыми глазами внимательно слушал и кивал.
        - Она нашла интересного собеседника, - раздалось за моей спиной.
        Обернувшись, я увидела незнакомую ведьмочку. Сила воздуха так и кружилась вокруг нее, сворачиваясь в спирали. Нельзя было сказать, что девушка пьяна, но она явно была слегка навеселе.
        - Я Шейд, - протянула ладонь она. - Меня твоя компания послала встречать.
        - Моя? - удивилась я, пожимая ее ладошку.
        - Ага. Мне сказали покараулить у дверей. Мол, ты никогда не опаздываешь. А искать следующим образом: "Увидишь девушку во всем черном - знай, это наша". К тому же, ты сильная ведьма, тебя сложно не заметить.
        - Спасибо, - кивнула и спохватилась. - Я же не представилась. Янина.
        - Очень приятно.
        Отойдя от дверей мы прошли в полосу яркого света, и я смогла внимательнее разглядеть Шейд. Она была довольно высокой, с короткими, торчащими во все стороны в художественном беспорядке каштановыми волосами и большими серо-голубыми глазами. Аккуратный прямой носик, полные, хоть и довольно бледные губы… Красивая девушка. Одета она была в светлый свитер крупной вязки и узкие синие джинсы, из-под которых виднелись круглые носки ботинок. На вид ей можно был дать не больше двадцати пяти.
        - Ну, - поинтересовалась, останавливаясь у стойки бара, - Коша, что это с тобой?
        - Где? - удивилась мелкая, немного покачиваясь.
        - Диагноз ясен: подпоили, - вздохнула я.
        - Остальные не лучше, - засмеялась за спиной Шейд.
        - А ты сама как?
        - Я более выносливая, - ехидно отозвалась ведьмочка. - Ты будешь пить? Я угощаю, за знакомство.
        - Нет, мне нельзя, - я развела руками. - Сила тьмы не позволяет такого своеволия. Стоит мне немного потерять контроль - будет беда.
        Шейд покивала. Люблю понятливых.
        - Вот-вот, поэтому последний заход мне пришлось пропустить, ибо еще чуть-чуть - и мой ветер выйдет из-под контроля.
        - Могу только посочувствовать, - хмыкнула я. - Ладно, пошли к остальным.
        Ведьма приглашающее махнула рукой и повела меня за собой.
        Мы обошли стойку, поднырнули под ветвями какого-то растения и вышли к столику, где сидели подруги. Улыбнувшись мне и посчитав на этом свою миссию законченной, Шейд отправилась к Лике и устроилась рядом с ней.
        Расположившись на стуле с чашкой наколдованного кофе (идти к бармену мне было лень), я начала наблюдать за подружками. Снежка "забилась" в угол. Перед ней стояло широкое блюдо с солеными орешками, кальмарами и высокий бокал со светлым пивом. Причем Гела своим принципам изменять не стала и жевала именно морепродукты, а вот остальную закуску с удовольствием щелкал крыс. Я тут же увела из тарелки несколько орешков. Снежка широко улыбнулась.
        - Привет.
        - Привет еще раз, - согласилась я.
        - Что это с тобой?
        - Жизнь - тоска, - вздохнула и развела руками. Тот факт, что я не могу связаться с шефом, здорово меня смущал. - Но хоть вопрос с приведениями решила.
        - Не только у тебя, - Гела через плечо указала на развеселую компанию из трех подвыпивших ведьм. Лика, Огонек и Шейд как раз хохотали над какой-то шуткой.
        - Им весело, - возразила я неуверенно.
        - Весело, - согласилась Снежная, - но обрати внимание. К Огоньку ближе сидит Шейд. А Лика - в стороне. Она дистанцируется! В первую очередь от тебя. А во вторую на нас.
        Я вздохнула.
        - Да, я понимаю, что обидела ее.
        - Зачем ты вообще Никлара с собой приволокла?!
        - Как будто меня кто-то спрашивал, - отозвалась я, потом добавила. - К тому же, существуют небольшие проблемы. И Тиан отпустил меня на девичник только с условием охраны. А кому как не Нику он мог доверить такую драгоценность, как я?! - я злобно захрустела орешками.
        - Проблемы? - повторила за мной Снежная, уловив главное.
        Я кивнула:
        - Потом расскажу. Все равно это знать надо всем, а рассказывать сейчас - как об стенку горохом. И если честно, я думала, что надо предупредить хотя бы вас о Никларе… но вспомнила о том, как они с нашей воздушницей расстались и поняла, что это не лучшая идея.
        - Сказала бы хоть Лике!
        - Чтобы она не приехала? - возмутилась я. - К тому же… наверное у нас просто выдалась черная полоса.
        Снежка странно усмехнулась, но промолчала. А я в этот момент отвернулась и ничего странного не заподозрила. К тому же в голове крутилось столько мыслей, что было немного не до подруг и не до их обид.
        Зазвонивший телефон стал для меня неожиданностью. Взглянув на экран, я вздохнула, развела руками и вышла из паба.
        - Здравствуй, - послышался в трубке усталый голос босса.
        - Кира? Где ты был? Почему ты…
        - Слушай внимательно, у меня мало времени. Куча дел, чтобы еще и тебе все разжевывать, - раздраженно перебил меня мужчина. - Если за год ты разучилась собирать информацию, то просто скажи.
        - Кира, - растерялась я. Такой выговор из-за попытки связаться?! - Я хотела просто уточнить.
        - Станешь ты владычицей или моей правой рукой - в любом случае придется самой принимать решения. Иди на шабаш фейри. Потом сообщи о результатах.
        - Кира! - крикнула я в трубку, но на том конце уже отключились.
        Злобно зашипев, я пнула стену паба. Та осталась равнодушной к моей злости.
        - Бал фейри, - повторила я задумчиво, а потом взвыла. - И что дальше-то?!
        Обратно в паб я пошла минут через десять, вначале немного постояла на свежем воздухе, приводя мысли в порядок. Когда же вернулась обратно к девчонкам, Шейд уже не было. Лика общалась с Огоньком, над чем-то тихо хихикая. Еще не в стельку, но уже сильно навеселе. Как и Мокоша.
        Снежная, за те минуты что меня не было успевшая выпить явно что-то покрепче эля или пива, следила за ними расстроенным взглядом, но не подходила.
        - Лика явно решила напиться. Даже подозреваю, по какой причине, а вот чего себя так Огнеслава ведет - не пойму, - пояснила она, когда я села рядом. Затем вновь покосилась на меня. - Все в порядке?
        - Нет, - я поморщилась. - Совсем не в порядке.
        - Расскажешь?
        - Немного позже, - кивнула я, а затем посмотрела на девчонок.
        Пить мне не хотелось. Наблюдать за пьянкой подруг тоже и, покосившись на Гелу, я предложила:
        - Может, вернемся в замок?
        Снежка подумала и отрицательно покачала головой. А потом толкнула ко мне бокал пива с высокой пенной шапкой.
        - За нас красивых, а?
        И, закатив глаза, я выпила, успев понадеяться на то, что сила не пойдет вразнос. Ну хотя бы ради праздника.
        Потом мы захотели танцевать. Поскольку зал был маленьким, но хоть с высокими потолками, единственным местом, подходящим для танцев, мы сочли стол. Музыка, которая играла в пабе, нам абсолютно не понравилась, стоит ли говорить о том, что мы быстро ее поменяли.
        - Вот так! - обрадовалась Огонек, вытаскивая свой телефон. - Начнем с вот этого…
        Томные переливы восточной мелодии наполнили заведение. Случайные посетители, еще не покинувшие помещение, повернулись на песню, как змеи на зов факира. Горячие взгляды скользили по нашей огненной ведьме, а той было все равно. Она танцевала, не отвлекаясь ни на кого и ни на что.
        Когда отзвучала восточная музыка, Огнеслава спрыгнула на пол, хотя и уцепилась на стоящий рядом стул в конце, чтобы устоять. Что было дальше, я не увидела, потому как решила станцевать сама. А учитывая, что во время танца Славы мы успели выпить немного виски и запить пивом… Короче, я уже не особо помню, что я там отплясывала, но народ даже аплодировал. Главное, чтобы Тиан не узнал, чем занималась в далекой Шотландии его невеста, а то потом позора не оберусь.
        Потом в памяти образовался небольшой провал. В следующий раз я очухалась, когда мы стояли на улице и холодные капли редкого дождя падали на лицо, приводя немного в чувство. "Надо меньше пить. Нет, надо совершенно не пить!" - констатировала я, прислушиваясь к разговору подруг.
        Снежок
        - А давайте гонки устроим, - чуть пошатываясь, предложила я. - На метлах. Чтобы у нас с Яниной преимущества не было.
        - Куда? - возмутился крыс. - Тебе…
        - Держи, - я протянула ему желтый ломтик, который он машинально схватил, - съешь сыр.
        - Я не люблю сыр!!!!
        - А мы, кстати, летать не умеем, - задумчиво протянула Мокоша.
        - Котенок, - ласково протянула я, - ты знаешь, что такое метла?
        - Средство для уборки? - хихикнула девушка.
        - Нет… составной артефакт. Нам нужны метлы! - провозгласила я и принялась копаться к сумке. Я точно где-то здесь их видела! Мелькнула мысль, что за такое транжирство Рок бы меня по головке не погладил бы, но я тут же затолкала ее поглубже. Подняв глаза, я обозрела подруг, притащивших откуда-то требуемый реквизит. Мокоша в этот момент запихивала какую-то палку в укороченный веник, а остальные умильно на это смотрели. - Так, вот эти ленточки повязываем на метла и летим.
        - А это надежно? - опасливо протянула Огонек.
        - Как граница, - успокоила я.
        - А кто в прошлом году границу восстанавливал? - возмутился крыс на плече.
        - Первый раз за семьсот лет. В пределах погрешности, - отмахнулась я. На самом-то деле, не каждый же день на свободу пробиваются мощные демоны, жаждущие тебя убить, а в итоге начинающие волочиться за твоей подругой.
        - Гела Снежная!!!
        - Крыс, держи! - на этот раз пасть я ему заткнула кусочком хлеба. Хлеб он любил, так что когда мы оседлали наш гоночный транспорт, он все еще молчал.
        - Не летит, - немного невнятно сообщила очевидное Огонек.
        - Слово-ключ нужен! - озарило меня. Тут же пришлось чесать затылок: - Только какой?
        - Ох ты ж ведьма липовая, - вздохнул крыс, забираясь в карман куртки и застегивая оный. - "Земля, прощай".
        И метла подо мной задрожала.
        - Ой-ей! - взвизгнула я, вцепившись в палку. Да уж, это не мое любимое облачко, комфортное и уютное, как домашнее кресло. Метла вильнула и накренилась, едва не сбрасывая меня. Но опыт не пропить! Даже если учесть, что ранее я управляла облаком, а не этим… пыточным инструментом, я знала, что делать. Наклонилась вперед для большей обтекаемости, поджала колени. Господи, какие глупые мысли приходят в мою голову после возлияний.
        - Класс! - заверещала Мокошка, зависнув рядом почему-то вниз головой. - Я хочу себе такую ленточку!
        - Дарю! - широко отмахнулась я, от чего меня закружило.
        - ЧТО????? - возмутился крыс из кармана. - Какое "дарю"?! Это семейное достояние! По приземлению сдать по описи-и-и!!! Выровняй метлу, камикадзе!
        - Так, летим домой! Мотоцикл заберем завтра, - я пыталась удержать метлу прямо.
        - Плохая идея, - высунулся крыс. - Вы же пьяны!
        - Крысик, - пропела я, - а ты в курсе, что пьяным море по колено, океаны по плечо? Девчонки, вперед! Кто придет к финишу первой, загадывает желание!
        Ведьма в небе - это довольно красивое зрелище. А вот пять пьяных ведьм - это уже страшно. Ибо, взяв старт, мы понеслись на бреющем полете, виляя между домами с гиканьем и хохотом. По венам вместо крови тек адреналин. Нас носило по таким траекториям и с такими выкрутасами, что будь мы более трезвыми, ни за какие коврижки такое бы не повторили.
        Первой на каменные плиты замкового двора спрыгнула Огонек, весело рассмеявшись!
        - Ха! - провозгласила она, подхватывая зависшую, как летучая мышь, вниз головой Мокошу.
        - Я была бы первой, - фыркнула мелкая, - если бы не боялась пробить черепушкой путь в подвал.
        Остальные лишь расхохотались.
        - Надеюсь, мы не пойдем сейчас спать? - Лика эффектно спланировала, проведя метлу в паре сантиметров над землей и стоя на древке как цирковой канатоходец.
        - Показушница, - рассмеялась я.
        - Ну так, если не первая, зато самая умелая! - вздернула носик она.
        - Огонек, что за желание? - поинтересовалась Янина.
        - Ой, еще выпьем и расскажу, - сделала страшные глаза Огнеслава, лихо тряхнув рассыпавшимися по плечам яркими прядями.
        Холодный ветер в лицо все же протрезвил меня настолько, чтобы я успела заметить, что ее улыбка выглядела несколько натянутой. Но не настолько, чтобы я была уверена в том на все сто.
        - Через границу можно было провезти литр водки, - невинно затрепетали ресницы Янины.
        Я теперь удивленно посмотрела на Яну. Вот уж кто обычно составлял компанию Мокоше в клубе трезвенников-язвенников, так это она. И теперь такое заявление!
        - Хм, я тоже про это не забыла, - заулыбалась Лика.
        - Живем! - подытожила я.
        - А у меня есть сок! Разбавлять, - захихикала Коша, сбрасывая метлы у стены.
        - Мелкая меня уже пугает, - громко прошептала Огонек.
        - Сами виноваты! - напомнила вышеупомянутая, вприпрыжку направляясь в башню.
        Посиделки пошли по новому кругу, когда внезапно я почувствовала дурноту. Извинившись, метнулась к туалету, где открыла кран и плеснула в лицо холодную воду.
        Помогало плохо. Я прислонилась к холодной стене лбом и прикрыла глаза. Черт! Узнаю симптомы. Честное слово, лучше бы меня тошнило из-за алкоголя, а не из-за собственной магии.
        Мне было даже хуже, чем просто плохо. Хреново. К тому же в голове словно дятлы стучали. Так, у меня слуховые галлюцинации: дятлы говорят голосами моих девочек.
        - Снежа, немедленно открой дверь!
        Какую дверь? Зачем? В глазах двоилось, постепенно пришло понимание, что в довершение ко всему я лежу на чем-то твердом и неудобном.
        - Снежка!!!
        - Надо ломать дверь, - предложили с той стороны.
        - Не надо, - хрипло простонала. - Сейчас встану и открою.
        Поздно… Дверь просто снесло силовой волной. Капитально Огонек проблемы решает.
        - Геля, ты в крови! - Мокошка упала рядом со мной на колени.
        - Правда? - я с трудом села и провела рукой по лицу. - Ничего страшного, просто кровь из носа пошла.
        - Ты ничего не хочешь объяснить? - да уж, прокурорский тон у Янины получается хорошо, а вот у меня выглядеть невинным ангелом - не очень.
        - Например? - интересно, если я похлопаю глазками, они мне поверят?
        - Снежок! - рявкнула Огонек, а я поморщилась. Пытать не надо, сама сдамся!
        - Скажем так, мне нельзя колдовать, а я колдовала.
        "А ведь вру, - внезапно поняла я. - Я не колдовала, просто амулет, который прикрывает ауру, тянет силы у носителя. А вот артефакт-накопитель сил я забыла в разгрузке, когда одевалась на вечер. Если бы не выпила столько, не забыла бы, что у меня такой лимит".
        - Как в прошлом году, когда ты нас зельем напоила? - заинтересовалась Мокоша.
        Вот и ответ! Я даже врать не буду! Я нашла в себе силы лишь улыбнуться, но если судить по тому, как девочки отшатнулись, улыбка получилась не очень.
        - Нет, - подтвердила Янина, вглядываясь в мою ауру, - все гораздо хуже, чем в прошлом году. У нашей красавицы аура практически уничтожена.
        Огонек
        Снова собравшись в комнате, которую мы облюбовали в качестве гостиной, вручили белой, словно привидение, Снежной чашку с крепким горячим чаем.
        - Снежка, что стряслось? - первой спросила я, каким-то чудом даже опередив вездесущую Кошу.
        - Ты только скажи, какой урод с тобой такое сделал, мы его в бетон закатаем! - а вот и вышеупомянутая земная ведьмочка подключилась. Остальные ждали ответа молча, но явно готовы были поддержать младшенькую.
        - Да сама во всем виновата, - всплеснула руками Гела, едва не расплескав на себя горячую жидкость. - Полезла в скифский могильник без должной подготовки и схлопотала проклятие.
        - И что теперь? - Лика рассматривала Гелу из-под полуприкрытых век.
        - Ждать, - пожала плечами Снежная. - Я постепенно восстановлюсь. Поверьте, сейчас это выглядит куда лучше, чем было изначально. Рок меня за эту выходку не убил только за то, что с такими повреждениями поднять потом не смог бы.
        Она явно старалась перевести разговор в шутливую форму и разрядить воцарившуюся напряженную атмосферу.
        - Меня больше интересует, зачем ты это сделала? - полюбопытствовала Янина, сама поднимая с подноса чашку. Я машинально коснулась емкости, подогревая жидкость. Вопрос темной ведьмы был вполне закономерен, но меня куда больше интересовало, что же теперь делать мне самой? Я так рассчитывала на помощь Снежки, а теперь все надежды рушились, как карточный домик.
        - Я банально хочу замуж за любимого некроманта! - фыркнула подруга.
        - А со свадьбой что? - заинтересовалась я.
        - Да все то же, - Геля запустила ладонь в порядком отросшие волосы, растрепав их. - Совет отказывается давать разрешение на брак потомственной ведьме и непонятно кому. "Заботятся" обо мне, что б их! Поэтому без легализации никак, иначе наш брак не отобразиться в книге семейного древа. Ну не знаю я, как они умудрились монополизировать это право! То, что он Снежный, их не волнует. Я уже придумала правдоподобную историю и искала в могильниках некоторые доказательства. Расскажу, как выдастся подходящая минутка - сейчас голова болит, чтобы углубляться в столь сложные материи.
        - Как все сложно, - протянула Мокоша. - Пошли бы и тихо расписались, в обход Совета все решив.
        - И вы бы меня придушили, если бы не присутствовали при этом, - засмеялась Гела, увидев наши выражения лиц. А ведь она была права - никто из нас не хотел бы пропустить свадьбу. - Собственно, мне и нынешняя ситуация не мешает, но…
        - Но Рок более старомоден в этом вопросе, - закончила я, а Гела и Янина хмыкнули.
        Пока никто не додумался еще задать и без того смущенной Снежке какой-то каверзный вопрос, заговорила Янина.
        - Девочки, раз уж тут у нас начался вечер откровений, мне тоже стоит кое-что вам поведать… - она замолчала, явно собираясь с мыслями.
        - А вечер перестает быть томным, - заявила Коша, подтягивая ноги на диван и обнимая подушку.
        - Я понимаю, что произвожу впечатление не слишком открытого человека… - продолжила темная, но тут же была снова перебита моим негромким смешком. Честно, не хотела, просто не сдержалась:
        - Только впечатление?
        - Хорошо, - Яна подняла ладошки, словно признавая поражение, - я такая и есть: скрытная и замкнутая. Вот и решила, что раз нет у меня никого ближе вас, то пора раскрывать свои самые важные секреты.
        - Мне уже страшно, - громко прошептала Коша. - Ты маньячка, решившая всех нас принести в жертву Тьме?
        - Нет, - со смешком покачала головой Яна.
        - Ты бросила Тиана, и он решил нас принести Тьме в жертву, так как считает, что мы тебя надоумили? - продолжила генерировать идеи наша жизнерадостная младшая.
        - Дай ей сказать, - вступилась Гела. - И так сложно было решиться, - она улыбнулась Янине, заслужив от той благодарную улыбку.
        - Я - темная охотница, - по вытянувшимся лицам окружающих сразу стало видно, что все в курсе, что означает это словосочетание. Все это она выдала на одном дыхании, словно боялась, что передумает, если ее снова отвлекут очередным вопросом. - А еще моя сила делает меня кем-то вроде оборотня… Могу отращивать клыки и когти в случае опасности
        - И нас не принесут в жертву? - подозрительно уточнила Мокоша, которую почему-то очень волновал этот вопрос.
        - Коша! - взвыла Лика.
        - Тогда я переживу тот факт, что моя подруга пушистый Рэмбо, - фыркнула младшенькая.
        - Я тоже, - согласилась Снежка. Признаться, от нее я меньше всего ожидала подобного. Видимо и сама темная опасалась, как отнесется Хранительница границы к факту ее работы на Совет.
        Я подняла руку, безмолвно присоединяясь к уже высказавшемся, Лика повторила мой жест.
        - И все? - Янина казалась почти разочарованной. - И никто не обидится за то, что я так долго умалчивала такое?
        - А надо? - меланхолично отозвалась Лика.
        - Знаешь, судя по всему, у нас у всех скопились скелеты в шкафу, - заметила Снежка.
        - Интересно, за кем сегодня будет первенство? - усмехнулась Яна.
        - Явно не за мной, - подключалась мелкая. - После всего услышанного моя новость, что я разбежалась с Максом - просто мелочь?
        - Что?! - все рявкнули синхронно, уставившись на Кошу.
        - Вы знаете, что это нечестно? - надулась она. - Я об этом молчала всего два дня, а не несколько лет, а реакция-то какая!
        - Ты когда успела все мозги растерять? - поинтересовалась Снежка. - Где еще ты найдешь парня, который согласиться терпеть твои экспериментаторские заскоки, а еще неуемное и нездоровое чувство юмора?
        - Будто не у вас училась, - беззлобно огрызнулась младшая. - Он на мне жениться решил, чтобы от Совета прикрыться!
        - Пристрелите меня, - закатила глазки Лика.
        - А какая из меня хозяйка? Я готовить не умею, детей не хочу… - Коша уже пальчики на руках загибала.
        - Если все дело в этом - поможем. Не можешь - научим, не хочешь - заставим, - подытожила я, не дожидаясь, пока у нее закончатся пальцы на руках и ногах.
        - Кто там следующая? - рявкнула земная.
        - Лика… - начала была я.
        - Я? - сидящая прямо напротив, та пожала плечами, явно не имея ничего против.
        - Лика… - попробовала было я еще раз обратить внимание подруги на себя.
        - А у меня тоже все просто, - не отреагировала на зов ведьмочка, - приняла предложение руки и сердца от Макса.
        И только после этого она посмотрела на меня. Я же не могла оторвать взгляд от дверного проема, где только что стоял Никлар.
        - Он был там, да? И все слышал? - спокойно спросила Лика, правильно истолковав воцарившееся молчание.
        Я только кивнула.
        - Давайте заканчивать уже этот вечер сюрпризов, - позвала нас Коша. - Слава, ты осталась последняя.
        В тот миг, когда на меня обратились взгляды всех присутствующих, мне стало как-то не по себе.
        - В двух словах рассказать сложно, - со вздохом произнесла я. Стоило начать говорить, как неуверенность исчезла, и речь лилась плавно, почти так же легко, рассказывай я сказку. - Стихия огня самая разрушительная. И не только для тех, против кого направлена, но и для самих носителей. Вы знаете, что значит, когда ведьма перегорает силой? Так вот с огненными такое происходит намного чаще, чем с другими стихийниками. Почти девяносто процентов сильных огневиков ждет таковая участь, - я замолчала, не знай, как закончить эту неожиданную лекцию.
        - И тебя слабой ведьмой не назовешь, - произнесла Янина. Подняв глаза, я встретилась с ее понимающим взглядом и кивнула, мягко улыбнувшись.
        - Стоп! - Мокоша подскочила на диване. - Это ты все ведешь к тому, что умираешь?
        - В целом - да, - произнести это просто катастрофически сложно. Словно озвучивание этого факта было сравни подписанию смертного приговора самой себе.
        - Этого не может быть, это неправда, - Коша отрицательно помотала головой.
        - Не думаю, что Огонек стала бы так шутить, - заметила Снежка, почему-то избегая встретиться со мной взглядом. - Сколько?
        Я знала, о чем она спрашивала. Такую фразу говорят в фильмах, когда перед неизлечимо больным пациентом неуверенно переминается с ноги на ногу огорченный врач, принесший жуткую новость.
        - Мало, - призналась. - Я уже чувствую это.
        - Скажи, что этого можно как-то избежать? - Коша вцепилась в подушку так, что наперник треснул.
        - Есть один ритуал, - начала было я. Появившееся на лицах подруг чувство облегчения заставило меня пожалеть, что вообще начала рассказ. У меня тоже была такая надежда, пока я не услышала, что Гела не сможет колдовать. - Но там нужно присутствие носителей всех стихий.
        - И в чем проблема? - не разобралась в сложностях Лика.
        - В том, что я больше таковым носителем не являюсь, - жестко ответила Гела, явно чувствуя себя сейчас отвратительно.
        - Разве проблема найти мага льда и воды? - Мокоша поддержала Лику, явно не желая признавать неизбежного.
        - Проблема найти такого мага нужного уровня сил, - терпеливо принялась объяснять я, сама удивляясь, что почти ничего не чувствовала. Правильно говорят: понять - значит принять. Я просто уже смирилась, поэтому и страх отступил, оставляя лишь сожаление. Не более. - И такой носитель должен быть соединен со мной определенными узами: любовь, дружба, уважение… даже ненависть бы подошла. Ключ в сильных эмоциях. И времени у нас, подходящего для проведения ритуала, - два дня, уже даже меньше.
        - А сказать раньше ты не могла? - меня радовал спокойный голос Янины.
        - Когда необходимо провести ритуал мне удалось высчитать за день до поездки, - призналась я. - Сами понимаете, те, кому успешно удалось осуществить ритуал, не особо распространялись о деталях, чтобы не плодить конкурентов. В тексте присутствовал намек, что в случае снятия проклятия, маг может обрести дополнительные способности.
        - У нас появится еще один Рэмбо? - ехидно поинтересовалась Коша.
        - Думаю, ее это волнует в последнюю очередь, - заметила темная ведьма.
        - Да уж, первенство явно за Огоньком, у нее скелет мамонта оказался в тумбочке, - заметила Мокоша, только никто не спешил улыбаться. - Но что дальше?
        - Ничего, - я ободряюще улыбнулась, - если не найти за день подходящей кандидата.
        - А Габриель в курсе? - внезапно спросила Снежка, до этого молчавшая. Вот что значит: "не в бровь, а в глаз"! Я поморщилась.
        - Нет. И предвосхищая второй вопрос: да, из-за этого я до сих пор не приняла его предложение руки и сердца.
        - Свадьбы - зло, - влезла Коша, вызвав всеобщий, почти истеричный смешок. - У наших мужиков осеннее обострение, у всех сразу. Все срочно стремятся надеть на женщину хомут и на законных основаниях приставить к плите. Ой, пардон, конечно же, это они все от большой любви, да-да. Конечный счет: один с согласием, четверо обломавшихся.
        - Похоже на то, - фыркнула Лика.
        - Знаешь, - я решила найти логическое объяснение, - в жизни обычно так и бывает: сначала за какой-то период все женятся, потом у пар появляются дети. Видимо, у нас как раз такая свадебная полоса.
        - Вторую полосу я собираюсь пройти намного позже вас всех вместе взятых, - скривилась мелкая.
        - Коша, подожди, - прервала ее Снежка. - Огонек, а ведь твой демон как раз мог бы заменить меня в ритуале.
        Все замолчали. Каждая не понимала, как же такой очевидный вариант не пришел в голову раньше. Я была в их числе. Вот только предпочла бы рассказать Габриелю об окончательном варианте, нежели каяться теперь.
        - Все тайное когда-нибудь становиться явным, - наставительно изрекла Лика.
        - С показательной поркой в конце, - хихикнула Мокоша.
        - Утешила, - огрызнулась я.
        - Но это хорошая идея, - заметила Янина.
        - Так, до утра я точно приму решение, - отмахнулась, видя, что дискуссия вот-вот пойдет по новому кругу.
        - Она еще думать будет? - поинтересовалась мелкая, как бы ни к кому не обращаясь.
        - Нет, смиряться с тем, что придется встретиться с разъяренным демоном, - призналась, вызвав у девочек смешки и сочувствующие взгляды.
        - Тогда нам на самом деле пора ложиться во избежание очередных сюрпризов, - рассмеялась Снежка.
        Стоит ли упоминать, что уснула я ой как не скоро.
        Глава 4
        Лика
        Открыв глаза, я смотрела на потолок замка. Мрачноватый какой-то: каменная кладка, и никакой привычной беленькой побелки. Потянувшись, я села. Странно, но голова почему-то не болела, хотя и гудела слегка. Сегодня я решила максимально избегать Ника, который, судя по взгляду, брошенному в день приезда, целенаправленно решил со мной поговорить. Но не бывать этому! Не хочу ничего объяснять или что-либо слушать. Ник - прошлое, Макс - настоящее.
        Бодро вскочив с кровати, воодушевленная своим решением, я впервые за лет пять сделала зарядку. Повеселевшая, оделась в удобную одежду, умылась и поспешила на кухню. Похоже, я опять ранняя пташка - народ еще дрых.
        Задумчиво посмотрев на развороченную с ночи кухню, начала уборку, параллельно готовя завтрак. Сегодня я решила порадовать девчонок пиццей, благо, продуктов на нее было достаточно.
        Когда по кухне поплыл аромат маслин и плавящегося сыра, в дверях появилась Янина.
        - Доброе утро, солнце! - помахала рукой я и магией подала девушке чашку ароматного кофе.
        Пробурчав что-то невнятное, подруга обоими руками ухватилась за горячую чашку и как кошка прищурила от удовольствия глаза.
        - Привет, а мне кофе можно? - вползла в дверной проем сонная Огнеслава.
        - Да. А пиццу сейчас будете или дождемся остальных?
        - Позже! - хором отозвались ведьмочки.
        Постепенно подтянулись остальные.
        Когда девчонки слегка накачали организмы бодрящим напитком и стали готовы к конструктивному обсуждению, решили вернуться к вчерашней теме.
        Впрочем, влезать в разговор, чтобы добавить свои пять копеек, я не спешила. Неприятный осадок в душе не давал мне покоя. В чем состояла проблема, я так и не могла понять. Какая-то шустрая мысль была, но ее я так и не словила. Чувство, что всем не до меня, а я как маленький ребенок, пытающийся привлечь внимание окружающих странными выходками, чуть не довело меня до истерики. Но в последний момент меня отвлек вопрос Огонька, ясным лучом врезавшийся в мои размышления. Этот вопрос: как объяснить все ее возлюбленному демону, она задала всем, но я успела первая, не подумавши, ответить:
        - Сказать, что ты умираешь. Это будет самый лучший вариант, чтобы заставить его сделать так, как нам надо.
        - Лика, ты наша ходячая идея, не поддающаяся логике, - с веселой ухмылкой произнесла Огонек и, обняв меня, чмокнула в щечку.
        - А что я, я ничего, - улыбнулась я ей. - Я всегда говорила, что я гений, а вы не верили.
        - Слушай, так я знаю подходящую пентаграмму "с отсрочкой". Можно призвать и отослать… - воскликнула призадумавшаяся Снежная.
        - А я ее могу напитать силой в нужный момент, - подхватила идею Янина. - Можно же сделать так: вызвать его, сказать, что мол так и так, она умирает. Поможет и отошлем обратно!
        - Ну вы даете, бедный мужик, тьфу, то есть демон… - фыркнула мелкая.
        - Это почему? - удивились мы одновременно.
        - Как это? Бедного парня вытаскивают фиг знает откуда. Ой, простите демона. Говорят, что его любимая умирает, заставляют проговорить заклинание и отсылают обратно! А потом кому-то достанется так, что мало не покажется. Показательная порка некоторым рыжим обеспечена! Чур, я в первых рядах буду наблюдать это представление! - захлопала в ладоши наша зараза и попыталась скрыться у меня за спиной, когда поймала многообещающий взгляд Огонька.
        - Если все пройдет хорошо - простит на радостях, - попробовала успокоить тихо звереющую Огнеславу Снежка.
        - Да, если пройдет плохо, все равно мне на эту тему не волноваться, - спокойно произнесла огненная ведьма, - везде в выигрыше!
        Я прибила прихваткой скакавший по столешнице язычок пламени.
        - Держи себя в руках, - посоветовала темная, глядя на дверной проем, словно предчувствуя чье-то появление. А может на самом деле чувствовала. - К обеду найдите место для ритуала. Поговорим позже.
        Через пару секунд в дверном проеме появился Ник.
        - Крови нет, могу предложить кофе и пиццу, - достаточно сухо произнесла я. Хотелось сделать ему больно… как было мне от одного его присутствия.
        - Не откажусь, - казалось, он не замечал моего тона.
        - И где эта черная кошка, которая между вами пробежала? - спросила Коша.
        Я подозрительно покосилась на мелкую: либо это неудачная шутка, либо нашу младшенькую вчера посетила птичка перепил, и она страдает провалами в памяти.
        - Простите, я пойду, - чувствуя, как заалели щеки, я повернувшись к Огоньку и продолжила: - Слушай, можно твой ноут взять?
        - Бери, - разрешила девушка.
        Уже уходя из кухни, я услышала:
        - Лика, постой, - казалось, Никлар хотел меня остановить.
        - Ник, оставь ее пока что, - попросила Огонек.
        В Библиотеке было сухо и тихо. Темные бархатные портьеры смотрелись несколько обветшавшими. Пыль на корешках книг тоже свидетельствовала, что уже давненько их не касались руки людей или нелюдей. Вообще, замок казался несколько заброшенным, даже если учесть, что кто-то потратил время и усилия, чтобы прикрыть его такой качественной иллюзией полного разрушения. Парадокс какой-то.
        Тяжело вздохнув и чихнув, я припомнила подходящее бытовое заклинание. Комнату оно не обновит, но слегка приведет в божеский вид. Нашептала слова заклятия и магией приоткрыла окно, чтобы туда вылетела вся пыль. Теперь библиотека мне нравилась больше. Посреди комнаты обнаружились вполне сносные кресла и столик, накрытые тканью. Забравшись в одно из кресел и поставив себе на колени ноут, я принялась клацать кнопочками в поисках нужной информации о местных легендах.
        - Мокошка, сделай мне, пожалуйста, приятное. Вырасти под этими окнами небольшой парк, - попросила я заглянувшую мелкую.
        - Лика! - взревела раненым зверем Огонек, шедшая позади земной ведьмочки, - не порти исторические места. Какой парк?!
        - Хочу парк, - заныла я и заискивающе посмотрела на подруг.
        - Парка не будет, - в очередной раз твердо заявила огненная. На это я только высунула язык.
        Выпроводив девчонок, уселась за компьютер, методично прочесывая интернет в поисках информации. В частности меня интересовали мегалиты Англии. Нам нужно было место, концентрирующее энергию, и эти творения неведомых гениев подходили просто идеально. Мегалиты служили одновременно лунными обсерваториями и храмами, в которых велись священные календари. Дальше шла заумная и ненужная информация, которую я просто пролистала. Кроме Стоунхенджа, я нашла упоминания про еще парочку подобных строений. Радстонский монолит и Стрелы Дьявола. Последнее мне понравилось больше из-за названия. Готичненько так, символичненько! Да и в любом случае надо подсунуть эту информацию моим ведьмам, будем решать совместно. Стоунхендж самый знаменитый, конечно, но нам не подходил банально из-за громадного количества туристов, всегда бродящих рядом с ним.
        Когда читать уже было нечего, да и, честно говоря, надоело, мысли одними им ведомыми путями вернулись к двум мужчинам, из-за которых моя жизнь превращалась в какую-то странную помесь мелодрамы, драмы и фарса. Думая о Максе, я последнее время испытывала стыд, потому что всегда невольно вспоминала Ника. Точнее не просто вспоминала, а не могла выбросить его из головы, как бы ни старалась. Триста тридцать три раза я напоминала, что Никлар - не человек, а вампир. Я не могла представить себе нашего общего будущего. Кто он, а кто я? Человек, который смертен. Но как же больно оказалось каждый раз встречаться с ним глазами и вспоминать тот замечательный, сказочный вечер, проведенный в Бухаресте. Мне весь год периодический хотелось, чтобы произошло маленькое чудо, чтобы я шла по улице с друзьями или сотрудниками, и он бы просто вышел из-за угла, загадочно и так знакомо улыбаясь. Я понимала, что этого не будет. Что это лишь фантазии. Но сердце каждый раз болезненно сжималось. Когда я ловила себя на том, что взглядом обшариваю толпу в поисках знакомого лица. "Разные жизни, разные миры", - напоминала я себе,
горько усмехаясь. Но легче не становилось. Долго. Но время все же лечит. Или подействовало самовнушение? Я затруднялась с ответом. И все это время я улыбалась и шутила, смеялась и показательно радовалась жизни, желая, чтобы маска стала сутью. И мне это почти удалось. Пока я не увидела Ника снова. Вся выстроенная защита разлетелась осколками.
        Признаться, я думала утопить грустные мысли в эле, но попытка феерически провалилась. Более того, появилось глухое разочарование и обида на девчонок. Я так надеялась, что смогу выговориться. Хотелось поделится наболевшим, хотелось чтобы мне дали совет. Пускай даже я не послушалась бы его, но просто участие мне помогло б. А тут оказалось, что у каждой из девчонок проблемы еще похлеще моих. Я понимала, что это эгоистично и глупо, но злилась и ничего не могла с этим поделать. Мне надо было, чтобы меня просто выслушали. Всего лишь. И тут я вспомнила о новой очаровательной знакомой. Порывшись в телефоне, нашла ее номер.
        Набрать было почему-то страшновато, а вдруг не возьмет или занята.
        - Алло, Шейд? Не отвлекаю? Это Лика, вчера в пабе познакомились, - скороговоркой проговорила я, пока на том конце не положили трубку.
        - Привет, - раздался знакомый веселый голос, и я улыбнулась.
        Снежка
        Поднимаясь к себе после завтрака, я машинально почесывала крыса за ушком. Мною владело странное расслабленное настроение. Впрочем, последнее время это было для меня нормальным состоянием - после кургана я часто впадала в меланхолию, доводя Рока до белого каления несвойственной мне апатичностью и индифферентностью к окружающим. Надо признать, поездка на меня действовала позитивно - словно проблемы девчонок стали для меня катализатором, превращая в прежнюю Гелу Снежную.
        Коснувшись ручки двери, почувствовала, как по спине пробежал холодок, легкий такой, едва уловимый. Появилось отчетливое ощущение, что что-то неправильно, не так, как должно быть.
        - Гелочка? - забеспокоился крыс.
        Он у меня существо, пропитанное магией, он тоже почуял изменения магического фона моей комнаты, благо, даже у меня на это хватало тех крох силы, которые теперь наполняли покалеченную ауру. Я с опаской провернула ручку, кляня свою недальновидность, что не прихватила ни единого подходящего для ситуации амулетика. Впрочем, отступать было некуда. Рывком распахнув дверь, я быстро сместилась в сторону, чтобы уйти с прямой траектории, если на меня нападут, и обвела комнату взглядом. Затем облегченно рассмеялась.
        Белые лилии. На подушке. Интересненько. В качестве преступника я могла назвать только одного человека - Рок. Крыс, заметив заинтересованный блеск в моих глазах, попытался поспешно смыться, но от меня еще никто не уходил!
        - Это что? - я цапнула звереныша за шкирку и подняла на уровень глаз.
        - Цветы это. Лилии вроде! Пусти! - он замахал лапками, пытаясь ухватиться за пальцы.
        - Откуда? - продолжала я допрос, не обращая внимания на его попытки изобразить удушение. Знаем-с такое, проходили.
        - Я откуда знаю? Я маленький тихий крыс! - перестал придуриваться он.
        - Угу. Верю. Рок что, за мной поехал? Мне тебя в роли няньки хватает. Или вы с ним еще дома сговорились?
        - Откуда я знаю, что бродит в голове твоего мужа?! - взвыл Крыс.
        - Если б мужа, - вздохнула я. Вновь усадив хвостатого друга на плечо, я взяла букет и зарылась в него лицом. Если Рок попадется, скандал ему все равно обеспечен… но до чего же приятно! Интересно было одно, каким образом они появились здесь? Я не чувствовала следа привычной магии некроманта. Да уж, хитрец. Потом обязательно расспрошу про разработанную маскировку. А ведь еще, если мне не изменяет память, подруги не пренебрегли правилами самосохранения и поставили на замок защиту, схожую с системой, некогда разработанной моим возлюбленным темным магом и в дальнейшем усовершенствованной Яниной в Башне Заката, где мы жили в прошлом году. Так что появление посторонних не осталось бы незамеченным этой магической "сигнализацией".
        Впрочем, я тут же нашла вполне логичное объяснение: скорее всего Янина включила наших дорогих, но излишне подозрительных мужчин в число лиц, обладающих доступом в башню. А если и не сделала подобного, то Рок вполне мог воспользоваться навыками Снежного рода, которые у него развиты похлеще, чем у меня. За прошедший год он наловчился взламывать замки так, что впору начинать грабить банки для пополнения семейного бюджета.
        С трудом разыскав нормальную вазу для цветов, я направилась в комнату темной ведьмы.
        - Привет, можно? - спросила я.
        - Добро пожаловать, - Янина благосклонно кивнула, откладывая в сторону книгу.
        - Вхожу, - проинформировала, переступая порог. Все это мы произнесли отнюдь не на русском - вредная это привычка мешать русский и японский, но нас все устраивало. Хотя Рока это раздражало. Что поделать, мое увлечение аниме он не разделял, не смотрел, и любил напоминать, что в Японии совершенно другая школа колдовства.
        В прошлом году наши посиделки окончились боевой стычкой с рийхардом нижнего мира и призванными им низшими демонами. В позапрошлом были мумии. Перед этим… мы тоже отличились. Так… в следующем году будет моя очередь выбирать место встречи. Что-то мне подсказывает, что мы дружно будем учить японский.
        - Хорошо вчера повеселились, - отвлеченно начала я, почему-то не зная, как перейти к главному.
        - Да уж, - кивнула моя темная подруженька и внимательно посмотрела на меня. - Снеж, тебя что то тревожит?
        - Шейд, - покаянно вздохнула я, все же улыбнувшись тому, как быстро меня раскусили.
        - Очередной приступ паранойи? - фыркнула Янина.
        - Если у вас паранойя - это не значит, что за вами не следят, - огрызнулась я. - Мне она не нравиться
        - А вроде милая, - не согласилась собеседница, подтаскивая на колени небольшую подушку.
        - Тебе не кажется, что она слишком неожиданно к нам прибилась? И к Лике слишком легко в доверие втерлась.
        - Может быть, - пожала плечами собеседница, - но Геля, разве мы единственные ведьмы в этом мире? Единственные, кто решает устроить шабаш на Хэллоуин? И ты помнишь о презумпции невиновности?
        - Человек невиновен, пока вина его не доказана, - кивнула я. - Но подозревать мне ее ничто не мешает.
        - Не переусердствуй. Кто знает, вдруг наша компания безумных начнет расширяться?
        - Странная мысль, правда? - улыбнулась я, а подруга лишь еще раз пожала плечами, как бы говоря: "Такова жизнь".
        Уйдя от Янины, я вернулась к себе - стоило начать потихоньку собираться. Я конечно мало чем смогу помочь девочкам, но все же. На этот раз я не стала пренебрегать подсказками внутреннего голоса и набрала максимально возможное количество всевозможных амулетов. Автоматически перебирая магические цацки, мыслями вернулась к вчерашнему вечеру откровений.
        Хорошо, что Огонек нам все рассказала, плохо, что она не сделала этого раньше. Столько времени мучиться самой и изводить этого наглого демона. Нет, официально я все еще терпеть его не могу, но что-то случилось после того, как я отдала ему обратно силу, после того, как он выдернул меня из курганов. Уж точно последние полгода он воспринимался скорее как слишком настырный и вредный старший брат. И мне тяжело было видеть, как они оба страдают. Ведь и Огнеславу, и, пора признаться, Габриеля я искренне люблю. И данное мной слово обязательно сдержу. Как смогу. Может, я и не расскажу ему ничего заранее, но раз уж обещала позвонить - позвоню, за пару секунд до начала ритуала, и сброшу. А уж потом ему все расскажет Огонек сама. Может тихо, когда этот демон будет недовольно смотреть в окно, может их объяснение обернется вспышкой страстей, но расскажет ему она сама, и тогда все будет хорошо. И я точно знаю, что ритуал пройдет удачно, все задуманное действительно будет замечательно, потому что мы все заслужили то, что называется просто счастьем.
        А сейчас надо найти как можно больше накопителей, мало ли, вдруг пригодятся.
        - Гела!!!! Опаздываешь! - дверь с треском распахнулась, когда я как раз натягивала водолазку. Понятно, послали самую звонкую. А Коша заподозрила, что я ее не услышала, в очередной раз грохнувшись в обморок, и решила проверить. Да уж, чудненько.
        - Все нормально, - успокоила я земную ведьмочку, - езжайте вперед. Все равно я на мотоцикле доберусь даже быстрее.
        - Ну-ну, - хмыкнула Мокоша, уже через пару минут с грохотом спускаясь по лестнице.
        - Мне уже страшно с тобой ехать, - заметил Крыс, тем не менее забираясь в капюшон. - Опять будешь гнать на максимуме всю дорогу?!
        - За пять часов надо доехать до Англии, - заметила я.
        Крыс только страдальчески вздохнул.
        Когда я вышла во двор, арендованной машины уже не было, значит, подруги решили все же последовать совету и не дожидаться копающейся меня. Оседлав железного коня, нажала педаль.
        Шотландские пейзажи не слишком-то отличались от красот Англии, хотя на границе мне пришлось постоять. Но это даже нельзя было назвать неприятностями. Они-то начались чуть позже.
        "Помогите!!!"
        Меня как будто пронзило разрядом тока. Голова закружилась, в глазах потемнело… Мотоцикл повело…
        "Помогите!!!"
        Машина вылетела в кювет, а я кубарем покатилась по грязной земле, почти не чувствуя боли. Где-то на грани восприятия слышалось верещание крыса.
        "Помогите!!!"
        "Кто ты? - потянулась я к нему, и тут же почувствовала, как меня скрутила острая боль. -Где ты?" Но сколько бы я не звала, голос больше не отвечал. Голова кружилась. Кто бы это ни был, похоже, малыш или малышка - телепат удивительной мощи.
        - Ты в порядке? - обеспокоенно взвыл прямо на ухо Крыс. -… Гелочка, ну откликнись. Открой глазки, - умолял зверенок. - Тебе совсем плохо? Да? Давай я Року позвоню, или девочкам - пусть они тебя встретят.
        - Не истерии, - попросила я и потрясла головой, с трудом сев. - Только посижу немного, - я постаралась улыбнуться и скривилась. А я ведь даже не колдовала, а мне уже так паршиво. В груди словно еж свернулся, и я при каждом вдохе натыкалась на иголки. Черт! Такими темпами сама себя в могилу загоню и без помощи Совета. Они ж упьются на радостях, устроив грандиозную пьянку по этому поводу. Нет уж, я гуманистка! Стоит спасти людей от цирроза печени!
        Крыс смотрел на меня явно скептично.
        - Все нормально. Посидела, и все прошло. Правда, - я встала, пошатнулась, но устояла и пошла поднимать машину. Все же мне повезло - мотоцикл не пострадал, и вполне можно было продолжать путь. Затормозив возле своего стального конька, стащила с себя пальто и осмотрела его. Н-да… сейчас эту тряпку можно было просто выкидывать, хотя где-то должен был быть амулет по бытовой магии. Закопавшись в сумку, я только подивилась, сколько всего прихватила с собой. На связке для флешек висели: семь исцеляющих амулетов, пять энергетиков, три телепорта… Смутно подозреваю, что они настроены на мою квартиру в России, где после известных событий едва ли не реанимационный комплекс стоит. А вот бытовичка всего два оказалось.
        - Еще есть? - поинтересовалась я у Крыса, показав маленькую желтенькую капельку.
        - Угу, - кивнул тот, поведя длинным хвостом. Ему явно было холодно.
        - Значит, не жалко, - я раздавила амулетик, втерев сияющую крошку в ткань, и пальто тут же приняло презентабельны вид. Поскорее оделась, все-таки тоненькая водолазка - не самая хорошая одежда для середины осени. Звереныш блаженно вздохнул, устроившись в капюшоне.
        - Ну что, поехали?
        - Угу. Ты только так не газуй и не несись, - строгим тоном потребовал Крыс.
        - Ладно, - усмехнулась я. - Не убьют же меня девочки за опоздание на самом деле.
        …Или убьют? Когда я слезла с мотоцикла рядом с со старой церковью, ко мне вылетела все наша безумная компашка, и у каждой выражение лица было весьма зверскими.
        - Где тебя носит?! - интересно, они долго репетировали?
        - И вам привет, - улыбнулась я.
        Огонек
        Вбив в навигатор название городка, я уверенно направляла машинку по дорогам Шотландии. К необычному способу вождения я уже приноровилась. Во всяком случае, излишнего напряжения и раздражения это не вызывало. На всякий случай девочки меня не отвлекали. Рядом сидела Яна, сжимавшая в руках какую-то старую книгу, но явно погрузившаяся в размышления, поскольку страницу она не переворачивала уже последних минут двадцать. Не думаю, что все это время она искала знакомые буквы.
        Лика и Коша о чем-то шушукались сзади, но делали это на удивление тихо, как-то лениво и сонно.
        Из колонок доносилась довольно бодрая мелодия, не дававшая уснуть. Ведь добраться до Йоркшира мы обязаны были за четко отведенное количество времени. Несмотря на бухтение Лики, в итоге местом проведения ритуала был выбран Радстонский монолит.
        - Стрелы Дьявола звучат поэтичнее, - возмущалась она.
        - Хочешь, чтобы у меня во время ритуала было впечатление, что я участвую в сатанистском обряде, в котором мне отведена роль жертвы? - с прищуром полюбопытствовала я, вызвав смешок у Янины.
        - Нет, наверное, - смутилась Ликуся.
        - Это у нее семейная солидарность взбрыкнула, - фыркнула Коша.
        - Я ее придушу по-тихому и скажу, что так и было, - кровожадно предложила обиженная в лучших чувствах Лика.
        - Огнеслава, а может на самом деле к Стрелам? - не унималась мелкая. - Представляешь, лежишь ты в пентаграмме, вокруг расставлены черные свечи, на небе горят звезды…и тут…
        - Души, - согласилась я.
        - Но-но! Руки! Я попрошу, - захихикала земная. - Меня охраняет… Гринпис. А что? Если вспомнить мою квалификацию, могу стать их гуру. Периодически на радость молящимся толпам буду выращивать пару сосенок.
        - Кош, - засмеялась Янина, - я толпы фанатиков тебе зачем?
        - Создаст армию и завоюет мир, - предположила я с улыбкой.
        - В этом что-то есть, - ничуть не смутилась земная ведьмочка.
        - Отложи свои грандиозные идеи на время прохождения границы, - с улыбкой посоветовала Янина.
        Но здесь нам повезло. Визы были в порядке, объяснение про экскурсионную программу было принято без проблем, и пропустили нас довольно быстро, особенно после того, как мы дружно поулыбались мальчикам в форме.
        От границы ехать нам было недалеко, но, тем не менее, к тому времени, как мы добрались до деревушки Радстон, уже порядком стемнело.
        - Опять кладбище, - констатировала увиденное Лика.
        - Соединение языческой и христианской культуры, их магнетизма и веры должно оказаться положительным фактором, - объяснила Янина.
        - Да, Гела оценит могилки, - фыркнула Мокоша, намекая на прогулку Снежных, состоявшуюся в Бухаресте.
        - Кстати, где она? - озаботилась я. Зная любовь Гелы к быстрой езде, я даже не сомневалась, что она нас опередит. Что же могло ее задержать?
        - Мобильник отключен, - проинформировала мгновенно среагировавшая Лика.
        - Если она не появится через двадцать минут, то луна уйдет из нужной нам позиции, - тихо заметила темная ведьма.
        - Это все, что тебя заботит? - зло поинтересовалась Лика.
        - Не все, - не стала вступать в спор темная. - Давайте пока готовить плацдарм для проведения ритуала.
        - У меня есть плоскогубцы! - радостно оповестила мелкая, закапываясь в рюкзак.
        - Зачем? - удивилась я, глядя на вооружившуюся девушку.
        - Резать оградительную сетку, - в голосе прямо слышалось: "Ну что тебе как маленькой все объяснять надо?"
        - Это же элементарно, - иронично фыркнула Лика.
        - А может просто открыть калитку? - что собственно я и сделала. Дверца легко подалась, отворившись без скрипа и лязга.
        - Почти обидно, - заметила земная ведьмочка.
        - Охранника по голове плоскогубцами не бить! - на всякий случай напомнила я. - Лика, вспомни что ты еще недавно владела магией снов.
        - Память у меня не девичья, а до склероза еще не дожила, - огрызнулась девушка.
        - Что я пропустила? - поинтересовалась у Янины, несколько обиженная такой резкой отповедью.
        - Наверное, гормоны, - отмахнулась подруга, - сосредоточься на ритуале. Нужен правильный настрой.
        Я только кивнула, проводив взглядом растворяющуюся в темноте фигурку воздушницы.
        Ночной сторож был нейтрализован мгновенно и уложен на скамейку в церкви, спокойно смотреть радужные сны. Заботливая Мокоша даже где-то раскопала его пальто, заботливо укрыв старичка.
        Невысокая церковь в норманском стиле, сложенная из серых блоков, меня просто покорила. И если бы не серьезность ситуации, приведшей нас сюда, не унялась бы, пока не сделала бы пару набросков этого замечательного строения. Рисовать я любила и умела, вот только делала это не часто. Нужно было вдохновение, как сейчас.
        Несмотря на конец октября, небо оказалось безоблачным. Почти полная луна сияла в небе, заливая призрачным светом старое кладбище со слегка покосившимися надгробными плитами.
        Неподалеку от возвышающегося менгира располагался простенький каменный саркофаг с плоской крышкой и выбитыми по боками письменами.
        - Крышечка медленно отъезжает в сторону, оттуда высовывается костлявая лапка и ка-а-ак ухватит…
        - Коша, уймись, - прервала полет фантазии Янина, ставя на вышеупомянутый каменный ящик сумку с необходимым инвентарем.
        Впрочем, мелкая и не думала обижаться. Подхватив на самом деле черные свечи, она отправилась устанавливать их на навершия надгробий, которые по какому-то неведомому умыслу располагались почти идеальным кругом вокруг каменной стрелы.
        - Коша, что ты ищешь? - не выдержала я вскоре, заметив, как мелкая продолжает носиться по кладбищу, что-то напряженно высматривая.
        - На раскопках были найдены скелеты - остатки жертвоприношений. Хочу себе один, - заявило это чудо.
        - Будешь декламировать Гамлета? - развеселилась я, представив неугомонную ведьмочку, заботливо натирающую черепушку предполагаемого Йорика и тоскливо вопрошающую "to be or not to be?"
        - Вариант, - согласилась Коша. - Но я думала сделать этакий аналог тыквенной головы. Прикинь, в окне увидеть черепушку с горящими глазками, - заявило это дитятко и опять умчалась.
        - Только меня волнует ее поведение? - озаботилась я. - Кажется, расставание с Максом явно не пошло ей на пользу.
        - Сосредоточься на ритуале! - рявкнула Янина.
        - Темная ведьма в роли воспитателя детсада, - фыркнула Лика.
        - Огонек, хоть ты можешь вести себя адекватно? - не обратила внимания на подколку властительница вампиров.
        - Я мозгами тронусь, если буду думать, что могу скоро умереть, - мрачно призналась я, взбираясь на саркофаг и устраиваясь по-турецки.
        - Да уж, никакого уважения к смерти, - заметила воздушная, отходя.
        Чтобы не сильно отвлекаться от цели паломничества на дальнейший трёп, я принялась рассматривать Радстонский монолит. Высота менгира около семи с половиной метров. Мне он напоминал лезвие огромного каменного клинка с обломанным кончиком, ведь вершина каменного пика на самом деле когда-то была на высоте восьми с половиной метров. А теперь вот прикрыт разве что свинцовым наконечником. Еще в интернете писали, что на одной из сторон менгира наличествуют окаменевшие следы динозавра.
        Рев мотора мотоцикла мы услышали одновременно и бросились к калитке встречать опоздавшую подругу.
        - Где тебя носит?! - вопрос был задан синхронно. Такое единодушие!
        - И вам привет, - улыбнулась Снежка несколько смущенно.
        - Причина "пробки на дорогах" не прокатит, - проинформировала младшенькая.
        - Может, на границе задержали? - буркнула Гела.
        - Мальчики в форме? - хмыкнула я, зная пристрастие подруги к этой одежде.
        - Если бы, - хихикнула она, поправляя капюшон, из которого свешивался крысиный хвост.
        - Я подарю Року форму. Какую предпочитаешь? - рассмеялась я.
        - Офицерскую, военную. Не было ничего красивее, чем форма русского офицера царской армии, - буквально замурлыкала ушедшая в нирвану Снежка.
        - Кто мне поможет грабить музей, чтобы осчастливить нашу подругу? - задумчиво вопросила я.
        - Лучше спроси, кто будет помогать Рока в эту форму запихивать, - захохотала Коша, - тут желающих окажется меньше.
        - Хватит! - рявкнула Янина. - У нас лишь тридцать минут до полуночи. Такими темпами грабить будем только похоронное бюро на предмет гроба. Хотя учитывая ее силу, - тычок пальцем в мою сторону, - нам и урны хватит. Есть еще желание поговорить про мужчин или займемся делом?
        - Что я пропустила? - тихо спросила Гела, шагая рядом со мной.
        - Мы пытаемся отвлечься, кто как может, а она самая ответственная и ее это напрягает, - проинформировала я.
        - Логично, - кивнула подруга. - О! Кладбище!
        - Мы знали, что ты оценишь, - вклинилась Коша, демонстрируя невесть где найденный череп.
        - Он хоть не разговаривает, как предыдущий? - спокойно поинтересовалась Гела.
        - Нет, кажется, вообще бутафория, - удрученно заметила Мокоша, запихивая находку в рюкзак.
        Дальше времени на разговоры не осталось. Все занялись делом. Коша с Ликой зажигали свечи и раскладывали под ними веточки мирта и белладонны, Гела чертила печать призыва для демона, вписывая туда какие-то символы, которые должны были бы отправить Габриеля домой после того, как он сыграет свою роль. Возвращаться как-то сразу расхотелось, стоило представить только, в каком бешенстве он будет. Янина чертила вокруг монолита ровные круги, вписанные один в другой, по контору каждого из которых шла замысловатая вязь рун. А я… я занялась делом, к которому меня все это время подталкивали - активно мандражировала.
        - Ты точно скопировала все правильно? - поинтересовалась темная.
        - Такой штуки вообще не существует, сама состряпала на основе информации из княжеской библиотеки, - поделилась сомнениями.
        - Хорошо, что вампиры такие запасливые, - только и прокомментировала Яна, что-то подправив в надписи внутреннего кольца. - Я закончила.
        - Я тоже, - оповестила нас Гела.
        - Тогда по местам, - скомандовала Коша, занимая место рядом с одной из свечей. Мы все знали, что делать, тридцать три раза обсудив это за завтраком, после него и в машине.
        Я направилась в центр круга, прижавшись спиной к Растдонскому монолиту, и невольно зябко повела плечами, но не от холода, а страха, от которого сейчас начинало потряхивать.
        - Начать надо будет, когда луна окажется в зените, так что пора призвать Габриеля, - напомнила Янина. - Нам еще все объяснить ему надо.
        - На его месте я бы долго не раздумывала, - заметила Лика.
        Несогласных с этим заявлением не нашлось.
        Снежная поставила перед пентаграммой свечу прямо на землю, так как для рисунка был выбран свободный от могильных плит участок, затем вынула из сапога тонкий клинок и надрезала ладонь. Несколько капель крови упали в центр печати.
        В пентаграмме заклубился дым, явив нам высокую фигуру демона, почему-то сжимавшего в руке мобильный телефон. Оценив окружающий готичный пейзаж, он хмыкнул:
        - Хорошо отдыхаете, девочки? - заметил демон, обведя взглядом всех присутствующих и остановившись на мне, стоящей в круге. - Глупо предполагать, похоже, что ты просто соскучилась, - в голосе отчетливо слышался сарказм.
        В горле пересохло, словно я пробежала марафон по пустыне. Казалось, что бы я не сказала, это будет глупо, не в тему… не то. Я могла только смотреть в его глаза, в которых недоумение успело смениться разочарованием, а затем и раздражением, когда его попытка покинуть пентаграмму не увенчалась успехом. Мужчина бросил на Гелу быстрый недовольный взгляд, мгновенно определив автора ловушки.
        - Я жду объяснений, - вкрадчиво напомнил он.
        Видимо, не у меня одной родилась ассоциация с опасным хищником, гипнотизирующим взглядом.
        - О Великий Каа, - прошептала позади меня Мокоша.
        Впрочем, никто из нас даже хихикнуть не решился. То, что Габриель балансирует на грани бешенства, было ясно как божий день. И раздражать его никто не собирался.
        - Нам нужна твоя помощь, - произнесла Янина, оценив мое состояние и решив взять все в свои руки.
        Я ее обожаю! Ее разумность - это просто находка для нашей безумной компании.
        - Меня это не удивляет, - в том же духе отозвался демон, переведя взгляд бездонных глаз на темную ведьму. - В чем суть?
        - Огонек перегорит, причем скоро, если мы не проведем один ритуал, - вступила в разговор Снежная.
        - Что от меня требуется? - просто спросил демон. При этом он все еще обращался к Янине, проигнорировав обращение Гелы. Интересно, а Снежная по какой причине впала в немилость?
        - Нам не хватает Льда, - коротко изложила самое главное повелительница вампиров.
        - Заменить Снежную? - хмыкнул он, в очередной раз уловив самую суть. Зато я поняла, что он подразумевал. Если бы не проблемы Гелы с магией, он даже не узнал бы о проводящемся ритуале. Это понимала и Янина, не посчитав нужным ответить на очевидное, она продолжила объяснять:
        - Когда луна будет в зените, направь силу в наружный круг, это все, что требуется.
        - Хорошо, - согласился Габриель, больше ничего не спрашивая.
        Меня это неприятно задело. Мог бы поинтересоваться, чем мне это грозит? Какой процент удачного истечения событий? Он не спросил ничего, словно ему было все равно. Это было обидно и…закономерно.
        Я обернулась, пытаясь взглядом отыскать ночное солнце, но бледный лунный диск уже скрылся за дольменом, погрузив меня в тень. Где-то часы отмерили полночь, огласив тишину ночи первым гулким ударом.
        Дополнительных команд уже не требовалось. Мы уже делали нечто подобное, подпитывая Лику во время ее борьбы со сноходцем, поэтому заминок не возникло - потоки природной магии хлынули к кругу, заставляя черные линии играть всеми цветами радуги. Я чувствовала каждую из них, словно сила несла частичку каждого участвующего в сакральном действии. Но присутствие Габриеля ощущалось почему-то сильнее прочего. Я не сразу поняла, что демон вливает в контур одновременно с магией льда еще и огненную стихию. Я подняла голову, встретившись с ним взглядом, и невольно сильнее прижалась к камню, не разглядев в этих глазах совершенно ничего.
        Внутренний круг вспыхнул пламенем, маленькие язычки взметнулись вверх, откликнувшись на природную магию призывающего. Растдонский монолит завибрировал, порождая какой-то низкий гул. А затем над головой возник темный купол, проходивший как раз над верхушкой каменной стрелы, и скрыл от меня окружающий мир, погрузив во тьму.
        - Прекратите вливание, - донесся до меня уверенный голос Янины.
        И что дальше? - поинтересовалась Лика.
        - Ждем, - о, это Снежка.
        Пару секунд ничего не происходило, а потом Коша произнесла, забавно растягивая гласные:
        - О-о, жить осталось так недолго. Ты хоть представляешь, в каком он сейчас бешенстве?
        Я не сразу поняла, о чем идет речь, но невольная догадка не порадовала. Видимо, сработал "таймер" и Габриеля швырнуло обратно в Киев, так и не дав узнать, чем закончиться ритуал.
        - Никто не думал, что все займет так много времени, - заметила Снежка, словно оправдываясь.
        - Ты это ему объясни, - откликнулась Коша. - Что ж, радует то, что меня убивать может и не станут. Может, Габи придушит Огнеславу, потом тебя и умерит свою жажду крови.
        - За такое фамильярное обращение для тебя он сделает исключение, - заметила Янина, заставляя таким образом мелкую замолчать.
        - А что собственно сейчас происходит? - решила задать вопрос по сути Лика, до того молчавшая.
        Мне хотелось сказать, что как раз ничего и не меняется, видимо, что-то пошло не так, но так ни слова и не произнесла, так как мой погруженный в темноту мир дрогнул и расцвел всполохами пламени. Поэтому и ответа я не услышала.
        Все закончилось как-то мгновенно. Я просто осознала себя лежащей на кладбищенской земле, ощущая тянущую от почвы сырость.
        - "Родила царица в ночь не то сына, не то дочь; не мышонка, не лягушку, а неведому зверюшку", - продекламировала Коша.
        Переведя на нее взгляд, я изумленно моргнула. Мир стал больше…
        Мокоша
        - Какая сволочь наделала столько бугорков на кладбище? - фыркала я, отплевывая песок, в очередной раз совсем неудачно приземлившись. - Мне уже надоело спотыкаться. И как я пятна от травы на коленках отстираю? Все штаны после подобных поездок портятся, - тихо ворчала я. Впрочем, меня никто не слышал - все гонялись за Огоньком.
        Какого было у всех удивление, когда после того как купол над нашей огненной развеялся, мы увидели лису!
        Меня хватило только чтобы продекламировать всем известные строчки…
        - Мда, - емко выразилась Янина. - Это вроде в последствия заклинания не входит…
        - Огонек, - с расстроенным придыханием сказала Лика, наклонившись к зверушке. - Все будет хорошо. Ты ведь нас понимаешь? - лисица оскалилась и начала медленно пятиться.
        - Похоже, не понимает… - заметила я.
        Вдруг, махнув хвостом, рыженькая рванула от нас. Стоп! Почему хвостов несколько?!
        - Ага, - согласилась воздушная, уже мчась вдогонку.
        Словить маленькое юркое животное на темном кладбище оказалось задачей проблематичной.
        Вдруг Янина сделала просто невероятный бросок, казалось, что лиса уже в наших руках… Темная ведьма успела схватить только хвост. Огнеслава явно обиделась и, рывком развернувшись, цапнула девушку за руку.
        - Огонек! - возмутилась Янина, баюкая запястье.
        - Как думаешь, как у нее с бешенством? Прививки не придется делать? - спросила я, устало дыша, и села на какое-то надгробие рядом с темной. Лика тоже присоединилась к нам. Беглянка, словно насмехаясь, села в отдалении, чинно поставив передние лапки перед собой. Пай-мега-кавай лиса. Ой, это уже результаты общения с анимешниками…
        - Огоньку не в обиду, но учитывая, сколько мы ее уже ловим, я ничему не удивлюсь. Даже в бешенстве этой хвостатой, - фыркнула Лика.
        - Кицунэ, - подсказала темная. - Видишь, у нее девять хвостов? В мифологии - огненный дух, так что логика, правда извращенная, прослеживается.
        Лиса разлеглась на земле, положив остренькую мордочку на лапки и не отводя ни на миг от нас взгляд.
        - Вот так и появляются мифы об оргиях на кладбищах… - задумчиво заметила я. - Только вряд ли наши возмущенные крики можно принять за… ну… за стоны удовольствия…
        - Ну-ну, - ухмыльнулась Лика моему смущению. - Впрочем, Коша права. Тут любые басни складывать можно. И о сатанинских обрядах…
        - Особенно учитывая пентаграмму… - подхватила Янина. - Кош, ты чего?..
        Я уже осторожно на четвереньках подбиралась к лисе. Перевоплощенная Огонек внимательно следила за мной, но убегать не спешила. Еще чуть-чуть… Рывок!… Да уж, у меня даже нос оказался в земле… Не дай бог я его содрала… Это будет вообще, полный финиш. Подобного со мной еще не случалось.
        Я, тихо рыкнув, поднялась с земли.
        - Огонек, не думала, что это тебе когда-то скажу, но ты такая сволочь… - сказала я зверю, который в насмешку отбежал лишь на пару шагов.
        Еще один феноменальный бросок… я опять в земле… Не выдержав, я, не поднимаясь, начала творить заклинание.
        - Масик, у тебя глаза зеленые, - осторожно заметила Янина, подходя ближе.
        - Пофиг. Эта… лисица меня достала больше, чем подготовка к любой из моих сессий… - фыркнула, мимолетно мысленно заметив, что большая сволочь только Макс.
        Послышался скулеж. Лапки лисы вросли в землю. Многозначительно потирая ладошки, я подползла к хвостатой. Когда она оказалась в моих руках, скулить перестала и замолчала.
        - Получилось, - выдохнула я, поднимаясь с земли. Вдруг я почувствовала, как острые зубки сжимаются на моих пальцах. - Только попробуй, - предупредила я, и кицунэ разжала клыки. - И чтобы без выходок!
        - Почему ты ее сразу к земле не прирастила? - удивилась Янина, когда мы направились к машине.
        - Честно говоря, я сразу не подумала о подобном варианте, - ответила я. - Упс…
        - Что? - спросила Лика.
        - Если я сейчас держу в руках Огонька, то кто поведет машину? Могу сказать точно, что не я. У меня тока одни обязанности…
        - Я! - радостно воскликнула все та же.
        - Да ни за что в жизни! - сказала я первое, что пришло в голову. - С тобой днем ездить боюсь, а тут ночью…
        - Ничего ты не понимаешь, - фыркнула девушка, садясь на место водителя. - Ночью машин меньше. Это только в плюс.
        - Ночью дорогу не видно! - парировала я.
        - Я ночью за руль… - с опаской сказала Янина. Меня хватило только на горестный вздох. Лиса со злорадством посмотрела на меня. Я скривилась ей в ответ. Пусть радуется, что просто на руках держу. И аккуратно. А не за шкирку…
        - Не хочешь со мной ехать - иди пешком, - заметила Лика.
        - Ладно. Еду… Где в машине самое безопасное место? - спросила я у Янины. - Водителя, - ответила сама же. - Но там Лика. Потом, то ли за местом водителя, то ли за другим передним сидением…
        - Садись, - ухмыльнулась темная ведьма, открывая дверцу.
        - Может, в багажнике? - предположила я, взглянув на лису.
        - Коша, хватит комедию устраивать, - прикрикнула на меня Лика.
        - Кош, багажник как раз самое опасное место. Вероятность того, что Лика куда-то въедет задом больше, чем то, что она с кем-то столкнется передом.
        - Янина, сейчас пешком пойдешь, - пригрозила водитель.
        - Ладно, - примирилась я с судьбой и села на заднее сидение. - А если пристегнутся двумя ремнями безопасности?..
        Огонек мне нравиться, однако, больше, чем эта милая, но настолько добрая зверушка…
        Вот такими мыслями была занята я, пока мы ехали к границе. Все равно наша огненная ведьма слишком отличалась от этого злобного нечто. Пришлось еще и подумать о тихом побеге нашей Снежной в неизвестном направлении, чего мы сразу не заметили, пока ловили кицунэ. На крайний случай, место сзади Гелы казалось мне более безопасным, чем рядом с Ликой в одной машине.
        За такими вот мыслями мы доехали до границы. Пустая формальность. Но оказалось, что я была очень не права…
        - Это что? - подозрительно спросил пограничник, после проверки наших документов.
        - Лиса, - честно ответила Янина.
        - Я вижу, - строго сказал мужчина. - У вас в машине дикий зверь.
        - Она домашняя! - возмутилась я.
        - Впервые вижу домашнюю лису, - заметил он.
        Кицунэ, которая до этого мирно спала у меня на коленях, проснулась. И мне очень не нравилось, как она прищурила свои глазки. Это навевало мысли о проблемах.
        - Раз вы подобное видите впервые, так не значит, что этого нет! - довольно спокойно заметила темная ведьмочка.
        - Вообще-то, я вижу лису, дикую, в машине, у вас на нее разрешение есть? - задал не вполне для меня закономерный вопрос пограничник.
        - Это домашняя лиса! Посмотрите, как она спокойно сидит у меня на руках! - перевоплощенная Огонек широко зевнула, показав внушительные клыки.
        - Ничего не вижу! Может вы выкрали эту лису, которая, наверное, довольно редкая, накололи ее чем-то, а теперь пытаетесь вывести, - возмутился парень.
        - Абсурд, - начала заводиться Янина.
        - Не то слово, - поддакнула Лика.
        - Мне не важно, что вы там думаете, но вам придется подождать, пока мы проверим, входит ли этот вид лис в список охраняемых законом, - и ушел.
        - Одолжение, блин, нам большое сделает, - фыркнула Лика.
        - Не бушуй, - попросила Янина.
        - Глупая работа требует наличие глупых людей, - заметила я.
        - Слу, а может ему кто-то из нас понравился, и теперь он пытается… - попробовала снять напряжение шуткой Янина.
        - Как в первом классе так привлечь наше внимание? - усмехнулась я. - Хотя нет, это больше смахивает на младшую группу садика и штаны на лямках.
        - Ну, извини, в младшей группе дети не настолько хорошо говорят, - улыбнулась Лика, как самый большой эксперт в этой области.
        - Так, я принес подшивку, в которой все звери с нашей красной книги. Так… показывайте свою лису, сверять будем… - воодушевленно сказал мужчина, притащив внушительный талмуд.
        - Только не это, - закатила глаза темная, представив это сличение.
        Кицунэ, которая до этого довольно мирно сидела у меня на руках, вдруг начала приподниматься. Я попыталась ее погладить, успокоить, но это ей только еще больше не понравилось. Блин, постоянно забываю, что это не обыкновенная кошка…
        - А почему это у нее девять хвостов? - когда она стала в полный рост, удивился пограничник.
        Огонек непонятно фыркнула, а потом выпрыгнула из окна машины…
        Как классно выглядит граница… Огороженный проволокой с двух сторон участок земли, в разрыхленной полосой по средине… Это в самом лучшем случае, но это оказалось как раз этот случай…
        А как оказалось, по этой разрыхленной полосе бегать неудобно…
        А догонять одну девятихвостую… а бегала за ней уже точно половина всей пограничной заставы и я в том числе. Мы уже по опыту знали, насколько шустрая наша подруга в таких забегах. К тому же поимка производилась неорганизованной толпой, что весьма упрощало задачу одного вредного зверя.
        - Ну, все… - наконец, не выдержала Лика. - Я больше ее не вытерплю. Это ведь издевательство какое-то! - через миг кицунэ уже была в цепких руках девушки, которая подтащила ее к себе воздушной петлей, а все пограничники уснули. - Ой… - выдохнула ведьмочка, сама не понимая, как провернула такую штуку.
        - В машину. Сматываемся отсюда, только память им подправлю, - скомандовала Янина.
        Это всем нам показалось самым оптимальным выходом.
        Янина
        Тьма откликнулась охотно, словно и не было раньше того изматывающего, пугающего чувства опустошенности и бессилия, что иногда завладевало мною в последние несколько месяцев. Похоже, прав был Кира, мне не хватало свободы. Скорее всего, это было вызвано самой природой моей силы. Босс весьма доходчиво объяснил, что чем дольше я буду бездействовать, тем ниже будет падать мой потенциал. Тьма не терпит лентяев и рохль, сказал мне некромант. Если не "подкармливать" ее, то она рано или поздно уйдет, а я стану едва ли не обычным человеком.
        Впрочем, стоило вырваться из замка в Бухаресте, ставшего в последнее время тесным, как сила словно бы стала прибывать. А уж теперь, после встряски, которую мне устроил Кира, перелета наперегонки с Никларом, всех перипетий, связанных с призраками, и ритуала я снова почувствовала себя живой и полной сил. Клянусь Тьмой, если бы не Тиан, ноги бы моей не было в Бухаресте! Как же мне не хватало работы. Весь этот год я медленно сходила с ума и лишь теперь, окунувшись в родную и любимую стихию, я снова почувствовала себя полноценной ведьмой.
        Моя сила скользнула в разные стороны, проникая в спящих и подчищая воспоминания о произошедшем, об Огнеславе, в которой так некстати проснулись звериные инстинкты. Работать с памятью довольно сложно, особенно если требуется видоизменить воспоминания человека. Но это не было моей задачей, да и, откровенно говоря, вряд ли было мне по плечу. Все же я не псионик. А вот чуточку подчистить воспоминания, всего лишь "изъяв" несколько минут, мне вполне по плечу.
        Переведя дух и позволив легкой усмешке скользнуть по губам, направилась в машину. Теперь пора было решать следующие проблемы: куда делась Снежка, и как привести Огнеславу в человеческий вид?. Что-то подсказывало: и то, и другое будет ой как не просто.
        Снежок
        То, что девочки меня убьют за то, что я нагло их бросила у дольмена - это понятно, но… меня не оставляло предчувствие, что все произошедшее нельзя оставлять без внимания. Этот детский голос… Пробить щиты Снежных на ментальном уровне могли только Снежные, ну или еще члены Совета. Но с каких пор они принимаю детей? Значит, Снежный… Но я последняя представительница этого рода! Чем быстрее я смогу найти того, кто меня звал, тем лучше. И плевать на то, что мне все еще нельзя колдовать!
        "Помоги!"
        Мотоцикл опять повело, но я успела вовремя затормозить и соскочить с машины. Надо же, то самое место! Вон даже видно, где я пропахала землю собой же.
        "Помоги!"
        Я упала на колени от резкой боли, пронзивший висок.
        "Помогите ну хоть кто-нибудь!"
        Раз я не могу дотянуться до него телепатически, значит, надо колдовать. Я с трудом встала. Доковыляв до сумки, просто перевернула ее на землю. Найдя мелки, черные, красные, синие, зеленые, белые - все, что надо было для начертательной магии, принялась чертить сложную пентаграмму, призванную сначала отыскать малыша, а затем и перенести меня к нему.
        - Ты что творишь? - возмутился крыс, заглядывая через плечо.
        - Ищу того, кто зовет меня.
        - Ты себя угробишь! - взвыл этот паникер.
        - Зато найду ребенка, - не стала отрицать возможное развитие событий.
        - Гела! - еще одна попытка воззвать к моему чувству самосохранения.
        - Молчи! - рявкнула я, продолжая с маниакальным упорством чертить на мерзлой земле цветные линии. На ходу преобразовывала стандартный рисунок, ведь у меня не было ни фото, ни каких-либо личных вещей. Нужно было искать иначе. И тогда меня озарило: голос! Ментальная связь!
        - Сейчас добавлю пару рун, которые настроят поиск по возникшей связи с ребенком… - руки делали то, что я автоматически бормотала себе под нос. - Господи, что я творю. Обычно таким безумством страдает Мокоша! Но должно получиться!
        На Крыса, скакавшего вокруг, я уже не обращала внимания, стараясь не пропустить ни единой черточки, замкнуть все линии.
        Поднявшись с колен, я вкатила байк в центр, заботливо перепроверив потом, не стерлась ли под шинами часть рисунка. Может неправильно, что я не подождала девочек и поехала одна, но что-то гнало меня вперед. А им еще взбешенную Огнеславу отлавливать. Такая одержимость владела мной лишь однажды, когда я считала Габриеля виновным в похищении Лики. Но тогда я волновалась за дорогого мне человечка. А теперь что получается? Обычно я следую логике и просчитываю последствия поступков, но сейчас… Словно что-то срывало тормоза, заставляя нестись к цели, все сметая на своем пути.
        Вытащив подвеску-накопитель, я бросила ее под ноги и раздавила каблуком. Жадность тихо заскулила, констатируя непоправимую порчу столь важного амулета, но иначе действовать я не могла. Только мощный выброс энергии спровоцировал бы активацию печати. Чем это обернется для меня, думать не хотелось.
        "Не все так плохо!" - подумалось мне минут через двадцать, когда я смогла побороть приступ тошноты и головокружения и подняться. Стянув перчатки, вытащила еще один накопитель и прижала его к губам, буквально выпивая содержащуюся в нем магическую энергию. В уме возникла картинка, виденная на каком-то форуме, посвященном мистике. Я на них посты как анекдоты обычно читаю. Так вот была там одна вампирша…в общем, чтобы не растягивать лирическое отступление, я на нее сейчас наверняка поразительно похожа. Мое необычное поведение явно нервировало моего питомца - он даже замолчал, что верный признак.
        Выбросило меня посреди небольшой рощи. И как только в дерево не влетела с моим-то счастьем?! Сверившись с внутренним компасом, теперь отчетливо указывающим направление, уверилась, что я на правильном пути. Между нами с мальчиком, в этом я почему-то была уверенна, словно натянулась нить.
        - Нашла? - высунулся крыс из капюшона, когда я въехала в небольшой городок, скорее даже деревеньку.
        - Еще нет, - фыркнула я, - но скоро найду. И тому, кто встанет на моем пути, будет очень и очень плохо.
        Я резко ударила по тормозам, сворачивая во дворик и паркуя байк. "Вот и чудненько, - улыбнулась я несколько зло, - вход со внутреннего двора - то, что надо! Меньше свидетелей".
        Взбежала по ступенькам, ударом ноги выбила дверь. Призыв ребенка, упорно транслируемый мне в сознание, довел меня до бешенства.
        - Да как вы!.. - вонзившийся в стену нож мгновенно заткнул появившегося на пороге мужчину. Такс, а вот теперь и усыпляющее заклинание можно набросить на свидетеля. Увы, из-за разрывов в ауре кастовала я медленно и неуклюже.
        Взбежав на второй этаж, поняла, что мне еще выше придется подниматься. Они его на чердаке заперли что ли?.. Да я этот дом с землей сравняю! Нет, везучие они люди. Нить вела к последней двери в этом коридоре. Пару секунд я потратила, колупаясь в замке. Можно было бы сделать это уже проверенным способом, но не пугать же ребенка еще больше. Толкнув дверь, я вошла и улыбнулась мальчишке лет четырех с такими-то не по-детски серьезными глазами.
        - Привет, - я присела напротив. - Ты меня звал, - я не спрашивала, - и я пришла.
        Ребенок несколько секунд недоверчиво смотрел на меня, а потом заплакал и бросился мне на шею. Я даже слегка растерялась. Вот так вот просто довериться незнакомой женщине! Да уж, давно я перестала быть ребенком. Подняв мальчика на руки, вышла. Спускалась я намного медленнее, не желая уронить малыша. Ребенок крепко обнимал меня, поэтому на всякий случай перенесла его вес на одну руку, чтобы при возможности достать метательный нож, если меня вздумают останавливать.
        - Да… ничему люди не учатся, - вздохнула я, швырнув очередной нож и следом за ним сонное заклинание. Проходя мимо распластавшихся на полу мужчин, вынула из стен ножи. Оставлять улики не хотелось, не нужно, чтобы нас искали. Следы ауры считать не смогут - у меня ее просто нет, но вот оружие… Оно было у меня давно и умельцам смогло бы многое рассказать.
        Правда, пришлось возвращаться в дом и взять одеяло для мальчика. Закутав ребенка и взгромоздившись на мотоцикл, поспешно покинула деревеньку, пока не очухались выведенные из строя охранники. Через два часа я решила сделать "привал". Мы как раз проезжали через очередной городишко. Припарковавшись у какого-то кафе, я сняла мальчика и провела его в теплое, пахнущее сдобой помещение. Сделав заказ, выбрала самый дальний столик и предложила подопечному сесть.
        Я растерянно смотрела на малыша, смутно подозревая, что его спасение было как раз самым простым во всей этой заварушке. О чем говорить с мальчиком, чьего имени я даже не знаю?!
        - Даниил, - внезапно сказал мальчик, насуплено глядя на меня. Даже не скажешь, что всего пару часов назад он был откровенно рад появлению неизвестной ему девицы.
        - Гела, - представилась я, про себя подивившись необычному цвету глаз - они были красивого холодного сине-зеленого оттенка. Нет, это был не оттенок морской волны или бирюзы, а словно перемешанные краски в палитре художника. Ой, чую носить ему цветные линзы, чтобы каждый встречный не распознавал в нем мага. Волосы светлые, но не песочные, а скорее платиновые. Хотя нет, пока еще белесыми скорее смотрятся. Стопроцентный Снежный.
        - Ты меня не отдашь? - настороженно спросил ребенок.
        - Не отдам, - пообещала я, зная, что говорю чистую правду.
        - Не отдаст! - высунулся крысик.
        - Ой, а кто это? - глазенки ребенка загорелись, и несчастное животное оказалась в крепких любящих объятиях.
        - Мой друг, - вздохнула я, - любимое животное, любимый член семьи. Кстати, Даня, отпусти Крыса, ему дышать надо.
        - Зачем? - заинтересовался любопытный отпрыск ледяного рода, казалось бы простым вопросом вогнав меня в ступор.
        - Потому что всем дышать надо, чтобы жить.
        - Тогда ладно, - согласился малыш, а я почувствовала себя неожиданно счастливой. Ой, что-то у меня материнский инстинкт разыгрался.
        - Гелечка, - заверещал получивший долгожданную свободу Крыс, - он же маньяк похлеще Рока!
        - Он просто не рассчитал сил, - утешила я хвостатого.
        - Кто такой Рок? - несколько ревниво поинтересовался мальчик.
        - Мой жених.
        - Я ему не понравлюсь, - с чего-то заключил мальчик, снова замкнувшись.
        - Это ты зря, - неожиданно выступил утешителем крыс, - Рок может и странный, но ты ему понравишься. Мне же нравишься.
        - Правда? - просиял Даня.
        - Правда, - успокоили мы его хором.
        - Пойдем, - я протянула руку маленькому Снежному, чувствуя умиление и восторг, когда маленькая ручка легла в ладонь.
        Глава 5
        Снежка
        Сложности во время возвращения домой я ожидала лишь на границе. Ведь документов на Даню у меня не было. Повесив на мальчика амулет невидимости, я все же каждую минуту ожидала неприятностей и сильно нервничала. Но пограничники были странно задумчивыми и какими-то сонными, чему я лишь только порадовалась, предпочитая не задумываться, из-за чего судьба преподнесла мне подобный подарок.
        Наше появление вызвало, конечно, фурор, но не такой скандал, которого я ожидала. Девочки выглядели уставшими и раздраженными, под столом сидела девятихвостая лиса, а на полу валялась куча черепков, некогда бывших вазой с этого самого стола.
        - Это Даня, - я привлекла внимание окружающих, подтолкнула малыша вперед, остановившись позади него и положив ладони на плечи подопечного.
        - Не прикрывайся мальчиком, как щитом, - фыркнула Янина.
        - Это непедагогично, - поддержала ее Коша, а я покраснела - и ведь о таком даже не думала!
        - Он на ходу заснет скоро, уже утро почти, - в Лике заговорил материнский инстинкт и навыки воспитателя. - Уложи ребенка спать - знакомиться будем завтра.
        Ох, как я обрадовалась такому повороту дел! Да, всем нам надо поспать, прийти в себя и обсудить все произошедшее завтра, спокойно и без излишних эмоций. Может тогда мне и не оторвут голову.
        До комнаты я доволокла мальчишку быстро, но дальше моя удача, видимо, исчерпала себя. Вместо того, чтобы спокойно уснуть, ребенок вдруг оживился и принялся едва ли не по потолку бегать, осматривая новое жилище. В очередной раз стоило лишь отвернуться, а малыш уже куда-то смылся.
        - Даня, - вздохнула я, выходя из комнаты и практически тут же натыкаясь на ребенка, загнавшего в угол невесть откуда взявшуюся здесь Огонька. - Данечка, пойдем спать.
        - Я хочу погладить лисичку, - отозвался тот.
        - Прости, подруга, - вздохнула я, а затем обратилась к подопечному. - Погладь, и пойдем укладываться спать. Сидевший на плече крыс сочувственно посмотрел на кицунэ.
        Даня отдернул руку, когда Огнеслава клацнула зубами, прижав уши к голове.
        - Огонек! - возмутилась я. - Это только ребенок. Пусть он погладит тебя и пойдет спать!
        Лисица с прищуром недобро посмотрела на меня, на лбу едва ли не написано было: "Я тебе это еще припомню, дорогая". Но все же со скорбным видом подставила голову Дане.
        "Она меня убьет", - поняла я, с тоской наблюдая, как вцепился малыш в пушистую подругу.
        - Данечка, отпусти кису, - взмолилась я, прикинув, умеют ли лисы задерживать дыхание.
        - Я с ней спать буду, - заявил ребенок безапелляционно, пытаясь волочить упирающегося "зверя" в комнату. Надо отдать подруге должное, она хотя бы всячески старалась при этом не поцарапать мальчика когтями.
        - Огонек, прости, - вздохнула я. Начинаю повторяться. - Даня, а может не будешь спать с лисичкой? Она явно против.
        - Почему? - ребенок отчаянно зевнул.
        - Ей будет жарко под одеялом, - постаралась мгновенно придумать стоящее объяснение. - И неудобно.
        - Я не буду ее укрывать, - пообещал он.
        - Данечка, не надо. Лисичка очень недовольна, - постаралась убедить я ребенка. - Тебе еще купаться надо и пижамку одеть. Отпусти Огонечка.
        - Но она такая хорошая, - расстроился мальчик. - Лисичка, ну пожалуйста!
        - Прости, Огонек, - в который раз выдохнула я. - Мне его выкупать надо и уложить.
        Я кастанула обездвиживающее заклинание.
        - Данечка, пойдем купаться. Лисонька нас подождет.
        Судя по выражению глаз этого самого "Огонечка", умирать я буду долго и мучительно. Зато выкупать ребенка удалось с первого раза. Через пять минут мальчик отчаянно тер кулачками глаза, едва ли не засыпая на ходу. Впрочем, первое, что он сделал, когда добрался до постели - вцепился в свою живую игрушку. Я сняла парализатор, после чего мгновенно нахлынула дурнота от напряжения после использования двух заклинаний подряд. Я тихо сползла на пол рядом с кроватью.
        - Спокойной ночи, - вежливо пожелал мне Даня, не заметив моего состояния, только подтянул Огонька к животу.
        - Спокойной, - улыбнулась я, заставляя себя подняться, чтобы поцеловать малыша и, не удержавшись, потрепала по шерстке подругу.
        В ответ раздалось утробное рычание.
        "Ничего, переживу", - усмехнулась я, взяв телефон. Надо было связаться с Роком и Габриелем.
        Прислонившись к прохладной стене, я набрала номер жениха. Долго слушала гудки и мысленно начала костерить некроманта. Похоже, он благополучно забыл его где-то. Номер Габриеля тоже не отвечал, а женский голос мелодично проинформировал, что абонент находится вне зоны доступа. Судя по всему, злобный демон уже летел в Англию, планируя свернуть нам шейки. Ну или попросту отстегать по мягкому месту.
        Утро началось… неожиданно. По мне пробежало что-то маленькое и цепкое, пронзительно верещащее, явно испуганное, а затем, через секунду, промчалось что-то гораздо более тяжелое.
        - Гелочка!!! - вопил крыс. - Она же меня съест!
        Я с трудом открыла глаза и сонно отобразила дикую картину: мой крысик отчаянно карабкался по гобелену, а симпатичная хвостатая ипостась Огонька с таким же маниакальным упорством щелкала зубами совсем близко от его хвоста.
        - Лисонька!!! - обрадовался проснувшийся мальчик. Кицунэ дернула ухом в сторону звука и с явным ужасом на морде рыжей молнией метнулась под кровать, проскользнув между хватких ручек Даниила.
        - Доброе утро в сумасшедшем доме, - вздохнула я, подхватив ребенка, охнула от легкого укола боли в боку - отозвались едва зажившие ребра, - и направившись в ванную комнату. Оттуда я вышла мокрая и злая, но с умытым ребенком.
        Похоже, быть мамой гораздо сложнее, чем я предполагала. И я с ужасом представляла, что Данечку надо будет еще накормить и занять чем-то. На самом деле я начинала подумывать вернуться на Север.
        - Даня! - всплеснула я руками - только что с таким трудом умытый малыш уже целеустремленно пытался выцарапать из-под кровати рыжую подружку, собирая на себя всю ту пыль, которую еще не подцепила своими хвостами Огонек.
        - Лисонька, - радостно возвестил ребенок, - она миленькая! Давай поиграем.
        Глядя в его глазенки, я поняла, что разрываюсь между сочувствием подруге и желанием угодить ребенку.
        - Данечка, - улыбнулась я, открывая дверь. - Мы позже еще поиграем.
        Лисица стрелой промчалась к выходу, дробно стуча когтями по полу. Мальчик помчался за ней, повторив трюк, который совсем недавно провернула кицунэ, проскользнул мимо меня в коридор. И тут же нашел себе подружку.
        - Привет, я Лика, - как взрослому подала руку Чертенок.
        - Может, позавтракаем? - предложила я.
        - Не советую сейчас соваться на кухню, - заговорщицким тоном заметила девушка. - Там готовит мелкая.
        - Что именно? - настороженно поинтересовалась я. Не то, чтобы я боялась кулинарных навыков младшей из подруг, скорее тревожила ее любовь к неожиданным экспериментам.
        - Пирожки, - хихикнула Чертенок.
        - В крайнем случае она их оживит и они разбегутся с подноса, - вздохнула я, предчувствуя, что грозит остаться без утренней трапезы. - Даня, пойдем в комнату, - предложила я.
        - А тетя Лика? - взглянул на меня мальчик.
        - Скоро приду, - пообещала она, - направившись в спальню огненной ведьмы.
        Лика
        Проснувшись, я привычно потянулась, и более осмысленно осмотрелась вокруг, пытаясь определить время по пробивающемуся в окно свету.
        Осеннее солнышко лениво выскользнуло из-за облаков, улыбнулось, солнечным зайчиком скользнув по лицу. Накинув на плечи халатик, я пошла умываться. Ванная мне тут очень нравилась, весь день бы сидела: выдержанная в старинном стиле, львиные лапы там и вся прочая атрибутика, приводившая меня в восторг.
        Заставив себя все же выбраться из теплой воды, насухо вытерлась белоснежным банным полотенцем, натянула кучу теплых вещей, едва не став похожей на колобка. Решив, что на кухне согреюсь быстрее, потопала вниз по лестнице.
        Сегодня мне почему-то очень хотелось побаловать себя и подруг блинчиками. Кружась по кухне и взбивая тесто, я тихо напевала. Верхняя вязаная кофта уже висела на спинке одного из стульев. Когда на сковородке подрумянивалась первая порция, в помещение зашла растрепанная и сонная Мокоша.
        - Приветик, а можешь мне чаю сделать, а еще блинчик с вареньем завернуть? - вот вам и "доброе утро".
        - У нас тут самообслуживание, сама сделай. Видишь, я жарю, - фыркнула я в ответ.
        - Ну ты же рядом, чайник тебе проще поставить, а мне вставать, тебя обходить, - заныла мелкая.
        - Нет, дорогая, кто жаловался, что из нее хозяйка никакая? - во мне проснулся дух противоречия. - Вот и не отлынивай! Давай, поднимайся и делай чай, а заодно сейчас поможешь блинчики жарить. Я тут где-то еще одну сковородку видела, - краем глаза наблюдая за кислой миной подруги, я решила заняться ее образованием. А точнее, научить ее готовить что-то помимо тортиков, которые она обожала и порой едва ли штамповала.
        - Не хочу-у-у-у! - взвыла девушка, пытаясь выскользнуть с кухни.
        Развернувшись, я с помощью магии закрыла дверь и ехидно протянула:
        - Ну, нет! Не умеешь - научим, а не хочешь - заставим!
        - За что мне это?! - провыла не хуже привидения подруга. - Ну почему, я раньше всех проснулась? Лик, а может не надо? Может, я пойду?
        - Нет, - строго посмотрела на это чудо. - Нам еще и кашу ребенку готовить.
        - Лика, я тебе со всей уверенностью заявляю: дети кашу не любят!
        - Какая разница, как они к ней относятся?! Это полезно. Но мы ему вкусную сделаем. Точнее, ты сделаешь под моим руководством!
        - И не надейся! Лучше я матан пойду зубрить, - вздернула носик мелкая.
        - Коша! В конце концов, это тебе нужно, а не мне. Я и так готовить умею!
        Через минут пятнадцать перебранки - к тому времени я успела пожарить все блинчики - мелкая сдалась. Хотя у нее все равно не было выбора, так как выйти из кухни я ей не давала. Уж если год назад я ее на коньках научила кататься!..
        - Нет уж, я сделаю пирожки! Сама! Лучше приходи через час, я не выдержу, если ты будешь над душой все это время стоять.
        - Тьфу, на тебя! - всплеснула я руками. - Ты хоть знаешь как?
        - Лика, брысь! - девушка уже повязала передник и закатала рукава. - Ты же хотела, чтобы я на кухне хозяйничала! Это ты меня убеждала!
        - Ну ладно, - согласилась довольно легко, прикинув, что это лучше, чем препираться полутра. Быстро поджарив хлеб и отрезав несколько кусочков колбаски, направилась к выходу, решив побаловать вкусненьким облохматившуюся подружку.
        Подумав, подхватила любимую сковородку и засунула в шкафчик.
        - Да не брала бы я твою драгоценность, - захихикала Коша.
        - А вдруг, - завредничала и даже показала кончик языка, затем подхватила тарелку и выплыла в коридор. И почти сразу наткнулась на Ника.
        - Лика… - начал вампир, но не успел договорить, как я перебила его быстрой тирадой.
        - Прости, я спешу, давай потом. Надо домой позвонить.
        Практический бегом я бросилась обратно на кухню, пытаясь избежать нежелательного выяснения отношений. Но оттуда меня опять выпихали. Сердце колотилось, меня буквально распирали противоречивые желания: бежать как можно дальше и вернуться, позволить себе прижаться к нему, раствориться во взгляде колдовских глаз. И это желание было так велико, что я испугалась. И убежала… опять. Не то Ник спешил куда-то, не то обиделся, но преследовать меня не стал.
        Уже прижавшись спиной к двери, я поняла, что так и не выпустила из рук тарелки с бутербродами и поставила ее на тумбочку. Высказанная в качестве отговорки фраза о звонке родным напомнила, что и впрямь неплохо было бы это сделать.
        Уже успокоившись окончательно, разыскала телефон и набрала домашних.
        - Приветик, - отозвалась на раздавшееся в ответ "Алло" и чавканье. Трубку явно взяла Мышь. Наконец девчушка громко заголосила, даже оглушив меня: - Папа, Ликуся звонит.
        Не то связь была хорошей, не то динамик, но еще некоторое время в ушах звенело, таким громким оказалось восклицанием.
        - Малыш, ты как? Как папа? Рассказывай, что у вас нового, - задала пару вопросов детенышу и принялась слушать. Тут же меня ознакомили со всеми событиями и даже посвятили в жизнь воспитательницы, которая общалась с зашедшей к ней подругой при детях. От такого родного голоса становилось на душе легче, все проблемы и страхи отходили на второй план. Даже обиды, которые накопились в душе, и те практически пропали. Я купалась в счастливых эмоциях племяшки. Вскоре детеныш передала трубку Максу. Во время всего разговора он так ни слова и не сказал по поводу предложения выйти замуж. Это чрезвычайно порадовало - тем дольше у меня будет возможность избегать этих разборок, так не хотелось затрагивать эту тему. Я же на отдыхе! Так что тактичность Макса была принята мною с благодарностью.
        Наконец я положила трубку и опять вспомнила о Нике. Хотелось с кем-то поговорить и выговориться, поделиться мыслями. От Огнеславы помощи ждать смысла не имело. Она сейчас была не в том состоянии, да и, думаю, разговаривать в ипостаси лисицы она не умеет. Появившаяся мысль позвонить Шейд тоже была отброшена. Во-первых, утро, во-вторых, я не знала, как ведьмочка отреагирует на предложение мало знакомой ведьмы поучить ту магии воздуха. Нет, отвлекать ее я не решилась.
        Взгляд упал на тарелку с бутербродами, и я вспомнила, что собиралась покормить кицунэ. Почти дойдя до комнаты, в которой жила Снежная, едва не грохнулась на пятую точку, когда под ногами пронеслась лисица. За ней несся мальчик, которого я успела перехватить.
        - Привет, я Лика.
        Коротко переговорив с Гелей, все же отправилась к огненной ведьме, пока с едой не случилось что-то еще.
        - Огонек, ты тут? - негромко позвала я подругу. Если бы не тихое шуршание под кроватью, то искала бы я ее долго.
        Наклонившись, я приподняла край покрывала и заглянула под кровать.
        - Огнеслава, не бузи, вылезай! Хочешь, курочку вкусную тебе приготовлю? - начала шутя уговаривать ее я, и потянулась рукой к пушистому комку. Я таки умудрилась ее достать, но в темноте не было видно, за что потянула. Тут же я обижено взвыла - моя прелестная подруга укусила меня за палец! Конечно, это было не особо больно, но неприятно и неожиданно.
        - Огонек, чтоб тебя!
        - Ш-ш-ш, - очередное шипение было мне ответом. Усевшись поудобнее около кровати, я пододвинула к себе поближе поднос с едой, который несла перед тем как встретила Даню, и начала с демонстративным причмокиванием жевать бутерброд.
        - Фот, фыляф, я и тебфе дам фкусненького, - затем уже более внятно продолжила: - А еще, я вспомнила, у нас твои любимые суши есть. А еще могу пирог испечь, яблочный, - пыталась я и так, и этак выманить мою рыжую красавицу. - Милая, там темно, холодно, а еще пауки водятся. Ну, вылезай! А то представь, какая шкурка будет грязная. Сколько потом тебя чистить и вычесывать. Огонек, ну вылазь!
        Не знаю, что больше подействовало на рыжую, но она, фыркая и чихая, выбралась из-под кровати. И впрямь пришлось потратить некоторое время, чтобы очистить ее, а затем и скормить колбаску и смазанные маслом кусочки чуть прижаренного соленого хлеба.
        Периодический она пыталась вырваться, но я пригрозила, что позвоню Габриелю, если не успокоиться. И это подействовало. Посчитав свой долг выполненным, когда тарелка опустела, спокойно ушла с комнаты, надеясь, что больше под кровать она не забьется. Подумав, не зайти ли на кухню, проверить, как дела обстоят у нашей обучаемой, вздохнула, признав эту идею не самой лучшей, и отправилась к Снежным.
        Мокоша
        Как нужно правильно печь пирожки? Для начала выгнать из кухни эту домомучительницу. А то эта "помощь" только мешать будет. А еще лезть с советами! И хорошо, если в тему чего посоветует, а то чаще левое и невразумительное.
        Главное - рецепт. И лучше, чтобы он был записан несмываемыми, водонепроницаемыми чернилами, или выдолблен на камушке, иначе… Я с жалостью посмотрела на залитый водой листик, на который парой минут ранее занесла список ингредиентов. И это только начало… Тем более, что не стоило делать нормальные записи. А то каждый раз пытаюсь понять сокращение "ст." - это "стакан" или так я написала "столовая ложка", забыв дописать "л."?
        Далее необходимо было по максимуму освободить пространство кухни и убрать все лишнее. Тогда меньше всего придется отмывать от той же муки. И может даже не понадобится капитальный ремонт. Хотя это не с моей кармой, то есть не в этой жизни. Но убрать пришлось много всего.
        Еще раз выгнала Лику из кухни, размышляя, не запереться ли? Ведь тогда точно никто мешать не стал бы. От идеи пришлось отказаться, если самой понадобится быстро выйти из кухни, вряд ли это тогда получится.
        Так… Если есть браслеты и кольца, их нужно снимать. Браслеты просто мешать будут, а кольца… Одним словом, после вымешивания теста придется отдирать его не только с пальцев, но и с кольца. Да, и руки помыть! Все-таки кушать готовлю.
        Кстати о кольцах, вспомнилась сказка, в которой главная героиня пекла пирог для принца и "случайно" или не очень уронила в него кольцо. А бедный принц потом по этому кольцу пытался ее найти. Вот у меня вопрос, а если бы он его съел? Или если бы принц все хорошо пережевывал? И пережевал кольцо? Или кольцо пережевало его, то есть он бы поломал зубы? В голову лезет только одно объяснение - это сказка. Опять меня в дебри понесло.
        Взглянув на руки, порадовалась, что ногти не слишком длинные. Вроде проблем не должно быть. А вот если у кого-то накладные? А бывало ли, что они оставались в тесте? Вопрос века остался вопросом, поскольку спросить не у кого. Выгнала же. А накладных ногтей никогда не носила и не могла судить, насколько бредовый у меня вопрос… Может, эти ногти так наращивают, что фиг отдерешь?
        Попробовав молоко, поняла что перестаралась и с нагревом, и с пробованием. Язык обожгла, пусть и не сильно, но все же. Пришлось ждать, пока оно немного остынет, потом крошить дрожжи. Потом тщательно размешивать, чтобы без комочков, и поставить в теплое место.
        Взглянув на рецепт, пришла к выводу, что я немного пролапшала, ведь нужно было подогреть половину жидкости, чтобы получить опару. Насыпала для этого в большую кастрюлю половину муки, залила молоком. Посмотрела на пакет муки… и обозвала себя идиоткой. Два кило! А в рецепте говорилось только о килограмме. Ну ничего, размешаем еще дрожжей… И пирожков будет в два раза больше… и на крайний случай, если тесто будет нормальным, а мне надоест лепить пирожки, его всегда можно заморозить…
        Успокоив, поставила опару возле плиты. Теперь главное не переборщить с теплом, а то тесто испечется заранее, еще в кастрюле. И будет невесело, потому как придется остатки нормального теста пересыпать в другую кастрюлю и продолжать экзекуцию. Откуда я знаю? Не первый раз пытаюсь испечь пирожки. Мама в таких случаях намекает, что начинать нужно с чего-то полегче и… А вообще вспоминается моя подруга, которая раз всех обзвонила с вопросом, сколько минут нужно варить яйца. С нее все друзья угорают, что дай бог на следующее день рождение она сама приготовит угощения, и тогда уж праздновать мы будем сразу в холе больницы, чтобы если что… А еще лучше, в холе морга, чтобы уж наверняка…
        Пришла кицунэ. И тут же впихнула свой любопытный нос в муку. Лисица мгновенно решила, что опара ей будет интереснее. Я еле-еле успела оттянуть ее от кастрюли. Опять замешивать тесто я не жаждала. Перевоплощенный Огонек обиделась. Мои попытки отряхнуть ее от муки ей тоже не понравились… Одним словом, она мстила, и мстя ее была страшна. И вообще, я правильно сделала, что все ненужное спрятала, иначе мы бы многое на кухне перевернули. В результате забега выяснилось одно, нет, даже два момента: наша кицунэ как и обыкновенная лиса любит яйца, а мне нужно вытаскивать из холодильника еще три. А то этот зверек что не съест, то подпортит. Двери пришлось все-таки закрыть, голодная кицунэ, которая лезет под руку, - еще то горе.
        Пока я возилась с лисичкой, опара подошла. Даже пузырьками покрылась, что не может не радовать. Значит можно переходить к следующему этапу - досыпаем в нее все, что нужно и вымешиваем. Именно этот сакральный момент выбрал Данька, чтобы прийти. Я же дверь закрывала?! Ладно, магическое дите оно и есть магическое дите.
        Даньке было интересно все, а еще детеныш едва не выел всю вишню, которую я вытащила размораживаться. Она холодная! Поэтому даже я ее опасалась пробовать. В конце концов, и не успела. Данька, бяка мелкая, я тоже хотела!!!
        Потом в кухню ввалились Лика и Геля, запыхавшиеся и недовольные. Они явно едва не потеряли в хитросплетении коридоров шустрого подопечного.
        Снежка
        Лика, едва сама не повизгивая от восторга, кружила мальчишку, а у меня замирало сердце. Все-таки я успела очень привязаться к этому ребенку и переживала едва ли не за каждый случайный синяк.
        - Все, тетя устала, - наконец возвестила Чертенок, падая на постель. - И кушать хочет.
        - Даня, - я решила не упускать шанс, - пойдем на кухню.
        Похоже, я таки похудею, постоянно совершая такие забеги по замку. В боку кололо, и я очень надеялась, что это не заново треснувшее ребро вызвало эти "чудесные" ощущения.
        На кухне были уже все. Мокошка с недовольным видом отгоняла всех от кастрюльки, из которого тесто едва ли через край не лезло. Я попыталась было ей намекнуть, но разве ж это целеустремленное создание слушало?! Янина, появившаяся сразу после нас, полуприкрыв глаза пила кофе и казалась абсолютно довольной жизнью.
        - У нас каша есть? - полюбопытствовала, так как с момента приезда не заглядывала ни в холодильник, ни в кладовку. Лика, как обычно на выезде ставшая нашим поваром, нас разбаловала.
        - Могу сварить, - тут же вызвалась вышеупомянутая, которая явно не могла сидеть на кухне, сложа руки. Прямо рефлекс у нее какой-то, похоже!
        - Не хочу! - уверенно заявил ребенок. Я переглянулась с Чертенком - в конце концов, у нее есть опыт воспитания подрастающего поколения.
        - А что хочешь? - осторожно поинтересовалась. Ребенок немного задумался и уверенно выдал:
        - Мороженого!
        - Точно Снежный, - умилилась я.
        - Только попробуй накормить ребенка мороженым! - тут же зашипела Чертенок.
        - А может все-таки кашку? - вздохнула, понимая всю непедагогичность подобного порыва. Да и с больным горлом потом возни не оберешься.
        - Не хочу, не хочу, не буду-у, - взвыл ребенок, а я покосилась на Янину, которая как-то подозрительно покашливала, явно пытаясь замаскировать смех.
        - Нашла коса на камень, - прокомментировала Мокоша. - Даниил против Гели, делайте ваши ставки, милые дамы.
        - А вот ставки делать не надо, - ласково улыбнулась я. - Мы сейчас будем кушать овсянку с медом и чаем.
        - А это вкусно? - тут же заинтересовался мальчишка, явно что-то уловив в моем голосе.
        - Очень, - улыбнулась, машинально потрепав ребенка по светлым волосам. Судя по всему, Даниил просто выясняет рамки дозволенного. Да и вряд ли он сейчас знает, что ожидать от таких переменчивых взрослых. Убила бы членов Совета! - кулаки невольно сжались. - Нельзя делать детей заложниками взрослых игр.
        Довольно скоро перед нами появилось по тарелке овсянки с фруктами, медом и хрустящими золотистыми хлебцами.
        Ребенок несколько настороженно посмотрел на еду и, вздохнув, начал наворачивать кашу. После первой ложки он замер, личико просветлело, и процесс кормежки пошел гораздо быстрее. Через три-четыре ложки я поняла, что его надо будет купать заново и серьезно задумалась о том, что вещей из того дома я его почти не взяла, а значит надо съездить куда-нибудь и закупить вещи. Благо, денег у меня всегда было достаточно, наследство Снежных все-таки. Надо сегодня позаимствовать машинку у девчонок и съездить в деревеньку, где, к счастью, можно купить кое-что из детской одежды.
        - Мы с Даней после завтрака едем в магазин, - я тут же озвучила соображения девочкам.
        - Сегодня день отдыха? - поинтересовалась Лика. - В первый день Самайна буем сидеть дома?! - тон был таким удивленным и полным неподдельного неверия в услышанное.
        - Есть на вечер одна идея, - вдруг произнесла Янина. - Подробности расскажу во время обеда. Если коротко - шабаш местных нелюдей. Интересно?
        - Очередные приключения, - кажется, Мокоша и сама не знала, торжествовать в связи с наличием такой перспективы или уже заранее пугаться.
        - А с Огоньком как? - полюбопытствовала я, заметив шевеление под соседним стулом.
        - Что мешает ее с собой взять? - приподняла бровь темная.
        - Ты мне купишь лисенка? - осторожно дернул меня за рукав мальчик.
        - Куплю игрушку обязательно, - кивнула я в надежде, что после этого он оставит кицунэ в покое.
        - А мышку?..
        Заодно решила, что еще и детское сидение стоит приобрести. Если еще сумею до Рока дозвониться, настроение вообще будет зашкаливать! Впрочем, он мальчик большой - разберется.
        - Все? Поели, кофе попили? - вдруг подскочила Мокоша. Дождавшись утвердительных кивков от удивленных таким напором нас, она заявила: - Значит, брысь отсюда!
        Мокоша
        Даньке хотелось мне помочь. Отвертеться было проблематично, тем более, что Геле требовалось время на сборы. Боевую раскраску на мордочку нанести,обозвав это слвоом макияж. Поэтому я немного с опасением покосилась на мальчика, наблюдавшего, как я вбиваю яйца в опару. Как в ней скрывается сахар, оставляя после себя едва заметные точечки. А дальше мы вымешивали тесто. Да, МЫ. И именно НАС Гела прикончит, когда увидит во что превратился Данька. Хотя, она сама разрешила мальчику остаться на кухне! Вот!
        Вымесили мы все тщательно, едва не устроив баталию за это право. В результате малыш, после того как я разозлилась и применила силу, на меня надулся и положил тесто обратно на стол. А еще потребовал, чтобы я выделила ему кусок, чтобы он колобка испек. Мои надежды на съедобность этого теста стали меркнуть. Жаль Макса нету, скормила бы ему и проверили, а то как-то на Даньке проверять негуманно…
        Прикинув, что если увидит Снежная, какие мы оба белоснежные после "общения" с мукой, то будем иметь бледный вид и холодные, я потащила Даньку мыться. Все равно нужно пару часов, пока тесто подойдет.
        Выловить мелкого в замке оказалось целой проблемой. Но зато разрешимой. И почему он купаться не любит? После ванной были мокрые оба. Только у меня одежда, а у Даньки волосы. Да и пены на мне было предостаточно: пришлось вспоминать свое детство и выдувание больших мыльных пузырей. Так что купание прошло более ли менее. Поскольку вишню прикончили досрочно, было решено делать пирожки с яблоками. Фрукты нужно было порезать, потом добавить немного сахарку и отправить на сковородку немного утушится.
        Срочно пришлось отобрать у Даньки нож. Получилось это, выменяв холодное оружие на пять червей из яблок, которых пришлось самой выколупывать. Приятного мало, но на меньшее он не соглашался. Кицунэ мирно игралась с яблочной косточкой, иногда опасливо косясь на мальчика. Данька в приказном порядке заставил всех червей отдавать ему. Потом он их собирал в банку, в которой противно копошились белые тельца и с восторгом мне рассказывал, что он их будет держать как домашних животных, кормить яблоками… Я слушала и уже заранее сочувствовала Геле и Року. Получив эту гадость, куда-то унесся, пообещав вернуться.
        Визги и крики были намеком, что Данька с червяками кого-то встретил. И этому кому-то дружная компашка не понравилась. Пришлось идти спасать то ли Даньку, то ли, судя по голосу, Гелу, то ли самих червей.
        Вернувшись на кухню, я поняла три вещи. Во-первых, карма у меня действительно плохая. Во-вторых, начинка вкусная, если ее с таким восторгом топчет кицунэ, и, в-третьих, я такими темпами никогда эти пирожки не допеку. Тем более кицунэ все же вымазалась в муке… И кухню тоже. Порванный пакет лежал где-то под столом.
        Второй раз чистить яблоки было совсем невесело.
        То ли кицунэ переела начинки, то ли я была слишком бдительная и подозрительная, когда видела ее алчные взгляды, но яблоки дожили до того момента, когда их нужно было запихивать в пирожки. Пришел мелкий Снежный. Как-то это определение прижилось. Заметил Огонька. То ли ребенок решил ее погладить, то ли продемонстрировать пушистой новых любимцев, но итог их забега для помещения оказался неутешительным.
        Незабываемые впечатления, когда стоишь посреди ванной, держишь одной рукой Даньку, второй кицунэ за хвосты, и думаешь, насколько сложно будет подпилить хоть ненамного ей клыки, и как к этому отнесется сама Огонек. А между прочим, когда собакам подпиливают клыки, они добрее становятся. Я с интересом посмотрела на кицунэ, и поняла, что мои надежды не сбудутся, и все же придется мыть.
        Помыла заодно и себя. Когда пришла на кухню, там уже проходил конкурс - пирожок самой лучшей формы, в котором принимали участие все, даже Огонек. Сев за стол и наблюдая за всеми немного ошалевшими глазами, я в очередной раз вспомнила, почему я так не люблю печь пирожки. Тем более, их пробовать уже даже я побоялась бы.
        Огонек
        Лежа на своей кровати, я горько вздохнула. Вот что теперь делать-то? Застряла в теле зверя. Причем какого-то странного - девятихвостого. Сказала бы Чернобыльского, но самокритикой настолько я не страдаю. Причем то, что было вчера, я помнила как-то туманно. Тогда я на самом деле была скорее животным. Разум затмили инстинкты. Даже сегодня были подобные проблески - они заставляли меня прятаться под кроватью и даже кусаться. За последнее было порой немного стыдно, но как-то не слишком. Почему-то этот момент я вспоминала даже с некоторой долей злорадства. Когда удавалось успокоиться, возвращался здравый смысл и возможность мыслить логически. А еще смешило, как ко мне поменялось отношение девочек. Признаться, я немного подурачилась утром, выясняя границы дозволенного. Носились, как будто я была стеклянная, считали бессловесной глупой зверушкой, забывая, что кицунэ - существа магические.
        Этот момент меня тоже, мягко говоря, смущал. Почему высшие силы выбрали для меня облик японской лисицы? В отличие от подруг, я аниме не увлекалась, а мои знания о мифологии востока были весьма поверхностными. Так, на уровне общей эрудиции. Значит, надо это исправлять. И нет ничего проще - ту же Википедию открыть, а если еще и погуглить - можно отыскать массу информации, полезной и не очень.
        Я подняла лапу и попыталась на манер мультяшных зверюшек оттопырить указательный палец, чтобы проверить, удастся ли мне тыкать когтем по клавишам. Три ха-ха! Конечно! Размечталась!
        Впрочем, раз уж я оказалась в таком незавидном положении и все так жаждут мне помогать, пусть поспособствуют выяснению моей новой сущности. Спрыгнув с кровати, я скользнула к столу, где в портфеле стоял ноутбук. Потратила некоторое время, чтобы справиться с молнией на портфеле. Вот когда я порадовалась собственной безалаберности и тому, что не отключила шнур от компьютера - за него тащить будет проще. Оставалось решить, кого выбрать в помощники. Гела только что уехала в магазин с Даней. Впрочем, к ней бы я все равно не пошла, учитывая наличие маленького террориста. А после ее заклинания стазиса - вообще покусать хочется. Идти к Мокоше… Не дай бог начнет еще пирожками меня кормить. Не то, чтобы они были несъедобны, но выев первую партию тушеных яблочек, я была уже неспособна съесть еще, не рискуя превратиться в колобка. Да и какой девушке стоит есть тесто в неограниченных количествах? Перед глазами появляется картинка из мультика Аладдин, где попугай Яго кормит шейха печеньем и приговаривает: "Ешь печеньку! Ешь печеньку!" Такс, Янина… нет, к темной не пойду. Не могу объяснить почему. Значит,
остается Лика.
        Зажав зубами провод, потащила ноутбук в коридор, пошкрябавшись в дверь комнаты Чертенка.
        - Огонек? - удивилась ведьмочка. - Чего тебе?
        Я перетащила компьютер через порог, тявкнула и выжидающе уставилась на подругу.
        - Ты даришь мне ноут? - предположила Чертенок.
        В моем взгляде должно было читаться "Щаззз!" и, видимо, что-то подобнее она рассмотрела, так как вздохнула и поинтересовалась:
        - Так что тебе надо в компьютере? Или в интернете? - Лика подошла, забрала машинку и подключила к сети.
        Ага, вот так прямо сразу и научилась говорить! Я рыкнула, привлекая внимание, и покрутилась на месте, демонстрируя саму себя.
        - Да красивая ты, красивая! - отмахнулась Лика.- Огонек, давай попозже, у меня отвратительное настроение, чтобы еще и пантомимы отгадывать.
        Если честно, меня это обидело. У нее нет настроения, значит, мне ходить в таком вот виде?! Я прищурилась, клацнула зубами у ее ног и угрожающе зарычала. Развернувшись спиной, задрала пятую точку, распушила все девять хвостов.
        - Тебе про хвосты приспичило узнать? - довольно язвительно поинтересовалась ведьмочка. Я так усердно отрицательно мотала головой, что даже испугалась, что она отвалиться.
        - Но хвосты важны, - неуверенно предположила подруга, следя за моими ужимками. - Так, значит тебе нужно про тех, у кого девять хвостов… о кицунэ?!
        Я радостно затявкала и запрыгала на месте.
        - Так бы сразу и сказала, - собеседница утерла пот со лба, а мне на самом деле захотелось ее укусить. - Значит так, - Лика усердно застучала по клавишам, - не думаю, что ты сможешь читать и крутить колесико мышки.
        Теперь я жаждала ее расцеловать! Спасибо тебе, Господи, за подруг!
        - Та-ак, - протянула воздушная ведьмочка. - Кицунэ… В японском фольклоре эти животные обладают большими знаниями, длинной жизнью и магическими способностями. Главная среди них - способность принять форму человека; лиса, по преданиям, учится делать это по достижении определённого возраста (обычно сто лет, хотя в некоторых легендах - пятьдесят). Кицунэ обычно принимают облик обольстительной красавицы, симпатичной молодой девушки, но иногда оборачиваются и стариками.
        "О! Вот это радует, что человеком я все же стать могу. Вот только куковать ближайшее столетие в зверином теле как-то не слишком радужная перспективка. Ой, там что-то про старика было?! Нет! Менять пол я категорически отказываюсь! Может для проверки головой о что-то постучаться? В одной из фентезийных книг только этот способ и помогал главной героине, обернувшейся таким же зверьком, стать девицей-красавицей. Впрочем, мазохизмом я не страдала, но рискнуть стоит, если уж никак иначе".
        - Другие возможности, обычно приписываемые кицунэ, включают способность вселяться в чужие тела, выдыхать или иначе создавать огонь, появляться в чужих снах, и способность создавать иллюзии столь сложные, что они почти неотличимы от действительности.
        - Некоторые из сказаний заходят дальше, говоря о кицунэ со способностями искривлять пространство и время, сводить людей с ума, или принимать такие нечеловеческие или фантастические формы, как деревья неописуемой высоты или вторая луна в небе.
        Я фыркнула, прикинув, что это уже явный перебор. Подруга со мной явно оказалась солидарна:
        - Конечно, парк под окнами хотела, но не настолько, чтобы ты становилась деревом до неба, - хихикнула Лика. - Не вздумай даже!
        "Так, а вот огонь это хорошо - это мое, родное, привычное. Иллюзии тоже пригодились бы. Играть со временем я бы в ближайшее время не рискнула - что-то это внушает опасения в удачном исходе экспериментов. Меня и наш двадцать первый век вполне устраивает. Тут все, кого я люблю. Сны? Нет такое счастье уже знаем, пробовали на Ликусином примере. Хватило.
        - Так, дальше… Слушай, а не тявкай. Изредка кицунэ приписывают характеристики, напоминающие вампиров: они питаются жизненной или духовной силой людей, с которыми вступают в контакт.
        "Хм, к этому я не знала, как отнестись. С одной стороны звучит почти жутковато, а с другой - такие возможности. Ладно, потом разберемся".
        - В фольклоре кицунэ - это разновидность ёкая, то есть демона. В данном контексте слово "кицунэ" часто переводят как "лисий дух".
        "Демоны - это хорошо! Не зря же мой любовник и почти муж принадлежит к этой расе. Вот интересно, у него еще останется желание предложить мне руку и сердце, увидев мой рыжий прикид?" - я захихикала, заслужив от Лики удивленный взгляд.
        - Если ты ничем не подавилась и шерсть не отхаркиваешь - значит, смеешься. Не пойму над чем, правда. Огонек, лисы часто бешенством болеют, ты уверенна, что хорошо себя чувствуешь? Да я так, просто спросила, - пошла она на попятный, услышав раздраженное порыкивание. - Все-все, замяли. Давай читать! У кицунэ может быть до девяти хвостов. В целом, считается, что чем старше и сильнее лиса, тем больше у неё хвостов. Некоторые источники утверждают даже, что кицунэ отращивает дополнительный хвост каждые сотню или тысячу лет своей жизни. Однако, лисы, встречающиеся в сказках, почти всегда обладают одним, пятью, или девятью хвостами.
        "О, чудно! Может и не придется столетие щеголять рыжей шубкой. Если это показатель силы - значит я крутая! Я мега крутая лисичка! Ха!"
        - Когда кицунэ получают девять хвостов, их мех становится серебристым, белым, или золотым.
        Мы обе с сомнением оглядели мою шерстку, которая казалась скорее красноватой, нежели золотой.
        "Ладно, пусть лучше так, чем становиться блондинкой!!! Хотя нет, я могу стать белой - седой, что ли?! Вот лезет на ум: "Я не белый и пушистый, а седой и волосатый"… очень…мило".
        - В некоторых историях кицунэ испытывают сложности с прятанием своего хвоста в человеческом обличье. Внимательный герой может разоблачить обернувшуюся человеком пьяную или неосторожную лису, разглядев сквозь одежду её хвост.
        "Час от часу не легче! Это я буду щеголять от таким вот мохнатым "украшением" постоянно? И "сквозь одежду" это, интересно, как? Парень обладал рентгеновским зрением что ли? И под какими такими шмотками можно спрятать целых ДЕВЯТЬ хвостов? Кринолин таскать? Слов нет! Сплошь нецензурные комментарии!"
        - Одной из знаменитых кицунэ также является великий дух-хранитель Кюби, - тем временем продолжала читать Лика. - Это дух-хранитель и защитник, помогающий юным "заблудшим" душам на их пути в текущей инкарнации. Кюби обычно остаётся ненадолго, лишь на несколько дней, но в случае привязанности к одной душе, может сопровождать её годами.
        Услышав эту фразу, впала в ступор. "Это что ж получается-то? Юная душа у нас в замке лишь одна - Даниил. Это я могу оказаться привязанной к мальчишке и "сопровождать годами"? Я, конечно, э… неплохо отношусь к детям. И растить, и любить буду, но своих! А служить зубасто-пушистой игрушкой, ночной грелкой и хранительницей по совместительству не жажду".
        - В японском фольклоре кицунэ часто описываются обманщиками, иногда при этом очень злыми. Кицунэ-обманщик используют свои магические силы для шалостей. Бла-бла. Там примеры из легенд, - объяснила свое творческое сокращение ведьмочка.
        "О, да! Если не стану человеком, буду злой и коварной лисицей! А шалости - это хорошо. Огонек-человек заслужила славу личности серьезной, логичной, стабильной. А Огонек-лисица могла позволить себе все что угодно. И пошалить может оказаться очень даже хорошей идеей. Прям раздвоение личности какое-то получается!"
        - О, это тебе понравится, - произнесла Лика, и я тут же навострила ушки. - Ещё кицунэ часто описывают как любовниц. В подобных историях обычно присутствует юный мужчина и кицунэ, принявшая вид женщины. Иногда кицунэ приписывается роль соблазнительницы, но часто подобные истории скорее романтические.
        "Конечно, понравится! Вот только в человека превращусь и доберусь до Габриеля!"
        - В таких историях юный мужчина обычно женится на красавице (не зная, что это лиса) и придаёт большое значение её преданности. Во многих таких историях присутствует трагический элемент: они заканчиваются обнаружением лисьей сущности, после чего кицунэ должна покинуть своего мужа.
        "Вот, а я только обрадовалась! Нет уж, никуда он от меня теперь не денется! "Покинуть" - ха! Я эгоистка и собственница. А он - мой!"
        - Ки-цунэ означает "всегда приходящая", - закончила чтение статьи подруга. - Это в том смысле, что от тебя теперь лопатой не отмашешься? - захихикала она.
        Задумавшись, а не обидеться ли, лишь фыркнула и утвердительно тявкнула.
        - Все, а теперь брысь! - скомандовала Лика. - Кстати, ноут я временно себе оставлю - тебе он все равно ни к чему. И еще, Огнеслава, не переживай ты так. Даже если навсегда лисой останешься, я тебя себе заберу. Будешь вместо кошки домашним животным. У меня Машка хорошая, мучить не будет.
        Я посмотрела на нее как на умалишенную, но девушка этого не заметила, продолжив что-то восторженно вещать. Рр-р-р-рр! Я злая! Помогать мне меня расколдовывать, видимо, никто и не собирается! Ну, девочки, ну, спасибо, родненькие! Поднявшись, я повернулась к Лике пятой точкой, задрав хвосты, вышла, так и не дождавшись окончания ее монолога.
        Через два часа я притаилась на кухне. За этот период времени я успела обзавестись шишкой от не увенчавшейся успехом попытки превратиться в человека вышеупомянутым способом. И еще я все же поняла принцип построения иллюзий. Не стану вдаться в подробности, как именно я пришла к общеизвестному: все гениальное - просто. И теперь лежала в засаде, ожидая, пока наши раскрасавицы подтянуться на кухню обедать. Признаться, с идеей иллюзии я определилась мгновенно: раз уж у наших мужчин прям обострение какое-то всех привести к алтарю всеми правдами и неправдами, на том и решила сыграть. Ну и что, что это нечестно! Я злобный мелкий демонический дух теперь! Вот, буду оправдывать новее звание, чтобы ни у кого не было поползновений меня домашней зверушкой сделать. Сами еще захотят вернуть старую версию Огонька! В общем, чувствовала я себя гениальной!
        Ладушки, вернемся к иллюзии. Больше всего времени я убила на то, чтобы каждой из девушек видение было со своим действующим лицом. И вот, кухня преобразовалась в церковный зал, алтарем стала якобы золотая плита, от которой шла такая же цепь, к которой и должна была бы в итоге быть пристегнута "счастливая" новобрачная.
        Вот и представьте лица подруг, когда к ним, застывшим в дверях, ринулись их благоверные с подвенечными платьями в руках и воплями: "Молилась ли ты на ночь, драгоценная?!" В общем, я была вознаграждена по полной программе, имея возможность лицезреть растерянность ведьмочек. Увы, Гели среди них не было - еще не вернулась из магазина. Но ничего. Ей я придумаю нечто феерическое и индивидуальное! Я же не забыла еще ее попытку превратить меня в статую. Месть - блюдо холодное. И должно оно быть весьма и весьма изощренным.
        Кстати говоря, драпала я из кухни ну очень быстро, задорно цокая когтями по каменному полу. А вслед несся облегченный хохот подруг, разобравшихся в произошедшем.
        Янина
        Я тихо постучала в дверь и приоткрыла ровно настолько, чтобы просунуть голову. На кровати, свернувшись калачиком, спал Даня, а Снежка лежала рядом, разглядывая ребенка с таким умильным выражением лица, что захотелось ее стукнуть. Материнский инстинкт это, конечно, хорошо, но не тогда, когда он мешает здраво мыслить. Она привезла мальчика, относилась к нему как к сыну, вела себя так, словно никто не хватится ребенка. Пора было узнать всю подноготную. И уж сейчас вряд ли удерет. Поэтому я толкнула дверь, на цыпочках пробираясь к кровати.
        - Привет, - обернулась Снежная - будешь устраивать допрос?
        - Это так ожидаемо? - я улыбнулась и умостилась поудобнее, подтянув ноги под себя.
        - В принципе, да, - кивнула Гела. - Лика и мелкая все воспринимают как должное, но не ты и не Огонек. А так как наша подруга вести допрос с пристрастием не может, по методу исключения остаешься ты, - она пожала плечами.
        - Ладно, тогда обойдемся без вступительной речи. Гелочка, откуда этот мальчик? И чем нам грозит его появление? Или попросту: во что ты вляпалась?
        - Начну с конца, - усмехнулась собеседница. - Вляпалась в очередные контры с Советом только на этот раз они будут масштабнее и активнее. Его появление… вам - ничем. Мне и Року еще парочкой покушений и, наверно, очередными бесконечными письмами с угрозами и постановлениями закрытого заседания - я их вместо обоев клеить могу, хватит с лихвой. Ответ на последний вопрос: если совсем просто и образно, я его украла у Совета, - развеселилась Снежка.
        - Высокопарно, - фыркнула я. - Давай-ка лучше без громких эпитетов. Детдом, опекуны, служащие совету? И зачем им мальчик? Что в нем необычного?
        - Опекуны. А мальчик - Снежный, - вздохнула Гела. - Он явно не наследник основной линии, но его родители в браке не были, поэтому его линия не учтена в семейном древе. Сама знаешь, магическая книга заполняется автоматически, если кто-то из нас заключает брачный ритуал по всем правилам магического мира. Но это не суть как важно. Если у меня с Роком не будет детей, его объявят наследником, а значит, если бы его воспитали лояльным к Совету Ста, у них был бы доступ к схрону и ключ от границы и контроль над Севером. К тому же Даня - псионик, а это для нашего рода редкость.
        - А если устроить пару "несчастных" случаев в ближайшее время, пока у тебя нет сил, то можно вообще особо не напрягаться. Слияние Снежных и Совета - как мило! - последнее слово я произнесла с издевкой. - Знаешь, подруга, ты - дура. Так рисковать из-за встречи с нами. Мы бы поняли, если бы ты один раз пропустила. Как Рок вообще тебя отпустил? Признаться, я в нем сейчас сильно разочаровалась. Если только он не подстраховал тебя как-то иначе.
        - Во-первых, я почти сбежала, - вздохнула подружка. - А, во-вторых, я более чем уверена, что мой благоверный ошивается где-то неподалеку. Есть причина подозревать его в этом. К тому же этот некромант-перестраховщик мне столько амулетов насовал (непонятно, как через таможню прошла). Крыса со мной отправил. Может я и дура, но если бы не приехала сюда, я бы его не нашла. Даня хоть и сильный, но до Севера России вряд ли докричался бы!
        - Ты же его даже здесь не слышала? Только в Англии, когда ритуал проводили? - я быстро сопоставила произошедшее с только что услышанным. - А почему ты уверена, что он Снежный? Это не может быть очередным трюком?
        - Не может, - отмела такой вариант Снежка, - я его ночью проверила. У меня с собой есть пара вещиц, активировать которые могла бы только сила рода. На Даню - реагируют.
        - Значит и у Совета есть нечто подобное, или же им просто улыбнулась Удача. Что ж, теперь многое становится понятным.
        - Скорее всего есть, - подтвердила Гела. - Определитель рода - артефакт простенький и уж конечно существует далеко не в единственном экземпляре, но и везение тут исключать нельзя. Ребенка могли найти в обычном приюте, знаешь же, что детей там проверяют на наличие магического дара. Кстати, Яночка, что у нас за планы на вечер?
        - Меняемся ролями, да? - прищурилась я с улыбкой. - Мы можем пойти на шабаш, посвященный открытию Самайна.
        - И что нас там интересует? - хитро прищурилась Гела.
        - А ты не хочешь посмотреть на фейри? - невинно затрепетала ресницами.
        - Не особо, - фыркнула Снежная. - Янина, если мы будем знать, что нас ждет, то будем к этому готовы. Поэтому спрошу еще раз: что у нас за планы на вечер и чем нам это грозит?
        - На самом деле не знаю, - признала со вздохом. - Помнишь, я говорила, что являюсь ночной охотницей? Мой начальник дал задание там побывать, мол, сама все пойму.
        - Кстати, Янина, - Снежная с прищуром посмотрела на меня, - если мне не изменяет память, то "охотниками" называют некую организацию, работающую на Совет. Не подскажешь, какая между вами связь?
        - А я гадала, почему ты так спокойно отреагировала, - настороженно отозвалась я.
        - Выходит, я не ошиблась, - резюмировала Снежка.
        - Это началось еще до знакомства с тобой, - вздохнула, решая, что именно рассказывать.
        - Янина, я не нуждаюсь в оправданиях. Просто ответь мне на вопрос: все это время ты… работала против меня?
        - Ни одно мое задание не было связано с тобой, - вскинулась я тут же. - Наш отдел занимался только магами, совершающими правонарушения, причем существенные. Убийства, террор.
        - Снежные для Совета - правонарушители номер один, - устало отозвалась Гела. - Хотя да, воры и террористы не одно и то же.
        - Ты не будешь сердиться? В конце концов, это только работа, - заметила я, хотя фраза прозвучала для меня странновато. Когда-то это была вся моя жизнь.
        - Я не сержусь, просто… Понимаешь, на какой-то миг я усомнилась в тебе, Янина, - подруга некоторое время помолчала, но потом продолжила, едва заметно улыбнувшись мне. - Хотя, в принципе, в вопросе с магами-убийцами моя позиция, как Снежной, ничуть не отличается от позиции Совета.
        - Я руководилась теми же принцами, - неуверенно улыбнулась, а затем уже куда радушнее, завидев выражение глаз собеседницы.
        - Хорошо, - кивнула подруга. - Подкинешь мне вон ту сумку? Надо будет покопаться в ней на предмет того, что неожиданно может пригодится. Как ты думаешь, целители брать?
        - Геля, мы не воевать отправляемся. Это только разведка, поэтому бери всего, но лишь по паре штук, - я подмигнула захихикавшей подруге и направилась к выходу - не стоит будить маленького наследника рода Снежных.
        Глава 6
        Снежок
        С момента появления в замке Даньки крыс фактически переселился к нему на плечо, подрабатывая гидом. Он сообщал мальчику что можно, что нельзя, чем существенно облегчил мне и подругам жизнь. По крайней мере, роль няньки и воспитателя одновременно ему удавалась на ура. Впрочем, кое-что из дотошных наставлений Данька виртуозно пропускал мимо ушей, пытаясь заткнуть излишне занудное животное сыром. Вот и сейчас они были вместе.
        - А ты точно вернешься? - Данька вцепился в подол моей туники и никак не хотел отпускать.
        - Конечно вернусь, - уже в сотый раз повторила я, доставая из косметички пару боевых амулетов и прикидывая, что заряда в них на три-четыре залпа хватить должно. Еще щитовой артефактик. Так, на всякий случай.
        - А это зачем? - заволновался ребенок. Вот ведь наблюдательный, чертенок!
        - На всякий случай, - поспешно отозвалась я.
        - На какой?
        - Ну… Данечка, случаи бывают разные. Это я тебе по опыту сказать могу. Но ты не волнуйся.
        - А ты одна едешь? - продолжил допрос ребенок.
        - Нет, - вздохнула я, - с девочками.
        - А ты точно вернешься? - дежа вю…
        - Обязательно!
        - Точно?
        - Не сомневайся! - я опустилась на колени и обняла мальчика. - Поверь, Даня, я тебя не брошу, слово Снежной даю. А с тобой пока крыс побудет, хорошо? И слушайся! Он плохого не посоветует.
        - Ладно, - насуплено согласился мой малолетний собеседник. - Я буду очень хорошим и послушным. Ты только возвращайся скорее.
        - Хорошо, - улыбнулась я. - Прости, что тебя одного оставляю.
        - Я уже взрослый, - отмахнулся Даниил. - Так что иди, дело-то серьезное.
        - Знаешь что, - я пошла на поводу у эмоций и, сняв тяжелый амулет в виде двух переплетенных змей, перевесила его на шею ребенка. Кстати говоря, девочки от него после событий прошлого года едва не шарахаются. - Вот это - ключ от границы на Севере. Таких сейчас в мире всего два. Еще один экземпляр у Рока - моего почти мужа.
        - Значит, они очень ценные? - у подопечного даже глаза заблестели.
        - Очень-очень, - подтвердила, - и поэтому я доверяю свой тебе.
        - Ты сумасшедшая! - тут же заверещал крыс. - Это ж КЛЮЧ!
        - И что? - отмахнулась я. - Даниил - Снежный и имеет полное право на него. А ты присмотришь, чтобы ничего не случилось.
        - Это!.. - слов у Крысика не хватило. Почти невероятно, что этому прирожденному оратору в кои-то веки нечего сказать. Нонсенс!
        - Данечка, бутерброды на столе. Чай в термосе. Не слишком горячий. В холодильнике икра грибная и пельмени, и… - я задумалась, вспоминая что еще есть. - Короче, еда есть. Плиту не включай, у крыса амулетик есть один - он вам подогреет. Не играйте на улице и вовремя ложитесь спать…
        - Иди уже, - вздохнул ребенок, испуганный количеством инструкций.
        - Крыс, - я посмотрела на животное.
        - Иди уже, - он вздохнул точно так же, как недавно сделал мой подопечный. - Я что, с ребенком не справлюсь?
        - А может, мне остаться? - заметалась я, поддавшись весьма не вовремя проснувшемуся материнскому инстинкту, который ярко прорезался с момента появления в моей жизни Дани.
        Дверь резко открылась, и на пороге появилась Янина:
        - Ты идешь?
        - Идет, - хором выдохнули два мелких предателя, а подруга понимающе подцепила меня за воротник и вытащила в коридор. Я только разгрузку с кровати цапнуть успела.
        Шумные гуляния я не люблю, а толпа подвыпившего народа и вовсе раздражает порядком. Куда лучше коллективные посиделки в компании подруг и любимых. Именно поэтому идея пошататься на местном шабаше меня не привлекала. Одно дело, если б шли дружно потанцевать и повеселиться, но ведь так не выйдет. В этот приезд мы почему-то разбегались в разные стороны, как только предоставлялась возможность. Пожалуй, будь Огонек человеком, она бы привела всех в чувства, дав четкие установки каждой. Если бы Янина не приехала сюда лишь ради своего задания. Если бы Лика… В общем, сама в этой толпе я чувствовала себя неуютно. Но раз уж у нашей темной ведьмы какие-то проблемы, я собиралась быть там, где могла пригодиться. Хотя какая из меня сейчас помощница в делах ведьмовства? Оставалось надеяться, что бойцовские навыки пригодятся. Нет, неправильно: надеяться надо, что не пригодятся как раз, но быть готовой ко всему.
        Отправились мы почти по расписанию. "Почти" потому что компания девушек по определению никуда не может приехать вовремя! Опыт, господа, опыт! Нажимая на газ, старалась, тем не менее, держать себя в руках, чтобы оставаться в поле зрения девчонок.
        Я гнала мотоцикл, а мысли крутились вокруг образа любимого мужчины, до которого не могла дозвониться уже давно. Не то чтобы Рок давал причины для беспокойства - он не маленький мальчик. Но то, что раньше подобного не случалось, заставляло волноваться.
        Погруженная в безрадостные думы, прозевала появления "путеводителя" - маленького огонька, цель которого была проводить нас до места сбора, и вильнула, впрочем, удержав контроль над машиной.
        "Да что же это такое?! - мысленно возопила я. - В этой стране так часто пытаюсь убиться на мотоцикле, что врагам и стараться не надо, сама себя в гроб вгоню!"
        Искорка виновато вильнула, а девочки взволнованно высунулись из окон машины.
        Спустя минут десять показались костры, самый большой из которых, казалось, разгонял саму ночь. Весь шабаш пел и пил, смеялся и кружился в танце. Присутствующие были охвачены общим безумием, опьяненные силой, которую щедро дарил Самайн.
        Я обернулась и, поймав взгляд Янины, только кивнула. Темная подцепила на всех, включая себя, заклинания-маячки, закрепив их на ауры (в моем случае на амулет), чтобы можно было найти друг друга в этой круговерти.
        Янина растаяла в толпе, Огонек чкурнула куда-то еще раньше, лишь только машина остановилась, а Коша помчалась за ней. Как и предполагала, осталась я в одиночестве. Оглядев подвыпивший народ, поняла, либо надо пить, чтобы достичь состояния, когда вся окружающая алогичность неожиданно становится понятной и приемлемой, либо найти местечко потише. Собственно, второй вариант был предпочтительней, поэтому решила прогуляться по краешку шабаша, чтобы меня не зацепили шальным заклинанием. Пусть девочки развеются. Им полезно. А я найду себе тихий уголок, где спокойно обдумаю, как объяснить милому и дорогому некроманту появление у нас довольно взрослого ребенка. Заодно прикину, что делать с Советом. Кражу Даню из-под носа у себя любимых мне не подарят - это было понятно сразу. Впрочем, поэтому я и оставила амулет Дане. Защитные чары на нем мощнейшие, так просто он чужих не подпустит.
        Пусть я и могу доказать его принадлежность к Снежному клану, но документов у меня нет на ребенка никаких. И устроить головную боль эти гады не преминут. Но, как известно, лучшая защита - нападение, значит, надо думать, какой ход предпринять первой. Хотелось сделать капитальную гадость, такую чтобы ух! Теперь главное, погрузившись в свои мысли, не пропустить сигнала от девчонок, если у них будут проблемы.
        Наконец я нашла тихое уединенное местечко подальше от шума и гама. Жизнь определенно стала налаживаться.
        - Значит, вы и есть Снежная? Последняя Хранительница северной границы? - раздался позади мягкий голос.
        Меня аж передернуло от упоминания титула. Медленно обернулась и чуть склонила голову, пытаясь рассмотреть своего визави.
        - Снежная, - кивнула я. - И даже Хранительница, вот только уже не последняя. А вы?
        - Мефодий, нынешний глава объединенной стаи, - представился мужчина. Значит оборотень. Желтоглазый. И волосы темно-русые с пепельным оттенком. Об заклад биться готова, что вторая ипостась у него - волк. Если бы я не любила Рока, то сейчас как в омут головой бросилась бы флиртовать, не страшась утонуть в этих фантастических глазах. Впрочем, это все лирика, а гораздо интересней было другое:
        - Вы специально искали меня? - я не опустила взгляда, встретившись с его, пронзительным, волчьим. - Или наша встреча случайна?
        - И то, и другое, - мягко улыбнулся он, сверкнув золотом глаз. - Вы же знаете, что Совет, мягко говоря, не жалует представителей моего народа?
        - Знаю, - моих губ коснулась легкая улыбка. - После меня вы их главный раздражитель.
        Кажется, я знала, как щелкнуть Совет по носу еще раз.
        - Магия оборотней скорее напоминает шаманизм, мы не используем четких структур заклинаний и поэтому, непонятные магам, считаемся опасными. Но слава вашего рода весьма… необычна. Мы хотели бы предложить вам взаимовыгодное сотрудничество и политическую поддержку в вопросах с советом, если вы разрешите стае обосноваться на Севере.
        Я серьезно задумалась. Предложение Мефодия могло стать подарком судьбы. Слава моего клана - это лишь отблеск былого. А объединенная стая есть и остается внушительной силой.
        - Вы знаете, - осторожно начала я, - что на Севере очень тяжело жить магам. Там нестабильный магический фон, плюс свои ограничения накладывает граница. Я бы приняла вас на просторах моей вотчины, но было бы нечестно не предупредить о некоторых особенностях.
        - Хранительница, неужели вы думаете, что мы не провели разведку и не выяснили деталей перед тем, как поговорить с вами? - в его голосе звучала легкая насмешка. Но необидная почему-то. Просто я понимала, что для такого как он фактически просьба о покровительстве была нелегким делом. Пришлось придавить свою гордость, которой оборотни так дорожили. Не комнатные собачки, как ни как. - Не забывайте, мы все же тоже не люди.
        - Я помню, - серьезно кивнула. - Но, Мефодий, вы должны понимать: в силу некоторых причин я не могу пускать всех подряд, - неприкрытое разочарование в его глазах стало последним доводом "за". - Но для вашей стаи я открою границу и готова принять вас в Снежный клан. Правда, на правах младшего дома. Такой вариант устроит стаю?
        - Примите нашу благодарность, Хранительница. Или можно просто Гела? - он явно был доволен, так как теперь голос стал обволакивающим и очаровывающим. Со мной флиртуют?
        - Можно, - улыбнулась я, чуть прикрыв глаза ресницами. - "Хранительница" слишком формально, а "Снежок" было бы слишком лично, так что "Гела" - это самый лучший вариант.
        - Кажется, я продешевил, - усмехнулся мужчина.
        Не знаю, как бы продолжился наш легкий флирт, но именно этот миг выбрал для своего эффектного появления Габриель.
        Сейчас его можно было принять за карающего ангела: черное пальто развевалось за спиной как крылья, глаза горели жаждой мести и желанием придушить одну отдельно взятую ведьму за… все хорошее. В общем, жуткая картина. Кажется, я даже клыки заметила!
        - СНЕЖНАЯ!!!!!!!!!!
        - А что я?! Что сразу Снежная?! - я вскинула руку в предупреждающем жесте, заставив оборотня, уже готового встать на мою защиту, остаться на месте. Габриель на это даже не обратил внимания.
        - Где она? - уточнять, кто именно интересует рийхарда, не требовалось.
        - Где-то здесь, - призналась я. - Отводит душу после тяжелой недели. Кстати, с ней все нормально. Жива-здорова и прочее. Ты только успокойся сначала, хорошо?
        - Гела, просто укажи направление! - рявкнул демон.
        - Туда! - махнула я рукой, слегка попятившись и отсылая мысленное предупреждение Огоньку. Взбешенный и волнующийся нелюдь - это страшно.
        - Это был демон? - несколько потрясенно поинтересовался подобравшийся для атаки Мефодий.
        - Угу, - подтвердила кивком и невнятным мычанием. - Я вас потом познакомлю, а сейчас мне надо найти кое-кого, пока ее не прибили. Мефодий, найдите меня позже, и мы все толком обговорим. И я рада, что вы присоединитесь к клану.
        И хотя на лице оборотня не дрогнул ни единый мускул, мне на миг показалось, что после краткой встречи с этим ненормальным демоном, оборотень пожалел о заключенном на словах договоре, посчитав меня несколько… чокнутой.
        Огонек
        Я была рада выбраться из замка. Пока живешь и автоматически пользуешься благами цивилизации, такими как свет, водопровод, пардон, унитаз, в конце концов, не думаешь даже, насколько все это облегчает жизнь. Я оценила. Чертовски неудобно, когда все вокруг предназначено для существ в надцать раз тебя крупнее. Лучше б в кошку превратилась! У них хоть когти, позволяющие вскарабкиваться на высокую кровать или стол. Тьфу, а тут вроде и когти есть, и сплошной облом при каждой попытке убраться от сквозняков куда-нибудь повыше.
        Было скучно просто лежать и пялиться в потолок, но стоило лишь покинуть комнату, как поблизости, словно назло, появлялся Даня. Нет, это ж жуть! Я скоро начну детей до икоты бояться! Собственно, я уже подумывала, что если выживу во время ритуала, стоит родить симпатичненького полудемоненка… Сейчас у меня разве что лисята получатся! А после "общения" с Даней вообще появились бо-ольшие сомнения.
        Но ребенок оставался в замке! Честно, я готова была танцевать уже хотя бы поэтому. Надеюсь, скачущую у костров лисицу воспримут нормально, и не попытаются привить от бешенства. Откуда взялась такая фантазия, я сказать затруднялась. Это ж не съезд ветеринаров. Все, пора становиться человеком и опять начинать мыслить логически и последовательно!
        А еще хотелось оказаться подальше от девчонок. Ну что за раздражающие порывы постоянно вытирать об меня руки? Гладить, то есть. Еще б сказали: "Лисонька, хорошая, воду перекрыли… полотенце отобрали… дай хоть об шкурку руки вытру!.." Ох, что-то я разошлась. Точно, мозги набекрень стали. Раздраженно дернула ухом, в которое вцепилась Мокоша. Да, знаю, уши не маленькие. По замку такие сквозняки гуляют! Может, пока эту ночь на полу спала, заработала воспаление мозга? А то картинки какие-то психоделические рождаются в сознании.
        К тому же жила надежда, что при таком скоплении ведьм, магов и прочих индивидуумов, так или иначе относящихся к миру магии, найдется хоть один, кто сможет подсказать несчастной лисичке, жаждущей обернуться человеком, как в это самое двуногое превратиться. И начать поиски моего гуру я собиралась с оборотней.
        Стоило лишь дверце в машине открыться, как я спрыгнула с колен Мокоши, вильнув девятью хвостами, и была такова! Только меня и видели! Свобода!!!
        Задорно взвивались к небу языки пламени, весело хрустевшего поленьями. Фигуры веселящихся людей и нелюдей отбрасывали в этом неверном свете длинные угловатые тени, словно живущие отдельной жизнью, но так же пляшущие в такт незамысловатой ритмичной музыке. Скользя между ног народа, я была предельно осторожна. Не хватало еще быть затоптанной. Особо невнимательных я легко покусывала, но в ответ раздавался лишь смех, а не проклятия.
        Царящая вокруг атмосфера была восхитительной. Целое море позитивных эмоций. Эх, быть бы еще нормального размера! У одного из костров прямо на земле стоял стаканчик с темной жидкостью. Видимо, его хозяин ушел танцевать, забыв про драгоценную тару. Принюхавшись, уловила знакомый запах алкоголя. Вечер пора было налаживать, чтобы не скатиться в депрессию на тему: как паршиво быть маленьким и пушистым. Поэтому, изловчившись, я обхватила пластиковую рюмку зубами и резко запрокинула голову.
        По горлу тут же прокатилась обжигающая волна и опустилась теплым комком в желудок. Зачесалось в носу, заставив оглушительно чихнув. На пару мгновений я застыла, уткнувшись носом в землю и придавив его обеими лапами, пока не унялся звон в ушах.
        Признаться, когда меня подхватили чьи-то руки, я порядком испугалась. Тут же незнакомая девушка в одной мужской рубашке на голое тело повернула меня к себе ли… на данный момент мордой, и заявила.
        - Пить лучше в человеческом облике, оборачивайся! Я для тебя у кого-нибудь рубашку выпрошу.
        О! Как говориться: "На ловца и зверь бежит". Собственно, в моем случае как раз с точностью наоборот. Вот, кажись, оборотни сами меня нашли!
        Я удрученно помотала головой, заставив нетрезвую девушку призадуматься.
        - Ну, если не хочешь, можно и так! - радостно сообщила она итог размышлений и поставила меня на землю: - Идем.
        Я мысленно выругалась, что ж она непонятливая такая попалась?! Но все же послушно потопала следом. Вдруг приведет меня к кому-то более трезвому и, соответственно, разумному.
        Зря я надеялась, увидев компашку пьяных полуголых индивидуумов у одного из костров.
        - Я новенькую привела! - воскликнула девушка, принимая из рук одного из соплеменников стакан. - Только она перекидываться почему-то не хочет, - внятно изложила она, почему-то затем икнув, чем вызвала волну добродушного смеха.
        - Лисичка! - от этого вопля я чуть не дала деру. Видимо у меня на это обращение, облюбованное Даней, выработался рефлекс, как у собаки Павлова.
        Панически оглянувшись, я столкнулась взглядом с симпатичным рыжим парнем и отчетливо поняла: лис. Заинтересованно дернула ухом: "А вдруг научит оборачиваться?". Но, судя по очередному взрыву хохота, последовавшего за этим движением, мою реакцию поняли по-своему и в итоге скорее примутся… учить совсем иному.
        Смутившись, невольно дернула хвостами, обвивая ими себя, как в кокон. Интересно, это такая защитная реакция, что ли?
        - Круто! - восхитился оборотень, а затем представился: - Игорь. А ты иностранка, да?
        Я склонила голову на бок, решая, что, в принципе, вполне могу назваться и иностранкой, ведь на самом деле приехала из Украины. Придя к такому выводу, кинула.
        - Ясно, - заулыбался метаморф. - Ничего, сейчас научим тебя пить не саке.
        Я фыркнула. Вот уж точно, славян не спутаешь ни с кем. Затем проделала недавний трюк с предложенной рюмкой. В голове приятно зашумело, настроение все улучшалось.
        Собственно, дальнейшая пьянка запомнилась чредой тостов и веселых шуток, танцев и тепла от костра.
        В какой-то момент воцарилась тишина, и я заинтересованно закрутила головой, чтобы понять, по какой причине веселье прервалось.
        - Ритуал, - объяснил моментально оказавшийся рядом Игорь, поднимая меня на руки. Его рука скользнула по моему загривку, поглаживая. В ответ на эту ненавязчивую ласку в душе всколыхнулась волна раздражения. Такое я готова была сносить разве что от подруг, и с удовольствием принимать от своего демона. Касание чужого человека оказалось неприятным. Впрочем, куда сильнее хотелось посмотреть на разворачивающееся впереди действо, поэтому я лишь слегка вздыбила шерсть на загривке, надеясь на понятливость парня.
        А посмотреть было на что. Огромный центральный костер был погашен, туда подбросили несколько бревен внушительного размера. Народ подтягивался к центру, окружающее нас пространство погружалось в темноту по мере того как гасли остальные огни.
        - Один из самых главных ритуалов - разжигание священного огня. Он непременно должен быть "новый", "живой", "чистый", то есть только что добытый, - раздался у самого уха голос парня. - Сейчас старейшина выберет самого сильного огненного мага для этого почетного дела. А затем от обновленного пламени зажгут факелы и разнесут к новым кострищам.
        Шепотки, смешки и разговоры создавали вокруг постоянный гул, из-за которого даже мои чуткие уши не могли уловить, что именно говорит стоящий в центре представительный мужчина. Старейшиной мне представлялся сгорбленный старик с длинной окладистой бородой. На деле же только борода и осталась неизменной. Сам же мужчина оказался здоровым таким шкафчиком. Про таких говорят "косая сажень в плечах".
        От интереса уши стали торчком, что не осталось незамеченным Игорем, который, гад этакий, руку от моей шкурки все же не убрал.
        - Друид, - коротко, словно это было исчерпывающим ответом, отозвался он.
        В этот самый момент старейшина выбросил руку в указующем жесте в нашу сторону. Толпа заулюлюкала, пытаясь определить, кто именно будет удостоен чести быть избранным. Остановившись прямо перед нами, друид с улыбкой протянул руки, безмолвно предлагая оборотню отдать маленькую меня. Круто! Я, значит, сейчас самая сильная из присутствующих на шабаше магов? Льстит!
        От гордости за саму себя я распушила хвосты, едва не превратившись в меховой клубок. Отрезвил меня громоподобный смешок друида.
        - Разжигай, - скомандовал он, остановившись перед будущим костром.
        И вот тут-то я испугалась. Как же я забыла, что ни разу с момента превращения не использовала свою силу. Это ж опозорюсь-то как! А с другой стороны, потеряй я ее, старейшина бы не ощутил ее во мне. Логично. Значит… надо просто расслабиться и получать удовольствие! Правильно говорят, что пьяным море по колено! Придя к такому выводу, привстала, готовясь к прыжку. По шкурке пробежали искорки, мгновенно откликнувшись, стоило лишь привычно потянуться к сосредоточию силу, как я неоднократно делала, будучи человеком. Зажмурившись и не давая себе задуматься, что именно собираюсь делать, прыгнула вперед.
        Пламя с ревом рвануло к небесам, окружив меня огненным коконом. Ласково заурчало, как кошка, ластящаяся к хозяйке. Я способна была и дальше нежиться в сосредоточии родной стихии, если бы неожиданно не пришла мысль, что окружающие запросто могли счесть произошедшее за попытку суицида. Оттолкнувшись лапами от серо-черного с вкраплениями алого бревна, выпрыгнула из костра, заставив толпу радостно заулюлюкать. Кто-то даже аплодировал эффектному трюку, при этом заваливаясь на товарищей.
        Меня опять подхватили чьи-то руки, не испугавшись пробегающих по яркой шкурке язычков пламени. С высоты я рассмотрела цепочки огоньков, потянувшиеся от моего кострища в разные стороны, чтобы заново разжечь недавно потушенные. Но в одном месте факелы почему-то образовали ровный круг, туда же подтягивался и народ. То и дело были слышны восторженные возгласы, и часто звучало слово "фейри".
        Собственно, в этот самый миг мне пришлось на время забыть о дивном народе и озаботиться собственной судьбой, поскольку держащие меня руки дрогнули, и мое пушистое тельце едва не рухнуло под ноги толпе. Вот оно, падение с высот славы!
        Сгруппировавшись, приземлилась на все четыре лапы, порадовавшись, что, видимо, не одним лишь кошкам свойственна такая способность.
        - Лисичка! - невдалеке отобразила Игоря, улыбающегося до ушей. И тут меня опять вздернули вверх. Нет, ну я же не карманная собачка, в конце-то концов, чтобы меня так…
        Мысль я не додумала, рассмотрев, кто именно оказался передо мной. Моя хвостатая особа зависла в воздухе прямо перед лицом Габриеля. Вот уж кого никак не назовешь человеком сейчас, ей-богу! Глаза были абсолютно черными - ни белка, ни радужки не видно. Ясно, мой демон в бешенстве. Я даже мигом протрезвела.
        Быстрый взгляд в сторону показал, что держит меня за шкирку Снежка. Как же я сейчас ее любила!!! А вот первая же фраза подруги ввергла в шок и меня, и Габриеля:
        - Целуй быстрее зверушку, может девушкой-красавицей обернется!
        Моя скорая казнь была отложена, так как демон от такой наглости подбирал челюсть. Меня же затопила волна смущения, обиды и раздражения. Зверушка, значит!
        Гела вскрикнула, выпуская меня. На землю я приземлилась пятой точкой! Человеческой! Отлично прочувствовав при посадке все неровности, камушки и острые грани пожухлой травы. Ойкнув, метнулась за спину Габриеля, прикрыв внушительной фигурой демона собственную наготу. При этом я мертвой хваткой вцепилась в его пальто, чтобы возлюбленный не имел возможности самостоятельно добраться до моей персоны и хм… за горло подержаться.
        - Больно же! - обиженно всхлипнула Снежная, дуя на обожженные ладони.
        Ответить ей никто ничего не успел. Я лишь почувствовала рывок и ощутила странное завихрение магии. Мир вокруг померк, чтобы через миг расцвести новыми красками. Вот только это уже был другой мир.

*****
        "Как она могла?!!!!!" - думал Габриель всю дорогу до Эдинбурга, пока самолет преодолевал километры воздушного пространства. Злость демона не лучшим образом сказалась на качестве полета. В салоне все время мигали, а то и перегорали лампочки, пару раз на голову пасажирам вываливались пакеты с кислородными масками. Про тряску и турбулентность и говорит нечего. Высококлассный авиалайнер британской компании трясся и скрипел, как какой-то кукурузник.
        Замок Аркарт встретил демона тишиной и темными окнами. Влетев по ступеням и без особых препятствий пройдя сквозь щиты, Габриель пробежался по замку, заглядывая во все комнаты подряд. Да они издеваются!!! Куда этих баб на ночь глядя понесло?!!!
        В одной из комнат второго этажа, на не расстеленной кровати спал маленький светловолосый мальчик. Демон даже притормозил в растерянности. Откуда здесь взялся ребенок? Закралась крамольная мысль, что он вломился не в тот замок.
        - Ты чего бушуешь? - тихий писк доносился откуда-то снизу. Рийхард не сразу понял, кто это говорит, но потом присмотрелся. Возле кровати, опасливо выглядывая из-за детского ботинка, сидел Крыс Снежной.
        Габриель, стремительно наклонившись с грацией опытного фехтовальщика, успел цапнуть за хвостик перепуганную зверушку. Крыс брыкался и пищал, но вырваться из рук разъяренного демона, ясное дело, не мог. Рийхард вышел из комнаты, аккуратно прикрыв дверь и неся Крыса на вытянутой руке. Не хотелось будить ребенка, который вызывал в душе демона какой-то малопонятный дремучий инстинкт.
        - Где Огонек? - проникновенно прошипел Габриель, глядя в маленькие глазки-бусинки.
        - Знать не знаю, мне не докладывали! - попытался отбрехаться хвостатый.
        - Крыс, отдам Року на зелья! - пригрозил рийхард.
        - Где я, а где Рок! - фыркнул крыс, но иронично приподнятая черная бровь демона заставила зверенка задуматься. Этот такой, что сдаст, не поленится сгонять пусть даже и на Север…
        - На шабаше они! - запищал хранитель Снежной, мысленно прося прощения у хозяйки. Снежная далеко, а демон - вот он. И хвостик свой жалко…
        - Где?
        - Точно не знаю. Шабаш фейри. Ищи по всплескам силы.
        Габриель даже нашел в себе силы сказать "Спасибо" и довольно бережно вернуть Крыса на место. Потом, поддавшись мгновенному порыву, укрыл спящего малыша и только тогда стремительной черной тенью вылетел из замка. Ну она у него получит!!!
        Демон лавировал среди костров, выискивая Огнеславу, но нигде не мог ее найти. Девушка как сквозь землю провалилась! Шабаш шумел, гудел и веселился, отовсюду доносились возгласы разной степени трезвости. Мрачного Габриеля пару раз попытались втянуть в круг танцующих или просто угостить выпивкой, но ему хватало одного взгляда, чтобы заставить доброхотов его не трогать.
        Она танцевала у костра, вскидывая тонкие руки к почти полной луне. Огненно-рыжие волосы взлетали и опадали, как язычки пламени, маленькие ножки, то и дело мелькающие под длинным подолом, выбивали странный рваный ритм. Габриель еще мельком удивился, с чего это Огонек так оделась, но уже протянул руку, цепко хватая девушку за локоть и притягивая к себе.
        Это была не она! В золотистых глазах незнакомой ведьмы отразилось удивление, а потом она звонко рассмеялась, обнимая демона за шею.
        - Потанцуем?
        - Извини, я обознался, - выпутался из цепких ручек Габриель и ушел. Вслед ему несся задорный смех нимало не обидевшейся девушки.
        Внезапно немного в стороне он заметил знакомую светлую шевелюру. Снежная шла куда-то в сторону от костров. Наверное, хотела оказаться подальше от гуляющей толпы. Габриель присмотрелся, не хотелось еще раз обознаться. Да, это действительно была она, о чем явно свидетельствовала рваная, почти отсутствующая аура. Габриель рванул за Хранительницей Севера, надеясь хоть у нее узнать, куда понесло Огонька.
        Гела говорила с каким-то мужчиной. Незнакомец пах зверем, скорее всего, он был оборотнем. Но рийхарда мало занимало как то, кто это такой, так и то, что он делает с Гелой в темноте и почти что в кустах. В конце концов, это проблемы Рока, а не его.
        - СНЕЖНАЯ!!!!!!!!!!
        Оборотень вскинулся, готовясь защитить Хранительницу, но демон его проигнорировал, сверля девушку злым взглядом.
        Выяснив направление, Габриель сорвался с места. Здесь горел огромный костер, у которого собралась большая толпа. Хотя многие уже уходили, причем все в одном направлении. Габриель не обратил на это особого внимания, его мало заботило здешнее празднество. Он искал глазами свою женщину и не мог ее найти!
        Откуда-то сбоку вынырнула Снежная, наклонилась, поднимая с земли какую-то то ли собачку, то ли енота… Лиса, понял Габриель, когда это самое нечто было безапелляционно подсунуто ему под нос со словами:
        - Целуй быстрее зверушку, может девушкой-красавицей обернется!
        Демон оторопел от подобного заявления. Снежная что, издевается над ним? Но нет, с лисьей морды на него виновато смотрели такие знакомые и любимые глаза…
        Шкурка лисы вспыхнула ярким, почти малиновым пламенем. Снежная вскрикнула, выпуская зверушку, а та приземлилась на землю уже девушкой. Растрепанной, растерянной и абсолютно голой. Огнеслава мельком глянула на себя, ойкнула и метнулась ему за спину, мертвой хваткой вцепляясь в ткань пальто так, что швы затрещали. И от кого она там прячется? От него или от окружающих?
        Рывок принудительной телепортации, столь похожий на призыв, как всегда стал неожиданностью.
        "П…ц", - емко охарактеризовал всю ситуацию Габриель, проваливаясь куда-то сквозь пласты реальностей. Других слов не нашлось.
        Мокоша
        По дороге к месту шабаша мы почти не говорили. Такое ощущение, что тишина стала просто осязаемой. Даже я со своей хронической фобией тишины не решалась ее нарушить. Почему Огоньку не нравилось, когда я пыталась с ней вполне безобидно поиграться?.. Так что ничего удивительного, что мы быстро разбежались в разные стороны, впрочем, надеясь в душе, что все будет хорошо.
        Почему-то настроения чего-то праздновать не было совсем. Конечно, аппетит приходит во время еды, но почему-то сейчас мне казалось, что попытки хорошо провести время (с песнями, плясками, стихийными бедствиями, Армагеддонами… Ладно, с последним я загнула) ничего хорошего не принесут. Так что единственным выходом было найти укромное местечко и мирно там отсидеться, пока наша развеселая компания не соберется домой. Зачем мне портить им все своим настроем?
        Я пробиралась сквозь толпу. Не могу сказать что это оказалось легко, поскольку каждые пару минут меня кто-то замечал и пытался завлечь к тому или другому костру. Впрочем, особо настойчивых было не много. Точнее один - с трудом удалось отвязаться от парня с всклокоченными волосами и пьяной улыбкой. Не люблю пьяных.
        На звание укромного местечка первым претендовало озеро, точнее его берег. Почему-то он был пустынным, пусть за несколько сот метров и гремело празднование.
        Не сильно думая, где здесь усесться, я приземлилась на берегу. Звезд было целое озеро. Они отражались в воде, стыдливо прятались за редкими клочками туч, таинственно поблескивали… Казалось реальность раздвоилась, и даже на миг стало сложно отличить, где вода, а где небо.
        Возле озера было хорошо. Тянуло прохладой и свежестью. Вот если бы еще лягушки свои концерты начали, был бы верх блаженства! Меня эта какофония всегда умиляла. А ведь немного найдется народа, кто согласится, что пение лягушек это так классно. Впрочем, сейчас конец осени, тут не то что концерты, а бодрствующих лягушек днем с огнем не сыщешь. Они же вроде зимой в спячку впадают, зарывшись в ил. Впрочем, может и не впадают, но идея лезть проверять, чем именно сейчас заняты лягушки, меня не сильно прельщала. Один раз уже купалась в такое время года. Впрочем, тогда я познакомилась с Максом. Но разве скажешь, что история закончилась хорошо?
        Еще одной причиной моего разочарования было то, что я не умела пускать камушки по воде лягушкой. Лягушкой! Что-то меня сегодня на них мысленно тянет… Впрочем, не скажу, что я не хотела научится по-хитрому запускать камушки. Меня даже старались учить. Но учителя были так себе, и тренировались мы на большой луже перед школой. От нее польза была разве что зимой, когда мутная вола превращалась в каток. Я едва сдержалась, чтобы не потянутся и не потереть копчик, насколько были яркими детские воспоминания.
        Я так увлеклась своими мыслями, что чье-то касание к моему плечу стало полной неожиданностью, причем пугающей. Резко оглянувшись, увидела лошадь. Нет, назвать этого коня лошадью - это полнейшее издевательство. Черный, словно первозданный мрак, он был едва различим в ночной темноте. Прекрасный зверь словно сошел с какой-то фэнтезийной картинки. К такому даже не тянет прикоснуться, словно невольное движение способно развеять очарование. Скорее тянет повесить табличку с надписью: "Музейные экспонаты руками не тр…лапать!"
        Впрочем, знакомство с лошадьми у меня было. Например, я точно знала, что к ним сзади нельзя подходить, иначе может лягнуть. Впрочем, на немного садистскую шутку знакомых, не хочу ли я узнать, как кусается лошадка, я могу уверенно отвечать, что и так знаю. Проверила опытным путем! Отпечаток лошадиных зубов, который довольно быстро превратился в милый пусть и немаленький синяк, не хотел сходить около месяца.
        Так что можно сказать, что с лошадьми я общалась довольно тесно, но без особого успеха. Впрочем, я сделала для себя хороший вывод: чтобы не говорили, а лошади должны чувствовать силу всадника. Внутреннюю в смысле. Нет, может я и сильная, но вот сами копытолапые так явно не считают. Так что коня на скаку остановить, это не ко мне…
        Почему-то вспомнилось, как я совсем недавно, посмотрев какой-то бредовый фильм про тамплиеров и крестовые походы, задалась вопросом: как именно перебирают лошади ногами во время бега? В диспуте принимала участие вся семья, я только головой крутила, выслушивая мнения об аллюре, галопе и ходьбе иноходью. Единственный вывод из тогда сказанного: как бегают лошади, они не знают. В том фильме лошадь слишком быстро перебирала ногами, и за всеми четырьмя одновременно проследить было проблематично.
        Помнится, Огонек, когда я ей рассказала эту эпопею, попыталась объяснить по телефону, но услышав в трубку лишь содержательное сопение, коротко посоветовала самой встать на колени и попробовать поползать. Вот и разобрались! О том, что я тогда минут пять на коленях перебирала конечностями по паркету, решила промолчать. Помнится, отец со мной, как один из главных спецов (спецов вообще трое было, так что главными были все), ползать не захотел, впрочем, остальные тоже отказались. Зато вывод: у лошадей довольно гибкий хребет. Как я до такого дошла (или точнее доползла?), лучше не спрашивать…
        Настойчивый всхрап сообщил, что в одиночестве меня не оставили. Как вывод из воспоминаний родилась разумная мысль: и с этой лошадкой близко знакомится, наверное, тоже не стоит. Не с моей замученной кармой. И тем более не на Хэллоуин. Но тут эта совсем не маленькая зверушка решила по-другому. Конь медленно подошел, не отводя при этом от меня глаз, и вновь уткнулся носом в плечо. Я осторожно протянула руку к нему. Что-то внутри вопило: "Зачем оно мне нужно? С этим зверюгой я, тем более, не справлюсь, и кто знает, каким боком оно мне вылезет?"
        Все-таки немного прислушавшись к ощущениям, я, когда еще немного и уже гладила бы пока что смирную животинку, замерла.
        - Ты же меня не укусишь? - подозрительно покосилась на коня. Тот только что-то фыркнул. Это да или нет? Ладно, пусть будет да. Вот так и занимаемся самообманом. Спрашивается, зачем было спрашивать у бедной лошадки что-то, если я все равно по-своему решила? Успокоила саму себя?
        Ладонь легла на лоб животного. Я осторожно провела несколько раз рукой, привыкая к такому соседу и попутно ища хоть одно белое пятнышко на темной шкурке. Почему-то мне не верилось, что он весь абсолютно черный. Погладила шелковистый носик лошадки между раздувающихся ноздрей.
        - Почему-то тебя хочется назвать Буяном, - тихо шепнула я на ушко коню, вставая. Вспомнилась лошадка с вот таким именем. Впрочем, та лошадка была до крайней степени норовистой…
        В ответ непарнокопытный только ткнулся носом в мою ладонь, и принялся перебирать губами, словно искал что-то. Вспомнилось, что вот так они могут даже иголку найти в сене и не съесть ее.
        Улыбнувшись, я пощекотала Буяна под подбородком. Моя шутка ему совсем не понравилась, и я, попросив прощения, отдернула руку. Его грива свешивалась едва не до земли. Я с трудом удержалась, чтобы не запустить свои шаловливые ручки и не наплести косичек. Ручки так и чесались. Впрочем, плетение еще расплетать нужно. Хотя в моем случае проще обрезать… Я когда-то подобным способом обзавелась челочкой…
        Едва удержавшись, чтобы самой не ткнуться своим носом в чужой, но не менее любопытный, я провела рукой по спине Буяна. Было приятно от этого в прямом смысле широкого жеста, от ощущения короткой шерстки под пальцами, от того, как вздрагивает конь при прикосновении, как перекатываются под ладонями тугие мускулы. Длинный хвост хлестнул по ногам. Эй!
        - Я тебе не муха, чтобы меня так отгонять, - буркнула я. - Тем более, если не нравится, я тебя не держу, - конь хитро посмотрел на меня, а потом махнул головой, словно приглашая заползти к нему на спину. - Это предложение покататься? - немного опешила я. Что-то странно умный конь мне попался. Тем более, вон как положительно головой машет. - Милый, я, конечно, прыгала в школе через козла, но коня у нас там не было. Тем более ты повыше любого спортинвентаря будешь.
        Чудный зверь понятливо опустился на колени, приглашая к прогулке. Вид этого ангела во плоти меня чего-то не радовал. Я тоже иногда такой дурочкой прикидываюсь, что меня уличить в наличии интеллекта не могут. Но и здесь упрекнуть нечем, а соблазн покататься - нереально огромный. Прикинув, что я не слишком тяжелая для Буяна, да и хоть он без седла, большого вреда от меня ему быть не должно.
        - Жалко, уздечки нет, - пожаловалась я, пытаясь поудобнее усесться на широкой спине, привыкая к необычным ощущениям от того, как вздымаются бока коня при каждом вздохе. Через седло такого не ощутишь. Но вместо ответа этот зверь только протестующе тряхнул гривой.
        Шаг, еще раз шаг и вот мы уже совсем близко к кромке воды.
        - Нет, только не озеро! - взвыла дурным голосом. Я умею плавать, и на глубину заплываю, но это сама, а не с магической живностью. Почему магической? Потому что нормальные кони по воде не ходят!!!
        Но я как-то довольно быстро забыла о своих страхах, заглядевшись, как конь наступает на звезду, точнее ее отражение, как она расплывается и словно пропадает, чтобы потом опять вернутся на гладь озера.
        Не ожидая никаких каверз, я довольно сильно испугалась, когда оказалась в воде и начала тонуть. Не ожидая такого подвоха, не задерживала дыхание, и теперь пришлось быстро перебирать руками, чтобы всплыть. Не хватало только какую-то местную живность найти на свою голову. Все же небо, которое проглядывалось через воду, было поразительно красивое…
        Выплыв на поверхность, к воздуху, я глубоко задышала, оглядываясь. Каверзной животинки нигде не было видно. Впрочем, она меня только не кусать "обещала". До берега было не то что далеко, но все же…
        Мое прошлое экстремальное купание было лучше. Впрочем, тогда было не менее экстремальное знакомство с русалками, зато до берега было ближе. И вообще, меня Макс вытаскивал, а здесь самой работать руками!
        Я, ощущая одновременно радость и усталость, встала на ноги, когда доплыла уже почти до берега, и вода достигала лишь уровня пояса. Когда я добралась до мелководья, меня стало колотить от напряжения и усталости. Было обидно, что вот так со мной кто-то поигрался…
        Стянув одежду, и оставшись в футболке и джинсах, я стащила сапожки, поочередно вылила из них воду и запустила на берег. Одежда так бы не порхала. Тем более ее еще прополоскать и выкрутить нужно и положить где-то, перед тем как высушить, чтобы она не испачкалась. Еще предстояло выкрутить свои волосы. Вот когда начинаешь жалеть о внушительной длине. А вообще, я бы с удовольствием посидела еще в водичке, которая мне совсем не казалось холодной (после такого заплыва, куда уж), тут не глубоко.
        Вдруг чьи-то тяжелые руки легли на мои и так многострадальные плечи. От неожиданности я едва не подскочила, а потом, развернувшись, немного зло посмотрела на свою очередною проблему. В нескольких шагах от меня стоял довольно высокий парень с темными всклоченными волосами и такой хитрой улыбкой… В общем, совсем не по-женски захотелось его двинуть.
        Что это какой-то фэйри, я уже не сомневалась. Еще минуту назад никаких людей здесь не было, зато была очень даже магическая лошадь. Первая коварная мысль была перекрестить незнакомца. Потом начались проблемы, потому что я не помнила толком, как надобно креститься. Вроде как справа налево, а католики слева направо. Или наоборот?.. Хм, мы вроде как в Великобритании, протестанты и все такое. А как это делают протестанты? Хотя мы в Шотландии, какие протестанты? Впрочем, какая разница как? Или все же есть? А это зависит от того, какая официальная религия в стране? Или от личного вероисповедания? Или благотворящий крест, все равно какой он, всегда помогает? А что делать в мусульманских странах? А как на их нечисть действует, например, православный крест?
        И все же, в какую сторону конкретно этого фейри перекрестить стоит?!? В следующий раз, когда мы куда-то поедем, почитать о нечисти и как с ней бороться стоит заранее!
        В принципе, а почему я мучаюсь? Вот сейчас могу начинать экспериментировать. Ну а если что, всегда можно найти девчонок и спросить. Другой вопрос, как попросить, чтобы меня подождали, пока я буду бегать узнавать, как его извести?
        Пока я задумчиво на него взирала, перелопачивая в уме гигабайты не столь уж важной информации, парень осторожно положил руки мне на талию. Холодные руки! Так что нормально, что я попыталась их с себя сбросить, резко опомнившись. Но молчаливый незнакомец только ближе подтянул меня к себе. Я в некотором оцепенении наблюдала, как парень внимательно смотрит на меня темными глазами, а потом медленно наклоняется… Я невольно облизнулась, не в силах отвести взгляд от гипнотических глаз. И тут вспомнился Макс. Я мгновенно оттолкнула от себя парня, который почему-то рассыпался от моего движения в мелкие брызги. От неожиданности я села в воду, а рядом словно кто-то засмеялся. Или заржал? Так этот парень и конь в один короткий промежуток времени, в ограниченном месте… Может я параноик, но мне кажется, что это один какой-то фейри… Надо будет девчонок спросить.
        Такой парень… И этого продинамила. И это после того, как я решила забить на одного своего… знакомого.
        Ладно мне еще сушится, объяснятся с подругами, думать, как на следующий год опять не искупаться… Что, что, а неприятности я найду всегда.
        Зря я это подумала, резкий рывок за обе лодыжки одновременно заставил с головой уйти под воду. И звезд уже не было…
        Янина
        Шабаш как таковой меня интересовал мало. Не первый он в чреде подобных празднеств, и не последний. Это было интересно в первый раз, затем в первый раз в компании девочек. А теперь приелось. Впрочем, фейри я еще ни разу не видела. Не приходилось мне посещать Туманный Альбион ранее ни во время Самайна, ни во время Белтайна, ни на другие праздники, когда наш мир соприкасается с Сидом - реальностью фейри, или сидхе, как их еще порой называют.
        Появляются они лишь здесь. Впрочем, это как раз загадкой не является. Как и любые мистические существа или божества, они могут появляться лишь там, где в них верят. А среди населения Англии, Ирландии и Шотландии про них ходит множество легенд.
        Выбравшись на один из холмов, откуда хорошо просматривалась вся территория долины и берег Лох-Несс, принялась ждать. Не хотелось бы пропустить из-за какого-то недоразумения самое важное - открытие врат в Сид. Стрелки на циферблате наручных часов указывали одиннадцать часов вечера. Ждать оставалось какой-то час. Автоматически я проверила наличие маячков на аурах подруг, и удовлетворенно вздохнула, отметив, что вся наша беспокойная компашка присутствует на празднике. Конечно, это вовсе не означало, что ничего не приключится, но во всяком случае позволяло надеяться, что придти на помощь в случае чего удастся вовремя.
        Наблюдая за веселящейся толпой, устало прикрыла глаза, чувствуя невольное раздражение. Меня никогда не "заражало" хорошим настроением толпы и желанием бездумно радоваться моменту. Не трогало все это, невольно превращая в отщепенку. Впрочем, одиночество тоже не особо угнетало. Наверное, сказывался характер и привычка одновременно.
        Ничего не происходило, и я почувствовала глухое раздражение и злость на Киру. Понятное же дело, что сам он знал намного больше, чем сказал. Не мог не знать. И нет чтобы поделиться информацией! Обычно я даже получала определенное удовольствие, разгадывая подброшенные головоломки и загадки, но не в этот раз. Я все же уехала отдыхать. Более того, это был мой девичник! Не так часто я оказывалась в центре событий, не грозивших неприятностями или даже более того, смертью. А теперь даже была толком лишена возможности радоваться такому важному событию в моей жизни.
        Мысли текли плавно, а в сознании возник образ моего вампира. Некогда мое самое большое разочарование и боль, теперь - огромное счастье, и всегда - единственная любовь. И все равно каждый раз, стоило лишь подумать о Кристиане, меня захлестывали сомнения. Вот и сейчас настал такой момент. С моей силой что-то происходило. Я не совсем понимала, что именно, а встретиться и задать этот вопрос Кире пока не представлялось возможности. Но я выясню. Ведь если я лишусь возможности управлять Тьмой, перестану быть ведьмой, сильной ведьмой, смогу ли я по праву именоваться Владычицей, быть достойной соправительницей Князю? Я боялась, что Тиану придется на эту роль выбрать иную. Я не представляла, смогу ли пережить подобную боль опять. Мне вряд ли хватит сил повторно собирать осколки собственного сердца.
        Собственно, ради того, чтобы найти ответ на этот вопрос, я и согласилась на задание, а вовсе не из-за возможности стать правой рукой Киры. Это я как раз смогла бы совмещать с новым статусом и всеми налагаемыми им обязанностями. Не в первый раз. И каждый раз я доказывала, что способна удивить окружающих. И даже себя.
        Погасший главный костер стал сигналом, что время полночи близится. Он же отвлек меня от ненужных мыслей. Стоило сосредоточиться. Восторженно взревела толпа, когда вспыхнуло зарево возродившегося пламени, а я встала, высматривая, куда направится основная масса, чтобы встретить гостей из другого мира.
        Добраться в обход основной массы народа удалось быстрее, нежели надумай я пробираться среди костров. Опять выбрала отдаленное местечко, тем не менее обеспечивающее хороший обзор.
        Мгновенно выделив фигуру друида в толпе, принялась ждать. Я следила за происходящим с предвкушением. Это будет что-то новое даже для ночной охотницы, повидавшей многое. Было чрезвычайно интересно посмотреть, какие они, фейри? Маленькие ли феечки? Или эльфы-рыцари, прекрасные юноши из древних легенд? А может что-то более изощренное, удивительное или даже пугающее.
        Вот старейшина развел руки, огни факелов, по кругу вкопанных в землю, ярко вспыхнули и… ничего. Круг остался пустым и безжизненным. Воцарилась гулкая тишина. Люди и нелюди не понимали, что происходит. А я невольно ликовала, понимая, что нашла то, что искала: загадку, проблему. Оставалось лишь определить ее первопричину.
        В тишине отчетливо слышалось каждое слово призыва, который произносил друид. Некоторое время опять ничего не происходило, но вот в самом центре зародилась яркая белая искра. Толпа заулюлюкала и поспешно потушила факелы. Необходимый для воззвания огонь, тем не менее, раздражает дивный народ, а некоторым представителям даже опасен.
        А яркий свет все ширился, в воздух взлетали золотистые искорки. Вот вам и подтверждение легенд про круги силы и танцующих в них дивных. В ярком сиянии возникли первые неясные тени, а уже через миг в наш мир шагнули первые фейри. Кто только затем не появился из портала: эльфы, брауни, Тилвит Тегг, пикси, кобольды, глейстиги, гоблины и другие. Затесалась даже пара лепреконов. Яркое шествие чем-то напомнило мне однажды виденный в Венесуэле карнавал, проведенная параллель заставила меня лишь шире улыбнуться.
        Порой прозвище "Тилвит Тег" употребляют применительно лишь к тем фейри, что высоки ростом, одеты в белое и живут на невидимом острове, а порой - к тем, что носят одежду желто-зеленых тонов, отличаются хитростью и проказливостью, воруют молоко и похищают детей. Впрочем, всех этих фейри объединяет одна черта: у них золотистые кудри, и являются они только тем людям, которые могут похвастаться такими же волосами. Неверны представления, что сиды предпочитают одежду цветов земли и травы, помимо традиционной зелени и коричневых оттенков виднелись вкрапления голубого, алого и белого. Довольно забавно смотрелись красные шапочки кобольдов, перья на которых колебались на ветру во время плясок.
        Когда основная толпа жаждущих попасть в наш мир иссякла, и из круга выходили лишь одиночки, я направилась к порталу. Крайне парадоксально, что презирая смертных за их краткую жизнь, несовершенную красоту, фейри находят нас, людей, крайне притягательными и стремятся в наш мир так же отчаянно, как и род человеческий - в Сид.
        Оказавшись у цели, я замерла, решая, как поступить дальше. Просто шагнуть в круг? Это было бы неосмотрительно, но такую возможность я тоже не отбрасывала. Лучше всего, конечно, было бы поискать кого-то, кто смог провести меня в Сид, ведь фейри весьма ревностно относятся к нарушению своих границ и жестоко карают за подобный произвол.
        - Владычица темного княжества? - раздалось совсем рядом.
        Чрезвычайно неприятно было осознать, что кто-то оказался так близко, при этом оставшись незамеченным. Человеку такое было не под силу.
        Я повернулась к застывшему рядом Тилвит Тег и натянуто улыбнулась. Подтверждения ему, впрочем, и не требовалось - вопрос был лишь данью человеческим традициям.
        - Вас ждут, - золотоволосый эльф указал на круг. Повторного приглашения мне не требовалось. Сделав шаг вперед, почувствовала рывок. Неприятное ощущение.
        Лика
        Выйдя из машины, я достала телефон, чтобы позвонить Шейд. Благо, накануне мы с ней уже созванивались и договаривались о встрече.
        - Приветик, ты уже тут? - задала вопрос в трубку. Через пару минут я уже знала, у какого костра ее искать. Но девушка все равно уточнила, что идет мне навстречу.
        Отключив связь, осмотрелась в поисках подруг, чтобы сообщить о пополнении компании, но оказалось, что все разбежались кто куда. Впрочем, это лишь еще раз подтвердило мои выводы, что никому я не нужна. На этой "веселой" ноте я направилась к Шейд.
        Воздушница издали помахала мне рукой. Отблески костров танцевали на ее одежде, делая новую знакомую еще загадочней. Приблизившись к ведьме, я ей мгновенно сообщила о своих впечатлениях, и она, рассмеявшись, протянула мне стаканчик с какой-то странной, но при этом приятно пахнущей жидкостью.
        - За встречу! И улыбнись. Лика, отбрось все свои мрачные мысли и давай отдыхать! - перекрикивая шум, скомандовала она, и, взяв за руку, потащила в круг празднующих.
        Когда ноги уже гудели от пляски, мы провели отвлекающий маневр и утащили у одной компании полную бутылку виски. Выбрав себе местечко подальше от пострадавших от нашего произвола, продолжили праздник активными возлияниями. Алкоголь быстро развязал язык, и вскоре я начала делиться с этой малознакомой ведьмочкой своими проблемами. Рассказывала я то о детстве, то перепрыгивала на забавные события из путешествий прошлых лет, когда мы уже познакомились с девочками. Жаловалась на то, как отдалились мы с ними друг от друга сейчас.
        - Шейд, пошли танцевать! - поднялась даже не пошатнувшись, хотя к тому времени порядком захмелела, и, подав руку новой подруге,потащила ее в круг танцующих.
        Танцевать, используя с подсказки Шейд свою силу, оказалось весело. То перепрыгивая через костер, то подпрыгивая вверх как пружинка, я звонко смеялась, забыв обо всех проблемах и разочарованиях.
        Покосившись на очередной стакан с чудесным напитком, невесть откуда взявшийся в руке, я залпом выпила его и снова закружилась околокостра в общем круге. Внезапно в поле зрения попал Ник. Схватив подругу, которая как раз оказалась около меня, мертвой хваткой, я указала на вампира.
        - Видишь того клыкастого козла мужской наружности?! - указала в нужном направлении и продолжила: - Из-за этого ушастого… Смотри, как локаторы на нас настроил! Подслушивает небось! Вот из-за него я уже целый год спать не могу!
        - Слушай, ты чего психуешь? Я бы радовалась, что у меня такой любовник!
        - Какой любовник? Он меня бросил! Он год не появлялся в поле зрения и в досягаемости для моих загребущих рук. Ты представь: то он мне заявляет, у-у-у нечисть, что любит, то… идиот полнейший! То отпускает меня домой и пропадает на целый год. А тут снова появляется. И когда? Именно когда я решаю выйти замуж за Макса!
        - А Макс это кто?
        - Как кто? А я тебе не рассказывала? - дальше я "кратенько" изложила Шейд последние шесть лет моей жизни. По мере моего рассказа у воздушницы менялось лицо, и в конце моего монолога она заявила:
        - Без ста грамм не разобраться!
        - Та ладно, не совсем все плохо, - развеселилась, глядя на ее гримаску. - Но прошу, как только я начну вести себя не совсем адекватно, спасай! - умоляюще протянула я, уже понимая, что хочу сделать, и пошла на абордаж столь интересного на данный момент для меня мужчины. Я была пьяна! В таком состоянии все простительно. Решив для себя так, подхватила его под руку. Кружиться рядом с ним было… странно. Мужчина танцевал хорошо, даже не ожидала от него такого. Ритмы музыки словно вторили гулу крови в ушах, будили первобытные, почти звериные инстинкты. Поэтому, когда в какой-то момент его руки обвили мою талию, притягивая ближе, я не имела ничего против. Ощущать его так близко было сладко, а тепло мужского тела под ладонями подняло во мне волну желания. Я скользнула взглядом вверх, чтобы утонуть в жарком взгляде. Через мгновенье мы уже целовались, позабыв обо всем. Я прижалась к вампиру, закинув руки ему на плечи.
        Народ вокруг смеялся и улюлюкал, ловко обходя нас и советуя уединиться, чтобы не мешать танцующим. Через некоторое время, перервав поцелуй, Ник уверенно потянул меня в сторону. Я не сопротивлялась, а наоборот хотела этого, предвкушая. Стоило выйти за пределы круга света, как меня прижали к стволу ближайшего дерева, не давая удрать, даже если бы такая мысль случайно и возникла в затуманенном алкоголем и страстью разуме. Но горячие руки, блуждающие по моему телу, не давали сосредоточиться.
        - Ликуся, какой мужчина! Вечно себе найдешь самого красивого! Слушай, одолжи мне его, ну хотя бы на танец!
        Звук голоса Шейд, раздавшийся совсем рядом, заставил меня как школьницу отпрянуть от несостоявшегося любовника. От неожиданности Ник даже выпустил меня, от чего я шлепнулась на палую листву. Вроде и не сильно приложилась, но в голове прояснилось.
        - Забирай, разрешаю! - поспешно закивала, а подруга потащила ошарашенного мужчину в сторону костров.
        Проводив их взглядом, я принялась яростно поправлять на себе одежду и ругать всячески за отсутствие мозгов. Чуть было не совершила жуткую ошибку!
        Пока я костерила себя по чем зря, Шейд снова появилась рядом.
        - А этот где? - махнув головой в сторону основной массы веселящегося народа, я с надеждой взглянула на ведьмочку
        - Да там, в толпе, передала как эстафетную палочку. Пара эффектных оборотниц были ничуть не против его внушительного оскала. Не думаю, что он останется разочарован.
        Схватив девушку под руку, как тонущий хватает спасательный круг, я ее поблагодарила за помощь.
        - Шейд, очень прошу, не отходи от меня и главное не пускай больше к нему, а то наделаю глупостей.
        - Хорошо, а сейчас пошли еще выпьем. После такого надо расслабиться.
        Дальнейший вечер помнился смутно.
        Глава 7
        Янина
        Портал вывел меня в небольшую комнату, где стоял стол и четыре стула. Не видя иного выхода, я села на крайний из них. Окон и дверей не было и в помине, что порядочно напрягало. Этакий универсальный бункер. Мягкий свет лился из ниоткуда - появилось желание покрутить головой в поисках его источника, но я подавила его, так как была уверенна, что за мной не могут не наблюдать.
        Интересно, а куда делся мой провожатый? Если фейри умеют управлять пространственными потоками, то было бы неплохо узнать принцип. Это бы открыло такие перспективы…
        Мои мысли прервало появление в комнате нового персонажа. Причем, используя слово "появление", я имею в виду именно материализацию объекта прямо из воздуха. Некоторое время мы с ним изучали друг друга. Невысокий, достигающий мне всего лишь до пояса, худощавый (у Лики бы тотчас возникло желание срочно откормить заморыша), круглая голова казалась великоватой для этого создания. Данное впечатление лишь усиливал огромный необычный колпак. Его словно натянули до плеч, сделав вырез для лица и длинные разрезы по шву с двух сторон, чтобы не мешало ушам. Как раз эта часть тела привлекала наибольшее внимание - длинные, не меньше ладони, очень тонкие и словно закрученные по спирали, они не прижимались к черепу, а торчали под порядочным углом. Маленькое личико на первый взгляд казалось почти человеческим, но появлялось отчетливое ощущение какой-то неправильности. И уже при детальном изучении становилось ясно, что глаза у него абсолютно круглые и лишенные привычных точек зрачков. Нос чуть приплюснут, слишком широкая переносица наталкивала на сравнение с котом персидской породы. Рот и тонкие губы были вполне
нормальными, конечно, с человеческой точки зрения.
        Сказать никто ничего не успел. Воздух мягко замерцал, и прямо на стулья вывалились Гела и Огнеслава. Я даже не успела удивиться, заприметив, в каком виде была перенесена в Сид наша огненная подруга, как рядом "приземлился" Габриель. Впрочем, рано или поздно он примчался бы, только не ожидала, что ему хватит сил добраться даже в другой мир.
        - Теперь все, - сообщил фейри, поднимая неимоверно длинными пальцами со стола белый сверток и передавая его Огнеславе: - Девушка, прикройтесь, - сухо произнес он с таким скучающим видом, словно перед ним по десять раз на дню выпадали голые ведьмы.
        - Что это значит? - настороженно поинтересовалась Снежка. Она поерзала на стуле, при этом явно стараясь беречь руки, которые удерживала ладонями вверх.
        - Вы были перенесены в Сид, - сухо проскрипело ушастое создание. Словно сами не додумались бы.
        - А где наши подруги? - поинтересовалась Огонек, причем фраза прозвучала несколько хрипловато. Да уж, сказывается отсутствие практики.
        - Они не имеют отношения к предстоящему разговору, - круглая голова склонилась к плечу, и мне показалось, что она сейчас перевесит тщедушное тельце.
        Я почувствовала легкое ментальное касание, и тут же подняла дополнительные щиты, оставив на поверхности лишь образы Лики и Мокоши, а так же рисунок их аур.
        - Одна из них в Сиде, - тот час сообщил все еще не представившийся фейри. Идентифицировать его я не смогла - не такие уж глубокие познания были в этой сфере. - Минутку. В любом случае, я должен пока сообщить вам о правилах поведения в нашем мире. Запрещается проносить какие-либо магические артефакты и амулеты…
        Глаза Снежной нехорошо сощурились и она принялась локтями потирать карманы, тихо прошипев:
        - Ворюги!
        Внезапно с потолка пролилась вода, образовав внушительную лужу между столом и стульями, а потом туда шлепнулась отчаянно ругающаяся и абсолютно мокрая Коша. Пока мы удивленно рассматривали новоприбывшую таким необычным способом младшую, лектор продолжил вещать заунывным тоном мелкого чиновника:
        - Запрещается шпионить за жителями Волшебной Страны, воровать или утаивать принадлежащие этому миру вещи, в дальнейшем разглашать информацию о Сиде, иначе будут применены санкции в виде проклятий, порчи или вы вынуждены будете остаться в нашем мире на ближайшие сто циклов.
        На этой воодушевляющей ноте его опять прервали. На этот раз из лужи, в которой продолжала сидеть замолчавшая и ошалело взиравшая на ушастика земная ведьмочка, высунулась голова симпатичного парня, провозгласившего:
        - Основное она уже слышала, так что мы пойдем, - после чего непонятно как помещающийся в паре миллиметров воды красавчик, ухватил Кошу за лодыжку и рванул вниз. Парочка исчезла, так же мгновенно испарилась и вода.
        - …запрещается шпионить за жителями Волшебной Страны, воровать или утаивать принадлежащие этому миру вещи, в дальнейшем разглашать информацию о Сиде, - с нажимом повторил занудливый заморыш.
        Послышался синхронный вздох моих подруг, уже осознавших, что, видимо, процесс перечисления запретов затянется надолго. Я перевела взгляд на застывшего на стуле демона. Его лицо скорее казалось каменной маской. Он взирал прямо перед собой, но я готова была биться об заклад, что сейчас он упорно пытался осознать, каким образом его угораздило попасть в этот сумасшедший дом.
        Краем уха, я слушала однообразное бухтение парламентера народа фейри, стараясь вычленить из вышесказанного хоть какую-то полезную информацию, но все сводилось, к каким-то "нельзя": нельзя наступать и дергать за хвосты жителей холмов, нельзя ловить фей и использовать из в качестве светильников и прочее, и прочее…
        Впрочем, все закончилось куда быстрее, чем мы опасались.
        Оценив наши остекленевшие взгляды и, видимо, удовлетворившись произведенным эффектом, сидхе указал нам на стену.
        - Идите, вас уже ждут.
        Никто не сдвинулся с места. Страдальчески вздохнув, малыш махнул рукой, и стена мягко засветилась, образовывая или просто делая видимым портал.
        Направляясь к очередному переходу, я отчетливо слышала, как позади шипит Огонек, заматывающаяся в простыню на манер древнегреческих патрициев.
        - Додумались же инвентарный номер на эту тряпку поставить!
        На этот раз пространственное перемещение вывело нас в большой зал. Пол, стены, потолок - все было облицовано серым камнем, содержащим вкрапления какого-то неведомого сверкающего минерала. Красиво и торжественно.
        Высокие стрельчатые проемы окон пропускали мягкий перламутровый свет, явно свидетельствующий, что солнечный или лунный диск там увидеть не удастся. У дальней стены наблюдалось возвышение, но никаких тронов, которые рисовало воображение, не наблюдалось.
        Нас поджидали шестеро, стоящие на ступеньках. Представители двух Дворов. Стоит заметить, что все фейри делятся на два больших народа, или, как говорят, "двора" - Благий и Неблагий. Впрочем, это вовсе не делит их на "плохих" и "хороших", как не тождественны этим понятиям и термины "Светлые" и "Темные". Дети богини Дану, фейри Благого двора относятся к людям вполне дружелюбно, или, по крайней мере, терпимо, считая, что они все же имеют право на существование, как и любые другие существа.
        Неблагий Двор фейри считает, что люди не приносят мирозданию ничего, кроме вреда, поэтому само их существование является злом, а, следовательно, люди должны быть изгнаны или, лучше, уничтожены. Впрочем, они тоже скованны правилом всемирного равновесия, что не позволяет им пойти войной на род людской.
        Для народа фейри существует две торжественные даты в году: Белтайн - праздник весеннего солнцестояния, и Самайн - осеннего. Именно от волшебного народа древние кельты и переняли их. И если для людей эти дни приурочены к изменениям календарного и планетарного цыкла, то для фейри это означает большее. Это время передачи власти. С весны по осень правит Благой двор, а с в зимнюю пору - наоборот. Это явно было предпринято во избежание постоянных войн. Период самого празднования, когда соприкасаются миры, происходит передача власти, и старейшины обоих домов не имеют права занимать место (то самое возвышение), отведенное для правителей Волшебной страны.
        Впрочем, это вряд ли относится к тому, зачем нас позвали в Сид. И что-то мне подсказывает, что сейчас нас в это посвятят.
        Огонек
        Шагая сразу за Яниной, я никак не решалась обернуться и посмотреть на замыкающего шествие Габриеля. Мы с ним пока не обменялись ни единым словом, и я не могла понять, в каком состоянии духа находится демон. Предполагала, конечно, но хотелось бы знать точно, чтобы действовать соответственно. Ко всему прочему, я была одета лишь в простыню, замотавшись в кусок однотонной материи, как в тогу. Лучше б на самом деле голышом шастала - так хоть какая-то реакция была бы у одной клыкасто-хвостатой личности. Я прекрасно отдавала себе отчет, что обидела его своим умалчиванием жизненно важной информации. Раньше мне казалось, что таким образом, храня эту тайну единолично, я его защищаю от лишних переживаний. Теперь же чувствовала себя предательницей. Вот оно, мастерство - заставить человека изменить его точку зрения всего одним взглядом. Появилось желание поджать хвост и опустить уши. Неожиданный порыв несколько отрезвил, заставив глянуть вперед, чтобы отвлечься от переживаний.
        А посмотреть было на что. Шестеро поджидавших нас фейри оказались такими красивыми и, вместе с тем, странными, что отвести взгляд было невозможно. А еще они были разными как ночь и день, свет и тень. Одним словом: представители разных Дворов.
        Еще в Киеве, когда мы только приняли решение о месте проведения очередного слета, проштудировала всю доступную информацию о местном, скрытом от человеческих глаз, волшебном мире. Поэтому имела представление о фейри, пусть и не детальное, но достаточное для понимания происходящего.
        Начав разглядывать старейшин слева направо, вынуждена была признать, что первый из представителей Благого двора впечатления не производит. Одним словом, эльф. Высокий, изящный, красивый, с золотыми длинными волосами. Ничего необычного или впечатляющего для любительницы фентези. Зато второй мгновенно привлекал внимание, словно являясь воплощенным духом осеннего леса. Внушительная фигура великана была облачена в длинную, в пол, мантию, состоящую из разнообразных листочков. Причем, готова биться от заклад, что они живые. Темные волосы и окладистая борода, закрывающая большую часть лица, казалась скорее мхом. Глаза были теплые, красивого орехового оттенка, который бывает у оленей. И еще рога, красивые, ветвистые. Только фейри язык не повернулся бы назвать рогоносцем. Это было украшение, корона лесного царя.
        Третья фигура поражала своей яркостью, неземной красотой. Но холодной, отстраненной, нечеловеческой. Белые одежды скрывали тонкий силуэт, ложась почему-то угловатыми складками. За спиной светились голубоватым прозрачные, напоминающие стрекозиные крылья. Сквозь них виднелись какие-то тонкие нити с яркими огоньками на конце каждой. Черты лица различить было проблематично - так сиял белоснежный венец на челе старейшины.
        Неблагий двор также представляли трое. И одной из них была женщина, роскошная грива темных волос которой плащом укрывала белоснежные плечи. Высокая, в эффектном малиновом платье с длинным разрезом, из которого виднелась стройная ножка в черном чулке. Она могла бы показаться человеком, если бы не глаза, слишком большие, по-кошачьи раскосые, с вертикальными зрачками. Они производили странное, и, несмотря на красоту, почему-то отталкивающее впечатление. Длинные клыки, слегка пережимающие нижнюю полную губу, только добавляли хищности ее образу.
        Еще двое казались мужчинами. Точнее один явно таковым являлся. Он мало чем отличался от эльфа. Разве что волосы были не золотые, а каштановые с легкой зеленцой. И еще "маникюр". Длинные когти, сантиметров по пятнадцать не сразу привлекли внимание, но зато потом я не могла от них отвести взгляд, тем более, что старейшина почти постоянно поигрывал пальцами, изящно потирая клиновидные наконечники.
        Последний же из них был существом аморфным - некая туманная сущность. Я даже не знала, как описать его более подробно. Полупрозрачное облако. Жуткое впечатление, когда по сероватой дымке пробегает рябь, смутно очерчивается часть тела: то ногу, то руку, один раз даже мелькнуло копыто. Неизменными оставались лишь фиолетовые глаза, иногда слегка отсвечивающие красным.
        За время, пока я жадно изучала необычную внешность фейри, мы успели приблизиться.
        Никаких поклонов с нашей стороны, никакого приветствия - с их. Пауза затягивалась.
        - Старейшины Благого и Неблагого двора приветствуют вас, гости, - провозгласил шедший за нами ушастый канцелярский сидхе.
        - Мы рады, что вы так быстро откликнулись, - заговорил белоснежный фейри. Его голосу словно сопутствовал звон серебряных колокольчиков.
        - Нас как-то не спросили, - прошипела Гела. О! Все ясно, Гела доведена до бешенства отсутствием артефактов. Чтобы кто-то обокрал Снежных! Да уж, обожженные ладони и уязвленная гордость… Не приходилось гадать, что придет в норму раньше.
        - Дело не терпело отлагательств, - женский голос оказался каким-то кошачьим, урчащим, словно человеческая речь вообще была несвойственна для этих связок.
        - Почему?.. - я не успела даже закончить фразы.
        - Демон, Хранительница, Властительница темного княжества и ты, похожая на нас, - данное мне определение темноволосым старейшиной с ногтями-кинжалами, заставило меня поперхнуться воздухом. Но подумаю над этим завтра! Вечная память Скарлетт О'Хара.
        - Почему вы не обратились к Совету? - интересно, Снежке это льстит, или она хотела бы, чтобы и тех тоже обокрали?
        - Вы оказались ближе, - это точно, прямо у самых врат едва ругаться не начали. - В Британии мы могущественнее, чем где-либо еще в вашем мире, ведь здесь в нас верят, поклоняются, - вступил в разговор эльф.
        - И что вы хотите? - такой любимый голос Габриеля в этот раз заставил меня вздрогнуть. Это говорил не мой любимый мужчина, а рийхард. Я уже слышала такой тон, холодный и лишенный эмоций, год назад.
        - Порталы в ваш мир открылись… со сложностями, - голос "лесного" старейшины был глубоким и чрезвычайно мелодичным. Как-то не в тему подумалось, что он бы в рекордные сроки стал звездой любого радио. - Миры соприкоснулись, но с магией что-то произошло.
        - Это заняло лишь несколько минут, - возразила Янина.
        - В вашем мире, - мгновенно поправило ее абстрактное облако. Даже по голосу невозможно было определить его половую принадлежность. - Но здесь мы пытались выяснить причину несколько… дней. Проблема находиться где-то в вашем мире. Ее надо решить.
        - Пойди туда, незнамо куда, найди то, незнамо что, - выдала я реплику из одного старого фильма. Не всегда же Лика ко мне приезжала, я тоже частенько к ней заглядывала. Вот и запал кусочек из какого-то Машкиного фильма. И вообще, кажется, нас решили сделать самыми левыми и припрячь решать проблемы мирового уровня. Ладно, так паре демонов рога пообламывать, но чтоб такие масштабы…
        - Все проще, - в мурлыкающем голосе звучали нотки веселья. Похоже, их моя реплика позабавила. Тоже неплохо. - Первопричина этих проблем находится в Шотландии.
        - И вы знаете, в чем она? - Янина явно почувствовала воодушевление. Вон как глаза засияли.
        - В вашем мире магия разлита в воздухе, заключена в элементах своих стихий. Такая энергия создает общий фон. Но, если он спокоен, то врата не открыть. Собственно, для любого глобального колдовства, особенно пространственных изменений, магию надо уметь стягивать к определенному месту. Люди научились это делать, возводя специальные сооружения… - эльф задумался, явно подбирая понятное для нас слово.
        - Мегалиты? - предположила Гела.
        - Не только, - кивнул золотоволосый сидхе. - Потом это стали объекты побольше.
        - Замки, церкви, костелы, - предложила я следующие варианты, припомнив одну статью, где говорилось, что подобные строения возводились предками не просто так. Люди, еще не полагавшиеся лишь на технику, умели вычислять места силы, чтобы аккумулировать разлитую в природе силу для проведения сакральных ритуалов.
        - Именно, - согласился старейшина.
        - Они помогают направлять линии, стягивать магию из пространства, накапливать ее или усиливать уже существующий источник, - добавил серебряный.
        Мне подумалось, что описанное весьма напоминает схему с высоковольтными проводами и электровышками.
        - И с контуром что-то происходит, не позволяя перенаправлять магию для пространственных изменений, - ухватила суть Снежка. Ответом ей стал синхронный кивок всех сидов.
        - Вы сможете сказать, какие из замков больше не поддерживают контур? - темная ведьма обвела взглядом фейри.
        - Конечно, - в руки Янине скользнул вполне обычный лист бумаги со списком.
        Когда стало понятно, что основное мы услышали, я решила, что пора объясниться с Габриелем и аккуратно приблизилась, неуверенно тронув его за руку.
        - Нам надо поговорить! - Господи! Какая банальщина! Но ничего умнее в голову не приходило.
        - Да уж, пожалуй, - судя по голосу, демон был очень зол. В таком состоянии в его голосе прорезаются низкие, рычащие нотки, которые довольно неприятно щекочут и без того струной натянутые нервы.
        - Я думала все рассказать, как только все удачно завершиться, - вот! Уже оправдываюсь! Но… хвостом чую, иначе никак.
        - Что ж, у тебя есть шанс сделать это сейчас, - прекрасное лицо застыло маской, но его выдавали черные, без белков, глаза. Похоже, мои оправдания мало чем помогут, но попробовать все же стоило.
        - Некоторое время назад я почувствовала, что скоро перегорю, - я старалась на него не смотреть, так говорить было легче. - В библиотеке вампиров нашла информацию про ритуал и даже рассчитала время. Там необходимо было участие носителей всех стихий… Собственно, остальное ты знаешь… присутствовал, - м-да, а ведь повинную речь я едва ли не год репетировала!
        - Значит, в библиотеке… - мне совсем не понравился тон, которым была произнесена эта фраза. - Выходит, когда ты обещала не скрывать от меня важных событий, для тебя эти слова были пустым звуком. Пообещала - и тут же нарушила.
        Я с клацаньем подобрала челюсть. Вот так я об этом не думала. В душе всколыхнулась обида.
        - Тогда ты пытался мою подругу убить, - напомнила, собирая остатки терпения.
        - На тот момент уже нет. Но это и не важно. Цену твоим обещаниям мы только что выяснили.
        - Кажется, я извинилась, - напомнила, все еще удерживая себя в руках, хотя чувствовала, как в волосах начинают проскакивать огоньки пламени. Стихия, вторя внутреннему гневу, рвалась наружу. - Что-то не заметила, чтобы ты тоже последнее время особо стремился делиться со мной своими делами.
        - Разницу между недомолвками в семье и тайнами расследования ты различаешь? - зашипел на меня демон. - Я вообще не должен разглашать дела моих клиентов!
        - Замечательно! - у самой в голосе прорезались рычащие нотки. - Мне стоит стать твоей клиенткой, чтобы ты меня сейчас выслушал?
        - А есть что выслушивать, Огнеслава? Что еще ты утаила? - демон нависал надо мной и все повышал и повышал голос. Это он зря, я терпеть не могу, когда на меня орут.
        Собственно, возможно, даже хорошо, что ответить мне не дали. Злая фраза уже готова была сорваться с языка, когда рядом послышалось покашливание. Стоявший рядом тот самый… гном ушастый, выдавший мне тогу, уже было открыл рот, чтобы что-то сказать. Но я его опередила:
        - Вы за простынкой? - полюбопытствовала елейным голосочком. Честное пионерское, сейчас без заминки стащила бы ее.
        - Использовать магию во дворце запрещено, - покачал он головой, совершенно не прореагировав на мой вопрос. О! А это мне, потому как я даже на пальцах ощущала покалывание разозленной стихии.
        - Если не за простыней, то брысь, - зашипела, зло прищурив глаза.
        - Думаю, вам не помешает остыть обоим, - внезапно вмешался один из старейшин Благого дома, тот, что смахивал на ледяную фею. Честно, хотела послать всю эту компанию к приснопамятным чертям, но лишь прикусила язык, когда пространство резко закрутилось в воронку портала, втянув нас обоих в себя.
        Приземлилась я неудачно, больно шлепнувшись попой на мелкие камешки. Рядом чертыхнулся Габриель, похоже его тоже основательно приложило. Я вскочила, отряхиваясь и чуть не потеряв при этом свою импровизированную одежку, и осмотрелась. Это был берег моря, чем-то напомнивший мне пляжи в Крыму. Те же округлые камешки, те же ленивые неспешные волны, накатывающие на берег. Полоса прибоя чуть серебрилась под лунным светом. А еще здесь было упоительно тепло и хорошо, пахло солью и водорослями… Но я все еще была очень зла.
        - Это наш мир или Сид? - спросила… даже не знаю, был ли этот вопрос адресован Габриелю, или являлся риторическим.
        - Я откуда знаю? - зло буркнул Габриель, вставая. Похоже, демон еще злее, чем я.
        - Ну как же! - ерничая, развела руками. - Кому же, как не тебе? Ты же у нас знаешь все! Как, кому и когда поступать! Давно стал экспертом в том, что чувствуют люди?
        - Да уж всяко раньше тебя, вздорная девчонка! - так он со мной еще никогда не разговаривал! Что он возомнил о себе, этот…этот… одним словом, демон!
        - Вспомнил, да? - кулачки тыльной стороной уперлись в бока. Прямо из анекдота поза. Вот только смешно не было ни капельки.
        - И никогда не забывал! - рявкнул мужчина.
        - А зачем тогда замуж звал, если, как оказалось, считаешь малявкой? - вот уж не думала, что его смущает разница в возрасте!
        - Звал, потому что люблю тебя, дура! - ух, уши закладывает.
        Я клацнула челюстью. Второй раз уже!
        - Теперь ничего не мешает, - куда спокойнее заметила, довольная услышанным.
        - А ты уверена, что после этой твоей выходки я все еще этого хочу? - он сказал это очень спокойно, и этот контраст по сравнению с предыдущими фразами ударил даже сильнее, чем смысл сказанного.
        - Знаешь, наверное, мне это теперь и не надо, - я отчетливо поняла, что оставаться с ним здесь - выше моих сил. Огненная стихия рвалась наружу, а злые слезы жгли глаза. Сдернув ткань, я тут же перевоплотилась, как-то отстраненно заметив, что как и было обещано, мех стал скорее золотистым, нежели красным. Чуткие уши уловили звуки музыки. Что ж, как раз время развеяться… чтобы забыть.

*****
        Габриель с силой пнул ни в чем неповинный камешек. Он очень давно не был настолько зол. Пожалуй, с тех самых пор, как понял, что заточен в кристалле ненавистными колдунами Снежного клана. С тех пор прошло семьсот лет, а отголоски той боли, бессилия и злости до сих пор отравляли душу. Сейчас ощущение было почти таким же острым. Но сейчас он мог хотя бы уйти.
        Рийхард пошел вдоль пляжа, все дальше и дальше уходя от костров, к которым рванула обернувшаяся лисой Огнеслава. Забавный все же зверек, отстраненно подумалось ему, такой же необычный, как и сама девушка. Все у нее не так, как у остальных…
        Внезапная яркая вспышка на мгновение ослепила чувствительные глаза. В следующий миг, когда демон проморгался, он понял, что это был телепорт. К счастью, ближнего действия - его выбросило всего лишь к тем кострам, от которых он пытался уйти. Мужчина чертыхнулся, заметив в толпе веселящихся сидов скачущую на всех лапках разом девятихвостую лису. Отрывается она, ведьма! Развернувшись спиной к развеселой тусовке, рийхард решительно пошел куда-нибудь подальше.
        Нет, ну сиды издеваются! К такому выводу он пришел, когда очередная, - пятая по счету, - вспышка вышвырнула его обратно к костру. Или же все дело в том, что он пришел сюда не один, а вместе с Огоньком? Выходит, уйти они тоже могут только вместе. Невеселая перспектива, учитывая недавнюю размолвку.
        Мужчина, тихонько ругаясь, пошел в толпу, уже во второй раз за вечер разыскивая эту… вертихвостку! Нужно было выбираться, мало ли, сколько времени прошло в нормальном мире? Вдруг, уже не один день?
        Отыскал Огнеславу он без особых проблем. Но вот то, что он там увидел, его взбесило окончательно.
        Огонек, снова успевшая перекинутся обратно в девушку и даже раздобыть где-то слишком большую для нее мужскую рубашку, взахлеб целовалась с каким-то рыжим!!! Из горла рийхарда вырвался рык, от которого присели ближайшие сиды, мир перед глазами чуть дрогнул и поплыл, чтобы через долю секунды обрести невероятную глубину и четкость. Краем сознания отметив, что все-таки перешел в боевую форму, Габриель подошел к самозабвенно целующейся парочке. В следующий миг длинные антрацитовые когти сомкнулись на шее рыжего, чуть приподнимая его над землей.
        - Шел бы ты, парень… - прорычал демон. Звук из-за трансформированных связок получился низким и вибрирующим. И очень жутким.
        - Какого… демона? - ругнулась Огнеслава, едва не упав, когда лишилась опоры.
        - Мы уходим! - счел уместным сообщить Габриель, беря девушку за предплечье и утягивая в сторону от костров.
        - Сам уходи, - огрызнулась она, тем не менее, не стараясь вырваться. Видимо, даже в ее состоянии инстинкт самосохранения работал отменно, не давая сглупить и попытаться рвануть из когтистых рук.
        - Не могу, - рыкнул демон. - Мы можем уйти только так, как пришли - вместе.
        - Меня не спрашивали, - пробурчала Огонек, пытаясь получше застегнуть несоразмерную рубашку, постоянно сползающую с одного плеча.
        - Можно подумать, меня спросили, - фыркнул демон, стряхивая трансформацию. На запястье Огонька и так уже наливались синяки.
        Она лишь постаралась незаметно потереть пережатое место, но ничего не произнесла, только ругнулась тихо, даже он не расслышал, когда наступила босой ногой на какой-то острый камешек.
        Габриель лишь вздохнул, подхватывая возмущенно пискнувшую девушку на руки.
        - Поставь, - голос звучал глухо. Вот только вырываться она не спешила.
        - Нет, - коротко отозвался демон, покрепче прижимая к себе свою строптивую ношу.
        Огонек фыркнула и снова обернулась кицунэ, ехидно блеснув глазом, когда он, не ожидающий подвоха, едва не выпустил огненного зверька.
        - Сама виновата, - ехидно заявил мужчина, крепко хватая лису за основание всех девяти хвостов.
        Когда появился портал, Габриель шагнул туда с надеждой, что новых неожиданностей не будет.
        Снежок
        - Хранительница, - неожиданно обратился ко мне эльф, - у вас что-то с руками. Пока ваши друзья прогуливаются по Сиду, вы можете посетить наших лекарей.
        Я дернулась. К лекарям? Фейри? Они действительно думают, что я им поверю? После того как они изъяли все мои амулеты и артефакты.
        - Я не люблю врачей, - буркнула под нос просто из вредности.
        - Это наш долг, как хозяев, тем более, что вас выдернули из вашего мира до того, как вы могли бы получить помощь.
        Я прищурилась, разглядывая стоящих передо мной и усмехнулась. А что собственно я теряю? Сейчас мне как никогда нужна сила. Чтобы защищать Даню. Я ведь не питала иллюзий, что Совет про него забудет.
        - Спасибо, - я кивнула, изобразив благодарность. - Во что мне обойдутся ваши услуги? - уточнила я. Хотелось бы знать точную цену заранее. Только старейшины уже исчезли. Ответил мне маленький брауни в смешной шапочке, шаркнувший ножкой:
        - Сущие пустяки, госпожа Хранительница, всего лишь ваша активная помощь в нашей проблеме.
        - Значит, - я мило улыбнулась - вы вернете мне изъятое?
        - Ой, - брауни замялся. Если бы не врожденная вредность, я бы поверила и в смущение, и в раскаяние, которое он изображал.
        - Отчего же? - печально вздохнула я. - Амулеты и артефакты принадлежат мне. Не вижу причины их не вернуть.
        - Ну… - вздохнул фейри.
        - Тебе что, пару амулетов жалко? - зашептала под руку Янина.
        - Жалко, - огрызнулась я. - Я люблю свои вещи! Неистребимо снежное в Снежной. А они еще нас и похитили.
        - Пригласили, - подал голос фейри.
        - Иди к лекарям, - с нажимом произнесла подруга. - С ними расценки и обсудишь. А то прямо как Горлум "My precious" заладила.
        Я недовольно фыркнула, но пошла за провожатым. В чем-то Янина была права, обсуждать вопросы цены стоило не с этим смешным малышом-брауни, а с тем, кто будет меня лечить. В конце концов, если меня что-то не устроит, я всегда могу развернуться и уйти.
        Брауни семенил впереди, указывая дорогу. Странное дело, окружающий пейзаж за несколько минут, что мы шли, поменялся несколько раз, но я не ощутила ни дискомфорта, ни изменения температуры, а ведь нас сначала занесло в снежные пустоши, похожие на границу Севера, а потом сразу - в песчаную пустыню. Ладно, спишу это на пространственную магию фейри и не буду задавать лишних вопросов. Тем более что магией подобного рода меня не удивить, любимый некромант на досуге балуется чем-то сходным.
        Место, в котором мы в результате оказались, вызвало стойкую ассоциацию с мультфильмом про Маугли. Эдакие тропические джунгли, с лианами, свисающими с высоченных древесных исполинов, орхидеями и прочими радостями растительного мира. Жаль, Лики нету, она бы оценила этот "парк".
        - Сюда, - показал фейри, тыча пальчиком в бунгало у небольшого водопадика. Они издеваются что ли? Тут разве что шамана в меховой шкуре можно отыскать.
        - А мачете прилагается для путешествия? - полюбопытствовала у спутника, но, как оказалось, он уже исчез. Ненавижу фейри!
        К домику я все же дошла и пинком открыла дверь. Внутри оказалась вполне приличная лаборатория, только снабженная всякими деталями явно магического происхождения. Обернувшись, с подозрением осмотрела пейзаж океанического пляжа с опускающимся в воду зеленым солнцем, поежилась, и отвернулась, прикрыв за собой входную дверь.
        - Эй, есть тут кто? - довольно громко буркнула я в полумрак лаборатории. Откуда-то из глубины помещения донесся бодрый голос:
        - Да-да, конечно же, располагайтесь, я сейчас подойду.
        И куда мне, спрашивается, располагаться? Сразу на лабораторный стол, подопытной крыской? Припомнила страдания любимого питомца, когда Рок в очередной раз пытался пустить его на зелья. Бедный Крысик! Надо будет ему по возвращении хлебушка купить, большую буханку. За моральный ущерб.
        Взгляд мой упал на стоящую чуть в стороне от двери невысокую кушетку, которую я раньше не заметила. Может, предполагалось, что я должна устраиваться здесь?
        Приземлившись, с интересом принялась рассматривать "аппаратуру". Эх, прямо ручки чешутся. С другой стороны там что-то говорили, что ничего красть нельзя. Так я и не украду. Всего лишь позаимствую в качестве бартера! Так сказать, они у меня - я у них.
        Додумать эту восхитительную идею мне не дали - в дверях появился сам будущий лекарь.
        Это был невысокого роста пожилой мужчина, разом напомнивший доктора Айболита из одноименной сказки и не менее знаменитого дедушку Фрейда. По крайней мере, цепкий взгляд и вежливая профессиональная улыбка скорее вызывала в памяти образ последнего. Чуточку подпортили картину козлиные копытца, стыдливо торчащие из-под белоснежного врачебного халата, и козлиные же уши, покрытые короткой темной шерсткой. Надо же, сатир! И что этот гость из далекой Греции забыл в Сиде? Уж не стану уточнять про джунгли с зеленым солнцем над ними!
        - Здравствуйте, я Дионисий, ваш лечащий врач, - поздоровался козлоногий, небрежным жестом создавая для себя удобный стул со спинкой у моей кушетки.
        Вот что называется "На приеме у психиатра"!
        - Меня старейшины прислали, - мой голос все же звучал невозмутимо. Я протянула ему руки ладошками вверх: - Вот.
        - Давайте посмотрим, - врач водрузил на нос небольшие круглые очки и внимательно осмотрел пострадавшие конечности. - Так-так, все ясно, ожоги от истинной стихии… Девушка, вы пытались поймать саламандру?
        - Нет, - буркнула я, - трансформирующуюся кицунэ.
        - Как интересно, - вежливо улыбнулся Дионисий, рассматривая меня сквозь стекла своих очков. - Ваши руки я сейчас обработаю. Не переживайте, к утру все уже заживет.
        - И во сколько мне это обойдется? - я с подозрением покосилась на врача.
        - Я подумаю, - откликнулся фейри, а я тут же отдернула руки.
        - Не пойдет! Знаю я, во что может вылиться это "подумаю", - фыркнула максимально пренебрежительно. Тоже мне, нашли дурочку!
        - Успокойтесь, милая девушка, я ни в коем случае не хотел вас обидеть, - шутливо замахал рукой мужчина. - Видимо, вы не так меня поняли. Я подумаю, брать ли с вас плату вообще. Ведь вас прислал совет старейшин. Каковые услуги вы им оказываете?
        - Пытаемся врата в наш мир стабилизировать. Самайн как ни как, - воодушевилась я, протягивая ладошки.
        - Тогда можете не переживать, - фавн бережно прикоснулся ко мне и тут же сдавленно, весьма по-человечески охнул. - Ваша аура…
        - О, вы ее там даже нашли? - непонятно почему развеселилась я.
        - Это не смешно, милая девушка, - Дионисий дернул смешным мохнатым ухом. - Вы подвергли себя огромной опасности! И я, как врач, просто обязан вам помочь.
        Я чувствовала себя как на базаре. Хорошо хоть не как на панели, учитывая, что речь шла обо мне любимой. Видимо, сатир и так понял, какой будет мой следующий вопрос.
        - Если позволите восстановить ауру - это уже будет для меня платой, - поспешил уверить он, - к нам не так часто попадают нуждающиеся в помощи люди, чтобы я еще и торговался за оплату. Да за такую возможность многие фейри-лекари бы передрались.
        Этот речевой оборот, такой привычный для Земли, меня как-то успокоил.
        - Ладно, давайте, - нехотя согласилась я. - Только если это не больно.
        Фейри странно на меня посмотрел, но ничего не сказал и куда-то убежал, едва слышно цокая копытцами.
        Довольно скоро вернувшись, фавн намазал мне ладони пахнущей фиалками мазью и замотал зеленым материалом, здорово напоминающим спрессованную листву.
        - Душечка, ложитесь на кушетку, - ласково пробормотал Дионисий, доставая их кармана халата какую-то штуку, очень похожую на камертон и начиная водить ею у меня над головой.
        - Вы хоть понимаете, как жутко сейчас выглядите для меня? - я отнюдь не спешила исполнять сказанное и уже продумывала путь к отступлению. - Это что?
        - Как что? Анализатор. Считывает данные о повреждениях тонких магически тел, - отозвался врач рассеяно. - Ложитесь уже, так завихрений поля меньше.
        Вроде правдоподобно. Я легла, подумав, что из этого положения вполне могу его лягнуть, если что-то пойдет не так. Я наблюдала за качавшимся надо мной… хм, анализатором.
        - Все не так плохо, - наконец произнес надо мной голос сатира, выдергивая из полудремотного состояния. Надо же, я чуть не заснула!
        - И какие прогнозы? - поинтересовалась я. Пришла мысль, что если я упущу шанс вылечится, но мой любимый некромант, чего доброго, запрет меня дома и будет лечить сам, традиционными методами своей школы.
        - Восстановлю я вам ауру, мне повезло, что есть, с чем сравнить, - отозвался фейри, укладывая теплую ладонь мне на лоб. - Лучше отдыхайте. Это займет некоторое время.
        Интересно, что он имел ввиду? Странные они, эти фейри, еще успела подумать я, прежде чем погрузиться в навеянный сатиром магический сон.
        - Девушка, проснитесь, - послышалось мне вскоре. Аккуратно разлепив глаза, словно ожидала очередной подлянки от фейри, я воззрилась на явно уставшего сатира, ожидая вердикта.
        - Не смотрите на меня так, - попросил врач, слегка смутившись. - У меня для вас есть две новости.
        - Слушаю, - я села, пытаясь понять, не изменилось ли что-то в восприятии самой себя. Вроде бы никаких новых ощущений.
        - Во-первых, вашу ауру я воссоздал, хоть и не в первозданном виде, конечно. Но разрывов больше нет, так что она постепенно восстановится.
        - А "во-вторых"? - вот не люблю, когда "тянут кота за хвост".
        - Во-вторых, до момента полной стабилизации новой ауры ваш магический дар пришлось опечатать, во избежание рецидивов.
        - То есть магией я пользуюсь только запасенной теперь? - что ж, не так и плохо, я прикинула, что запасов в Аркарте мне вполне должно хватить до конца поездки. - И как надолго такое состояние?
        - Хм… Я не совсем уверен… - замялся врач. - Не могу точно сказать, сколько времени понадобиться в вашем мире. Здесь бы восстановление заняло несколько дней. Там же все зависит от магического воздействия извне. Чем сильнее оно, тем быстрее закончится стабилизация. При условии, конечно, что это будут не напрямую в вас направленные боевые заклинания.
        - Гарантировать не могу, но постараюсь себя беречь, мне это выгодно, - улыбнулась я, поднимаясь. - Спасибо.
        Я на самом деле была искренне благодарна. И фейри бывают нормальными.
        - Не колдуйте, - напомнил он, еще раз рассматривая мои руки. - Есть у вас кто-то, кто сможет делиться силой для потребностей в колдовстве?
        - Магический вампиризм получается, - фыркнула я, а потом все же ответила. - У меня муж и теперь еще ребенок с подобным даром. И подруги помогут, не переживайте.
        - Хранительница, будьте предельно осторожны, прошу вас, - напутствовал меня Дионисий, когда я уже почти вышла из домика. - Вы же отвечаете не за одну и даже не за две жизни.
        Я еще раз кивнула. У меня вообще много обязанностей. Но важнее всего Даня, за него мне теперь отвечать еще долго.
        Мокоша
        Я задумчиво смотрела на сиреневую луну. И зеленое небо. Казалось, что протяни руку - и на ладони останется яркое пятно, словно от зеленки. Только звезды были похожими на наши… Вот оно! Осталось только определиться: шизофрения или параллельный мир? Все-таки все случилось так быстро и совсем невероятно. Даже для привыкшей к невероятным поворотам реальности ведьмы, то бишь меня. Впрочем, почему бы и не Сид? Откуда я знаю, какой он настоящий? Тем более вот она, греза многих писателей-фантастов. Сколько людей жаждет хоть одним глазком взглянуть на подобное чудо! Зачем? Когда что-то видишь, значит, оно существует. Зато я вот себе лежу под необычном небом на бережку темно-пурпурного моря и на синем песочке… Благодать… А еще почему-то кажется, что это все же шизофрения.
        Луна насмешливо покрылась рябью и стала такой, какой ее видит каждый человек на земле. Только очень огромной. Может все же я сошла с ума?.. Почему-то уже вместо мягкого песочка я была в степи. Вполне обычной, если бы не высокие заросли какой-то травы. Если бы в тропиках были степи - то там была бы такая стремная растительность.
        Где-то застрекотал кузнечик. Впрочем, не удивлюсь, если в этом мире у кузнечиков коленки задних ножек вывернуты в другую сторону. Впрочем, тогда бы он прыгать не смог бы, пожалуй. Каждый раз впечатывался бы в землю. А может быть и вверх… Хотя если вверх, то у него и глазки должны быть в ту сторону, в которую он прыгает. Нет… Это определенно шизофрения. Впрочем, я уже дважды пришла к выводу, что у меня не все хорошо с головой. Тогда должна сработать суперпозиция сумасшествий - одно сумасшествие перекрывает другое сумасшествие, и я должна бы стать вполне нормальной. Хотя судя по моим рассуждениям, я точно ненормальная при любом раскладе.
        А может меня просто укусила та лошадь, а я не заметила? И мало того, что укусила, так еще и яд какой-то впрыснула, от которого подобное нечто появляется в голове? Впрочем, лошади без клыков вроде. То есть она не могла прокусить до крови, чтобы в нее впрыснуть какое-либо вещество… А если хватает только несколько капель слюны на кожу?.. Лошади с ядовитой слюной, вызывающей галлюцинации - такой же бред, как и клыкастые лошади… У меня точно что-то не в порядке. В лучшем случае - только знания биологии.
        Вдруг над моим лицом появилась лошадиная мордочка. Такая знакомая… Это все она!!! И я определилась: она и клыкастая, и ядовитая. Впрочем, мое прозрение не помешало рвануть подальше от тварючки. Уже когда я смогла более связно мыслить, оказавшись на условно безопасном расстоянии от данного звериного феномена, то увидела только парня… С озера… Ну вот, это какие в моей психике происходят терзания, если в моем бреду появляются такие симпатичные парни???
        Впрочем, терзания это еще слабо сказано. Почему-то после той размолвки с Максом я словно раздвоилась: одна Я считала, что нужно как-то проявить свои эмоции, ведь меня обидели, потоптались в душе, ну хоть поорать имею право. Хотя почему-то и не хочется. Вторая Я словно отстраненно наблюдала за первой с этакой полузагадочной-полупокровительственной улыбкой, типа: "А я всегда знала, что чем-то подобным все закончится". Лучше бы я выбросила хотя бы половину своих иллюзий, ведь ничего хорошего из этого не получится, разве что кому-то удастся разбить мои розовые очки.
        Зато вот красивый парень широко так улыбался, даже не пытаясь отвести от меня взгляд. А он уже в моей шизофрении был, когда я с потолка падала… Впрочем, а не его ли я видела тогда возле озера? После лошадки? И что-то он смутно похож на парня, от которого я сбегала возле костров… И вон речка рядом - ее едва видно сквозь заросли. Лошадка, водичка, та-а-акой парень…
        - Кэльпи… - едва слышно выдохнула я. Ведь на крик меня почему-то не хватило.
        - Ну чего так бурно реагировать? - соблазнительно улыбнулся мой похититель. - Подумаешь, я тебя в Сид притащил.
        - А-а-а, э-э-э, - неуверенно протянула я. - У-у-у, - наконец, утвердительно закивала. А еще радостно - не шиза… Жизнь наладилась. Почему-то при внесении в нее хоть какой-то определенности стало проще. - Нафиг я тебе сдалась?! Я не просилась в Сид!!! И вообще!..
        - Захотел? - и при этом так бесшабашно и открыто улыбнулся… Мой весь боевой запал пропал, ведь он даже не чувствует вины. - Ты мне просто понравилась.
        - М-да… - только на это меня и хватило. Везет же мне на водную нечисть. А еще на клинических идиотов. - Нельзя людей похищать только потому, что они тебе нравятся! Меня спросить не забыл?
        - А ты разве не согласишься остаться в Сиде? - при этом в голосе звучала искренняя обида.
        - Нет! - категорически и совсем не раздумывая, ответила я. - Что я здесь забыла? Тем более, здесь магические существа живут. А я ведьма! - при этом последняя фраза звучала так гордо… Я от себя такого никогда не ожидала. - И вообще, ты эгоист!!! - Впрочем, мое откровение почему-то кэльпи совсем не пробило.
        - А хочешь, у тебя будут милые эльфийские ушки? А кем тебе быть, мы уж разберемся, - при этом он медленно подходил ко мне. Что-то резко изменилось в самом парне - в нем словно проснулся хищник. Большой такой. Не очень голодный, но меня это что-то не слишком успокаивало. Темные глаза пристально смотрели в мои… Он же клыкастая, ядовитая лошадка!!! Только я почему-то чувствую себя загнанным кроликом… Кони кроликов не едят… Тогда зачем этой лошадке клыки?..
        Кэльпи уже вплотную подошел ко мне. Прикоснуться к нему я могла бы, лишь подняв руку. Только вот почему-то я никак не могла отвести взгляд от притягательных глаз. Парень по-садистки медленно протянул руку к моему лицу, и на щеку легли его холодные пальцы. Почему-то мой похититель пах душистыми травами. Такое ощущение, что я просто не выдержу, и у меня подкосятся ноги. Интересно, у заек перед удавом лапки тоже отказывают?.. Не выдержав, я зажмурилась.
        - Смешная. А еще спрашиваешь, зачем ты мне, - по коже прошли мурашки, а чужие пальцы подобрались уже к ушкам.
        А не надо меня за них тянуть! У меня день рождения еще не скоро!
        - Больно!!! - вскрикнула я, возмущенно глядя на стоящего рядом кэльпи и потирая пострадавшие… конечности.
        - Я же говорил, что могу сделать тебе эльфийские ушки, - тихо шепнул он, стараясь поймать мои руки. Впрочем, ему это не удалось, ибо я начала ощупывать ушко.
        - Ухи… - страдальчески протянула я. Они были вытянутыми и острыми на кончиках. Как у эльфов… Нет, мне иногда говорили, что у меня есть эльфийские черты, но мне казалось, что они должны быть более угловатыми. Такими они становились только во время сессии. Но при этом так же появлялась бледность, и я больше смахивала на такого фэнтезийного героя, как зомби. Хотя, может и зомби из эльфа… Но это… Слов нет. Даже идиоматических выражений!!! Как я с такими локаторами жить буду???
        - Ты что наделал?! - возмутилась я, стараясь оттолкнуть вредителя от себя. Впрочем, мне удалось добиться только того, что он немного отстранился. Впрочем, невесть когда оказавшиеся на моей талии руки никуда не пропали.
        - Разве тебе не нрави?.. - фраза, сказана довольно хриплым голосом, осталась недосказанной. А парень как-то странно смотрел на меня. Сейчас поцелует. На что угодно могу спорить, что поцелует. Ну не с кэльпи же спорить! Ой, уже целует. И хорошо так целует. Не Макс, конечно, но… ЧТО Я ТВОРЮ??? Впрочем, тот же немой вопрос читался в глазах парня, которого я оттолкнула от себя. А еще он почему-то сидел в озере. Впрочем, мы уже оказались на берегу озера, которое со всех сторон обступали сосны.
        Я с некоторым удивлением посмотрела на него. Да, та еще забавная ситуация. Но что же случилось, что я так отреагировала?.. Кэльпи, поцелуй, Макс… Да бросила я его!
        - Иди сюда, - хитро взглянув на парня, сказала я. В подтверждение моих слов поманила его пальцем. Что-то такой храбрый похититель ведьм потерял свой соблазнительный вид от общения с особо невменяемыми личностями. А еще он не спешил ко мне подходить. А еще чего-то поглядывал в противоположную сторону…
        Я совсем не удивилась, когда вся эта абсурдная ситуация продолжилась погоней за парнем. Причем в прямом смысле этого слова. Да-а-а, я таким еще никогда не занималась… А как это… удивительно бегать босиком по шишкам, ибо моя обувь осталась в родном мире… Это не Сид, это моя шиза! Ибо даже в другом мире не может случиться такой бредовой ситуации.
        Наконец я как-то умудрилась нагнать беглеца, и мы оба полетели на землю. Умостившись поудобнее на парне, я нависла над ним. Ну, и что дальше? Догнать догнала. Не насиловать же его?.. Тем более, когда он так жалобно на меня смотрит… Да я щенка с такими бы глазами взяла в дом, несмотря на бурные протесты родителей и не особую любовь к собакам. Вдруг в кэльпи в очередной раз что-то изменилось, и уже я лежала на шишках, а парень впился в мои губы. Его руки уже скользнули под мою футболку. Забавная ситуация. Вот только не смешно, если дальше мы продолжим в том же духе. Совсем не смешно. Это же сколько должно быть у меня комплексов и внутренних противоречий, чтобы рядом с таким красавчиком вспоминать бывшего парня! А чего это кэльпи так рычит?..
        - Что-то случилось? - наивно спросила я, поднявшись и в тайне радуясь, что избавилась от шишек под спиной. Сам горе-любовник сидел рядом и пытался не смотреть в мою сторону.
        - Это невыносимо! - тихо произнес он, а потом громко крикнул: - И вообще, она моя!!!
        Оглядевшись, я увидела яркую воронку телепорта.
        "А ну брысь отсюда, - пронеслось в моей голове. - Тем более, телепорт уже подан".
        - И так не справедливо! - все равно возмущался кэльпи кому-то невидимому.
        В голове появилась наверное первая нормальная мысль за этот вечер, что лучше воспользоваться советом. А то неизвестно, что из всей этой катавасии вообще получится.
        Так что вперед, к светлому будущему, то есть к воронке телепорта!
        С трудом восстановив равновесие, я огляделась. Знакомое озеро. Причем самое первое, в нашем мире, где проходил посвященный Самайну шабаш. А вот и моя одежда. Ухи! Судорожно ощупав свои ушки, я убедилась, что они вполне нормальные. Я же не пила на шабаше, чтобы такое привиделось. Может там что-то курили? Надо будет спросить. Но проведя рукой по припухшим губам, едва улыбнулась. А может, и не курили… Но спросить не помешает! А главное, что не шиза!
        Надо же, напугала фейри! Вон как драпал сначала! Интересно, как Макс все это выдерживал?
        Лика
        - Из далекааааааааа доллгоооооооооооо, течеееееееет рекааааааа Волгаааааааааа… - песня рвалась из глубины души, как эта самая река. Выходило хорошо, звонко, а главное громко. Судя по тому, как страдальчески морщилась идущая рядом со мной Шейд, слишком громко. И вообще, какая-то подружка невеселая…
        - Шейд. Шейдушкааааааа, - протянула я, обнимая ее за плечи и улыбаясь. - А ты чего…ик!…не поешь?
        - Не хочу, - отозвалась ведьма.
        - Дава…ик!…ай споем… Кто икнул?
        - Ты икнула, - засмеялась подруга.
        - Я не икала!
        - Еще как икала!
        - Не…ик!!!…а может и икала…
        - Лика, осторожно! - чего она кричит? Лучше бы пела… Ой, земля…
        - Лика, ты тяжелая! Лика!
        Чей это там такой голос громкий? Не кричите, тут люди спят!
        - Лика! Я тебя очень прошу, иди сама, я не могу тебя всю дорогу тащить!
        А почему нет света? Лампочка перегорела? А, нет, мы были у костра…
        - Подбросьте дров, - потребовала я, - темно смотреть!
        - Лика, - о, притихла. Хорошо… - Лика, открой глаза, светлее станет.
        Глаза? А почему я их закрыла? А, я же сплю…
        - Не хочу. Я тут сплю!
        - Кто сказал, что это будет легко? - тихо пробормотал голос и все затихло.
        - Лика! - ну вот, опять! Отстань от меня, это моя кровать!
        - Лика, куда дальше? Я же не знаю, где ты живешь!
        Глаза открылись с трудом. Кто там такой голосистый? Опять студенты под окнами гуляют? А, не, я ее знаю… Кажется… Волосы короткие и дыбом… О, Шейд!
        - Подруга! Ты в гости пришла?
        Шейд вздохнула и как-то странно покосилась на меня. Это что это, она меня что, не уважает?
        - Шейдяяяяя, ты меня уважаешь? - спросила я сурово.
        - Лика, куда тебя тащить хоть?
        - Не уважаешь?!!! - да как она… А еще подруга!
        - Очень уважаю. Где ты живешь?
        Я попыталась понять, чего ей нужно, но меня все время отвлекали какие-то штучки, мельтешившие перед глазами. Внезапно я поняла, что это маленькие мушки. Наверно, где-то есть желтые цветы и они прилетели…
        - Девушки, вам помочь? - ой, а у кого там такой голос? Мммм, как у Ника…
        - Моя клыкастая бука пришла, - обрадовалась я, поворачиваясь к мужчине. Кровать подо мной качнулась и вздрогнула. Ой, надо осторожней, а то упаду, разбужу соседку снизу…
        - Помогите, пожалуйста, я сама с ней не справлюсь, - с кем она справляться собралась? Шейд, мы же спим!
        Мой Ник вышел в круг света, - эй, я же гасила торшер! - и оказался каким-то незнакомым блондином. Но красивым.
        - Блондин, - улыбнулась я, протягивая к нему руки. - Давай знакомиться…
        Кровать опять качнулась и накренилась, больно стукнув меня по коленкам. Опять земля…
        Шейд тяжело вздохнула и снова подняла упавшую подругу. Помощь блондина пришлась очень кстати - Лика воинственно брыкнулась во сне и что-то пробормотала про сковородку. Пьяная ведьма, зажатая между двумя "спасателями", покачивалась и норовила обвиснуть на их плечах, поскольку ноги ее не держали.
        - Куда ее? - поинтересовался мужчина, поудобней перехватывая Лику вокруг талии. Девушка хихикнула и очень внятно заявила: "Щекотно".
        - Понятия не имею, - грустно отозвалась Шейд.
        - Так, я все понял, - блондин решительно подхватил спящую пьяным сном воздушницу на руки и поинтересовался: - Ты сама идти можешь?
        - Обижаешь, - отозвалась шатенка. - А куда хоть?
        - Давай до моей машины ее дотащим, а там видно будет.
        Шейд согласно кивнула. Хорошо, что в этом алкоцарстве есть хоть кто-то трезвый!
        - Ликуся, проснись! - нет, он издевается!
        - Макс, отстань! Отведи Мышку в садик сегодня ты, а я сплю…
        - Лика, ну открой глазки. Очень надо, - не, это не Макс.
        - Может, ее водой полить?
        - Не поможет. Лика!
        О, я знаю, кто это. Это Софья Павловна, учительница истории… Я съела у нее мел, и теперь она меня отчитывает…
        - Не знаю, я его не брала, - очень честно сказала и сама себе поверила.
        - Кого его? Лика, да очнись же ты?
        - Мел.
        - Какой?.. А, не важно! Лика, где ты живешь?
        - С Максом…
        - Мда, дохлый номер, - что какой-то мужчина делает в кабинете Софьи Павловны? Она же никогда не была замужем! - Может, все же воды?
        - Лика, где ты живешь с Огоньком и Снежкой? - не сдалась училка. Вот же престала… И откуда она знает Огонька?..
        Левый глаз открываться не захотел и продолжил смотреть сон, а вот правый попытался сфокусироваться на ком-то, кто надо мной навис. О, я ее знаю!
        - Шейдя! - обрадовалась я. Раз мы не спим, значит, будем танцевать!
        - Лика, последний раз спрашиваю, - нет, она не пойдет танцевать, злая какая-то. Наверно, устала. - Где. Ты. Живешь?
        - В замке, - ответила я.
        - В каком замке?
        - На озере…
        - А поточнее?
        - Он большой и старый… С этими… с дырками! - ну как она не понимает таких простых вещей?
        Ну ее, она скучная. Пойду еще посплю.
        - Блин, очень подробно, - взвыла Шейд, глядя на опять отключившуюся ведьму-недоучку.
        - Замок Аркарт, - усмехнулся сидящий за рулем блондин и пояснил, - это единственный разрушенный замок в округе. Я так понимаю, что именно это подразумевалось под "дырками".
        - Довезешь? - без особой надежды спросила Шейд, но мужчина, к ее удивлению, утвердительно кивнул.
        - Ну не бросать же тебя с ней одну.
        Мотор черной "Ауди" тихонько замурлыкал, машина тронулась. Хода почти не ощущалось, так что не было риска, что пьяную Лику укачает на заднем сидении.
        - Я Кира, - представился блондин, внимательно следя за дорогой.
        - Шейд, - спохватилась девушка.
        - Будем знакомы, - он едва заметно улыбнулся.
        - Будем…
        С ней было удивительно комфортно болтать о всяких пустяках. А еще она замечательно смеялась, очень тихо, чтобы не разбудить спящую подругу, но искренне. Он даже украдкой вздохнул, когда впереди показалась громада Аркарта. Хорошая собеседница - редкость. Что ж, у Янины оказался недурной вкус не только на мужчин, но и на подруг.
        Свернувшаяся клубочком на переднем сидении воздушница выскочила из машины, стоило лишь припарковаться, помогла выудить с заднего сидения пьяную ведьмочку, прищурилась, разглядывая чуть мерцающие пологи защиты замка:
        - Будем надеяться, нас пропустит. Иначе Лике придется спать на пороге, - резюмировала она, помогая некроманту тащить вялое тельце.
        Кира только усмехнулся про себя. Щиты Янины он узнал сразу же. Учитывая то, что большую часть из них он научал ее ставить сам, проникнуть сквозь защиту не составит ни малейшего труда. Но говорить об этом ведьме воздуха не стал. Пусть считает, что он не знает здешних обитательниц, так оно полезней.
        Защита действительно не прореагировала. Лику почти без проблем удалось втащить на второй этаж. К этому моменту девушка снова пришла в подобие сознания, пьяно хихикнула и потянулась - чуть при этом не свалившись с рук несшего ее Киры - к одной из дверей:
        - Кроваточка, - жизнерадостно возвестила ведьма. - Родная…
        Ввалившись в комнату и пристроив Лику на постели, некромант и воздушница облегченно вздохнули. Ведьмочка снова спала.
        - Пойдем, - шепотом позвала Шейд, и они вышли из комнаты, тихонько прикрыв за собою дверь.
        - Тебя куда-то отвезти? - поинтересовался Кира, спускаясь по лестнице.
        - Нет, не стоит, - покачала головой шатенка. - Я лучше дождусь девчонок, иначе Лику заподозрят в спонтанных телепортациях.
        - Как хочешь…
        Пауза в разговоре стала неловкой. Первой ее нарушила девушка:
        - Предлагаю пойти поискать, где тут кухня. Должна же я тебя хоть кофе угостить за помощь.
        - Это будет забавно, среди ночи искать в чужом доме кофе, - усмехнулся Кира, но пошел с ней. Он всегда успеет уйти отсюда. Да и уходить не обязательно, ведь он вполне может подождать возвращения Янины и здесь.
        - Мне надо дождаться девчонок, а без кофе я засну, - между тем заметила Шейд, заглядывая в какую-то дверь. К сожалению, она вела в кладовку, а не в кухню. Ведьма что-то негромко шепнула, повеяло легким сквознячком явно магического происхождения. Правильно, зачем блуждать в потемках, если так значительно быстрее? - Да и тебе, прости за откровенность, не помешает. Я не стану спрашивать, когда ты в последний раз высыпался, но…
        - Спасибо, мамочка, - язвительно оборвал ее некромант.
        Шейд только фыркнула в ответ.
        Кухню они нашли, кофе тоже. Некромант усмехнулся, разглядывая чашки, которые девушка достала из навесного шкафчика у мойки. На глянцевых керамических боках красовались маленькие желтые утята, срисованные из какого-то мультфильма. Выпили в молчании, вставшая между ними странная неловкость никуда не делась. Когда густой ароматный напиток закончился, Кира привычно полез в карман за сигаретами и только чиркнув зажигалкой спохватился, что он в гостях.
        - Как думаешь, твои подружки не обидятся, если я у них на кухне накурю? - поинтересовался он у Шейд.
        - Да кури, я сейчас вытяжку наколдую, - отмахнулась ведьма, а потом и сама потянулась к сигаретной пачке.
        - А не маленькая еще? - подколол ее Кира, но девушка лишь улыбнулась в ответ на шпильку. Замечательная реакция! И на такие мелкие провокации не поддается. Янина бы уже доказывала, что взрослая, а эта только улыбается чуть иронично.
        - Я не в затяжку, папочка, - вернула шпильку шатенка. И юмор на месте! Отличная девушка.
        Общение вернулось в прежнее русло, но теперь собеседники не только болтали о всякой всячине, но и обменивались ехидными комментариями и подколками. Это оказалось на удивление приятно. Ведьма была умной, реагировала стремительно, как ее стихия, но даже самые острые шпильки умудрялась сопроводить легкой улыбкой, из-за которой на нее было невозможно злиться.
        Из кухни они перебрались в гостиную, расположились в мягких креслах. Кира курил, Шейд немного притихла, отошла к одному из окон, разглядывая что-то в темноте ночи.
        Поддавшись минутному порыву, некромант тихонько подошел сзади, легко обнял девушку за плечи, оставляя ей возможность отстраниться.
        - Завтра полнолуние, - ни к селу ни к городу сказала воздушница и оттолкнулась от подоконника, спиной прижавшись в груди мага. Короткие взъерошенные волосы щекотнули подбородок мужчины.
        - Да, - рассеяно отозвался он. Голова чуть кружилась, хотя он, в отличии от ведьмы, ничего не пил. - Давай будем считать, что это из-за луны…
        Она не стала спрашивать, что именно. Потянулась, поворачиваясь в кольце его рук, чуть ехидно, с вызовом улыбнулась. Ее волосы пахли ветром и дымом костров Самайна, а вот губы - кофе и его сигаретами. Они были мягкими, но непокорными, эти губы, словно она продолжала играть с ним. Потрясающая девушка…
        Кожаная обивка дивана приятно холодила обнаженную спину. Что-либо делать или о чем-то думать не хотелось, зато хотелось вот так вот валяться, задумчиво рассматривая взлохмаченную макушку лежащей у него на груди ведьмы и молча курить.
        Ведьмочка тихонько хихикнула, приподняла голову, потом метко цапнула сигарету из рук расслабленного некроманта.
        - Хороший секс - это секс, после которого выходят покурить даже соседи, - глубокомысленно выдала ведьма, затягиваясь. - Если сейчас Лика придет просить сигаретку, я не удивлюсь, пожалуй.
        Почему-то ее фраза, хоть и являлась по сути констатацией факта, его разозлила. Уж очень она диссонировала с тем состоянием расслабленного покоя, в котором он находился. Поэтому он ответил резче, чем надо было.
        - Еще бы, голос у тебя громкий.
        - Тебе не понравился мой голос? - приподняла бровки ведьмочка. Оставленные ее коготками царапины на спине противно заныли.
        - От чего же, понравился, - ядовито ухмыльнулся Кира. - Кое-что другое - тоже. Ты удивительно… горячая девушка. Пожалуй, стоит почаще проявлять альтруизм и помогать пьяным ведьмам.
        - В этом доме остались только трезвые ведьмы, - отрезала Шейд, вставая и сминая в пальцах окурок. Собственная нагота девушку ни капли не заботила. Резкий порыв колючего, холодного ветра вымел из помещения весь пепел вместе с сигаретным дымом.
        - Я полагаю, ты в силах найти выход, - бросила она, собирая в кучу его разбросанную одежду и сваливая ее на диван.
        - Конечно, - пожал плечами маг и встал. Неспешно одевшись, мужчина ушел, на ходу нашаривая в кармане ключи от машины. В спину ему зло смотрела воздушница.
        Мотор внедорожника взревел, когда некромант резко ударил по газам, выезжая со двора. Лишь промчавшись на огромной скорости несколько километров, он смог отпустить со злостью втопленную в пол педаль и остановиться у обочины. Надо было подумать.
        Порывшись по карманам, Кира чертыхнулся. Сигареты остались на столике в гостиной, вместе с зажигалкой. Запасная пачка в бардачке тоже оказалась пуста. Блондин откинулся на спинку сидения, прикрыв глаза. Что же такое на него нашло? Почему он так среагировал на в общем-то невинную фразу девушки, с которой было так хорошо? Это ведь был даже своего рода комплимент. Красивая, обворожительная ведьма, а он ее обидел, по сути, ни за что… Но не ехать же теперь извиняться! Приложит каким-нибудь заклинанием и будет права.
        Некромант устало пожал плечами. Нужно отдохнуть, а то он уже плохо себя контролирует. Сейчас почти три часа… Что ж, он побудет здесь до утра, а потом поедет в гостиницу и наконец-то отоспится. Ведь необходимость дождаться Янину с новостями никуда не делась…
        Машина отъехала со двора, мазнув светом фар по полуразрушенным стенам, и стоящая у окна Шейд с силой саданула кулаком по оконной раме. Да что на нее нашло? Это ж надо было, притащить в чужой дом какого-то посреди улицы встреченного мага, устроить тут такое… Черт, да как она могла так расслабиться? Ну красавец, ну замечательный мужчина, но это же не повод был вешаться ему на шею! Правильно он сделал, что уехал вот так, впредь будет ей урок. Хорошо бы больше его не встречать! Он слишком хорош, чтобы не обращать на него внимания, а она слишком горда, чтобы простить такую обиду… Да, им лучше больше не встречаться!
        Глава 8
        Янина
        В наш мир мы вернулись без проблем. Хотя после того, как фейри рассказали про нестабильность врат, девчонки довольно сильно нервничали. С другой стороны, задерживаться в Сиде никто из нас не собирался - впечатлений хватило с лихвой. Меня все еще интересовали их манипуляции с пространством, но… не в этот раз, в общем. Вряд ли они придержали бы поток времени, пока я освою все нюансы, если вообще снизошли бы до объяснений. А у меня все еще оставалось задание.
        Оценив уставший вид и забинтованные руки Снежки, поместила ее мотоцикл в пространственный карман. Подруга фыркнула, но кивнула с благодарностью, усаживаясь на заднее сидение автомобиля. Пока добирались к Аркарту - на этот раз за рулем был демон - выяснилось, что он успел побывать в замке.
        - Как ты через защиту прошел? - полюбопытствовала я.
        - Не знаю, не заметил, - "соизволил" ответить Габриель через несколько минут молчания. Гад. Он что, там клочья от плетения оставил?! Быть не может!
        - Хочешь сказать, Даня сейчас сидит без магического прикрытия? - о, мы со Снежкой явно подумали об одном и том же.
        - Пусть следующую защиту демон сам поставит, - предложила какая-то взъерошенная Коша. - Никакой на свете зверь не проникнет в эту дверь!
        - А заодно придется сметать в совочек всех почтальонов, таксистов и даже мирно пролетающих птичек, - фыркнула Гела, но тут же замолчала, когда Габриель одарил ее тяжелым взглядом.
        Огонек вообще участия в диалоге не принимала, сидя на коленях у младшенькой в виде золотистого клубка меха.
        - Сама завтра усилю, - поставила точку в разговоре. Отвечать мне никто не стал.
        До кровати я буквально доползла. Сид хоть мир красивый, интригующий и прочее… Но перемещения высосали из меня столько сил, сколько я не тратила уже давным-давно. Желания думать, с чем связано произошедшее, у меня уже не было. Была еще мысль позвонить Кире и отчитаться, но делать этого не стала. И вовсе не потому, что на часах было почти четыре часа утра - для него это не показатель. Просто мобильный загадочным образом сдох. Подозреваю, так на него повлияло посещение мира фейри. Поставив его на подзарядку, я прилегла буквально на минуту. Но уснула даже раньше, чем голова коснулась подушки.
        Но, несмотря на усталость, инстинкты, выработавшиеся за годы работы в отделе быстрого реагирования, и не думали дремать. Я проснулась как от толчка, почувствовав, что в комнате есть кто-то чужой и раскинула сеть, сплетенную из чистой силы Тьмы.
        Заклинание окутало пришельца, но в следующую секунду развеялось. Разрушение плетения отдалось болью в виске, я сжала зубы и заготовила новое, готовясь к нападению.
        - Поигрались и хватит, - голос Киры я узнала сразу.
        - И тебе доброй ночи, - откликнулась, с трудом приводя себя в вертикальное положение. Голова болела, как после перепоя, но босса подобные мелочи никогда не волновали, и других он тоже не щадил. И правильно, кстати говоря.
        - Что узнала? - без особого пиетета к моим недомоганиям спросил Кира, без спросу плюхаясь на кровать и чуть не придавив мне ноги. Выглядел некромант еще хуже, чем при прошлой встрече. Под глазами залегли почти черные тени, светлые волосы растрепаны, на шее тонкая царапина… Дежурный вопрос "Когда ты спал?" я проглотила, даже не начав произносить.
        Стараясь максимально последовательно излагать информацию, полученную от обеспокоенных сидов, я одновременно сняла все щиты, передавая Кире мыслеобразы: видение самих парламентеров, их мимику, жесты. Порой язык телодвижений мог сказать больше, чем сами переговоры. Впрочем, оставался вопрос: насколько это применимо к фейри? Постепенно пришло долгожданное облегчение - ночь делилась со мной силой. Пожалуй, не будь рядом Киры, я бы не рискнула снимать щиты, но в его компании я точно знала, что мне ничего не грозит. Так спокойно, или даже более, я чувствовала себя разве что рядом с Тианом.
        Мы и раньше обменивались информацией подобным образом. Но сейчас что-то было не так, что-то мешало мне. Внезапно я поняла, что поток образов идет только в одном направлении - от меня к Кире. Сам некромант оставался закрытым.
        Я даже прервала рассказ, недоуменно посмотрев на босса:
        - Кира?
        Мужчина поморщился, но все же приподнял один из щитов. Меня словно плетью ударило. От некроманта фонило злостью, обидой, горечью и еще множеством всяких эмоций, для которых и название-то не всегда подберешь. Точно могу сказать лишь одно: позитивных среди них не было.
        - Какого?! - я не сдержалась, резко опуская защиту, чтобы прервать контакт. Чувствовала я себя сейчас почти что преданной. Так расслабиться! В голове звенело. Я даже не знала, что сказать. Такое сидящий напротив мужчина проделал впервые… за очень долго время. Было когда-то, еще в первый год нашей совместной работы. Но тогда такими приемами он пытался меня дестабилизировать, чтобы проверить уровень подготовки на случай ментальной атаки.
        - Тебя это не касается, - некромант вскочил, отворачиваясь к окну. Я молчала, пытаясь привести мысли и чувства в порядок. Получалось из рук вон плохо. Да что это с ним? - Извини, - неожиданно буркнул Кира, все так же демонстрируя мне свою спину, - не сдержался. Устал…
        Что-то произошло, поняла я, что-то плохое. Раз уж босс признается в том, что он что-то не учел, не сделал, не сдержался, то это значит, что скоро начнется локальных масштабов апокалипсис, не меньше.
        - Пара часов сна ничего не изменят, - вот, с чего начали, к тому и вернулись. Господи, в нашей паре я - голос разума? В мире и в самом деле что-то твориться! Заметив, как напряглась спина мужчина, я куда жестче заметила: - Нервозностью и несдержанностью ты только все усугубишь, - он никогда не потерпел бы жалости. Я тоже. Поэтому добавила: - Ты уже начал допускать ошибки.
        - Свои ошибки, Янина, я имею обыкновение исправлять, раз уж допустил, - жестко отбрил некромант. Он все-таки обернулся и теперь не отрываясь смотрел на меня. - И я от них не сбегаю. Так что прежде, чем учить меня жить, оглянись вокруг, вдруг зеркало заметишь. Если тебе больше нечего добавить к уже предоставленной информации, то я пойду.
        Я даже оторопела. А потом нахлынула холодная злость. С какой радости меня отчитывают, как девочку?! Я как раз с заданием справилась.
        - Не знаю, о чем говорил ты, но я назвала ошибкой тот факт, что ты на мне сорвался. Причем уже дважды. И если это не новый воспитательный прием, как было лет пять назад, то у меня остался лишь один вопрос: какое из зеркал тебе принести? - произнеся последнюю фразу, я уже не испытывала злости, подавив этот порыв, поэтому спокойно продолжила, решив замять назревающую ссору. Все равно извинений второй раз за ночь я не дождусь. Да и не особо нуждаюсь в них: - На чем мы остановились в нашем обсуждении сидов?
        - Ты говорила про замки, - безразлично отозвался Кира. Все эмоции исчезли с его лица, словно не с ним произошла всего несколько минут назад такая вспышка.
        Повторно открываться я не захотела. Раз ему хочется сложностей, пусть сам разбирается, без мыслеобразов.
        - Если мы определим, по какому принципу выбраны замки, которые теперь не проводят через себя магию, то сможем предположить, какое из строений древних окажется на очереди.
        - Мне нужны названия замков. Есть одна идея…
        Я поднялась и вытащила из кармана куртки полученный список, передав его в руки Кире.
        - Сейчас принесу ноутбук, чтобы можно было сравнить с картой.
        Ответа дожидаться я не стала, выскользнув в коридор и направившись в комнату Лики.
        Открыв дверь ее спальни, я остановилась на пороге, как вкопанная. Могучий перегар, достойный казармы отгулявших День победы десантников, чуть не сбил меня с ног. Подобный "аромат" я в последний раз имела счастье обонять года три назад, когда вся наша контора с Кирой во главе отмечала завершение одного особо опасного дельца. Я тогда пошла домой, а когда вернула утром в офис, то застала следующую картину. Наши доблестные бойцы спали вповалку кто где, а сам босс клубочком свернулся на ковре, трогательно прижимая к груди пустую бутыль. Пожалуй, это был первый и единственный раз, когда я видела Киру в нетрезвом состоянии.
        Чертенок спала, раскинув во сне руки и ему-то улыбаясь. На открывшуюся дверь ведьма почти не прореагировала, лишь вяло брыкнув ногой, чем и ограничилась. Я сильно удивилась, когда поняла, что Лика в комнате не одна! Сжавшись в комочек, в кресле у стены спала Шейд. Так вот как наша Ликуся домой добралась! Да уж, стоит наутро отблагодарить самоотверженную воздушницу за то, что не бросила мою безалаберную подругу одну.
        Тихо подцепив ноутбук и отыскав на заваленном всякой всячиной столе шнур, я на цыпочках покинула спальню, тихо прикрыв за собой дверь, после чего поспешила к себе. Учитывая, как споро мы порой создаем проблемы на ровном месте, не удивлюсь, если кому-то вздумается прогуляться посреди ночи на кухню. И если в моей комнате заметят незнакомого мужчину, то придется терпеть шуточки до конца поездки.
        Кира сидел на подоконнике с зажженной сигаретой. Порой становилось интересно, сколько пачек он умудряется распихивать по карманам, и как он еще не заработал рак легких с таким пристрастием к никотину. Впрочем, запах дыма дорогих сигарет был даже приятным.
        Все так же молча я поставила на стол компьютер Огонька и снова вышла, не став дожидаться, пока загрузиться система. Чайник вскипел быстро. Прихватив его, а также пачку заварного кофе и первые попавшиеся две чашки из мойки, направилась в спальню, надеясь, что тонизирующий напиток поможет аккумулировать силы.
        Некромант как-то странно покосился сначала на меня, потом на пачку кофе и чашки. Затянулся так, что фильтр оплавился.
        - Мне чашку с утенком.
        Я недоуменно посмотрела на него. С чего он вообще взял?.. Тут взгляд упал на сами чашки. На боку одной из них красовался нарядный желтенький утенок. Только вот Кира его увидеть ну никак не мог.
        Не удивлюсь, если он в замке уже пару часов и успел изучить все, вплоть до чашек. Вот только чашек было две… Лика?! Я помотала головой. Завтра спрошу, не притащила ли она гостя, ведь как иначе он преодолел щиты? Кстати, Габриель их не уничтожил, а словно бы прошел насквозь. Да, стоит разузнать об этом подробнее. Это ничего не изменит, но зато потешу собственное любопытство.
        Я пробежала пальцами по клавиатуре, находя в сети более-менее удобную карту расположения шотландских замков.
        - Вот, смотри, - я развернула ноут так, чтобы Кире было видно. - Вот эти пять замков - Данвеган, Данробин, Сент-Андрус, Хаддо-Хаус и Обан, - по словам фейри, являются узловыми, через них идут все магические потоки.
        - Иди сюда, - хмыкнул Кира с подоконника. - Присмотрись, издалека виднее, - сказал он, когда я подошла. - Ничего не напоминает?
        Я внимательно посмотрела на мерцающий прямоугольник монитора. Названные замки, отмеченные на электронной карте ярко-желтыми флажками, образовывали…
        - Это вершины пентаграммы, - с уверенностью сказала я.
        - Их должно что-то объединять, - заметил Кира, склонив голову на бок, - как и убийства ведьм.
        - Я могу посмотреть архив газетных объявлений на предмет этих замков, - предложила, прикинув, чем способна помочь, учитывая ограниченность своего нынешнего положения и ресурсов Аркарта.
        - Хорошо. А я пока разузнаю подробности про последние убийства, - согласился начальник.
        - И не забудь поспать, - не удержалась я от шпильки.
        - Еще что-то? - с убийственной вежливостью спросил некромант.
        - Нет, - покачала головой, но, дождавшись, пока он окажется у выхода, негромко добавила: - Я учту, что тебе нравятся утята.
        Это было произнесено тихим шепотом, но я была уверенна, что Кира услышал.
        Лика
        Утро началось с боли. Ощущения были как после падения в подвал башни в прошлом году. Глаза разлепить с первого раза тоже не удалось, поэтому предварительно я решила вспомнить, что было накануне, чтобы не удивляться в случае чего. Лежала и прокручивала в памяти свой вчерашний вечер, только вместо последовательных событий обнаружилась каша с отрывков разных сцен. Доразмышлялась до того, что при попытке сменить позу в голове словно в гонг ударили. Этот гул заставил меня застонать, а это привело к тому, что до меня дошло: во рту состояние не лучше, чем в голове.
        - ВОДЫ! - таким сиплым голос был лишь прошлой зимой во время ангины. Неужели я еще вчера песни горланила?
        Так как никто не подал мне воды, пришлось приоткрывать глаз. Резкий свет подсказал, что уже день. В голове пробежала паническая мысль: нафига я так напилась и как добралась до замка? Или это уже две мысли?
        То, что я в своей комнате, удалось определить по знакомому узору на потолке. Постанывая и сползая с кровати, я наконец открыла второй глаз. О боги! Лучше бы я этого не делала. Моя одежда была измята и потрепана. Похоже, я вчера все же падала или пыталась ползти.
        Добраться до ванной даже с помощью подручных средств было делом сложным: глаза слезились от яркого света, тело не слушалось. Меня трясло, казалось, что есть температура. И во всем моем состоянии была одна главенствующая над всем потребность: я нещадно хотела пить! Наконец очутившись в ванной, я открыла душ и засунула под струю ладошки, чтобы глотнуть кристальной жидкости. Пофиг, что на самом деле там микробы, для меня это было все равно что родниковая вода! Но не тут-то было! Магия ветра, не моя, это точно, подхватила меня и засунула под струю ледяной воды.
        После холодного душа и воплей, которые по ходу окончательно добили мое горло, я злобно смотрела на нарушительницу спокойствия.
        - Ты же пришла в себя, чего злишься? - улыбаясь, промолвила Шейд.
        Начало доходить, что она права - мне легче стало. В голове пускай еще и шумело, но ощущение бьющего набата прошло, как и тошнота.
        - Ты тут откуда? - стуча зубами и пытаясь при этом занимательном действии не прикусить язык, спросила у нее. Ведьмочка хитро улыбнулась и произнесла:
        - А ты как думаешь? Я твою тушку еле дотащила. И вроде бы мы пили одинаково, но тебя очень развезло.
        - Ну, пью я редко, - начала оправдываться. - А вообще, спасибо. Хочешь, я тебя завтраком накормлю в знак благодарности? Только дай прийти в себя. Ощущение, что во рту поселилось что-то дохлое. Как зомби. И на вкус такое же.
        - А ты откуда знаешь? Приходилось кушать зомби? - заинтересовалась новая подруга.
        - Да. Нет. Тьфу, - я собралась с мыслями. - Нет, в прошлом году просто похищали, какой-то демон на меня ополчился. Или не на меня, - я на миг задумалась, но, махнув рукой, решила пока не продолжать. Разговаривать в таком состоянии было трудно.
        Шейд посмотрела на меня сочувствующее и, пожав плечами, оставила одну в ванной. Еще раз оглянувшись назад и проверив, нет ли ее, я приняла душ. В этот раз он был не ледяной, а уже нормальной температуры, так что можно было прийти в себя без экстремальных впечатлений. Состояние было достаточно плохим. Вытираясь, я поняла, что меня еще слегка трусит, а желудок пытается взбунтоваться. Наконец, закончив все процедуры и прогнав из мыслей желание плюнуть на все и улечься обратно в кровать, я вышла в комнату. Убойный дух перегара заставил желудок попытаться подпрыгнуть вверх, а нос поморщиться. Достаточно быстро я открыла окно и не без помощи ухмыляющейся Шейд проветрила комнату.
        - Ты специально ее не проветривала?
        - Ну, мне интересна была твоя реакция. Так что там с зомби? Ты чего их грызла? - улыбнулась девушка, выходя за мной из помещения. Пока мы спускались на кухню, я слегка посвятила ее в историю своего похищения.
        На кухне мы застали Янину. Продумывать варианты, что готовиться быстро и от чего меня не будет так сильно мутить, было сложно. Темная сочувствующе смотрела на меня, но при этом ни капельки не пытаясь помочь.
        Бросив взгляд на холодильник, я поняла, что мне срочно нужно что-то холодное, а то и ледяное. Это навязчивое желание привело меня к морозильнику. Потянувшись за замороженным куском мяса и наконец приложив его к своей многострадальной голове, облегченно вздохнула.
        - Кофе будешь? - протягивая воздущнице чашку с кофе, в последний момент подумала, что она может хотеть чаю.
        - Да. Если можно, то чашку с утенком.
        Я удивленно посмотрела на чашки - обе были рисунками ко мне. Янина подавилась соком, который как раз начала пить. Подскочив к подруге, я ее мягко постучала ее по спине.
        В очередной раз приложив слегка подтаявшее мясо, я начала мыслительный процесс. Надо было готовить.
        - Шейд, ты оладьи любишь?
        Ведьмочка кивнула, и я взялась за подготовку теста. Этот процесс успокаивал.
        - А меня не спросишь? - обижено произнесла Янина. - Меня здесь нет?
        - Ну, я тебя знаю, ты мое все скушаешь. Притом для тебя лично я сейчас приготовлю что-то из японской кухни, - улыбнувшись через силу, продолжила готовить. Голова опять начала болеть, соображалось туго.
        - Тоже верно, - смилостивилась темная, усаживаясь за стол и приветливо кивая зашедшей на кухню Огнеславе, которая лишь помахала всем ручкой и направилась к кофеварке. И все молча.
        - Утро, - вяло подтвердила я, не рискуя кивнуть и автоматически помешивая содержимое миски. Вскоре на кухне появилась Снежная. Когда зашел наш демон, мрачный, как туча, я удивленно посмотрела на Огнеславу. Мелькнула вялая мысль, что нужно представить его Шейд, но не успела этого сделать, так как девушка, подорвавшись со стула, подала ему руку и сказала:
        - Я Шейд.
        - Очень приятно, - что-то в его голосе привлекло всеобщее внимание. Мужчина внимательно разглядывал воздушницу, не отпуская ее ладошки.
        - Знаешь, вообще принято также и свое имя назвать, - фыркнула Гела, не упуская возможности поддразнить демона.
        - Габриель, - послушно представился он, наконец разжимая руку.
        - Слушайте, а где Мокоша? - поинтересовалась я.
        - Спит, - фыркнула Огонек, стоящая у умывальника с чашкой в руках, в которой кофе уже кипел и булькал, - единственный человек, пользующийся отпуском по назначению.
        - Снежная, помоги, - проныла я так, чтобы та, если не проникнется моим несчастным голосом, хотя бы внимание обратила. Мясо уже растаяло до того состояния, что пора было его если не жарить, то хотя бы подготовить к использованию в дальнейшем.
        - Готовить не буду, - фыркнула та.
        - Та ну тебя с твоей готовкой. Сама справлюсь. Лучше заморозь мне что-то, а то мясо уже течет, - пришлось объяснять. - А еще, девочки, простите меня за вчерашние песни.
        - Я теперь вообще без сил. Меня вчера фейри запечатали для полного восстановления ауры, - призналась ведьма холода.
        - Давай, - протянул руку демон.
        - Какие песни? - полюбопытствовала Огонек.
        - Какие фейри? - одновременно с нею поинтересовалась я. Так, что я пропустила? Я на этот момент даже забыла о своем состоянии и недоуменно воззрилась на подруг. Неужели они опять без меня где-то побывали? Стало грустно. - А как же я?
        - Ты что, плохо вчера время провела? - удивилась Шейд. - Весело же было.
        - М-м-м, - задумчиво промычала я. Это если б я еще помнила, что именно было накануне. - Вроде бы неплохо, но пить надо было меньше. И половины не помню. А что я творила вчера?
        - Я тебе расскажу чуть позже, - подмигнула новая и такая верная подруга, поднимаясь. - Думаю, вам есть, что обсудить без "лишних" ушей.
        Когда дверь за ее спиной закрылась, заговорила Янина
        - Лика, нас выдернули, не спросив. На встрече со старейшинами Мокоша тоже не присутствовала. Так что, в отличие от нас, ты хорошо провела вечер. Здесь нечему завидовать даже.
        - Скорее уж наоборот, - пробурчала позади Огонек. Это она пыталась приободрить меня так?
        - Спасибо за завтрак, - поднялся Габриель, направляясь к выходу. Да что происходит?
        Какие все странные. Я удивленно смотрела на этих, теперь не совсем знакомых мне девушек, не понимая, что с ними. Да и не только с ними. Скорее со всеми нами что-то твориться.
        - Что еще случилось?
        - У меня чудо! - усмехнулась Гела. - Даня спит!
        - Я думаю! Бедный ребенок, небось без ужина нормального, а теперь еще и беззавтрака. Что ли бутерброды ему хотя бы сделать? - я задумалась. - А еще и я, наверно, разбудила ночью песнями.
        - Что хоть пели? - усмехнулась немного пришедшая в себя Огонек.
        - Не суть важно, - внезапно прервала нас Янина. - К замку подъехала машина. Надо встречать незваных гостей.
        - Завтрак окончен, - Гела отодвинула тарелку. - Пойдем, полюбопытствуем.

*****
        Глядя, как закрылась дверь за спиной новой ведьмочки, Габриель напряженно прикидывал варианты. Само ее присутствие уже наводило на определенные мысли, одна другой мрачнее. Он сильно сомневался, что Шейд просто подружилась с девочками, вряд ли она вообще что-либо делает просто так…
        Мужчина, не привлекая особого внимания, выскользнул из кухни вслед за шатенкой. Нужно было поговорить с ней начистоту и, как говорят на родине Огнеславы, расставить все точки над "і".
        Габриель пару мгновений стоял, привалившись плечом к каменной кладке стены и наблюдал за Шейд, которая задумчиво курила, стоя у оконного проема в незаселенной части замка. В том, что она его заметила, демон не сомневался. Послушный ее воле ветер сказал о пришельце задолго до его появления.
        - Я почти поверил, что ты меня не узнала, - наконец нарушил он тишину.
        - Тебя действительно сложно узнать, - пожала плечами девушка.
        - Шейд… - Габриель замолчал, чувствуя неожиданную неловкость. Надо ж было такому случиться - столкнуться с этой женщиной нос к носу он не предполагал больше никогда, да и не особо жаждал. - Что ты здесь делаешь?
        - В данный момент курю, как видишь, - она чуть улыбнулась, но по опущенным глазам он понял, что ей тоже не по себе.
        - Спасибо за… спектакль, - слегка улыбнулся мужчина, решив налаживать отношения, - сложно было бы, пожалуй, объясниться.
        - Пожалуйста, - отозвалась Шейд. - Я тоже не хотела бы объяснять девочкам некоторые моменты.
        - А вот про моменты, пожалуйста, подробнее, - буквально промурлыкал он, подойдя ближе и упираясь ладонями в стену по обе стороны от ее лица. Чтобы не сбежала. Он хорошо помнил, как ей удаются подобные трюки. - Что ты здесь забыла?
        - Если я скажу, что я в отпуске, ты мне поверишь? - фыркнула девушка, демонстрируя все свое отношение к его попытке ей воспрепятствовать. При желании вывернутся не составило бы особого труда.
        - Шейд! - теперь в его голосе звучали угрожающие рычащие нотки.
        - Не рычи на меня, - попросила она. - Я тебя не боюсь.
        - Не сомневаюсь, - внезапно развеселился Габриель. - Но на вопрос ты все равно не ответила.
        - Давай начистоту, - вздохнула Шейд, автоматически крутя в пальцах зажигалку. - В Шотландии я действительно в отпуске. Точнее, в самоволке. У моего… назовем его шефом… были дела кое с кем в Лондоне. Я с ними разобралась быстрее, чем планировала, и устроила себе небольшую прогулку.
        - Надеюсь, обойдется без неожиданностей, - многозначительно промурлыкал демон, наконец оттолкнувшись от стены и увеличив между ними расстояние.
        - Смотря что ты подразумеваешь под "неожиданностями", - мурлыкнула в ответ воздушница.
        - Я помню, что фантазия у тебя богатая, - рассмеялся он, глядя на ее невинное личико. - Но все сводиться к одному: ведьмы, оставшиеся на кухне. Почему они?
        - Случайность.
        - Неужели? - Габриель иронично усмехнулся.
        - Чистой воды. Меня облили пивом, зашла в туалет просушится, а там Лика. Не совсем трезвая. Так и познакомились.
        - Тогда я рад тебя видеть, - вполне миролюбиво отозвался демон, решив поумерить излишнюю подозрительность.
        - Взаимно, Габриель, - искренне улыбнулась Шейд. И тут же хитро прищурилась. - Я так полагаю, что спрашивать о причинах твоего здесь нахождения излишне. У меня другой вопрос. Которая из девочек твоя… подруга?
        - Ты меня разочаровываешь, - поморщился мужчина, и лишь улыбка показала, что он шутит.
        - Мокоша - сущий ребенок, - Шейд принялась загибать пальцы, - заподозрить тебя в такой привязанности - извращение. Ликины переживания мне уже известны не хуже, чем ей самой, - последовала легкая ироничная улыбка. - Янина мрачновата. Ты скоро устал бы от постоянных загадок. Так Огнеслава или Снежная? Какая стихия в тебе потянулась навстречу ведьминскому очарованию?
        - Огнеслава, - ответил Габриель и легкая невольная улыбка сказала наблюдательной Шейд значительно больше, чем получасовая беседа.
        - Я почему-то не сомневалась, - хихикнула ведьмочка. - Сошлись два огня. Сейчас я угадаю. Роковая страсть периодически сменяется вспышками, и вы с непередаваемым удовольствием бьете посуду об головы друг друга?
        Собеседник от души рассмеялся:
        - Да уж, - через некоторое время коротко ответил он.
        - Видимо, сейчас как раз второй период, - чуть прищурилась девушка.
        - Что, так заметно?
        - Огонек только что кофе прямо в чашке кипятила, причем непроизвольно. Ты нервничаешь. Логично предположить, что это взаимосвязано.
        - А из-за кого нервничаешь ты? - проницательно поинтересовался демон.
        - С чего ты взял?
        - Думаешь, я так плохо тебя знаю? Меня никогда не подводила память, - легко ухмыльнулся он. - Ты сигарету превратила в нечто… неприемлемое.
        Девушка изумленно посмотрела на свои пальцы. Плотный сигаретный фильтр был не просто смят, с одной стороны он распушился и теперь напоминал пародию на ромашку. Шейд тихонько чертыхнулась, засовывая в карман изувеченный цилиндрик.
        - Итак… - напомнил о себе демон.
        - Я пока еще не разобралась сама, - честно призналась. - Но это не имеет отношения к твоим… подопечным.
        - Знаешь… - Габриель неожиданно замялся.
        - Узнаю этот взгляд! - развеселилась воздушница. - Габи кому-то собрался подложить свинью. Подсобить с поросеночком?
        - Просто подскажи, как проучить одну излишне скрытную и своенравную… особу, - на губах демона заиграла озорная улыбка.
        - Смотря чего ты хочешь добиться, - отозвалась Шейд, что-то прикидывая в уме. - Если хочешь доказать, какой ты хороший и замечательный, то шалость должна быть достаточно невинной. А если хочешь на всю оставшуюся жизнь щелкнуть по носу так, чтобы при любом упоминании плохело…
        - Давай остановимся на чем-то среднем, - вполне серьезно отозвался он. - Кажется, пришла пора напомнить, что демоны - не комнатные зверушки. И данное слово стоит держать, иначе можно потерять больше, нежели приобретешь.
        - Настолько серьезно? - девушка задрала тонкие бровки. Подпрыгнула, усаживаясь на подоконник, закурила снова. Габриель поморщился.
        - А не многовато куришь?
        - В самый раз. Итак, давай подумаем. Я так понимаю, что Огнеслава наступила на твою любимую мозоль?
        - Ты выучилась на психоаналитика? - скривился мужчина.
        - Нет, просто расставляю все по полочкам, - не отреагировала на шпильку Шейд. - Она не оценила того, на что ты идешь ради нее? Тогда покажи ей, что она легко может все это потерять. Вместе с тобой. Если действительно любит - поймет и примет к сведению.
        - И у тебя уже есть идея, - он не спрашивал, а утверждал.
        - Могу демонстративно покапать слюнкой в твоем присутствии. Могу даже упасть в обморок. Но это только при условии, что поймаешь.
        - Тебе можно даже больше, и всегда можно было, - улыбнулся он, резко разворачиваясь и направляясь по коридору к лестнице. Впрочем, Шейд и сама уже знала, что завтрак окончен и развеселая компания направляется сюда.
        Снежок
        Я смотрела на мужчину в забавном мешковатом костюме. Интересно сколько ему стоит такая вот показная неаккуратность? Торопливые движения и растрепанные волосы дополняли образ этакого доброго дядюшки. Вот только растерянный чудак в Совете Ста долго не продержится.
        - Госпожа Снежная? - удивился он и тут же расплылся в улыбке. - Как приятно вас видеть!
        - Свежо предание, - буркнула я в сторону и тут же снова мило улыбнулась: - А уж я-то как рада! - главное в этом деле не переиграть. - Что вас сюда привело? - интересно, он хорошо расслышал в моем голосе: "Нафига приперся"?
        - Да вот, - советник мило улыбнулся, разведя руками, - замок свой навестить решил. Он обычно пустым стоит, а тут такая шумная компания красивых девушек.
        - Соседи жаловались? - пошутила я, пряча недоверие за легкой и, что важно, настоящей растерянностью. Это ж надо так проколоться! Не узнать, где жить буду. Вот уж "хохма".
        - Так можем мы войти? - мягко уточнил маг. - В свой замок.
        А вот это легкое ехидство мне не понравилось. Хотя доля правды в его словах была. Немалая такая часть.
        - Ох, что это мы, - встрепенулась я, неплохо изобразив смущение, - хозяина на пороге держим, - я посторонилась, давая ему возможность пройти лишь в коридор, но перекрыв собой лестницу на второй этаж. Надо было срочно придумать, как убрать Даню с глаз долой - подальше этого "доброго" дяденьки.
        - Хозяина-то в дом впустить придется, - шепнула мне на ухо Янина.
        - Там Даня, - так же шепотом напомнила я. Меньше всего я хотела, чтобы эти двое пересеклись.
        - Ты словно любовника от мужа прячешь, - прошипела на ухо темная.
        - Да ну тебя, - отмахнулась я.
        Хотя и не хотелось, а хозяина в дом пришлось пустить. Впрочем, не только его. Теперь я поняла, почему он сказал "мы". От машины в нашем направлении шел ни кто иной, как наш, тьфу, точнее Мокошин, Макс. Или не ее? Они же вроде поссорились. Умный парень в наши разборки не встревал. Правильно, с коллегой ему еще работать, а вот с Кошей жить. Становится все страньше и страньше.
        - Я займусь этим, - шепнула Яна и тут же умчалась в глубины замка разыскивать мальчика.
        - Прошу вас, - жестом указала в направлении гостиной.
        - И все-таки что вас сюда привело, госпожа Хранительница?
        - Отпуск, - улыбнулась, хотя скорее оскалилась я.
        - Просто отпуск? - довольно натурально удивился советник. Что ж, я тоже так умею.
        - Отпуск, - повторила с нажимом.
        - А похищение ребенка как в ваш как отпуск вписывается? - мило улыбнулся советник, а я выпала из реальности, увидев на плече этого мужчины крыску. Белую, в пятнышках. Миленькая такая и забавная. Она взобралась к нему на плечо и села умываться. Интересно, как у советника может жить такое очаровательное существо?
        - Госпожа хранительница! - позвал меня собеседник.
        - Простите, отвлеклась, - с невозмутимым видом ответила я. - Так какой, вы говорите, ребенок?
        - Которого вы украли.
        - Я? Украла? - глаза я сделала большие-большие, на зависть героям аниме. - Да что вы говорите? - я даже попятилась. - Разве я могла?
        - Гела Снежная! - чуть нахмурился мужчина, став похожим на уставшего директора, вычитывающего нерадивую ученицу, которую доведенные до предынфарктного состояния учителя отправили к нему на ковер.
        - Я ребенка не крала, - прищурилась я. - А вы не скрывали у меня представителя Снежного клана. Ведь так, господин советник?
        - Конечно-конечно, - замахал мужчина руками. - Мы не скрыли бы от вас такую новость!
        Угу, так я и поверила. Из всего совета я более-менее доверяла Максу. И все. Впрочем, узнай я, что он советник немного при других обстоятельствах, от моей подозрительности его ничто бы не спасло.
        Расположившись в гостиной, мы молча пили чай, заботливо поданный Ликой. Дядюшка старался произвести впечатление остряка и свойского человека, я "верила". Последние три поколения Снежных с Советом ругались едва ли не при каждой встрече, что в целом показательно.
        - Так вы ко мне надолго?- уточнил владелец замка после второй чашки чаю.
        Я несколько смутилась. Гены Снежных вопили так, словно меня в процессе воровства хозяин застал "на горячем" и устало так спросил, сколько я еще работать буду.
        Впрочем, если опустить детали, так и было.
        - Не очень, - опередила меня уже вернувшаяся темная, предварительно незаметно маякнув, что Даня пристроен.
        - Значит, сегодня съедите?- обрадовался мужчина.
        - Дня через три, - хором выпалили мы.
        - Как это три? - удивился советник, причем было ясно, что он готов нас пинками погнать вещи собирать. - Это мой дом, а не гостиница.
        - С очень злыми привидениями, - как бы между прочим сообщила Янина.
        Теперь внимание советника было сосредоточено на темной ведьме.
        - Вот-вот, как вы с ними живете? Все еще хотите остаться?
        - Так вот мы с ними как раз общий язык нашли, - отозвалась та.
        - Да? - заинтересованно протянул мужчина, мгновенно выдав себя с головой. Значит и тебе, милок, эти бестелесные гаврики кровушку попортили. А Макс только настороженно сверкнул глазами, поскольку знал нас лично и куда лучше.
        - Да, - мягко улыбнулась Янина, - и обещаю, после нашего отъезда они станут еще злее. Но если вы дадите время договориться с ними… - последовала многозначительная пауза.
        - Так мы останемся? - мурлыкнула я.
        Мокоша
        Утро началось с ворвавшейся в мою комнату Янины. Именно ее я увидела, с трудом разлепив глаза.
        - А я все думала, когда проснешься? Собиралась даже на кухню за водой пойти… - первые слова в этом дне тоже прекрасны. Каким же будет сам день?
        - Что случилось? - сонно спросила я, едва сдерживая желание закопаться поглубже в постель и продолжить нагло дрыхнуть, несмотря ни на каких ведьм. Даже темных.
        - Это тебе, - почти ласково сказала девушка. А через миг кто-то лез под одеяло.
        - Даня… дай сонной Коше поспать, - взмолилась я, когда мальчик подобрался ко мне в плотную. Интересно, моему желанию суждено сбыться?
        - Даня, буди ее. Буди, она с тобой сегодня весь день играться будет, - подбодрила мелкого ведьма.
        Радости ребенка не было границ. Что же меня так дети любят… Впрочем, Даня любит любого, кто согласен сидеть с ним.
        - Ты изверг, - рыкнула я, рывком садясь на кровати. - Даня, не тяни за волосы. Мне больно, и они мне пока что дороги. И почему это я сижу с Даней? - возмутилась я такому самоуправству.
        - Какая есть, - наигранно смущенно улыбнулась девушка. Так я и поверила… - Или ты о Дане? Как ты так можешь о ребенке? И при ребенке тоже? Он же смотрит на тебя, а потом будет копировать твое поведение…
        - Янина, я сонная, поэтому только условно добрая. Меня ставят перед фактом, точнее ребенком, и читают нотации. Как думаешь?.. - пространно начала я, пытаясь укутать плечи одеялом.
        - Даня, Коша под кроватью сладости не прячет. Можешь не проверять, - сразу отреагировала на возню мелкого девушка. Я же вообще мало что замечала.
        - Почему? - удивился мальчик.
        - Потому что я там книги прячу, - объяснила я. - А книги со сладостями мешать нельзя. Потому что книги будут в конфетах или конфеты в бумаге. В любом случае, это не вкусно.
        - Кстати о вкусно, это вам, - на кровать полетел пакет, кажется, с бутербродами и термосом. - И на кухне не появляться. Вообще на глаза никому не попадаться.
        Перспектива питаться целый день бутербродами меня не радовала. Завтракать ими - вообще святотатство. А Лика ведь что-то вкусненькое приготовит!
        - Почему я должна целый день питаться всухомятку? - возмутилась я. - Тем более, если меня не жалко, то пожалей растущий и нежный организм Дани. И в чем причина, чтобы так себя вести???
        - Не всухомятку. Я тебе чай принесла. Лучше бы кофе, для успешного пробуждения, но это на вас двоих, так что зеленый чай.
        - Даня! Хватит пыль на подоконниках вытирать. Ей там хорошо и удобно, - попросила я мальчика. - А ты знаешь, что чай даже лучше вставляет, чем кофе? В моем случае так точно? - наклонив голову на бок, спросила подругу. - И ты все же не ответила на мой вопрос.
        - К нам делегация от совета приперлась, - поморщилась девушка. - Нужно не засветить Даню. Даня, ты куда сам в коридор? Коше неинтересно самой играться, она хочет с тобой.
        - Спасибо, - поморщилась я, переживая бурное проявление радости мальчика. Ну а как же, не каждый день с тобой добровольно соглашаются играться взрослые. - Но почему я? Оставили бы Гелю с ним. Не думаю, что ей приятно с ними встречаться…
        - Там с ними Макс приехал, - будничным тоном сказала Янина. - И мы тут прикинули…
        - Где мои бутерброды?! - я уже бегала по комнате, на ходу ища одежду и вещи. - Я с радостью посижу с Даней!!!
        - Мы почему-то так и подумали, - улыбнулась темная.
        - У меня фантазия закончилась, - пожаловалась я Дане, откинувшись на полу. Вся стена была изрисована каракулями. Причем различить где мои, а где мальчика, казалось просто невозможно. Из серии: "Миссия невыполнима". Мы забрели поглубже в хитросплетение коридоров и задались глобальным вопросом: чем заняться? Решили пока поразрисовывать стены. Радовало одно - мне удалось занять ребенка. Но зато не радовало другое - рисую я хуже Дани. Во всяком случае, его кривые человечки выглядят не такими пожеванными, как мои. Хотя мы пытались нарисовать сказку о драконе и рыцаре, так что нечего удивляться непрезентабельному виду рыцаря.
        - Даня, ты куда ему третью голову рисуешь?! - возмутилась я, наблюдая как малыш пририсовывает еще одну голову теперь уже Горынычу. - Мы же на двух сошлись! - не унималась я. Да-а-а, не повезет Геле с этим мелким упрямцем - вывернется и все по своему сделает.
        - Потому что хочу, - фыркнул мальчик.
        - А как же уговор дороже денег? - дальше напирала я. Мы долго спорили, сколько должно быть голов в дракона - одна или три. Я была за одну. Все-таки в Англии, классические драконы, а не Горынычи. В результате был найден оптимальный вариант - мы его сделали двухголовым.
        - Мы не договаривались, - так же упорно ответил мальчик, не смотря на меня, и продолжая рисовать. Единственное что меня радует, это у Снежной он будет сидеть на шее упорным и не снимаемым ярмом, а не кочевать… как медальон в прошлом году!
        - Я на тебя обижусь и играть не буду, - прошепелявила я. Ну вот, детский сад, вторая четверть. До чего я деградировала? А ведь иногда казалось, что дальше в детство просто не куда…
        - Ну ладно, - шмыгнув носом, согласился Даня, широким жестом смазывая третью голову дракона. Не мытьем, так катанием. Сама бы себе конфету за такое дала, но есть только бутерброды. Ладно, съем бутерброд.
        - Янина, за твой выбор колбасы тебя убить мало, - прошептала я, чтобы дитё не услышало. Я не люблю мясо, а тем более колбасу с точками жира. Она неаппетитна, зато эти точки всегда хочется выколупать. Впрочем, опять же не при Дане. Что-то мне уже бутерброда не хочется. - Дань, кушать будешь? - в ответ только отрицательное метание головой.
        - Я не хочу больше рисовать.
        Ну вот. Не вернемся к тому, где нас прогнули. Ладно, у нас еще целый день в запасе… Зато стен в замке хватило бы на долго.
        - А чем дальше займемся? - невинно спросил Даня. Вот этого я и боялась…
        - Пошли на кухню, - я поднялась с пола и посмотрела на мелкого.
        - Нам Янина запретила, - напомнил постреленок. В кого он такой умный?
        - Янина не хотела, чтобы мы кому-то попались на глаза. Вот мы и не попадемся. Мы же осторожно. Тем более нам там нужно взять хотя бы какое-то ведро и мыло, - размышляла я. - Только как до этой кухни добраться?
        Мы нашли кухню! Искали мы ее долго, зато не скучно. Для примера, в одной из комнат заметили впечатляющую кровать с кучей подушек и невероятной пуховой периной. Ощущение падения в огромную сбитую кучу пуха портила только огромная туча пыли, которая при этом поднялась. Впрочем, нам это не сильно мешало, в том числе и устроить войну подушками. Парочку даже разодрали в клочья. Ну подумаешь… Мы же дети, нам можно все! Кто будет это отрицать - первым же получит подушкой по голове! И не факт, что целой! А еще мы прыгали в этом пуховом царстве. Ровно до того момента, когда под нами не развалилась кровать. Все-таки, когда меня спросят о самом великом изобретении человечества, то я назову кровать с сеткой. Ну и что, что она со временем прогибается? Зато она выдерживает дольше!!!
        Наверное, треск и наш громкий смех было слышно по всему замку. Да, ошибочка вышла… Нас любой найдет, стоит лишь пойти на звук разрушений. Лучше бы Даня пририсовывал третью голову дракону, а я бы постаралась найти место для своего упрямства…
        - Лика!!! - радостно взвизгнула я, врываясь на кухню.
        - А-а-а? - немного растеряно протянула девушка, смотря на встрепанных меня и Даню. Из его волос пух выбрать-то удалось. Из моих - бесполезное занятие. Картина, наверное, та еще. А я думала, что она со своей Мышей уже ко всему привыкшая.
        - Нам бы покушать! Супчика! - позитив, умноженный на энергию, бил из меня фонтаном.
        - Не хочу суп, - насупился мелкий.
        - Я тоже. Но нужно. Будем вместе им давится, - я подмигнула ребенку. По настоящему. Я понимала, что хорошо покушать нам нужно. У нас ведь целый день шалостей впереди!!! Лика, периодически косясь на нас, все же выдала полные тарелки. Рядом легли ложки. - Кто первый доест… - договорить не удалось. Я не хотела проиграть Даньке, который уже взахлеб наворачивал ложкой.
        - С ума посходили, - фыркнула ведьма, наблюдая за нами.
        - Что там гости? - быстро спросила я, пока ложка проделывала свой путь к тарелке и обратно.
        - Ничего, - пофигистично отмахнулась Лика. - Макс о тебе спрашивал…
        Я подавилась супом, не решаясь нарушить тишину.
        - Я первый!!! - раздался радостный крик. Никудышные из нас конспираторы.
        - Молодец, - похвалила его я, быстро доедая остатки своего супа. - Держи! - банка со сгущенкой перекочевала в капюшон его свитера. Я же продолжила обыск. - Лика, где хлеб?
        - Внизу, - флегматично ответила девушка. Хлеб нашелся быстро.
        - А ведро? - не унималась я, маленьким ураганчиком пройдясь по кухне, заглядывая во все шкафчики и тумбочки. - О, конфеты! Мы их тоже возьмем!
        - Ты ведро собралась есть? - удивилась Лика, большими глазами глядя на нас.
        - Нет, - честно призналась я. - Оно мне просто нужно.
        - Тогда оно под мойкой…
        - Лика, а у нас трубочки есть? - все заинтересовавшее меня сбрасывала в ведро. Даня восхищенными глазами за мной наблюдал. Лика же выглядела обеспокоенной моим здоровьем. Психическим.
        - Какие?
        - Коктейльные!
        - Зачем?
        - Нужно… - таких честных глаз даже мои преподаватели и родители не видели.
        - Нету, - разочаровала меня ведьма.
        - Ну почему у нас н… - возмущалась я, замерев возле шкафчика с макаронами. - Зато у нас есть это! - в ведро полетела пачка вермишели, похожей на очень толстое спагетти, зато с полостью внутри. Ну чем не трубочка? - Подойдет! Даня, мы собрались, пора драпать! Лика, ты наша спасительница, благодетельница и… Короче, самая лучшая, - я чмокнула ее в щеку, по пути бросая в ведро вещество для мытья посуды. - Даня, нас ждут великие дела! - радостно воскликнула я, выходя из кухни.
        Не знаю, как насчет дел, но за порогом кухни нас ждал Макс. Все-таки надо было потише…
        - Привет и пока, - радостно воскликнула я, просто пробегая мимо ошарашенного парня. Может, даже удастся избежать разборок… - Даня!
        После того как мы затерялись в коридорах и убедились, что за нами не гонятся преследователи, я остановилась и прислонилась к стене. Голова немного кружилась, а дыхание никак не получалось восстановить.
        - Мы от него убегали? - совсем по-взрослому спросил мальчик. Я только широко улыбнулась. Сообразительность - это наследственная черта Снежных? - Я бы смог тебя защитить.
        - Ты настоящий мужчина. И мой герой! - восхитилась я. Даня едва не светился от гордости. - Но с тем дядей я просто не хочу видеться.
        - Почему? - удивился мой маленький подельник.
        - Он однажды сделал мне плохо… - призналась я. - Но… Зачем он нам? Ведь у нас есть… - и я с предвкушении склонилась над ведром с нашим богатством. Надеюсь, что Даня забудет об этом разговоре… - Ты кушать хочешь?
        - Нет. Потом, - честно ответил мелкий.
        - Тогда хорошо завязываем пакет с хлебом. Ничто не должно его повредить. И идем на поиски воды!!! - откуда у меня столько энергии?!
        Мы сидели посреди коридора над ведром с мыльной водой и пускали мыльные пузыри. Сначала для этих нужд использовали макароны, но потом нам это показалось особо изощренной и неудобной формой выдувания пузырьков. Так что сейчас мы для этих нужд приспособили руки.
        - Смотри!!! - радостно взвизгнул Даня, показывая на пузырь, который завис в воздухе и уже стремился к полу. Мальчик притронулся к радужному чуду и громко рассмеялся, когда оно лопнуло от его прикосновения. Когда-то, давно-давно, я обожала мыльные пузыри. А еще нас гоняли за это в садике, когда мы во время мытья рук увлекались подобным. Почему-то подумалось, что Дане это тоже должно понравиться.
        Я сполоснула руки в мыльной пене. Впрочем, они и так до локтя были в ней. Большой пузырь соприкоснулся со второй ладошкой, но не лопнул. Теперь у меня между ладоней был мыльный цилиндр. Осторожно развела руки, в каждой осталось по прозрачному пузырьку. Я по одному осторожно сдула их в воздух, и мы вместе с мальчиком смотрели, как они лопаются, добравшись до пола.
        - Я тоже так хочу!!!
        За что хоть немного, но люблю детей, так это за их искреннее проявление эмоций.
        Я не удержалась и мазнула мокрой рукой по его носу. В ответ получила пенную шапку. Миленько, только долго не продержится. Через миг мы уже просто катались по полу. Дальше мы перевернули ведро… Чем дольше, тем больше напоминает драку на пенной вечеринке. Даня сидел у меня на спине, а я со страдальческим видом пыталась хотя бы выплюнуть пену. Невкусная. Пусть и с запахом клубники. Хорошо, что мы пакет с хлебом заранее обезопасили.
        - Ты моя лошадка! Нет, мой корабль! Так что поплыли! - в отличии от мальчика, я не очень радовалась этой затее. Но противоречить в подобном положении - животом на холодном мокром полу - весьма не выгодно. Я начала вяло перебирать руками…
        - Медленно что-то, - задумался мальчик. Через миг я уже скользила по замороженной мыльной пене. Понимаю, почему Снежных так не любят.
        - Даня, дальше не скользит. И ты кушать не хочешь? У нас есть молоко. И сгущенка с хлебом… - искусительница из меня никакая, но…
        - Буду!!! - а я как этому рада.
        Бутылка с молоком ходила по замкнутому кругу. Впрочем, ей не долго осталось - по глотку мне и Дане. Сгущенка уже кончилась. Мы едва не подрались, кто будет вылизывать банку. Сошлись, разделив по-братски. Я хлебом собирала сгущенку. Половинка кусочка была торжественно вручена мальчику, вторая досталась мне.
        - А давай на крышу залезем? - предложила я, ставя сиротливую пустую бутылку под стену. - Там должно быть интересно.
        Нужно было просто видеть, как загорелись глаза мальчика.
        Кстати говоря, выглядел маленький Снежные колоритно: несколько мокрых перышек на одежде, волосы всклочены, лицо все серое от пыли и мыльной воды, да и сама одежда не лучше… Но при этом детеныш сверкал просто невероятно счастливой улыбкой. Думаю, я сама выгляжу не лучше, но и счастья не меньше.
        - Давай!!! - радостно согласился мальчик.
        - Не-е-е-ет!!!!! - перед нами появился маленький человечек. Были бы мы дома, сказала бы что домовой. Только нервный… Ведь волосы едва не дыбом, одежда мятая, глаза почти красные… Нет, не нервный. Взбешенный! - Я еще терпел, пока вы разрисовывали стены! Да, терпел! Терпел, пока ломали кровать! Когда эта замороженная вода!.. - ой, как мы его довели. Даня же просто светился интересом и, кажется, не понимал всей сути. - Но еще и чердак? Я так не могу! Не могу! Вы меня до печенок достали!
        - А у домовых есть печень? - почему-то восхитилась я.
        - Да-а-а-а-а! А так же терпение! Но оно было!
        Какой он забавный… Никогда бы не подумала, что домовые так истеричить могут. Только хоть бы это нам боком не вылезло…
        - А покажите нам чердак, - с видом пай-девочки попросила я. - Или что-то другое, но интересное. И мы обещаем ничего не ломать…
        - Зачем я согласился? - бухтел замковой, я решила именовать его так. - Перелапали все, что только могли!
        Я несла на спине спящего Даню, который даже во сне не отпускал полную банку пауков. Специально для Гелы собирали. Оценит или нет?!
        - Ага, - соглашалась я с замковым. Ему все равно больше ничего сейчас не нужно.
        - Что ага?! - упс… - Вы же мне обещали ничего не ломать!
        - Обещать - не значит жениться, - отозвалась я на полном автомате привычной для меня фразой. Еще раз упс…
        - На тебе? Жениться? - тишина… Видимо, перспектива настолько пугающе-впечатляющая. Но не на долго: - Зачем я только согласился…
        - Потому что сами мы бы переломали больше. И ничто бы нас не остановило! - пафосно отозвалась я. Все, кто мог бы остановить, практически благословили нас на этот бедлам или просто не знали о происходящем.
        - Зачем… - опять!
        - Ребенка разбудишь! - рыкнула я, не выдержав. Замковой побледнел.
        - Все-все-все, я пойду, - и пропал. Мда… Похоже, мы сегодня хорошо развлеклись… Наконец показалась дверь в комнату Снежки. Уложила Даню и пошла кушать, а то я оголодала, как вурдалак. Не помогли даже заготовленные запасы.
        Я решила не раздевать мальчика - все равно разбудила б, а он так сладко спал. Осторожно прикрыв за собой дверь, я широко улыбнулась. Какой прекрасный бедлам! Какой прекрасный запуганный замковой! Какой прекрасный сам замок, в нем еще долго можно вот так развлекаться. Он выдержит, ведь раньше строили на века… Какой прекрасный день…
        Огонек
        - Так мы останемся? - мурлыкнула Снежная.
        - Конечно, - с улыбкой отозвался советник, взвесив все "за" и "против".
        - Вот и замечательно, - в тон ему зубастой акулой ощерилась Янина. Мне захотелось аплодировать. Вот она, годовая практика изучения прикуса у вампиров!
        - Только вас будет сопровождать мой коллега, - произнес маг, указав на стоящего неподалеку мрачного Макса. Вот интересно, он нас не ожидал здесь увидеть, не рад, что увидел, или так огорчился роли надзирателя?
        - Конечно, - улыбнулась Янина, Снежка только угрюмо кивнула. Мне было как-то все равно. Так или иначе, Макс все равно оказался бы в нашей компании. Ну не тянул он в моем понимании на надсмотрщика. Либо сам это понимает и потому не рад, либо поймет позже, получив в лоб при попытке командовать. Настроение у меня как раз подходящее.
        За ночь я уже успела столько всего передумать! Я все еще была зла за те слова. Получалось ли, что я не нужна теперь Габриелю? Но ведь в принципе, я сама недавно поступала идентично, не принимая его предложения руки и сердца. Не пришел ли он к тем же выводам, не понимая причин моего отказа? Что ж, вполне могла бы чувствовать себя отомщенной, он видел, как я целовалась с каким-то фейри. Даже лица вспомнить теперь не могу! Сейчас мне самой было стыдно за эту выходку, а тогда хотелось лишь стереть из памяти Габриеля. До сих пор не понимаю, как он мне самой по ушам не дал за подобное выступление. Во всяком случае, припугнуть мог в два счета.
        Утром я шла на кухню, собираясь с духом, чтобы попросить прощения за две ошибки сразу. Потому что прекрасно осознала, что если продолжу ходить с гордо задранным хвостом, то могу потерять любимого. Я так долго подбирала правильные слова! А потом увидела, как он знакомится с Шейд!
        У меня чуть пар из ушей валить не стал, пока этот рогатый и хвостатый… демон не отпустил руку ведьмочки. Я банально ревновала! Габриель ушел раньше, чем я восстановила душевное равновесие, и момент был упущен. Я видела из окна, как он уезжал на машине Ника, а значит, придется ждать вечера, чтобы привести в исполнение задуманный сценарий примирения.
        Как оказалось, ужин у нас тоже не мог обойтись без сюрпризов. Я вошла на кухню одновременно с Шейд, весело меня поприветствовавшей. За общим столом, где не хватало места разве что для наших нежданных гостей из Совета, сейчас были свободны два стула: возле Габриеля и напротив. Я задумалась, куда лучше сесть буквально на мгновение, но, как оказалось, зря. Ведьма ветра упала на стул рядом с демоном и широко улыбнулась ему:
        - Какое замечательное соседство!
        Если честно, мне захотелось запустить чем-то в эту жизнерадостною девицу. Присаживаясь на единственный свободный стул, я уже предвкушала, как Габриель ответит. Могу поспорить, он не удержался бы удовольствия продемонстрировать ей нечеловеческое происхождение, особенно учитывая его настроение. Но этот гад лишь не менее очаровательно улыбнулся соседке.
        - А я уж и не надеялась тебя увидеть, думала, ты куда-то уехал. Весь день ищу тебя… - ведьма чуть опустила глаза, словно скрывая смущение, и я поняла, что медленно начинаю закипать.
        - Я не прячусь от красивых девушек, - заметил Габриель, беря салфетки и передавая одну из них Шейд.
        Я позлорадствовала, подумав: "Так ей, пусть слюни вытрет!"
        - Значит, либо я плохо искала, либо я не попадаю в категорию красивых, - чуть улыбнулась воздушница, сведя на нет все возможные подтексты его слов.
        - Исключительно первое, - поспешил отозваться мой демон! У меня отвисла челюсть. Впрочем, в этот момент я так же осознала, что за столом разговаривают только эти двое, а остальные сидят с таким же выражением лица, которое наверняка было и у меня самой, попеременно переводя взгляд то на меня, то на ничего не замечающую парочку воркующих… цензурного определения не нашлось.
        - Что ж, в следующий раз я буду внимательней, - мурлыкнула Шейд, расправляя на коленях салфетку. Но как она это делала! Не будь я так зла, пожалуй, обзавидовалась бы. Тонкий свитерок с и без того отнюдь не целомудренным вырезом туго натянулся на груди, пухлые губки чуть приоткрылись, глаза, наоборот, были стыдливо опущены. Убью заразу!
        - Тебе что-то подать? - о да, мышьяку ей!
        Наверное, эта фраза крупными буквами проступила у меня на лбу, так как Мокоша вдруг странно хрюкнула и пробормотала, выскакивая из-за стола:
        - Я чуть позже поем. Позвонить маме забыла из-за Дани.
        - Но ты же вернешься? - поинтересовалась Шейд, разворачиваясь вслед Коше. Так, я не видела, каким взглядом проводил ее движение Габриель. Я. Этого. Не. Видела! Рррррр!!!!
        - Шейд, ты у нас надолго? - тем временем продолжал расспросы мужчина, невозмутимо расправляясь с оладьями, которые приготовила Лика. Я перевела взгляд на подругу, которая в этот самый миг косилась на меня. Вот-вот, дорогая, если Шейд я вскоре готова буду на британский флаг порвать, то тебе достанется, что ты ее сюда вообще приволокла.
        - Я в отпуске, - беззаботно пожала плечами ведьма. - И абсолютно свободна… ближайшую неделю, - ее можно было бы удушить за одну лишь паузу в этой и без того двусмысленной фразе.
        - Какая замечательная перспектива, - демон улыбнулся так, что даже мне стало жарко.
        Взгляд Снежки, удивленно взиравшей на меня, как бы говорил: "И чего сидим?!" Я сама не понимала, почему не в состоянии вмешаться.
        - Да, я тоже так считаю, - ведьма кокетливо прикусила губку. - Я и не надеялась, что смогу отыскать в Шотландии интересный отдых для себя, но, признаться, этот замок и эта компания стала для меня приятной неожиданностью…
        - Думаю, я смогу принять непосредственное участие в дальнейшем твоем отдыхе, - пообещал Габриель, аккуратно снимая пальцем капельку джема, оставшуюся в уголке губ Шейд.
        Чашка у меня разлетелась на осколки, горячий чай разлился по столу. Лика бросилась за полотенцем, а мне маленькое происшествие позволило отвести взгляд от демона. Обидно было до слез! И хотелось его убить. Или лучше обоих. Господи, как же я ревновала! Никогда в жизни не чувствовала себя настолько взбешенной.
        - Огонек, все в порядке? - заботливо поинтересовалась у меня Шейд, делая удивленные глаза.
        - Непередаваемо! - моя улыбка скорее напоминала оскал, о чем свидетельствовал вздох Янины.
        - Прошу тебя, будь осторожней, - попросила воздушница, а я мысленно пожелала ей того же самого. Быть осторожней и главное ПОДАЛЬШЕ ОТ МОЕГО МУЖЧИНЫ!!!
        Наверное, я ангел. Потому что терпела все это издевательство воистину стоически. Даже то, что произошло после нашего с Шейд обмена любезностями.
        - Ой, - тонко воскликнула эта… ведьма, а звук ударившейся об пол чайной ложки возвестил о причине восклицания. Все, как зачарованные, наблюдали, как она отодвигает стул и забирается под стол. В этот миг я встретилась взглядом с Габриелем. Абсолютная невозмутимость меня взбесила еще сильнее. Хотя, казалось бы, куда уж больше?!
        - Может, тебе помочь? - галантно поинтересовался демон.
        - Нет-нет, я сама, - приглушенно отозвалась Шейд, скрытая от моих глаз поверхностью стола. Раздался шелест, повторное звяканье и еще один приглушенный "ой". Габриель чуть прикрыл глаза, словно кот, которого погладили… Да что ж она там делает-то?!!!
        Наконец из-под стола показалась растрепанная каштановая макушка.
        - Что ж, ложечку я нашла… - резюмировала Шейд, демонстрируя покрытый паутиной столовый прибор. На щечках ведьмы играл легкий румянец.
        К концу ужина я была доведена уже до белого каления. Похоже, свои порции опустошили только эти две гадины.
        Едва дождавшись момента, когда Габриель ушел, а томно улыбающаяся Шейд отставила тарелку, поинтересовалась у воздушницы:
        - Можно тебя на минутку?
        - Конечно, - беззаботно откликнулась девушка, легко вспархивая с кухонного табурета. Нестерпимо захотелось приложить ее этим самым табуретом по голове.
        На приподнятые брови Снежки я отреагировала успокаивающим жестом. Ведь на самом деле не собиралась устраивать войны локального масштаба.
        - У меня всего один вопрос, - заговорила, когда мы отошли по коридору достаточно далеко, чтобы девочкам не было слышно диалога. Устраивать бесплатное шоу не хотелось. И так нервы уже были на пределе. - Тебя мое присутствие не смущает?
        - Прости, а должно? - недоумевающе изогнула брови Шейд.
        Я едва дар речи от такой наглости не потеряла.
        - Ты целый день вешаешься на моего демона! - зашипела как кошка.
        - На нем не написано! - фыркнула в ответ девушка. - А что, он действительно… твой?
        - Зато теперь ты об этом знаешь, - я решила проигнорировать эту ее многозначительную заминку.
        - Так, подожди, - Шейд рассеяно потерла шею. Чует, что бить будут? - Почему твой мужчина флиртует со мной так, словно он свободней степного ветра?
        - Потому что мы поссорились! - взорвалась я, на все лады костеря этого крылатого гада… и себя. Тоже мне, великая конспираторша нашлась!
        - Вот же черт! - ругнулась воздушница. - А я уже губу раскатала… Думала, такой мужчина, а не занят, уже нафантазировала себе всякого… А вы просто поссорились! Блин, как же неприятно быть буфером! - короткие волосы ведьмы трепало нешуточно разгулявшимся колдовским ветром.
        Я почувствовала себя дурой. Хотя бы потому, что готова была обвинить в своих неудачах эту девушку, которая с момента знакомства лишь помогала нашей компании.
        - Извини, - попросила от души. - Наверное, стоило раньше сказать. Теперь я собираюсь все исправить.
        - Да уж исправь, - все еще обиженно буркнула ведьмочка. - А то приду отбивать. Нельзя таких мужчин оставлять без присмотра, он же ж… ух!
        - Шейд! - меня аж передернуло. - Все мысли на счет этого "ух" при себе держи. И лапки тоже!
        - Ладно-ладно! Пошутила я, - чуть улыбнулась ведьма и легкий ветерок, словно извиняясь, погладил меня по щеке. - Эх, не ценят меня! Пойду что ли Лику медитировать поучу?
        - Спасибо за понимание, - улыбнулась я. Может, наша компания на самом деле расширится? Я была бы не против. Что ж, теперь стоило на самом деле расставить все точки над "i" в нашей размолвке с Габриелем. Пока эта хвостато-рогатая зараза не придумал очередной способ привлечь внимание.

*****
        Стук в дверь не стал неожиданностью. Он уже некоторое время ждал ее, ведь не могла же она оставить без внимания его сегодняшнее… представление. Габриель потянулся, легко вскакивая с не разобранной постели, на которой до этого валялся, и пошел открывать. Набрасывать рубашку он не стал, вполне справедливо полагая, что так у Огонька несколько меньше шансов устроить бурный скандал с битьем посуды и ломанием мебели.
        Дверь чуть скрипнула, приоткрываясь. Из полумрака коридора ему навстречу шагнула тонкая женская фигурка…
        - Привет, Шейд, - разочарованно вздохнул Габриель, пропуская девушку в комнату.
        - Не рад? - прямо в лоб поинтересовалась она, усмехаясь.
        - Нет, что ты, - отозвался он, прикрывая дверь и разворачиваясь к гостье.
        - Но ждал ты не меня, - резюмировала шатенка, без спросу усаживаясь на кровать.
        - Ты мне сама в этом помогала, - напомнил демон, скрестив руки на груди. - Извини, не поблагодарил раньше за помощь. Так что спасибо.
        - Не за что. Ты всегда можешь обратиться ко мне… С любой проблемой, - с намеком сказала Шейд, из-под полуопущенных ресниц изучая демона.
        - Учту, - усмехнулся хозяин комнаты, приблизившись к девушке и чуть склонившись. - Так зачем, говоришь, пришла? Шейд, я не поверю, что тебе срочно понадобилась моя благодарность, какой бы искренней она не была.
        - Да, в этом ты прав, - подалась вперед девушка. Теперь их лица находились очень близко друг от друга. - Я пришла не за этим. Мне… понравилась наша игра, Габриель… - тонкие пальцы погладили чувствительную кожу во впадинке ключицы. Мужчина вздрогнул.
        - Да, она доставила несколько приятных минут, - он аккуратно подбирал слова, перехватывая ладонью ее руку.
        - Я так понимаю, что продолжать ее ты не намеревался? - прекрасные глаза хищно сузились, пристально изучая замершего над ней мужчину.
        - У меня есть Огнеслава, - заметил он коротко, затем взял ее пальцами за подбородок: - Не злись. Ты куда красивее, когда улыбаешься. Знаешь же, я говорил это не раз.
        - Знаю, - холодно усмехнулась ведьма, - но знать и чувствовать - разные вещи. Для тебя я никогда не стану достаточно красива, ведь так?
        - Прекрати, - чуть жестче, чем хотел изначально, прервал ее Габриель, прекрасно понимающий, что будет, если их застанет Огонек. - Не в этом дело. Я думал, за прошедшее время ты должна была многому научиться, в том числе и разбираться в мотивах людей, - заметив, как упрямо она вздернула голову, он улыбнулся. - Ты всегда была самой красивой и очаровательной. Но знать и чувствовать - разные вещи.
        - Браво, Габриель, - ведьма с наигранным энтузиазмом похлопала в ладоши. - Ты отменно научился использовать оружие противника. Что ж, я поняла тебя. Пожалуй, мне лучше уйти.
        - Мы поговорим завтра, - уверенно произнес он. - Извини, но сейчас не время ворошить прошлое.
        Девушка кивнула и встала, чтоб уйти. Потом порывисто развернулась, чуть приобняла демона и легонько боднула его в плечо.
        - Извини, сама не знаю, что на меня нашло. Наверно, это из-за полнолуния. И… ты очень красивый мужчина, Габриель, это сложно не заметить и на это сложно не повестись. Извини.
        - Шейд, спасибо, - догнал ее почти в дверях его голос. Демон наблюдал за гостьей со странным чувством. Между ними осталось так много несказанного…
        Постучав в дверь, я со странной смесью предвкушения и опасения ждала ее открытия. А еще порядком боялась превратить запланированную сцену примирения в очередной полноценный скандал, так как все еще начинала закипать, стоило лишь вспомнить его поведение за ужином.
        Дверь распахнулась почти сразу, словно демон ждал меня. А может, действительно ждал, судя по тому, что одет он был в одни брюки. Невольно облизнулась, окидывая взглядом фигуру любимого мужчины. Если он рассчитывал, что так мне будет сложнее ругаться, то его расчет вполне оправдался.
        - Огонек, - ах, как же он улыбался. Мне стало жарко.
        Впрочем, стоило успеть сказать то, ради чего пришла.
        - Извини меня, - заглянула в его темные глаза. Изображать раскаяние даже не пришлось. Мне на самом деле было очень стыдно. - Я не хотела, чтобы ты меня жалел.
        - Жалел… - демон протянул ко мне руки и в следующий момент я оказалась тесно прижата к горячей груди мужчины. - Таких сильных людей, как ты, жалость унижает, - прошептал он, зарываясь лицом в мои волосы. - Я никогда бы не позволил себе унизить тебя. Но, Огнеслава, я очень прошу тебя, - он немного отодвинулся и теперь заглядывал мне в глаза, - в следующий раз предупреждай меня… о своих проблемах. Я постараюсь помочь.
        - Хорошо, - пообещала, на миг расслабляясь возле него, с удовольствием вслушиваясь в мерный стук сердца. Впрочем, стоило еще кое-что сказать! Я слегка отстранилась: - Пока мы еще не помирились окончательно, предупреждаю: еще одна такая выходка с заигрыванием к любой другой женщине, кроме меня - придушу подушкой!
        - Не согласен на подушку! Только этим, - демон легонько провел ладонью по моей груди и у меня чуть не подкосились коленки. А этот… хвостатый между тем продолжил: - Встречное условие. Еще раз увижу тебя с другим мужчиной - будут трупы. Тебе я вреда не причиню, но вот ему… - демон сделал многозначительную паузу, но в темных глазах я отчетливо рассмотрела отблеск багрового огня.
        - Ты тогда отказался на мне жениться! - не слишком активно огрызнулась и затем мурлыкнула, проводя пальцами по животу мужчины, чтобы сменить злое сияние глаз иным.
        - Хотел тебя позлить, - судя по тому, как судорожно он выдохнул, своей цели я добилась. - Да и сам был зол. Но сейчас… - не успела я опомниться, как этот крылатый интриган уже стоял передо мной на одном колене, снизу вверх заглядывая мне в глаза. Впрочем, бдительный демон не забывал придерживать меня за ноги - видимо, чтобы не сбежала.
        - Огнеслава, ты станешь моей женой? - очень серьезно спросил Габриель.
        В этот момент что-то подмывало ответить: "Я подумаю", чтобы отомстить за тот раз в мире фейри, но губы уже сами шептали: "Да". Все остальное было лишним.
        - Фух, ну наконец-то! - мужчина облегченно вздохнул и легко вскочил на ноги. Меня возмутила такая реакция. Да что это он, в самом-то деле! - Я думал, ты не согласишься. Тебя просто измором брать приходится, дорогая.
        - Черт, Габриель! Всю романтику испортил, - захотелось стукнуть его в лоб так, чтоб звездочки посыпались.
        - Не портил я ничего, - коварно отозвался мой демон, подхватывая меня под бедра и начиная кружить по комнате.
        - Габи, где мое кольцо? - ехидно вопросила я.
        - О женщины! - он притворно вздохнул, опуская меня на кровать и нависая сверху. - Ей достался самый лучший, самый умный мужчина, а она про побрякушки думает!
        - Ну… - закончить мне не дали. В следующий миг я уже плавилась в его руках и отвечала на глубокий, страстный поцелуй.
        Шейд устало привалилась плечом к переплету окна, нашарила порядком помятую картонную коробочку и достала сигарету. Последнюю. Покрутила в пальцах зажигалку, закурила, выдыхая голубовато-серый дым в темноту ночи. Полная луна злорадно скалилась в окно, заливая мертвенно-белым светом холмистую равнину, играя с неспокойными водами Лох-Несса. Что ж, этого и следовало ожидать. Тяжело добиться успеха в том, к чему не лежит душа. Все-таки не стоило ей соглашаться на помощь того некроманта, ох не стоило…
        Девушка легко вспрыгнула на подоконник. Мерцающий уголек сигареты растворился в темноте за окном, отброшенный щелчком. Ведьма усмехнулась, призывая ветер. Полет всегда успокаивал.
        Глава 9
        Ник был практически неуловим. Дважды пробежавшись по всему замку, Габриель в сердцах плюнул и громко, четко и с расстановкой помянул вампирову маму, бабушку и почему-то любимую погремушку. Это сработало, всклокоченный и довольно недружелюбный Никлар обнаружился за следующим же поворотом.
        - В следующий раз я с этого начну! - предупредил демон, не давая Нику раскрыть рот для достойного ответа.
        - Слушаю, - коротко отозвался вампир. - Но в следующий раз одной лишь внимательностью к твоим словам не ограничусь.
        - Ник, мне нужно ненадолго уехать. До вечера. Будь другом, присмотри еще и за моими барышнями. Сможешь?
        - Считаешь, мне мало одной..? - Габриелю показалось, что собеседнику очень хотелось кратко охарактеризовать ведьм. И был абсолютно уверен, что характеристика была б отнюдь не хвалебной.
        - Уверен, что за глаза хватает. Но очень надо. Как-то не по себе, чтобы оставить без присмотра… Да и за Огнеславу волнуюсь, - откровенно поделился сомнениями демон.
        - Ты же понимаешь, что Янина для меня приоритетна? - спокойно поинтересовался вампир. - Предпочитаю не играть вслепую к тому же, но в этот раз обещаю посильно помочь.
        - Большего и не требуется, - облегченно вздохнул Габриель. - С меня бутылка.
        - За этих красавиц надо вагоном расплачиваться, - буркнул Никлар. - Как связаться в случае чего?
        - Номер мобильного запиши, - демон по памяти продиктовал длинный набор цифр. - Правда, я не знаю, как там со связью… Короче, я еду в Центральный городской архив. Если что, ищи меня там.
        - Договорились, - кивнул Ник.
        Снежка
        Утро этого дня началось весьма забавным разговором с моим питомцем. Вот уж никогда не думала, что педантичный и до занудливости правильный Крыс когда-нибудь попросит меня о подобном!
        - Ты надо мной издеваешься?! - неверяще вопросила я, даже отвлекаясь от инвентаризации оставшихся амулетов.
        - Нет, - душераздирающе вздохнул крысик, молитвенно сложив лапки. - Ну Гелочка, ну пожалуйста! Я ведь тебя ни о чем не просил раньше.
        - Просил - фыркнула я. - Сыр просил не давать и красную рыбу просил. И Рока отселить просил.
        - Но ведь красть не просил!
        - Вот именно, - я посмотрела на обнаглевшего питомца, - рада, что ты понимаешь разницу. Изъятие общественно опасных артефактов и амулетов - это экспроприация. А изъятие любимца у главы шотландского отделения Совета - это кража! Наглая, ничем не обоснованная кража, которая осложнит мои и без того не радужные отношения с Советом!
        - Куда уж сложнее?! - всплеснул лапками крыс. - Ты и так у них враг номер один. Ты у них Даню украла, а крысочку украсть не можешь?!
        - Могу, - огрызнулась я, - но не буду. Как я ее вывезу из страны?
        - А Даню как?
        Я задумалась:
        - Прикрою иллюзией.
        - И ее иллюзией прикроешь! Это даже проще!
        - Наглость - второе счастье? - вздохнула я, посмотрев на животное, от которого, судя по всему, отделаться не получится.
        Завтрак прошел тихо и мирно, после чего я удалилась к себе в комнату. Хотелось тишины. Возможно, даже удастся поработать немного над проектом для Рока, тем более что Даня отправился собирать очередную партию пауков. Предыдущих я тихонько ликвидировала, пока малыш спал.
        Я с ногами забралась в кресло и завернулась в шаль. Что поделать, после того как я повредила ауру, меня сильно морозило. Иногда. Разложив на коленях ноут, я открыла последний файл. Бесполезно, наверное, говорить, что задуманного сделать в тишине и покое не удалось. Кажется, мой Крыс сегодня в ударе!
        - Гела! - я поморщилась и оторвалась от ноутбука, где сейчас были все наработки по скифским захоронениям. Несмотря на произошедшее, мне надо было заняться ими как можно скорее.
        - Ну чего тебе? - вздохнула, когда крыс цепкими лапками пробежался по рукаву и устроился на плече.
        - Твоя Мокоша…
        - Она не моя, - машинально отмахнулась я, поправив очки.
        - Она хуже, чем Рок!
        - Ну зря ты так, - отозвалась я, все еще пытаясь вникнуть в суть текста. - Мокоша хорошая.
        - Когда находиться далеко от меня, - нахохлился зверек и тут же шмыгнул вниз, заслышав топот в коридоре.
        - И что тут у нас? - заглянула мне через плечо подруга, пока тащила себе стул от стола. - А зачем тебе процесс закатывания человека в лед?
        - Рока легализуем, - вздохнула я. - Делаем липу для Совета, но липа должна быть достоверной. Кроме ледяного кристалла мы не придумали толком ничего. А Совет требует образец заклинания.
        - А если просто сослаться на те же манипуляции с печатями, которые провернули твои предки, закрывшие во льдах Габриеля? - полюбопытствовала появившаяся в дверном проеме Огонек. Коша же дверь, само собой, закрыть не позаботилась.
        - Мы это за основу взяли, - если бы все было так просто. - Но у человека, даже мага, продержаться столько столетий, в отличие от демона, не было бы возможности.
        - Понятно. Но ведь тело… - озадачилась мелкая, припомнив нашу эскападу в морг.
        - Что тело? - отмахнулась я. - Главное, что печать проявляется от камней рода.
        - Подробнее, - у мелкой загорелись глазенки. - Что за камень рода?
        - Сейчас-сейчас.
        Девчонки с интересом смотрели, как я перетряхивала связки амулетиков.
        - Вот, - я показала алый камешек, - это камень, показывающий, к какой семье или клану ты принадлежишь. Таких много и у меня, и у Совета, и у многих родов есть свои. А теперь смотри, - я провела камнем по запястью. Там, где он коснулся кожи, вспыхнула снежинка, наполнилась внутренним светом и засияла, переливаясь оттенками радуги как северное сияние. Буквально через пару секунд она погасла. - Это и есть печать рода. Она появляется у всех принятых в клан, а переливается вот так только у семей-основателей. Их еще центральными называют. Пока клан был большой, эти семьи были хранителями, стражами и знающими. Моя метка говорит, что я - хранительница, Рока - что он страж. Вот так-то.
        - А у меня такая есть? - едва ли не запрыгала на месте Мокоша. - Ну Гелочка, ну проверь!
        - Ты же первая наделенная даром среди своей семьи, может и не быть, - предупредила я, прикладывая камень к запястью подруги. - Прости, Коша, но, как и предупреждала, результат нулевой.
        - Эх! - расстроилась девушка.
        - Ладно, - я хитро улыбнулась, - дай фломастер.
        Требуемого не нашлось, зато Огнеслава мгновенно пожертвовала зеленый карандаш для глаз. Самое то. На запястье я нарисовала переплетение листьев, веток и полураспустившийся бутон. Приложила к рисунку камень и дохнула, потянув из накопителя крошечную толику магии для пущего эффекта.
        - Жжет, - возмутилась Коша и тут же ахнула - рисунок переливался всеми оттенками зелени, а бутон распустился, показывая сине-алые лепестки, и снова закрылся.
        - Это навсегда? - с надеждой в голосе спросила девушка.
        - Нет, - я покачала головой, - временно. Но потом, пройдя определенный ритуал, можешь сделать постоянной.
        - Какой? - мелкая насторожилась.
        - Для этого придется писать в Совет и ждать разрешения, пока они проверят, не совпадает ли выбранная тобой метка с уже существующими, - заговорила Огонек.
        Коша поморщила, явно испытывая к советникам не слишком радужные чувства. А мне прямо бальзам на душу.
        - А ты откуда знаешь? - тут же ухватила суть младшенькая, воззрившись на Огонька.
        - Я когда с матерью поссорилась… В общем, мы сильно поругались, я даже едва род не сменила, так что вопросом интересовалась предметно.
        - Можно? - Коша взяла из моих рук камешек и подошла к Огоньку. Та лишь протянула руку запястьем вперед. Появившееся изображение камушка преобразовалось в пятилистный цветок, а затем вспыхнуло маленьким язычком пламени.
        - Каменный цветок потомственных ведьм Земли у меня претерпел видоизменения, - объяснила нам Слава. - Собственно, это в некотором роде меня и остановило.
        - Плохая тема, - я громким шепотом посоветовала сменить направление разговора Мокоше. Лучше бы молчала.
        - Я одного не могу понять, - потерла переносицу девочка, - почему Совет тебя боится? Ты же одна…
        - Теперь не одна, - поморщилась я.
        - …а у них куча волшебников, - продолжала, не замечая этого уточнения, младшенькая. - Разве они не могут снести границу и просто забрать то, что ты хранишь?
        - Как тебе сказать… - я задумалась. - Коша, представь две страны с ядерным оружием наизготовку. В любой момент может жахнуть. Только в одной стране весь боезапас сосредоточен в одних руках, а в другой - в руках многих. Вот и получается: демократия против диктатуры. Холодная война в лицах.
        - Понятно… А наладить отношения?
        - Ну… может, если в Совете будут сидеть только такие, как твой Макс, - хитро улыбнулась я.
        - Он не мой, - буркнула мелкая.
        - Ну да, - фыркнули мы с Огоньком.
        - Эх, я соскучилась за такими нашими посиделками, - вздохнула Огнеслава, устраиваясь на моей кровати.
        - Я как-то не очень, особенно став объектом обсуждения, - пожаловалась Коша.
        - А ты не шарахайся от Макса, как от чумного, и мы сразу же перестанем тебе косточки перемывать, - посоветовала я.
        - Ага, лазите по замку как два привидения, - фыркнула Славка.
        - Да ну вас, - отмахнулась Мокоша. - Ты сама с Габриелем вон сколько цапалась.
        Я переглянулась с огненной ведьмочкой и поняла, что малая сейчас нарвалась.
        - О, я потом с ним замечательно мирилась, - плотоядно улыбнулась Огонек, заставив Кошу покраснеть.
        - Совращение малолетних уголовно наказуемо, - буркнула Коша.
        - Мы еще не начинали, - расхохоталась Огнеслава, явно прибывающая в замечательном расположении духа.
        - А где Лика? - мгновенно сменила тему земная.
        - Шейд пытает вроде бы, - объяснила Слава.
        - Она потеряна для общества, - фыркнула я.
        - Шейд или Лика? - хитро ухмыльнулась огненная.
        - Вот почему ее вы на счет Никлара не прессуете? - обиженно полюбопытствовала Мокошка.
        - Сравниваешь Макса с двухсотлетним вампиром-тихушником? - промурлыкала Огонек. - Уж он как раз знает, что делать с Ликой. Если приспичит, никуда нашей ведьмочке не деться.
        Я с восторгом наблюдала за выражением лица мелкой. Ей явно хотелось ответить что-то позаковыристее, но опасение, что Огонек опять переведет все в шутку, не давало этого сделать.
        - Так, о Янине спрашивать безопасно? - осведомилась Мокоша.
        - Смотря что, - все так же обворожительно улыбнулась огненная ведьма. - Она ведь у нас как раз замуж выходит…
        - Я сейчас в тебя подушкой брошу, - пообещала мелкая, а потом хитро ухмыльнулась: - В качестве молчаливой лисы ты была очаровательна.
        - В качестве невесты ты тоже была бы "очаровательна", - не осталась в долгу Огонек, со смехом перехватывая перьевой снаряд.
        - Янина куда-то ушла, - сообщила я, решив отвлечь обеих от войны моими спальными принадлежностями, пока они еще целы и пригодны для использования по назначению.
        - Опять темнит? - Коша победно умостилась на все еще хихикающей Огнеславе и закрыла ей ладошкой рот. - Вот даже не хочу слышать о твоих предположениях.
        - Расскажет, - предположила я. - Она и так старается.
        - Да, существенный прогресс за столько лет, - улыбнулась Огонек, невинно похлопав ресницами под подозрительным взглядом земной ведьмочки. - Ладно, сползай с меня, надо на работу звякнуть и проверить, успели ли с проектом. Не хочу одному гаду оставлять шанс настучать на меня начальству.
        Янина
        Звонок Киры застал меня в библиотеке. Поддавшись примеру Лики, я пришла именно сюда, хотя на самом деле было абсолютно все равно, из какой точки замка выходить в Интернет. Пожалуй, он здесь не брал только в самом глухом подвале, качество местного покрытия было великолепным.
        - Как успехи? - поинтересовался в трубку некромант.
        - Нашла кое-что интересное, - отозвалась я.
        - У меня тоже есть информация. Встречаемся через час, на озере возле вашего замка.
        - А почему ты не заедешь прямо сюда? - спросила я, не очень-то надеясь на ответ. Надежда в полной мере оправдалась, некромант лишь хмыкнул и прервал звонок.
        На берегу озера было прохладно. Свинцово-серая вода шла рябью под порывами ветра. Все-таки поздняя осень. Противоположный берег терялся в туманной дымке и из-за этого покрытые лесом склоны холмов казались не зелеными, а сине-серыми, словно я смотрела сквозь воду.
        Я поднялась с большого валуна, поросшего желтоватым лишайником, приятно щекочущим ладони, когда у обочины остановилась черная "Ауди".
        Кира вышел из машины и бросил на меня вопросительный взгляд:
        - Садишься?
        - Пройдемся, - отрицательно покачала головой. - Или тебя что-то смущает?
        - Я же не вампир, чтобы солнца бояться, - фыркнул он, а машина мигнула фарами в ответ на активацию сигнализации.
        Я решила не реагировать на подколку - некромаг на этот раз весьма беззлобно произнес эту фразу. Что ж, я и так знала, что Кристиан ему чем-то неприятен. Сотрудники, знающие о моей свадьбе, пару раз попытались пройтись по этой теме, строя догадки, на тему: "я и Кира - несчастливая любовь", но себе я прекрасно отдавала отчет, что симпатии между нами с боссом не слишком много.
        - Предпочитаю дышать свежим воздухом, а не дымом сигарет. Я же на отдыхе, в конце концов, - я постаралась не улыбнуться, глядя, как мужчина тянется к карману за сигаретами, а затем сам себя одергивает. Вот уж точно дитя каменных джунглей. Прямо как в анекдоте: "Свежий воздух - яд, поднесите к выхлопной трубе отдышаться!"
        Выглядел некромант куда свежее и бодрее, чем ночью. Наверное, последовал совету и все-таки поспал. Но если я сейчас это озвучу, он, чего доброго, еще разозлится. Поэтому я промолчала.
        - Давай уже к делу, Янина, - чуть поморщился мужчина.
        - Замки на вершинах пентаграммы в прошлом году были выкуплены одной фирмой, которая немалое количество средств тратит на восстановление памятных мест. Этакие меценаты. Подобная благотворительность лишь приветствуется государственными структурами, у которых всегда проблемы с выделением средств. Все законно, все документы, видимо, в наличии. Никаких странностей, которые можно было бы списать на влияние магии. Но есть кое-что занимательное: помимо этих пяти замков, уже в этом году были приобретены еще несколько, которые вполне укладываются в рисунок. Вот перечень, - я протянула боссу листик.
        Пока Кира пробегал глазами по строчкам с названиями, я наслаждалась ощущениями, что дарила окружающая природа: мягкость влажной жухлой травы под ногами, тихий шепот листвы и едва слышный плеск стальных вод у каменистого берега.
        - Занимательная картинка получается, - протянул начальник, доставая из внутреннего кармана кожаной куртки сложенную туристическую карту и маркер. - Смотри, вот пентаграмма, - мужчина уверенно черкал маркером. - Вот, это замки, которые, по твоим данным, выкупила эта компания, - к пяти жирным точкам-вершинам добавились еще семь. Каждая из ни лежала на одной из линий пентаграммы.
        - Впечатляющий размах, - не выдержав, даже присвистнула. - А с убийствами ведьм это связано?
        - Правильно мыслишь, - мрачно похвалил Кира и карта обзавелись большими жирными птичками. - Вот, в этих местах были совершены последние убийства. Этот псих убивает уже даже на своей территории, не особо скрываясь.
        Несмотря на жуткую подоплеку, я готова была пританцовывать. Птички ложились как раз в местах пересечения линий, идущих от вершин звезды, образовывая центральный пятиугольник.
        - Не такой уж он псих, - едва ли не промурлыкала я, - весьма последовательно. И незаконченный рисунок. Два замка, стоящих рядом, еще не отмечены жертвоприношением, - а в том, что это жертвоприношение, я теперь не сомневалась.
        - Я думаю, ты уже догадалась, что мы будем делать дальше, - нехорошо усмехнулся некромант, видя мое воодушевление.
        - Какой из замков проверять? - я подняла на него взгляд, заметив в темных глазах хищные искорки.
        - Я возьму на себя Бреймар. Соответственно, тебе остается Балморал.
        - Отлично, - я уже была в предвкушении.
        - Янина, я тебя прошу, не лезть на рожон.
        От необходимости отвечать меня избавил вопль:
        - Блондин! Красавец! Пожождиииииии!!! - радостный крик пролетающей мимо Лики перешел в испуганный писк, когда метла девушки вышла из-под контроля, и она со всего маху рухнула сверху… на Киру, как раз в этот момент задравшего голову вверх. Хорошо хоть снизиться успела!
        Судя по тому, как Лика крутится, некромант на роль матраса не подходит. Еще бы, ведь он худой и жилистый. О, а это она, похоже, на пистолеты наткнулась, вон как морщиться.
        - Лика, слезь с него! - попыталась я вразумить подругу.
        - Лика! - это уже Шейд успела спуститься. И кажется мне, что она не в восторге от способа приземления Чертенка.
        Мы с шатенкой в четыре руки подняли Лику с тихо охнувшего Киры. Надо отдать боссу должное, встал он сам, и даже не поморщился, но вот как он при этом посмотрел на Лику… Знаю я этот взгляд, видела уже! Приблизительно так же ласково он смотрел на некромантов-убийц, на которых пришел заказ на охоту. Хм, и как бы его отвлечь от подруги? Ведь пристукнет сгоряча, характер и него отнюдь не сахар.
        - Э-э-э, ну мы пойдем? - несмело протянула Лика, заметно поежившись под оооооочень внимательным взглядом пронзительно-черных глаз Киры.
        - Нет уж, постойте, милая девушка, - и голос у него очень вежливый. Настолько, что сразу становиться понятно: сейчас Лику будут убивать. - Вы что-то хотели мне сказать?
        - Я обозналась, - открестилась воздушница, потихоньку пятясь.
        - Ребята! - я решила вмешаться, пока некромант не прибил нашу ведьмочку. - Давайте, я вас познакомлю. Это Кира, - блондин кивнул Лике, продолжая сверлить ее взглядом. Хм, не сработало. - Кира, это Лика. И не надо ее убивать, она не хотела… Лика, ты же не хотела? - воздушница усиленно закивала, напомнив в этот момент Мокошу. - Ну и чудно! А это Шейд.
        - Рад знакомству с такими красивыми девушками, - каким тоном он это сказал! Надо запомнить, буду нерадивых подданных Тиана гонять.
        Лика как-то затравленно оглянулась на Шейд. Я тоже посмотрела на девушку и очень удивилась переменам, произошедшим с ней. То, как она смотрела на Киру… Обычно чуть насмешливые, но добрые серо-голубые глаза сейчас были холодными и колючими, как крещенский мороз. Вот ей явно до… метлы "комплименты" некроманта!
        - Взаимно, - будь она Снежной и примени магию, и то получилось бы не так внушительно.
        - Мы что-то пропустили? - поинтересовалась я, косясь на Лику. Чертенок сделала большие и удивленные глаза. Мол, я честная ведьма, ничего не знаю, мимо пролетала… Поверить ей, что ли?
        Кира мои слова проигнорировал напрочь, словно и не слышал, теперь черные глаза пристально изучали Шейд.
        - Скажи, а имя у тебя мужское или просто родители большие оригиналы? - язвительно поинтересовался он.
        - Имя как имя, - не осталась в долгу воздушница. - Тебя же не смущает, что у тебя самого оно женское.
        - Да у тебя прелестное чувство юмора! - добренько усмехнулся босс, и я поняла, что пора его отсюда уводить, иначе будут трупы.
        - О, ты непередаваемо галантен. Сожалею, твоя память, видимо, настолько коротка, что ты не в силах узнать женщин, с которыми познакомился всего лишь вчера.
        - Увы, я счел, что девочки, способные ТАК напиться, мало что вспомнят. Готов признать свою ошибку. Как голова наутро, не болела?
        - Твоими молитвами, некромант, - пропела Шейд, прищурившись.
        - Вот и славно, - ответил мужчина, - рад был повидаться.
        - Что такое, трезвые женщины тебе не интересны? - иронично усмехнулась Шейд.
        - Я, видишь ли, занят. Не все прохлаждаются, косо-криво имитируя полет.
        - Хм, наверное, дело не в тебе, - задумчиво отозвалась Шейд, проигнорировав язвительную реплику Киры. - Дело в женщинах. Когда они трезвые, ты им неинтересен…
        Мне кажется или в воздухе действительно пахнет жареным? Скорее, уже горелым. Ой, что-то будет…
        - Кира, - голос Лики я узнала с трудом, потому что он был больше похож на полупридушенный писк, - а пошли к нам в гости, я тебя суши угощу…
        - Спасибо, обойдусь! - зря она его отвлекла, сейчас и ей достанется.
        - Ребята, что происходит? - я ничего не понимала, но не вмешаться не могла. Когда Кира в таком состоянии, он способен на все, что угодно. Да что же произошло между этими двумя?
        - Все превосходно, - с улыбкой отозвалась Шейд, умудрившись параллельно смерить Киру ледяным взглядом, - мы с Ликой уже улетаем. Хотели пролететь над озером, может, увидим Несси…
        - Смотрите не упадите в воду, - голосом блондина можно было заменить фрион в паре-тройке холодильников.
        - Ну что ты, как можно. Мы же трезвые, делать глупостей не станем, - выделила интонацией слово "глупости" Шейд, уже садясь верхом на метлу.
        Лика пробурчала что-то нелицеприятное и тоже быстренько взгромоздилась на свое "транспортное средство", стремясь оказаться как можно дальше от Киры.
        - Мне, пожалуй, пора, - произнес через некоторое время некромант, глядя вслед удаляющимся фигуркам ведьм.
        - Кира, что произошло?
        - Тебя это не касается, - фыркнул шеф.
        Я только пожала плечами в ответ. В таком состоянии спрашивать его о чем-либо все равно бесполезно, только на грубость нарвешься. Развернувшись, я направилась обратно в сторону замка. Главное уже было сказано.
        Лика
        - Шейд, Шейдииии, Шейдушка, - проныла я имя подруги, думая, как бы вывести ее на нужный мне разговор.
        Та недоуменно смотрела на меня, во взгляде читалось, что сейчас покрутит пальцем у виска, или прибьет за издевательство над именем.
        - Чего тебе, вредина?
        - Шейдимуська, научи меня магии ветра. А то надоело все делать наобум.
        - И чему конкретно тебя научить? - недоуменно вскинула бровь она.
        - Как чему? Всему!!! А еще я хочу научиться летать. Как-то пыталась на метле, но полеты вялые, никакие.
        Я смотрела на готовую расхохотаться магичку, неужели у меня вид сейчас такой смешной? Ну стою, колупаю носком ковер. Ну, мало ли. А может это моя мечта? В голове уже рисовалась картина, как я раскрываю громадные крылья и взмываю ввысь.
        - Ликуся, успокойся, - усмехнулась Шейд, усаживаясь прямо на пол и приглашающе хлопая ладошкой по ковру рядом с собой. - Сядь и послушай. Я тебе кое-что расскажу.
        Плюхнувшись рядом с девушкой и достав из заднего кармашка блокнот и ручку, принялась слушать и все записывать.
        - Ветер - самая капризная из всех стихий. Это накладывает определенные… обязательства на того, кто ее практикует. Если магу Земли контролировать течение своей силы нет особой нужды, и они себе могут позволить любой характер, вот как ваша Мокоша, то с магами Огня и Ветра все обстоит несколько иначе. Ты обратила внимание, как Огонек вчера кофе в чашке вскипятила просто потому, что задумалась о чем-то неприятном? Сила Огня очень опасна, но ее носители обычно компенсируют ее взрывными характерами. Побили посуду, занялись любовью - и все нормально. А вот с Ветром все сложнее…
        - Почему? Вроде уже почти год как я пользуюсь этой магией по мелочам и пока кроме вывернутой на себя кастрюли супа больше никаких особых последствий не видела.
        - Понимаешь, Ветер ближе всего к хаосу. Если не контролировать себя, то рано или поздно ведьма растворяется в своем Ветре, навсегда теряя разум. Таких ведьм убивают, Лика, потому что они опасны для окружающих, - грустно улыбнулась мне Шейд.
        - Как? И мне это грозит? Как они могут быть опасны? - свой испуганный голос я услышала как бы издалека. Даже ручка выпала из рук.
        - Очень просто. Представь, что внутри тебя торнадо. Пока ты его хозяйка, оно спит и не вредит ни тебе, ни твоим близким… А потом что-то случается, ты злишься или плачешь, и оно вырывается… И убивает всех, до кого дотянется. Жутко, да? - девушка подобрала ручку и теперь рассеяно крутила ее в пальцах.
        Я вздрогнула, пытаясь представить все это. На миг мне показалось, что я вижу внутри себя все то, о чем говорила девушка. В последний момент я вспомнила о закрытом во мне сноходце.
        - А если во мне есть еще одна сила, но она закрытая, запечатанная? Если я перестану контролировать силу ветра, она разрушит печать другой силы? - хоть и путано объяснила, но мне хотелось узнать обо всем.
        - Смотря какого рода печать, - задумалась ведьма, - может и разрушить… Ветер капризен и непредсказуем, он может сделать что угодно. Может разбить эту печать, может закрыться сам, может уйти… Если тебе уж очень повезет, то силы переплетутся и тогда их будет проще контролировать.
        Я задумалась рассказать или нет подруге то, чего боюсь. Не хотелось бы опять девчонок подставить. Но решила, что раз начала говорит букву "а", нужно сказать букву и "б". И медленно начала рассказывать то, что меня интересовало. Девушка с каждым моментом становилась задумчивей и задавала уточняющие вопросы.
        - Знаешь, что… - медленно произнесла она в конце концов, - тебе, похоже, придется полностью менять образ жизни из-за этого всего. Сила снов - она тоже хаотична, как и ветер. Только это вряд ли тот случай, когда минус на мину даст плюс. Тебе нужно искать что-то постоянное и тихое. Спокойную работу, любимого мужчину… Можешь еще попробовать ребенка родить, многим помогает успокоиться. Если ты и дальше будешь так метаться, как сейчас, то… Прости, если тебе неприятно это слышать, но тебе повезло в том плане, что ты довольно слабая ведьма. При твоем характере и нынешних нервотрепках большая сила просто убила бы тебя. А так у тебя есть все шансы научиться с ней справляться.
        Я задумалась над словами Шейд, прокручивая в голове вариации и думая как защитить окружающих от себя.
        - Шейд, ты научишь меня контролировать все это?
        - Могу попробовать, - улыбнулась мне девушка, - хотя все зависит от тебя самой. Я покажу тебе пару способов снятия напряжения, что-то вроде медитации. Но тебе все равно нужна стабильность в жизни, без этого никак. Ну, или состояние головокружительной влюбленности, когда любишь весь мир и у тебя все замечательно. Меня с раннего детства учили держать стихию под жестким контролем, но стоит чуть расслабиться, позволить себе слишком сильную эмоцию - и мой ветер начинает виться вокруг, поднимая в воздух все, до чего дотянется. У тебя скоро начнется нечто похожее.
        Магичка показала мне азы медитации. Я даже не заметила, как под спокойную мелодию ветра - это не я, это Шейд ее создала - я уснула. Распластавшись звездочкой, спокойно качалась на своей силе. Не знаю, через сколько минут или часов заразный смех девушки меня разбудил.
        - Лика, - сквозь смех промолвила она, пока я пыталась прийти в себя. - Ликуся, а ты храпишь.
        - Я?? Да я в жизни не храпела, только в те разы, когда у меня был нос забит.
        - Лика, ты минут двадцать проспала и из них минут десять храпела. Я же медитировать тебя учила, а не мгновенно уходить в сон.
        Я задумалась, но ненадолго.
        - Так что, мне опять медитировать?
        - Хм, - ведьма проказливо улыбнулась, - помниться, ты хотела летать?
        Мы будем летать! Я вскочила из положения лежа и радостно захлопала в ладоши.
        - Ты научишь вызывать крылья?
        - Крылья? - потрясенно уставилась на меня учительница. - Лика, крылья - это к ангелам. Ну, или к демонам, смотря кого совратишь. А мы с тобой пойдем осваивать правильные полеты на метле.
        - Эх, опять эта метла, - я горестно вздохнула и посмотрела на подругу. - А крылья никак? Ведь магия ветра это крылья. А летать на метле… почти каждый может, главное знать азы магии ветра.
        - Ну ты наивняк! - рассмеялась Шейд, легко вскакивая с ковра. - Метла необходима только для того, чтобы была иллюзия опоры. На самом деле она тебе не нужна. Научишься чувствовать полет - сможешь летать и без нее. Как Супермен. А пока что - брысь за метлами. Через десять минут встречаемся в гостиной и летим.
        Я, воодушевленная обещанием, что потом буду как супергерой, побежала в подвал, там вроде бы мы видели при осмотре замка метлы. Минут через пять, извозюкавшись в пыли и паутине, я нашла две добротные метлы. Казалось, они сделаны на века. Радостно подхватив этот инвентарь, я побежала обратно в холл.
        Шейд спустилась еще минут через пять. Легко сбежала по ступенькам, на ходу натягивая коротенькую темно-синюю курточку.
        - Ну что, ученица, готова?
        Я радостно закивала в ответ.
        - Ну, тогда полетели! - засмеялась воздушница, беря у меня из рук метлу. - Заодно слетаем в ближайший магазинчик, а то у меня сигареты кончились.
        Выйдя во двор, я заинтересовано посмотрела на Шейд. Та достаточно быстро взлетела.
        - Давай, почувствуй силу и догоняй, - девушка сделала крутой вираж и поднялась выше.
        Усаживаясь на метлу, с тоской думала, почему на них не придумали какие-то сидения поудобней. Попыталась взлететь. Первый раз я пролетела полметра и рухнула на гравий дорожки.
        - Нет, так не пойдет. Пошли на траву, - опустившись, произнесла подруга, и мы перебрались на лужайку. - Ты первая. Я за тобой - буду страховать.
        Со второго раза у меня все получилось.
        - Ну что, к озеру или вначале в магазин? - спросила я у магички.
        - Давай круг над озером, а потом уже в магазин, чтобы я убедилась, что у тебя все хорошо.
        - Оки. Догоняй! - крикнула я, набирая скорость и высоту. Полетав рядом с озером и не то парком, не то лесом, мы повернули в сторону дороги.
        - Слушай, а ничего что мы в магазин на метлах? Может, невидимостью прикроемся? - спросила я у подруги, и тут заметила белобрысое чудо. - Ой, няшка! Блааанндиииин! - и полетела смотреть, с кем общается Янина, которая была рядом с ним.
        Няшка на поверку оказалась неприветливой букой. Я потерла свою пятую точку. Вот же гад костлявый!
        - Паразит, килька в пальто, - на приподнятую удивлено бровь Шейд, объяснила, - я про этого вредину. Разве так нормальные мужики с девушками общаются? Никакой воспитанности. Ой, а ты его знаешь?
        Не дождавшись ответа, я уселась на метлу и взлетела.
        - Полетели в магазин. Я теперь мороженого хочу, - но все никак успокоиться не могла: - Хам! Блондин крашеный! Гусь общипанный. У-у! Завел, давно я так зла не была. Ну упала, ну посмеялись бы, а он! У-у! Жлоб! Жалко ему подушкой побыть. Я же еще приземляться не умею, а он, козлик, не выбритый!
        Я оглянулась на подругу, та была задумчивой. Наверное, тоже думала, каким способом его прибить. Хотя, придет он к нам, пургену ему в кофе насыплю. Пусть мучается, злыдень. Тут мне на ум пришла еще идея закрыть все туалеты в замке, что бы этому глисте выбора не осталось иного, кроме как пойти во двор. Пусть по старинке, под кустом! А это еще надеюсь днем будет, вот этому чурбану позор. В таких раздумьях я чуть не пролетела мимо поворота к магазину. Тут надо было снизиться и аккуратно сесть на землю, а то рядом скелетов не наблюдалось, тормозить было сложно. Но и в этот раз посадка не вышла. Хотя меня поймали кусты. Выбравшись из них и повытаскивав листики, сучки и вытряхнув одежду, я подошла к Шейд.
        - Ох, Ликуся, учить тебя еще и учить, - вздохнула девушка. - Ты попробуй представить, что опускаешься на что-то мягкое, вроде матраса или кучи подушек. Может, так легче будет.
        - Эх, ну в следующий раз буду представлять. Ой, пошли быстрей, я мороженого хочу!
        Оставив метлы в ближайших кустах, мы пошли за покупками. Магазинчик у автозаправочной станции был небольшим, но с хорошим ассортиментом. Мороженное у них было. Даже мое любимое с карамелью обнаружилось. Шейд купила сигареты. Интересные шотландцы ребята, сигареты на заправке продавать - это уметь надо. И иметь очень смутное представление о том, что такое техника пожарной безопасности. Сразу видно, они по делам никогда в пожарку не мотались, а то знали бы! Мне резко вспомнились мои походы туда.
        Встряхнув волосами, я доела мороженое отбросив все мысли на потом. Захотелось расслабиться. Дойдя до нашего тайника и взлетев, предложила Шейд на перегонки до озера. Хоть у подруги больше опыта, но мне хотелось почувствовать скорость, адреналин от состязания.
        Полет это ни с чем несравнимое чувство. Оно захватывает. В момент, когда ветер бьет в лицо, кажется, что ты свободен. Оклик Шейд, казалось, встряхнул меня, как нашкодившего котенка.
        - Ты чуть не начала в стихии растворятся. Будь аккуратней, не давай ей управлять собой, контролируй.
        Я только кивнула в ответ, больше сосредоточившись на самом процессе полета. Мы скользили над серыми водами Лох-Несс, почти касаясь их.
        - Шейд, расскажи, а как тебя учили?
        Ведьма, не ожидавшая от меня вопроса, тем более такого, недоуменно оглянулась. Метла девушки чуть вильнула, теперь подруга летела чуть в стороне, а не прямо передо мной. Справившись с удивлением, она приблизилась.
        - Не так, как я учу тебя, - призналась девушка. - Мне просто ставили задачу и ждали, что я с ней справлюсь. А вот как - это уже было мое дело. Естественно, случались проколы, но мой… воспитатель всегда считал, что учится на собственных ошибках полезно.
        Я задумалась. Брось меня в такую ситуацию, и я не справилась бы. Провалилась. Во мне не было того стержня, который заставил бы упереться и самой разбираться с заданием. Вздохнув я продолжила расспрашивать девушку. Вспомнилось, что есть еще вопрос, на который не было ответа.
        - А ты знаешь ту глыбу льда?
        Моя собеседница замялась. Похоже, тут что-то интересное…
        - Знаешь, я бы не очень хотела говорить о нем.
        - Почему? Эта швабра и тебе под ноги упала? Как грабли, на которые наступать не хочешь?
        Девушка прыснула. Видимо, представила этого блондинистого гада в виде сельхозинвентаря. Потом призадумалась.
        - Знаешь, пожалуй, очень верный эпитет ты к нему подобрала. И я на эти грабли один раз уже наступила. Повторять как-то не тянет.
        - М-да, и когда же ты так успела? Только не говори, что по пьяни.
        Я задумалась, этому чурбану пургену будет мало, что ли еще пирожков мелкой подсунуть? Авось где в начинке камушек попадется…
        - Лика, у тебя точно только дар сноходца запечатанный? - странно покосилась на меня ведьма. - Ясновиденьем ты не балуешься?
        - Ну, в снах раньше чуток будущее видела, но это все в прошлом. Сейчас обычная интуиция. Слушай, а как думаешь, этот чурбан яды распознает? А пурген в кофе обнаружит? - у меня в голове был четкий план мести за новую подругу.
        - Не уверена, - Шейд улыбнулась так, что обзавидовался бы даже Чеширский кот.
        - Значит, план таков: в кофе пургену, из еды только пирожки Мокоши, там в начинке точно что-то вредное попадется! - я злорадно потерла ручки, чуть не свалившись при этом с вильнувшей метлы.
        Мои воинственные мысли были перерваны звонком Янины.
        - Срочно возвращайтесь. На Огнеславу напали.
        - Как напали? Кто? Лечу обратно! - переполошилась я, но темная уже повесила трубку. Мы с Шейд развернулись и полетели в сторону замка.
        Огонек
        Вышла из комнаты Снежки я с улыбкой. Ведь именно ради таких посиделок мы и собрались. Замечательного настроя добавлял еще и тот факт, что мы помирились с Габриелем. Теперь, когда не осталось секретов, когда я приняла его предложение руки и сердца, все будет замечательно.
        - Огнеслава! - внезапно окрикнул меня кто-то, нарушив состояние восторженности жизнью.
        Я недоуменно оглянулась. Ко мне спешил, немного комично переваливаясь и фыркая, давешний советник, хозяин этого замка. Я вежливо притормозила, позволяя мужчине нагнать меня.
        - Спасибо, что разрешили остаться, - на всякий случай вежливо поблагодарила я. - Чем могу быть полезна?
        - Огнеслава, у меня к вам очень важный разговор, - солидно начал мужчина, немного отдышавшись.
        - Какой? - полюбопытствовала мгновенно. На самом деле было интересно, так как я никогда не имела дел с Советом, кроме как косвенно через Снежку и Габриеля, а теперь еще, оказывается, Янину.
        - Понимаете ли, - издалека начал советник, которого, кстати, надо было называть сэр Кокран, беря меня под руку и мило улыбаясь. Учитывая тот факт, что я на каблуках выше его почти на голову, со стороны мы должны выглядеть забавно. - Вы очень талантливая юная леди. И, я не побоюсь этого слова, у вас впереди еще более впечатляющие перспективы.
        - Вы остановили меня, решив сделать комплимент? - улыбнулась, но сделала это несколько натянуто. Уж очень это напоминало откровенную лесть.
        - Ох, как же нетерпелива молодость, - с отеческой улыбкой пожурил меня он. - Нет, конечно, дорогая моя. У меня есть для вас… назовем это деловым предложением, ведь вы девушка серьезная.
        - В таком случае я вас внимательно слушаю.
        - Видите ли, такие сильные и талантливые ведьмы, как вы, встречаются нечасто. Я хотел бы предложить вам сотрудничество.
        - В каком смысле "сотрудничество"? - я напряглась. Понятное дело, что не в Совет мне предлагают вступить. Туда просто так могут попасть разве что выходцы из древних и благородных семейств, насчитывающих века своей истории. Все остальные ломали когти и зубы, стараясь пробиться к "кормушке". Одним словом, политика.
        - О, ничего такого, что могло бы вас оскорбить, - еще ласковее улыбнулся мне советник Кокран. - Вы могли бы, скажем, помогать нам с информацией… в обмен на некие привилегии, конечно.
        - Информацией о Снежной? - предположила я самое, как мне казалось, очевидное. Возможно, недоверчивость Снежки заразительна, но услышанное заставило напрячься. Была б сейчас в образе кицунэ, шерсть на загривке уже стояла бы дыбом.
        - Мне очень импонирует ваша прямолинейность, Огнеслава, - улыбка стала приторной.
        - То есть я угадала? - прикинулась дурочкой, решив на всякий случай еще раз уточнить, прежде чем пошлю этого гада на все четыре стороны. Хотя пошлю вежливо, не стоит обзаводиться врагами из-за пары фраз.
        - В некотором роде. Конечно, вы не подумайте, что я прошу вас шпионить за подругой, вовсе нет, - он шутливо замахал руками, - но предупреждая Совет о некоторых… нежелательных эскападах госпожи Снежной, вы могли бы оказать нам неоценимую помощь.
        - Господин советник, не думаю, что предложенное вами меня соблазнит, - я изобразила сожаление.
        - Подумайте, Слава, что вы теряете? - советник хитро прищурился, глядя на меня. - В конце концов, вас ведь ни капли не смущает, что ваш… возлюбленный работает на нас.
        Эта многозначительная заминка меня окончательно взбесила. Я чуть наклонилась, чтобы наши глаза оказались на одном уровне.
        - Я не предам дружбу со Снежной. А вас не касается ни ее дела, ни то, с кем я сплю. Всего наилучшего! - по счастливой случайности мы остановились как раз возле моей комнаты, поэтому я просто нырнула за дверь, захлопнув ее перед носом мужчины.
        В комнате оказалось на удивление холодно, словно она была выстужена. Занавеска трепетала на ветру, свободно проникающем сквозь распахнутое окно. Опять призраки чудят, что ли? Я невольно передернула плечами. Мне не холодно, но как-то некомфортно. Да, пожалуй, это самое правильное определение. Закрыв раму, я привычно потянулась к обогревающему контуру, закрепленному мной еще в первую ночь пребывания в Аркарте.
        То, что что-то не так, я поняла мгновенно, но сделать уже ничего не успевала. Вырвавшееся из-под контроля плетение хлестнуло по мне же, словно плеть. Магия взвыла, рванула в разные стороны, будто кто-то нажал на спусковой крючок. Я попыталась перехватить управление над взбесившимся заклинанием, но получилось лишь хуже. Моя собственная сила только подпитала творившийся кошмар. Пламя рвануло в разные стороны как при лесном пожаре - мгновенно пожирая окружающее пространство. Вот теперь мне стало страшно и больно. Никогда раньше моя стихия не была такой обжигающей. Пламя закручивалось воронкой, все сжимаясь.
        Не знаю, почему я так сделала, наверное, взял верх инстинкт спасать жизнь любой ценой: тело видоизменилось, преобразовываясь в звериное. Огонь взревел, яростно и одновременно с этим разочарованно. И затем прозвучал взрыв. Я отстраненно подумала, что Аркарт таки станет развалинами.
        На какое-то время я выпала из реальности и лишь через несколько минут осознала себя сидящей на полу в копоти. И опять голой. И, судя по всему, так мне щеголять до конца поездки, так как вся моя одежда благополучно стала кормом для бушующего пламени. Почувствовав сквозняк, я повернула голову в сторону окна и некоторое время созерцала дыру в стене, явно большую, чем в случае "потери" одной лишь рамы.
        За этим занятием, - флегматичным созерцанием дыры в стене, - меня и застали вбежавшие в "спальню" девчонки.
        - Огонек, - меня кто-то тряс за плечи, а я продолжала тупо смотреть в одну точку. Звуки доходили, как сквозь толстый слой ваты. Я оглохла?
        - Слава, ты как? - вот это точно Снежка. Моргнула, переведя взгляд на подругу. Она говорила что-то еще, но смысл ускользал. За ее спиной маячила Янина. Темная ведьма выхватила из кармана телефон и теперь кому-то звонила.
        Более ли менее адекватно я начала реагировать, когда Снежка затащила меня в почему-то не особо пострадавшую ванную и запихнула под ледяной душ. Холодная вода помогла прийти в себя, я уже соображала, на каком я свете и что происходит вокруг. Отфыркиваясь и отплевываясь, я смыла с себя последствия пожарища и переоделась в пожертвованную той же Гелой одежду, хорошо хоть в размерах мы совпадали. Вид живописных развалин, в которые превратилась моя уютная комната, не вдохновлял абсолютно. Я села на бортик ванной, устало прикрыв глаза. Вот бы не видеть этого всего.
        - Что случилось? Огонек! - Лика маленьким смерчиком влетела в комнату, притормозив на пороге. Глаза у ведьмочки сделались огромными и перепуганными. Потом она все же увидела меня и прыгающую вокруг Мокошу, и рванула к нам. Младшая порывалась меня ощупать, выясняя, все ли у меня на месте.
        Следом за Ликой в комнату ворвалась Шейд. Вот уж кто, похоже, не растерялся. Девушка, оценив обстановку, заявила:
        - Так, надо ее отсюда увести.
        - Не надо меня тащить, я вполне способна передвигаться, - пришлось избавиться от цепких лапок подруг, жаждущих помочь. Попытки меня ощупать на предмет повреждений вызывали неприятие и, более того, раздражение. А уж зная их способности в целительстве - и вовсе серьезно опасаться за свою чудом сохранившуюся жизнь.
        Устроили меня на диване в гостиной. Истеричного советника, верещащего, что мы разгромили его замок, быстро усмирила Гела, коротко бросив, что еще предстоит выяснить, не он ли подстроил "несчастный случай".
        - Огнеслава, - передо мной стояла Шейд, - ты как, видишь-слышишь хорошо? Не тошнит?
        - Голова болит и трусит от слабости, а в остальном нормально, - отмахнулась я. - Дайте попить что-нибудь.
        - Так, контузии нет, уже плюс, - одобрила воздушница. Откуда-то сбоку возникла Лика со стаканом воды, Мокоша зачем-то резво ускакала на кухню. Вернулась очень быстро, победно тиская в ладошке упаковку "Солпадеина".
        - Аура не пострадала, - сообщила Янина, закончив сканирование. - Рассказывай, что произошло.
        - Понятия не имею, - принялась рассказывать, стараясь вычленить из хаотичного мельтешения образов хоть какую-то последовательность событий. - Плетение вышло из-под контроля. Хотя не представляю, как простенький контур мог повлечь такие разрушения.
        - Главное, что ты осталась жива, - тепло улыбнулась мне воздушная ведьма.
        Я не успела ответить девушке. Входная дверь распахнулась от хорошего пинка, ударилась об стену. В проеме стаял Габриель, причем в боевой трансформации. На кончиках когтей мерцало частично сформированное боевое плетение.
        - ШЕЙД!!! - взревел демон и запустил сгустком магии в воздушницу. Я тупо смотрела, как он летит ей в грудь. "Почему он собрался убить нашу подругу?" - мелькнула вялая мысль.
        Заклинание не долетело до Шейд, остановленное стремительным взмахом тонкой ладошки ведьмы. Ветер вокруг нее взвыл, девушка вскочила и… изменилась. Я отстраненно отметила, что новая подруга на самом деле демон.
        Если Габриель в боевой трансформации был черно-белым, то Шейд оказалась черно-серебристой. Она была значительно меньше его или же памятного Лаонарда, оставаясь по-женски изящной даже в хвостато-крылатом состоянии. Серебристые разводы на черной чешуе напоминали тигриные полоски. Кое-где серебро сменялось бледно-голубым. Такие полосы были на скулах, тянулись к вискам от уголков глаз, словно демоница подкрасилась какой-то декоративной косметикой. Броня, такая же прочная, как у мужчин, покрывала все тело, при этом ничуть не скрывая женской округлости фигуры. За спиной - угольно-черные крылья. А еще у нее были небольшие рожки и длинный тонкий хвост, на кончике которого светлело нечто, напоминающее костяное лезвие.
        Демоница зашипела и прыгнула, но не вперед, а вверх, взлетая к потолку. Бросив в Габриеля какое-то заклинание, на которое он вынужден был отвлечься, Шейд направленным магическим ударом разбила одно из окон и была такова.
        Я потрясенно глядела ей вслед, пытаясь прийти в себя. Очень медленно повернулась к Габриелю.
        - И как давно ты об этом знаешь? - совершенно спокойно поинтересовалась. А он знал! Это было видно! Иначе зачем было врываться в комнату при "полном параде" - в боевой трансформации?
        - Последние лет девятьсот, - буркнул мужчина, принимая привычный человеческий вид. - Вот же зараза! Обещала ведь без неожиданностей, дрянь маленькая!
        Подруги мгновенно поняли, что дело пахнет керосином и направились к выходу, решив дать нам возможность выяснить отношения для разнообразия без свидетелей.
        - Ты придурок, - похлопала по плечу демона Гела, прежде чем покинуть помещение последней.
        - Огнеслава, ты не пострадала? - заботливо спросил у меня демон.
        Хотелось ответить, что сейчас пострадает одна скрытная рогатая сволочь!
        - Значит "честны друг с другом"? - ласковым тоном поинтересовалась я.
        - А как по-твоему я должен был об этом сообщить? - осторожно поинтересовался мужчина. - Прийти утречком на кухню и сказать: "А вы знаете, а Шейд никакая не ведьма, а самый настоящий демон"? Так, что ли? Да я ее даже узнал не сразу! Я ее подростком помню.
        - Да, зачем было утруждаться? - съязвила, чувствуя, что в глазах начинает щипать. - А вдруг и не пришлось бы ничего говорить! Просто смел бы меня в совочек!
        - Она не стала…
        - Да неужели?! - взвилась я, мгновенно перейдя почти на крик. - Иди, глянь, что осталось от моей комнаты!
        - Огонек, уймись! Я тебе верю, - вот зря он голос повысил, у меня нервы и так на последнем пределе.
        - Так вот, мой драгоценный, "честный" демон, - последнее слово я уже буквально шипела. Такой звук бывает, если плеснуть воду в горящий костер, - достаточно честно для тебя: я не хочу видеть никого из вашего племени! Ни тебя, ни твою замечательную подружку!
        С этими словами я резко отвернулась от него и вышла из комнаты, от души саданув дверью.
        На лестнице толпились девчонки. Янина и Гела выглядели сосредоточенными и собранными. Мокоша казалась скорее возбужденной, а Лика - подавленной.
        Вопросов не задавали, просто дожидались, что я скажу.
        - Его знакомая по нижнему миру, - зло прошипела я.
        - Проблемы? - коротко уточнила Яна.
        - Не в ближайшем будущем, - откликнулась, почему-то уверенная, что так оно и будет. - Собственно, проблема сейчас в другом. Первая: где мне спать? Вторая: что одевать?
        - Документы и банковские карточки оставались в твоей сумке внизу, так что одежду просто купим, - улыбнулась Снежка, уже предвкушая этот поход. И добавила: - На твоем месте я бы просто выперла Габриеля из его спальни. Потому как остальные комнаты не настолько уютно обставлены.
        - Ага, а кровать для ее демона поставьте прямо в коридоре, чтобы ему не пришлось далеко бегать, когда они в очередной раз бурно помирятся, - ляпнула Мокоша.
        - Я ее сейчас пришибу, - тихо и нежно пообещала я, глядя на эту острячку.
        - Так, делай глубокий вдох, затем выдох и думай о хорошем, - посоветовала Геля, став арбитром.
        - Как откручу голову Шейд? - задумчиво поинтересовалась я.
        - Ну, можно и так, - не удивилась моему кровожадному порыву Снежка. - Огонек, я помогу тебе с "переездом", - ну да, словно есть что переносить, - остальным предлагаю два варианта: завариваете чай, берете сладенькое и приходите к нам для посиделок, либо разбредаемся отдыхать.
        - Я за чаем, - бодро вызвалась мелкая, решив быстрее убраться с глаз долой.
        - Присоединюсь чуть позже, - пообещала темная, уплывая в свою комнату.
        - Я лучше отдохну, - Лика избегала встречаться со мной взглядом. Видимо, она чувствовала себя в чем-то виноватой, но разубеждать ее у меня ни сил, ни желания сейчас не было.

*****
        Габриель не знал, за какой из женщин или, точнее было бы сказать, демониц, бросаться. Потому как Огонек никогда не уступала темпераментом женщинам его народа, а сейчас, пребывая явно в бешенстве, казалась куда опаснее.
        - Разберись со своими дикими кошками, - посоветовал стоящий рядом задумчивый вампир.
        - Вот уж без подсказки не обошелся бы, - рыкнул демон, тем не менее усмехнувшись, так как не мог не признать, что использованное Никларом сравнение подходит как нельзя лучше.
        - Может, тогда обойдешься и без дополнительной информации? - язвительно полюбопытствовал клыкастый.
        Демон лишь зло покосился на собеседника, который очень не вовремя решил испытывать его терпение. Похоже, это понял и вампир.
        - Я не заподозрил Шейд раньше лишь потому, что она каким-то образом связана с боссом Янины. А этот тип все же не стал бы подвергать владычицу лишней опасности, - после чего он сообщил Габриелю о местонахождении блондина.
        Наблюдая за сорвавшимся с места демоном, Никлар думал, а не случиться ли так, что одной проблемой в виде пакостного человека в его жизни станет меньше? Это существенно облегчило бы его задачу.
        Габриель настойчиво колотил в дверь гостиничного номера. Шеф Янины не особо спешил открывать, сначала пробурчав из-за двери нечто непечатное. Когда на Габриеля уже начал косится персонал, дверь наконец-то распахнулась. На демона раздраженно взирал несколько помятый блондин лет тридцати.
        - Чего надо? - недружелюбно поинтересовался он, перегораживая дверной проем.
        - Скаутское печенье продаю! Похоже? - зло фыркнул уже успевший опять начать заводиться демон. - Поговорить надо.
        - Говори, - пожал плечами блондин. Он был абсолютно спокоен, но Габриель ощутил, как вокруг мужчины смыкаются дополнительные щиты. Похоже, ему вновь "повезло" нарваться на некроманта.
        - Можешь не усердствовать, - фыркнул демон, все же прикинув, сколько времени займет пробить этот кокон, - считай, я пришел с белым флагом. - Я ищу Шейд. И насколько знаю, тебе это может быть известно.
        - Зайди, - некромант посторонился, пропуская рийхарда в номер.
        В комнате висела плотная взвесь сигаретного дыма, на столе громоздилось аж три чашки от кофе, - интересно, он догадывается о наличии в гостинице обслуживания? - валялись какие-то газетные вырезки. Поверх них лежал включенный ноутбук.
        - Что стряслось не расскажешь? - поинтересовался хозяин бардака, плюхаясь в кресло.
        - А что ты вообще знаешь о ней? - вопросом на вопрос отозвался Габриель. Представляя, кем является собеседник, демон не собирался его недооценивать. Но и рассказывать о своих сложностях не собирался.
        - Похоже, у тебя в роду много евреев. Только они отвечают вопросом на вопрос, - фыркнул собеседник, проигнорировав неприкрытую провокацию демона.
        - На досуге покопаешь, - в тон отозвался гость. - Так что с нашей общей знакомой?
        - Красивая девушка, - доверительно сообщил некромант, - а уж характер…
        - Под стать, - кивнул Габриель. - Кира, у меня нет времени обсуждать ее достоинства. Что вас связывает?
        - Ничего, Габриель, ровным счетом ничего, - перестал юлить некромант. Демон невольно восхитился. Значит, уже копал…
        - Эта дрянь попыталась убить Огнеславу, - в голосе невольно прорезались рычащие нотки, как отголоски страха, который он чувствовал все время, пока добирался вместе с Никларом обратно в замок. Страха потерять свою женщину.
        - Не понимаю, - Кира казался удивленным, - зачем ей это понадобилось? Мне показалось, что она не дура. А поступок ведь откровенно дурацкий.
        - А ты так хорошо успел разобраться в ее мотивах? - забросил "удочку" Габриель. - Поделишься впечатлениями?
        - Заметь, ты сам сказал про мотивы. Шейд производит впечатление женщины умной, хоть и несколько…ммм… импульсивной. Убивать Огнеславу она бы не стала равно де тех пор, пока не нашла бы в этом выгоду. Отсюда вывод: ты чего-то не знаешь.
        - Скажем так, мне стоит ее отыскать, хотя бы чтобы узнать это, - демон старался держать себя в руках.
        - Ничем помочь не могу, - развел руками некромант, - в последний раз я ее видел сегодня утром, с Ликой. Возможно, она знает больше. У меня даже номера ее нет.
        - Вернемся к моему первому вопросу. Что знаешь ты? - Габриель собирался все же выжать хоть каплю информации у блондина, который мастерски уходил от прямого ответа, крутясь в словесном поединке, как уж под вилами.
        - Две вещи, - развеселился Кира. - Первая: она маг ветра. Вторая: она царапается, как кошка. Еще вопросы?
        На некоторое время Габриель завис, пытаясь сообразить, правильно ли он понял фразу некроманта, и найти достойный ответ на это двусмысленное заявление.
        - Похоже, у тебя мания встречаться с каждым некромантом, появлявшимся неподалеку, - раздался позади насмешливый голос. - Соскучился?
        - Не с каждым, а только с блондинистыми, - развернулся к новоприбывшему нелюдь.
        - Тогда тебе повезло дважды, - еще шире ухмыльнулся застывший в дверях Снежный.
        - Что ты, Рок, я ему не нравлюсь, - хмыкнул Кира.
        Габриель невольно рассмеялся, почувствовав облегчение от присутствия друга.
        - Так понимаю, вы тоже знакомы? - полюбопытствовал он, без спроса падая в одно из кресел.
        - Ага, - пожал плечами Снежный, следуя его примеру, - эта блондинистая жо… Кира, не тянись к пистолету! Короче, он выпил мое пиво.
        - Хорошая традиция, - заметил Габриель. - В Бухаресте мы начали с того же.
        - Намек понял! - обрадовался Рок и снова куда-то сбежал. Из-за хлопнувшей двери послышался бодрый голос, вызывающий коридорного.
        - И ты даже не спросил ее телефона? - задумчиво повернулся к хозяину комнаты демон.
        - Честно? - интересно, это смущение или досада? - Я не успел. Вот зато поругались мы от души!
        - Дурак, - резюмировал Габриель. - И как только жив? - впрочем, вопрос был явно риторическим.
        Но маг ответил:
        - Согласен, что дурак. А жив… А ей понравилось! - и подмигнул демону бесстыжим черным глазом.
        Габриель улыбнулся. Он начинал симпатизировать Кире.
        - Надо признать, что ваше первое знакомство состоялось лучше, чем у нас, - заметил зашедший с подносом Рок, обозрев идиллическую картину.
        - Что, он пытался на тебя не только наехать? - нахально поинтересовался Кира, напрочь проигнорировав ехидное фырканье рийхарда.
        - Он меня убил, - хитро отозвался Снежный, с удовольствием наблюдая за изменившимся лицом собрата по призванию.
        - М-да уж, нашел, чем хвастаться, - рассмеялся Габриель. - Не знаю как вам, ребята, а мне надо выпить.
        Несогласных не нашлось.
        - Про Шейд мы еще поговорим, - посулил охотнику Габриель.
        - Шейд? - бодро отозвался Рок. - Это такая симпатичненькая демонесса?
        Некроманта и демона повернуло в сторону бывшего призрака одновременно.
        - Я не ослышался? - с непередаваемой интонацией полюбопытствовал нелюдь.
        - Что вызвало такую реакцию? - не понял Рок. - Красивая девушка, приятная…
        - Где-то я это сегодня уже слышал, - пробормотал Габриель, косясь на тихо ржущего Киру. - Еще до сегодня мою соотечественницу наши барышни считали всего лишь воздушной ведьмой, пока она не решила за что-то избавиться от Огонька. Разумеется, с прицелом на летальный исход. Итак, что знаешь ты? - "Интересно, сколько раз за сегодня ему еще придется повторить эту успевшую надоесть фразу?" - мысленно вздохнул он.
        - Ну ничего себе! - присвистнул Снежный. - А вроде умная девушка…
        - Это я тоже слышал! - взвился демон. Кира ржал уже в голос, смахивая выступившие слезы. - Рок, зараза этакая! Какого… - он перевел дыхание, - как ты умудрился ее через границу пропустить так, чтобы Хранительница не знала? Не думаю, что у Гелы склероз и она не помнит такой гости из нижнего мира!
        - Элементарно, друг мой Ватсон, - заунывным голосом возвестил бывший призрак, - Гела тогда тихонечко лежала под капельницей. Напомнить, после чего?
        - Спасибо, с памятью у меня все отлично, - отмахнулся его собеседник. - И тебя не смутило, что имя рода, или как говорят здесь "фамилия", у нас одинаковая?
        - Ой ё, - тихонько пробормотал Кира, почти сползая с кресла и выставляя в защитном жесте руку со стаканом, - только не говори, что я теперь, как порядочный человек, обязан на ней жениться…
        - Чтобы я еще потом думал, куда прятать твой труп? - Габриель едва пальцем у виска не покрутил.
        - Труп придется прятать твой, - ехидно заметил Рок, - если наш друг ошибся и она тебе не сестра, и об этом узнает Огнеслава.
        - Я не мазохист, - отозвался демон. - Мой род ее принял еще малышкой. Рок, так что там с ее документами? Или ты начал страдать провалами в памяти и не сумел вспомнить моего полного имени?
        - Документы она предъявила на имя Шейд Арелла со Ниит. Согласно официальному прошению, ее прислал один из Князей, у которого какие-то дела с Советом, - припомнил Снежный.
        - Этот род мертв, - задумчиво протянул Габриель. - Собственно, она не имеет права наследовать его, хоть и является последней выжившей. Там все сложно. Наше имя помогло ей выжить. Либо девочка что-то темнит, либо в нижнем мире что-то кардинально изменилось за время моего изгнания.
        - В любом случае, мы можем только гадать на эту тему, - подвел черту Рок.
        - Ну, мы еще можем найти ее и спросить напрямую, - произнес Кира, невинно хлопая ресницами.
        - С чего я, собственно, и начал, - буркнул нелюдь, разглядывая быстро убывающую жидкость в стакане с золотистым льдом.
        - Начал ты с наездов, - поддел его Кира. - А если серьезно, я могу попробовать пробить по базам Совета. Возможно, там есть информация о ее визите, раз уж он был официально задокументирован.
        - А сможешь? - приподнял брови второй некромант.
        - Не предлагал бы, если бы не мог, - с вызовом усмехнулся Кира, приводя в чувство ушедший в глубокий сон ноутбук.
        - А парольчик дашь? - как бы невзначай полюбопытствовал Рок.
        - И откуда такие полномочия? - одновременно с ним задал вопрос демон.
        - Пароль не дам, полномочия должностные, - отозвался Кира и тут же добавил, хитро улыбаясь: - Другого ответа не ждите, профессиональные тайны раскрывать не стану. Покопаете на досуге…
        - У меня дежа вю, - постановил Габриель, допивая содержимое стакана.
        - В который раз? - усмехнулся Рок. - Ну что, идти за второй бутылкой или?..
        - Я пока в Аркарт ни ногой, - помотал головой Габриель.
        - Трус, - беззлобно резюмировал Рок.
        - Давай я скажу Снежке, что все это время ты околачиваешься рядом? - не остался в долгу тот.
        - Я за второй, - понятливо кивнул бывший призрак, поднимаясь.
        Кира только пробурчал что-то утвердительное, с головой уйдя в работу. Нервные тонкие пальцы барабанили по клавишам с огромной скоростью. Некромант то и дело морщился, словно результаты поисков его ни в коей мере не устраивали. Уже успел вернуться Рок со второй бутылкой, а блондин все еще просматривал какие-то файлы.
        - Есть, - наконец-то сказал он, облегченно откидываясь на спинку кресла и закуривая.
        - Ты слышал, что расслабляться надо тоже уметь? - поинтересовался Рок. - Стресс, инфаркт и все такое?
        - Расслабился уже тут не в тему, - не удержавшись, съязвил Габриель. - Так что там про нее говориться?
        - Завидуй молча, - вернул шпильку Кира. - А говорится следующее: некая Шейд Арелла со Ниит, уполномоченный представитель Князя демонов, подавала в Совет официальный запрос… мужики, вы не поверите… на поиск некоего пропавшего соплеменника. Уточнять, какого?
        - Нет необходимости, - отозвался мрачный демон.
        - Больше там ничего не говориться? - поинтересовался Рок, давая другу возможность обдумать новость.
        - Остальное данного дела не касается, - закрыл тему Кира, опуская экран.
        - Что ж, на этой оптимистичной ноте предлагаю закруглится с делами и все-таки выпить, а то коньяк греется, - предложил Рок.
        - Подожди, - ухмыльнулся Габриель, - раз уж мы так удачно встретились, то у меня для тебя есть новости. Поздравляю, дружище, ты стал отцом.
        Некромант поперхнулся и закашлялся, а Кира от души приложил его по спине.
        - Тебе, похоже, до инфаркта ближе, - ухмыльнулся спаситель.
        - Как? - только и смог прохрипеть Снежный.
        - Традиционный способ тебя не устраивает? - притворно изумился демон.
        - Габриель, цензурного обращения к тебе сейчас не найдется, - предупредил Кира, не без усмешки наблюдая за Роком, пытающимся подобрать слова.
        - Рок, дыши собачкой! - пошел на попятную рийхард, ухмыляясь во все клыки. - Пацаненку года четыре, его Геля где-то украла. Говорит, Снежный. Замечательный ребенок, умненький и очень шустрый. Даже на тебя немного похож.
        - Собачкой! - простонал Кира, таки сваливаясь с кресла.
        - Еще один Снежный? - пришел в себя бывший призрак. - Мне казалось…
        - Я над этим как раз работал, когда Никлар выдернул меня из архива из-за покушения на Огнеславу, - подхватил мысль Габриель.
        - Продолжишь поиск? Сам понимаешь, могут быть и другие…
        - Ребят, вы там неучтенное потомство подсчитываете? - поинтересовался Кира из-под стола.
        - Вылезай уже, нечисть, - беззлобно позвал демон.
        - Нет, спасибо, - открестился начальник Янины. - Я лучше тут полежу, тут падать недалеко.
        - Это уже тема для следующих посиделок, - задумчиво отозвался Рок.
        - Пожалуй, ты прав, - согласился Габриель, поднимаясь. - Пошел я разбираться с тем, что после себя оставила моя драгоценная родственница.
        - Все, отряд потерял бойца, - резюмировал Кира.
        - Надеюсь, у тебя нет дара предвидения, - фыркнул демон, открывая дверь.
        Мокоша
        Посиделки оказались не слишком веселыми. Мы старались не касаться темы "Шейд - демон, Габриель - редиска", а больше ничего настолько же животрепещущего не оказалось. Я как обычно поработала бесплатным клоуном, проворно нырнув под кровать, когда в двери неожиданно постучали и посетитель голосом Макса спросил разрешения войти. Дальше он вежливо осведомился о здоровье Огнеславы, спросил, не видели или они меня и ушел, когда все заверили, что такая тут не пробегала. Конечно, не пробегала, я всю это время изучала творения рук, тьфу, лап паучьих.
        - Вы настоящие подруги, - от всего сердца поблагодарила я.
        - Детский сад, вторая четверть, - фыркнула Гела.
        - Что, моя личная жизнь опять стала темой разговора? - нахохлилась я.
        - А у тебя ее нет, - заметила Яна.
        - Вот! - обрадовалась, заслышав этот глас разума. - И обсуждать нечего.
        - Но раз нет, значит надо оформить, - тут же подмигнула темная.
        - Пойду я лучше почитаю какой-то учебник, - обиделась я, выплывая из комнаты, демонстративно задрав нос к потолку.
        До вечера все шло замечательно. Меня никто не трогал, никого не трогала я. Это, собственно, и должно было насторожить.
        Я удивленно посмотрела на дверь, когда она вдруг открылась. Причем в ней появился Макс, которого услужливо пытались затолкнуть ко мне какие-то руки. Чьи это грабки, сомневаться не приходилось. Сам же парень сопротивлялся, пытался зацепиться за дверной косяк, но… Вот он оказался уже в моей комнате, а дверь закрылась с оглушительным стуком.
        - Ты? - немного удивленно спросила я. Мда-а-а, похоже, за то время, что я его не видела, ничего особо не поменялось. Впрочем, девчонки еще…
        - Я помню, что ты меня видеть не хочешь, - угрюмо сказал член Совета Ста. - Но поделать с этим ничего не могу. Сама разбирайся со своими подругами.
        - Не тронь подруг, - посоветовала я. Это вообще-то моя привилегия.
        - И как ты себе это представляешь? Они меня сюда притащили, чтобы нас помирить.
        - А мы и не ссорились, - фыркнула я, опять углубляясь в книгу.
        - А что это тогда было? - язвительно спросил Макс.
        - У тебя? Попытка использовать меня в корыстных целях, - безмятежно и не особо задумываясь, сказала я.
        - Это у меня? - возмутился маг. - Когда это?!
        - Когда решил на мне жениться, чтобы тебя не женили на ком-то другом. Ведь мной будет легче манипулировать, это раз. Добиться от меня развода будет проще, это два. Вырастить, так сказать, по своим вкусам меня еще тоже вполне реально, это три… Дальше перечислять нужно? - спросила я.
        - Ты что себе понапридумала? - возмутился парень, мечась из одного угла комнаты в другой. - Я весь изворачиваюсь, пытаясь придумать, как остаться вместе, а она… Ты что, разве хочешь, что бы я женился на какой-то другой девушке?
        - Я ничего не хочу, - фыркнула я. - Особенно теперь. И вообще, когда человеку что-то не нравится, он всегда найдет выход из ситуации. А женитьба на мне оказалась самым легким выходом? - язвительно спросила я.
        - Нет! Самым оптимальным! - крикнул парень. А потом добавил: - То есть все бы сложилось самым лучшим образом…
        По ходу на меня немного обиделись.
        - Каким это? Ты о ком-то другом, кроме себя, подумал? Обо мне, например? Что мне восемнадцать. Что у меня есть свои планы на жизнь. И что я не кручусь каким-то спутником вокруг тебя в твоей же вселенной! - возмущалась я. - И не кричи на меня! Какое ты на это имеешь право? Я на тебя голос не повышала! - впрочем, уже перешла на крик.
        Почему-то сейчас все то, что я держала в себе столь долгое для меня время, решило проявиться. Хотелось кричать и возмущаться. Будь под рукой что-то хрупкое, оно бы точно полетело в стену… Обычно помогало в таких случаях. Можно было еще руки в проточную воду опустить. Или побить подушку на крайний случай - тоже помогает.
        Я отложила книгу и начала мять подушку руками, ощущая, что я едва когти в нее не запускаю.
        - Намекаешь, что я эгоист? - возмутился Макс. - Да это ты больше эгоистка. Только о своей ущемленной гордости и подумала. А обо мне даже не захотела. Ведь ты никаких других альтернативных вариантов не предложила, - еще немного и я могу получить порванную наволочку, или того хуже - подушку. - Ты чего молчишь?!
        Маг наклонился ко мне, и я не сдержалась. Подушка с размаху опустилась на голову парню. Немного полегчало.
        Но когда Макс посмотрел на меня, поняла, что подушка меня не спасет.
        Я лежала на полу, завернутая в одеяло, чтобы не дралась, а сверху сидел Макс. Могла бы - прибила бы. Я с сожалением подумала, что я тут задохнусь. И что по комнате везде лежит пух, поскольку я все-таки умудрилась порвать подушку… Макс был довольно тяжелый, так что в одеяле было совсем не уютно. С радостью бы его чем-то стукнула, но я сомневалась, что так он меня быстрее из этого одеяла выпустит.
        А еще было обидно, что меня так легко обездвижили - просто завернули в одеяло, не особо обращая внимание на активное сопротивление. И этот парень еще хотел, чтобы я стала его женой!
        На лицо упала челка и жутко щекоталась. Поправить же ее мне было совсем нереально. А еще я размышляла, поломала ли я ноготь на указательном пальце правой руки или нет… И кажется у меня на теле прибавились синяки. Впрочем, сомневаюсь, что Макс остался без повреждений. Так ему и надо!
        Почему-то вспомнилась книга, которую я до этого читала. Как она там? Пережила ли этот катаклизм, все ли обошлось? Я в этом сомневалась. Ведь магию мне Макс заблокировал, так что пришлось применять силу… Ну почему я не умею блокировать силы? Вот тогда бы и я легко спрятала его в одеяло, а не он меня… Так не честно! Вот все не честно. Силы лишил. В весовых параметрах я ему не конкурент. Куда я со своими пятьюдесяти пятью кило живого веса? И это в лучшем случае? А правильно мне мама с бабушкой говорили кушать, а то худенькая слишком.
        Сжав всю волю в кулак, я жалобно заскулила. Даже если активно ерзать, как гусеница, то все равно Макса с себя не спихнуть, зато еще шлепок получу. Хорошо хоть через одеяло не так чувствуется, впрочем, от этого не менее обидно.
        - Макс, - наконец, позвала я. - Отпусти меня.
        - Чтобы ты опять дралась и пиналась? И кусалась? У меня следы от твоих укусов долго сходить будут, - пожаловался парень, голос которого плохо слышался из-за одеяла.
        - Я не буду, - пообещала. Перспектива сидеть вечно закутанной в одеяло из-за какого-то укуса… С другой стороны, мне хуже, чем той девушке из сказки, которая сидела в башне. Правда, у нее была перспектива на спасение. В то, что я останусь до смерти в одеяле, я не верила, но все же подвывать я стала громче.
        Наконец Макс сжалился и меня раскрутил. Я села на полу и откинула с глаз челку. Наконец-то! Какое удовольствие, что она больше не щекочется!
        - Похоже, мы здесь надолго, - сказала я, неуверенно взглянув на дверь, чтобы только не смотреть на Макса.
        - Твои же подруги, - поддел меня маг.
        - Спасибо что напомнил, что у нас проблема, которую даже мои подруги решили разрешить, - огрызнулась я.
        - Проблема? У нас с тобой проблемы? - удивился Макс.
        - Да! Я спать хочу, - фыркнув это, я начала думать, как делить единственную, пусть и довольно широкую, кровать.
        - Я на полу спать буду, если ты мне матрас дашь, - сразу предупредил парень.
        Спать на голой кровати было не заманчиво, а оставить Макса на холодном полу… Да не такая уж я садистка!
        - Ладно, - пришлось признать мне. - Только подушка тебе, а я под стенкой и с большей частью одеяла.
        - Э-э-э, - замялся маг.
        - Вот и ладно, - порадовалась я, умостившись под стенкой, делая вид, что почти уснула.
        Оставаться с Максом я все равно не боялась, поскольку пусть мы и в ссоре, зато я ему доверяю.
        Спустя пары минут борьбы за одеяло, я почти засыпала под стенкой, в то время как Макс отчего-то ерзал на другой части кровати.
        Утро встретило меня каким-то пришибленным состоянием. Голова была чумная, а еще было немного жарко, поскольку одеяло мило лежало на полу, а я свернулась клубочком возле парня.
        Сделав неловкое движение, я разбудила Макса.
        - Я ночью не пиналась? Не раскрывалась? А еще я во сне болтаю… - сонно спросила я.
        - Нет, спать с тобой одно удовольствие, - с улыбкой ответил парень.
        - Ха-ха, - саркастически отозвалась я.
        - Кош, - вдруг позвал Макс.
        - Что?
        - Мне не нравится, когда ты на меня обижаешься. Мне не нравится, когда ты на меня постоянно дуешься и не хочешь со мной говорить, - вдруг на одном дыхании выпалил маг.
        - Думаешь, мне особо нравится? - спросила я, вопросительно глядя в глаза парню. В результате я же первая не выдержала и отвернулась.
        - Кош, а мне ультиматум поставили. Или женюсь, или… А на данный момент, если я и хочу на ком-то жениться, то только на тебе.
        - А я тебе то же самое отвечу, что я еще слишком мелкая. Тем более, еще неизвестно, что из меня вырастет.
        - А я прослежу, чтобы что-то хорошее…
        - Характер не исправишь, - фыркнула я.
        - Кош, выходи за меня замуж, - его голос был таким мягким, почти мурлыкающим, я даже заслушалась.
        - Если бы мне было хоть на пару лет больше, я бы еще всерьез задумалась над этим вопросом. А так… Знаешь, самая большая проблема людей, что они разговаривать не умеют, - задумчиво и совсем не в тему закончила я.
        - Это ты к чему? - насторожено спросил парень.
        - А к тому, что зачем мы себе нервы трепали? Ведь могли нормально поговорить…
        - И кто виноват? - на его скептическую фразу я решила промолчать. - Ладно, проехали… Ну и ситуация. Мне надо женится, я хочу в качестве невесты видеть только тебя, а ты пока замуж выходить не хочешь. Может, помолвку? Идеальный выход.
        - Аха. Познакомлюсь с твоими родителями, и они сразу ее расторгнут. Идеальный вариант, - пошутила я.
        - И не надейся - пригрозил Макс. - Так ты согласна?
        - А куда я денусь из этой комнаты? Все равно ведь не выпустят, пока не помиримся.
        Макс сжал меня в объятиях и легко поцеловал. Я зачем-то зажмурилась, но губы растянулись в радостной улыбке. Именно сейчас мне казалось, что задай мне через пару лет этот же вопрос, я бы, не раздумывая, согласилась.
        Глава 10
        Снежок
        Спала я крепко. Вымоталась за предыдущий день основательно и поэтому, когда Данька быстренько сообщил, что он уже умылся и пошел играть, я только кивнула и, перевернувшись на другой бок, продолжила спать. Для своих лет мелкий Снежный оказался довольно самостоятельным ребенком: позавтракает, оденется и найдет чем себя занять он без посторонней помощи - это уже проверенно.
        Окончательно проснулась я где-то часа через два. Потянулась, перевернулась на живот, решив понежиться еще немного, и с удивлением поняла, что моя рука лежит на ком-то. Резко открыв глаза, я обнаружила, что в моей кровати находится обалденный мужчина. В меру мускулистый, с длинными пепельными волосами, чем напоминал героев столь любимых мной аниме. Перевернувшись на бок, я оперлась подбородком на ладонь, рассматривая такой подарок. Мысль о том, что у меня по идее есть жених и теперь еще и ребенок, в еще не до конца проснувшийся разум пришла как-то не сразу. Да и кто бы отказался от лицезрения полуобнаженной ожившей мечты? В общем, мягко говоря, я зависла.
        - Доброе утро, красавчик, - мурлыкнула я, на всякий случай прикинув, что под подушкой есть один весьма полезный амулетик, если этот парень окажется агрессивно настроенным или убийцей с наклонностями эксгибициониста. - Поговорим о том, что ты делаешь в моей постели?
        - Сплю, - честно признался мужчина. - Я же всегда с тобой сплю, когда Рока нет.
        Мне поплохело.
        - Гелочка, - забеспокоился незнакомец. - С тобой все хорошо? Ты так побледнела. Смотреть страшно. Хочешь, я попрошу Лику что-нибудь укрепляющее смешать?
        Мне стало еще хуже. Если уж он знает моих подруг, значит, мы с ним все же знакомы. Но я никогда не видела его! Потеря памяти конечно могла быть последствием подцепленного проклятья в могильниках… Но почему раньше не проявилось?! И тут пришло озарение. Чертовы фейри! Этот недолекарь с копытами все же что-то напортачил и теперь свою жизнь я буду вспоминать отрывками? "Тут помню, тут не помню?!" Я застонала, накрыв голову подушкой.
        - Гелочка, - мужчина спрыгнул с кровати, а я подавила желание повнимательнее изучить идеальную фигуру. Просто краем глаза отметила, что с определением "полуголый" я погорячилась. Эту "полуголость" обеспечивало лишь мое собственное одеяло! А теперь на нем не оказалось ни нитки! - Девочка моя, ты не волнуйся, не нервничай так. Я сейчас тебе амулетик обезболивающий найду.
        Я всхлипнула. Волшебница с избирательной амнезией - это прецедент. Теперь у Совета есть причина, объективная причина, снять меня с поста. Хотя хрен им, но… ууууу.
        - Гелочка, - паниковал мужчина, уверенно перетряхивая сумку и косметички, - ты потерпи еще немного. Я сейчас, милая.
        - Да кто ты такой? - не выдержала я.
        - Гелочка, - в голосе мужчины прорезалась еще большая паника. - Ты что меня не узнаешь?! Это же я!
        - Да я тебя в первый раз вижу, - призналась, высунувшись из-под подушки и сев на кровати.
        - Как… как в первый раз? - растеряно прошептал красавчик. - Я же… я же с тобой столько лет. Мы пуд соли вместе съели… - теперь в его голосе слышались слезы. Нервный какой-то попался.
        - У-у-у, - взвыла я. Это ж получается, я с этой грезой Року изменяю… Или этому симпатяге с Роком, если принимать во внимание его заверения о том, что мы не один год знакомы. Но он-то мне незнаком, а Рока я люблю-ю-ю. "И что теперь делать? - мысленно заметалась я. - Признаться некроманту и слезно простить прощения или по-тихому пристукнуть мечту и сделать вид, что так и было? Но этот… мой любовник… тьфу! Кошмар. Он с девочками знаком… а если и с Роком знаком? Боже…" Мне стало по-настоящему худо. Рок такой собственник. Он же крыса с трудом терпит. Крысик мой дорогой, где ты, когда ты мен так нужен?!
        - Крысик! - взвыла я. Вот, сейчас мой питомец появится и все объяснит. С его дотошностью не знать о моих… хм, увлечениях невозможно.
        - Узнала!!!! - обрадовался мужчина. Я дернулась, присмотревшись. Ну, волосы цветом уж очень напоминают шерсть моего любимца…
        - Крыс, - облегченно вздохнула я, и иллюзия медленно начала таять прямо на глазах.
        Так… никто из наших девочек иллюзиями не балуется. Точнее, не баловались, ибо, если верить японским легендам, кицунэ еще и не такое могут.
        - Огонек! - разнеслось по коридорам замка. - Я тебе это припомню!!!
        Мокоша
        Жизнь казалась просто прекрасной. А еще удивительной, потому что я не заперла дверь. Это самое удивление вызвала Гела, просто влетевшая в комнату. Взглянув на не менее ошарашенного Макса, я все же села на кровати.
        - Гела, а что случилось? Ты что-то ищешь? - осторожно спросила у ничего не замечающей девушки. То, что она что-то искала, было несомненно. Снежная уже проверила пространство за шторой и ринулась к шкафу.
        - Гела! Где хоть мое "доброе утро"? - уже громче возмутилась я.
        Только после того, как из шкафа на ведьму вывалился ворох одежды (я же вроде как не разбирала сумку…), на меня обратили внимание.
        - Доброе утро. И Максу тоже, - наконец выдала Гела, а потом принялась запихивать вещи обратно. Я едва удержалась от комментария, что подобным способом доброе утро не начинается. - Ты Огонька не видела? Она не у вас? - добавила она, после недолгого молчания.
        - Ну да, мы тут втроем собрались… - было ляпнул Макс, но я успела ткнуть его под ребра. Что он выдал бы дальше, я даже думать не хотела. С него станется! А я-то думала, что только я не очень дружелюбная по утрам.
        - И где она? - возмутилась девушка, с подозрением оглядывая нас. - Вы ее под кроватью спрятали??? А можете и не говорить. Я сама проверю! - добавила Снежка до того, как я успела хотя бы что-то сказать.
        - Что хоть случилось? - спросила я у ног, которые виднелись из-под вышеупомянутого предмета мебели.
        - Что случилось?! - в поле зрения сначала появилась макушка, "украшенная" паутиной, а потом я увидела возмущенные глаза Гелы. - Ах, что случилось? Эта… Эта…
        - Гела! - наконец, не выдержала я подобного обращения со своим любопытством.
        - Я сегодня утром проснулась практически с мужчиной своей мечты… - по виду самой девушки было видно, насколько этот самый мужчина понравился нашей ведьмочке.
        - Я что-то вчера пропустила? - удивилась я. Хотя вчера я могла пропустить все что угодно. - Огонек Рока что ли притянула в экстренном порядке? Так за что ты ее теперь прибить хочешь?
        - Причем тут Рок? - удивилась Гела, вернувшись с небес на землю. - Там был та-а-акой пепельный блондин…
        - Думаю, более уместно будет спросить, почему ты носишься по замку, а не пользуешься моментом от внезапно привалившего счастья? - добавил Макс.
        - Потому что им оказался крыс! - вспылила девушка.
        - Какой? - моему ступору не было предела. Да что же творилось здесь вчера?!
        - Мой! Мой крысик! - на Снежку накатили эмоции, с которыми она ворвалась в комнату.
        - Крыс оказался заколдованным? И после того как ты его поцеловала он превратился в человека? - забавлялся Макс. - А я еще в сказки отказывался верить…
        - Гела, ты зачем с животинкой целовалась?! - возмутилась я. - Крысы сколько всякой дряни переносят! Лептоспироз, бубонную чуму и… Да много еще чего! Ты о чем вообще думала? Точнее, чем?!
        - Да не целовала я крыса! - в том же тоне возмущенно ответила Гела. - Да если бы и так, у меня зверь домашний! И ничего он не переносит!
        - Тогда как ты проснулась с блондином, который оказался крысом? - удивилась я.
        - Помнишь, Огонек, пока была кицунэ, иллюзии накладывала? - вкрадчиво начала девушка. - Вот она на крыса иллюзию и наложила!
        Я задумчиво повернулась к Максу и ткнула его пальцем. На его обиженный взгляд я ответила довольно коротко:
        - Проверяю. Может ты тоже иллюзия?
        - Ну, и как? - довольно скептически спросил парень.
        - Эх, настоящий…
        - А ты вроде как не рада…
        - Ну, я пошла, - вклинилась Гела, направляясь к дверям. - А то у меня еще ползамка необследованных. Где эта огненная?..
        - Не перестаю удивляться твоим подругам. Вы что угодно умудряетесь поставить с ног на голову, - с выражением страдания на лице заметил Макс.
        - Или с головы на ноги, - улыбнулась я. - Но зато весело.
        - Очень весело… Она ведь даже не постучала!
        - Думаешь, она, проверяя другие комнаты, стучалась? - удивилась я. Что-то в подобное мне не верилось.
        - А если бы мы были чем-то заняты? - спросил парень, при этом обняв за талию и положив подбородок на плечо.
        - Думаешь, она бы это заметила? - переспросила я.
        - Ты невыносима, - фыркнул Макс.
        - Но ты хочешь на мне жениться. Тебе не кажется, что эта логическая цепочка абсурдна? - удивилась я.
        - Как по мне, то тут все как раз очень даже логично, - ухмыльнулся парень. - Но вернемся к предыдущей теме…
        - Да сдалась тебе Гела! Тем более, ты повторяешься.
        - Я просто не перестаю возмущаться…
        - А я кушать хочу. И чая хочу. Все равно поспать мне не дадут… - под конец я уже говорила с легким разочарованием.
        - Соня, - поддел меня парень, поднимаясь с кровати.
        - Какая есть. Тем более, зачем я тебе такая?
        - Повторяешься уже ты, - устало вздохнул он.
        - Я не повторяюсь, я просто не устаю удивляться. И ты куда? - спросила я, когда Макс уже намылился куда-то из моей комнаты.
        - Хоть умыться мне дай. Учитывая, какое было начало утра, я весь день помятый буду, - буркнул… жених?
        - То есть со мной просыпаться плохо? - съязвила я.
        - С тобой как раз очень даже хорошо. А вот с твоими подругами… - и ушел, не дав мне возможности высказать все свое возмущение, а еще оставив последнее слово за собой.
        - Коша, Коша! - в комнату влетел радостный Даня.
        - Доброе утро, - бросила я этому просто комку энергии. Неужели я когда-то тоже была такой? И могла подорваться с кровати в восемь утра по выходным, вместо теперешнего часа дня?
        - А что мы сегодня будем делать? - у мальчика явно были на меня грандиозные виды.
        - Э-э-э… - я была в полном замешательстве. Не то, чтобы я отказалась побеситься с мальчишкой этот день. Но с другой стороны, выдержу ли я еще лошадку и стенания домового? А ведь есть еще и Макс…
        - Давай в подвалы пойдем! Мы там еще не были. Или в!.. - едва не захлебывался восторгом ребенок, предвкушая прекрасный день.
        - Так, ты сначала скажи мне одну вещь, - вклинилась я в его болтовню. - Ты кушал? - от строгости в голосе Даня немного смутился. - Значит, нет, - констатировала я очевидное. - Ладно, покушаем вместе.
        - Хорошо, - закивал головой мальчик. И тут дверь открылась.
        - Даня, знакомься, это Макс, - и я кивнула на парня, застывшего на пороге. - Макс, а это Даня.
        Чего-то я себя та-а-акой дурой чувствую, будто знакомлю мужа с любовником. Тьфу!
        Данька, недолго думая, умостился ко мне на колени.
        - Это кто? - удивился Максим.
        - Сын, - честно призналась я. И какая разница, что он Гелын и приемный. Как говорится, в правильно поставленном вопросе девяносто процентов ответа. И тем более, не могу я что ли побузить? Утром разбудили, обещание помолвки получили, потом ворвалась Гела… Да и кто сказал, что я добрая и пушистая? Я-то это всегда отрицаю. Вот так вот!
        Макс побледнел. Мдя… По ходу, я переборщила. Парень взглянул на меня, потом на Даню. Потом опять на меня. Не помог ему душ - мозг спит. Иначе б давно уже допер, что к чему. Но помогать ему и не собиралась.
        - Разве не похожи? - удивилась я. Раз уж начала, стоило продолжать этот розыгрыш, тем более что вчера, после прогулочки по замку, мы с мальчиком отличались только ростом, поскольку были все грязные и в паутине. Тем более характерами очень даже сошлись…
        - Теперь понимаю, почему ты так не хотела за меня… И вообще, почему ты мне раньше не сказала? И выходит ты мне врала? О своем возрасте. Ибо не могу представить, чтобы ты его родила в двенадцать лет… Или кто-то врет сейчас… - меня здесь нету. Меня вообще нету… - КОША!!!
        - Я пошутила, - и попыталась одновременно и не расхохотаться, и сделать самые виноватые глазки.
        - Он чей?! - решил докопаться до правды парень.
        - Гелин. Приемный, - выдавила из себя я, пока сам Даня возился у меня на коленях. Кстати о нем… - Даня, а где твои пауки? Может, сходишь за ними? А мы тебя на кухне подождем. И покушаешь… - попробовала сказать я самым беззаботным тоном.
        Не говорить же ему, что кажется, сейчас тете Коше будут делать просто огромною мозгопромойку с обвинениями во всех смертных грехах. Ладно, с грехами я перегнула. А вот в безрассудстве обвинять точно будут. И уж точно ребенку при этом присутствовать не нужно.
        Сам Данька довольно быстро улетел исполнять "партийное задание", а я затравлено взглянула на Макса, который хоть и ничего не говорил, но так зато смотрел… Уж лучше бы говорил. Даже неизвестно, кто из нас чувствовал себя большим дураком.
        Лика едва не порхала возле плиты. Данька уже съел свою порцию и теперь пытался незаметно перетряхнуть пауков из банки в перечницу. Получалось у него довольно плохо, потому что паукам это все не нравилось, они пытались вырваться, но с детьми в этом возрасте не поспоришь. Как уже стало понятно, для меня это незаметным не было. Макс сидел рядом и с видом обиженного достоинства ел кашу, в то время как я остатки своей планомерно размазывала по тарелке. Если правильно размазать, то будет казаться, что каши меньше, чем ее есть на самом деле, и Лика не заставит ее доедать. Ну, на крайний случай, просто вотру кашу в тарелку… Зато весело будет. Главное, чтобы меня ее отмывать не заставили… Самой же Лике было как-то не до пауков. Выглядела воздушница как пыльным мешком прибитая. Огонек сидела с другой стороны стола, попивая чай с пряниками.
        - И чего Гела так отреагировала? - горько вздохнув, в очередной раз спросила Слава.
        Я взглянула на огненную, потом на Макса и сама мысленно задала себе этот вопрос в неизвестно который раз.
        Сам парень демонстративно на меня дулся. Хотя нет, если бы он дулся демонстративно, то сидел бы напротив меня и делал вид, что не замечает. А так сидит рядом и воплощает собой пословицу: "Когда я ем, я глух и нем". Может взять и прямо спросить, что я такого сказала? По какому поводу такая бурная реакция? Как по мне, то шутка довольно забавная. И ведь ни слова лжи!
        Я еще раз взглянула на Макса и принялась в два раза усерднее за экзекуцию над кашей.
        Что-то упало у Лики, Огонек, еще раз горько вздохнув, принялась за очередной пряничек, - и не боится поправиться? - а Данька призывал к послушанию пауков.
        - Может, ты задела что-то личное? - предположил Макс, на вполне риторический вопрос огненной, наливая чай.
        - Может, - согласно кивнула Слава, не поднимая взгляда от чашки.
        Я покосилась сначала на девушку, пытаясь понять какое личное она зацепила у Гелы, а потом на Макса, что бы понять, по чему именно потопталась я.
        - Она отойдет, - заверила подругу Лика, садясь за стол.
        Пауки были качественно упакованы, и перечница оказалась посреди стола. Умиляюсь этому ребенку. Главное, самой ничего не поперчить… Интересно, а пауки могут задохнуться от недостатка воздуха?
        - Ой, - вместо ответа сказала огненная ведьма и юркнула под стол, который был накрыт довольно длинной скатертью.
        Все стало понятно, когда на пороге кухни появилась Гела.
        - Она точно сюда не заходила? - спросила Снежная, подозрительно покосившись на нас.
        - Нет, - уверенно ответила Лика. Ну да, Огонек ведь не заходила, а просто сидела…
        - А ты кушать будешь? - встрял Даня. Упс…
        Под столом что-то завозилось…
        - Наверное, нужно… - неуверенно сказала Гела, но через миг уже шла к столу. Мне показалось, или кто-то горько вздыхал, когда Лика направилась к плите?
        С другой стороны, Огоньку нужно радоваться, что Гела не добралась до домового, а то так удачно прятаться на кухне у нее не получилось бы.
        - Только поперчить нужно, - влез Даня, когда Чертенок поставила тарелку перед девушкой.
        - Зачем? - удивилась Лика.
        - Так вкуснее, - искренне заверил мелкий, с восторгом наблюдая как Гела берет в руки перечницу. Я только рот успела открыть, но не успела. Плохо закрытая крышка отвалилась, а по тарелке расползлись пауки, жаждущие свободы.
        Крик был преотменнейший. В результате из под-стола вынырнула Слава с горящим на ладони файерболлом. Лика в некотором ступоре наблюдала за происходящим. Даня искренне радовался своей проделке, которая наделала столько суматохи. Я же с некоторым умилением наблюдала за происходящим кавардаком, в котором невозмутимый Макс казался островком спокойствия.
        - Что случилось-то? - вскинулась Огонек. - Приведения? На нас напали? Что?
        - П-пауки… - жалобно протянула Снежная, затравлено смотря на то, как они расползаются по столу.
        Я, не удержавшись, цапнула одного паучка, который тут же попытался сбежать от меня в лучших традициях парашютиста, пустив паутинку, на которой спустился вниз. Но я успела его перехватить. Это продолжалось несколько раз под негодующими взглядами остальных. Наконец, Лика отобрала у меня паука и выбросила куда-то в окно.
        - Всего-то? - удивилась девушка, потушив огонек. - А я думала что-то глобальное. Ну, на крайний случай, пирожки Коши ожили…
        Похоже, от трений между Огнеславой и Гелой не осталось и следа.
        - Пирожки? - заинтересовался Макс.
        Я была готова провалиться сквозь землю.
        - Они нормальные ведь получились!!! - возмутилась я.
        - От тебя всего ожидать можно! - фыркнула Слава. - Даже пауков в перечнице.
        Я взглянула на Даню и подавила желание начать оправдываться.
        - Нет, она бы придумала что-то грандиознее, - встал на мою защиту парень. Но я чего-то этому не радовалась. Да хотя бы за эти смешинки в глазах прибить его мало!
        В этот миг в кухню ворвалась Янина.
        - А давайте съездим в замок!
        Финиш!
        Мы все-таки куда-то едем. С одной стороны, это хорошо. А то побывала в чужой стране, а из посещенных мест - кладбище и паб. Впечатления что нужно! Живем с девизом: "Чтобы было стыдно внукам рассказать"?
        Огонек уверенно вела машину, стараясь не отвлекаться на нас. Янина с картой, как инициатор поездки в какой-то там замок, сидела рядом.
        - Зачем мне было ехать в машине? - возмущалась Гела, держа на коленях Даню, которого мы не взять с собой просто не могли. - Я поехала бы на мотоцикле. И не так бы тесно было.
        - Не зуди, - попросила Лика и опять отвернулась к окну.
        - Разве тесно? - удивилась я. Ведь мы все довольно удобно разместились. Даже мне досталось место на сидении, а не на коленях у Макса. - А хочешь, я тебе анекдот расскажу.
        - Математический? - закатив глаза, спросила Янина.
        - Конечно! Вот идут по улице константа и Е в степени Х.
        - Кто? - переспросил Даня. Видимо остальные уже устали любопытствовать. Но теперь другой вопрос, как объяснить ребенку, что такое Е в степени Х.
        - Ну… Константа, это как зверек, который боится любого дифференциала. А Е в степени Х не боится дифференциала по Х.
        - А других? - правильно ребенок мыслит.
        - А других боится.
        - Назвать константу зверьком… - хмыкнула Геля. - Никогда не вздумай подрабатывать репетитором математики. Ибо я представить боюсь, чему ты научишь.
        - Не нравится - не слушай. Так вот, вдруг константа жутко пугается и ищет, куда бы спрятаться. А на удивление Е в степени Х отвечает, что впереди дифференциал. Е в степени Х отмахивается, что ей это не страшно. Подходит она к дифференциалу, а он ее спрашивает, почему она его не боится. Ведь он дифференциал по У.
        - А что сделал дифференциал с Е в степени Х? - удивился Даня. Мдя… анекдот, оказывается, слишком специализирован и совсем не для детей. И не для взрослых, судя по вытянувшимся лицам друзей.
        - Съел, - грустно констатировала я.
        - Макс, как ты ее терпишь? - спросила Гела. В ответ тишина. - Макс!
        - Что? - удивился парень, вытаскивая наушники.
        - Уже ничего. Я уже поняла твой секрет, - хихикнула девушка.
        - Надо будет взять на вооружение, - согласилась Огонек, кинув хитрый взгляд на зеркальце заднего вида.
        - Да ну вас, - фыркнула я.
        - Зато для целостности мозгов полезно, - вклинилась Янина.
        Увидев мою немного обиженную мордашку, Даня потянулся ко мне, чтобы обнять.
        - Сказка была интересная, - искренне выдало это дите.
        - Почему я не могла поехать на мотоцикле? - по новому кругу начала Гела.
        - Мне рассказать анекдот? - умиленно спросила я, уже предвкушая ответ. Слаженное "нет" от всех девчонок меня повеселило.
        - Гела, мне ли тебе объяснять, что ребенок - это ответственность. А теперь он у тебя есть, и ты должна о нем заботиться, - начала Лика, как самая опытная в детском вопросе. - А как ты это будешь делать, если будешь носится но дорогам?
        - А вы за ним разве присмотреть не могли? - возмутилась девушка.
        - Слава, а мы еще долго? - вклинилась я.
        - Очень, - многообещающее заверила меня огненная.
        - Привыкай! - наставляла на путь истинный Чертенок новоиспеченную мамашу. Вот так послушать, ребенок - это сплошная ответственность. А если еще и такой как и Даня, то полная трабла. Причем пожизненная.
        - Макс, - тишина. На мой толчок под ребра он только кивнул. Но увидев требовательный взгляд, все же вернулся к нам. - Ты детей хочешь?
        - Предлагаешь прямо сейчас начать? - скептически спросил он.
        Я же, постаравшись не сильно обращать внимание на смешки девчонок, немного обижено посмотрела на него.
        - Ты вообще детей хочешь? - упорно пыталась узнать правду я.
        - С чего такой интерес? - теперь все с предвкушением слушали нашу болтовню.
        - Да вот думаю, если хочешь жениться, то значит, хочешь и детей…
        - Ты немного сместила акценты, - заметил парень.
        - Но готов ли ты к такой ответственности? - патетически продолжала я.
        - И? - уже затравленно спросил Макс.
        - Гела, а можно, чтобы Даня весь день побыл с Максом?
        - Э-э-э… - замялась девушка.
        - Коша, - немного угрожающе шепнул парень.
        - Что? - предупредительно обижено фыркнула я. - Подумаешь, день побудешь с Даней. Он ведь чудо, а не ребенок.
        Девчонки после такого утверждения немного нервно хихикнули. Пусть только попробуют завалить мне весь спектакль!
        - А ты готова к такому ответственному шагу? Может, сама с ним посидишь? - попробовал перевести стрелки жених.
        - Мы вчера… - замялась я, не зная как правильнее закончить. Не говорить же, что мы вчера едва не разгромили замок, -…хорошо провели день. Ну что тебе мешает? Даня, хочешь день с Максом побыть? - и сделала самые что ни есть просительные глаза. - Он хороший.
        - Ладно… - неуверенно протянул мальчик, после чего я довольно быстро пересадила его на колени Максу, при этом улыбаясь не хуже солнышка за окном. Сам парень все пытался подобрать слова. Наверное, цензурные. Но то, что он хотел мне что-то сказать, было видно и так.
        - Кош, тебе, наверное, будет интересно, - вклинилась Огонек. - Мы почти приехали.
        - Ты же говорила, что еще долго! - возмутилась я.
        - А ты бы еще пару раз спросила, - улыбнулась девушка, намекая, что я этот вопрос задавала не раз, и не два…
        Макс все пытался втереться в доверие к Даньке, когда мы подъехали к замку. Хотя судя по настороженному взгляду мальчика, парню будет не просто.
        - Ну что? - задиристо спросила Гела, потирая ладошки. Думаю, она была рада, что сплавила Даню в надежные руки. - Прогуляемся?
        - Конечно, - не менее многообещающе улыбнулась Огонек.
        - Я уже начинаю побаиваться, - улыбнулась я.
        - Ну и пусть, - улыбнулась Янина.
        - Да ладно вам, - отмахнулась Лика, что-то перебирая в сумке. - Мы же пить не будем…
        Взглянув на немного скептический взгляд Макса, я всего лишь улыбнулась. День действительно должен был получиться интересным.
        Огонек
        Несмотря на то, что экскурсия в замок обещала быть увлекательной, у меня была идея-фикс: обзавестись новым гардеробом. Снежка, почему-то чрезвычайно задумчивая, вылила на меня несколько не слишком убедительных отмазок. Жаль, на нее я рассчитывала больше, чем на кого-либо. Любовь Янины к мрачненькой расцветке меня не вдохновляла. Мокошин стиль тоже для меня не вариант. Лика была в растрепанных чувствах, хотя перед выездом я и постаралась с ней поговорить и объяснить, что двуличность Шейд она разгадать не смогла бы. Но либо я была не слишком убедительна (что уж там, утешая подругу, я покривила душой, так как еще немного злилась за то, как быстро воздушница спелась с демоницей), либо подруга просто не слишком прислушивалась вообще.
        - А может не надо? - заныла Мокоша, заметив мой задумчивый взгляд.
        - Надо, Федя, надо, - отозвалась я цитатой из кинофильма. - Не все ж мне Гелу обирать.
        - Так она вроде не против, - попыталась переубедить меня младшенькая.
        - Люблю разнообразие, - фыркнула, подцепив ее под локоток.
        - Зато представь, как удобно будет проходить таможню с одной лишь сумкой с документами, - воодушевленно продолжала щебетать девушка, оглядываясь в поисках помощи в лице Макса. Наивная! Будто я поверю, что она возжелала попробовать себя в роли няньки.
        - Ага, может тогда лучше вообще голой, чтоб наверняка ни к чему не прицепились? - съязвила я.
        - И ничего звенеть не будет… - жалобно подхватила Коша.
        - Дорогая, ты уже все равно попала, - сообщила я.
        - Да поняла я, поняла, - мученически вздохнула девушка, впрочем, перестав изображать из себя якорь, и рванула вперед.
        - Ты куда? - изумилась я.
        - Действую по принципу "раньше сядешь - раньше выйдешь", - хихикнула ведьмочка, затаскивая меня в ближайший магазин одежды.
        Мокоша
        Я позорно сбежала. А кто бы не сбежал от ведьмы, получающей просто невероятное удовольствие от шопинга? От которого магазины начинают водить хороводы, если не в реальное жизни, так точно в голове, а на все вопросы только киваешь, как механическая кукла. Понимаю, как чувствуют себя мужчины в подобной ситуации… А сбежала я на экскурсию. Получила ни с чем не сравнимое удовольствие от сумрачных коридоров, по которым так приятно медленно, а главное тихо, пройтись. А еще на глаза попадались интересные вещи, возле которых иногда можно было почитать информацию о самих экспонатах или что-то из истории замка. Благодать. И еще культурное просвещение.
        Может в нашем замке тоже проводить экскурсии? Думаю, домовой может довольно много интересного рассказать. Тем более, наверное, еще и реальным участником описываемых событий является. Впрочем, замок не наш. Жалко… Но есть башня! И Рок, в которой он был приведением. Осталось подбить на это самого некроманта и Янину… Что-то в успех этой авантюры верилось слабовато. Это почти как событие с вероятностью если не ноль, то с невероятно быстрым стремлением к нему.
        Но и эта громада замка мне все же надоела. Тем более где-то там Даня медленно, но уверенно выводил из себя Макса. В том, что на деле это будет выглядеть как-то иначе, я очень сомневалась. Все же я не имела иллюзий относительно Дани. Но он мне такой нравился! Но неожиданно парня стало жалко… Эх, вот почему сделаю, а потом меня что-то грызет? И не хомячки внутри меня (я честно в это верила в пять лет, когда мама пыталась меня накормить, аргументируя, что бедная живность умрет без еды, а поэтому надо съесть еще четыре порции/ложки), а, кажется, совесть.
        Искомую парочку я нашла почти сразу, стоило лишь выйти из замка. Почему-то одна из немногочисленных луж в радиусе ближайших километров, оказалась в поле зрения Дани, чего последний никак не мог проигнорировать. Мальчик уверенно расхаживал в луже, чем-то напоминая поведением средиземноморский лайнер - такой же большой (если сравнивать с лужей), и такой же гордый. Рядом стоял Макс и что-то говорил, пусть и не громко, но довольно эмоционально жестикулируя и вытирая серые потеки с лица.
        Что-то мне подсказывает, что Даня с разбегу прыгнул в эту самую лужу. Нет, он, конечно, мог и просто так туда прыгнуть, но по себе знаю, что с разбегу… Ладно, вернемся к парням. Думаю, Макса облило грязью и он просто не знал, что же делать дальше - оттаскивать мальчика на безопасное расстояние от чего-либо и приводить его, а потом уже и себя в порядок, или наоборот? Похоже маг пытался все сделать одновременно, причем не применяя силовые методы… Уже применил. Угрюмый Макс, наконец, не выдержал и просто понес маленького дебошира, лучащегося гордостью, на руках к ближайшей лавочке. Малыш при этом не забывал мотать ногами в воздухе.
        - Вы как тут? - спросила я, подходя ближе. Макс как раз выливал воду из ботинок маленького снежного, который в это время расхаживал по лавочке в мокрых носках. Удивляюсь, как еще босиком куда-то не умчался. Ответом мне были очень красноречивые взгляды. А еще эмоционально диаметрально противоположные. - Даня, тебе Макс хоть нравится?
        - Очень! - заверил меня мальчик, обнимая парня за шею, воспользовавшись преимуществом лавочки. Или это попытка удушения, замаскированная подобным образом?
        - Как меня это радует, - немного поморщившись, ответил Макс, при этом пытаясь ненавязчиво избавиться от цепких детских ручонок. Через миг от ботинок пошел еле заметный пар. - Давай, помогу обуться… - с горестным выражением лица сказал парень ребенку. Я задумчиво наблюдала, как маг возиться с Даней. А смогла бы я так же? Особенно после нескольких часов с невероятно невыносимым детенышем…
        - Что? - удивился Макс, взглянув на меня, когда вопрос обуви перестал быть актуальным. Видимо, какая-то из моих мыслей все-таки "прорвалась" на лицо.
        - Ты самый-самый лучший, - искренне отозвалась я. Ответом мне стала лишь мягкая улыбка.
        - А я мороженого хочу! - нагло влез Даня.
        - Вот деньги. Купи всем, - и отправила в направлении продавца этого самого мороженого. Вроде бы весь путь к нему просматривается с лавочки хорошо, и можно особо не беспокоиться.
        - Сильно устал? - виновато спросила я у Макса, который присел рядом.
        - Быстрее уж просто вымотался… - неопределенно ответила жертва детского произвола. - Я никогда не думал, что в детях может быть столько энергии. Он влезал в любые возможные щели, куда можно и куда нельзя. Мы даже играли в прятки в замке… Проверяли, какие здесь рыцарские латы, и что будет если по ним стучать и пинать. Нас уже гоняла охрана, но это по началу, а потом она на нас смотрела такими же жалобными глазами, как и я на них…
        - Извини, - еле слышно шепнула я, совсем пристыженная.
        Но парень этого не услышал и продолжил себя накручивать:
        - Знаешь, я уже подумывал, а не стать ли мне представителем сексуального меньшинства? У них детей вроде как нет. И усыновлять не разрешают. Тем более, я скоро от девушек шарахаться буду, ведь они рожают такое… - выдал с совсем серьезным лицом маг.
        - И как? До чего додумался? - с готовностью спросила я. - Ты на мне не женишься?
        - Еще чего! - возмутился Макс, взглянул на меня. - Мне все же нравятся девушки, несмотря ни на что, да и одна из них мне даже больше, чем просто нравится.
        - Я маме обещала двух мальчиков, таких как Даня, чтобы она с ними справиться не могла, - порадовала я его.
        - Так мстить будешь? Хотя, я сомневаюсь, что у твоих детей может быть другой характер, - фыркнул он. - Хотя, твои родители должны быть тренированы уже на твоем примере.
        - Что-то в этом роде. А родители… Я потому и обещала двоих, - улыбнулась я.
        - Наверное, стоит предупредить твоих родителей - за вторым и моя мама посмотреть может, - ободрили меня.
        Надо менять тему…
        - Я вернулся! - радостно объявил мой маленький спаситель, появившись в поле зрения. Краем глаза я еще заметила, как на лужайке перед замком собираются люди. Похоже, будет что-то интересное.
        Макс немного резко поднялся и… Одним словом маг оказался с мороженым на голове. И вроде как даже все случайно.
        - Просто шикарный день, - мрачно подытожил он.
        Я, еле сдерживая смех, посмотрела на парня и ткнула пальцем в уже подтаивающий кусочек.
        - Коша! Оно за шиворот попало! - подвывая от "приятных" ощущений, просветил меня Макс.
        - Я не специально, - ничего не оставалось, как оправдываться. - И мороженное вкусное, - радовала уже я, облизывая палец. Даня немного удивленный происшедшим стоял рядом.
        - А главное липкое, - передразнил меня парень.
        - Я случайно, - признался мальчик. - И совсем не хотел… - впрочем, если судить по взгляду мага, верилось ему в это с трудом. - Ну, Коша, скажи ему! Макс, смотри! - вторая порция оказалась на голове мальчика.
        Несколько мгновений два измазанных в мороженом чуда сверлили друг друга взглядом, а потом Макс улыбнулся с видом добровольного страдальца, после чего неуверенная улыбка появилась и на личике Даньки.
        - Так, отдай мою порцию, пока не перевел! - возмутилась я, отбирая свой рожок, спасая бедненький от незавидной участи. - И вообще, идите смывать эту сладость…
        - Ага, - безрадостно согласился нянь, оглядывая фронт работ на голове Даньки. Да и сам Макс выглядел не лучше.
        А я уже видела в собирающейся толпе наших девчонок. Однако с ними поспокойнее будет. Да и сидеть с мороженным не так уж и интересно.
        Снежка
        Я готова была расцеловать Янину. Признаться, последнее время, когда аура была повреждена, я чувствовала себя как бы неполноценной, хотя старалась этого не демонстрировать. Но тогда оставалась хоть толика магии! Когда же и сила оказалась и вовсе запечатанной, я пришла в отчаяние. Пользуясь только лишь артефактами-накопителями, чувствовала себя энергетическим вампиром. Жуть! Прямо паразитка!
        И вот теперь Янина просила помочь. Да за фразу: "Только ты способна это сделать", я уже готова была броситься исполнять любое задание. Ну почти. Вот это докатилась!
        Итак, теперь я направлялась в закрытую секцию замка. Хотя эту одиночную вылазку можно было охарактеризовать присказкой из сказки: "Пойди туда, не знаю куда, найди то, не знаю что". Вдохновляющее! Но интересно, а это в моем положении уже не мало.
        Как-то некстати вспомнилось, что я еще контрольные не сделала, а мне ведь через месяц на сессию…
        И хоть я предавалась таким вот безрадостным мыслям, это не мешало мне отслеживать окружающее пространство. Сказывалась многолетняя привычка. В целом, повторюсь, моим сегодняшним заданием было просто побродить по замку в поисках чего-нибудь интересненького и заглянуть за дверь с такой многообещающей надписью "только для персонала". Можете представить, какой трепет охватывает потомка воров, когда он, в нашем случае - она, видит или слышит о таком. "Только для персонала"… Надпись просто таки сигнализирует: "За мной что-то интересное! Загляни сюда!"
        Сейчас я гуляла по замку в поисках той самой двери, и, когда наконец она замаячила перед моими глазами, почувствовала прилив воодушевления и азарта.
        - Мисс, сюда нельзя, - на плечо мне легла тяжелая рука. Меня когда-то хорошо научили, что делать с такими наглецами. Размазать по полу броском через плечо и потом парой приемов объяснить популярно, почему нервных девушек не стоит вот так хватать. А еще хорошо, что меня в свое время научили сдерживать вот такие вот порывы. Впрочем, одно то, что они подошли ко мне незамеченными, скрыв свое присутствие, о многом говорило.
        - Простите, - сделала я расстроенное личико и обернулась. - Я вас не совсем поняла, - в отличие от парня, который обратился ко мне на английском, я ответила по-русски. Не стоило выбиваться из образа туристки.
        Служащий занял меня почти на полчаса. Может не стоило, конечно, отключать амулет-переводчик, но я сделала это автоматически, чтобы не фонить магией. В общем, когда наших нервов друг друга уже перестало хватать, меня вежливо под локоток вывели в общий зал. Теперь я как воришка кралась обратно.
        Для экскурсии я выбрала самую удобную и при этом красивую одежду: водолазку, широкую юбку "солнце" и мягкие сапоги.
        Я присела рядом с запертой дверью, внимательно осмотрела замок. Вроде не зачарованный. Можно шпилькой открыть. Только у меня был комплект отмычек в юбку зашит. Что сказать, я запасливая.
        Натянув перчатки, достала подходящую отмычку, и тихо зашуршала ею в замке. Сейчас я была словно натянутая струна, как-то обострено ощущая происходящее вокруг. Наконец замок тихо клацнул и открылся. Обожаю этот звук. Услышав его, понимаешь, что ты умница и все еще не потеряла сноровку. А ведь в последнее время я чаще работала с зачарованными запорами. Дверь тихо скрипнула, впуская меня в темное помещение.
        Я шла по длинной темной комнате, испытывая разочарование. Вокруг только барахло какое-то валялось. И вроде бы ничего интересного, но какое-то шестое чувство, так редко меня обманывающее, твердило, что впереди ожидает сюрприз. И была права.
        На одном из столов, заваленном разнообразным хламом, стояла красивая, хоть и пыльная керамическая пиала, а в ней - занятная вещица из черненного серебра. Магического фона из-за блокировки магии я не ощущала, но вот описание одного артефакта из книги помнила замечательно. Судя по всему, в этом замке не знали, что попало к ним в руки.
        - Моя прелесть! Лежала здесь такая беззащитная и одинокая… Ну ничего, маленькая, я заберу тебя на Север и надежно спрячу, - как с живой разговаривала я с вещицей, бережно стирая с пространственного артефакта пыль и паутину. Вот Року подарочек… хм… приобрела.
        Так как сумочки у меня с собой не было, цепочка была спрятана под подвязку чулка. Вышла я так же тихо, как и вошла. Даже скучно. Медленно, чтобы не наделать шума, случайно в темноте наткнувшись на что-нибудь, я пробиралась по коридорам и тихо вздыхала. Ничего интересного я больше не нашла. Поймала себя на мысли, что начинаю сама себя раздражать беспомощностью и невозможностью колдовать. В крови закипала жажда приключений, такая несвоевременная и ненужная. Эта вылазка была моим шансом. И он оказался лишь тратой времени. Впрочем, не зря говорят: "Бойтесь исполнения своих желаний".
        Неожиданно зажегся свет, и я услышала разговор и звук шагов. Так, похоже, я что-то, а точнее кого-то, нашла. Быстро свернув в приоткрытую дверь, решила ее не закрывать, оставив щель, и прижалась к стене.
        Стена едва заметно дрогнула, и я впервые за длительный срок порадовалась, что лишена магии, ибо если бы я сейчас имела хоть крупицу силы, меня бы просто затянуло в хитроумную ловушку. Интересно, что эта за магия? К сожалению, видеть плетения я сейчас тоже оказалась неспособна. Шаги слышались все ближе, и голоса звучали четче и, что самое интересное, один был мне знаком. Лет пять назад один из мужчин вместе с Ирано приходил на вотчину Снежных, чтобы забрать хранившиеся в схронах артефакты.
        - Там стабилизатор нужен, - заметил незнакомый, - для выравнивания потоков.
        - А если просто в пентаграмму добавить еще вектор?
        - Нельзя, - возразил собеседник моего давнишнего… хм… "гостя", - тогда канал приема перекроем.
        Надо же, как интересно! Это что же они такое задумали? Я не знала, сколько еще смогу слушать, но боялась пропустить хотя бы слово. Ведь важной может оказаться любая мелочь.
        Наконец они приблизились настолько, чтобы я могла их рассмотреть. С момента нашей встречи до отвращения слащавый блондин отрастил себе смешную козью бородку на подобие эспаньолки. Второй был мужчиной лет тридцати пяти. Темноволосый. Этот тип был мне гораздо более симпатичен - в нем было что-то цепляющее. Не будь у меня почти что мужа, я бы от обеда с таким не отказалась. Хотя нет, отказалась, ведь он работает на Совет. А это я могу простить очень не многим. Это все, что я сумела заметить, снова отступив в темноту из полосы света.
        Впрочем, сейчас в их разговоре прозвучало нечто интересное. Чему-то Совет, согласно цитате, "сборище дубоголовых придурков", должен был чрезвычайно удивиться. С цитатой я-то согласна. А вот чему они должны удивиться? В любом случае, преследовать их я уже не могла - слишком велик был риск, что меня застукают с поличным. Аккуратно, чтобы не скрипнула, я приоткрыла дверь и выскользнула в коридор позади удаляющихся собеседников.
        Что такое не везет и как с этим бороться? Из-за хлипкого замочка, мой браслет с неприятным стуком упал на пол.
        Я быстренько подняла серебряную цепочку с парой безделушек и замерла, понимая, что сейчас мне может чертовски понадобиться банальная удача, чтобы выпутаться из щекотливой ситуации. Если тот, с козлиным украшением на фейсе меня узнает… Заканчивать фразу не захотела даже для себя. Завидя, что ко мне направляется лишь один из парней, сдернула с шеи амулет-переводчик. Возникшая идея вполне могла сработать.
        - Мисс? - спасибо всем высшим силам, рядом стоял тот самый темноволосый красавчик.
        - Ох, вы не скажете, где я нахожусь? Где у вас дамская комната?
        Маг растеряно оглянулся на спутника, нетерпеливо притопывающего ногой.
        - Что там? - не выдержал блондин.
        - Иностранка заблудилась, - мой собеседник продолжал рассматривать меня с подозрением. Я же состроила ему глазки.
        - Выпроводи ее и пойдем, - заметил мой давний "знакомый".
        - Позвольте вас проводить, - тут же отреагировал брюнет.
        - Я вас не понимаю, - улыбнулась, разочаровано пожав плечами.
        - Мисс? - он указал на выход
        - О, может, вы поможете мне выйти? - я едва не запрыгала, моментально цапнув его под руку.
        - Глупые туристки, - не меняя ласковой интонации, вздохнул брюнет. Я продолжала цепляться за него как старая дева за норовящего сбежать жениха и болтать по-русски, перемежая ломанным английским, пока он сопровождал меня в выставочный зал.
        Наконец он решил, что его миссия выполнена, но еще минут пять силился отцепить мои пальцы от своего рукава. Когда мы разошлись, явно оба вздохнули с облегчением. Теперь было необходимо отыскать Янину. И как можно скорее.
        Огонек
        Закат обещал стать потрясающе красивым. Солнце только начало опускаться за край горизонта. Удивительно чистое для поздней осени небо пока еще оставалось золотым, с легкой примесью розового оттенка.
        Возле замка, напротив главного входа, как в старые времена уже было сложено разнообразное топливо для костра: бревна, ветки деревьев, сухие травы и вереск, утесник и сухой папоротник, словом, все, что могло гореть.
        - "Сжигание ведьмы" - старинная традиция. Ее завели еще при королеве Виктории, - произнесла рядом Янина.
        - Как-то парадоксально, что мы здесь будем смотреть на то, как сжигают нам подобную, - заметила Геля.
        - Это будет только чучело, которое потом окажется на костре, - уточнила темная.
        - Я так понимаю, что мы остаемся и смотрим? - голос Коши звучал воодушевленно.
        - Не думаю, что это стоит показывать Дане, - едва ли не впервые за вечер заговорила Лика.
        - Сразу видно, что она воспитывает ребенка, - улыбнулась Мокоша, все остальные и я в том числе, устыдились, что забыли о нашем маленьком попутчике. На самом деле не стоит нагружать детскую психику таким зрелищем.
        - Отошлем Макса с ним гулять на это время, - Янина не спрашивала, а констатировала факт, глядя на земную ведьмочку.
        - Ну, он же собирался поработать папочкой весь день - пусть и отдувается, - забавно поморщилась мелкая.
        - Смотри, отобьешь у парня желание вообще детей иметь, - пробурчала Лика.
        - Ну не надо, Даня - замечательный ребенок, - надулась Снежка.
        - Слово "ребенок" тут главное, - улыбнулась я, глядя, как Мокоша направляется к мужской части нашей компании, чтобы порадовать обоих новым заданием. Надо отдать должное Максу, услышанная новость не заставила его морщиться или еще как-то демонстрировать негативные эмоции, если они и были.
        - Коша будет дурой, если в очередной раз умудриться с ним разбежаться, - заметила Снежная, так же внимательно наблюдавшая за общением магов.
        Я кивнула. Глядя на эту парочку мне неожиданно захотелось, чтобы Габриель оказался рядом. Пусть я все еще немного злилась на него, но любила намного больше.
        Первым из ворот замка вышел оркестр. Играли волынки. Протяжные звуки, такие чуждые для привычных к современным ритмам людей, завораживали. За волынщиками следовала процессия одетых в темные хламиды мужчин, изображавших священников. За ними волокли небольшую тележку с привязанной к шесту куклой. Волосы спутанного и грязного парика скрывали кукольное лицо склонившегося вперед чучела, так же обряженного в темный балахон.
        Окружающие наслаждались зрелищем. Веяло от этого действа каким-то диким духом средневековья. Было интересно, даже появился странный азарт, возбуждение веселящейся толпы невольно передавалось, несмотря на то, что я была настроена довольно скептично.
        Повинуясь жесту одного из "священнослужителей" зрители затихли. В полной тишине огласили приговор, согласно которому ведьму надлежало сжечь на костре. Защитников у нее не было, ну а дьявол был не в счет. При упоминании рогато покровителя темных искусств мы переглянулись и весело улыбнулись, оценив каламбур.
        - Славка, гореть тебе на костре, - хихикнула почему-то донельзя довольная вечером Снежка. - Ты с рогато-хвостатым вообще спишь.
        - Ну-ну, - коротко хохотнула я, наблюдая, как тележку колесами вверх перевернули в ярко полыхающий костер. Это сопровождалось громкими криками, улюлюканьем и свистом толпы. Гудели волынки, внося протяжную нотку в какофонию звуков.
        А потом реальность содрогнулась. Выброс магической энергии был чудовищным. Сырая сила ударила в меня неожиданно, мощно, напоминая ураганный порыв или сбивающую с ног волну штормового моря. Чистая сырая стихия. Это ощущалось как резкий удар по струнам электрогитары. Такие странные и довольно точные ассоциации вызвало у меня произошедшее. Я успела заметить, как вздрогнули темные фигуры священников. Или правильнее сказать магов? Только они не принялись судорожно оглядываться в поисках источника выброса силы.
        - Господи, - это прошептала рядом Янина.
        - Что с вами? - удивленно поинтересовалась ничего не понимающая снежная ведьма.
        А я смотрела в костер, уже превративший тележку в пепел. Пламя взвивалось к небесам, мне почему-то языки пламени казались бледно-золотыми, почти белыми.
        - Какого цвета пламя? - спросила я, когда пришла страшная догадка.
        - Обычного, - пожала плечами недоумевающая Гела.
        - Белого, - не согласилась Коша.
        - Пойдем отсюда, - я быстро потянула девочек за собой, чтобы погребальный костер безымянной ведьмы исчез из вида. - Кош, звони Максу, пусть идет к машине и ждет нас там, - пока девушка послушно исполняла задание, я обернулась к Яне: - Я не поверю, что ты ничего об этом не знаешь.
        - Да что, черт возьми, произошло с вами? - взвыла Гела.
        - Кукла таковой не была, - мрачно подытожила я. По тяжелому взгляду Янины было ясно - она тоже это уже смекнула.
        - Я ничего странного не заметила, - растерялась Снежка. - Огонек, ты же маг огня и сама знаешь, что человеческое тело так быстро не сгорит.
        - Ты сейчас вообще мало что способна ощутить в плане магии, - довольно жестко припечатала я и тут же спохватилась: - Извини.
        Снежка сделала неопределенный жест, показывая, что не обижена.
        - Продолжай.
        - А огонь сменил цвет не зря. Твоя аура сейчас в странном состоянии, вот ты и не заметила изменений. И еще, тело может сгореть так быстро, если огонь необычный, или… - я многозначительно глянула на нашу охотницу.
        - Или если поработать над ним магией тьмы, - мрачно закончила она, подтверждая мои выводы.
        - Меня сейчас стошнит, - сообщила Лика.
        - Дыши глубже, или вон тебе кустов в округе не меряно, - Геля уже была собранной и деловитой. - Срочно увозим отсюда Даню. Нужно убираться, пока местные "инквизиторы" нас не засекли.
        Янина поддержала ее кивком.
        - Секундочку, - я все еще собиралась получить некоторые ответы на вопросы. И раз уж Снежка так жаждет быстрее доставить мальчика в Аркарт, значит, подсобит и тоже надавит на Янину, чтобы та быстрее сдалась. - Яна, я прекрасно помню, что когда нас забрали фейри, ты вела себя так, словно знаешь, о чем идет речь. Во всяком случае, разобралась со всем не в пример быстрее нас. Могу поспорить, что сейчас Балморал тоже пропал из видимости для Сидов, я права?
        - Да, - темная кивнула.
        - В каждом из тех замков тоже были убийства, подобные этому? - Коша была непривычно тихая и грустная.
        - Да, - снова кивок.
        - Тогда что происходит? - если понадобится, буду выжимать каждое слово, но услышу желаемое. И с места с этого не сдвинусь. Видимо, это поняла и Снежка, сейчас почти пританцовывающая на месте от нетерпения быстрее оказаться в машине рядом со своим воспитанником.
        Темная ведьма тяжело вздохнула, окинув нас взглядом, и поинтересовалась:
        - Ты теперь не отстанешь, да? - я лишь зло усмехнулась. - Ладно, слушайте. Кто-то убивает ведьм во всей Европе. Если вкратце, то этот кто-то - мой заказ на темную охоту.
        - И это произошло прямо у нас под носом, - резюмировала, заметив, как поморщилась Янина, которой было тяжко признать подобное упущение.
        - И мы не вмешаемся? Не накостыляем этому гаду? - о, мелкая уже явно пришла в себя.
        - Это была разведка, - призналась Янина. Я покосилась на Снежку, вспомнив ее прогулку в замок в одиночку. Та только виновато пожала плечами, как бы говоря: "Не моя была тайна". Значит, ее Яна в свой секрет все же посвятила. Черт, если я поскандалила с любимым демоном и не ахти как счастлива от этого факта, это не значит, что мозги потеряла! Было обидно, что эти двое опять решили сыграть втемную.
        - Выходит, именно этими убийствами кто-то перенаправляет энергетические линии, - задумчиво изрекла Снежка. - Похоже, твой заказ, Янина, и задание фейри совпадают.
        - Я знаю, - кивнула та.
        - А нам раньше нельзя было сказать, что мы лезем в логово маньяков? - вот и Лика оклемалась, перестав поглядывать на окружающую растительность. - Как только можно было везти сюда Даню? - кажется, Геля устыдилась. А вот Янина только поджала губы.
        - Слава, не думаю, что мы для них были так уж интересны, не переоценивай собственную значимость. В толпе мы не единственные ведьмы.
        - А Хранительница границы и Повелительница вампиров в каждой компании наверняка встречаются, - съязвила я. - Дивная конспирация! Так мы еще и с полупустыми аурами приехали. А если бы что-то случилось?..
        - Потому и приехали, - перебила меня Яна.
        - Я потеряла нить разговора, кажется, - встряла Коша в наше препирательство.
        - Нет, солнце, не потеряла, просто кое-кто навел туману, - пропела я, не отрывая взгляда от охотницы. Ненавижу, когда мной пытаются манипулировать, особенно, когда при этом ситуация изначально опасная.
        - Мы не так фонили своей силой, а значит, привлекали меньше внимания, - признаться, ее холодный и слегка надменный вид, меня бесил. Возможно, она считает, что я срывала на ней злость из-за размолвки с Габриелем, но мне было как-то все равно. Я была в бешенстве.
        - Пойдем к машине, - тронула меня за руку Коша. Геля облегченно выдохнула и помчалась в направлении стоянки. Проходящая мимо Повелительница вампиров мазнула по мне задумчивым взглядом и последовала за Снежной.
        - Что-то произошло? - полюбопытствовал Макс, сдав восторженного Даню названной матери. Мальчик демонстрировал выигранного старшим другом медвежонка и что-то активно рассказывал тающей от восторга Геле. Вот уж кто точно созрел для детей.
        - Нет, - с улыбкой соврала Коша. - Представление оказалось со спецэффектами.
        Макс покосился на обнявшую его девушку несколько недоверчиво, но промолчал. В который раз убеждаюсь, что младшенькой повезло - умный парень ей повстречался.
        В машину упаковывались почти в гробовом молчании. Даня устал и тихо дремал на руках у Снежной, остальным было не до разговоров. Только Коша периодически что-то бухтела на тему того, что Макс нахал, раз усадил ее к себе на колени, мотивируя это нехваткой места. Раньше ж, мол, хватало!
        Янина
        Выйдя из машины, я сразу же заметила стоящего у стены Никлара. Быстро припустившую в сторону замка Лику он проводил тоскливым взглядом.
        - Поговори с ней, - предложила, приблизившись к вампиру. Подругам я еще раньше посоветовала меня не ждать.
        - Поговорю, - пообещал то ли мне, то ли самому себе мужчина. И тут же переключился на меня, не давая сбить себя с толку: - Но сначала все-таки предпочту пообщаться с тобой.
        - На тему? - я сделала невинные глазки. Подумаешь, не предупредила его про поездку в замок. - Я оставляла записку, что мы едем на экскурсию. Ничего предосудительного.
        - Янина, я отвечаю за твою безопасность. Как я могу защитить тебя, если ты все время сбегаешь, оставляя меня в замке? - обычно спокойный Ник, похоже, был довольно сердит.
        - Может, плохо следишь? - честно, я это сказала в качестве шутки, но глаза вампира заледенели.
        - Я тут не для того, чтобы за тобой следить. Я тебе не соглядатай Князя, а твоя непосредственная охрана. Если с твоей головы упадет хоть волосок, Кристиан с меня шкуру спустит, - холодно заметил вампир.
        - Я не беспомощна и сама в состоянии за себя постоять, - возразила я, внутренне закипая. Такое ощущение, что став повелительницей, я мгновенно отупела и потеряла все силы!
        - Ну конечно-конечно! - язвительно отозвался вампир, напомнив мне этим Киру. - Ты у нас великая темная охотница! Янина, ты не могла бы просто не встревать во все неприятности, какие встречаешь, а? Или тебе там медом намазано? Ты же Владычица, будущая супруга Князя! Ты в ответе не только за себя, но и за весь наш народ!
        - Я уже его супруга, нас повенчала Тьма, - огрызнулась я. Ему что, доставляет удовольствие мне на любимую мозоль наступать? - А темная охота - моя работа.
        - Ты как ребенок, - раздраженно фыркнул мужчина, - тебе все бы в стрелялки играть. И когда повзрослеешь?
        - Ну конечно, - прищурилась, чувствуя легкую злость из-за этих поучений, - когда мне тоже будет за двести, я буду на людей смотреть как на детишек малолетних!
        - Знаешь что, Янина, - Никлар нехорошо оскалился, показав острые белоснежные клыки, - ты можешь делать, что хочешь. Я не намерен носится за тобой с флакончиком зеленки и мазать коленки, когда ты их в очередной раз разобьешь. Я вообще не понимаю, что Тиан нашел в такой незрелой дамочке, как ты!
        Сказав это, вампир развернулся и ушел. Очень захотелось крикнуть ему вслед, что по сравнению с его любимой Ликой я очень взрослая. Но не стала этого делать, это было бы нечестно хотя бы по отношению к подруге.
        Крутанувшись на пятках, я зашагала к замку. Ну он и… не человек! Тьфу!
        При входе в замок обнаружился подпирающий стенку Кира. Тут что, расстрельная бригада была, а я не в курсе? Все под стенками стоят.
        - Задержись, - "поздоровался" он.
        Я только вздохнула. Может, повторить недавний прием и шибануть его во время ментальной передачи данных своей злостью, вызванной Никларом? Впрочем, лучше не стоит, наверное.
        - Давно ждешь? - вместо этого спросила я.
        - Достаточно, - уклончиво ответил некромант и тут же "в лоб" поинтересовался: - Что нашла?
        - Магов там с избытком. Но куда важнее, чему мы стали свидетельницами: еще одно убийство. Причем мастерское, - в голосе скользнуло невольное восхищение. Все сказанное я все же сопроводила ментальной картинкой.
        - Ты уверена в том, что это их постоянная база? Не могли они там просто ради жертвоприношения собраться?
        - Не уверенна, - я почему-то решила не сразу рассказывать ему про осенившую меня догадку. Пусть сначала сам поделиться информацией, а то опять получится, что я окажусь как бы и не у дел, подготовив весь плацдарм для операции. Да, я тщеславна. Но это хоть заслужено!
        - Тогда я не вижу причин для особой радости, Янина, - жестко сказал Кира. - Ты "не уверена" в том, что видела. Мне что, к гадалке теперь сходить, чтобы получить подтверждение или опровержение твоей информации? Или поехать перепроверить?
        - Вперед и с песней! - разозлилась я. - Сам много обнаружил?
        - Достаточно, чтобы понять, что мы в полном… гм. Объясни мне еще один момент, будь добра. Почему ты втягиваешь во все это девчонок? Решила прикрыться ими в случае чего?
        - Гад, - сообщила я боссу, не желая отвечать.
        - Браво, дорогуша, очень содержательно, - Кира изобразил вялые аплодисменты. - Ты хоть помнишь, что ты охотница, а, Янина? А ведешь себя как… домохозяйка.
        - Да уж, я тоже не заметила профессионализма, Кира, при твоем общении с Шейд, - я мгновенно вернула шпильку. А нечего было на личности переходить, профессионал хренов.
        - Зато я не прикрываюсь ее спиной. И не изображаю из себя Мату Хари, - отрезал босс. Захотелось ударить его, прямо по наглой безэмоциональной физиономии. Чтоб аж кровь брызнула…
        - Кира, работаю я не твоим психиатром, - я зло глянула на блондина. - В состоянии узнать все сам, так чего же прислал мне то письмо? Я на работу не напрашивалась! - зря я это сказала, я соскучилась по заданиям.
        - Ты работаешь, - он интонацией подчеркнул последнее слово, - а не сидишь на государственном пособии. И я, как твой начальник, имею полное право требовать от тебя выполнения того или иного задания. Заметь, в этом я тебя попросил поучаствовать, а не приказал, хоть и мог.
        - В таком случае, ты получил результат, значит, свою функцию я выполнила, - мысленно усмехнулась. И тебя ждет большой сюрприз! - А улучшать факты ради твоего хорошего настроения в мои обязанности не входит.
        - И слава Тьме, - зло ответил Кира. - После такого "улучшения" можно не встать. Я отстраняю тебя от этого дела. Все равно толку от тебя чуть.
        Вот такого я не ожидала. Стало обидно. А потом пришла холодная злость - в голове уже формировался план дальнейших действий. Что ж, Кира, кажется, ты начал терять хватку и недооценивать окружающих.
        Развернувшись, я отправилась в замок. Говорить ничего не стала - вдруг понял бы что-то. А за мной не последует - за столько лет я все же узнала о его привычках немало и могла предугадать некоторые действия. Например, что сегодня он ничего предпринимать не станет. Очень зря.
        Говорить что-либо девчонкам я пока не стала. Рано. Надо было еще кое-что уточнить, а уже потом посвящать их, поскольку помощь в этом деле мне действительно может пригодиться. В разговоре с Кирой я умолчала об одной догадке. Думала обмозговать ее вместе с ним, но раз я ему не нужна, значит и мне не нужен он. А теперь посмотрим, кто быстрее и сообразительнее. Что ж, если это дело и не было приоритетным для меня, то теперь станет таковым. Ты не прав, Кира, и это я тебе докажу.
        Всего лишь догадка постепенно обрастала деталями, подтверждая ее правильность. Созданная Роком копия Гриммуара, затем ассимилировавшая с башней, теперь подчинялась мне, как новой хозяйке. За прошедший год я почерпнула из нее массу информации. Был там и ритуал, чрезвычайно похожий по описанию на происходящее сейчас. Оставалось проверить лишь еще одну деталь.
        Вбежав в комнату, я бросилась искать ручку в сумке и хоть какой-то листочек. То, как долго грузилась операционная система, довело меня едва ли не до белого каления. Но увы, значений кельтских рун я просто не знала. Раньше не было надобности. Гугл выдал несколько тысяч ссылок, и я клацнула на тринадцатую. Всегда любила это число.
        Дарагор вырезал свое имя на телах жертв древнескандинавскими рунами. И если задуматься, то руны, помимо того, что имели эквивалент в виде букв латиницы, обладали так же и своим собственным значением, которое в них вкладывали кельты.
        Я быстро записала имя маньяка на листике, а под каждым символом вписала эквивалентную руну. Итак…
        "Д" приравнивалась руне "Дагар", означающую день. Что ж, с этим все понятно - медэксперты каждый раз утверждали, что жертвы были убиты в светлое время суток.
        Дальше следовала буква "А", соответствующая "Ансур". Кельты обозначали этой руной богов (асов) или высшие силы. Если проводить аналогию, в нашем случае асов вполне могли заменить любые существа, не относящиеся к роду людскому, хоть фейри, хоть демоны, хоть оборотни. Хотя фейри, пожалуй, самые явные кандидаты - не зря же на их территории происходит вся эта чертовщина. Буква "Р" и руна "Раиду" обозначали линию. Элементарно - пентаграмма, точнее ее линии. Я почувствовала воодушевление и охотничий азарт. Я чуяла, что "встала на след", что мои предположения верны! Впрочем, не стоило радоваться раньше времени. Ликовать я стану, если каждая из рун впишется в намеченную схему.
        Пятая буква "Г" - руна "Гебу" - означала "передача". Возможно, передача силы? Это объяснило бы полное опустошение ауры. "Отала", соответствующая "О", подразумевала какое-либо имущество, чаще недвижимое, переходящее в наследство. "Замки!" - догадалась я.
        Все сложилось замечательно, прекрасно вписываясь в схему ритуала. Дарагор не зря писал свое имя на телах жертв, это была не просто подпись гордящегося своей "работой" маньяка. Таким образом колдун замыкал на себя нити силы, чтобы стать энергетическим центром пентаграммы, когда придет время ее активировать. И ведь сегодня рисунок был закончен - убитая на закате ведьма поставила своей смертью последнюю точку на рисунке.
        Что бы там не мнил Кира, но медлить было нельзя! Если Дарагор активирует рисунок силы, то получит такое могущество, которое и не снилось Совету и Снежным, постоянно делящим территории и сферы влияния. И лишь одно могло разрушить коварные планы ренегатов - смерть самого зачинщика. Дарагора.
        Лика
        Если после бессонной ночи я немного свыклась с мыслью, что меня просто использовали, сыграв на желании доверять людям, то события дня так и не дали в этот вывод окончательно поверить. Я чувствовала себя чертовски виноватой перед Огнеславой, словно самолично помогала оказавшейся демоницей Шейд подстраивать ловушку на огненную ведьму.
        А ведь, если задуматься, именно так и получалось. Я с нею познакомилась. Я привела ее за наш столик в том пабе. Опять же именно я пригласила ее на празднование Самайна и затем способствовала ее попадению в замок. Как ни посмотри - везде и всюду я поступала опрометчиво и почти что бездумно, полагаясь на чутье, которого, как выяснилось, у меня нет.
        От того, что Слава так ничего по этому поводу так и не сказала, становилось лишь гаже на душе. Ее дежурная фраза о том, что моей вины здесь нет, казалась пустышкой. Я-то знала, что это не так.
        Поездка в замок мне запомнилась плохо. Я раз за разом переживала случившееся, просто убивая время бессмысленными попытками понять, почему же я не разглядела фальши в речах и поступках двуликой "подруги". Из странного состояния заторможенности меня вывел магический всплеск от сожжения ведьмы. Почему-то ее смерть воспринималась тоже как-то странно. Я видела, как бесновалась Огнеслава и злилась Янина, но сама этого не испытывала. Словно в мозгах был какой-то блокиратор - оставалась возможность думать, но не переживать что-то большее, чем уже была "занята". Может и хорошо, что так выходит? Иначе б мой мозг уже просто вскипел.
        Зато за весь день я ни разу не вспомнила о Никларе. Это я осознала, лишь увидев его во дворе, встречающего нашу машину. Хорошо еще, что он не последовал за мной. Говорить с ним не было никакого желания. Не сегодня. Сейчас я просто не могу и не хочу ничего слышать и знать. Если он попробует со мной поговорить, я просто сорвусь и скажу многое из того, чего на самом деле не думаю.
        После таких поездок на самом деле надо лечиться. У людей в белых халатах, работающих в симпатичном заведении с мягкими стенами. Я даже подавила желание истерично захихикать.
        Впрочем, я знала, как надо выводить себя из этого состояния. Нестерпимо захотелось услышать единственного человека, который все эти годы после смерти сестры радовал меня своей беспечностью и жизнелюбием. Вытащив из кармана телефон, я долго смотрела на дисплей, не решаясь набрать номер. Какое-то внутреннее чутье буквально вопило, чтобы я не звонила. Я ведь только испорчу ей настроение. Маша всегда очень четко определяла по голосу мое душевное состояние. Но мне так хотелось услышать мелкую. Решившись, я набрала все же номер киевской квартиры.
        - Алло, - я постаралась сделать свой голос жизнерадостным, чтобы не напугать девочку.
        На том конце хриплый ото сна голос Макса произнес:
        - Слушаю.
        - Привет, я могу поговорить с Мышкой, так хочется услышать ее голосок, - даже странно, как легко удалось произнести эти слова. Наверное потому, что они были очень искренними.
        - Лик, хорошо, что ты позвонила, - уже чуть внятнее произнес мужчина. Я даже представила, как он сейчас трет рукой глаза, пытаясь прогнать сонливость. Глянула на часы. Да уж, с моей стороны самое настоящее свинство звонить в такое время. - Мышь у бабушки. Знаешь, я хотел дождаться твоего приезда, но раз ты сама позвонила, хочу с тобой поговорить.
        - Да? И о чем? - насторожилась я. Если б это не было настолько важным, он не стал бы говорить это вот так, посреди ночи, скорее предложил созвониться чуть позже и нормально поговорить. Когда бы это было удобно обоим.
        - Я не хотел тебе портить отпуск, но нам есть, что обсудить, - он повторялся. А значит, волновался. Да что же там случилось? Я чувствовала, как у меня руки начали дрожать. - Ты хорошая девушка, но я понял, что жить с ведьмой не готов. Мне нужна простая человеческая женщина.
        "А я, значит, в твоих глазах уже даже не человек?" - так хотелось крикнуть это в трубку. Это слово больно зацепило, заставив вздрогнуть, как от пощечины. Хорошо, что он этого не мог видеть. Хорошо, что не дождался моего приезда, а говорит все это вот так, в телефонную трубку.
        - Ты это точно решил? - голос звучал холодно и спокойно. - Мне хоть с Мышью будет разрешено видеться, или то, что я ведьма, теперь как диагноз проказы?
        - Извини, если обидел, - замялся Макс, явно чувствуя себя некомфортно, услышав мой достаточно ядовитый ответ. - Просто посчитал, что так будет честнее.
        - Знаешь, я тебе даже благодарна за правду, но я не услышала ответ на вопрос. Мне можно будет видеться с девочкой?
        - Конечно, ты ее тетя, - Макс неожиданно замолчал и потом неуверенно спросил. - Лика, она же не унаследует этого… ну, способностей?
        - Не знаю, честно не знаю, - призналась я. А еще отчетливо чувствовала, что самообладания мне хватит еще ненадолго. Не хотелось бы рыдать в трубку, демонстрировать слабость. Я же ведьма!.. А не человек. - Ладно, может, еще поговорим, сейчас я спешу, - солгала недрогнувшим голосом.
        - Хорошо… - отозвался мужчина. Может он еще что-то и сказал бы, но я нажала кнопку отбоя. Что ж, я думала, мне станет лучше, когда я поговорю с племяшкой, а на деле лишь усугубила ситуацию.
        Мне было больно, когда самые близкие предают - это хуже всего. Даже странно, ведь я чего-то такого ожидала от Макса. Но все равно как же больно! Мне хотелось плакать, но слез не было. Наверное, посмотри в тот момент я на себя, я бы испугалась. Было ощущение, что я как будто неживая. Не робот, но и не человек… Казалось, что-то умерло во мне, но появилось нечто новое. Темное. Нет, рвать и метать мне не хотелось. Я отчетливо осознавала, что как раз это могу устроить без проблем - стоит лишь ослабить контроль над беснующейся силой. Теперь я знала, о чем говорила Шейд. Но это всегда успеется.
        Усмирив силу, я задумалась: как дальше быть? Что делать и куда возвращаться? Ясно же, что не к Максу. Он-то как раз на время пустил бы, но ежедневно чувствовать себя приживалкой, нежелательной гостьей, которую вежливый хозяин разве что в открытую не может попросить убраться как можно дальше… я бы так не смогла. К родителям я не поеду. После смерти сестры они переехали за город. У меня была своя однокомнатная, но ее я сдавала в аренду. Не выгонять же людей на улицу без звонка. Впрочем, позвонить-то я могла, но двух-трех дней, пока я еще буду в Шотландии, им явно не хватит, чтобы подыскать замену. Как же быть?
        Стукнув кулаком о стену, тихонько всхлипнула. Мне же даже не с кем посоветоваться! Все в своих заботах и проблемах.
        Вариант возобновления отношений с Никларом я даже рассматривать не стала. Я весь отпуск бегала от него. Получается, он был бы запасным вариантом, на случай, если Макс все же скажет то, что только что сказал? Нет. Я… я слишком любила Ника, чтобы сделать подобное. Ведь задай он мне когда-нибудь потом этот вопрос, я бы сомневалась, не зная, что именно подтолкнуло бы меня на решительный шаг примирения: любовь или чувство безысходности. А всегда жить и сомневаться… это не для меня. И ему такого не пожелаю. Так что не вариант.
        Придется начинать все с нуля. Заново. Раз старая жизнь рассыпалась как карточный домик.
        На этой оптимистической ноте раздался стук.
        - Открыто! - я напряглась, панически боясь, что по ту сторону двери окажется объект моих размышлений, и не смогла сдержать облегченного вздоха, когда в спальню заглянула Янина.
        - Спустись, пожалуйста, есть дело, - сообщила темная и тут же скрылась.
        Вот и хорошо. Дело - это хорошо. Это повод отвлечься от волны апатии, которая снова начала накатывать на меня, несмотря на недавно принятое решение.
        Глава 11
        Ник постучал в дверь гостиничного номера, еще сам толком не понимая, что ему тут понадобилось. Открыли почти мгновенно, на пороге стоял Рок со стаканом в руках. Судя по резкому запаху, в нем был отнюдь не чай.
        - Никлар? - некромант не стал скрывать удивления, но посторонился, пропуская вампира в комнату. Посреди гостиничного номера, в кресле у небольшого столика уже развалился Габриель. Одинокая бутылка коньяка посреди стола завершала печальный натюрморт. Закуси демон и некромант принципиально не признавали.
        Судя по выражению лица Габриеля, того достали до такой степени, что дальше - только взрыв, и Ник его очень понимал. У самого уже не было сил терпеть все эти женские заскоки… Короче, Первый рыцарь темного трона позорно сбежал с ответственного поста, доверенного ему самим Повелителем, и пришел к мало знакомому некроманту. И пусть Кристиан его хоть убьет потом за это, но сил его больше нет!
        - Да уж, здесь только мне не хочется кого-то загрызть, - резюмировал Рок глядя, как два мрачных нелюдя наливают себе коньяка и пьют, не чокаясь, но понимающе переглядываясь.
        - До тебя пока просто не добрались, - буркнул рийхард.
        - Если ты думаешь, что Снежка - это подарок судьбы и она меня не достает, - не согласился Рок, - то ты идеалист. Рийхард-идеалист, кому бы такой анекдот рассказать?
        - Расскажи это следующему демону, которого будешь пропускать через границу, - зашипел на друга Габриель.
        - У нее было все в порядке с документами, - Року не понадобилось объяснять, кого на самом деле имел ввиду сыщик, - я не мог ее не пропустить. И вообще, не перекладывай с больной головы на здоровую. Сам за своими ба…рышнями следи!
        - Замнем для ясности, - подал голос Ник и тут в дверь опять постучали.
        Рок помянул какую-то нечисть, но открывать пошел. С того места где он сидел, вампиру было видно, что пришел белобрысый некромант, босс Янины. У Никлара накопилась к нему масса интересных вопросов, но не задавать же их ему сейчас!
        - Так, все понятно, - Кира зашел в комнату, приветливо кивнув мрачным "сидельцам". В руке у него была зажата какая-то бутыль с черной этикеткой. Никлар присмотрелся и мысленно присвистнул. Виски Jack Daniel's. Вечер обещает быть… веселым. - Судя по похоронному настрою, речь шла о женщинах.
        - А о чем же еще, - ехидно отозвался хозяин комнаты, доставая из шкафчика еще стаканы. - Можем, конечно, еще о футболе поговорить…
        Демон, вампир и некромант синхронно скривились. Рок пожал плечами:
        - Солидарен, господа. Итак, за что будем пить?
        - Я так понимаю, что пить мы будем "от чего", - заметил Габриель.
        - Точно, - буркнул Ник.
        - Смотрю, у вас тут прям тематический вечер, - Кира усмехнулся так, что даже терпеливому вампиру захотелось его стукнуть. - Ну, раз пошла такая пьянка, и ни о чем, кроме женщин мы с вами думать и говорить не способны, то давайте все-таки немного сместим акценты.
        - И как же? - заинтересовался Рок, наливая всем коньяку. Выпили, подумали…
        - Да легко, - блондин прищелкнул пальцами, - давайте, например, про то, какие с ними штуки порой приключаются. Хоть посмеемся.
        - Ну-ну, - скептично приподнял бровь Ник. Кира лишь улыбнулся.
        - Ты видел, как Лика домой с шабаша шла?
        - Шла? Да ее тащили! А она падала!
        - А не слышал, что она при этом несла?
        - Нет, - пожал плечами вампир, - только про Волгу.
        - Уууу, да ты полжизни потерял, - протянул блондин и начал рассказывать.
        Под конец его монолога, содержащего красочные детали о попытке вызнать место проживания подгулявшей ведьмы и душещипательную историю про мел, хихикал даже Габриель.
        - Да уж, - резюмировал черноглазый некромант, хитро косясь на вампира, - умеешь ты женщин выбирать. Она такая смешная.
        - Сам-то! - тут же окрысился Ник.
        - А мои женщины касаются только меня, - ровно отозвался Кира и отсалютовал собутыльникам стаканом.
        - Не только, - в вампире проснулось свойственное его народу упрямство. - К Янине имеешь отношение не только ты…
        - Какое там у вас к ней отношение меня не касается, - отрезал некромант. - Я с ней работаю, чтоб ты знал. И если уж речь зашла про Янину… Я б на месте вашего Повелителя посадил ее дома, в перманентном декретном отпуске, чтоб глупостей не делала.
        - Да, это она может, - Ник почувствовал себя отомщенным.
        - А что ж ты тогда с ней работал, - не смолчал Снежный, - если она так… дурит?
        Габриель молча поднял стакан, предлагая выпить. Бутылка коньяка завершила свое бренное существование.
        - Так что там с Яниной? - снова поинтересовался Рок, с интересом поглядывая на белобрысого коллегу.
        - Тебе как ответить, красиво или честно? - в тон ему вопросил Кира. Молчаливый весь вечер Габриэль одобрительно хмыкнул, но комментировать не стал, распечатывая принесенную некромантом бутылку.
        - Лучше честно, отсутствие поэтической формы я как-нибудь переживу.
        - У нее очень много Силы Тьмы, она из нее так и хлещет. Я рассудил, что, во-первых, так она будет отвлекать противника на себя, и я смогу без шума и спешки делать основную часть работы, а во-вторых… Ну, против лома приема нет, если лома другого нет.
        - Жестко, - оценил Рок. - Но действенно.
        Ник довольно откинулся в кресле. Он готов был подписаться под каждым словом.
        - Мне кажется или поговорка в оригинале звучала иначе? Вроде бы просто "против лома нет приема", - отозвался Габриель, разливая по стаканам янтарную жидкость.
        Выпили. Демон одобрительно крякнул.
        - Да уж, - прокомментировал он, косясь на прямоугольную бутыль - выглядит, как колдовское зелье, пахнет самогоном, пьется соответствующе. Убойная штука. Так как насчет поговорки?
        - Все так, как ты сказал, - невозмутимо пожал плечами Кира, - просто я хотел пошутить в стиле Мастера Йоды. Похоже, не вышло.
        - Мастера кого? - переспросили почти в один голос Рок и Габриэль. Ник тоже удивленно посмотрел на блондина.
        - Мужики, вы чего? - Кира как-то растерял всю свою невозмутимость, во все глаза уставившись на собутыльников. - Вы что, "Звездные войны" не смотрели?
        Демон и некромант так же синхронно отрицательно покачали головами, Ник только плечами пожал. Ну не смотрел, дальше что?
        - Ну вы, блин, даете, - восхитился Кира. - Где ж вы были последние тридцать лет?
        - У Снежных на леднике, - отозвался враз помрачневший Габриэль. - Только в прошлом году выбрался.
        - А я в башне был. И вообще, привидением, - поддержал товарища Рок.
        - Мда… В башне… Как прекрасная принцесса… Там свирепого дракона, часом, не было? - Кира заслонился стаканом от обидевшегося некроманта и захихикал. На всякий случай негромко.
        - Вот что с человеком выпивка делает, - с уважением заметил демон, - такая фантазия прорезалась, а как трезвый, так и не догадаешься…
        Блондинистый некромаг в ответ лишь фыркнул и не остался в долгу:
        - Извини, но у меня к тебе нескромный вопрос. Ты после этого ледника… ммм… у тебя с женщинами как, нормально?
        - Пришибу, - ласково улыбнулся во все клыки Габриэль.
        - Да уж, эта тема у нас сегодня точно наболела, - хмыкнул Снежный.
        На этот раз дверь открылась сама и без стука.
        - Смотрю, у вас мальчишник, - в дверном проеме стояла Шейд. Вид у девушки был слегка растрепанный, бледные губы плотно сжаты. Складывалось впечатление, что она пришла ругаться, и гулянка стала для нее неприятной неожиданностью. - Что ж, я зайду потом.
        - Что тебе надо? - сверкнул глазами Габриель, угрожающе поднимаясь.
        - Поговорить хотела, - фыркнула шатенка и развернулась, чтобы уйти. - Но явно не сейчас.
        - Подожди, - голос Киры догнал ее уже на пороге. - Думаю, нам всем есть, о чем с тобой пообщаться. Не уходи.
        Девушка зло рыкнула на блондина, но все же вернулась. Присела на подоконник - свободных кресел в комнате не осталось, а уступать даме место никто не спешил. Покосилась недовольно на злого Габриеля, потом на некромантов и невозмутимого вампира. Кира внезапно задорно подмигнул ей бесстыжим черным глазом и снова привычно занавесился длинной белесой челкой. Ведьма зашипела так, что кошки бы позавидовали.
        - Ну и, чего хотела? - судя по голосу, Габриель не полез драться только потому, что лень было вставать после второй бутылки. Снежный, похоже, вполне поддерживал друга и собутыльника в его неприязни, так как тоже довольно зло изучал пришедшую.
        Шейд молчала, подбирая слова и решая про себя, что выгодней - сказать все напрямую или же умолчать о некоторых моментах. Взгляды Киры она усиленно игнорировала, пытаясь убедить себя, что он ей безразличен, но все равно злилась. То, что она собралась сыграть на чужом поле, ее нимало не смущало, даже учитывая то, что Рок может вмешаться и основательно подпортить ей партию. Вампир оставался темной лошадкой, но вряд ли он станет лезть в это дело, их интересы ни в коей мере не пересекались. Но вот насмешливый взгляд черных глаз почему-то заставлял нервничать.
        Затянувшееся молчание нарушил, как ни странно, именно Кира:
        - Я знаю, что ты не человек, - блондин подчеркнуто равнодушно усмехнулся, - можешь не утруждаться, скрывая это, и переходить сразу к делу.
        Девушка нехорошо прищурилась, но в ответ лишь кивнула, вежливо и холодно. Да что он себе позволяет, в конце-то концов?
        - Ты значительно упростил мне задачу, некромант. В таком случае, я могу говорить напрямую. Габриель, как рийхарду тебе надлежит вернуться в нижний мир и занять свое место рядом с престолом Князя. Я здесь, чтобы сопроводить тебя домой.
        - Знаешь, детка, наше с тобой понимание дома сильно разниться, - недружелюбно заметил демон, рассматривая соплеменницу.
        - Я заметила, - в тон ему отозвалась Шейд. - Ты стал другим в этом мире. Не думаю, что ты сможешь понять мои мотивы…
        - Зато я очень понимаю, - вмешался Кира. - Только меня смущает один момент. Вам нужен сам Габриель или же рийхард?
        - А ты умен, некромант, - если демоница и удивилась, то виду не подала. Шестьсот лет политических игр кого угодно научат скрывать свои эмоции. - Рийхард должен быть в нижнем мире, это закон. Не буду скрывать, сам Габриель нужен моему народу, но в меньшей мере, чем рийхард как основа армии.
        - Тогда зачем ты пришла? - откидываясь в кресле и расслабленно рассматривая на свет стакан с выпивкой, поинтересовался Рок. - Назначьте у себя там нового рийхарда и отстаньте от Габриеля.
        - Не получится, - Габриель был спокоен и даже будничен, - я все равно понадоблюсь Князю рано или поздно. Из-за моей силы. Ты поэтому пыталась убить Огнеславу? Чтобы мне не было смысла оставаться здесь?
        - Да, - не стала отрицать очевидного Шейд. - Соблазнить тебя я пыталась по той же причине. И с тем же результатом. Хотя, вынуждена признать, это было забавно.
        - Радуйся, что у тебя ничего не вышло! - рыкнул Габриель.
        - Это твой долг, быть рядом с Князем. Вообще не понимаю, почему ты до сих пор здесь? Неужели ты очеловечился до такой степени, что забыл, кто ты?
        - Забудешь с вами, пожалуй! Долг, знаешь ли, это хорошо. Я ему даже следовал, пока меня не вышвырнули из нижнего мира за то, чего я не совершал! И титула рийхарда меня, к твоему сведенью, лишили тогда же!
        - Лаонард, - подсказала демоница. - Не следовало тебе его убивать собственноручно, раз так уж хотел остаться здесь. Теперь ты снова рийхард, по праву крови. И нам очень выгодно твое возвращение.
        - Я вообще не считаю, что чем-либо обязан нижнему миру и нынешнему Князю.
        - Князю может и нет. А вот Княгине… Рика Мистариа со Вита рассчитывает на твое возвращение.
        Габриель рухнул обратно в кресло. Не может быть…
        - Ты все правильно понял, - кивнула Шейд, - наша сестра стала Княгиней. И ее куда больше устроишь в роли рийхарда ты, чем кто-либо иной.
        - Знаешь, девочка, - демон старательно подбирал слова, - есть и другие вещи, помимо долга.
        Ник почувствовал себя лишним, но решил, что встать и уйти посреди такого скандала значит лишь отвлечь огонь на себя, а потому остался.
        - Я давно уже не та малышка, которая цеплялась за твой хвост и просила покатать, пока собственные крылья не держали! Что ж за вещи такие, позволь узнать? - раздраженной кошкой зашипела девушка.
        - Любовь, например! - рявкнул рийхард. Если он таким голосом своей подруге в любви объяснялся, то не удивительно, что Огонек на него злиться, подумалось Нику. Хотя… а разве сам он лучше? Лучше уж ругаться с любимой чем просто от нее… отказаться.
        - Любовь… - начала демоница, но внезапно осеклась. Габриель не обратил на заминку внимания, а вот наблюдательный вампир успел-таки заметить, как ярко блеснули обычно равнодушные черные глаза блондинистого некроманта.
        Габриель вздохнул.
        - Я не вернусь, Шейд, даже ради сестры. Так что ты здесь ничего не добьешься.
        - Габи, даже если я уйду, придут другие, - устало отозвалась демоница и цапнула со стола чей-то забытый стакан с виски. От души хлебнула, поморщилась и только тогда продолжила, не скрывая досады: - Самое паршивое, что я даже знаю выход из сложившейся ситуации. И мне это очень даже выгодно. Но все равно как-то не очень хочется…
        - Так, стоп, я уже запутался, - снова влез Снежный. - О чем вы тут вообще?
        - Все просто, Рок. Она говорит о том, что может меня убить, тем самым получив выгоду для себя, титул рийхарда по праву крови и выполнив задание Князя. Трех зайцев одним выстрелом, а, Шейд? - Габриель шипел не хуже самой демоницы. - Что ж тебя останавливает?
        - Дурак ты, братец, - буркнула она, отворачиваясь.
        - Подожди, если она станет рийхардом, - Кира не стал скрывать азартные нотки, что проскальзывали в его голосе, - то тебя перестанут искать, потому что сочтут, что ты мертв, так? А если, скажем, дать ей тебя убить, а потом воскресить?
        - И как ты себе это представляешь? - ядовито поинтересовался уязвленный демон.
        - Габриель, мы с Роком, по-твоему, кто? Девочки из церковного хора? Или некроманты? Думаешь, мы не сможем тебя вытащить?
        Повисшую тишину можно было резать ножом. Демоны застыли, с недоумением глядя на блондина, но постепенно на их лицах расплылись весьма хищные и довольные улыбки.
        - Надо почаще с тобой пить, охотник, - отозвался из своего кресла Снежный. - Ты продуцируешь гениальные идеи.
        - А с чего такое воодушевление? - все же поинтересовался Габриель.
        - Всегда было любопытно поработать с демоном, - честно признался некромант и хитро улыбнулся. Сыщик не нашел, что ответить.
        На этой оптимистичной ноте они допили виски.
        - Ладно, я пойду, - сказала Шейд, ставя стакан на столик. - Свяжусь с вами завтра.
        - Только давай без фокусов! - предупредил Габриель. Девушка скривилась, но кивнула.
        - Я тебя провожу, - сказал вдруг Кира и встал. Шейд дернулась, но некромант не обратил на это внимания, галантно прихватив девушку под локоток и выведя ее из комнаты.
        - Мне кто-нибудь объяснит, что тут только что произошло? - поинтересовался Рок, глядя на закрывшуюся дверь.
        Габриель только плечами пожал.
        - Женщины, - выдохнул Ник и столько эмоций было в этом слове, что никто не стал уточнять.
        Кира аккуратно, но уверено вел девушку, крепко держа за локоть, по коридору гостиницы. Демоница шипела разъяренной кошкой. Некромант толкнул дверь одного из номеров, затащил ее внутрь и захлопнул дверь за собой.
        - Поговорить надо, - заявил он, отпуская ее руку. Шейд отскочила на безопасное расстояние.
        - И о чем?
        - Извиниться хотел, - огорошил ее заявлением некромант. - Я действительно был неправ, так с тобой поступив.
        - Жалеешь? - зашипела девушка.
        - О том, что нагрубил, - уточнил Кира, - очень жалею. Но не об остальном.
        Враждебность лопнула, как мыльный пузырь, жалобно чпокнув на прощание. Шейд замялась, а потом все же спросила о том, что не давало покоя весь вечер:
        - Ты сразу знал, что я демон?
        Некромант улыбнулся. Выглядел он не особо бодро, под глазами залегли глубокие тени от недосыпа. Выпитое тоже сказалось не лучшим образом. Но он все равно улыбался, и почему-то становилось неловко от этой его улыбки.
        - Тогда не знал, кто именно. Только то, что не человек. Глаза и когти, - а вот двигался он все так же проворно, даже несмотря на усталость. Сильные руки сомкнулись вокруг ее талии быстрее, чем демоница успела отскочить. Насмешливые черные глаза оказались слишком близко. Шейд дернулась, взвыл разгневанный ветер, поднимая вверх какие-то мелкие предметы, закружил их по комнате. На такую неприкрытую демонстрацию некромант лишь фыркнул, а затем слегка прикусил маленькое ушко, словно говоря: "Не балуйся". Летающая по комнате мелочевка упала, что-то зазвенело.
        - Ты не до конца контролируешь трансформацию, - все-таки пояснил он.
        - Тогда бы заметили и другие, - недовольно буркнула она, параллельно пытаясь справиться с иррациональным и не свойственным ей смущением. - Та же Лика, я при ней очень много колдовала…
        - Лика не видела тебя, - шепнул ей на ушко Кира, - когда тебе хорошо… У тебя тогда глаза становятся, как темные озера. С серебряными искрами. Очень красиво…
        Пожалуй, так покраснела она впервые в жизни. Спрятала пылающее лицо на груди тихонько смеющегося мужчины, мысленно обещая себе когда-нибудь его все-таки за это прибить. Потом. Может быть…
        Габриель аккуратно прикрыл за собою дверь. Зря он пошел за этими двумя, ничего бы они друг другу не сделали. Черт, и после этого она еще говорит, что он очеловечился?! Да уж, надо подарить девчонке зеркало.
        - Там все в порядке? - озабоченно поинтересовался Снежный у вернувшегося демона.
        - Пойди сам проверь, - ухмыльнулся Габриель, падая обратно в облюбованное кресло.
        - Трупы выносить не придется? - уточнил Рок. Рийхард и вампир синхронно усмехнулись.
        - Сомневаюсь, - резюмировал Никлар, - очень сомневаюсь…
        Мокоша
        На ваших глазах когда-то убивали? Нет, не комаров, а вполне живых людей. Которые жили, чего-то хотели, колдовали… Честно говоря, это жу-у-утко. Мысли не укладывались в голове, а будто стремились вытечь из какого-то уха. Видимо, никак не могли определиться из какого.
        Практически вывалившись из машины, я, ни на кого не обращая внимания, пошла к замку. Честно говоря, обещающая быть развлекательной поездка не заладилась с самого начала. Причем у всех, но в разной степени. А дальше как снежный ком… И вот он достиг, - я очень на это надеюсь, - апогея, вобрав в себя всевозможные проблемы, и увенчав все это убийством.
        Думаю, это разворошило дремучее болото в душе каждой из подруг, но… Все равно, хотелось попытаться осмыслить и переварить все это. А где всего лучше прятаться? Конечно, на кухне. Там хоть покушать можно. Впрочем, к моей радости в стратегически важном для всей нашей компашки месте никого не было. Или будет точнее сказать, что еще пока никого?
        Первым делом поставила чайник - все же хотелось чая. А затем основной проблемой стал поиск чего-то сладкого к нему. К моему восторгу, довольно быстро нашлись кексы. Можно было жить. Тем более, жизнь прекращается, только после своей смерти, а не чей-то…
        Я уже почти ощутила вкус сдобы, когда на кухню вошла Огонек.
        - Только не говори, что ты сейчас мне сделаешь дефиле в купленных сегодня вещах. Это будет достойное продолжение этого дурацкого дня, - угрюмо глядя на нее, попросила я, уже готовая в следующий же миг приняться биться головой о стол, в случае позитивного ответа. Кекс был временно забыт.
        - И не надейся, у меня и так есть перед кем покрасоваться, - огрызнулась девушка без особого энтузиазма.
        - Это ты на Габа намекаешь? - сделала я большие удивленные глаза. Я понимаю, что это не очень хорошая идея, но… Но остановиться уже сложно. - Может ты бы сначала с ним ваши хм… отношения уладила? Или наладила, восстановила… - подбирала я подходящее слово, не забывая озвучивать остальные.
        - Ты сама сначала с Максом отношения уладь. Ведь только нервы треплешь ему, - фыркнула ведьма. - А то смотри, пока я с Габриелем не помирилась, могу и забыть, что он мне по возрасту не совсем подходит.
        - Очень смешно, - скривилась я и, наконец, откусила кекс. Удовольствия я от этого не получила. Даже чаем запила, но не помогло.
        - Зато я его добровольно-принудительно с Даней оставлять не буду… - намекнули мне о моих прегрешениях.
        - Да ну вас! Чего ко мне-то лезть, когда у самой проблемы?
        Продолжить перепираться не дала Лика, которая угрюмым приведением вплыла на кухню, не замечая ничего вокруг. Миг - и уже стучат сковородки-тарелки. Лучше не трогать.
        - Не дуйся, - попросила огненная, садясь рядом. - И поделись вкусняшкой.
        - Чего только не сделаешь ради кекса… - "поддержала" я ее политику.
        - Я его уложила!!! - радостно взвизгнула Гела, влетев на кухню метеорчиком. - Едва удалось. Все никак засыпать не хотел.
        Начинаю понимать, зачем дети. По сравнению с ними любые стихийные и другие бедствия покажутся просто незначительными.
        - Хорошо, что Макс с ним весь день просидел. Я немного отдохнула, - говоря это, девушка откинулась на стуле и с довольной улыбкой закрыла глаза. - Если бы Рок так к Дане отнесся… Хороший он у тебя! - наконец подвела итог Снежная, взглянув на меня.
        - Только не переусердствуй, - вклинилась Слава. - Даже самый хороший сбежит, если его хоть периодически не хвалить.
        - По себе судишь? - фыркнула я и смягчила фразу улыбкой, впрочем, прекрасно зная, что красноволосая ведьма получает от этой пикировки не меньшее удовольствие. - Может оставить Даню на Макса еще и завтра? Тогда даже намека на помолвку не будет…
        - Коша!!! - вскрикнули девушки синхронно.
        - Только попробуй! - многообещающе сощурилась огненная.
        Я сделала задумчивое лицо, словно размышляя, что будет проще пережить - помолвку с Максом или мозгопромойку потом от Огонька. Не удивлюсь, если она даже клизму мне сделает. В ухо, чтобы мозг промыть засорившийся.
        Впрочем, ничего ответить я не успела, поскольку на кухне появилась Янина.
        - Мне нужна ваша помощь, - с порога заявила она. В тишине послышалось, как Лика громко и неловко поставила что-то на стол. - Я знаю, кто убивает ведьм.
        - Мы должны невероятно обрадоваться этому? - довольно едко спросила Огонек.
        - А еще я знаю, как с этими маньяком расправиться, - словно не заметив, продолжила темная. - Только мне нужна ваша помощь.
        - Что ты предлагаешь? - осторожно спросила я.
        - У меня есть примерный план. Только его провернуть можно лишь этой ночью, - "порадовали" нас.
        - Янина, что ты от нас ждешь? Что мы с энтузиазмом бросимся в эту авантюру? Там ведьму убили на наших глазах. Сколько еще на их счету смертей… - и хотя слова Огнеславы стали гласом разума, они лишь накалили возникшее между ведьмами неприятие.
        - Да! Жду. Именно потому, что там, как ты сама выразилась, убивают! - взъярилась темная. - Тем более, я смогу сделать все сама. Но прошу у вас помощи!
        - Какой план? - с видом обреченности спросила Гела.
        - Давайте в машине обсудим. Я уже довольно детально все продумала, - предложила девушка.
        - А Даня? - скептически спросила Снежная, в которой проснулись материнские инстинкты.
        - Он же спит. Ничего с ним не случиться, - отмахнулась Яна.
        - Янина, ты сначала своих детей роди, а потом делай такие заявления, - посоветовала Лика.
        - Обязательно возьму с тебя пример, - фыркнула девушка. - Тем более Макс должен был сидеть с Даней целый день.
        - Остаться в живых, - невесело улыбнулась я.
        - Да он целый день с ним просидел. Что стоит присмотреть за ним, когда он спит? - бурлила энергией и сдерживаемым недовольством девушка.
        - Я о себе, - ответила я. - Как остаться в живых, порадовав его этой новостью? Может подскажешь?
        - Я о помощи прошу, а вам все равно! - нахмурилась девушка, уже намереваясь выйти из кухни.
        - Подожди, - окликнула ее Гела. - Мы поедем с тобой. Тем более, как я понимаю, все согласны.
        - Тогда в машину. Время дорого, - поторопила темная.
        - Макс, я тут иду разбираться с убийцей ведьм, а ты посиди пока с ребенком. Мы так прикинули, ему еще рановато это видеть, да и участвовать в подобных авантюрах тоже… - перекривила я сладким голоском.
        - Скажешь, у нас девичник! - подала идею Огонек, захлебывающейся в своих бредовых мыслях, мне.
        - Так мы идем? - влезла Янина.
        - Да, идем! - рыкнула Лика, первой выходя из кухни. - Собраться хоть дай!
        - У вас пятнадцать минут!
        Собирать было нечего. Нужно было только найти Макса.
        Жених, надо привыкать к этому слову, нашелся моей комнате. Причем засыпающим в моей кровати.
        - Посидишь с Даней? - жалобно спросила я, присев на корточки возле него.
        - Коша, - с заметным шипением произнес парень, взглянув на меня. - Я тебя, конечно, люблю, но…
        - Сегодня. И он уже спит. Если он проснется, чтобы ты просто был рядом. Кошмары снятся всем.
        - У меня день к нему близиться, - фыркнул парень, прикрывая глаза.
        - Посиди с ним, - попросила я, нашептывая это ему на ухо. - А мы на девичник смотаемся… Ведь эта поездка так и намечалась. Пожалуйста, пожалуйста…
        - Хорошо, - вздохнул маг.
        - Ты лучший, - и чмокнула его в щеку.
        - Что-то слышу это не впервые сегодня, но этого как-то не ощущаю. Даже поцеловать нормально самого лучшего не могут…
        Вот же провокатор!
        - Коша, - окликнули меня, когда я спустя честно выделенных мне пятнадцать минут вышла из своей комнаты.
        - Что-то еще? - удивилась я, увидев темную.
        - Коша, я тут подумала, что тащить ту же Гелу с собой опасно. Для нее самой же. Да и Лика не в лучшем состоянии. О непостоянной силе Огонька я вообще молчу, пришибет всех ненароком, - поделилась сомнениями Янина. - Или наплодит иллюзий, которые отличить от реальности будет проблематично…
        - Не думала о таком, - честно ответила я.
        - Кош, я не хочу их подставлять, - вдруг довольно тихо сказала девушка. - Они все же дороги мне…
        - Янина, это не я всех тащу непонятно куда, - напомнила я.
        - Просто положиться я могу только на тебя. А девчонки… Мне будет спокойнее, если они будут в безопасности.
        - Ты хочешь, чтобы я?..
        - Если ты, конечно, сомневаешься… - не разговор, а какие-то шифры, честное слово.
        - Что ты! Не сомневаюсь! - поспешила уверить ее я. А ведь на самом деле вдвоем мы сможем провернуть все быстро и тихо, не подвергая опасности подруг.
        - Вот и хорошо, - отозвалась Яна. - Ты такая смелая.
        Знала бы она, как мне сейчас стало странно. Чтобы меня признали наиболее боеспособной? Но кому как не темной охотнице знать подобное?
        - Кош, возьми подарок Снежки, - вдруг обернулась темная ведьма. - Ты же не забыла артефакт в Киеве?
        Я отрицательно помотала головой и нырнула в комнату. Быстро пробормотав Максу, что забыла заколку, выудила изящную вещицу из сумки и защелкнула на волосах прямо поверх резинки. Щит и телепорт - два в одном, он на самом деле мог пригодиться.
        Огонек
        Под капотом что-то довольно громко застучало.
        - Это нормально? - полюбопытствовала Геля. По ее тону было ясно слышно: она еще припомнит, что мы уговорили ее оставить мотоцикл в Аркарте.
        - Не очень, - призналась, надеясь, что машинка перебесится. Мы оказались как раз на полпути к Балморалу. Lonely Highlands называлось это место, если верить информации на светящемся экранчике навигатора. Говорящее такое название. Безрадостная картинка. Вокруг была непроглядная темень, поскольку тучи сейчас плотно скрыли полную луну. И ничего кроме холмов и вересковых пустошей. Хотя, когда весь этот пейзаж заливал мертвенный свет ночного солнца, лучше не становилось. По позвоночнику бодро маршировали мурашки, словно в этой ночи чувствовалось что-то потустороннее.
        Под капотом уже откровенно бумкнуло. Машина заглохла, да так резко, что я чуть не приложилась лбом о руль. Мокоша на заднем сидении жалобно пискнула - все-таки ударилась. Лика, вообще вряд ли заметившая, что мы поломались, выскочила из машины и понеслась куда-то в сторону от дороги.
        - Я кому-то это припомню, - пообещала невесть кому Снежная и пошла догонять Чертенка.
        - Посидите здесь, или можете размяться, - обратилась я к сидящим позади Мокоше и Янине. Дверцы мы открыли синхронно. Зло пнув шину, я открыла капот. В воздух взвился клуб вонючего дыма, напомнивший гриб ядерного взрыва. Что-то противно зашипело. Одним словом, зашибись! Я не была заядлым автомобилистом, чтобы разбираться во внутренностях железного коня, но тут хватало одного взгляда, чтобы понять: "Кина не будет - электричество кончилоcь".
        - Геля! - крикнула я, когда поняла, что мой мобильный сеть не ловит. - Пусть Лика не просто так по прериям скачет, может на возвышенности ловить сигнал будет проще. Надо звонить кому-то из мужчин, чтобы нас отсюда забрали.
        Снежная понятливо кивнула и ушла ловить нашу воздушницу.
        - Думаешь, это хорошая идея? - поинтересовалась Коша, почему-то косясь на Янину. - Ну, в смысле, они же нас расспрашивать начнут, куда и зачем мы едем…
        - Зайка, мы уже никуда не едем, мы стоим, - фыркнула я. - И я без понятия, как это исправлять. Мы в состоянии перенести нашу эскападу на завтрашний вечер?
        - Сейчас прикину, - кивнула Янина и отправилась колупаться в багажнике, куда мы сгрузили ее сумку с какими-то причиндалами, наверняка необходимыми для умерщвления ненормального маньяка, и сумку Снежки с разными зельями. Теснота не позволяла запихнуть все вещи в салон автомобиля. Коша потянулась вслед за темной ведьмой.
        - Огонек, извини, я ждать не могу, - донеслось до меня. Оторвав взгляд, я воззрилась на парящий в паре метров от земли гроб, в котором сидели Яна и Коша. Это одоробло мы в багажник не грузили! Пространственный карман или ее транспорт всю дорогу следовал за нами? Если второе, то получается, что эту ситуацию она предвидела изначально!
        Тем временем гоночный гроб взмыл в ночное небо, быстро растаяв в темноте на данный момент безлунной ночи.
        Я лишь смотрела им вслед, полная истового негодования. Ну не сбивать же их файерболлами, в самом-то деле!
        - Лика там нашим звонит, но пока безрезультатно, - вернувшаяся Снежка осеклась, увидев выражение моего лица. Огляделась и недоуменно спросила: - А Яна и Коша где?
        - Улетели, - ядовито отозвалась я, обретая дар речи. Блин, кажется, я поняла, почему машина сломалась… Ну Янина! Сама с прокатчиками разбираться будешь!
        - Может за подмогой? - предположила Снежная.
        - А в деда мороза ты тоже все еще веришь? - зло рыкнула я и тут же спохватилась - не стоит срываться на единственном адекватном человеке в округе. Тем более Геля просто хотела верить в лучшее и меня заодно успокоить. - Извини. Я сейчас как комок нервов.
        Ответа не последовало. Вот, обидела подругу! Да что же за день такой! Если в прошлом году все неприятности на пятую точку собирала Лика, то в этой поездки первенство и титул "Мисс несчастье" по праву принадлежит мне, похоже. Я уже открыла было рот, чтобы начать извиняться, но когда подняла взгляд на собеседницу, поняла, что Геля внимательно изучает что-то у меня за спиной.
        - Что случилось? - уточнила.
        - Наверное, показалось… - неуверенно протянула она.
        Я огляделась, но ничего подозрительного не заметила.
        - Ладно, Геля, иди сюда, - вздохнула я. - Ты в машинах хоть немного разбираешься?
        Подошедшая Снежка задумчиво заглянула под капот, ее лицо приобрело такое же сосредоточенно-растерянное выражение, как и мое собственное несколькими минутами ранее.
        - По-моему, Рок такое называл емким словом "кранты", - неуверенно протянула подруга.
        - Диагноз подтвержден, - устало вздохнула я, проводив взглядом в очередной раз промчавшуюся мимо Лику. Она решила к марафону готовиться?
        - Есть результаты? - крикнула ей Снежная, но наша воздушница лишь неопределенно помахала рукой.
        Резкий удар в спину швырнул меня вперед. Хорошо хоть, что в этот самый миг я сделала шаг вбок, решив обойти калымагу, иначе бы приложилась головой об открытый капот.
        - Ирано! - потрясенно выдохнула позади меня Гела.
        Я попыталась подняться, но попытка пошевелиться не принесла результатов. Заклинание паралича, да еще и полученное с такого близкого расстояния, лишило меня возможности двигаться на ближайшие пару часов. Позади послышалась возня, а затем все стихло. Даже со всеми своими умениями, моя подруга, лишенная хоть бы крупиц магии, не была способна противостоять опытному магу, прошедшему специальную подготовку на службе у Совета.
        Я злобно ругнулась, жаль, что мысленно. Вот почему все неприятности всегда приходят дружным коллективом, а не по одной?! Они что, стадные животные? Прямо как в считалочке про негритят! И их осталось двое… Лика! Она была где-то неподалеку. Если ее хоть немного отпустят душевные терзания, и девушка додумается вернуться к машине, то сможет привести меня в нормальное, движимое состояние. Вот только поручится, что Ликуся приблизится в скором времени, увы, не могла. Я так себе здесь все отморожу!
        Лика
        Я ехала в машине с Огоньком и остальными, а в душе бушевала буря. Мысли снова пошли по замкнутому кругу. Прямо как карусельные лошадки. Глядя на сидящую за рулем девушку, я опять задалась вопросом: как же я могла так ее подставить? Несмотря на недавние размышления, я никак не могла простить себе попытку заменить верную подругу новой. И не заметила, как оказалась для Шейд лишь игрушкой, из которой она просто методично выжимала нужную информацию. А мне так хотелось кому-то верить! Разве я имею теперь право попросить Славу меня приютить?
        Мне было зябко, словно где-то внутри, за ребрами образовался снежный ком. Интересно, моя стихия может быть холодной? И доставлять боль? Я быстро отвернулась к окну, не желая, чтобы кто-то видел мои слезы. Неожиданно мне захотелось, чтобы машина остановилась - это дало бы возможность ускользнуть от подруг. Я зря решила подписаться на эту авантюру, ведь помощи от меня фактически никакой. Стоило остаться дома с Даней. Там я хоть смогла бы выплакаться вволю. А сейчас, если разревусь, все начнут пытаться утешить бессмысленными фразами, от которых будет лишь хуже.
        Настроение сменилось мгновенно - вместо разочарования в себе пришла злость на Никлара и Макса. Если бы не они, я бы не копалась в себе с таким упорством, граничащим с мазохизмом. Ник. Ему я никак не могла простить, что он так легко отпустил меня год назад. Разве за любовь не нужно бороться? Или же это не настоящая любовь, а собственническое чувство? Удержи он меня тогда, не было бы данных Максу обещаний. Не было бы сейчас этой пожирающей мое сердце боли.
        Внезапно машина остановилась. Признаться, я даже не поняла причины, по которой это произошло. Но это было исполнением моего недавнего желания. Поэтому, пока никто не успел запретить выйти из душного для меня салона, открыла дверцу и скользнула в ночь. На оклик Снежки я лишь отмахнулась. Мне нужны были всего пара минут одиночества, чтобы привести чувства и мысли в порядок и не скатиться в истерику.
        По щекам ползли слезы. Становилось легче. Наверное.
        Гела все же успела догнать меня и дать задание дозвониться кому-нибудь из мужчин. Оказывается, сломалась машина. Надо же, стоило мне лишь пожелать, и вот он результат. От меня одни лишь проблемы у девчонок. Неужели машину на самом деле сломала я своей силой воли?
        Побегав по холмам в поисках сети мобильной связи, признала поражение. Голова гудела так, словно я, не переставая, рыдала несколько часов. Я замерла, когда внезапно осознала, что на фоне неясного гула выделяется шепот. Первым делом пришла мысль, что я все же тронулась мозгами. Странно, это понимание не пугало, а просто подтверждало собственные неутешительные выводы. Я прислушалась к бесплотному голосу, пытаясь понять, может ли так проявлять заключенный во мне сноходец. Это тоже не страшило - сейчас я была настолько неадекватна, что способна была бы и сноходца укокошить, реши он попытаться пробиться на свободу. Но нет, голос мною воспринимался как женский. Ее Зов, обещающий мне свободу, звал ввысь. Я даже не заметила, как раскрыла крылья. Моя магия несла меня вверх так легко и так просто, словно я всегда только и делала, что летала. Где-то внизу меня кто-то звал. Но я была свободна. Свобода от терзаний, свобода от чувств и обязательств. Больше не надо было выбирать. Больше не надо было чувствовать себя виноватой.
        Огонек
        Лежала я на боку, пытаясь сосредоточиться на окружающем пасторальном пейзаже. Как раз вышла полная луна, довольно неплохо освещая округу. В глазах немного двоилось - видимо, при падении я все же приложилась головой о твердую почву.
        Краем глаза я заметила какое-то движение и напряженно вгляделась в этом направлении, с облегчением заметив знакомую фигурку воздушной ведьмы. Девушка покрутилась на месте, вглядываясь в слабо светящийся экранчик мобильно и разочарованно опустила руки. "Не фарт, - поняла я. - Легче в рельсу достучаться".
        Я буквально впилась взглядом в подругу, мысленно пытаясь дотянуться до Лики, чтобы обратить ее внимание на свое бедственное положение. Но вместо того, чтобы поспешно рвануть мне на помощь, ведьмочка развернулась ко мне спиной, напряженно вглядываясь в небо.
        Ну блин, да что ж такое? Если бы могла, то взвыла. Как же неприятно ощущать собственное бессилие! И что, спрашивается, она там рассматривает? Кратеры на луне?
        В лунном свете мелькнула в воздухе какая-то неясная тень. Я напрягла зрение, отчаянно стараясь сфокусировать взгляд на туманной фигуре, зависшей прямо перед моей подругой. Я уж было почти обрадовалась, подумав, что это один из сидов решил приблизиться, привлеченный творящейся волшбой. Когда же ночную тишину расколол протяжный, оглушающий, жуткий крик, я поняла, кто это. Баньши!
        Туманная плакальщица приблизилась вплотную к подруге, окутала ее призрачным серебристым сиянием и словно прошла сквозь девушку. Лика вскрикнула, а потом приподнялась над землей. Тоненькая фигурка ведьмы ветра размылась, словно я смотрела сквозь воду. А потом ее окутало такое же неживое сияние.
        Вот теперь-то мне стало жутко. На Янину я злилась, за Снежку переживала, но понимала, что наша северная воительница выкрутиться, если будет хоть маломальская лазейка. Во всяком случае, она не даст Ирано возможности убить себя, будет тянуть время, пока не придет помощь. Но за Кошу и Лику я боялась. Наша воздушница слишком легко поддалась зову стихии - вон как быстро произошло превращение! Теперь же игра шла на время, а я тут лежала в состоянии полутрупа, неспособная ни сама помочь, ни подключить тяжелую артиллерию в лице наших мужчин.
        Лика взвыла, протяжно и жутко, и поплыла, не касаясь земли, куда-то в сторону пустошей. А вот первая баньши развернулась ко мне! Она была даже красива. Мягкие черты лица. Белоснежное платье облепливало изящную фигуру, ткань едва шевелилась на ветру. Но было жутко смотреть, как подол ее одежд и длинные белоснежные волосы переходят в дымку.
        Облако легкого тумана чуть коснулось моих волос, и в голове возник призрачный голос: "Зачем ты страдаешь? Он недостоин тебя. Идем, ты будешь свободна… Забудь обо всем…"
        Ментальное давление оказалось достаточно сильным, чтобы заставить вслушиваться в слова. Если не найти способа избавиться от настойчивого шепота, то вскоре я сама последую за Ликой в поднебесье в образе полупрозрачной девы, чего очень не хотелось.
        Мысли мелькали, мгновенно сменяя друг друга, но выход из затруднительной ситуации не находился. В какой-то момент я поймала себя на том, что вслушиваюсь в шуршание голоса в голове.
        Сама не знаю почему, но я разозлилась. Какое вообще отношение имеет эта неживая красавица ко мне и моим проблемам? Не ей решать, кто там меня достоин, а кто нет! И вообще, она мою подругу только что обратила! Теперь бегать по вересковой пустоши, ловить это депрессивное облачко…
        Стихия, откликнувшись на мои эмоции, взревела, вставая стеной вокруг меня. Тело уже привычно изменилось, я вскочила на все четыре лапки, радостно осознав, что я свободна! Магический паралич оказался не властен над духом истинной стихии. Баньши отпрянула от ревущего пламени. Безмятежный лик исказила отвратительная злобная гримаса, но в глазах стал заметен страх.
        А я торжествовала. Чувство беспомощности не прибавило мне доброты и милосердия. Она подплыла слишком близко, надеясь на легкую победу, как это получилось с Ликой. Грех было не воспользоваться подобным преимуществом. Огонь рванул вперед, охватывая белоснежную фигуру. Фейри захлебнулась очередным воем, перешедшим в какой-то скулящий визгливый звук, и замолкла. На месте опавшего пламени не осталось ничего, что напомнило бы про баньши.
        Я растеряно повела мордочкой из стороны в сторону. Боевой запал схлынул, стало тоскливо и очень страшно за подруг. Что мне теперь делать? Бежать искать Лику? Но я ведь не смогу ей помочь, только сжечь, а это не выход! Воздушная ведьмочка была нужна мне живой и невредимой. Топать следом за Яниной и выручать Кошу? Да я до утра не добегу!
        Из одной прочитанной перед поездкой легенды я отчетливо помнила, как один парень превратил плакальщицу в живую девушку поцелуем, заставив ощутить холодную деву жар человеческой любви.
        Либо я пересмотрела в свое время "Зачарованных", либо режиссеры в кои-то веки удосужились изучить сопутствующую литературу, но я была уверенна, что этот способ - вызвать у Лики сильные человеческие эмоции - единственный возможный. А значит, нужен Ник. Только где его искать? Я видела, что он уезжал сразу после того, кок мы вернулись в замок. Видимо, его под каким-то предлогом выпроводила Янина.
        Оставалась еще Снежка. Девушка, хоть я и была уверена в ее благоразумии, вряд ли сможет долго водить за нос прихвостня Совета. Но как ее спасать, и даже где искать, не имела не малейшего понятия. Эх, был бы тут Рок… Но некромант, скорее всего, сейчас сидит себе на родном Севере и стережет границу полярного круга.
        И как бы я до сих пор не злилась на Габриеля, отчетливо понимала, что только мой демон сможет помочь подругам и отыскать их воздыхателей в кратчайшие сроки. Ребром стал вопрос: как к нему добраться? Впрочем, сейчас я представляла собой стихию в чистом виде, а кто будет ощущаться носителем магии Огня ярче, чем демон? Сосредоточившись, я потянулась к Габриелю…
        Вывалилась я в какой-то комнате под самым потолком. Совсем рядом мелькнула люстра. Взвизгнув, от понимания, что сейчас больно приложусь копчиком об пол, тем не менее, шлепнулась прямо на руки своему демону.
        - Все, прекращаем пить, - раздался рядом голос, подозрительно похожий на голос Рока. - У меня уже галлюцинации. Так и до белочки недалеко…
        - Тогда они у меня еще и тактильные, - промурлыкал Габриель, рука которого прошлась по моему бедру.
        - Народ, - я тут же навесила на себя иллюзию банного полотенца. А что? Это первое, что на ум пришло. Не простыню же с инвентарным номером! - У нас крупные проблемы.
        - В бане кончились тазики? - предположил порядком захмелевший Ник. Тут я сообразила оглядеться. Судя по количеству пустых бутылок, пьянка тут шла не первый час. На столе громоздилась ополовиненная бутылка коньяка и почему-то пять стаканов, под столом было еще две, но уже пустые. Похоже, парни мне уже не помощники.
        Решив срочно реанимировать этих алкоголиков, принялась перечислять обрушившиеся на нас неприятности, поочередно поворачиваясь к каждому. Начала с Ника, так не вовремя решившего остроумничать:
        - Твоя повелительница помчалась на разборки сама, прихватив для чего-то Кошу. А Лика в виде баньши по полям скачет. А твою ненаглядную, - это уже адресовалось Року, на которого уже указывал мой пальчик, - утащил Ирано, предварительно вырубив меня. Вы уже пришли в себя или отрезвлять еще надо?
        - Мать… - тихонько пробормотал демон, на коленях которого я все еще сидела. Эх, ему что ли тоже сказать что-нибудь ласковое?
        - Не понимай всуе, - тихо прошипела я Габриелю. - Долго сидеть будем? Нет, если вас это устраивает…
        - Побудь здесь, - сказал мужчина, подхватывая меня на руки. Возмущенно брыкнулась, но демон уже усаживал меня в кресло. Затем он вышел из комнаты - я догадалась, что на самом деле это гостиничный номер - и вскоре из коридора донесся его голос и стук, словно он колотил в чью-то дверь.
        - Контора, подъем!
        Судя по всему, там, куда ломился мой демон, его послали, поскольку я четко расслышала смешок Габриеля и ехидное:
        - Куда-куда мне пойти?
        "Постучав" еще пару раз для надежности, он внезапно гаркнул так, что даже я подпрыгнула, чуть не свалившись с кресла:
        - Шейд, я знаю волшебное слово! - Шейд?! Откуда здесь эта выдра? - БОЕВАЯ ТРЕВОГА!!!
        Что ж, теперь нас точно слышала вся гостиница…
        - Шейд? - ласково проворковала я, глядя на поднявшегося некроманта, как удав на мышку. Никлар просто оказался быстрее. Честное слово, я завелась мгновенно, чувствуя, как по венам вместо крови заструилось пламя. Кажется, эта дрянь хвостатая все же оказала мне услугу с тем заклинанием. Стихия теперь отзывалась мгновенно, даруя уверенность, что демоница очень пожалеет о нашей следующей встрече.
        Вернувшийся в комнату Габриель только хмыкнул, обозрев закипающую меня и отошедших подальше мужчин. Я уже открыла рот для того, чтобы высказать все, что думаю о некоторых, но тут в комнату вломилась она! Растрепанная, с припухшими губами, Шейд судорожно поправляла косо, явно впопыхах одетую рубашку.
        - Готовность пять минут, - весело сообщил мой демон этой с…стерве!
        Воздушница не ответила - заметила меня. Окинула беглым взглядом, а потом сказала:
        - Магия огня разрушает иллюзии.
        И вышла! Как это понимать?!
        Впрочем, это я и озвучила, решив уточнить
        - Габриель, мне пофиг на суть ее фразы. Хоть голой, хоть в костюме пасхального зайчика сижу. Но если ты не объяснишь мне, почему после ею совершенного ты спокойно перешучиваешься с этой… - у меня масса ну очень образных эпитетов вертелась на языке. - Я сожгу все вокруг к чертям.
        - Понимаешь, Огнеслава… - начал слегка растерявшийся от такого напора демон, но договорить ему не дали. Из все того же коридора донесся грохот, а потом ленивый мужской голос поинтересовался:
        - Шейд, что ты делаешь?
        В ответ раздалось невнятное бурчание.
        - Слушай, зачем тебе моя рубашка? - снова спросил незнакомый голос.
        - Тебе жалко? - в тон ему переспросила демоница.
        - Нет, вроде…
        Шейд снова объявилась в комнате.
        - На, одень, - мне на колени легла рубашка из мягкого черного хлопка. - Размер, конечно, не твой, но остальные еще больше.
        Нет, она что, издевается?! Впрочем, это было весьма кстати. Просунув запястья в рукава, я быстро запахнула одежку, и поднялась. Бросив на Габриеля раздраженный взгляд пообещала:
        - Еще поговорим про секреты, милый, - а потом направилась к шкафу Рока, прикинув, что там тоже можно найти что-то подходящее.
        - Мы вообще собираемся выезжать? - раздраженно спросил Ник, косясь на дверь. В этот самый момент в проеме возник еще один персонаж. Высокий худощавый блондин с взъерошенными волосами и довольной улыбкой сожравшего крынку сметаны кота. Он остановился на пороге, обозрел открывшуюся ему картину и спросил:
        - Так боевая тревога или учебная? - вот и обладатель незнакомого голоса нашелся!
        - А вас не смущает, что нам в разные стороны? - я закрыла шкаф, не отыскав там ничего мало-мальски подходящего. - Лика сейчас на луну воет где-то над холмами в сорока - сорока пяти километрах от Балморала. Кто ее отлавливать и в чувства приводить будет? Я одну баньши уже поджарила, но повторять такой же опыт с подругой не жажду. Но меня больше интересует Мокоша! Янине не впервой, но какого черта она с собой мелкую потащила? - честно, сейчас на темную я была зла, как никогда. И удрученно закончила. - Насчет Снежки вообще не смогу ничего сказать.
        - Гелу я отыщу, - с уверенностью отозвался Рок, нетерпеливо подбрасывая на ладони ключи от машины.
        - Действуй, - одобрил мой демон, и некромант резво вымелся из комнаты, умудрившись на ходу порекомендовать незнакомому блондину расчесаться. Тот только фыркнул в ответ.
        Вампир зло зашипел, пнув ни в чем не повинный столик.
        - А мне куда ехать? Спасать эту… Повелительницу? - кажется, он хотел помянуть Янину по маме, но сдержался.
        - Нет, - твердо отозвалась Шейд, которая наконец-то привела себя в порядок, даже перестегнула рубашку на нужные пуговицы. - Вытаскивай Лику. С темной мы сами разберемся.
        - Я…
        - Давай быстрее, - поторопил его блондин, - чем дольше она баньши, тем меньше вероятность ее вернуть.
        Больше уговаривать не понадобилось.
        Признаться, я даже не знала, что делать дальше. Одну хотелось убить, другому - в лоб дать. Что-то слишком часто в последнее время у меня появляется подобное желание. Но все же стоило спасать Мокошу, раз остальными занялись. Когда цель оказалась ясна, я немного успокоилась и направилась к выходу. На улице превращусь в кицунэ. Так хоть пожар не устрою. Во мне кипело столько чувств, что я была уверенна, стоит только поддаться зову стихии, и она рванет во все стороны, сметая любые препятствия.
        - Так, все понятно, - вздохнул блондин, все еще стоявший в дверях. - Все на выход, поедем спасать эту… умницу, - последнее слово он выплюнул. Смотрю, тут не поклонники Янины собрались.
        - Куда ты собралась в таком виде? - окликнул меня демон.
        - Не замерзну, - огрызнулась. - Просто не собираюсь терять время. Сами бы одеждой озаботились, - я окинула насмешливым взглядом Шейд. - Что, при них ты вторую попытку предпринимать не станешь? - сейчас мне было все равно, что я подстрекаю пока внешне спокойную демоницу к более активным действиям.
        - Девушка, стоит быть великодушнее, - проникновенно поведал незнакомый маг, обнимая демоницу за плечи.
        - Не нуждаюсь в проповедях, - фыркнула, выходя в коридор. Не в моей привычке действовать так мелко. Если уж делать - так с размахом! Но уж очень хотелось. Эта девушка вызывала у меня стойкое раздражение. Я ведь ее приняла, готова была впустить в круг друзей. Редко открываясь незнакомым людям так быстро, для нее я готова была сделать исключение. Она казалась такой искренней… Я никогда не умела прощать предательств.
        На плечи легла теплая ткань. Она пахла так знакомо, что я даже с закрытыми глазами безошибочно определила бы любимое кашемировое пальто моего демона.
        - Так лучше, - не нужно оборачиваться, чтобы понять, что он довольно улыбается. Между нами словно не было ссоры. Я кожей чувствовала его улыбку и мне хотелось улыбаться в ответ, несмотря не всю серьезность ситуации и присутствие этой… демоницы.
        Обсуждать было нечего. Про честность мне там кто-то говорил, кажется? Вот пусть теперь расхлебывает последствия подобных знакомств. Я на самом деле уже не злилась, хотя все еще было обидно. Впрочем, это я буду вымещать не на нем, не на моем демоне. Не стоит срывать раздражение на любимых. С ним мы поговорим позже, уже по существу. Хорошо, что Габриель предпочел помолчать, просто стоя рядом.
        Шейд и беловолосый некромант спустились быстро. Я уже догадалась, кто именно этот мужчина - Кира, начальник Янины. Лика не умеет держать язык за зубами.
        - Садитесь, - некромант сделал приглашающий жест, щелкая кнопкой выключения сигнализации на брелоке ключей. Черный внедорожник "Ауди" приветливо мигнул фарами.
        - Я поведу, - вдруг безапелляционно заявила Шейд, протягивая руку за ключами. Кира выгнул бровь, но девушка лишь нетерпеливо фыркнула. Габриель, похоже, знал ее лучше, что меня неприятно кольнуло.
        - Ты колдовать будешь?
        Шатенка отрывисто кивнула.
        - Уууу… - только и заметил мой демон, садясь на заднее сидение.
        - Лучше пристегнитесь, - бросила Шейд на ходу, огибая машину. Захотелось ответить какой-то колкостью, но мужчины слажено выполнили команду демоницы, что заставило меня задуматься. Никогда не замечала за Габриелем склонности к излишнему, с его точки зрения, соблюдению правил техники безопасности. На всякий случай тоже щелкнула ремнем, мало ли.
        Воздушница легко пробежалась пальцами по гладкому рулю, повернула ключ зажигания. Ненадолго прикрыла глаза и чуть наклонила голову к плечу, словно прислушиваясь к ворчанию мотора.
        - Может, уже поедем? - не удержалась от шпильки я.
        И тут она стартанула. Меня вжало в сидение, потом мотнуло так, что чуть не упала на Габриеля, предусмотрительно вцепившегося в ручку над дверцей. Не была бы пристегнута - летала бы по всему салону, как мячик. Шейд выжимала из машины такую скорость, о которой, похоже, не подозревали даже разработчики.
        - Интересно, сколько на спидометре? - флегматично поинтересовался Кира, изучая ушедшую за красную отметку стрелку.
        - Около трехсот, - рассеяно отозвалась наш водитель, закладывая очередной вираж. К счастью, я уже успела обеими руками вцепиться в переднее сидение.
        - А тебя не смущает, что максимум для этой машины - это двести десять? - не меняя выражения, спросил некромант.
        - Не-а. А тебя? - в тон ему отозвалась девушка.
        Я смотрела в окно, отмечая пролетающие мимо тени деревьев и редкие огоньки светящихся окон домов. Почему-то быстрая езда подняла в душе волну восторга, смывая глухую злость. Собственная сила мягко урчала, словно предвкушая предстоящую безумную пляску стихий. Или же так на меня влияло присутствие рядом Габриеля. Его огненная природа была идентична, и мне всегда рядом с ним было вот так же уютно, как и сейчас, несмотря на все безумные события вечера.
        Габриель словно почувствовал мое настроение, взял за руку, ободряюще улыбаясь. И как на него злиться после этого? Порой кажется, что он знает меня даже лучше, чем я сама. Секунду поколебавшись, я прильнула к нему, потеревшись щекой о его плечо.
        - Мир в раю восстановлен? - хмыкнула Шейд. У нее что, глаза на затылке? Я напряглась, но легкий смешок моего демона подействовал успокаивающе.
        - Твоими молитвами, - пробурчала просто из вредности.
        - Может, и так, - не осталась в долгу шатенка. - Интересно, сколько бы ты еще вокруг него танец со скалкой исполняла, если б не мои выходки? Год, два? Мы демоны, Огнеслава, и нервы у нас хоть и крепкие, но все же не алмазные.
        - А попытка превратить меня в кучку пепла - это в качестве профилактической порки? - моментально подхватила я.
        - Хватит. Обе, - спокойно произнес Габриель, но по тону стало понятно, что вот она, эта самая грань.
        - Нет, - демоница вообще сделала вид, что не заметила его недовольства. - Могу лишь сказать, что это было ошибкой с моей стороны. Можешь не переживать, это более не повториться.
        Я кивнула, почему-то, будучи уверенной, что она все равно это заметит. Итак, перемирие установлено. Может и права она. В чем-то. Немного. Совсем чуть-чуть.
        - Девочки, замните для ясности, - попросил некромант, - и так проблем по самые ноздри, а тут еще вы…
        - Кир, покури и успокойся, - посоветовала демоница, ехидно усмехаясь.
        - Молчи уж, - буркнул блондин, - как я, по-твоему, на такой скорости окно открою?
        - Мы уж все выяснили, - отозвалась я. - Кира, что нам стоит знать о Дарагоре? Янина не слишком общительная дама, - во время этого я выбралась из рук Габи и подала некроманту пепельницу из кармана позади его сидения, предварительно привычно наложив на нее одно простенькое заклинание. Аллергия на запах сигарет уже давно способствовала некоторым экспериментам в этой области.
        - Присоединяюсь к вопросу, - поддержала меня Шейд, в свою очередь что-то колдуя. Похоже, теперь в машине можно не просто курить, а и газовую камеру устраивать - все равно запаха не будут никакого.
        - Дарагор - серийный убийца неинициированных ведьм, - с готовностью начал некромаг, блаженно затягиваясь. - За краткий промежуток времени убил приблизительно два десятка девушек с нераскрытым даром. Это по официальной версии Совета. Я нашел еще десяток незарегистрированных случаев. Сколько их на самом деле - судить не возьмусь, но много, очень много. До недавнего времени убийства происходили преимущественно на континенте. Все случаи объединяла аббревиатура "ДАРАГОР", вырезанная на телах. Так что это не совсем имя. А так же полное уничтожение ауры. Но какой-либо системы не было, такое впечатление, что девушек он выбирал хаотично, не руководствуясь никакой логикой. Недавно картина изменилась… - некромант прикурил вторую сигарету прямо от первой, получил удар в плечо от Шейд и отдал дымящуюся пакость ей. - Прости, дорогая, торможу. Так вот…
        Похоже, они нашли друг друга, отстраненно подумалось мне.
        - У последних убийств логика прослеживается, причем неоспоримая, - продолжил свой рассказ Кира. - Все они привязаны к определенным энергетическим точкам, находящимся на силовых линиях, питающих всю магию на острове.
        - Это та проблема, о которой говорилось в Сиде, - я не спрашивала, а утверждала. Слишком много совпадений было бы тогда для не такой уж большой Шотландии.
        - Да, - коротко подтвердил некромант. - Убийца каким-то образом наловчился опустошать не только ауры жертв, но и впитывать силу места. Вряд ли он сам ее накапливает, скорее уж перенаправляет куда-то.
        - Последние убийства произошли недалеко от пересечения линий общего энергетического контура? - вдруг спросила Шейд.
        - Откуда знаешь? - удивился Кира.
        - Контур - это пентаграма? - продолжила задавать вопросы демоница. Впрочем, ответа она дожидаться не стала. - Не гений ваш маньяк. Он перенял принцип, давно уже практикуемый демонами, - я заметила, как подобрался Габриель, явно уловивший, о чем пойдет речь. - Краткая предыстория: магия абсолютна, но концентрировать это поле в некоторых точках помогают природные или рукотворные аккумуляторы. В верхнем мире, в вашем, это мегалиты, замки, в общем, точки силы. Ритуальное убийство создает изменение магического поля, потому как высвобождается энергия, и магия "откликается", подтягиваясь к такому завихрению. Чем менее обучена жертва, тем хаотичней такая воронка - тем больше диссонанс. Демоны подключаются к таким точкам, становясь хозяином территории. И в таком случае ваше выражение: "Мой дом - моя крепость" - это не аллегория. На своей территории демоны почти всесильны.
        - Ты думаешь, кто-то пытается "замкнуть" весь остров на себя? - подался вперед Габриель.
        - Именно.
        - В таком случае, нужно успеть…
        - Пока не принесена последняя жертва, - подхватила девушка.
        - Так, о чем это вы? - спросила я. Ответил мне мой демон.
        - Если этот убийца успеет замкнуть контур и принести последнюю, самую сильную жертву в центре пентаграммы, то он станет безраздельным хозяином этого места.
        - Знаете, - мне стало жутковато от одного предположения. - Это влияло бы на наш мир, но фейри были обеспокоены не только открытием врат… Как считаете, пентаграмма сможет тянуть силу из Сида?
        - При таком размахе? - мрачно отозвалась Шейд, но закончил за нее Кира:
        - Тут как бы до нижнего мира не дошло, - буркнул блондин и опять закурил. Куда в него лезет, интересно?
        - Я убью Янину, если с Кошей что-то случиться, - мрачно сообщила я, начиная осознавать, кто именно станет противником подругам. Интересно, она хоть представляла, во что ввязалась? На что рассчитывала? Почему посчитала себя всесильной?
        - Становись в очередь, - съязвил Кира. - Пока ее ущемленное самолюбие мешало только ей, я молчал, но сейчас она уже перешла всякие рамки. Это помимо того, что она нарушила прямой приказ.
        - Габи, - фыркнула Шейд, - и после этого демонов считают кровожадными.
        Мы с Кирой переглянулись после этого заявления и синхронной усмехнулись. Интересно, моя улыбка смотрелась так же хищно? Надо же, мне нравится этот некромант.
        - Какой у нас план? - уточнила я.
        - Делимся попарно, по демону в команде, - заметил Габриель. О, я даже подозреваю как именно! Кажется, Кира тоже не стал бы делать нас с Шейд напарницами. На всякий случай.
        - Габриель, вы сможете отвлечь на себя часть шушеры поменьше? - поинтересовался некромант.
        - Легко, - откликнулся мой демон. - Что ты задумал?
        - Мы быстрее, - ответила Шейд. Эти двое что, мыслями обмениваются? - Успеем прорваться к самому Дарагору и вытащить эту вашу… Повелительницу липовую, если она еще жива, конечно.
        - Не волнуйся, - я ощутила беспокойство сидящего рядом мужчины. - Благодаря Шейд у меня теперь есть пара козырей в рукаве.
        - Как и сами рукава, - засмеялась воздушница.
        - Одно другому не мешает, - беззлобно фыркнула я.
        - Ладно, посмеялись и хватит, - Кира уже был собран и деловит. Некромант, попав в привычную ситуацию затишья перед боем, словно стряхнул с себя всю расслабленность и язвительность, которая так и сквозила в каждой его фразе всего минуту назад и теперь говорил коротко и четко, как приказы отдавал. - Габриель, вы отвлекаете. Поищите Мокошу заодно. Мы прорываемся и ищем Янину. Пленные не нужны, гасить все, что движется. Вопросы есть?
        Вопросов не оказалось. Только в душе что-то дрогнуло. Неужели он хочет сказать, что мне придется научится убивать? А сила резко вскинулась, требуя действия. Я поежилась. Еще один должок за Яниной.
        - Подъезжаем, - тихо сказала Шейд, плавно сбрасывая скорость.
        Снежка
        Голова кружилась, но глаза удалось открыть на удивление легко. Вместо предполагаемого сырого и гнилого подвала меня, пребывающую в беспамятстве, доставили во вполне приличную комнату. Вот только сидеть с намертво привязанными к подлокотникам кресла руками было чрезвычайно неудобно.
        - Пришла в себя, Гела?- откуда-то сбоку раздался знакомый мужской голос.
        Меня аж тряхнуло. Ирано!
        - Не знаешь, что сказать? - я повернула голову, успев заметить его усмешку. Блондин вставал с кровати, где ожидал моего пробуждения, и сел передо мной. - Такая злая, такая настороженная. Ты как ежик, только не пыхтишь.
        Вот тут-то я по-настоящему испугалась - таким Ирано был только в начале нашего знакомства, когда мы еще не мечтали убить друг друга.
        - Не хочешь ответить мне на один вопрос? - мягко поинтересовался он, погладив меня по щеке.
        - Смотря на какой, - я подавила инстинктивное желание отшатнуться. Пока смутно понимая, почему мужчина так странно себя ведет, я опасалась разозлить его.
        - На тебе нет ключа. Значит ли это, что ты отказалась от поста хранительницы?
        - Это лишь значит, что я на редкость везучая, - усмехнулась я.
        - Да? - собеседник подался вперед. - А я бы так не думал, моя Снежинка.
        - Ирано, - вздохнула я, - ты что, болен? Ты - пес совета, без чувств и сожалений. Какого беса ты обращаешься ко мне так, словно ничего не было?
        - Может потому, что я уже не их прислужник? - мужчина как-то странно улыбнулся. - Или потому, что я люблю тебя.
        Я расхохоталась. Вот, а собиралась действовать аккуратно! Но сдержаться не было сил. Кажется, у меня вот-вот начнется обычная истерика.
        - Ты псих. Ты же меня едва не убил! И не единожды. Не говоря уже о том, что ты пытался убить Огонька! Этого я тебе никогда не прощу.
        - Ты отдала ей свой браслет!
        - Это не причина убивать мою подругу! - я дернулась и поморщилась от боли в запястье. Похоже, неудачным рывком я лишь содрала кожу.
        - Ты отдала ей артефакт Снежных!
        Набрав воздуха в легкие, чтобы ответить, я этим же воздухом поперхнулась - его глаза были совершенно безумны.
        - А я, - голос Ирано внезапно стал таким мягким и ласковым, что меня передернуло, - ненавижу тех, о ком ты думаешь больше, чем обо мне. Твои сокровища. Твои подруги. Твой крыс. Твой род. Твоя гордость. Совет… Ведь правда, что он занимает твои мысли и чувства, а они должны быть моими! Но больше всего я ненавижу этого Снежного, твоего, так называемого, жениха - Рока. Он разрушил мою жизнь! Из-за него Совет выкинул меня, как… пса. Забавная ирония, правда, Снежинка?
        - Не называй меня так! - не выдержала я.
        - Почему? - искренне изумился мужчина, явно припомнив время, когда мы были "вместе". - Тебе же нравилось.
        - Нравилось, - кивнула я. - Пока не выяснила, что все твои слова от первого до последнего - ложь и что ты познакомился со мной по приказанию Совета. И что ты должен соблазнить меня и получить доступ к схронам моего рода. А затем меня убить! Я все правильно помню? - я не смогла скрыть издевку. И после этого всего он смеет говорить о любви?
        - Убить тебя, - хрипловато рассмеялся Ирано, - убить… - в его глазах было что-то маниакальное. - Нет, только не тебя… Не сейчас, когда в твоих мыслях я! Хочешь, - от встал на колени рядом, прижался к моей щеке своей и зашептал, - хочешь, я буду убивать для тебя? Хочешь, я уничтожу Совет? Я буду твоим мечом… Только смотри на меня, как тогда, только думай обо мне… Только обо мне…
        Я вздрогнула: "Да он же одержим! Как я не заметила этого раньше? Может потому, что была очарована им, потом была влюблена. Наивная девчонка! Я на самом деле почти любила его. Недолго. До того самого момента как узнала, что ему нужен ключ и сокровища Снежных.
        - Знаешь, Снежинка, - снова зашептал он. - Ты ведь изменилась. Стала мягче, расслабилась, не заметила слежку. И если бы мне не мешали постоянно, мы бы встретились намного раньше. Ничего, теперь ты рядом, и я даже прощу, что ты принадлежала этому некроманту. Мы теперь всегда будем вместе, даже в смерти.
        Мне опять стало страшно. Я чертовски хотела жить. И желательно без этого блондина. Ирано всегда был опасным врагом, а сейчас, если ему было все равно, жить или умереть, особенно. Я не видела логики в его поступках, если она вообще была, а значит, не могла определить, как стоит с ним себя вести. Может, во всем соглашаться? Но это тоже пагубная практика. Господи, как ни странно, сейчас я могла рассчитывать только на то, что Огонек догадается позвонить Габриелю, а тот сможет вычислить мое месторасположение по той ниточке силы, что нас еще связывала.
        Я еще раз попробовала освободить запястья, и мое движение не осталось незамеченным, хотя мужчина уже успел отстраниться. Он как-то странно посмотрел на меня. В его взгляде читалась затаенная грусть.
        - Не трудись, Снежинка, эти узлы затянуты на совесть. Лучше отдохни, а потом мы уедем, только ты и я.
        - А почему не сейчас? - поинтересовалась я, стараясь тянуть время.
        - Потому что сейчас твои подружки будут на ушах стоять. А через несколько дней они успокоятся.
        - Они не перестанут искать меня, - выпалила я и тут же дала себе мысленную затрещину. Чем больше времени будет для поисков, тем больше вероятность, что они увенчаются успехом. Вот только странно, что Ирано этого не учел. А если учел? В чем тогда загвоздка?
        - Тогда, Снежинка, молись, чтобы не нашли, - тем временем отозвался мужчина.
        Он поднес к моим губам стакан, на который подозрительно покосилась.
        - Вода, - произнес мой собеседник. Прямо вот так и поверила. Но пить хотелось безумно, и я сделала глоток.
        Очередная попытка освободиться лишь увенчалась болью в и без того саднивших запястьях. Откинув голову, я, кажется, задремала. Все же не просто вода. Первый, кого я имела "счастье" лицезреть, открыв глаза, был все тот же Ирано. Вот уж что совсем не радовало. Меньше всего хотелось его видеть и ощущать его прикосновения: блондин рассеяно погладил меня по щеке, а потом присел на корточки рядом:
        - Я скучал по тебе, - негромко произнес он, на этот раз вполне серьезно и даже, мне на миг так показалось, совершенно искренне.
        - Знаешь, когда-то я была бы в восторге, услышав такое, но сейчас твоих чувств не разделяю.
        - Ты даже не дала мне тогда объяснить! - разозлился он, вскочив и снова забегав по комнате.
        - Объяснить что? - не была бы привязана - взвилась бы. А ведь у нас на самом деле не было возможности за все эти года откровенно поговорить о произошедшем. - Ты был у схрона, ты был вооружен! Согласись, все было очень наглядно и предельно ясно!
        - Ты же знаешь, что такое долг! Я бы потом остался с тобой, я любил тебя и люблю до сих пор.
        - Вот именно, долг. Только они у нас разные. И исполнение их взаимоисключающе. Ирано, доверчивую дурочку, которая тебя любила, ты все же убил. Она умерла после того, как за тобой закрылся портал. А осталась я, такая как теперь.
        - Мы сможем вернуть старое, - он опять оказался напротив, скользя пальцами по волосам, а затем по коже щеки так, чтобы я не могла избежать прикосновения. - Что я могу сделать для этого?
        - Развязать, - предложила вариант я, - просто развязать, Ирано.
        "А там попробуй удержать!" - мысленно возликовала я.
        - Ты не сможешь бежать, - его губы коснулись моего уха, но, тем не менее, вскоре запястья уже были свободны.
        - А это мы проверим, - ласково шепнула я, отталкивая его от себя.
        Ирано встал, давая мне возможность пару минут растирать затекшие конечности. Я аккуратно встала, проверяя, удержат ли меня ноги, мышцы которых едва судорогой не сводило. Обернувшись, рассмотрела помещение, точнее, ту его часть, что раньше была от меня скрыта. Пришлось в очередной раз признать, что положение у меня аховое. Чтобы сбежать, надо будет пробраться мимо Ирано. Маловероятно, но попробовать стоило. Тем более теперь я была уверенна, что он меня убивать не собирается. Чуть развернувшись, я нанесла удар ногой. Со смешком мужчина перехватил мою ногу и слегка подтолкнул вверх и вперед - достаточно, чтобы я потеряла равновесие и рухнула на кровать. Весьма двусмысленное положение.
        - Мне всегда нравилось твое упорство, - он протянул руку, предлагая помощь, чтобы подняться.
        Нет, теперь я не настолько наивная, чтобы довериться даже в малом, лучше сама встану. Унизительно, но без подвохов.
        - Гела, - укоризненно покачал головой он. А я зло подумала, что без магии на самом деле мало что могу ему противопоставить.
        - Что "Гела"? - взорвалась я. - Да! Сейчас я не ровня тебе. Но это не значит, что я сдамся. Я хочу домой, к тем, кого люблю! - Господи! Зачем я это сказала?! Ну кто меня за язык-то тянул?!
        - Об этом можешь забыть, - прошипел он, прижав меня к стене. - И сейчас ты… но ведь мои цветы ты принимала. Я же помню, как ты любишь лилии.
        Неужели? А я-то считала это милыми проделками моего некроманта. Я дернулась, а этот гад, усмехнувшись, наклонился и поцеловал меня. Его рука зарылась в волосы на затылке, лишая свободы движения. Уперевшись ладонями ему в грудь, я пытаясь оттолкнуть блондина. Когда мне показалось, что попытка увенчалась успехом, он лишь перехвати запястье и дернул меня на себя, сокращая расстояние.
        - Пусти!
        Я попыталась ударить его ногой но этот гад опытно меня блокировал. Теплая ладонь, скользнула под одежду на талию.
        Дверь с грохотом распахнулась, отскочила от стены и снова стукнулась о нее же.
        - Отпусти ее! - еще ни разу я не слышала у него таких вот шипящих ноток, ясно свидетельствующих, что некромант в бешенстве. И, надеюсь, никогда больше не услышать по отношению ко мне. И как же я рада, что он пришел!
        Я закусила губу. Ирано умирал. Его взгляд все еще метался по комнате, и сердце отчего-то сжалось. Видит бог, я не хотела этого. Ведь когда-то я любила его. Рок дернулся, когда я опустилась на пол, устроив голову блондина у себя на коленях. Странно, еще совсем недавно я сама бы с удовольствием отправила его на тот свет, ведь он принес мне столько горя и боли. А надо же, сейчас мне почему-то искренне жаль.
        - Ты… - он выдохнул и закашлялся - один из ударов Рока пришелся в легкое. Даже непонятно, как он смог сражаться дальше, - ненавидишь меня?
        А я вдруг поняла, что он не врал. Он действительно любил меня. Странно, извращенно, но любил. Как мог. Сейчас его глаза не могли врать.
        - Нет, - грустно улыбнулась я.
        - Хорошо, - выдохнул он и обмяк, закрыв глаза. Пес Совета, человек, которому этот самый Совет искалечил жизнь, умер.
        - Ты идешь? - как-то холодно буркнул мой жених.
        - Да, - кивнула, аккуратно поднялась и подошла к некроманту. - Я счастлива, что ты пришел.
        - Поехали, - коротко бросил маг, и я отчетливо поняла, что он неприятно удивлен моим сочувствием к поверженному врагу, расстроен и просто ревнует.
        Я не стала отвечать, только взяла за руку, легонько пожав. Выходя из комнаты, я уже не обернулась.
        Янина
        Оставив прикрытую пологом невидимости Кошу внизу и дав инструкции, как остаться незамеченной, я скользнула к боковому входу в замок и принялась ждать. За подругу я волновалась, но надеялась на ее благоразумие. Тем более, что мне нужно было максимум десять минут на исполнение задуманного. Эта игра стоила свеч.
        Земля дрогнула, и небольшая пристройка обвалилась. Причем произошло это на противоположной от места Мокошиного логова стороне замка. Идеально! Дверь передо мной распахнулась, выпуская в ночь нескольких мужчин. Меня, так же скрытую заклинанием невидимости, они не заметили. Значит, сильных магов тьмы среди них не было. Я скользнула вовнутрь еще до того, как дверь закрылась. Просканировав местность и найдя, откуда магией фонит сильнее всего, направилась в данном направлении, логично предположив, что без участия Дарагора тут не обошлось.
        Пока что мне везло. Пару спешащих на улицу магов я просто пропустила мимо, прижавшись к стенке. Мелкая сошка. Мне нужен только один человек в этом замке.
        Наибольшая концентрация магии приходилась на верхний этаж квадратной башни. Я хорошо рассмотрела ее еще со двора, она возвышалась над всем зданием. Неплохое место выбрал этот Дарагор. В единственное помещение на этаже вела тяжеленная деревянная дверь, укрепленная полосами металла. Они тут что, к осаде готовились? Впрочем, это не мое дело.
        Толкнув дверь, я первым делом отыскала взглядом мужскую фигуру, лишь краем глаза отметив, что попала в лабораторию. Маг, развернувшийся на звук скрипнувшей двери, неприятно усмехнулся.
        - Как вы невежливы, - похоже, он меня видит даже через полог заклинания.
        Это был довольно симпатичный мужчина лет тридцати пяти - тридцати семи на вид. Бледное, почти иконописное лицо, короткая курчавая бородка, темные волосы до плеч. Вот только горящий взгляд темно-карих глаз мне не понравился. Так смотрят голодные коты… и безумцы. Как на маленькую глупую мышку.
        - Как? - выдохнула я первое, что пришло на ум. Пришлось мгновенно продумывать новую линию поведения. У меня уже сложилось представление, что должен представлять из себя мой противник, и если он мне ответит, значит, я не ошиблась, и все еще может сложиться как нельзя лучше.
        - Ты еще имеешь наглость спрашивать, как? - патетично вопросил мужчина, а потом засмеялся: - Я знал, всегда знал, что такие, как ты, никогда не видят дальше собственного носа. Вы думаете, что всемогущи. А на самом деле вы пустое место! - он уже почти кричал. - Вы не способны творить! Бездарности!
        Я немного опешила от такого напора.
        - Зато я всегда готова учиться у настоящего мастера, - выдохнула с придыханием, словно вот-вот готова была забиться в священном экстазе, завидев этого гуру магического мира.
        - О, вот это правильно! - одобрил Дарагор. - Всегда нужно учится, всегда нужно стремится к новым вершинам. Возможно, когда-нибудь ты даже сможешь встать рядом со мной…
        Еще днем я сообразила один очевидный факт - Дарагор восхищался самим собой, он был убийцей, но получал удовольствие не от самого вида крови, даже не от силы, иначе б не стал связываться с магами, явно жаждущими власти. Он был ученым, в своем роде даже гениальным. А такие люди любят, когда их слушают и восхищаются их изысканиями. Вот только они зачастую считают окружающих лишь ресурсами для достижения цели.
        - Я почту это честью, - склонила голову. Мне просто надо потянуть время, чтобы успеть сплести подходящую защиту. У него море силы, и этому надо противопоставить достойный щит. Такой я знала, единственный минус - плести его надо было непосредственно на месте. Никаких заготовок. - Может вы расскажите мне о сути вашей работы… подробнее?
        - С удовольствием, милая девушка, - все, теперь он будет трепаться до бесконечности, давая мне столь необходимое время на сложное и трудоемкое плетение. - Я давно обнаружил, что потоки магии в мире неоднородны, где-то они слабее, где-то наоборот, сильнее. Я долго не мог понять, как работать с этими силовыми линиями, пока меня не осенило! Ведь можно напрямую подключится к такому потоку, замыкая силу на себя! Я провел ряд экспериментов, но выяснилось, что силы линий слишком своевольны и не подчиняются вторжению извне. Эта задачка оказалась еще сложнее предыдущей, но я справился и с ней! - мужчина уже не казался привлекательным. Он назидательно потрясал указательным пальцем и брызгал слюной, выкрикивая свои самодовольные речи. Мне стало противно. Вспомнилась строчка из песни Высоцкого: "Бился в пене параноик, как ведьмак на шабаше…" Очень подходит Дарагору! - Оказалось, что потоки наиболее уязвимы в местах пересечения линий! И если там в нужный момент вызвать завихрение магического поля, то можно получить контроль над самим потоком…
        Интересно, он вообще понимает что эти "завихрения" на самом деле жизни невинных девушек?
        - Очень интересно, - кивнула я, когда образовалась пауза. - Но разве такую структуру нельзя дестабилизировать?
        Я уже просчитала, что можно. Он замыкал все на себя, и если его убить, то пентаграмма не заполнится силой. Мой щит был почти готов. Обычно такую мощную защиту накладывают на здания или комнаты, защищая от магического воздействия. Я же не так давно придумала, как эту идею позаимствовать. Структура плетения была схожей, но щит в итоге оказывался похож на вогнутую линзу, и если все завершить вовремя, мне будут нестрашны атаки Дарагора - почти вся энергия, направленная им в атакующее заклинание вернется к нему же, ну а малую толику поглотит моя защита, позволив самой колдовать, не уходя в глухую оборону.
        - Дестабилизировать? - безумец рассмеялся. - Девушка, как вы себе это представляете? Я предусмотрел все, все!
        Он мог бы еще долго говорить на эту тему. Я почувствовала почти что разочарование, когда небольшая дверца за спиной Дарагора, на которую я раньше не обратила внимания, скрипнула, пропуская в помещение еще одно действующее лицо.
        Двоим я противостоять не могу. Щит был почти закончен, мне оставалось лишь прикрепить его перед собой, но сделать этого я уже не успевала. Когда в дверь уже открылась достаточно, чтобы я уверилась - это не мои друзья, сплела простое, но достаточно мощное боевое заклинание и швырнула его навстречу нежданному посетителю.
        Какой-то тип, довольно ловко увернувшись от моего заклятия, так что оно пролетело над его головой и ухнуло где-то в коридоре, пропахав внушительную борозду в каменной кладке башни, истошно заголосил:
        - Дарагор, убей ее! Она враг! - и скрылся за чудом уцелевшей дверью, снова оставив меня один на один с безумным ученым.
        - Ах, какая досада, - поморщился мужчина. - Простите, милая девушка, ничего личного.
        С этими словами он атаковал.
        Щит выдержал, хотя сейчас он был не так эффективен, как если бы я успела закончить задуманное. От отдачи я ощутила почти физическую боль. Выждав затишья, сорвала с шеи кулон из лунного камня, в прошлом году подаренный Снежкой. Подвеска лопнула в пальцах, как дешевое стекло. Стряхнув сверкающую пыль, я наблюдала, как она превращается в рой мелких лезвий, напоминающих снежинки. Вслед почти мгновенно полетело копье из магии Тьмы.
        Дарагор оказался не дураком, на что я уж было понадеялась. Колдун тоже озаботился щитом, снежинки-лезвия просто увязли в нем, не причиним мужчине ни малейшего вреда, а вот темное заклинание срикошетило под немыслимым углом, улетая куда-то вглубь помещения. Раздался звон разбитого стекла и какое-то шипение.
        - Маленькая дрянь! - взвыл маг и ударил вторично, да так, что меня практически швырнуло на колени отдачей. Похоже, я разбила что-то важное и теперь убить меня стало уже личным делом, а не просто приказом.
        Еще одна неимоверной мощи атака оставила от моего щита лишь осколки. В этот момент я поняла, что проиграла.
        Глава 12
        Огонек
        Первым делом я просканировала окрестности замка, чтобы найти Мокошу. Но девушка не ощущалась: либо она слишком хорошо скрыта, либо… додумывать эту мысль я не стала.
        - Давай, - поторопил меня Габриель.
        Отыскав взглядом какие-то развалины совсем рядом с замком, я сосредоточилась, чувствуя, как стихия мгновенно отзывается, довольно урча, наслаждаясь полученной свободой. Цель вспыхнула мгновенно, ярким заревом осветив ночь. Габриель, похоже, добавил чего-то от себя, потому что и без того полыхающие развалины взорвались, осыпая все вокруг осколками раскаленного камня. Да уж, теперь нас точно заметили. Вряд ли кто-то остался равнодушным после такого заявления о нашем присутствии.
        Сам демон повел плечами, распахивая черные крылья. Уже который раз видела это, а каждый раз взгляда отвести не могу от этой впечатляющей демонстрации его нечеловеческой природы.
        Тем временем из замка уже выскакивали разозленные повторной ночной побудкой маги. Похоже, сегодня не их день, подумала я, подчеркнуто аккуратно снимая с плеч пальто моего демона. Не хотелось бы испортить любимую вещь.
        На ладонях заплясал маленький, но чудовищно горячий сгусток пламени. Полностью повторить плетение, которым год назад Габриель уничтожил Лаонарда, я не могла, но и этой имитации было вполне достаточно. В конце концов, против нас сейчас выступает не демон в ранге рийхарда, а простые человеческие маги.
        Брошенный под ноги заряд на некоторое время задержал растерявшихся и поумеривших свой пыл ренегатов. Что-что, а парочку мы, должно быть, со стороны представляли весьма колоритную. Первые полетевшие в нас заклинания просто растворились в огненном коконе, которым я себя окружила. Чистая стихия не пропускала сквозь себя ничего опасного, впитывая заряды и лишь усиливая мою защиту за счет полученной магии.
        Габриель в боевой трансформации тоже являл собой внушительное зрелище. В ладонях демон уже материализовал свои любимые парные клинки - огненный и ледяной. Атакующие заклинания не причиняли ему вреда, бессильно стекая по черным крыльям.
        Первая атака захлебнулась. Воцарилось временное затишье. Противники решали, что именно нам противопоставить, мы же и не думали переходить в наступление - надо было тянуть время, позволяя Кире и Шейд разделаться с Дарагором. Наконец маги определились с планом действий и снова атаковали. Теперь они попробовали воздействовать не на нас, а на окружающее пространство. Вздрогнули под ногами камни, пошли трещинами. Из-под земли ударили какие-то то ли корни, то ли лианы. Интересно, на что они надеялись? Моя защита испепелила их быстрее, чем они успели коснуться ног, Габриель просто взлетел. Хотя кое-чего маги все же добились. Эти атаки не подпитывали мой щит, а наоборот потихоньку расходовали его силы. Нужно было что-то предпринимать, пока он еще силен.
        Тянуть с достойным ответом и дальше было бесполезно и в некотором роде даже опасно. Я не тратила время на формирование заклинаний, а просто создавала сгустки чистого огня. Вот они, плюсы прохождения того сомнительного ритуала. Помимо самой жизни, конечно. Истинная стихия ударила по щитам магов, сминая и сметая их с необычайной легкостью. Этим мгновенно воспользовался Габриель, приземляясь за спинами колдунов и одним из мечей рубанув ближайшего по шее. Брызнула кровь. Моя стихия сыто взревела, хотя я сама не была уверена в том, что рада подобному повороту событий. Вот кого бы я сейчас с удовольствием убила, так это Янину!
        Мощные крылья снова вознесли Габриеля над головами магов. Заряд, адресованный ему, выбил в почве внушительных размеров кратер. Плохо было то, что они наконец-то додумались разделить усилия и воздействовать на нас одновременно двумя разными группами. Усмехнувшись, я быстро создала иллюзию нескольких демонов, взяв за образец Лаонарда и Шейд в боевой форме. Кажется, появление давно убитого врага произвело впечатление даже на Габриеля.
        Маги заметались, вразнобой паля заклинаниями в крылатых противников. Габриель уворачивался, ловить магические сгустки крыльями, находясь в воздухе, он не мог. Сквозь двух других демонов заклятья пролетали, не причиняя им ни малейшего вреда. Качественная иллюзия получилась, впору гордиться собой.
        Ряды противников дрогнули. Колдуны попятились, на этот раз уходя в глухую оборону. Выставленный щит прикрывал их от атак демона достаточно качественно, поэтому он был вынужден снова спланировать на землю рядом со мной.
        - Сможешь пробить их защиту? - поинтересовался Габриель, плетя какое-то заклятие. Я только кивнула. Любимый что-то задумал. И чую я отсутствующими в человеческой ипостаси хвостами, что после этого чего-то дражайших колдунов хоронить уже не придется. Нечего будет.
        Подтянув побольше силы, я прицелилась, прикинув, что подобной мощи заклинание может мне аукнуться существенным истощением. Но с магами пора было разобраться. Я безумно волновалась за Мокошу, невесть где запропавшую. И чем быстрее мы начнем ее разыскивать, тем быстрее я смогу восстановить душевное равновесие. Пламенеющее копье полетело в центр щита. Я поморщилась, подумав, что придала заклятию не слишком оригинальную форму, но эффективность была куда важнее, поэтому порыв самокритики был подавлен на корню.
        Заряд силы при столкновении с защитой магов полыхнул так, что я на мгновение ослепла. Откат подсказал, что заклинание выполнило свою задачу. На месте попадания копья зияла раскаленная воронка в метр глубиной, от стоявших на том месте троих магов не осталось и горстки пепла. Остальные не пострадали, но вот их щиты разнесло вдребезги. И тут ударил Габриель.
        В воздух взвилось нечто, похожее на сеть, мягко поблескивающую от пламени все еще полыхающих руин. Она мягко опустилась на землю, чтобы тут же полыхнуть всеми цветами радуги, как северное сияние. Магия льда. Заряд был так силен, что я почувствовала почти физическую боль от соприкосновения со столь противоположной моему естеству волшбой. Листья на деревьях покрылись инеем, в траве как маленькие бриллианты поблескивали крупинки снега. А вот маги… Они застыли нелепыми скульптурами, закованные в броню сверкающего льда.
        - Все, - устало вздохнул мой демон, складывая крылья. - Пойдем отсюда, лучше тебе не смотреть на то, что будет дальше.
        Я кивнула. Нужно было найти вход в замок и отыскать ребят. Развернулась, удаляясь в сторону от недавнего поля боя, по дороге бережно подняв отложенное в сторонку пальто. Автоматически накинула его на плечи. Пальцы немного дрожали от усталости.
        За спиной раздался тихий треск и хруст, словно кто-то наступил на тонкую корочку льда и раздавил ее. Меня передернуло. Похоже, о магах больше не стоит вспоминать. И прав мой любимый демон, некоторых вещей лучше не видеть.
        Я подняла взгляд на башню замка как раз в тот миг, когда там что-то ярко полыхнуло. Дарагор? Янина? Шейд и Кира? Не знаю, мне почему-то было страшно узнать ответ на этот вопрос.
        - Да что у них там происходит? - идущий рядом Габриель вскинул голову так же, как и я. Демон словно к чему-то прислушивался. Снова что-то полыхнуло, раздался звук, как от удара хлыстом. Это ж как там должно было грохнуть, чтоб внизу слышно было? - Это Шейд. Малявка таки научилась сплетать две стихии, - одобрил мой демон, хищно улыбаясь.
        - Вмешаемся? - спросила я. Странная реакция. Какая-то заторможенная. Пожалуй, стоило бы броситься на помощь, но сейчас я вряд ли бы смогла принести значимую пользу, скорее мешалась бы под ногами. Мне нужно было минимум пару часов для восстановления ауры до мало-мальски приемлемого уровня.
        - Не думаю, что успеем, - покачал головой Габриель. - Эта парочка кого угодно убаюкает. Навечно. Но пойти все же стоит.
        - У меня ручки чешутся за шею Янины подержаться, - буркнула я, направляясь за демоном.
        - Если она жива еще, - холодно напомнил мужчина.
        - Если не выживет, заставлю Киру ее поднять, - прошипела я, чувствуя, как в душе поднимается волна едкой злости.

*****
        Кира и Шейд, никем не замеченные, скользнули в одну из боковых дверей замка. Поднятый на улице переполох и громкие взрывы отвлекли большинство магов, где-то в коридорах слышался топот и крики, но здесь было тихо.
        - Нам наверх, - определился с направлением некромант. Девушка в ответ лишь кивнула.
        Когда им навстречу выскочили двое встрепанных магов, блондин хищно усмехнулся. Сплетенное им заклинание ударило в грудь переднего, сминая грудную клетку. Не даром некромантия является разделом темной магии. Боевые заклинания этой школы ничуть не уступали по разрушительности стихийным.
        Со вторым магом расправилась Шейд. Демоница не стала утруждать себя заклятьями, просто прыгнула вперед, ударив зазевавшегося мужчину по горлу мгновенно отросшими серповидными когтями.
        - Мне, похоже, повезло, что ты не выдвигала их во всю длину, - с едва заметной улыбкой заметил Кира, кивнув на "маникюр" подруги.
        - Я была предельно осторожна, - усмехнулась в ответ девушка.
        С верхних этажей донесся приглушенный грохот, потом пришла волна отголосков магии.
        - Сила Тьмы, - констатировала Шейд.
        - Янина, - некромант пошел быстрее.
        - Можем не успеть, - закусила губу демоница, что-то колдуя. - Он очень силен. Похоже, стянул на себя почти всю полученную от убийств сырую магию.
        - Средоточие? - спросил Кира на бегу, мимоходом приложив заклинанием какого-то мужика, высунувшегося из бокового коридора. На упавший им под ноги иссохший труп парочка даже внимания не обратила. - Тогда его нельзя убивать…
        - Магией, - закончила за него Шейд. - Кир, у меня нет обычного оружия, только магическое.
        - На, возьми это, - некромант протянул ей один из своих пистолетов. - Пользоваться умеешь?
        - Обижаешь, - воздушница хищно усмехнулась, снимая оружие с предохранителя и не глядя запихивая за ремень джинсов.
        Они добежали до верхнего этажа башни, на мгновение притормозив у окованной полосами стали массивной двери.
        - Готов? - спросила Шейд, стягивая силу ветра в тугой кулак. Некромант отрывисто кивнул.
        Дверь вынесло одним ударом воздушного тарана. Шагнув в комнату, Кира успел оценить ситуацию. Они опоздали, совсем немного, но все же… Летящее в грудь Янине заклинание они уже не успевали ни отразить, ни уничтожить. Даже щит не поставить. Похоже, остается только убить Дарагора, ведьме уже не помочь.
        Ударили одновременно. Шейд сплела в тугой хлыст обе подвластные ей стихии и теперь проверяла на прочность щиты безумного колдуна, ударяя своим оружием по окружающей его полупрозрачной сфере. Скорость у демоницы была потрясающая, удары сыпались один за другим. Она била каждый раз под другим углом, не давая магу сосредоточится. Некромант гадостно ухмыльнулся и стряхнул с ладоней рой маленьких темно-серых звездочек. Заклинание с поэтичным названием "курганная пыль" специально применяли для разрушения щитов.
        Дарагор был вынужден уйти в глухую оборону. Атаки сразу тремя разными видами магии требовали полной концентрации на защите, не оставляя времени для ответных действий. А Шейд все увеличивала и увеличивала напор, вкладывая в удары все больше силы. Рано или поздно колдун должен был ошибиться.
        Вот оно! В щите Дарагора образовалась крохотная прореха. Но и ее с лихвой хватило демонице и некроманту. Два выстрела слились в один.

*****
        Мотор спортивной машины ревел. Никлар вообще любил скорость, а сейчас она к тому же была решающей. Больше всего на свете вампир боялся опоздать. Судьба Повелительницы на данный момент его волновала мало. Навигатор жалобно пищал, жалуясь на слишком высокую скорость и постоянно пересчитывая маршрут, когда вампир закладывал резкие повороты.
        Он в очередной раз пожалел, что не может летать как демоны или Кристиан. Хотя в летучих мышей Князь превращаться и не мог, что бы не утверждали человеческие легенды, но вот Тьма наделила своего избранника крыльями. История прошлого года почти повторялась. Судьба опять поставила его перед выбором: любовь или долг. И на этот раз он, похоже, принял правильное решение.
        Когда впереди показался припаркованный у обочины знакомый внедорожник, Ник облегченно вздохнул. Добрался. Теперь осталось найти Лику…
        "Ага, и что дальше?" - вопросил сам себя мужчина, оставив машину и углубившись в поля. Хрупкие веточки вереска ломались под ногами, заполняя воздух чуть горьковатым ароматом. Залитый призрачным лунным светом пейзаж пустошей навевал тоску даже на вампира.
        Маячок, закрепленный на ауре Лики, вел вглубь пустошей, уводя все дальше от дороги. Чудо, что он вообще сохранился во время обращения. Ведь баньши - это духи, а не живые существа. Прав был некромант, чем дольше ведьма будет пребывать в таком состоянии, тем призрачнее для нее шанс снова стать человеком, аура будет постепенно истончаться, пока не исчезнет совсем.
        За ближним холмом показалось молочно-белое сияние. Словно в ответ запульсировал маячок, указывая, что девушка близка. Вампир поспешил вперед, про себя моля Тьму, чтобы было еще не слишком поздно.
        Тонкая полупрозрачная фигурка вилась вокруг небольшого холмика, сложенного из некрупных камней. Какая-то могила, походя отметил Никлар. При его приближении новоявленная баньши взвыла. У мужчины аж уши заложило. Тихим, потусторонним отголоском в этом нечеловеческом, полном смертной тоски звуке угадывался смех. И от этого становилось еще страшнее. Ведьма уже почти полностью растворилась в стихии, обретя страшную свободу. Нужно было действовать, причем немедленно.
        Вампир остро пожалел, что не прихватил с собой никого из некромантов. Впрочем, у ребят сейчас хватало и своих забот. А все благодаря Янине, чтоб ей икалось! Нужно будет по возвращении подкинуть Кристиану идею, высказанную Кирой. Пусть Владычица посидит дома годков эдак надцать, детишек рожая. А то вечно как встрянет, как наворотит… Тьма, и как Кира с ней столько лет справлялся?
        Прервав размышления, вампир сосредоточился. Он никогда не был силен в некромантии, хотя она и была частью магии Тьмы. Да, он мог видеть призраков, даже говорить с ними, но вот поймать духа ему никогда в голову не приходило. А теперь придется практиковаться, причем сделать это лучше с первой попытки.
        Тонкий аркан темной силы, напоминающий те, какими пользовалась Янина, обвился вокруг талии Лики. Почувствовав путы, баньши взвыла так, что предыдущий вопль показался музыкой. Вампир чертыхнулся, но сам себя не услышал, и стал подтягивать сопротивляющегося и упирающегося духа к себе. Блин, да за что она там хватается? За воздух?
        Тело баньши, если его конечно можно было так назвать, вибрировало под пальцами и шло мелкой рябью. Словно облако трогаешь. Кажется, чуть сильнее прикоснись - и расползется клочьями, истаивая. Не особо отдавая себе отчет в том, что делает, Никлар заорал:
        - Лика! Хватит дурака валять! Похожа на чахоточную девицу в пору последней весны! Но те хотя бы не воют! А, толку с тобой такой разговаривать, - сам себя прервал вампир и поцеловал призрачную красавицу.
        "Приеду в Бухарест - попрошусь на пенсию", - мрачно подумал Никлар, падая в траву в обнимку с внезапно обретшим вес телом ведьмы.
        Лика
        Я с трудом сфокусировала взгляд на Никларе. Вампир сейчас стоял на коленях напротив меня, жестко удерживая мой подбородок так, чтобы я не могла отвести взгляда. Мысли все еще напоминали испуганных бабочек. Тело ломило. Я чувствовала даже те косточки и мышцы, о которых ранее и не подозревала. Захотелось захныкать, чтобы он меня отпустил в то потрясающее состояние невесомости и единения со своей стихией. Но я даже рта не могла открыть - лишь слабо дернулась.
        "Прекрати и смотри", - этот приказ, неожиданно произнесенный почти нежным тоном, - даже не понимаю, как возможно подобное - прозвучал в моей голове, заставляя замереть.
        Происходящее далее напоминало мои сны. Точнее, их обрывки. Мне всего единожды девочки передавали мыслеобразы, но давних воспоминаний хватило для понимания, что сейчас мужчина открыл мне свою память. Я каким-то образом понимала хронологию происходящего, точно знала, кем является то или другое действующее лицо… странно, увлекательно, страшно…
        "Рыжая огненная ведьма отодвинулась, и чуть смущенно усмехнулась:
        - Не поцарапалась. Мог бы и сразу сказать.
        Получилось почти искренне. Она была такой забавной в своей попытке спрятаться за ним от пристального внимания демона… Красивая женщина, Никлару даже стало на мгновение жаль, что у них ничего не выйдет. Она еще сама не понимала этого, но ее и демона Габриеля уже связывало нечто посильнее взаимного интереса. Впрочем, это было не его делом.
        Зов накрыл неожиданно. Телепатический приказ, которого невозможно ослушаться, от которого не сможет закрыться ни один вампир. Приказ немедленно явиться, исходящий даже не от Князя, а от старейшин.
        Торопливо и несколько скомкано распрощавшись с Огнеславой, Ник поспешил на зов. Скользнув в боковой коридор и пройдя по одной из лестниц для прислуги, вампир оказался на верхнем этаже замка. Сумрачный, едва освещенный светом декоративных ламп коридор, тем не менее, не вызывал каких-то негативных ассоциаций. Старейшие из вампиров никогда особо не стремились напугать или подавить, наоборот, окружали себя уютом. И бархатный загадочный полумрак этого коридора был лишь одним из его элементов.
        Пройдя в одну из дверей, Ник оказался в небольшой, - по сравнению с нижними парадными залами, конечно, - комнате. Здесь царил все тот же полумрак, который не развеивали, а лишь, казалось, больше нагнетали небольшие кованные лампы, спрятанные в хитроумных стенных нишах. Многочисленные зеркала, размещенные в самых неожиданных местах помещения, лишь добавляли таинственности. Они казались провалами в бесконечность, в глубине которой плясали неверные отблески света.
        - Спасибо, что откликнулся так быстро, первый рыцарь повелителя, - мягкий голос старшего из присутствующих вампиров совсем не напоминал шелестение, как частенько описывали люди в своих романах, посвященных его расе. Это заявление могло бы показаться насмешкой - разве мог он отказаться от подобного приглашения? Но нет, Никлар интуитивно чувствовал, сейчас они чрезвычайно серьезны и даже обеспокоены.
        - Случилось кое-что, чего мы не ожидали, - заговорил еще один из старейшин. Это слово плохо вязалось с его обликом молодого, едва ли тридцатилетнего мужчины, но глаза выдавали истинный возраст. Он прожил уже не одну сотню, или, что вернее, не одну тысячу лет. - Унашего народа появилась Повелительница.
        Никлару показалось, что он ослышался. Уже больше сотни лет у вампиров не было настоящей владычицы, с тех пор, как погибла мать Кристиана. Нынешняя его соправительница не соответствовала этому высокому титулу ни на йоту. Ведь Повелительница - это не просто супруга Князя. Это значительно больше - духовный лидер.
        - Это ведь хорошо, - но в голосе звучала вопросительная нотка. Пусть он и является ближайшим другом и хранителем правителя, но вряд ли бы старейшины позвали лишь ради того, чтобы огласить столь радостную новость.
        - Несомненно, - подтвердил молчавший до этого момента третий и последний из старейшин, - но есть один нюанс, о котором стоит знать тебе, но не правителю. У Князя и так хватает забот. Повелительнице суждено погибнуть, и очень скоро. Она даже не успеет войти в полную силу. Ты должен защитить ее, рыцарь.
        - И не говорить Кристиану? - уловил суть Никлар. - Что еще вы можете мне рассказать? Имя? Способ ее спасения? Время? Что вы видели, древние?
        - Она не нашей расы. Ведьма, - они обменялись короткими взглядами, явно общаясь между собой. - Ты не спросил, почему именно тебе выпала роль ее защитника, но согласно видению, лишь твоя избранница, получившая в управление стихию воздуха, сумеет спасти нашу правительницу.
        - Это все, - произнес второй, предугадав следующий вопрос Ника. - Не вмешивайся пока ни во что, все идет так, как должно. Попытка изменить ход событий все лишь усугубит. Найди свою избранницу. Время, когда придется действовать решительно, наступит лишь через год…"
        Хотя моя новая реальность сменилась мгновенно, это не казалось резким скачком. Смещение оказалось достаточно мягким, чтобы я мгновенно включилась в суть происходящего. Себя я видела со стороны, его глазами. Странно и так познавательно.
        "…Он легко растворился в ночном сумраке и остановился, когда был уверен, что она не сможет его рассмотреть. Смотрел вслед уходящей девушке и чувствовал растерянность. Очень давно в его душе не бушевала такая буря чувств, какую подняла Лика. Эта тяга к такой молодой, еще не знающей, чего сама хочет, ведьмочке была иррациональна. Он еще не настолько стар, чтобы нуждаться в человеческих ярких чувствах, без которых не преодолеть усталость от почти вечной жизни. Столько сомнений и метаний…
        Была злость.
        Было жгучее сожаление и нежелание ее отпускать. Но порыв вернуться и целовать ее до тех пор, пока глупышка не согласиться остаться рядом, был мгновенно подавлен чувством долга.
        И тогда пришли облегчение и даже некоторая благодарность Лике. Он влюбился так неосторожно, так быстро. И чуть было не предал Кристиана. Ему едва не пришлось выбирать между любовью и потребностями своего народа в истинной Повелительнице. Что ж, она решила все сама. Ему же остается искать ведьму из пророчества. Жаль, что это не Лика…"
        Картинка снова изменилась. Похоже, это были совсем недавние воспоминания. Я узнала парочку приметных зданий городка, в который мы ездили за покупками и в паб уже здесь, в Шотландии. А потом накрыло.
        "…Темноволосая растрепанная ведьма вышла из пивной, где сидят его подопечные. Если девушка и пила, то по ней не было особозаметно. Она оглянулась по сторонам, проверяя, нет ли кого в округе, и призвала магию ветра, взлетая в темное небо. Неужели это она?! Из разговоров ведьм на следующий день он узнал, что ведьму звали Шейд… Новое лицо в окружении Повелительницы. Ей ли суждено спастиЯнину? Он растерялся. Ведь так надеялся, что это все же будет Лика, его маленькая, такая смешная и такая любимая девочка.
        Первая ночь Самайна. Новая подруга буквально оттащила его от Лики, уводя танцевать… Он уже тогда заподозрил что-то неладное. Слишком сильными были тонкие пальцы, железной хваткой обхватившие запястье. Позже он снова засомневался в правильности своих выводов, когда Шейд и Лика шли домой. Появление Киры, этого малопонятного, а оттого неприятного некроманта, спутало все планы вампира. Возможно, это и было бы бесчестно, но он хотел раз и навсегда расставить все точки над "і", пообщавшись с этой странной девушкой. Не вышло. А потом стало как-то не до того. Уж очень быстро ведьма и начальник Янины нашли общий язык.
        Коридор жилого этажа в Аркарте. Ведьма воздуха, крадучись, проникла в комнату Огнеславы. Она провела там всего минут пять, а когда вышла, на ее губах играла легкая самодовольная улыбка. Что она там делала? Ник специально заглянул в комнату. Ничего опасного не заметил, просто температура в помещении сильно упала и было открыто окно. Здесь все фонило магией огня, что, в принципе, не было странным, учитывая, чья это спальня. Но Наклар все равно решил предупредить Габриеля. И, как оказалось, не зря.
        Ник испытал странное, очень близкое к блаженству чувство, когда выяснилось, кто такая Шейд на самом деле. Не она! А значит, остается только Лика…"
        Следующий отрывок воспоминаний был уже про нынешний вечер. Понимание этого опять просто… пришло. Я видела Огонька, выпавшую на руки своему демону и слышала, как она изложила о произошедшем с нами всеми во время злополучной поездки. Я чувствовала все то, что переживал в эти мгновения Ник: волнение за меня и Янину, его раскаяние за то, что позволил себе разозлиться и бросить свою Повелительницу без присмотра, злость на нее за эту выходку… много всего.
        Вынырнув из потока образов, ярко окрашенных такими разнообразными, часто противоположными чувствами, судорожно вздохнула. Некстати подумалось, что это еще нас, женщин, считают слишком эмоциональными.
        - Лика, что с тобой? - свои слезы я заметила только после того, как он провел рукой по моему лицу, вытирая их. Отчего я плачу? Не знаю… Очень многое теперь встало для меня на свои места. И поведение Никлара, и то, какую тоску я подчас замечала в его взгляде, который ловила на себе. И даже то, какая же я на самом деле дура, что слышала только себя, ни разу даже не попробовав просто поговорить с ним, узнать о его мотивах… Впрочем, сейчас не время и не место для самоковыряния, нужно спасать Янину. А все остальное временно не важно. Главное - успеть помочь подруге.
        - Я в порядке, - решительно вытерла слезы и даже улыбнулась. - Ник, что я должна сделать?
        - Я не знаю точно, - хрипло признался он. - Но пророчества старейшин всегда сбывались. Значит ты - единственная, кто в состоянии спасти Янину. Те часы, что вы украли, которые на твоей руке в уменьшенном виде - артефакт, замедляющий время. Возможно из-за них древние и сказали не вмешиваться. Но чтобы задействовать их, тебе надо быть рядом с моей повелительницей. А у нас слишком мало времени.
        Не особо понимая, что делаю, я вскочила, призывая свою стихию. Ветер отозвался мгновенно, и куда сильнее, чем раньше. Волосы затанцевали под его порывами, щекоча лицо и шею. Голубоватые потоки силы закручивались вокруг меня. Среди них то и дело ярко вспыхивали нити серебра. Сила снов, с которой я уже совсем было распрощалась, снова вернулась ко мне. Права была Шейд, когда говорила про печати и магию ветра… Сейчас я даже ощущала благодарность к этой демонице. Хоть она и использовала меня, пыталась убить мою лучшую подругу, но хотя бы учила на совесть.
        - Я успею, - уверенно произнесла я, пропуская через себя потоки магии. Откуда эта уверенность, я не знала. Вспомнилось, что во сне обретаешь способность мгновенно перемещаться, а пейзажи сменяют друг друга с головокружительной скоростью. Во сне… Отчего бы не попробовать? Сноходец я или нет? Не давая себе опомниться, я просто шагнула вперед, туда, где я была нужна. К подруге. Голубовато-серебристый вихрь взвыл, подхватывая и швыряя сквозь пространство…
        Вихрь портала закончился быстро, а дальше все было как в каком-нибудь остросюжетном фильме. В Яну летело заклинание, но никто не успевал помочь и уберечь ее. Время словно замедлило свой бег. То есть оно двигалось нормально, но за доли секунды у меня в голове сменилось столько мыслей! Почему-то вспомнилось видение Никлара. Старейшины не зря считаются мудрыми, что-то же должны были они знать. Как же управлять этими часами?
        Сдернув их с руки я поспешно, едва не ломая ногти, содрала стеклышко, а затем пальцами ухватила стрелки, останавливая движение времени на циферблате. Вокруг все замерло. Время остановилось. Не зная, сколько все это продлиться, я воздушной волной оттолкнула подругу, прикрыв магией. Моя сила в этот момент воспринималась мною как светящиеся и так любимые мною крылья, прикрывающее щитом со всех сторон. Нити магии ветра окутывала легкая серебристая дымка - сила сновидца. Сами же часики, оказавшиеся древним артефактом, сверкали всеми цветами радуги.
        В их сиянии время было остановлено, мне казалось, что поверни я сейчас стрелки в другую сторону и я смогу все это обратить, но внутренний голос буквально кричал, чтобы не смела. Что все должно идти, как идет. Я с интересом, пока все оставалось заморожено, разглядывала заклятие бешеного мага, а заодно и его щит. В плетении щита я заметила маленькую неточность. Потяни слегка - и откроется прореха. А еще сейчас я видела магию, заключенную в каждом из участников этой сцены. Дарагор представлял собой нечто ужасающее - вихрь силы буквально распирал мага изнутри. Если мы сейчас его не убьем, через пару недель он, как мне казалось, просто сдетонирует, как бомба. Никто не может безнаказанно накапливать силу, не поплатившись в итоге за обладание подобной мощью. А у этого безумца был как раз такой момент: его контроля не хватит, плотина будет сломлена, и магия вырвется наружу, сметая все на своем пути.
        Следующей проблемой было само заклинание, зависшее в полете по направлению к Янине. Точнее, тому месту, где она еще недавно стояла. Выставлять щиты? Ну, я все же здраво оценивала свои силы, хотя понимание, каким контролем я обладаю над ситуацией, немного пьянило. Так и не придумав ничего дельного, я решила прибегнуть к уже проверенной секундами ранее практике - с помощью силы сноходца пробила туннель, выходящий на вересковую пустошь. Пусть летит и там курганы громит. А то еще тут срикошетит от чего-то. Не дай бог придется кого-то из наших потом в совочек сметать. Мне захотелось самой себе поаплодировать, но сил не осталось.
        Я отпустила стрелки, наблюдая, как время пришло в норму. От выстрелов заложило уши - и я поспешно отвернулась, чтобы не видеть трупа.
        Янина
        Я застыла, не понимая, как осталась жива. Откуда взялась Лика?! Я видела, как ворвались Кира и Шейд, но каким чудом, вот уж точнее формулировки не подберешь, здесь оказалась подруга? Неужели меня все же оглушило каким-то заклинанием и в памяти образовались пробелы?
        Пока я очумело трясла головой, пытаясь хоть немного прийти в себя - все же откат от уничтоженного щита не прошел для меня бесследно, - все было кончено. Слитный выстрел поставил в магическом поединке жирную точку. После двух пуль в лоб даже демону не встать, не то что человеческому, хоть и очень сильному, магу.
        - Как? - только и спросила я развернувшегося ко мне Киру. Лучше б молчала. Так он на меня еще никогда не смотрел.
        - Техническую сторону вопроса нужно изучать заранее, а не постфактум спрашивать, - взбешенным котом зашипел на меня некромант, убирая оружие в подмышечную кобуру. - Рискуешь показаться еще большей дурой, чем есть на самом деле. Хотя куда уж дальше?
        - Не оскорбляй меня! - в тон ему отозвалась я, прищурившись. - Если бы не влез… - если бы не они, меня бы убили, но я предпочитала быть благодарной Лике.
        - Что ты, я еще даже не начал! - еще больше завелся Кира. - Ты еще скажи, что у тебя все было под контролем! Ты вообще каким местом думала, когда лезла против средоточия сырой силы с магическим оружием? Или твой план состоял в том, чтобы уничтожить все живое на сотню километров вокруг?
        - Надо было дестабилизировать пентаграмму! - взвыла я дикой кошкой, становясь напротив взбешенного блондина.
        - Идиотка! Она бы взорвалась к едреным демонам! Или не дают покоя лавры того кретина, который Атлантиду затопил? Решила повторить подвиг? - так он еще никогда не орал.
        - Ну конечно, ты всегда знаешь все лучше всех! - взбеленилась я. - Тоже мне, начальник. Если такой всеведущий, мог и просветить! Я нашла этот ритуал, и знала, что делаю!
        - Ах, ты еще и ритуал нашла, - зло прищурился Кира. - Только вот что-то мне ты об этом доложить забыла. Тебе было мало того, что я тебя отстранил от задания? Что ж, радуйся, твои мечты услышаны. Ты уволена!
        Я хватала воздух ртом. Он не мог! Это так долго было моей жизнью!
        - Ты не посмеешь отнять у меня и это! - практически взвизгнула, не в силах до конца поверить в услышанное.
        - Еще как посмею, - припечатал некромант. - Я закрывал глаза на то, что ты не умеешь работать в команде. Я пропускал мимо ушей все твои заявления и не обращал внимания на твои дурацкие детские фанаберии. Я даже мог допустить, чтобы ты год проваландалась в самоволке с этим своим разлюбезным Князем! Но прямого нарушения приказов и утаивания информации я тебе не спущу! Так мало всего этого, ты еще и гражданских втянула!
        - Детские фанаберии? - я не могла понять, мне больше хочется разрыдаться или расхохотаться. Удержалась на грани. - Да я только и слышала от родителей: "Кира то, Кира се!" Словно это ты был родным ребенком, а я ничего не значащим приемышем. И после этого ты говоришь, что ничего у меня не отнял?
        - Скажи, Янина, ты и вправду считаешь, что весь мир должен вращаться вокруг твоей персоны? Ты никогда не боролась, предпочитая убегать, а теперь оказывается, что виноват я! - похоже, я все-таки задела его за живое. Вон аж костяшки стиснутых в кулаки рук побелели. - Сначала ты пряталась за свои книжки, пока родители работали и пытались хоть чему-то тебя научить. Но нет, как же, ты особенная, тебя надо было не учить, а обложить ваткой и сдувать с тебя пылинки, пока кого-то другого убивали чокнутые маги! Потом ты сбежала от своего упыря, даже не потрудившись его понять, и прибежала ко мне! Ты и работала-то не потому, что тебе было это нужно, а потому что искала способа сбежать от самой себя и от ответственности!
        - Ничего я не сбегала! - в голосе проскальзывали рычащие нотки. - Я уже не раз доказала, что стою многого!
        - Угу, многих нервных клеток ты стоишь. Исключительно.
        У меня было еще что сказать, но наш диалог был прерван влетевшей в лабораторию Огнеславой.
        - Жива значит, - с порога заявила она. - Чудесно! Значит, сама смогу тебя сейчас прибить!
        - В чем дело? - я опешила от такого заявления подруги. Все еще стоящий рядом Кира победно усмехнулся.
        - Ты чуть Мокошу не угробила, карьеристка чертова, - рыкнула Огонек, глаза которой полыхнули пламенем.
        Захотелось взвыть. И эта туда же!
        - Ну не угробила ведь?! - взорвалась я. - Ничего бы с ней не сделалось, я ее щитом прикрыла.
        - Дура, если бы тебя прикончили, ее прикрытие бы испарилось! - я ощутила, как воздух стал обжигающим. - Она же ребенок, которой тебе верит и восхищается!
        - Ничего бы не было! У меня все было под контролем! Вы все сговорились, что ли? Какого дьявола? - я уже откровенно орала, почти дойдя до истерики.
        - Я тебя сейчас пришибу, - зло прошипела Огонек, в волосах которой уже проскакивали язычки пламени.
        - Хватит, - появившийся позади огненной ведьмы Габриель утащил подругу за руку.
        - Кира, - Шейд повторила действие сородича, потянув моего теперь уже бывшего начальника за рукав куртки. Некромант дернулся что-то сказать, но ему под нос была тут же подсунута уже прикуренная сигарета. - Пошли на улицу, свежим никотином подышим.
        Все это время молчавшая Лика тоже тихо вышла, так и не произнеся ни слова. Я была ей благодарна, не хватало еще и на нее сорваться.
        Мокоша
        Я мирно сидела в кустах, нервно дергая себя за кончик хвоста и чувствуя приятную тяжесть магической вещицы. Почему-то сразу приходило в голову, что в кустах проводят время или после хорошей пьянки, опустошая замученный желудок, или парочки, ищущие уединения… Мда, Максу я была бы сейчас не сильно рада.
        Горько вздохнув, я посмотрела в сторону замка. Немым укором мне была оседающая на развалины какой-то пристройки пыль. Хотя, с другой стороны, могу собой гордиться, ведь настолько точно удалось все провернуть с отвлекающим маневром… Это я себе пытаюсь льстить или же сама себя успокаиваю?
        Мысли все возвращались к разговору с Яниной, состоявшемуся меньше часа назад.
        - Мы сглупили, - покаянно заявила я темной ведьме, которая пыталась поаккуратнее скрыть свой гроб в кустах.
        - Нет, мы как раз поступили правильно, - отмахнулась Янина, больше занятая своим увлекательным делом. - Или ты хочешь сказать, что нужно было тянуть всех? - при этом она взглянула прямо мне в глаза… Бр-р-р, жуткое ощущение, словно я дура дурой.
        Вообще-то, первый "восторг" схлынул, и я начала более трезво обдумывать ситуацию. Но отступать уже некуда. Да и Янину я не смогу переубедить, как и оглушить ее и оттащить обратно в замок. Вывод такой - думать вовремя нужно. Думать, причем левым полушарием или даже двумя, а не спинным мозгом.
        - Я так не считаю, - уверенно ответила я. - Просто, если задуматься, идея довольно рискованная…
        - Для тебя риск как раз минимальный, - быстро перебила меня девушка.
        - Минимальный - это когда я дома сплю под теплым одеялом, - огрызнулась я, - и то не факт, что на меня потолок не грохнется.
        - Я тебя не держу, и помогать тоже не заставляю. Не хочешь - твое дело.
        Почему-то от этих слов стало обидно, что-то они зацепили там внутри.
        - Я уходить не собираюсь, просто пытаюсь до тебя донести, что мероприятие довольно опасное, да еще и основано на "авось". Что будет, если что-то пойдет не по плану?
        - Это тогда будут только мои проблемы, - коротко, словно нехотя, ответила ведьма, закончив с конспирацией своего транспортного средства.
        Захотелось побиться о что-то головой. Но в зоне досягаемости был только замок (этот вариант отбросила сразу) и кусты. Биться головой о кусты… Разве что лицо расцарапаю, а эффекта, то есть прилива крови к голове и улучшения умственной деятельности, будет ноль. И думать раньше надо было. А пока что придется смириться с тем, что Янина меня не послушает, тем более она уже все для себя решила и уперлась рогом. Обожаю рогатых, ведь сама такая, но почему-то сейчас меня это не радовало.
        - Иди сюда, буду на тебя защиту накладывать. Все же в случае чего ты не должна из-за меня пострадать, - в ответ я смогла лишь слабо улыбнуться, подойдя ближе к темной ведьме.
        - Никаких "в случае чего"! - возмутилась я. - Все будет хорошо, - и уже более искренне улыбнулась.
        Все же, мои терзания ей ничем не помогут, может хоть поддержать смогу.
        - Ты в это веришь? - немного недоверчиво спросила девушка.
        - Я знаю, - прошептала я и загадочно улыбнулась. Ведь не говорить же, что по-другому просто быть не может. Да и если я что-то говорю - оно должно сбыться, поскольку я просто не вру.
        - Спасибо, - поблагодарили меня. Но потом девушка немного озабоченно взглянула на меня. - Ты ведь сможешь аккуратно тряхнуть пристройку?
        Я задумчиво взглянула в сторону замка. Развалить-то нужно только вон тот домик, а не все строения в радиусе нескольких километров… Замок, конечно, жалко, ведь такая прелесть. А сила моя, хоть и немного, но возросла… Все-таки истинное мастерство работать не с ломом, а с ювелирными инструментами. Ладно, все равно когда-то нужно было начинать. Почему бы не сегодня, пусть и в условиях, близких к боевым?
        - Все, я закончила. Никто тебя заметить теперь под моей защитой не должен. Да и от магии прикроет, - порадовала меня Янина. - Так мы договорились? Ты отвлекаешь, а потом прячешься в кустах и ни при каких условиях не высовываешься отсюда. Ни в коем случае! Слышишь?
        - Зачем столько раз повторять? Я же не враг сама себе, - фыркнула я, еще в самом начале задавив на корню желание воспротивиться этому практически приказу.
        - Тогда я пошла. С тебя встряска! - напомнила ведьма, скрываясь в зарослях.
        Послышавшиеся взрывы заставили меня вынырнуть из воспоминаний и попытаться оценить происходящее. Хоть бы с Яниной все было в порядке!
        Я осторожно подползла по-пластунски к краю зеленых насаждений. Маги, сволочи, сканировали территорию после моей выходки. Теперь я опасалась даже пошевелиться, хотя мышцы на ногах уже начинало покалывать от не слишком удобной позы. Колдовать и не думала - мало ли что магия учудит. Она у меня словно своей жизнью живет. Так что оставалось надеяться на щит из темной силы подруги. А то в моем случае, как говорится: "Кирпич лучше пистолета - он не дает осечек". Тем более, с моей-то кармой…
        К моему счастью или несчастью, это с какой стороны смотреть, возле замка сейчас выгружалась спасительная экспедиция, целью которой было разобраться с двумя идиотками и прочими мелочами. Что-то мне подсказывало, что любой из компании, которая состояла из Огонька, Габа, Шейд и какого-то неизвестного мне мужчины, думает именно в этом ключе.
        Я осторожно полезла обратно. Почему-то Огонька я сейчас боялась больше всего на свете. Даже больше, чем разозленной мамы. Так что подальше в кустики. Потом уже разберусь, главное не под горячую руку… Вспомнился гроб. Не могу сказать, что всегда хотела полежать в гробу, проникнутся так сказать атмосферой, но почему бы не воспользоваться возможностью? Может даже вздремнуть удастся…Ха! Ой, а это уже нервное. А потом уже буду разбираться со всем. На крайний случай, как-нибудь уже к нашему замку доберусь. Пешком, для примера. Правда, я дорогу совсем не помню… Ладно, коты и те же голуби как-то дорогу домой же находят, а я вроде как поумнее их буду…
        Гроб для сна был совсем не приспособлен. Впрочем, он же гоночный… Я крутилась, как только могла, но что-то не давало мне покоя. Что-то подсказывало, что это проделки не чистой совести. Оставалось только вздыхать и размышлять, где раздобыть для нее хорошее отбеливающее средство. На ум ничего не приходило. Под головой ощущался чуть съехавший по волосам артефакт. Не вовремя пришла мысль, что я возлагаю на него столько надежд, но банально не знаю, как им пользоваться. Ладно, припрет - сработает. Интересно, если я решу телепортироваться, меня вместе с гробом перенесет?
        - Заранее готовишься? - послышалось язвительное откуда-то сверху. Вместо неба мне был предоставлен вид Никлара в реальных масштабах. Нашли… С другой стороны, все не так уж и плохо.
        - К чему? - немного хрипло спросила я, пытаясь потеплее укутаться курточкой. Что-то прохладно, однако…
        - Если тебя сейчас не лишат жизни, то точно это сделают как-нибудь позже, - оптимистично так заметил этот упырь. Ну и чего Лика по нему сохнет? - Ты ведь обязательно во что-то вляпаешься, и кому-то придет мысль, что гуманнее будет тебя пристукнуть, чтобы избежать последующих неприятностей.
        - На Лику посмотри. Она не менее "влипучая", - огрызнулась я.
        - Ребенок, не путай себя с ней. К вам я весьма по-разному отношусь, - та-аким серьезным голосом сказал мужчина.
        Оглядев вампира, взглянула в сторону замка и лишь уверилась, что совсем не хочу сейчас показываться на глаза нашей гоп-компании. Я и так в расстроенных чувствах…
        Попытка низкого старта из положения лежа (сомневаюсь, что такой термин существует, но по-другому назвать просто язык не поворачивается) не увенчалась успехом. Меня перехватили за пояс джинсов, а потом цепко взяли за шиворот, потащив "на выход" из таких приветливых кустиков. Хорошо хоть не за уши тащит! Ушки мне были еще дороги, тем более я не ящерица, чтобы отращивать конечности, да и не лиса, чтобы по ее примеру что-то себе отгрызать. Я всего лишь кошка. Хоть у них и девять жизней, но не ушей же! Тем более, если и ушей, то почему непарное количество?
        Вот с таким довольно абстрактными размышлениями я вяло перебирала ногами, пока вампир конвоировал меня к замку, возле которого уже собрались девчонки.
        - Я тебя удушить готова, - "порадовала" меня Огонек, когда я оказалась в ее объятиях. - От счастья!
        - Хотя бы не "удушу сию минуту", - слабо улыбнулась я.
        - Шути-шути, я вот тебе попозже лекцию прочту, что нельзя делать ни в коем случае, - фыркнула девушка.
        - Зачем?
        - Чтобы когда мы в следующий раз на Хэллоуин куда-то влипнем, то ты могла поступить адекватно без чьего либо присмотра. Между прочим - это высшая степень самореализации и показатель, что ты вполне взрослый человек, - назидательно объяснила огненная.
        - А-а-а, до этого еще далеко! - улыбнулась я. - Тем более ты считаешь, что мы опять найдем приключения?
        - Судя по всему, вы просто по-другому не умеете, - улыбнулась до того молчавшая Шейд. - О, Снежная спешит на помощь!
        Я растеряно оглянулась на дорогу, по которой ехала машина. Да-а-а, тут только Дани не хватало…
        Снежка
        - Нам долго еще? - уже в который раз за последние минут десять дернула я Рока.
        - Не очень, - вздохнул дорогой и любимый некромант. Но то, как тяжко он это сделал, отчетливо показало, что я его уже этим вопросом достала. Наверное, он уже всерьез прикидывал, как бы заткнуть меня, а еще лучше даже попросту усыпить и таким образом заставить пропустить очередную заварушку.
        Ну, девочки, ну доберусь я до вас! Впрочем, что я им-то сделаю? Хранительница, лишенная магии, - липовая хранительница. Даже от Ирано меня пришлось спасать. Бррр… Сейчас мной владели совершенно противоречивые чувства и эмоции: хотелось и закатить скандал Року, и поплакать на плече у него же. Одновременно меня трясло от страха за девочек, которые умотали на такие серьезные разборки без меня, и в то же время я понимала, что буду совершенно там бесполезна. То, что не струсили с меня фейри, снял Ирано. А вот куда он это спрятал - непонятно. А заезжать домой времени не было. Ненавижу состояние полной беспомощности!
        - Нам долго еще? - не выдержала я через минуту.
        - Нет, - прорычал Рок. Ну вот, довела обычно спокойного, как танк, почти что мужа до состояния зубовного скрежета. - Уже приехали.
        Рок мягко притормозил на аллее, и я тут же выскочила из машины, едва не полетев вперед носом. Рок мотоциклам предпочитает этот гроб на колесиках, а я никак привыкнуть не могла к высоте джипа.
        На парапете террасы замка сидели все члены нашей неугомонной компании. Впрочем, я мгновенно выделила два лица. Одно знакомое. Ну, Шейд, ну погоди! И еще незнакомый блондинистый парень, от одного взгляда черных глаз которого по спине мурашки побежали. Бр-р-р. Про него я тоже уже была наслышана - босс этой шарашкиной конторы, в которой темная работает. Вот Янины тут я что-то не видела, но раз никто не рыдает и не отводит глаза - значит жива.
        - Ой, Гелочка! - всплеснула руками мелкая.
        - Вижу, у вас все хорошо, - мягко и ласково протянула я. Пока я пыталась сама для себя понять, злюсь ли на них или просто счастлива видеть живыми и здоровыми настолько, что готова все простить? - Раз вы все в порядке, может, поедем домой? - наконец предложила я и услышала облегченный вздох Коши. Событий этого вечера мне уже хватило с лихвой. А теперь мне очень хотелось побыстрее оказаться в Аркарте, поближе к Дане, и убедиться, что ребенка наше невезение не затронет. Словно что-то гнало меня обратно.
        - Все кто мог сбежать - сбежали, - проинформировал Никлар. - Так что нет смысла задерживаться.
        - Да, местные маги из органов правопорядка скоро будут здесь. Улик им хватит с головой, чтобы понять, что здесь произошло нечто чрезвычайное, попадающее под юрисдикцию Совета, - подтвердил Кира. - Но общаться с ними лично не стоит.
        - Тогда по машинам, - скомандовал Габриель, цепляя под руку огненную ведьму, все еще кипящую негодованием. Правильно, Славу сейчас стоило нейтрализовать. А я завтра выясню в деталях, что произошло во время моего отсутствия.
        Мне казалось, что машина ползет. Рок что, бензин экономит?
        - Ты не можешь ехать побыстрее, - вздохнула я.
        - Что-то не так? - тут же обеспокоился некромант, не понимающий, что меня нервирует на этот раз. Ой, мне бы самой разобраться! И тут он заметил отсутствие цепочки с артефактом:- А где твой ключ?
        Я пожала плечами, прикидывая, с чего начать объяснение. "Милый, у меня есть теперь сын, но ты ему не родной отец. Да, забыла сказать, я ему тоже не мать…" Нет уж, такое скорее в духе Мокоши. Да и Рок машину ведет - не хотелось его особо нервировать.
        - Я нашла еще одного Снежного, - сообщила я. - Это маленький мальчик. Ему я оставила артефакт для защиты и как залог, что я обязательно вернусь.
        Рок притопил педаль газа - на заднем сиденье испуганно охнула Мокоша. Зато я была довольна, наблюдая, как джип споро "пожирает" километры дороги.
        Глава 13
        Мокоша
        Я первая вылезла из машины, все же долго сидеть на одном месте для меня сродни пытке. Особенно когда столько всего произошло, от чего фонтанируешь если не энергией, то эмоциями точно.
        Почему-то в замке свет не горел ни в одном окне. Даня так замучил Макса? Или они на пару просто разбили все лампочки? Или… Чем дальше, тем более фантастическими и пугающими становились мои предположения.
        - Чем-то напоминает настоящий замок со злобными приведениями, - сказала Гела, заметив мой взгляд.
        - А ведь так и есть, - кивнула подошедшая Лика.- Ты вспомни, как нас местные духи сначала встретили? С цветами, оркестром…
        - Не напоминай, - фыркнула я. - Я только забывать начала, а ты опять травмируешь мою детскую психику.
        - Не такая уж она и детская, - задумчиво протянула Снежная. - Как парнем манипулировать - так легко, как гадости-ужастики рассказывать, так ты самая первая. А сейчас резко вспомнила, что до двадцатника не дотянула?
        - А вот и нет, просто я спать хочу. Или хотя бы красочно пересказать все Максу, раз уж он пропустил самое интересное, - воодушевилась я.
        - Сказал тот, кто весь вечер просидел в кустах, - поддела меня Огнеслава.
        - Дай выспаться парню, его Даня, наверное, замучил сегодня, - посоветовала с улыбкой Геля.
        - Да ну вас, - притворно обиделась я, направляясь ко входу в замок. Если что - меня всегда ждет мое теплое одеяло, с которым, на крайний случай, и поболтать можно, если настолько невтерпеж.
        Выключатель отыскать удалось далеко не сразу. На меня шипели, что ребенок спит, а я так громко шарю руками по стене, едва не сбивая картины.
        - Похоже, действительно спят, - согласилась я после того как все же включила свет. Ведь никто не выскочил из засады с громкими воплями.
        - Коша, кажется, тебе изменяют, - ехидно мурлыкнула Лика.
        - Знаешь, этот факт должен больше волновать Гелу, - в тон ей ответила я и выразительно взглянула на Снежную.
        - Коша, это отвратительно, - поморщилась та.
        Нет, ну вот почему опять я? Это все Лика начала! Собственно, это я и озвучила, но ответить мне никто не успел.
        - Вернулись!!! Макса украли, Даню убили! - громко визжа и клацая по полу коготками, в холл ворвались крыски.
        - Что?! - наверное, мы со Снежкой перекричали всех.
        - Не то, - задумчиво протянул Крыс. - Макса убили, Даню украли.
        Эта вариация мне нравилась еще меньше. Что же могло произойти-то?!
        - Тихо! - рыкнул Рок, подняв обеих грызунов за хвостики в воздух. - По порядку. Что произошло?
        - Стукнули Макса по голове, Даню забрали…
        В другой раз бы я посмеялась над точностью и обилием деталей в рассказе, но сейчас это волновало мало.
        Парень нашелся на кухне. Я тут же бросилась к магу, но на полпути передумала и уступила место более сведущем в колдовстве личностям. Ведь единственное, что могу сделать, это попинать носком ботинка. Вечно всякая муть в голову лезет, негуманная и совсем не смешная.
        - Все хорошо, он просто потерял сознание, - заверил меня Ник, проверив пульс парня.
        - Точно? - с некоторым недоверием переспросила я.
        - Коша, жить он будет, - довольно четко ответил вампир, глядя мне прямо в глаза, видимо, стараясь хоть так немного вправить мне мозги. Лучше бы просто встряску сделал, причем в прямом смысле слова. - Но все же, думаю, лучше его перенести на диван.
        - Аха, - даже чересчур усердно закивала я.
        Когда Рок с Никларом перетащили безды… обморочного… тьфу, стукнутого Макса в гостиную, я полюбопытствовала:
        - Может, ему повязку на голову наложить? - спросила я это у Славы, в то время как Лика старалась удержать разбушевавшихся крысок. Остальные девчонки куда-то делись.
        - Зачем? - искренне удивилась Чертенок.
        - Ну не знаю… - честно призналась я. - Но я это умею!
        - Ну и молодец, - похвалил Рок. - Только не нужно.
        - А сам мог бы чем-то помочь, - немного обижено фыркнула я.
        - Хочешь, чтобы ему понадобились мои услуги? - ехидно поинтересовался некромант. - Всегда знал, что ты добрая, но чтобы настолько…
        Я с сомнением взглянула на бледного Макса. Все же пусть такой, полуживой, чем требующий профессиональных услуг некромага.
        - Если учитывать, что из живого мертвым сделать намного проще, чем наоборот…
        - Кош, так определись, чего ты хочешь? - "по-доброму" так спросил Ник.
        - Ничего я не хочу, - отмахнулась, присев на пол рядом с диваном. Все же целительство - это не мое. Наложением рук могу только убить, пожалуй.
        По лестнице вниз едва не скатилась Гела.
        - Убью, - прошипела она. - Если с Даней что-то случится, я… - а дальше разгневанная и все же немного испуганная девушка пыталась решить, что же именно столь ужасное она сделает с похитителем. К этому времени, оказывается, у крыс уже успели узнать, что напал на моего парня… ой, жениха, именно наш советник, похожий на колобка.
        - Все будет хорошо, - заверил ее Рок, переключая внимание на жену. Все же разгневанная Гела пострашнее любого стихийного бедствия будет.
        - Сейчас в замке нет никого, кроме нашей компании, - вдруг подала голос Шейд, которая словно появилась из ниоткуда.
        - Все же это мало утешает, - заметил некромант, пока Гела не успела что-то вставить.
        - А вот меня больше пугает, что приведения ничего не видели, - влезла Янина. - Да, я уже пообщалась с ними на эту тему, - ответила на наши вопросительные взгляды девушка. - Словно их на время вырубили. Что весьма удивительно, ведь даже с помощью темной магии нельзя добиться такого эффекта. А здесь… Возможно, какой-то специфический артефакт. Одним словом, ничего конкретного.
        - Последняя надежда найти что-то в его комнате. Габриель с Кирой пошли искать зацепки, - вздохнула Слава.
        - Или ждать, пока очнется Макс. Может, он что-то интересное расскажет, - предположила Лика. - Хотя, вряд ли. Ой! - именно этот момент Крыс выбрал для того, чтобы извернутся и цапнуть воздушницу за руку. От неожиданности девушка выпустила обоих грызунов, которые проворно побежали к Снежной за поддержкой.
        Мужчины вернулись к нам, о чем-то тихо переговариваясь. Но, судя по довольно мрачным лицам демона и охотника, ничего они не нашли.
        - Ключ! - вдруг вскрикнул напряженно размышляющий Рок. - Гела, ты же отдала мальчику ключ! Вот она, та зацепка. Ведь что бы ни случилось, его просто не смогут снять с Дани. А по ключу мы точно отыщем, где он.
        - Да-да, - зашептала Гела. - Точно, как я сама до этого не додумалась? Едем! - загорелась энтузиазмом ведьма.
        - Понимаю, почему Снежных не рискуют затрагивать, - заметила я. Все же Гела сейчас, наверное, могла перепугать кого угодно. Или уж точно подпортить нервы.
        - Тогда три минуты на сборы, - скомандовал Кира.
        - А я? - немного растерялась, понимая, что в принципе опять не при делах. Не тащить же меня спасать Даню, да и не усадишь меня опять в кустах.
        - А что ты? - удивился Габриель. - Остаешься с Максом.
        - Может, не надо? - переспросила я. - Если ему хуже станет, я ведь совсем не знаю, что сделать.
        - Повязку наложишь, - отмахнулся от меня демон. Захотелось его стукнуть. Может у Лики сковородочку одолжить?
        - А разве поможет? - удивилась я, решив быть гуманной.
        - Нет, но себя хоть займешь, - улыбнулся он, выходя на улицу.
        - А еще сможешь сделать искусственное дыхание, - посоветовала Огонек. - Возможно, он даже быстрее в себя придет.
        - Мелкая, не шали, - чмокнула меня на прощание Лика. - Только мои сковородки не трожь!
        - И попробуйте никуда больше не вляпаться, - посоветовала Снежная. - А то уже на одного ребенка оставили…
        Я не хотела напоминать, что бог вообще-то любит троицу… Хотя от такой перспективы передергивало даже меня.
        Выпроводив всех, я села напротив дивана и задумчиво посмотрела на Макса. Тревожно, неуютно, ну и что, что меня заверили, что жить будет? Может как-то ему помочь? Хоть в ушко подуть - ну там вентиляция мозга, его охлаждение… Вдруг поможет? Хотя, все признают, что водное охлаждение все же лучше… Сделать клизму?
        Как меня Макс терпит, с таким бардаком в мыслях?
        Но что же все-таки делать? Может, действительно искусственное дыхание? Или все же лучше отойди и не вмешиваться? Ведь тот же компьютер работает намного лучше самостоятельно, нежели в случае, когда кто-то влезает с отверткой в его внутренности. Кажется, это первая здравая мысль за все время моих стенаний над Максом.
        Ладно, обрызгаем водичкой, авось мне хоть полегчает немного от этого, если не Максу. Все же это помогло. Парень, тихонько застонав, не только очнулся, но и попытался подняться. Что-то мне подсказывало, что пусть лучше подольше полежит.
        - Ты живой! - с радостным писком я практически взлетела на диван, не особо заботясь, что протопчусь по Максу. Крепко обняв, я потерлась о его щеку.
        - А не должен? - довольно хрипло спросил парень.
        - Должен. Хотя бы потому, что вытребовал с меня обещание помолвки, а потом помирать собрался. Это вообще получилось бы свинство, - возмутилась я.
        - Не говори глупостей, - ласково попросил Макс, проводя рукой по моим волосам.
        - Ты что-то помнишь? - серьезно поинтересовалась я.
        - Довольно смутно что-то припоминается, но ничего определенного… Так что все же произошло?
        - Даню украли, - честно призналась я.
        - Как?!- парень помрачнел прямо на глазах.
        - Этот твой советник Кокран между прочим!
        - Он не мой! - отгрызнулся Макс, но сделал это как-то вяло, почти обреченно.
        - Не столь важно. Главное, что ребенка украли!
        - А я здесь при чем? Словно с рук на руки похитителям его отдал. Как хоть? Все настолько печально?
        - Нет, пошли спасать. А при чем здесь ты? - и тут меня прорвало: - Тебя попросили просто присмотреть за ребенком! Ты даже этого сделать не смог! Чем ты думал?!
        - Успокойся, - довольно жестко попросил Макс.
        - Я спокойна как… Нет, даже спокойнее удава! Меня просто возмущает, что тебе нужно было просто… Как тебе можно будет доверить наших детей? Моих детей! Да я как мать должна их больше всех жалеть и вообще не рожать!
        - Знаешь, а меня радует, что ты говоришь о них во множественном числе, - улыбнулся парень. - И все же я думаю, ты изменишь свое мнение.
        Я попыталась посверлить его взглядом, но быстро сдалась, понимая безуспешность данной попытки.
        - И я верю, что вся эта плохая история с Даней закончится хорошо.
        - Ты меня пугаешь… Но ты такой ИДИОТ!!! Как можно было не досмотреть за ребенком?!
        - Ну вот так… - парень развел руками и виновато улыбнулся.
        - С тобой невозможно ссориться, - скуксилась я.
        - Вот видишь, такая хорошая основа для семьи, в которой практически не будет крупных ссор, - кивнул, поморщившись, Максим.
        - Аха, я просто буду молча бить посуду. Ты - так же молча покупать новые сервизы…
        - Конечно. Все, что ты захочешь.
        - Мелкий, расчетливый, невыносимый!!! Знаешь, такое ощущение, что меня тоже по голове стукнули. И основательно так…
        - Ничего, это все переживания, - прервал мои излияния… жених!
        - Ладно, поверим на слово, что такая истеричность это нормально. Интересно, на кухне найдется кусочек тортика? Тебе принести?
        - Тортик в постель? Звучит хорошо.
        - Ну, ведь не кофе с сигаретой! Ой, - я слегка смутилась. - Так, я на кухню, а тебе Рок передал не подниматься!!! Он настоящий специалист…
        Не знаю, может семья у нас и получится не очень-то и нормальная, но она мне точно понравится.
        Снежка
        - Милый, - Рок вздрогнул и машина вильнула. Уж кто-кто, а любимый некромант прекрасно различал даже малейшие нюансы звучания моего голоса. Так что мгновенно понял, что я очень зла. Впрочем, скандал я сейчас не собиралась устраивать. А вот выяснить некоторые интересные детали, которые, видимо, от меня успешно скрывали, стоило. - Ты ничего объяснить не хочешь?
        - Например? - уже совершенно невозмутимо поинтересовался собеседник.
        - Хотя бы тот факт, как ты оказался на территории Британских островов вообще и в Шотландии в частности. Про беловолосого некроманта, так и быть, ты расскажешь потом.
        - Ответ "мимо проезжал" тебя, конечно, не устроит? - вздохнул Рок, покосившись на меня.
        - Ни в малейшей степени, - согласилась, машинально перебирая боевые артефакты на связке. Собственно, взять их и было моими сборами.
        - Волновался, - пробурчал маг, отвернувшись. - Ваша бедовая компания всегда проблемы на нижние девяносто находит.
        - Принято, - кивнула я. - Что еще я должна знать, чтобы потом устроить тебе нормальный скандал?
        - Габриель по моей просьбе занимался поиском неучтенного книгой Снежного, - признался этот конспиратор.
        - Подробней, - попросила я, рассматривая симпатичную загогулину из сплава меди и серебра. Может с золотом она и смотрелась бы эффектней, но золото - магически инертный металл.
        - Руки убери от артефакта, - не выдержал Рок, и я кивнула - не с моим везением с такой вещью в машине играться. - Если в двух словах, то наш сыщик нашел отца Дани. Он погиб в Лондоне при невыясненных обстоятельствах.
        - Совет подсуетился? - предположила, выдвинув на роль главного злодея раздражитель последних пары сотен лет.
        - Может быть, - уклончиво протянул Рок, не склонный в отличие от меня к огульным обвинениям. - Выясним со временем.
        - Выясним, - кивнула я и, отвернувшись к окну, тихо спросила. - С ним ведь все хорошо будет?
        - Конечно, - постарался утешить меня жених, не прижав к себе только потому, что был за рулем. - Не волнуйся.
        "Не волнуйся". Какое простое словосочетание. Но я тревожилась, не находила себе места и как можно скорее хотела оказаться рядом с Даней. Если честно, то мне даже плевать, что будет с ренегатами и советником - я просто хотела забрать домой сына.
        Наконец машина начала тормозить и остановилась. У меня было непреодолимое желание тут же помчаться в лес в направлении, где находилась моя половинка ключа, но уже подошедший Рок положил мне на плечо руку, одновременно сдерживая и давая поддержку. Буквально через пару минут появились остальные.
        - Мы оставили транспорт чуть дальше, - сообщила собранная и деловитая Янина.
        - Значит так, мы идем за Даней, - сказал Рок, посмотрев на наших.
        - То есть все основные разборки будут на нашей совести, - почти облизнулся Габриель.
        - У тебя совести с роду не было, - машинально огрызнулась я.
        - С роду, может, и не было, - усмехнулся демон. - Сейчас есть.
        - Зайдем с двух сторон, - предложил Кира. - Никлар, Лика и Янина - вы делаете большой круг - в целом, только подстрахуете, чтобы не чкурнули дальше. Все равно прорваться попробуют сюда, к дороге, поэтому демоны и мы с Огнеславой их перехватим тут. Вопросы?
        Вопросов не было.
        Мы с Роком тихо скользили по лесу. Бесшумный шаг - это едва ли не первое, чему учат маленьких Снежных. Тогда же, наверное, мне привили нелюбовь к каблукам - они цокают. Впрочем, это к делу не относилось. Рок шел, словно по компасу - ключ звал его, старшего в роду. Если честно, меня, привыкшую всегда быть на острее атаки, немного беспокоило, как там мои девочки? Вовремя, правда? К тому же страх за Даню заглушал все остальные эмоции. Наверно, это и называют материнским инстинктом.
        - Что именно ты взяла? - почти беззвучно спросил будущий супруг.
        - Ледяные копья, снежный буран, вон та загогулина, которую ты огненной магией напичкал, ну и еще по мелочи.
        - Ну у тебя и мелочи, - с усмешкой покачал головой некромант. - Все массового поражения. Что еще?
        - Десяток целителей, парочка накопителей, - прикинула я. - Еще есть два сонника.
        - А конкретней?
        - Кошмары и грезы, - похоже, я уловила задумку мага.
        - Доставай кошмар, - скомандовал Рок.
        - И не подумаю, - покачала головой я. - Вдруг Даня под действие попадет?
        - Пока у него ключ - не должен, - отмел сомнения некромант.
        - А если сумели забрать? - резонно возразила я. - Тем более у него впечатляющие способности ментальщика, видимо, развиваются.
        - Хорошо, давай грезы, - уступил мужчина и вдруг поморщился. - Снежный и псионик? Кошмар.
        - Он тебе сейчас что-то говорит, да? - тут же поняла я произошедшее. - Почему я не слышу?
        - Потому что все, что может затруднить твое выздоровление, заблокировали. Умный мальчик, - похвалил Рок. - Итак, у нас там шесть человек, не считая Даню. Ключ у него. Так что мы смело можем использовать более мощный амулет.
        - С ним все в порядке? - вздохнула я, отцепив от связки лунный камень с дымчатой серединкой. Надо сказать, что я не особо хотела использовать это - слишком ярко у меня сохранились воспоминания о ночи кошмаров в башне Рока… Я тут же дала себе мысленно затрещину: подобная гуманность по отношению к врагам мне раньше свойственна не была. Не намудрили ли фейри с моей аурой чего-то? Впрочем, как магические способности могут влиять на характер? Да никак! Хотя, если у мага заблокировать его способности - то он разве что ухудшится. Но у меня же все наоборот!
        - Да, - кивнул некромант, - мальчишка держится молодцом. Так что можем начинать спасательную операцию.
        Приблизившись к небольшому домику лесника, я едва ли не ползком, хотя и знала, что Рок меня прикрывает щитами и заклинанием невидимости, подобралась к окну и приложила камушек к стеклу. Амулет в моей руке мягко полыхнул, окутав лес туманом, сначала молочно белым, который постепенно становился все прозрачней, а через пару минут полностью исчез. Теперь наши противники крепко спали и мучились кошмарами.
        - Теперь забирай ребенка и быстро уходи, - голос Рока послышался у меня прямо за спиной, заставляя вздрогнуть.
        - А ты?
        - А у меня есть еще дело, - улыбнулся некромант и легко поцеловал меня в макушку. - Давай за мальчиком.
        Я послушно кивнула и скользнула ко входу. Дверь сразу же не поддалась и мне пришлось выбить ее ударом ноги. Как и предполагалось, все, кроме Дани, спали, а мальчик, привязанный к стулу, радостно мне улыбался. Я бросилась к нему, вынимая перочинный нож, чтобы разрезать веревки.
        - Ты пришла! - Даня обнял меня за шею, вцепившись так крепко, что мне даже воздуха перестало хватать. - Ты пришла!!!
        - Конечно, - я погладила малыша по голове. - Я тебя ни за что не оставлю. А теперь нам надо уходить. И быстро.
        Рок спокойно наблюдал, как Гела растворяется в ночных тенях, уводя за руку быстро перебирающего ножками мальчика. Как только они оказались на безопасном расстоянии, мужчина раскинул руки. Воздух над ладонями мягко засветился жемчужным светом. Сон - это всего лишь пограничное со смертью состояние. Кошмар - это агония, которая прекратиться лишь тогда, когда этого пожелает заклинатель. Или же если воля спящего окажется достаточно сильна, чтобы сбросить наваждение. Но ренегатам не суждено проснуться.
        Когда девушка сказала, что взяла с собой сонники, он сразу подумал об этом обряде. Единственная проблема заключалась в том, что сам некромант не имел права погружать свою жертву в сон. Так что это для него любезно сделала его нареченная. Интересно, она поняла, что именно будет происходить дальше? Он не слишком любил посвящать ее в тайны своей магической специализации.
        Рок свел ладони вместе таким образом, чтобы они почти соприкасались меж собой, а пальцы расходились в стороны. Луч света ударил в дом и окружил строение кольцом, но не иссяк и не потерял интенсивности. В мягком его сиянии было отчетливо видно, как в сторону мага по образовавшемуся тоннелю поочередно скользят шесть чуть более темных нитей разной толщины. Дождавшись, когда последняя из них окажется "зажатой" в пространстве меж конусовидно разведенных ладоней, Рок постепенно развеял заклинание - луч света исчез, лишь с разной интенсивностью светились превратившиеся в небольшие шарики нити. Это было не что иное, как жизненные силы магов, которые он вытянул из ренегатов.
        Некоторое время задумчиво поглядев на зависшие в воздухе шарики, Рок потянулся к карману и извлек оттуда связку ключей от машины. Подумав, что удача ему улыбнулась, Снежный усмехнулся, взял двумя пальцами янтарный брелок и поочередно коснулся им каждой из сфер, которые мгновенно впитались в камень.
        Бесшумно повернувшись, некромант направился к машинам. У него за спиной, в сторожке, где держали Даню, остались шесть высохших мумий, у которых уже никогда не будет посмертия. За подобное его бы арестовал даже Кира, не моргнув глазом. Вот только Снежные всегда жестоко наказывали тех, кто смел поднять руку на членов их Семьи, особенно если это был ребенок. Клан постепенно возрождался, и Рок считал, что некоторые традиции тоже стоит восстановить, чтобы напомнить о могуществе Снежных. Впрочем, эта разработка была проведена некромантами их рода так давно, что пришлось бы долго повозиться, чтобы вообще понять, что именно произошло с этими телами.
        С другой стороны, стоило еще больше усложнить задачу Совету. Рок повернулся и послал в домик сгусток темного огня. Сорвавшись с пальцев, матовая сфера ударила в окно, разбив стекло, тут же осыпавшееся тусклыми осколками. Маленькое строение охватило пламя, пожирающее его куда быстрее, чем делал бы это обычный огонь - уже через минуту вместо домика остались лишь обгоревшие развалины. К утру здесь начнет пробиваться молодая трава - так что даже время произошедшего "несчастья" определить окажется чрезвычайно затруднительно.
        Снежный даже не стал оглядываться и быстро зашагал через лес. Пора было заканчивать эту длинную ночь.
        - И что это было? - тут же выступила из темноты его дражайшая Гела, к которой жался мальчик. Некромант поморщился. Да уж, расслабился он, раз предположил, что эта девушка послушается с первого раза. Даже присутствие Дани на нее не повлияло.
        - Чего тебе видеть и не стоило, - честно отозвался он.
        - Не думаю, что кто-то осудит тебя за вынужденное устранение ренегатов, оказавших сопротивление, - ровно произнесла его невеста, заставив мужчину лишь улыбнуться и вздохнуть. Хорошо, когда тебя понимают почти с полуслова.
        - Остальные скоро будут здесь, - заметила девушка, а затем подтолкнула Даню вперед. - Вам пора познакомиться.
        Огонек
        - Вон того рыжего ровнее, - скомандовала я, прищурившись и чуть наклонив голову к плечу. Сидящий на каком-то пеньке Кира хмыкнул, но комментировать не стал. Стало быть, одобрил диспозицию.
        Габриель и Шейд, оба в боевой ипостаси, рассмеялись и повесили означенного рыжего ренегата поровней. На осинке. Злая я, а демоны еще злее, как оказалось. Не ожидала от них такой реакции, если честно. Такое впечатление, что это у них ребенка украли, а не у Снежных. Злость свою хвостато-крылатая парочка выместила на несчастных ренегатах. Мне заранее жаль тех бедняг, которым придется вывозить отсюда трупы. Впрочем, это проблемы Совета, а не мои.
        Кира привычно закурил, я так же привычно щелкнула пальцами, отводя от себя никотиновый дым.
        - О, наша главная редиска пришла в себя, - я заметила шевеление в направлении, где было сгружено временно обморочное тело советника. Впрочем - это была моя единственная мишень. Больше мы с Кирой не вмешивались, уступив возможность порезвиться демонам.
        - Редиска, говоришь? - переспросил некромант, вставая с импровизированного стула и отряхивая джинсы. - Шейд, можно тебя на минуточку?
        Демоница, в этот момент занятая "украшением" очередной осинки, обернулась, посмотрела на блондина, а потом заулыбалась во все клыки. Получилось очень внушительно, почти как у акулы. Вальяжно помахивая хвостом, девушка приблизилась. Из-за серебристых полос она напоминала огромную кошку.
        Похоже, эти двое уже что-то задумали. Я поражалась тому, как они понимали друг друга - даже не с полуслова. Им хватало взгляда, мимолетного жеста… И сейчас, похоже, был как раз такой момент.
        Парочка подошла к слабо постанывающему советнику.
        - Эй, болезный, вы там как? - Кира очень аккуратно попинал мужичка носком ботинка.
        - А мы сейчас узнаем, - измененные трансформацией голосовые связки Шейд выдавали звук, больше похожий на шипение змеи, чем на нормальный голос. Демоница подхватила одной рукой тихо пискнувшего Кокрана за шиворот и задумчиво провела по его щеке выпущенными когтями второй.
        - Что вам надо? - тут же "ожил" наш пленник.
        - Бесплатное представление, - негромко фыркнул мне в ухо Габриель, а его руки обвились вокруг моей талии. Посматривая на его острые когти, я даже не чувствовала опасения, что он меня ненароком поранит.
        - Ну, вы же умный человек, - обезоруживающе улыбнулся Кира. - Вы сами прекрасно знаете, что нас может заинтересовать.
        Советник захлопал глазами, всем своим видом изображая полнейшее недоумение и вообще последнюю стадию кретинизма. Шейд нажала чуть сильнее. Показалась кровь.
        - И как вы дошли до жизни такой? - вздохнул блондинистый некромант, сделав вид, что не заметил нежелания советника "сотрудничать".
        - Зай, а можно я его убью? - капризным голоском спросила демоница, показав зубки во впечатляющем оскале. Вампиры бы всем княжеством от зависти обрыдались! С Кристианом в первом ряду!
        - Нельзя, - отрезал Кира.
        - Ну котик, ну я совсем чуть-чуть, - проныла девушка, кончиком хвоста вспарывая порядком помятый пиджак на круглом животике советника. - А потом ты его поднимешь в виде зомби и допросим без всяких проблем.
        И без того бледный мужичок цветом лица сровнялся со свеженькой белокочанной капустой.
        - Все скажу! Только уберите ее от меня! - взмолился он, умильными глазами глядя на Киру.
        Не знаю, что именно я ощущала в этот момент. Но жалости в клубке чувств не было и в помине. Словно человеческая парадоксальная способность сочувствовать даже убийцам была выжжена пламенем моей стихии.
        - Могу и я, хочешь? - я сделала шаг вперед, зная, что вокруг фигуры танцуют огоньки пламени. Кира коротко мотнул головой, показывая, чтобы не вмешивалась. И я тут же вновь оказалась прижатой к моему демону.
        - Не порть им игру, - прошептал мне на ухо Габриель.
        Тем временем Шейд поставила советника на землю, даже сделала вид, что бережно поправляет помятый воротничок пиджака, мимоходом оцарапав дернувшегося мага. Затем демоница, демонстративно покачивая бедрами, обошла его по кругу, мазнув по ногам хвостом, и пристроилась сбоку от Киры, положив ему на плечо когтистую ладонь. Некромант сохранял полнейшую невозмутимость, словно всю жизнь только тем и занимался, что служил подпоркой для бронированных крылатых бестий.
        - Мы вас внимательно слушаем, господин советник, - напомнил о себе блондин. - Расскажите, будьте любезны, на что был направлен ритуал, который вы проводили, принося в жертву юных ведьм, а также откуда вам стало известно о нем.
        - Мы планировали подчинить этот остров, со всеми его магическими потоками, сделать его территорией, неподвластной Совету Ста…
        - Врет, - безжалостно отозвалась Шейд и ударила советника хвостом по ногам.
        - Скорее, не договаривает, - не оценил Кира. - Так что вы утаиваете, господин советник?
        - Портал! Портал в нижний мир, в обход границы! - мужчина скривился от боли, видимо, демоница его знатно приложила. - А что касается того, откуда мы узнали… Почему бы тебе не спросить свою чешуйчатую подружку, а, некромант? - советник мерзко ухмыльнулся, кивая на Шейд.
        - Значит, надоумили демоны, - проигнорировал намек Габриель, мягко обходя меня и становясь с другой стороны от мага.
        Я наблюдала со стороны за этими двумя хищниками, восхищаясь каждым движением. Киру я к ним не причислила лишь из-за принадлежности к роду человеческому.
        - Имя! - прошипела Шейд, по-кошачьи выгибаясь и приподнимая крылья. Так довольно миниатюрная, - по сравнению с Габриелем, конечно, - демоница казалась крупнее и опаснее, хотя куда уж больше-то?
        Похоже, советника проняло. Вот как задрожал и попятился.
        - Лаонард, - заикаясь, выдавил он. - Лаонард Архорн!
        - Гад мертв, но дело его живет, - прокомментировала я, а Габриель очень быстро ввел Киру в курс прошлогодних событий. Впрочем, некромант в общих чертах был наслышан.
        - Парни, этот красавец нам еще нужен? - поинтересовалась Шейд у несколько отвлекшихся мужчин.
        - Неа, - отозвался Кира и стремительно шагнул в сторону советника. Я так и не поняла, откуда в руке белобрысого мага оказался нож. Убивал некромант так же, как и демоны, одним стремительным и безжалостным ударом.
        Меня передернуло от вида крови. Все же бой - это одно, а сейчас… это была казнь. Впрочем, я понимала, что произошедшее - закономерность, но было не по себе.
        - Все хорошо? - обернулся Габриель.
        - Будет, - кивнула я, все же избегая смотреть на тело на земле. - Пойдем лучше узнаем, как дела у Дани.
        - Подожди минуточку, - попросил рийхард и обернулся к соплеменнице. - Шейд, ты ничего не хочешь нам рассказать?
        - Нет, - удивилась демоница, - с чего бы?
        - Только не говори, что не знала про Лаонарда.
        - Габи, я понятия не имею, что эта белобрысая скотина тут делала, - чуточку раздраженно прошипела Шейд. - Но я узнаю…
        - Ну как же, - скептично отозвался мой демон, - рийхард Принца шляется незнамо где, а такая умная девица, как ты, и не в курсе его делишек?
        - Это ты не в курсе, - поддела его девушка, - что никаких Принцев у нас уже давно нет. У нас там сейчас старый добрый феодальный раскосец, как две тысячи лет назад. И да, я понятия не имею, что делал здесь один из рийхардов многочисленных Князей! У нас там даже один самопровозглашенный хан нарисовался…
        - Понятно, - неопределенно протянул Габриель.
        - Давайте эти мозголомистые детали политического устройства вашей исторической родины обсудим позже? - предложила я, понимая, что произошедший здесь всплеск магической активности могут засечь власти. И лучше в это время быть подальше.
        У маленького Снежного дела обстояли весьма неплохо, как и у его новоявленных родителей. Дымящиеся руины того, что еще недавно было лесной сторожкой, живенько вписались в осенний пейзаж.
        - Очень мило, - оценил Кира, прикуривая и с довольным видом осматривая обломки.
        Янина, Лика и Никлар, обнаружившие и от греха подальше уничтожившие сооруженный ренегатами алтарь, уже успели потискать спасенного мальчика, пока демоны отлавливали особо прытких магов.
        - Позеры, - фыркнул Рок, завидев демонов, все еще прибывающих в боевой трансформации.
        - На всякий случай, - совершенно серьезно отозвался Габриель.
        - Ребенка напугаешь! - неодобрительно покосилась на новоприбывших Гела.
        - Он не из пугливых, - хохотнул Кира, завидев заинтересованный взгляд мальчика, разглядывающего нелюдей.
        Даня тем временем выпутался из объятий Снежки и подобрался поближе к демонам. Глаза мелкого сияли восторгом. Похоже, кого-то сейчас будут тягать за хвост. Оценив внушительную фигуру Габриеля и, видимо, проникнувшись уважением, ребенок переключил свое внимание на Шейд. Черно-серебристая демоница ему понравилась больше, и Даня с радостным воплем бросился к ней обниматься. Я прыснула, увидев, какого размера при этом стали глаза у Гелы и, что самое смешное, у самой Шейд.
        - Подводит реакция? - не упустила я возможности подколоть гостью из нижнего мира, которая ошалело взирала на мальчика, сейчас ощупывающего ее крыло.
        - Да ну тебя, - сделала вид что обиделась девушка. - Просто я никогда детей на руках не держала.
        - Всегда полезно попрактиковаться, - усмехнулась я, наблюдая за разнообразнейшей мимикой окружающих. Снежка была явно не в восторге. Рок с покровительственной отцовской улыбкой наблюдал за новоявленным чадом. Габриель и Кира выглядели подозрительно задумчивыми.
        - Нам пора, - заметил теперь уже бывший шеф Янины.
        - Это точно, - отозвался Габриель, принимая привычный человеческий вид.
        - Даня, держись, - внезапно усмехнулась Шейд, расправляя крылья. Маленький Снежный с восторгом завизжал, когда демоница взлетела.
        - Ты куда, полоумная?! - раненым зверем взвыла Гела.
        - Я только до машины, - крикнула Шейд, поднимаясь повыше.
        - Пойдем туда же, - со смехом перехватил будущую супругу за талию некромант.
        Я думала, что подруга туда галопом поскачет, но у Снежки хватило выдержки сдержать подобный порыв.
        Когда мы все вместе дотопали до опушки жиденького осинника, возле которой бросили машины, нам открылась следующая картинка: демоница сидела на капоте "Ауди", а Данька висел у нее на шее, не хуже мартышки вцепившись руками и ногами и радостно попискивая.
        - Даня, мне надо перекинуться, а то я в машину не помещусь с крыльями, - терпеливо втолковывала ребенку Шейд.
        - Давай полетим! - требовал мелкий, не внимая доводам девушки.
        - Нас твоя мама убьет, - предупредила демоница. - Меня так точно.
        - Не надо, - насупился мальчик. - Мама, она хорошая!
        Кира сдавленно засмеялся, Рок сделал вид, что закашлялся.
        Шейд все же удалось отцепить от себя Даньку, посадив его на все тот же капот машины, и быстренько принять человеческий облик. Маленький Снежный посмотрел на преобразившуюся демоницу… и тут же вцепился в нее снова.
        - Все равно хорошая, даже без рожек, - постановил он под смех всей нашей компании. - Мамочка, а можно я с тетей поеду в машинке?
        Гела дернулась что-то сказать, но Рок придержал девушку.
        - Ничего с ним не случится. Огонек присмотрит.
        Адресованный мне взгляд Снежной обещал адские муки, если с головы ее подопечного хоть волос упадет. Прямо мания, а не родительская забота. Она бы нашла с моей матерью общий язык!
        Устроившись в машине, теперь оба мужчины сидели впереди, выехали по направлению к Аркарту. Интересная ожидалась поездка.
        - Тетя, расскажи сказку, - закапризничал Данька буквально через пять минут. Я ехидно посмотрела на демоницу, но та ничуть не смутилась просьбе ребенка. Ей вообще, похоже, понравилось с ним возиться. Что, тоже материнский инстинкт, как у Снежки?
        - Данечка, я не знаю человеческих сказок, - все же предупредила она.
        - Расскажи про демонов! - запрыгал у нее на коленях ребенок.
        - Нету таких сказок, только страшилки.
        - А что, тебе в детстве сказки не рассказывали? - ужаснулся малыш. - Нам тетя-воспитательница всегда перед сном читала про Золушку.
        - Мне перед сном читали военный устав, - ехидно отозвалась Шейд, при этом покосившись на Габриеля. - Ладно, если тебе так хочется, то попробую придумать сама, - подмигнула ребенку девушка. - Но может получиться неинтересно и невесело, я никогда не рассказывала сказок.
        - Ты главное попробуй, - солидно кивнул мелкий.
        - Да, мы все очень ждем, - фыркнул Габриель. Мне подумалось: "О, дорогой, зря ты влез!" Уж больно предвкушающее приопустились веки Шейд.
        - Ну, раз так, то слушайте. Жили-были демоны, папа и мама. Не очень-то добрые и хорошие, но уж какие есть. Обычные, в общем, демоны. И была у них маленькая дочка.
        Жили они довольно весело, пока однажды не случилась страшная беда. Пришли очень-очень злые демоны и убили родителей девочки. И она осталась одна. Сироту к себе забрала добрая соседка. У соседки тоже была маленькая дочка и довольно взрослый сын, незнамо с кем прижитый, - Шейд показала язык зашипевшему, как раскаленная сковородка, Габриелю. - Он был на редкость гордым, самоуверенным и целеустремленным типом.
        Маленькая девочка прижилась в семье соседки. Она всегда смотрела на самоуверенного типа широко распахнутыми глазенками и была по-детски беззаветно влюблена в этот идеал. Но идеал не замечал детской влюбленности, а только игрался с девочкой, смеялся и катал ее на хвосте. Хорошо хоть сестренка нашего самоуверенного типа подружилась с девочкой, а то ей было бы совсем тоскливо и одиноко.
        Шли годы. Наша девочка, во всем ориентируясь на старшего, защищала свою подружку и старалась быть сильной и ловкой, чтобы стать достойной находится рядом со своим идеалом.
        Но однажды, когда наши девочки уже выросли и даже пошли в местную демоническую… скажем, бурсу, постигать тайны вышивки крестиком, приключилась беда. Идеального мужчину обвинили в государственной измене. Его самого изгнали, его маму выгнали с работы, а сестренку и нашу девочку - из бурсы.
        Но девочка не сдалась. Она обещала, что всегда будет защищать подругу, и потому она каким-то неведомым образом выучилась и пошла работать на…ммм… завод и достигла там определенных высот. А потом она смогла выдать свою подружку замуж за директора этого завода и они жили долго и счастливо. А наша девочка вздохнула и пошла обустраивать личное счастье. Идеал к тому времени уже конкретно так потускнел в ее памяти, от наивной детской влюбленности осталась только благодарность пусть безалаберному, но старшему брату. Девочка больше не нуждалась в защите, она сама могла защитить кого угодно. А потому впредь она искала мужчин, которые относятся к ней, как к равной.
        - Шейд, тебе только детям сказки рассказывать… - оторопело пробормотала я в повисшей тишине.
        - Тссс, он уснул, - шикнула на меня демоница. Маленький Снежный, доверчиво прижавшись к ее плечу, умильно сопел.
        - Такими темпами я тоже скоро начну курить, - тихо фыркнул Габриель, поглядывая на задумчиво улыбающегося Киру.
        - Тебя не понравилась фраза про потускневший идеал? - невинно так поинтересовался некромант.
        - Вот же ж! - шепотом ругнулся мой демон. - Ты подожди, скоро эта маленькая язва и за тебя возьмется…
        - А я ее маленькой не считаю, - взгляд некроманта стал наивным, как у ребенка. - Это я рядом с вами маленький. Мне, к твоему сведению, всего тридцать два.
        Я только фыркнула, мне и того меньше.
        Заснувшего Даню Шейд аккуратно передала в руки Рока, стоило лишь Кире остановить машину.
        - У кого-то есть желание перекусить и отметить победу? - поинтересовалась неожиданно Геля. Несогласных не нашлось. Точнее, были сомневающиеся. Янине явно было не до празднеств, но сама организатор застолья, которой тут же бросилась помогать наша хозяйственная Лика, пресекла попытку темной ведьмы смыться в ее спальню.
        - Не думаю, что я приглашена, - тихо заметила стоящая рядом со мной Шейд.
        - Глупости, - я только отмахнулась. - Вы с Кирой лично пришили Дарагора - можешь сменить амплуа злодейки.
        - Сомневаюсь, что мне дадут это сделать, - кривовато усмехнулась демоница.
        - Идите уже на кухню, а я ребенка уложу и тоже приду, - тихонько поторопил всех Рок.
        Ужин проходил довольно тихо и мирно. Тамадой как обычно выступала Коша, поочередно выуживающая у окружающих детали пропущенного сражения. Остальные в это время активно работали челюстями, прекрасно понимая, что в следующую минуту допрашивать могут начать уже их самих. Готовить ничего особо не пришлось - запасливая Лика, находившаяся накануне в растрепанных чувствах, наготовила на целую роту.
        - Итак, - Гела первой отодвинула тарелку, - думаю, стоит прояснить некоторые интересующие всех моменты.
        - Началось, - тихонько пробормотала Шейд, закатывая глаза.
        Кира переглянулся с подругой, едва заметно усмехнулся и встал.
        - Благодарю хозяйку, - он кивнул вяло угукнувшей что-то Лике и оперативно покинул кухню, аккуратно прикрыв за собою дверь. Сидящий напротив меня Габриель проводил некроманта тоскливым взглядом и едва слышно пробормотал: "Предатель".
        Рок мгновенно вызвался проверить, не проснулся ли Даня. Габриель при этом выглядел настолько несчастным, что я взглядом указала ему на дверь, решив спасать своего демона, который так не вовремя надумал демонстрировать хорошее воспитание. В ответном взгляде рийхарда было целое море благодарности.
        - Думаю, стоит отпустить наших мужчин, - предложила я, глядя, как Никлар поднимается, легко целует порозовевшую от смущения Лику в макушку и быстренько выволакивает из кухни замешкавшегося Макса.
        - Они уже сами справились, - оторопело пробормотала мелкая, глядя вслед жениху, которого вампир по-простецки тащил на буксире.
        - Ну ничего, зато мы можем посидеть в тесной женской компании, - хищно усмехнулась Геля, косясь на взгрустнувшую демоницу.
        - Может, я тоже пойду? - предприняла слабую попытку удрать Шейд.
        - Не думаю, дорогуша, - кажется, Снежная открыла сезон охоты. Признаться, я чрезвычайно удивилась, что сама гостья из нижнего мира так стушевалась.
        - Хорошо, - кивнула воздушница, смиряясь с неизбежностью допроса. - Что тебя интересует?
        - Например, как у тебя хватает наглости появляться тут, предварительно использовав в своих целях Лику, чтобы пробраться в башню, затем напав на Огнеславу…
        - Так, - решила я прервать эти нападки на демоницу, - собственно, я тут пострадавшая сторона, но вот предъявлять претензии к ней не собираюсь. Вопрос, при чем тут вы тогда?
        - Как это не собираешься? - даже немного растерялась Гела.
        - Вот так вот просто. На Габриеля у нее видов больше нет, - принялась перечислять, - она помогла разделаться с ренегатами и спасти Даню. А, и по поводу Лики - учила она ее на совесть.
        - Это она сама тебе сказала? - ядовито поинтересовалась мрачная Янина.
        Шейд только улыбнулась, а вот я вскинулась тут же. Собственно, темная зря напомнила мне о себе.
        - Да, сама. И у меня, как оказалось, куда больше причин доверять ей, чем тебе.
        - То есть демона ты прощаешь, а Яну - нет? - удивилась молчавшая и злобно зыркающая на Шейд Лика.
        - Если бы Яна покусилась на меня - простила бы. Но она подставила Кошу. Разницу чувствуешь? - под моим пристальным взглядом Чертенок стушевалась.
        - У меня самой к Янине особых претензий нет, - пожала плечиками беззаботная мелкая. - Что касается Шейд, то это твое личное дело - прощать ее или считать редиской.
        - А ты знаешь, - я посмотрела на младшенькую, - что погибни Яна, и все твое прикрытие испарилось бы? И рассказать, с чем именно мы имеем дело, наша драгоценная повелительница не посчитала нужным. Вы как хотите, но я терпеть не могу, когда используют втемную. И ведь это еще в самом начале поездки мы начали якобы с раскрытия тайн.
        - Хватит! - истерично взвизгнула Лика, вскакивая с табуретки. - Меня тоже втемную использовали! Как же вы мне надоели со своими тайнами, великими магами и важными заданиями! Прекратите уже!
        - Ну да, сейчас прикинусь Иисусом, всех прощу и обрыдаюсь от счастья, что такая великодушная, - съязвила я, поднимаясь. - Лика, ты права, это пора все прекращать и укладываться спать.
        - Утро вечера мудренее, - согласилась Снежка, все же провожая Шейд тяжелым взглядом. - Все равно она демон.
        - Ну блин, - не выдержала воздушница, - можно подумать, мама с папой сильно спрашивали, кем я хочу родиться! Сделали и все! От меня это не зависит.
        - Без нее мы бы не спасли Даню, - припечатала я, решив все же, чтобы мое слово было последним, и толкнула дверь.
        Сила внутри бурлила, словно снова рвалась в бой. При всем желании сейчас я была неспособна проглотить обиду и злость и улыбаться Янине, ради собственной карьеры рискнувшей нашей жизнью. Не знаю, почему я так отчаянно защищала свою несостоявшуюся убийцу, но ее действия мне просто казались честнее. Конечно, я не перечеркну многолетнюю дружбу с темной ведьмой, но пора было расставлять все точки над "i".
        - Слава, постой, - Шейд догнала меня в коридоре. - Спасибо тебе. Я не ожидала такого, учитывая, что я тебе сделала.
        - Проехали, - махнула рукой я. - Пошли наших мужчин поищем лучше.
        Демоница только кивнула.

*****
        Вмешиваться в женские разборки Габриель счел излишним. Он по опыту знал, что если две женщины решили друг другу что-то доказать, то лучше не встревать, иначе окажешься крайним. Причем доводы у представительниц прекрасного пола в ход шли любые. Оставалось лишь надеяться на благоразумие девушек и на то, что они не скатятся до банального битья посуды.
        Проходя по одному из коридоров замка, демон принюхался: из-за чуть приоткрытой двери в какое-то помещение долетал знакомый запах сигаретного дыма. Так вот куда сбежал ушлый некромант! Рийхард скользнул в комнату, тихонько прикрыв за собой створку двери.
        - И хватает же еще сил на разбор полетов, - заметил демон. Можно было не уточнять, что именно он имел в виду, некромант понятливо усмехнулся, делая новую затяжку с блаженным и в кои-то веки расслабленным видом.
        - Да уж, - коротко подтвердил он.
        Габриель примостился в кресле, напротив оккупировавшего широкий подоконник некроманта.
        На лице нелюдя расползлась ухмылка, когда в библиотеку поочередно вошли Рок, Никлар и "конвоируемый" вампиром Макс. Вот и вся мужская половина замка в сборе. Мелкого Снежного можно было не считать. Не дорос еще.
        - Что, тоже не выдержали этих синхронных полетов на реактивных метлах? - похоже, у Киры уровень язвительности возрастал пропорционально уровню позитивного настроения.
        - Скажешь тоже! - фыркнул Рок, отмахиваясь от коллеги. - Я честно дезертировал, чем и горжусь.
        - Хотите сказать, меня только что спасли? - поинтересовался Мокошин избранник, впервые присутствующий на подобном сборище.
        - Цени заботу, обормот, - неожиданно весело отозвался Никлар, устраиваясь на свободном сидении и вытягивая длинные ноги в запыленных ботинках. - Если слушать все то, что они там сейчас говорят, можно мозгами тронуться. Я не спорю, девушки очаровательные и нежно любимые, но все-таки любить их лучше…гм… в розницу.
        - Мы поменялись ролями? - хмыкнул Кира в ответ на язвительную реплику. Демон и второй некромант только рассмеялись.
        - У меня гора с плеч свалилась, когда Лике удалось Янину едва ли не с того света вытащить, - объяснил вампир, - так что могу позволить себе немного порадоваться жизни.
        - Да уж, кажется, я не вписываюсь в эту компанию, раз не на что жаловаться, - фыркнул Максим.
        Габриель только усмехнулся, заметив, какими взглядами обменялись некроманты.
        - А расскажи-ка нам, наш юный и не обремененный заботами друг, - сладким голосом пропел Снежный, - как же тебя так угораздило, повернуться спиной к доброму дяденьке-советнику? И получить по буйной головушке? - некромант кивнул на небольшую белую повязку, которую заботливая Коша все же наложила своему "пациенту". - Сразу найдется, на что пожаловаться.
        - Не ожидал, что так все обернется, - тут же приуныл Макс. - Он был моим коллегой. И казался хорошим человеком.
        - Я тоже кажусь душечкой, - доверительно сообщил Кира, - особенно когда сплю. А если серьезно, то ты хоть понимаешь, какой опасности подвергся сам и подверг девчонок и Даню?
        - Ну, во всяком случае, я был приставлен к делу, - откликнулся парень с хитрым прищуром. - Хотите сказать, что все вместе в этот самый момент работали, не покладая рук?
        - Браво, - не выдержал Габриель. - Тут он нас уел.
        - Согласен, - усмехнулся старший некромант. А вот охотник продолжал давить:
        - Теперь представь, какая буча поднимется после этого в Совете. И в первую очередь это ударит по тебе самому, если ты еще не понял. Уж очень удобно объявить тебя подельником приснопамятного Кокрана и начать кадровую чистку с твоей кандидатуры. Вот теперь сиди и думай, как из этого выкручиваться.
        - Лучше б я с девушками на кухне сидел, - пробурчал Макс.
        - Кира, хватит играть роль плохого полицейского, - вклинился Рок.
        - После этих событий даже меня в сон клонит, - поддержал его демон. - А я ведь по голове не получал.
        - Хватит так хватит, - согласился блондинистый маг, - тем более, что информацию к размышлению я тебе уже дал. Но ты на досуге все же подумай, может пригодиться, когда тебя потащат в суд.
        - Сошлюсь на твое присутствие, - не остался в долгу уже взъерошенный и расстроенный молодой маг.
        - Да на здоровье, - разрешил блондин. - Ладно, это все лирика. Я тебя прикрою, но тебе придется донести до Совета информацию о появлении ренегатов, да и вообще обо всем, что тут происходило. Это тебе не мелкие перепалки со Снежными, это значительно круче.
        - И на сколько? - настороженно поинтересовался Макс.
        - Ты себе даже не представляешь, - мрачно усмехнулся Кира.
        - Если коротко, то Кокран решил сыграть за обе стороны, работая и на Совет и на ренегатов. Более того, проводимый им и Дарагором ритуал явно проведен по принципу и подобию демонического. Дальше - лучше: последняя жертва в центре пробила бы путь в нижний мир. Последствия представляешь, - коротко изложил суть Габриель.
        Макс потрясенно молчал, переваривая вываленную ему на голову информацию.
        - Хорошо, что мы успели вовремя, - заметил Никлар. - Даня не заслужил участи жертвы.
        - А зачем им понадобился ребенок тогда? Советник не мог не понимать, насколько кража мальчика взбесит Хранительницу, - заметил молодой человек.
        - Слишком высокие ставки, парень, - хмыкнул Рок.
        - А мы ему еще и существенно игру подпортили, - добавил Габриель. - Последней жертвой стал бы сам Дарагор. Чокнутый ученый скорее всего даже не подозревал, наверное, о таком развитии сюжета. Выброс энергии был бы чудовищным. Заменить его сумел бы разве что неинициированный маг. Скорее всего, под рукой был лишь один единственный кандидат.
        - У вас это стандартная практика? - прищурился Кира.
        - Распространенная, - поморщился Габриель. - Шейд об этом упоминала. Но практика действенная.
        Дверь чуть приоткрылась, в образовавшуюся щель просунулась любопытная мордочка Мокоши.
        - Вот ты где! - воскликнула земная ведьмочка, увидев возлюбленного. - А ну брысь спать, ударенный ты мой!
        - Коша, апокалипсис отменяется? - поинтересовался Габриель, ехидно косясь на покрасневшего Макса.
        - В каком смысле? - не поняла девушка.
        - Ну, вы там на кухне не передрались? - уточнил демон.
        - Не дождетесь, - фыркнула мелкая. - А вы тут решили напихать в голову моему парню кучу ненужных шовинистских идей? И как, поддается влиянию?
        - Упорствует, паразит, - театрально вздохнул Никлар. - Обзывает нас всякими нехорошими словами и грозится накормить твоей выпечкой, для перевоспитания.
        Земная ведьмочка неожиданно зевнула, как котенок, и потом сообщила:
        - Вас, кстати говоря, тоже уже всех ищут.
        - Она не среагировала на шутку про пирожки? - удивился вампир, когда молодая пара ушла.
        - Устала, - усмехнулся Рок. - Так, пора заканчивать посиделки. Не хочу, чтобы Гела успела сменить благостный настрой от возвращения ребенка.
        - Иди уже, папашка, - ухмыльнулся Кира, легко спрыгивая в подоконника.
        - Тебя там тоже ищут, - не остался в долгу бывший призрак. - Не думаю, что Шейд пребывает после всех этих разборок в радужном расположении духа.
        - Как раз наоборот, - хитро улыбнулся блондин, скрываясь за дверью.
        Габриель с Никларом последовали за ними.
        Снежка
        Данька, которого Рок выкупал и переодел, тихонько спал, смешно посапывая. Я лежала на постели рядом с ним, аккуратно взяв мальчика за руку. Какое же все-таки счастье, что мы успели вовремя и теперь сын в безопасности! На подушке, блаженно пристроив мордочку на спине подруги, возлежал мой крыс. Не хватало только Рока, но он куда-то ушел, пообещав вскоре вернуться.
        Меня порадовало, как эти двое таких дорогих моему сердцу мужчин нашли общий язык. В Роке я и не сомневалась - я прекрасно помнила разговор про семью, который состоялся на нашем первом свидании, но вот Даня… Его реакцию я предположить не могла. И теперь была едва ли не на седьмом небе от счастья. Мальчик сразу же проникся симпатией к моему некроманту, ничуть не возражая против того, что он будет его папой.
        Дверь тихонечко скрипнула и приотворилась, пропуская Рока внутрь. Легок на помине. Я осторожно, чтобы не разбудить Даню, отпустила его ладошку и обернулась к жениху. Приветствие застряло в горле. Мой мужчина стоял на пороге… с огромным букетом белых лилий! Я против воли истерически хихикнула и сама себе зажала рот ладонью.
        - Я ожидал другой реакции, если честно, - растерянно произнес мужчина.
        Сил отвечать не было. Всхлипывая от еле сдерживаемого смеха, я указала на дверь, которую все еще загораживал некромант, и сама пошла к выходу. Вернее, поползла по стеночке, стараясь не расхохотаться на всю башню. Лилии… Белые…
        - Геля, не обижайся, но последнее время ты себя ведешь несколько странно, - заметил явно расстроившийся некромант.
        - Не бери в голову, - отмахнулась я, все еще хихикая и стараясь делать глубокие вдохи, чтобы хоть немного успокоиться. - Это нервное.
        - Хотел сделать тебе приятное, - Рок все еще недоумевал. - Я же знаю, как ты любишь лилии…
        От этой фразы меня опять согнуло от хохота.
        Рок не выдержал.
        - Гела, да что с тобой творится? - муж, забавно пристроив злополучный букет на сгибе локтя, легонько потряс меня за плечи. "Это он уже злиться начал", - поняла я, заставив себя дышать ровнее. А потом изложила всю историю про злополучные цветы и выжидающе уставилась на него, ожидая реакции.
        - А раньше ты сказать не могла? - ядовито поинтересовался мужчина. Я только покаянно что-то пробормотала, утыкаясь носом ему в плечо и невзначай спихивая букетик на пол. Ни малейших сожалений я при этом не испытывала. Кажется, я окончательно разлюбила эти цветы.
        - Извини, - пробормотала я. - Времени как-то не было. Но жест определенно красивый. И где только достал их сейчас?
        - Не скажу, - буркнул все еще дующийся жених. Я решила, что пора менять тему, а то окончательно его расстрою.
        - Знаешь, теперь Совет уж точно даст нам разрешение на официальный брак. У них просто нет иного выхода.
        - Позитивный итог этих безумных дней, - сменил гнев на милость мой некромант.
        - Ага, - мурлыкнула я, млея в его объятиях. Но все же спросила о том, что меня волновало: - Ты же не будешь против, если мы усыновим Даньку?
        - А что, похоже, что могу не согласиться? - удивился Рок. - Геля, кажется, ты меня сегодня решила добить странными выходками и вопросами.
        - Ну извини, - покаянно сообщила я. - Могу лишь повториться, все это нервное. Столько всего произошло… Да и, если честно, меня нервирует наличие в замке демоницы.
        Интересно, а чего это я про нее вспомнила?
        - Шейд же вроде как получила амнистию? - приподнял бровь мужчина. - И она помогла нам вернуть Даню. Может пора признать, что не все демоны сволочи? Тем более, что она скоро уйдет в нижний мир.
        - Поскорее бы, - буркнула я. Хотелось добавить, что это Огонек ее простила, а не я. Да и вообще, она мне изначально не нравилась!
        - Гела, прекращай вредничать, - серьезно посоветовал Рок, но смягчил фразу поцелуем в висок. До меня внезапно дошло, что мы стоим и обнимаемся в коридоре как какие-то подростки, заставив тихонько рассмеяться. Впрочем, я тут же сообщила Року о причине своего веселья.
        - Можем это исправить, - тут же предложил некромант. - Тут есть библиотека и целый нежилой этаж.
        - А Даня? - я еще сомневалась, хотя идея была чрезвычайно заманчивая.
        - Там же целых два говорящих комка меха, - успокоил супруг. - Уверен, если мальчик проснется, они нас позовут. Да и одного в любом случае не оставят.
        Я аккуратно подняла цветы и положила их на небольшой столик неподалеку, а потом подала руку будущему мужу.
        - Я всегда так любила книги…
        Янина
        Я лежала на кровати, бездумно глядя в потолок. Такой несчастной и разбитой я себя не чувствовала давно. Наверное, с тех самых пор, как узнала о свадьбе моего любимого вампира с другой. Когда еще не делала разницы между понятиями "любимая жена" и "соправительница". Точнее, не знала, что у вампиров эти понятия разные.
        Точно, Тиан! Я так давно с ним не разговаривала… Но вызвать его сейчас, когда я чувствую себя такой несчастной…
        Не давая себе времени найти отговорки, прикоснулась к зеркалу, вызывая Князя вампиров.
        - Привет, любимая, - Кристиан отозвался мгновенно, словно все это время просидел у зеркала, ожидая вызова. Мужчина выглядел уставшим, но улыбался так же ласково и нежно, как всегда. - Почему ты так долго молчала?
        - Геройствовала, - я горько усмехнулась. - Но в итоге переоценила себя. Тиан, мне так плохо, - не знаю почему, но мне так хотелось сейчас его сочувствия, словно я превратилась в ребенка. А ведь я всегда старалась быть сильной рядом с ним…
        - Солнышко мое, что с тобой? - вампир посмотрел на меня с нежностью и легкой грустью. Он никогда не смотрел на меня так… Возможно, потому, что я никогда раньше не просила его о поддержке.
        - Переоценила себя, - начала я и потом уже не могла остановиться, рассказывая о том, что произошло без утайки, обо всем. Он должен был знать. Имел право. - И Кира меня уволил, - закончила рассказ о событиях этой недели.
        - Ты жалеешь об этом, или же о том, что не справилась? - мудро спросил Тиан, склонив темноволосую голову к плечу. Такой знакомый жест… Мне показалось, что я задыхаюсь. Показалось, что протяни я руку - дотронусь до его чуть прохладной щеки, словно нас и не разделало больше тысячи километров.
        - Кира как раз оказался в своем праве, - я села, подтянув колени к подбородку. - Я нарушила приказ начальства и повела двойную игру, хотя должна была рассказать о своих соображениях, - как же больно оказалось признать, что наказание соразмерно и справедливо! Но, думаю, Кристиан понял это.
        - Хорошо, что это понимаешь и признаешь, - вампир улыбнулся, показались белоснежные кончики клыков. Моя любимая улыбка… - Тебе больно, любовь моя, но ты сейчас научилась еще кое-чему.
        - Признавать ошибки? - предположила, надеясь, что не ошибусь хоть сейчас.
        - Да, - тепло его взгляда согрело меня, словно он был рядом и обнимал за плечи. Кристиан, как же ты дорог мне. И какая же я дура, что пытаюсь оттолкнуть тебя, сбежать… Хоть к девчонкам, хоть на работу эту, будь она неладна!
        - Я тебе все еще нужна… такая? - меня одолевали сомнения. Я оказалась слабой и неуверенной, ошиблась в приоритетах, не смогла остановиться вовремя, все время пытаясь доказать себе, что в состоянии справиться лишь сама. Себе, Кире, родителям, окружающим. - А еще моя сила…она станет меньше.
        - Янина, мне нужна не твоя сила, - теперь он смотрел прямо и очень серьезно. И смешинок в его глазах больше не было. - Мне нужна ты. Со всеми твоими заморочками, секретами, недомолвками. Я люблю тебя, будь ты хоть ведьмой, хоть охотницей, хоть простым человеком. И я приму тебя любой. Даже вместе с твоим блондинистым начальником, если понадобится.
        - Извини меня, - вот я это и сказала. В первый раз.
        - Ты ни в чем не виновата передо мной. Просто возвращайся, прошу.
        - Обязательно, - пообещала я. - Только надо наладить отношения с девочками. Снежка может и поймет, а Огнеславу такой злой я еще не видела.
        - Уверен, ты справишься, - подбодрил меня Кристиан. - И, Янина, не переживай по поводу работы, ладно? Уж чем-чем, а работой я тебя обеспечу, - и он снова улыбнулся.
        - Тиан, я тебя люблю, и всегда очень любила, - я послала ему воздушный поцелуй и решила заканчивать разговор, пока желание увидеть его рядом не пересилило здравомыслие.
        Прервав связь, я поняла, что все равно сейчас не усну. Слишком велико было смятение, вызванное нахлынувшими противоречивыми чувствами. Горечь, обида, любовь к Тиану, нежность, какая-то извращенная благодарность за то, что Кира наконец-то расставил все точки над "і" - все это перемешалось в душе, путая мысли. Решила, что лучше всего пойти сейчас на кухню, выпить чаю с мятой и успокоиться, чтобы хоть немного привести себя в порядок.
        Спустившись по лестнице в гостиную, из которой можно было пройти по коридору на кухню, чуть не упала. В дверном проеме, ведшем в центральный зал, прекрасно просматривался диван, на котором сейчас спали Кира и Шейд. Вот уж не думала, что эти двое останутся здесь. Я уже давно поняла, что между моим боссом и, как оказалось, демоницей что-то нечисто. Но Кира никогда не демонстрировал своих предпочтений к женщинам так явно. И уж тем более не стал бы спать с ней в чужом доме, так бережно прижимая к себе. Девушка пристроила голову на плече у некроманта. Похоже, эти двое так вымотались, что заснули там, где упали. Но, что характерно, даже во сне не смогли друг друга отпустить.
        Я почувствовала, что глаза предательски щиплет. Никогда не думала, что Кира может быть настолько человеком. И уж точно не ожидала этого от демоницы. Великая Тьма, да она оказалась куда человечнее меня, ведь она сражалась плечом к плечу с ним, спасая меня и Кошу, которую я по сути подставила… Сражалась за то, что вообще не имело к ней ни малейшего отношения. А что сделала я?
        Развернувшись, я побрела обратно в спальню, с удивлением ощутив, что щеки стали мокрыми. Чаю уже не хотелось. Надо было поспать и восстановить душевное равновесие. Хватит на сегодня с меня душещипательных разговоров. Я не собиралась начинать жизнь с нового листа. Просто надо "подтянуть хвосты" и забыть про призраков, преследовавших уже многие годы.
        Лика
        Я проснулась и с удивлением поняла, что в кровати нахожусь не одна. Как-то не сразу пришло осознание, что это Никлар. Некоторое время я пыталась вспомнить, сколько же я выпила накануне, чтобы затащить вампира в свою постель. Сонный и уставший от переизбытка впечатлений разум не сразу выдал содержание предыдущих суток, поэтому я некоторое время мучилась, прикидывая, что именно я делала всю ночь с мужчиной, которого любила и почти ненавидела весь год. Судя по тому, что была одета - спала. Дальше решала: радоваться этому факту или огорчаться.
        Когда же удалось разобраться, что к чему, я едва не запрыгала на кровати от радости. Уже готовая броситься душить теперь уже точно моего вампира в объятиях, внезапно решила этого не делать. Некоторое время я тихонько лежала рядом, наслаждаясь утренним покоем, ощущением абсолютного счастья и наблюдала за спящим нелюдем. Раз он все еще дрых сном богатырским, не ощущая моего внимания, значит чудовищно вымотался. Интересно, а как давно он вообще спал? Видимо, теперь он чувствовал себя вправе отдыхать, в безопасности рядом со мной. Я просто была преисполнена чувством собственной значимости. Правда, затем пришло воспоминание о нашем ментальном общении. Хотя тогда "передача файлов" была в одном направлении. Он сливал мне всю доступную информацию, касающуюся Янины и его задания спасти ее. Я улавливала только крохотную долю его эмоций. Чаще всего это было сожаление. Зато отчетливо помнила, что он год назад предпочел от меня отказаться. И что дальше? Хорошее настроение поползло вниз. Захотелось разбудить клыкастого гада толчком локтя под ребра. Блин, веду себя как беременная - так настроение скачет. Хотя
было б от кого!
        Видимо, вампир почувствовал мои кровожадные намерения и пошевелился, посыпаясь. Момент для экзекуции был утерян.
        - Доброе утро, - сонно улыбнулся Никлар, протягивая ко мне руки.
        - Протянешь руки - вытянешь ноги, как говорит Мокоша, - предупредила я, пожалев, что в зоне досягаемости нет внушительного инвентаря в виде любимой сковородочки или хотя бы половника.
        - Не понял, - удивился вампир, окончательно просыпаясь. - Лика, ты чего?
        - Ты мне еще много чего объяснить должен. Проспалась и вспомнила, - а еще я вспомнила, как этот гад меня вчера усыпил, когда я готова была им соблазниться. Но этого я ему не скажу.
        - Что тебе объяснить, радость моя? - спокойно поинтересовался мужчина, потихоньку ко мне придвигаясь.
        - Вчера я слышала только: "Янина. Повелительница. Янина. Долг. Янина…" Продолжить? Про меня ты как-то мало думал, - я капризно надула губки, наблюдая, как между нами сокращается расстояние. Эх, с кем бы об заклад побиться, как быстро он доползет?
        - Про тебя я думаю сейчас, - мурлыкнул клыкастый интриган. - И думал всю ночь, пока твои очаровательные локотки пересчитывали мои ребра.
        Это комплимент такой был? Блин, в бульварных романах и то круче встретить можно. Подбросить ему что ли для самообразования?
        - Ты год на горизонте не появлялся! Я вообще замуж собиралась, - и опять умолчала, что собираться уже, собственно, не за кого.
        - Лика, ты уверенна, что тебе так уж нужно замуж за этого твоего Макса? - "партизан" перестал подползать и очень серьезно на меня посмотрел.
        - А где ты тогда был? - обиженно поинтересовалась. Блин, я откровенна, как кусок хозяйственного мыла. Может, лучше образами… я тут же эту идею запинала, только представив, какую контузию он тогда получит. - Я ведь тебя ждала.
        - Ну, ты понимаешь, - замялась эта мечта ортодонта, - я должен был охранять Повелительницу…
        - И опять Янина, - закончила я. Кажется, уже я начала понимать взбешенную Огнеславу.
        - Да я от нее уже сам устал! Вечно влезет куда-то, а я потом разгребаю. То у нее с Мирабель разборки, то шабаш, то некроманты… Короче, буду увольняться, не могу уже, надоела! Надеюсь, Кристиан меня поймет. Хочу быть с тобой, а не эту Владычицу малахольную из очередной ямы вытаскивать.
        - Прекращай истерику, - вдруг вырвалось у меня. - Ты же рыцарь Повелителя, если правильно из видений помню, а не Повелительницы.
        Никлар уставился на меня, как Мокоша на обручальное кольцо, а потом расхохотался. Да так, что я невольно обзавидовалась. У-у-у, нечисть, ржет сидит, а мне вот ни разу не смешно! Может, любимому клыкастику подсыпать пургену, а не блондинистой буке? Кира на поверку вежливым оказался… Если на него не падать с метлы, конечно.
        - Ликуся, ты не поверишь, - простонал Ник сквозь смех, - мне это ни разу в голову не пришло.
        Я почувствовала себя донельзя довольной. Только воинственный настрой как-то начал активно испаряться.
        - Думать вообще полезно, - буркнула, стараясь не смотреть на него.
        - Я исправлюсь, честно, - пообещал вампир, одним рывком оказываясь рядом и обнимая меня. Это кто тут руки распускает? Где моя сковородочка? Лапуля, иди к маме, маму обижать собрались…
        - Произвол, - возмутилась я, хлопнув его по пальцам. А нефиг щекотаться! - Допрос еще не закончен!
        - Ну тогда спрашивай, я весь внимание, - промурлыкал Никлар, начиная дразняще целовать меня в плечо. Караул, он что, к шее подбирается?
        - Вы знали, что часы - это артефакт, да? Ты считал, что я не та, которая нужна для исполнения пророчества, но мне все же отдали их. Я не понимаю логики, - я вообще не понимала, что вчера произошло. А если клыкастый совратитель продолжит свои манипуляции, вообще соображать прекращу…
        - Про то, что часы магические, мы знали всегда, - немного отвлекся от своих манипуляций мужчина. - Но вот каково их предназначение - понятия не имели. Уж очень странная в них была магия. Сила Тьмы не властна над потоком времени, понятное дело, что использовать их вампиры не могли. А потом, когда вы их укр… позаимствовали, старейшины запретили их отбирать. Только недавно, перед самым моим отъездом в Шотландию, они объяснили, зачем нужен артефакт.
        - И обязательное приглашение для всех нас на бал было по этой причине? Хотели посмотреть на воровку? - я мысленно усмехнулась, вспомнив, как удрала в тот раз на замковую кухню, по сути пропустив всю вечеринку.
        - Угадала. Я весь замок оббегал в поисках предприимчивой девицы, присвоившей мощный, но бесполезный громоздкий скворечник. А ты все это время поварихе сказки рассказывала.
        - И встреча с Огоньком была не случайной? - пусть отвечает, а я подумаю, обидеться на прозвучавшую характеристику себя любимой или нет?
        - Ну как тебе сказать… - замялся этот зубастый. - На самом деле не совсем. Мне нужно было все-таки отыскать тебя, потому я повесил маячок на одну из твоих подруг. Снежка и Янина такой произвол сразу бы просекли, Мокошу я просто не поймал. Оставалась Огнеслава.
        - Как это "повесил"? - я подозрительно прищурилась, припомнив рассказ подруги.
        - Поцеловал, - честно признался Никлар и тут же предложил: - Могу объяснить наглядно.
        - Да ну тебя, - отмахнулась я. Я тут решила в кои-то веки поработать мозговым центром, а он все… соблазняет. А я еще не решила, не вытолкать ли его из комнаты за всю эту конспирацию. - Значит, по ней ты нас тогда и до морга проследил? И целовал ты меня там тоже для навешивания маячка? - вот только пусть скажет "да", и я точно полезу за сковородкой.
        - Целовал я тебя для собственного удовольствия. И только попробуй сказать, что тебе не понравилось.
        - Ага, и у зомбей нашел совершенно случайно? - снова начала заводиться я.
        - Было бы лучше, если бы не нашел? - спокойно поинтересовался мужчина.
        Я надулась, но вынуждена была признать его правоту и угрюмо помотала головой.
        - Ник, а во время боя с демонами в прошлом году ты уже тогда защищал Янину? - внезапно спросила я, вспомнив инцидент с преградившим путь щитом.
        - Угу, - кивнул он. - Что, настолько очевидно?
        - Нет, если о твоем задании не знать, - успокоила его я. - Но не советую когда-либо говорить об этом моим подругам.
        - Да, понял, - согласился вампир, ехидно щурясь. - Милая, ты уже все спросила?
        - Пока придумать не могу, - призналась я. Искорки в его глазах вызывали одновременно и опасение, и предвкушение. - Хотя вспомнила! - я слегка отползла, едва не свалившись при этом с кровати. - Как вы сквозь пальцы смотрели, что на вашей территории то трупы оживают, то демоны в виде двух рийхардов разгуливают?
        - Демоны нам ничуть не мешали, наоборот, отвлекали вас, красавицы, пока меленькие и скромные вампиры проворачивали под покровом ночи свои темные делишки… Шучу! Просто так за Яниной было проще наблюдать. А трупы… Это ты про Рока что ли?
        Я только кивнула.
        - Тут все совсем просто. Мы знали, что башня принадлежала некроманту из Снежных. И когда он решил, пусть и спустя семьсот лет, воскреснуть, нам это было только на руку. Усиление клана Хранителей границы автоматически означает, что Совету Ста уже будет не до Темного Княжества.
        - Э-э, ну да, - только и выдавила я. Ну и нужно было такие сложности городить, спрашивается?
        - Лика, давай все оставшиеся у тебя вопросы ты задашь потом? - внезапно взмолился Ник, умильно глядя на меня теплыми карими глазами.
        - А что сейчас? - растерянно спросила я.
        - Я что-нибудь придумаю, - промурлыкал вампир, оказавшись рядом слишком быстро. И слишком близко.
        Эпилог
        Сквозь сон Габриель услышал, как тихонечко скрипнула входная дверь. Глаза открывать было лень, в шею тепло и сонно сопела Огнеслава.
        Когда чьи-то холодные пальцы коснулись плеча, демон чуть не подпрыгнул. Над кроватью стоял Кира.
        - Пора, - шепнул некромант, убедившись, что Габриель проснулся, и вышел из комнаты.
        - Ты уходишь? - сонно прошептала Огонек, крепче обнимая его.
        - Все хорошо, любимая, - шепнул рийхард, целуя ее в шею и аккуратно выбираясь из теплых объятий. - Мы с парнями на рыбалку собрались, спи дальше.
        - Ага, - пробормотала девушка, отворачиваясь к стене и натягивая одеяло почти что на голову.
        - Что, и не ждем полуночи для мрачного некромантского ритуала? - тихо съязвил он, уже спускаясь по лестнице.
        - Тебе очень хочется? - в том же духе отозвался Кира. - Можем подождать, пока все проснутся.
        - Спасибо, обойдусь, - отозвался Габриель, а потом покосился на блондина: - Ты не выспался? Не уснешь во время моего воскрешения? Знаешь ли, шкурный интерес.
        - Я давно так не высыпался, как сегодня, - мечтательно улыбнулся некромант и протяжно зевнул.
        - Для меня хорошо, но Шейд - минус, - фыркнул демон, развеселившись. Но тут же стал серьезней. - Мы вчера даже толком и не обсудили деталей из-за присутствия наших дам.
        - Габ, ну скажи, зачем тебе наши с Роком профессиональные секреты? - гаденько заулыбался блондин. - На месте все узнаешь. Не хочу тебя раньше времени пугать, вдруг сбежишь?
        - Чтобы потом каждый день объяснять Огнеславе, почему к нашей квартире стекаются паломники из нижнего мира? Или еще предложи ее туда свозить на каникулы со свекровью познакомить? - мужчина поморщился, представив такую встречу.
        - А вдруг подружатся?
        - Кира, тогда я тебя за Шейд сосватаю и познакомлю с ближайшими родственниками, лишь бы ты оценил всю прелесть подобной перспективы, - не остался в долгу демон.
        - Нафиг! Мне тебя одного хватает, - открестился некромант.
        - В таком случае, береги мою жизнь, как родного, - Габриель был доволен собой.
        - Ладно, юморист, поехали. А то уже я, чего доброго, передумаю, - фыркнул Кира, направляясь к машине.
        Демон лишь кивнул.
        На капоте припаркованной с вечера "Ауди" сидела коротковолосая девушка, сложив ноги в позу лотоса. Сейчас она как никогда напоминала кошку, греющуюся на машине в зимнюю пору. И Габриель очень надеялся еще не раз увидеть такую картинку.
        Идущий рядом Кира тепло улыбнулся, легко снял демоницу с капота, обняв за талию.
        - Шейд, я тебя так и не спросил ни разу, как там наша семья? - невинно полюбопытствовал Габриель, адресовав некроманту многообещающий взгляд.
        - Габи, не порть утро, - фыркнула девушка, утыкаясь носом в плечо мага.
        - Что и требовалось доказать, - кивнул демон, открывая дверцу машины.
        - Что, он тебя пугает? - поинтересовалась Шейд у блондина, хитро кося глазом на сородича.
        - Он сам кого угодно испугает, - фыркнул Габриель, - поехали уже, я жить хочу. И при этом мирно. Последнее не удастся, если кто-то из этих пакостных ведьм внезапно решит прогуляться.
        - А Рок где? - спохватился Кира, с неохотой отрываясь от подруги и садясь за руль.
        - Уже уехал готовить место, - тут же "сдала" Снежного Шейд.
        - Ну поехали тогда, - сказал некромант, поворачивая ключ зажигания.
        Габриель удобно устроился на заднем сидении большого автомобиля, меланхолично наблюдая, как периодически светиться искорка на конце сигареты мага при каждой затяжке. Желания шутить больше не было, как и говорить. Его взгляд перешел на тихо сидящую демоницу. Девушка смотрела почему-то на свои ладони, словно по линиям судьбы могла прочесть будущее. Наверное, почувствовав его взгляд, Шейд подняла голову, встретившись с ним глазами, и неуверенно улыбнулась. Двое на передних сидениях сейчас почему-то остро напомнили ему не взрослых, уверенных в себе магов, а растерянных подростков. От шикарной пары, всего несколько минут назад виденной им, не осталось и следа.
        Прикрыв глаза, мужчина откинулся на сидение, решив урвать у зарождающегося утра еще немного сна. Всяко лучше ненужных переживаний и сомнений. Пожалуй, будь он человеком, абстрагироваться было бы невозможно. А так… ему всего-навсего предстояло умереть.
        Видимо, он все же задремал, потому что, когда машина затормозила, это стало для него неожиданностью. Сонно распахнув глаза, Габриель огляделся. Кира остановил машину в какой-то роще. Навстречу им уже спешил Снежный. Рок был явно уставшим, несмотря на многочасовой отдых накануне.
        - Привет, - поздоровался некромант. - Давайте быстрее, у нас не так уж много времени.
        - "Вдохновляет", - ухмыльнулся Габриель, подавая по привычке руку выходящей из машины Шейд. Девушка удивленно вскинула брови, но ничего не сказала, принимая помощь.
        - Креативно, - фыркнул Кира, глядя на желтую полицейскую ленту, ограждающую периметр с дольменом.
        - Зато на крайний случай не придется об