Сохранить .
Мета IV Павел Матисов
        МЕТА #4
        Меня осудили как злостного преступника и отправили в Пустоту? Ха! Наследный лорд Артоф Кройц и не из таких передряг выбирался!
        «Землийа», да? Империя далеко, а значит можно больше не оглядываться на замшелые традиции и волю предков. Посмотрим, смогут ли аборигены хоть что-то противопоставить дипломированному повелителю эфира…
        ПАВЕЛ МАТИСОВ
        МЕТА. ТОМ IV

* * *
        Глава 1
        Заброшенный склад в районе доков стал местом встречи теневых правителей города. Главы прибыли вместе с сопровождением, которое осталось караулить снаружи. На очередную встречу лично заявились Николай Карпин или Лотан и Илона Совиных или Сова - руководители одноименных группировок. Также присутствовали боссы Карателей СС, Русского Братства и Кавказ - Сила. Несмотря на то, что банды публично враждовали друг с другом, на тайной встрече они не демонстрировали открытой неприязни.
        У глав имелись свои фигуры в Совете Безопасности, но иногда только в таком формате можно было решить давно назревшие проблемы, определить рамки поведения, поделить рынки и наказать зарвавшихся новичков.
        - Давненько мы не собирались, - выпустила струю дыма из тонкой папиросы Совиных. - В прошлый раз нас было шестеро.
        - Шестой теперь в аду, где жиду и место, - фыркнула Валькирия, белокурая арийская бестия. По крайней мере, так она себя позиционировала после инициации.
        - Вот уж не думал, что Вейцман окажется поганым Псиоником, - покачал головой бородач по прозвищу Богатырь, представляющий Русское Братство.
        - Давайте без подобных разговоров обойдемся. Не для того собирались, - пробасил Мтавари, босс Кавказ - сила, поглаживая густые усы. - Лучше решим, как делить будем освободившуюся территорию…
        - Там все еще полно психов с оружием, которые стреляют во все, что движется. Стоит еще месяц подождать хотя бы, - заметила Сова.
        - Месяц пролетит быстро. А границы провести стоит сразу, дабы терок лишних не устраивать, - возразил Богатырь.
        - Нас активы Вейцман не интересуют, - поведала Совиных. - Сами разбирайтесь.
        Обсуждение территории быстро переросло в ожесточенный спор. Каждый хотел урвать себе кусок побольше. В основном глав интересовали доходные места вроде магазинов и других заведений. Из-за казино, крупнейшего в городе, чуть не началась драка между мета-людьми, но Сове удалось утихомирить драчунов. Кому отдать лакомый актив так и не решили, но подобное часто бывало на собраниях. Не все получалось решать словами. Иногда приходилось доказывать свое право на улицах с помощью силы.
        - У меня есть одна идея, - высказал Лотан. - Но для начала следует обсудить нового игрока, который слишком быстро набирает силу.
        - Мета-корп? - выказала осведомленность Валькирия.
        - Именно, - кивнул Карпин. - Полагаю, все уже в курсе, что в городе решил обосноваться Видящий по прозвищу Император. Причем, его мета-техника, надо признать… хороша, - выдавил Лотан недовольно.
        - Слышала, что у Корпуса появился пси-детектор его производства, - добавила Сова.
        - Хрень с мета-заводей вылечили с помощью его техники, - протянула Валькирия. - За это им отдали старую пожарную часть.
        - Мета-корп нанимает героев Корпуса, - заметил Богатырь. - Скопом.
        - Это может стать проблемой, - произнес Мтавари.
        - Если мы не заявим о себе сразу, то Император захватит слишком много, - покачал головой Лотан. - Обратите внимание на его псевдоним. Император явно нацелен на главенство в Корсе и на мелочи размениваться не будет. Одного конкурента с помощью своей правой руки он уже устранил, а Вольную Станцию прибрал к своим рукам.
        - Песец - интересный зверек, - произнесла Совиных задумчиво. - И что ты предлагаешь?
        - Предлагаю устроить небольшое дружеское соревнование, - усмехнулся Карпин. - Тот, кто нанесет наибольший урон Императору, получит казино себе. В идеале было бы неплохо найти Видящего и заставить работать на себя. Но и доставить неприятностей Кройцу может хватить для победы. На следующей встрече подведем итоги.
        - Я - пас, - сразу откликнулась Сова.
        - Непростая задача. Много у них мета-людей уже, - покачал головой Мтавари.
        - А будет еще больше, - хмыкнул Богатырь. - Часть нашего народа к ним примкнула.
        - Я в деле! - оскалилась Валькирия. - В городе не может быть двух императоров!
        - Отлично. Тогда и мы подумаем над ударом, - кивнул Лотан.
        - Зря, - выпустила дым в воздух Илона. - Пожалеете еще о своем решении.
        - Когда это ты стала такой трусливой, Совушка? - усмехнулся Карпин.
        - Попридержи язык, змееныш. Видящий сделает город и всех нас сильнее. Лучше бы пригласили его самого на собрание, чем разборки устраивать.
        - Может и пригласим, - проговорил Лотан. - Потом. Для начала следует понизить его позиции в городе, чтобы не думал зазнаваться, Император доморощенный…
        [АРТОФ КРОЙЦ]
        Благодаря общеукрепляющей печати Марго утром чувствовала себя превосходно, да и я успел в целом отдохнуть. Так что ушла Директор на работу на час позже положенного, слегка пошатываясь. Заряда позитивной энергии должно хватить ей на несколько дней, пока меня не будет рядом.
        Сам я зашел перекусить в ближайшее кафе, где вскоре смог дозвониться до Брунгильды по рации. Героиня по моей просьбе передала переговорное устройство Умнику.
        - Полагаю, ты по делу, о котором говорила Директор? - сразу догадался Гуру.
        - Верно. Что от меня требуется?
        - Встретимся сегодня в час дня возле склада три-пятнадцать в доках. Я представлю тебя командующему операцией. Если ты готов отправляться сразу, то прихвати оборудование и экипировку, которая тебе подходит. У нас есть специальные средства, конечно, но собственное снаряжение может быть привычней.
        - Принял. Тогда до связи.
        Я прекратил разговор и продолжил неспешно насыщаться, размышляя о том, что следует взять на миссию. В принципе, на Станции хранилось масса разной экипировки и оборудования, в том числе и маска с усыпляющим газом, который хотели применить на мне. Быть может, пообщаться с похищенным возможности не будет, и тогда проще будет усыпить пленника и забрать тело. Методы, конечно, не сильно отличаются от тех, что используют Ганза и Рейх, но я в праведника играть не собирался. Забраться на вершину исключительно законными и мирными методами невозможно. Потому что там всегда есть кто-то с запачканными руками, кто не желает расставаться с властью. Конструкция для перевозки пассажиров может пригодиться. Надо будет разобрать ее, чтобы осталось только одно сидение вместо трех.
        Также я давно запланировал слетать к оракулу, чтобы узнать, будут ли какие-либо подводные камни во время эпопеи. Гадание по струнам судьбы никогда не давало стопроцентный результат, но иногда приносило свою пользу.
        Я покинул город и направился на запад. Корса все еще оставалась скована ледяным панцирем, но вскоре стихия должна пасть под натиском теплых весенних дней.
        Терем не удалось найти сразу. Мне пришлось связываться с Двуликой, которая ожидала моего звонка, специально находясь вне купола скрытности. Мне говорили об этом, но деревянное строение действительно постепенно передвигалось на новое место. Поэтому и найти его непросто.
        - Двуликая, приветствую тебя, - спустился я к хрупкой девочке, закутанной в несколько слоев плотной одежды. Нарядилась она явно теплее, чем следует для такой погоды, но пресмыкающиеся плохо переносили холод.
        - Желаешь познать грядущее?
        - Именно. Скоро я отправляюсь на задание.
        - Проходи в дом. Проверка нитей займет много времени.
        Мы зашли в терем и остановились в главном зале. Двуликая сразу сняла повязку и принялась наворачивать вокруг меня круги, шепча по себя нечто непонятное и сверкая глазами. Я перебросился несколькими фразами с обитателями особняка. Жизнь на левом берегу быстро наладилась после Некроморфа и Погромов. Стало спокойнее. Обычного зверья в данном регионе практически не осталось - всех животных прибрал к своим рукам Некроморф в качестве строительного материала для големов.
        Двуликая больше часа сверялась с нитями, и в итоге резюмировала:
        - Вероятность успеха высока.
        - Отлично! Это все, что ты можешь сказать?
        - Любое мое слово может повлиять на будущие расклады. Нити крайне изменчивы. Поэтому лучше не говорить лишнего, особенно если шансы высоки. Разве что… Тебе лучше взять тройное седло.
        - Тройное седло? - приподнял я бровь и лишь спустя секунду до меня дошло. - Понял… Наверное, еще кого-то придется вызволять…
        Девочка кивнула и надела повязку обратно на глаза, после чего выдохнула удовлетворенно. Похоже, вызнавать судьбу - занятие утомительное.
        - Не люблю оставаться в должниках. Что с меня?
        - Ничего, - покачала головой Двуликая. - У тебя будет возможность отплатить нам в будущем.
        - Как-то угрожающе прозвучало, - хмыкнул я.
        - Ступай, Песец, - девочка уселась в свое любимое кресло. - Но держи нос по ветру. Похоже, в городе над твоей головой сгущаются тучи.
        - Хм, спасибо за совет, - выдал я напоследок и уже собрался уходить, но решил задать еще один вопрос. - Ты знаешь, кто я?
        - Если бы я умела видеть людскую суть, мне было бы намного проще в жизни, - поведала слепая. - Некоторые считают, что способны проникать в глубины чужой души, но на самом деле их не видит никто.
        Не стала все-таки отвечать прямо. Ну да ладно. От взора Оракулов можно скрыться, но не уверен, что вспомню нужную печать. В академии она изучалась факультативно. Обычно для данных целей использовались артефакты. В боевых четках рода Кройц всегда имелась кристаллическая печать отвода глаз. Но поскольку на Земле оракулы - редкость, то задача явно не приоритетная.
        После визита в терем я направился домой на Станцию. Ирис с Вороном и солдатами занимались на стрельбище, расходуя драгоценные патроны. В новой форме бойцы уже стали походить на боевое подразделение, а не на случайный сброд. Рядовым выделили форму землисто-коричневого цвета, которую было сложно заметить в лесу. Сержанты получили в качестве парадных темно-синие наряды, а капитаны щеголяли в белой форме. Конечно, в боевой обстановке такая дифференциация может сыграть злую шутку - всех офицеров перебьют первыми. Но войну никто не вел пока что, да и кроме парадной имелась у старших по званию и повседневная коричневая форма.
        - Занимаетесь? - спустился я вниз. - Уже в новой форме?
        - Так точно, сударь главнокомандующий! - ответствовала Ирис церемонно. - Вам мы также подготовили парадный комплект.
        - Тоже белый?
        - Нет, черный.
        - Почему черный?
        - Не знаю. Ищейка настояла. Я со всеми этими звездными пострелушками незнакома, - пожала плечами блондинка. - Она говорила, что темный лорд обязан носить черное.
        - Хм, понятно. Я скоро улетаю… в командировку, - проговорил я. - Как долго меня не будет, пока не знаю, так что вы с Окурком и Ищейкой остаетесь за главных.
        - Будет исполнено, - кивнула она.
        - Ты точно не перетруждаешься? - взглянул я на ее осунувшееся лицо.
        - Нет. Все в порядке.
        Я подлетел к девушке и поднес четки к ее голове. Ирис была в курсе данного жеста, поэтому не стала задавать лишних вопросов.
        - Чисто. Поздравляю с избавлением от паучьих оков.
        - Спасибо. Без твоей помощи я бы… - девушка осеклась.
        - Ты главное береги свое здоровье, - решил я не заострять внимание. - Да и парней гоняй не слишком сильно. Мы из них не спортсменов и не особые войска лепим, а рядовых бойцов.
        - Будет исполнено, - кивнула инструкторша.
        В особняке меня встретила Анна. Девушка принялась активно выражать свою радость, махая хвостом, но все настроение ей испортил запах Марго, который она сразу учуяла. По крайней мере, на этот раз она устраивать представление не стала.
        - Там Гурру хотел с тобой побеседовать, - поведала она.
        Контроллер, которого прислал Центр, доложил о выявленных расхождениях в суммах продаж и поступлениях в казну Станции. Небольшие, но за год набегала приличная сумма. Тут уж закрыть глаза я не мог. Пришлось отказываться от услуг Ахекжана и увольнять казначея. Не то чтобы мне было его жаль. Просто лень возиться с наймом нового специалиста. Если бы не однозначный отчет Гуру я бы плюнул на его выходки и оставил на своем месте.
        - Но как же так, гуай. Смилуйтесь! У меня жены, дети…
        - Ты свободен. Можешь сказать спасибо, что я не требую возмещения ущерба, - покачал я головой.
        Ахекжан под нашим присмотром забрал личные вещи и покинул особняк.
        - Я попрошу Окурка найти человека на место казначея Станции, - подвел я итоги. - Анна, Шуурга - покажите ему, что к чему, когда он прибудет. Как раз и заключением договоров с персоналом займется.
        - Подожди, а ты куда это снова собррался, пушистик? - нахмурилась Анна.
        - На дело. Надо слетать в командировку.
        - Я с тобой!
        Брать с собой Ищейку действительно имело смысл. Возможно, в Лейпциге она сумеет разыскать выжившего налетчика. Но мне не хотелось тащить ее сотни километров на себе. А потом еще и двойной груз везти обратно. Хотя, может и вояки Корсы помогут переправить цель домой. Я все же не планировал надолго растягивать миссию и задерживаться в Рейхе. Слишком много срочных дел оставалось в Корсе. Поэтому хотел быстренько слетать туда и обратно. С Анной бы быстро не получилось.
        - Не в этот раз, щеночек. Присмотришь за порядком на Станции и в городе.
        - Опять ведь по бабам шляться надумал… - тихо пробурчала девушка, но я услышал ее слова.
        После обеда я быстро собрал вещи для миссии, набив пару сумок. Складная конструкция из труб, ремней и узких сидений, с помощью которой Движ мог перевозить сразу троих надежно закрепленных пассажиров, маску под сонный газ, а также темный облегающий костюм, черную маску с прорезями и непроницаемые снаружи широкие темные лыжные очки. В закромах станции у Хана имелось все для того, чтобы нарядиться на тайную вылазку. Ищейке, снующей рядом, мои приготовления не понравились, но она поняла, что отговорить меня все равно не удастся.
        - Уже первый час? - сверился я с часами. - Ладно, мне пора идти.
        - Будь осторрожен!
        - Разумеется!
        Анна подарила мне перед расставанием пылкий поцелуй. Я с трудом прервал затянувшиеся объятия. Кажется, ограничения Импа снова начали сбоить.
        По прилету в город я связался с Окурком и озадачил его новым делом - поиском надежного казначея для Станции. Также распорядился, чтобы каналы поставки ядер перенастроили на нашу новую лавку в мета-маркете. Много времени уделить обсуждению я не мог, так что детали оставил на усмотрение подчиненных.
        Без пяти минут час я парил над доками, выискивая номер искомого склада. Погода стояла скверная: высокая влажность, завывал беснующийся ветер, а колючий то ли снег, то ли дождь врезался в лицо. Возле одного строения издалека я заметил большой черный автомобиль. Лишь затем увидел цифры 3-15 на стене широкого здания рядом. Судя по всему, Умник приехал на служебной машине. Летать Гуру не умел, насколько я знал. Я убрал Теневую вуаль и спустился вниз. Дверь автомобиля открылась, и мне махнули рукой. Я принял приглашение и залез в салон, где меня поджидал старший герой с документами.
        - Операция проходит под грифом секретности, так что ты должен подписать бумаги о неразглашении. Все явки, пароли и лица, которые ты узнаешь, должны храниться в тайне. В противном случае могут последовать серьезные санкции вплоть до изгнания из города. Если нет возражений - прошу подписать.
        Бегло ознакомившись, я подписал документ.
        - Хорошо. Как ты понимаешь, это действует в обе стороны. Твое участие мы также не имеем право разглашать.
        - У меня будет свое небольшое, можно сказать, неформальное условие.
        - Какое же? - внимательно посмотрел на меня Умник.
        - Видящий в качестве хобби изучает ядра сильнейших суперов. Было бы неплохо провести исследование кого-то из старших героев. Брунгильда или Нагината вполне подойдут.
        - Хм, твой наниматель - мастер разносторонний, - проговорил Гуру задумчиво. - Есть ли какой-либо риск повреждения мета-способностей?
        - Нет, - покачал я головой.
        - Тогда проблем возникнуть не должно. Я обсужу вопрос со старшими героинями. Идем, познакомлю тебя с командующим операцией.
        Мы покинули автомобиль и прогулялись до ангара, в котором стояла крупногабаритная военная техника, прикрытая защитными чехлами. Судя по тому, что я слышал, с появлением альф и героев толку от нее стало мало. Мы прошли в служебное помещение, где меня познакомили с майором Терским - неулыбчивыми короткостриженым крепким мужчиной с проседью в темных волосах. Майор являлся Движем, но не имел своего геройского позывного. Вероятно, из старой гвардии военных, которые не слишком обрадовались изменившемуся миропорядку.
        - Это он тот самый агент, которого вы мне обещали? - хмыкнул Терский, осматривая меня. - Разве Песец не был курсантом Корпуса недавно? Считаете, он подходит для такой сложной миссии?
        - Определенно. Свои мета-способности Песец явно занижал.
        - И какие же у сударя Кройца на самом деле способности? - взглянул майор на меня.
        - Исток, Движ. Остальное секрет рода, - сухо ответил я.
        - Сударь полковник, как вы себе представляете операцию, в которой командующий не знает, что из себя представляют его бойцы? - обратился он к Умнику. Кажется, все старшие герои автоматом получали звание полковника. А звание генерала для малонаселенной Усть-Корсы пока особо не требовалось.
        - Хорошо, - вздохнул Умник. - Сведения не для разглашения. По нашим предположениям Песец является Метой седьмого ранга, Истоком восьмого ранга, Громилой шестого ранга, Движем пятого-шестого ранга, Скрытом шестого ранга, а также обладает сильной регенерацией, возможностью передвигаться под землей, способностью в определенных пределах изменять свою внешность и вскрывать несложные замки. Под подозрением способности Лекаря и Стрелка, полная пси-резистентность, защита от отравляющих, усыпляющих веществ и слабое чутье на мета-излучение. Скорее всего многие силы ему заменяет эксклюзивная мета-техника.
        - Это что еще за герой-оркестр?! - опешил Терский, взглянув на меня новым взглядом.
        Я же цыкнул недовольно, посмотрев на мозговитого Умника. Гуру штаба успели многое выяснить после получения сведений о различных моих геройствах. Причем, силы определили относительно точно. Разве что Зевс пока не сдал меня Корпусу, скрыв мои возможности Стрелка. Даже про морфизм узнали - вероятно, связного Фокусника отыскали и допросили свидетелей. Но тут уже ничего не поделаешь. Скрываться вечно все равно не выйдет.
        Глава 2
        - Песец, прошу любить и жаловать, - шутливым тоном ответил Умник. - Если больше вопросов нет, передаю специалиста на ваше попечение, майор.
        - Вопросы есть, но они не касаются операции.
        - Удачи! - махнул рукой Гуру и направился на выход.
        - К черту! - ответствовал Терский, после чего сфокусировал взгляд на мне. - С таким разнообразием способностей открываются большие возможности для проникновения. Не желаешь ли перейти в дальнюю разведку на постоянной основе, боец?
        - Спасибо за предложение, но это разовая акция. Хотя, не исключаю, что продолжу сотрудничать с Корпусом в будущем.
        - Все необходимое взял с собой? - посмотрел военный на мои сумки.
        - Провизии взял на один день.
        - Паек я с собой захвачу. Успеем добраться до убежища. В таком случае не будем откладывать. Мои силы Движа не дотягивают до пятого ранга, поэтому придется тебе притормаживать. До Лейпцига по прямой около тысячи четырехсот километров, но мы будем идти особым маршрутом. Если готов, то отправляемся немедленно. За мной!
        Майор надел на себя приготовленный заранее рюкзак, который для устойчивости дополнительно пристегивался в районе пояса - при длительном полете следовало надежнее закреплять вещи. Затем он повел меня в противоположную часть ангара. Вскоре мы вышли на пирс, где нас ждал обычный, ничем не примечательный катер. Покачивающееся на волнах суденышко вывело нас в море, откуда мы уже стартанули в воздух. Меры предосторожности против вероятной разведки противника, которая могла следить за военными объектами в городе. Так мне пояснил Терский.
        Майор старался, но все-таки не мог разогнаться выше примерно двух сотен километров в час. В принципе, я мог бы и с Анной на спине поддерживать такой темп, но теперь уже поздно менять планы. Мы поднялись на большую высоту над облаками и затем несколько часов шли над морем. Видели мельком сверкающий бок Шаи-Хулуда, резвящегося к западу от Усть-Корсы. Готланд мы обошли по широкой дуге, поскольку пересекаться с разведчиками соседнего поселения было бы не слишком благоразумно. Терский периодически сверялся с картой и компасом, иногда мы спускались пониже, чтобы сориентироваться на местности. Но в целом майор прокладывал маршрут уверенно. Заметно, что ему не раз приходилось летать данной дорогой.
        За пять часов лета мы всего раз столкнулись с дерзким шипокрылом, который смог поспевать за нами. Пришлось от него избавиться. Мясо с добычи на этот раз я брать не стал, а вот ядро вырезал. На рынке камни воздушной стихии всегда были в дефиците. Тем более ядро шипокрыла подходило не только для развития Движей, но и для Истоков, использующих темный эфир. Майор пожурил меня за задержку, но в целом отнесся с пониманием.
        Мы обосновались на отдых к западу от поландского Гданьска, который, как и большинство городов, поглотили мутанты и альфы. Расположились в глуши недалеко от побережья - в какой-то заброшенной сторожке. Судя по всему, ее не первый раз используют в качестве перевалочного пункта. В данном регионе было немного теплее, как я заметил. То ли из-за теплых течений близкого моря, то ли из-за широты, но снег местами уже начал сходить в отличие от Корсы.
        Терский полностью опустошил свой резерв за время полета. Я особо ауру его не исследовал, но по всей видимости, резерв и источник у майора были слабые. Мои запасы эфира были полны, но пришлось прождать несколько часов, пока мой спутник восстановится. Мы как следует подкрепились и отдохнули, поболтав на разные темы. В том числе обсудив и особенности управления Рейха.
        - Канцлера ведь зовут Карл Гроссман? У него есть дети? - поинтересовался я.
        - Сын и дочь, вполне взрослые уже, - пояснил майор.
        - Мне просто любопытно. Если теоретически кто-то женится на дочери канцлера, будет ли он претендовать в будущем на данный пост?
        - К-хе, нет! - поперхнулся Терский, но затем резко задумался. - Хотя… всякое возможно. До падения канцлер был важной фигурой, но власть в Германии не передавалась по наследству. Хотя в разных показательно-демократических странах правили целые династии, в том числе в СГА и Канаде. В Бретани так и вовсе целая королева дожила до Падения. То есть в теории использование родственных связей для становления канцлером возможно было и в странах Европейского Рейха, но для этого требовалось потрудиться и добиться расположения как партий, так и населения. Сейчас же… сложно точно сказать, как обстоят дела со сменяемостью власти в Рейхе. Нынешний канцлер на своем посту уже семнадцать лет, так что всякое возможно. А зачем интересуешься? Желаешь попытать удачу?
        - На моей родине династические браки были важной составляющей политики.
        - Какие династии, сударь Песец? У мета-людей не бывает детей. Даже наши династии - всего лишь кучка людей, собравшихся из-за схожих интересов. Родственные связи если и есть, то чаще всего созданные до Падения. Нет, бракам у нас большого значения не придают. В Рейхе ситуация не сильно отличается.
        - Вот как… - протянул я, откинувшись на спинку старого скрипучего дивана.
        Нечто подобное и я давно заметил. Падение уничтожило прошлые сложившиеся порядки, фактически обнулило многие старые влиятельные династии и рода. Человечеству предстоит пройти долгий путь, чтобы дойти до уровня Аккотрельма. Тем более династии возможны лишь среди чародеев. Колдуны или суперы обречены на вымирание. На место первого поколения мета-людей придут другие, вышедшие также из семей простолюдинов. Разве что подход Вейцман с приемными детьми мог сформировать нечто вроде династии, но без родства конструкция все равно ненадежная. Похоже, мне следует отринуть традиции прошлого мира и следовать за земными трендами. В общем, есть над чем подумать.
        Солнце еще только клонилось к горизонту, хотя в Корсе в это время уже бы наступили сумерки. Сказывалась разница в часовых поясах.
        - Как у тебя со зрением в темное время суток, Песец? Одолжить запасные мета-очки?
        - Без них обойдусь.
        - Ладно, готов к дальнейшему пути?
        - Только вас и жду, сударь майор.
        - Тогда выступаем.
        Мы полетели на юго-запад над сушей. Пару раз подмечали левиафанов, курсирующих в здешних лесах. Спустя два часа мы пролетели неподалеку от пригорода столицы Рейха, которую полностью стерли с лица земли, как и другие густонаселенные города в этом мире.
        - Теперь двигаемся осторожнее, - приостановился майор в воздухе. - Рейх пару лет назад установил мета-радары, которые засекают почти любые летящие объекты. Хотя отличить супера от шипокрыла пока еще не могут.
        - А Корса почему не использует мета-радары?
        - Не продают, - пожал плечами военный, поправив зеленые очки. - Снижаемся и идем над самой поверхностью. Смотри не врежься в дерево.
        Нам пришлось замедлиться, поскольку лавировать над верхушками и между стволов лесных исполинов было небезопасно. Порой мы летели над полями, в которых гнила заброшенная сельскохозяйственная техника, иногда проносились над разрушенными автострадами или мимо покинутых населенных пунктов. Вскоре я начал замечать эфирным зрением отблески от радарных мета-лучей, которые пульсировали с некоторой периодичностью. Спустя некоторое время мы достигли небольшого заброшенного городка Брандис, рядом с которым и располагалось убежище разведки. До центра Лейпцига оставалось менее пятнадцати километров, а до окружной дороги около пяти.
        - Раз уж ты у нас заодно и Скрытник, лети первым и посмотри, нет ли случаем наблюдения за схроном. Если нас раскрыли, то придется сразу менять дислокацию и сворачивать работу.
        Майор подробно описал, где находится нужный нам дом. Наложив на себя Теневую вуаль, я отправился на вечернюю разведку. Каменный особняк располагался на границе между поселком и полями. Я сделал несколько кругов, внимательно осмотрев округу эфирным зрением. Не обнаружив ничего подозрительного, я вернулся к командующему и доложил о том, что все чисто. Терский кивнул, и мы проследовали к убежищу вместе, держась поближе к поверхности. Лучи мета-радаров, распространяющиеся в виде расходящихся сфер, здесь были более плотными, чем вдали от города.
        Особняк снаружи выглядел полностью заброшенным: разбитые окна, потрескавшийся фасад, поросшая мхом крыша и вьющийся по стенам плющ. Как и полагается для тайного убежища. Терский уверенно прошел внутрь через заднюю дверь. Открыл скрипучую дверь в кладовку, а затем поднял незаметный люк в полу, заваленный разным хламом. Показался проход с лестницей, по которой мы спустились в подвал. Подземное помещение оказалось не слишком большим, но его хватало для размещения нескольких человек вместе с оборудованием.
        - Сударь майор! С возвращением! - поприветствовали его подчиненные, имевшие звание сержанта и младшего лейтенанта, как мне пояснил командир.
        Нас быстро представили друг другу. Сержант не имел мета-способностей, а лейтенант был всего лишь Громилой невысокого ранга. Маловато сил для того, чтобы шпионить за крупным городом, но, возможно, имеются и другие убежища с иными мета-оперативниками.
        - Агент здесь, поэтому приступаем к операции. Свяжись с Густавом, пусть готовится к встрече.
        - Понял, - лейтенант кивнул и убежал наверх. По-видимому, у них имелись способы, как связаться с другими оперативниками.
        - Похищенного супера держат в Лаборатории, - принялся вещать Терский, показывая мне фотографии из папки и подробную карту города. - Это двадцатишестиэтажное здание в центре города. Лейпциг состоит из строений невысокой застройки, поэтому Лабораторию ты точно не пропустишь. Неподалеку находится достопримечательность - Кирха Святого Петра.
        На картинках виднелись невысокие строения в три-четыре этажа с красно-коричневыми крышами. Сбоку выглядывал зубчатый шпиль местного религиозного центра, а также выделялся небоскреб Лаборатории. Из-за скоса наверху он отчасти походил на парус.
        Я запомнил изображенные строения и их местоположение на карте Лейпцига, после чего поинтересовался:
        - Кто цель? Какими мета-способностями обладает?
        - Полагаю, смысла умалчивать нет, - помялся майор. - Мы хотим вытащить оттуда Видящего.
        Я поморщился:
        - Почему-то я так и предполагал. Слишком много возни ради обычного супера.
        Теперь стало понятно, почему Директор так легко согласилась на особый статус для Мета-корп. Если у них будет еще один Видящий, можно и на уступки пойти. Меньшего от Марго я и не ожидал.
        С одной стороны, мне не хотелось плодить себе лишних конкурентов, с другой - Видящий сделает Корсу сильнее. В любом случае у меня остается еще много костяшек в рукавах, которые смогут удивить туземцев. Так что конкуренции я не опасался.
        - Приблизительный портрет цели, - протянул майор мне лист бумаги.
        На бумаге была изображена худощавая девушка с яркими рыжими волосами, в которых просвечивали более темные красные пряди. На белокожем остром лице местами виднелись веснушки, а зрачки глаз отсвечивали зеленым. Уши слегка выпирали в стороны, а рот был приоткрыт, что делало выражение лица удивленным и забавным. Портрет был не слишком качественным, но с такими яркими приметам опознать девицу будет несложно.
        - Настоящая ведьма, не правда ли, - усмехнулся майор.
        - Ведьма? - не понял я связи.
        - Конечно: рыжая и с зелеными глазами, да еще на технику чары накладывать умеет, - добавил сержант. - Такую бы раньше сожгли без раздумий.
        По-видимому, какие-то местные заморочки. Возможно, потому что рыжий цвет волос встречался редко.
        - Зовут Ева Романова, шестнадцатого года рождения, прозвище Чародейка.
        - Как-как? «Чародейка»? - зацепился я снова.
        - Ага, Чародейка. А в чем проблема? - поинтересовался Терский, посмотрев на меня вопросительно.
        - Ни в чем. Продолжайте.
        - Мы смогли внедрить своего человека в Лабораторию. Уже четыре месяца он работает уборщиком. Прошел стажировку и получил доступ к первым тринадцати этажам. Однако Видящие обитают на верхних этажах здания.
        - Их оттуда не выпускают что ли? - поинтересовался я.
        - Выпускают в город изредка и под усиленным конвоем. Прямое нападение будет сопряжено со множеством рисков, поэтому мы избрали стратегию проникновения внутрь Лаборатории. Наиболее ценные свои кадры они держат на верхних этажах. По той простой причине, что наблюдать за воздушным пространством проще, чем за землей. На вернем этаже и крыше оборудованы крупнокалиберные орудия для отражения нападений. Там, само собой есть мета-радар, а все стены и перекрытия этажей имеют сигнальные поля, при пересечении которых подается сигнал тревоги. На крыше и вокруг Лаборатории дежурят команды героев всех возможных типов.
        - Сурово. Похоже, Усть-Корса и впрямь отстала от других поселений.
        - Мы и надеемся это исправить, вернув нашего Видящего на Родину.
        - А она действительно захочет возвращаться? - уточнил я.
        Майор потер щеку и переглянулся с сержантом. В этот момент вернулся второй боец, который отлучался, чтобы связаться с другим участником команды. Лейтенант коротко доложил о том, что все в порядке.
        - Скажем так: вряд ли Чародейка будет гореть желанием возвращаться в Корсу.
        - Значит, не зря я захватил маску и сонный газ, - хмыкнул я. - Есть план здания и подземных коммуникаций?
        - Да… - майор выложил несколько схем на стол. - Канализация старого города. Там может пройти человек, но цоколь Лаборатории защищен множеством детекторов, да и охрана усилена. Верхняя часть здания полностью автономна. Нижний лифт идет только до тринадцатого этажа, где находится блокпост охраны, а также резервные генераторы. Второй лифт идет от тринадцатого до самого верха. До Падения шахты обоих лифтов шли до последнего этажа, но как сейчас обстоят дела - мы сказать не можем. Вероятно, проходы заблокированы наглухо. Через каждые три этажа дополнительные посты охраны. Повсюду стоят сигнальные сети, поэтому без мета-детектора там явно не обойтись.
        - На этот счет можете не переживать. Значит, у уборщика есть доступ в здание?
        - Да. Некоторые замки централизованные, открываются с помощью специальных карт доступа. Мы можем загримировать тебя под уборщика: как раз тот же рост и примерно та же комплекция. Либо можешь применить свой морфизм в отношении внешности.
        - Посмотрим. Тогда завтра и приступим, - кивнул я.
        - Уверен? - нахмурился Терский. - Может, следует для начала точно все продумать и разведать?
        - На разведку я слетаю прямо сейчас. Как безопасно проникнуть через поля радаров?
        - Вот в этом месте пролегает ливневый канал, - указал майор на карте. - Если не боишься промокнуть, можешь использовать его, только в одном из мест он тоже перекрыт сигналкой. Радары могут засечь летящие объекты, которые двигаются выше зданий, поэтому держись в тени. На любое срабатывание через несколько минут прилетает команда героев. От шипокрылов и прочих избавляются сразу. Но если срабатываний будет много, то могут объявить тревогу и устроить общую облаву.
        - Принято. Могу взять карту с собой?
        - Да, но следи за ней, - Терский сложил карту и убрал в непромокаемый пакет. - Не так много качественных карт Лейпцига времен до Падения осталось.
        - Обязательно.
        - Песец, я хочу, чтобы ты понимал всю важность предстоящей операции. Мы готовились не один месяц, поэтому действуй обдуманно и наверняка. Если возникнут сомнения - лучше перенести операцию, продумать план как следует и не раскрывать наших агентов.
        - Разумеется. Я вытащу Видящего, хоть и не могу гарантировать, что агента не раскроют.
        - Если мы получим Видящего в свои руки, остальное нас волновать не будет.
        - Это я и хотел услышать.
        Я захватил сумки с оборудованием, после чего покинул убежище, нацепил Теневую вуаль и исчез в ночи. Пришлось повозиться, но я смог разыскать канал, о котором говорил майор. Снег уже постепенно истаивал в здешних краях, так что небольшое русло наполнилось водой. Я плыл по каналу до тех пор, пока не наткнулся на видимую эфирным зрением преграду в виде сигнального поля. Затем аккуратно отплыл назад и осторожно покинул канал. В отличие от Усть-Корсы Лейпциг не имел стен по всему периметру, хотя против скрытников они бы не сильно помогли. Некоторые кварталы по периметру, как и в случае с городами Конфедерации, были разбомблены военными после Падения. Держась низко к поверхности и облетая заброшенные коттеджные домики, я влетел в пределы более плотной городской застройки, где радары работали не столь хорошо.
        Многоэтажные строения были вполне себе жилыми, на улицах горели фонари и гуляли простые жители. Местами попадались отряды мета-людей и обычных блюстителей порядка. Лейпциг имел более хаотичную и малоэтажную застройку в отличие от Корсы. Город мне понравился больше, поскольку в нем чувствовалась жизнь и любовь к своим жилищам. Нет, в Корсе тоже не только квадратные бетонные коробки-клоны стояли, но все же немецкое поселение производило менее удручающее впечатление. Лейпциг скорее походил на старые кварталы Петровска с его красивой и уникальной архитектурой практически каждого отдельного здания.
        Скорее всего в этом мире мне было бы проще стартовать с Лейпцига или Готланда, поскольку они на данный момент имели больше влияния и сил, но торопиться мне некуда. Однажды и они падут к моим ногам.
        Глава 3
        Я аккуратно сновал прямо над крышами зданий, прижимаясь к кровле, либо летел вдоль чердачных этажей, стараясь не мелькать в окнах простолюдинов. С небольшого расстояния внимательный обыватель сможет разглядеть непонятное размытое пятно, которое я представлял собой под Теневой вуалью. Если у него есть хотя бы капля мозгов, он поймет, что перед ним пронесся Скрытник. Моя чародейская аура перестала соответствовать высоким стандартам, но все еще оставалась вполне себе сбалансированной, выделяющей не так много излучения вовне. Поэтому Вуаль работала неплохо. Что будет дальше, когда я разовью аурные органы до сильнейших представителей колдовского племени, представить мне сложно. Возможно, это одна из последних моих миссий по тайному проникновению. Либо Теневую вуаль придется модифицировать. В любом случае, подобные задания не должны входить в круг обязанностей наследного лорда. Только если не остается иного выбора. Хотя, не скрою, мне нравились порой подобные тайные вылазки.
        Здание Лаборатории я заметил издалека. Во многих окнах небоскреба, особенно верхнего этажа, горел свет. В округе находилось множество достопримечательностей древности, вроде церквей и соборов. Лейпциг был старым городом с многовековой историей в отличие от Усть-Корсы.
        Один из активных радаров находился прямо на крыше Лаборатории. Я не был уверен, что Теневая вуаль сможет скрыть меня от отслеживающих мета-лучей. Хотя, если повозиться, можно попробовать найти противодействие. Какой-нибудь особый спектр, нейтрализующий излучение радаров. Но для этого надо найти аналогичное устройство и разработать новую печать, что займет немало времени. Плюс наверху смутно виднелись мощные ауры дежурящих суперов, как мне и поведали ранее. Так что проникать внутрь через крышу, либо верхние этажи рискованно.
        Ливневая канализация здесь осталась со старых времен, и туда вполне можно было проникнуть. Вот только шастать по злачным тоннелям у меня желания не было. К тому же, если маскировка под уборщика поможет получить доступ на нижнюю половину небоскреба, для чего стараться? Хотя, надо ведь еще как-то цель вытащить незаметно. Вероятно, канализация подойдет в качестве пути отступления.
        Я засел на крыше и принялся изучать карту, на которой были также нанесены тоннели ливневки и места входов в катакомбы. Один из водоводов проходил под улицей, на которой стояла Лаборатория. Вряд ли там будут ведущие прямо внутрь каналы, достаточно широкие чтобы мог пройти человек, но я и сам смогу пробить путь. Главное обезвредить сигнализацию. Один из тоннелей вел в приток того самого канала, через который я проник в город. В целом с планом определился, хотя многое будет зависеть от того, как Лаборатория обустроена внутри. Немцы славятся своей педантичностью. Даже все мои разнообразные способности не факт, что помогут преодолеть принятые ими меры безопасности, пускай они и будут в какой-то степени примитивными.
        Отыскав глухой закуток в близлежащем парке, я активировал тоннельную печать и проник под землю. Немного проплутав под грунтом, вскоре я наткнулся на каменную кладку, из которой состояли стены катакомб. Пришлось не слишком аккуратно пробивать отверстие и организовывать лаз. Выбравшись в тоннель, я постарался заложить проем камнями и скрыть следы вторжения. Запах внутри стоял соответствующий. Отрешившись, я полетел над водоводом. Канализация под городом была довольно разветвленной. Спустя несколько поворотов я достиг улицы возле Лаборатории, если верить карте. Предусмотрительные мастера поставили несколько сигнальных полей в этом месте, прикрывая зону, примыкающую к небоскребу.
        Немного повозившись, я сумел достать из кладки мета-сигналку и повернуть ее немного в сторону, не вызвав тревоги. Теперь поле закрывало лишь часть подземного канала, давая мне возможность подобраться поближе. Здесь же я проделал в стене небольшой закуток, куда спрятал сумки с громоздким оборудованием. Пронести их внутрь, не вызвав подозрений, получится вряд ли. Немного поползал под землей, исследуя округу. Фундамент Лаборатории нашел почти сразу и безошибочно - в отличие от соседних зданий основание небоскреба было надежно прикрыто сигнальными полями. И добраться до них снаружи крайне непросто. Шум банально услышат охранники.
        Затем я покинул катакомбы, наскоро убрав следы своего присутствия, и немного полетал по засыпающему Лейпцигу. Забрался на вершину башни одной высокой церкви, откуда открывался прекрасный вид на город. Правда, даже с соответствующей печатью в темное время суток насладиться им как следует не получилось. После ночной экскурсии я вернулся в убежище тем же путем, которым и прибыл.
        - Как прошла разведка? - поинтересовался Терский.
        - Успешно. В целом с планом я определился. Когда мы свяжемся с вашим агентом?
        - Он прибудет утром.
        - Жителей спокойно выпускают за пределы города?
        - Согласно легенде, у Густава родственники в Вурцене - это небольшое поселение на востоке. Поэтому проблем не возникнет, - пояснил Терский.
        - Разумно. Тогда, где я могу поспать?
        - Устраивайтесь здесь, сударь, - указал мне сержант на примитивную скрипучую койку в углу.
        В подвале поддерживалась вполне комфортная температура. В углу негромком тарахтел генератор на мета-жидкости, который питал обогреватели. Засыпая, я думал о том, сколько же потерь происходит во время всех этих преобразований. Надо будет нормальную мета-технику начать распространять, а не эти убогие поделки, паразитирующие на аппаратуре времен до Падения.
        Утром прибыл агент-уборщик - мужчина вполне себе средней комплекции и незапоминающейся внешности. Темные короткие волосы, блеклые глаза с виднеющимися мешками под ними. Единственная особая примета, которая его выделяла - это густые темные усы под носом, которые он отклеил по приходу. Данную деталь специально добавили, чтобы под засланца было проще замаскировать.
        Густав на ломаном немецком рассказывал нам о деталях работы, а Терский переводил. Я слушал внимательно и запоминал местный язык, используя форсированный режим обучения. Потренировался говорить стандартные фразы приветствия и наиболее распространенные слова. Меня даже похвалили за то, что схватываю все на лету. К уборщикам там обращаются редко, но всякое может произойти. Не хватало еще попасть впросак из-за какой-нибудь фразы вроде «добрый день». Хорошо, что для самого Густава немецкий не был родным, и он также говорил с акцентом. Да и внешностью он походил больше на жителей Корсы, а не Лейпцига, хотя между хуманами континента здесь было не так много различий.
        Парень был родом из Поланда, в десятилетнем возрасте пережил Падение, но мигрировал лишь несколько лет назад. Мелкие поселения еще остаются по всему миру, наподобие Красного Приюта, вот только с годами им становится все сложнее. Старые ресурсы заканчиваются, детей из-за мутаций рождается мало, мета-жидкость производить не умеют. Разве что охотничьи анклавы выживают, остальные стараются перебраться в крупные города.
        Запомнив внешность Густава, я уединился в одной из комнат наверху, и с помощью печати иллюзии изменил свою внешность. Перекрасил волосы, брови, изменил цвет и положение глаз, осветлил немного кожу, изобразил мешки под глазами, слегка округлил лицо. Усы визуализировать не стал. Раз уж есть готовый точный вариант - проще использовать именно его. Сложнее всего было наложить правильно иллюзию, которая увеличивала расстояние между глазами, но я справился. Давненько не использовал все-таки. Придется также применить ограниченно Теневую вуаль, дабы скрыть лишнее мета-излучение. Иначе во мне легко определят супера с помощью тех же артефактных очков. Если бы народ здесь повсеместно владел эфирным зрением, было бы сложнее замаскироваться.
        - Ого! Вылитый Густав! - восхищенно заметил Терский. - Только усов не хватает…
        Я переоделся в запасную одежду, которую захватил с собой агент, надев модную шапку с козырьком, приклеил усы, после чего снова посмотрелся в зеркало. Знакомый, конечно, разницу легко заметит, но чужой человек вполне может спутать. Кто этих уборщиков в лицо запоминает? Усы те же самые - значит, он.
        - На смену Густав заступает в полдень, но он рекомендует прийти немного пораньше, чтобы не пересекаться лишний раз с коллегами в раздевалке.
        - Принято.
        Перед отправкой на задание мы перекусили и еще раз обговорили разные детали. Я заучил незамысловатый план здания. Строение, как и Центральное управление Усть-Корсы, изначально предназначалось для коммерческого использования, а не для исследовательских или служебных целей. Но кое-как небоскреб переделали, усилив меры безопасности.
        В двенадцатом часу я направился в город, хотя майор все продолжал давать последние наставления, не желая так быстро отпускать на дело. Но бесконечно готовиться невозможно. В теории можно было бы пройти через восточный пропускной пункт, как полагается. Однако я опасался, что пограничники начнут задавать вопросы, и мне с моим совсем никудышным немецким придется тяжко.
        - Кшердовы аборигены. Когда получу власть, все у меня перейдут на единый язык.
        Дабы одежда не промокла, пришлось выпускать мета-поле дальше от тела, но в целом сложностей при проникновении в городе днем не возникло. Я перебрался через условную границу города, проник в один из закутков, после чего снял Теневую вуаль и спокойно направился в сторону центра пешком. Громаду Лаборатории было видно издали, так что даже с картой сверяться не требовалось.
        Жители города не обратили на меня никакого внимания. Разве что раздатчица газет прицепилась, что-то тараторя на своем грубом наречии с улыбкой и пытаясь всучить свежий номер. Возможно, флиртовать пыталась. Внешность прошла первичную проверку.
        Спустя полчаса я дошел пешком до территории Лаборатории. Густав подробно описал процедуру, так что двойная проверка меня не удивила. Сначала меня бегло обыскали при входе на территорию. Карточку с грубой фотографией Густава требовалось прикладывать к централизованному считывающему устройству. Затем сразу после попадания в само здание еще раз потребовалось применять карту доступа, но зато уже не обыскивали.
        - Беайле дих! - прикрикнул на меня один из охранников, отчего сначала душа на секунду ушла в пятки.
        Но затем я понял, что он просто подгонял заступающий на смену персонал, который растянулся в небольшую очередь. После проникновения я направился к мастеру, выдающему ключи, и расписался в журнале, скопировав подпись Густава.
        - Гутес веттер хойте, Густав? - лениво обратился работник.
        - Йа, - кивнул я, постаравшись сымитировать интонации парня.
        Забрав связку ключей, я уверенно направился дальше по лестнице, не оборачиваясь назад. Мастер не окликнул меня и не позвал охрану, так что вторую проверку я прошел, судя по всему. Ключи давали мне доступ почти ко всем помещениям нижней половины небоскреба. Лишь в особых местах использовалась карта сотрудника. По-видимому, ресурсов оснащать мета-замками все двери не нашлось, поэтому оставили обычные механические запорные устройства. Впрочем, в том же Штабе карт доступа не было в принципе.
        По словам Густава иногда их менеджер ходил с проверками, отчитывал уборщиков за нерадивость, либо показывал новый фронт работ. Но сегодня мне повезло спокойно преодолеть главный кордон и добраться до служебного помещения на втором этаже. Я быстро переоделся в рабочий комбинезон голубого цвета, погрузил в тележку перчатки, чистящее средство и расходные материалы, о которых упоминал Густав. Туалетную бумагу и мыло, к примеру. Набрал из специального крана воды в ведро, смешав с чистящим и дезинфицирующим порошком, после чего поставил емкость в специальное углубление тележки и закинул внутрь швабру, закрепив в специальном пазу. Все-то у немцев продумано.
        Густав поведал о своем расписании подробно. Начинал он с главного холла. Поэтому, дабы не вызвать вопросов своим отсутствием, я сначала спустился на лифте с тележкой на первый этаж и принялся изображать уборку. Повозившись около получаса и помозолив глаза охранникам, я прекратил нелордское занятие и спустился на минус первый этаж. Здесь располагалась парковка небоскреба, ныне используемая нечасто. Автомобилей в распоряжении обывателей стало намного меньше, да и объект стал режимным.
        Кивнув одному из скучающих охранников, я направил тележку в сторону технического помещения. Здесь убирались редко, но иногда убирались, поэтому подозрений мои перемещения не вызвали. Взгляд на стоящие на парковке премиальные машины подал мне одну идею, но пока я решил придерживаться первоначального плана. Вскоре я зашел в пустое помещение со множеством различных ответвлений, через которые были проложены различные коммуникации в виде труб с вентилями, воздуховодами и кабелями, питающими здание. Виднелись и жгуты эфиропроводов. К сожалению, вентиляция в здании была слишком узкая, чтобы человек был способен протискиваться по ней, да и к тому же ее повсюду пересекали сигнальные поля. Я аккуратно прикрыл за собой плотную дверь и покатил тележку вглубь переходов.
        Спустя какое-то время я решил, что удалился на достаточное расстояние. Я аккуратно взломал бетонную стену и вырезал небольшое отверстие, обнажив встроенное внутрь ядро. Затем поднес кристалл инженерной печати и принялся за нудную и крайне кропотливую работенку. Спустя примерно полчаса мне удалось отключить сигнальное поле, закоротив несколько контуров и при этом не вызвав тревогу. Часть стены здания осталась без защиты.
        После чего прорезать проход много ума не потребовалось. Купол тишины накрыл место проведения работ. Хоть вибрация и шум от работы Призрачного клинка распространялись по стенам, да вот только до ближайшего охранника было далеко. Возможно его все равно придется усыпить в итоге, но пока лучше не рисковать. Пришлось прорезать целый тоннель через толстый фундамент и сваи, но наконец у меня получилось достичь мягких грунтов. Сориентировавшись, вскоре я проложил дорогу к тоннелю канализации и смог отыскать свой схрон. Вернувшись обратно и быстро убрав следы бетонной крошки, я закрыл образовавшийся лаз массивным шкафом с какими-то инструментами.
        Охранник принялся болтать что-то про сложность уборки и грозное начальство, но, к счастью, собеседник ему нужен не был. Катя тележку мимо, я просто поддакивал и качал головой осуждающе. А меня ведь еще пугали неким жутким Орднунгом. Все-таки хуманы во всех мирах одинаковые.
        Мне показалось правильным начать с осмотра лифтовой шахты. Лестницы также были перекрыты блокпостами с живыми охранникам, поэтому через них проскочить непросто. Я поднялся на лифте на двенадцатый этаж, над которым находился усиленный пост охраны, и принялся осматривать помещения эфирным зрением. К сожалению, примыкающие к шахте комнаты оказались не безлюдны, так что я спустился на этаж ниже. Здесь мне повезло наткнуться на пустое запертое помещение, замок которого легко поддался ключу уборщика. Я вкатил тележку и запер за собой дверь.
        Звук через шахту лифта мог распространяться далеко. Поэтому мне пришлось использовать тот же трюк, что и при проникновении в Штаб: просверлить маленькое отверстие в стене, распространить зону тишины на другую сторону и затем уже спокойно прорезать отверстие. На секунду накатили воспоминания о том, как я штурмовал дворец родного дяди: пробирался через препятствия и охрану, обезвреживал ловушки и стражей. Для наследника, практически не имеющего опыта реальных боевых операций, справился я отлично, как мне кажется. Во дворце был человек, который помог мне проникнуть внутрь, как и в нынешнем случае. Вот только на этот раз я лезу не для того, чтобы свершить месть, а спасти своего будущего конкурента из лап недругов. Иронично в каком-то смысле.
        Я убрал вырезанный кусок железобетона в сторону и накрыл его найденной рядом шторкой. Затем заглянул в темную шахту лифта. Подъемник работал, без устали тягая установку вверх-вниз. Несколько промасленных толстых металлических тросов находились посредине. Наверху на высоте тринадцатого этажа располагалось глухое перекрытие, выше которого лифт подняться не мог физически. Я влетел в шахту и поднялся наверх, чтобы рассмотреть препятствие более внимательно. К сожалению, как и все перекрытия, препятствие было закрыто сигнальным полем. Где находится ядро, сходу мне определить не удалось.
        Через небольшую щель, в которой ходили тросы, проникал свет. По всей видимости, лифтовую аппаратуру, в том числе и двигатель, перенесли с верхнего этажа сюда. Да и в помещении могли находиться наблюдатели. В общем, не лучшее место, чтобы прокладывать себе путь наверх. Зато прямо по соседству находилась шахта второго лифта, который шел с тринадцатого этажа до самого верха. Вот только между шахтами пролегало очередного вертикальное сигнальное поле, источник которого находился где-то внизу.
        Пока я под мерное гудение двигателя исследовал верхнюю часть одной из шахт совершенно не заметил, как лифт начал подниматься на тринадцатый этаж, прижимая меня к перекрытию. Металлический потолок лифта быстро приближался. Все, что мне оставалось - это быстро усилить свое мета-поле, распластаться в горизонтальной плоскости и надеяться, что строители оставили какой-то запас пространства.
        Глава 4
        - Ф-ух, - выдохнул я, когда лифт остановился в каких-то десяти сантиметрах от меня.
        Двери подъемника открылись. Обсуждающие что-то на немецком работники покинули лифт и отправились по своим делам. Было бы неплохо украсть у кого-нибудь карточку доступа к верхней части небоскреба, вот только охранники сверяли внешность дополнительно. Да еще надо как-то понять, что шатающийся в нижней части сотрудник имеет подходящую карту.
        Вскоре лифт направился на первый этаж, и я полетел следом за ним. Сигнальное поле между шахтами тянулось до самого низа. Центр излучения находился где-то на первом этаже. Я решил попробовать поискать артефакт, для чего снова поднялся наверх и юркнул в проделанную дыру. Отверстие прикрыл шкафом с каким-то лабораторным оборудованием. Затем отряхнулся, проверил, не отклеился ли ус, отпер дверь и со степенным видом покатил свою тележку по коридору.
        Я спустился снова в холл, после чего принялся кататься по коридорам. Рядом с помещением, из которого исходило сигнальное поле, находилась стойка дежурного. На двери в комнату висела табличка с восклицательным знаком, надписью «Ахтунг» и что-то про квалифицированный персонал, как я понял. Я подошел и попробовал воткнуть мастер-ключ от дверей первого этажа, однако он не подошел.
        - Вас махст ду хир? - подорвался дежурный вдруг.
        - Ауфромен. Дер чеф… - пробормотал я известные мне слова: «Уборка. Начальник».
        - Муде фон полнишер мул… - пробурчал сотрудник недовольно и оттолкнул меня в сторону. Кажется, он упомянул фразу «поландский мусор».
        Затем служащий достал свой ключ и отпер передо мной дверь:
        - Зи хабен цен минутен, - проговорил он, лениво следя за моими действиями.
        Я понял, что мне отводилось всего десять минут на уборку помещения, поэтому сразу направился внутрь. В запретной комнате находилось множество стоек со сверкающими артефактами и эфиропроводами. По всей видимости, нечто вроде кластера безопасности, в котором обрабатываются карты доступа и тому подобная информация. Точно сходу назначение помещения определить было сложно. Да и взломать доступ за десяток минут у меня явно не выйдет.
        Я намочил швабру, после чего принялся мыть пол под наблюдением дежурного. Если он продолжит пялиться, то я в любом случае сделать ничего не смогу. Вскоре я нашел в одном из углов небольшую конструкцию с закрепленным открытым ядром. Оно излучало сигнальное поле, которое проходило через стену, а затем делило лифтовые шахты на две отдельные зоны.
        Мне повезло. К дежурному обратился знакомый коллега, и он отвернулся в другую сторону. Я сразу сблизился с ядром и встал так, чтобы краем глаза видеть проход, в котором стоял служащий. Затем принялся исследовать контуры эфирным зрением. К счастью, схема сигнальных ядер была идентичной предыдущей, поэтому я всего за минуту нашел место, которое следует закоротить. Пара четких импульсов из инженерного кристалла, и ядро замкнуло. Сигнальное поле исчезло, не подняв тревоги.
        Я продолжил намывать пол помещения, не выходя из образа.
        - Шнелля, - прикрикнул служащий.
        Быстро протерев еще пару метров, я плюхнул швабру в ведро, после чего покатил тележку на выход. Дверь за мной закрыли, я же направился обратно на одиннадцатый этаж, где снова заперся в пустом помещении. Отодвинув шкаф, я проник в шахту, предварительно убедившись, что лифт ушел вниз. Перемычка между шахтами состояла из балок и тонкого металла с отверстиями. Словно специально, чтобы я мог использовать спокойно свой купол тишины. В перерыве между движениями лифтов я прорезал отверстие и выгнул лист так, чтобы он не зацепился за ходящий вверх-вниз лифт.
        Наконец я проник в соседнюю шахту. На уровне пола тринадцатого этажа виднелось глухое перекрытие, так что лифт физически не мог уйти ниже. Я осторожно поплыл наверх. Согласно закону жанра наиболее ценные активы, к которым определенно принадлежали Видящие, должны находиться на самом верху. Возникли некоторые сложности. Верхний лифт редко шел на высокие этажи, а мне приходилось держаться ниже него. Один раз он погнал меня вниз на самый тринадцатый этаж. Еле успел забраться в лаз в соседнюю шахту, а то бы сверху придавило махиной - внизу запаса практически не было. Это конечно не нанесло бы мне никаких увечий с моим мета-полем, но могло поднять на уши охрану.
        Однако я нашел выход из положения. Когда второй лифт снова ушел наверх, я поднялся по шахте, преодолев моторное помещение первого лифта, и снова прорезал лист металла. После чего смог проникнуть в первую шахту, свободную от лифтов. Полностью ее замуровывать не посчитали нужным. Правда, сигнальные поля этажей кое-где проходили через шахту, но оставалось небольшое пространство сбоку.
        Я поднялся на верхний этаж и остановился в раздумьях. Следовало выбраться из шахты незамеченным, однако точного расположения помещений верхней части небоскреба мы не знали, а эфирное зрение через толстый железобетон работало плохо. Можно в теории попробовать проникнуть в старое моторное помещение, но я решил использовать лифтовые двери. Изучив конструкцию, я сломал один из стопоров Призрачным клинком, после чего створка стала свободно ходить влево-вправо.
        Основная проблема заключалась в том, что уборщики в верхней части небоскреба носили не голубые, а белые комбинезоны, поэтому я буду выделяться словно левиафан на катамаране. Я постарался максимально снизить лишнее излучение, а также временно остановить работу генератора эфира. После чего наложил Липкие пальцы и Теневую вуаль. Убедившись, что снаружи в коридоре пусто, быстро отворил створку, проник на этаж, вкатил створку обратно на место и запрыгнул на потолок. Мелкие жгутики энергии зацепились за поверхность, и я повис на потолке, высота которых здесь достигала четырех метров. Вот тебе и проверка Теневой вуали в полевых условиях. Освещение в Лаборатории было намного лучше, чем на мета-полигоне, да и моя аура претерпела изменения. Так что теперь придется действовать аккуратнее.
        Время двигалось к четвертому часу. Почти половина рабочей смены прошла. Не уверен, что произойдет, если кто-то из рядовых сотрудников задержится дольше чем положено, но лучше не проверять.
        Я пополз по потолку и начал исследовать этаж. Видящие, как я понял, не обладали мощными аурами - она им и не требовалась. Поэтому через стену определить их эфирным зрением было непросто. Зато различные мета-артефакты находились легко. По коридору периодически сновали рабочие с тележками, на которых перевозили самые разнообразные предметы: различные ядра, механизмы, клапана для мета-фильтров, двигатели внутреннего сгорания, россыпи мелких устройств неясного назначения, патроны и даже крупные снаряды для орудий. По всей видимости, Видящие здесь имели специализации, что логично. Ремесленному необученному специалисту проще освоить одно направление, чем браться за все понемногу.
        Местами в коридорах попадались помещения, отделенные стеклами, через который я мог наблюдать, что происходит внутри. Хотя по большей части внутренние залы были закрыты от моего взора. Врываться через дверь под Теневой вуалью - не лучший выбор, особенно если кто-то находится внутри. К тому же в коридорах дежурили охранники в мета-очках, которые сразу обратят внимание на непонятное шевеление. Было непросто пробираться мимо них по потолку.
        Через одно из окон я заметил двоих мета-людей любопытного вида. Два юных супера имели красноватую кожу, а также торчащие из головы рожки. Словно настоящие демоны. Забавно, что слуг великого зла что на Аккотрельме, что на Земле, изображали сходным образом. В помещение на тележке вкатили ящики с какими-то зачарованными ранее капсулами. Спектр напомнил мне Хана, так что я решил, что они используются для создания оружия.
        Демонятам было лет десять-двенадцать на вид. И они явно не выглядели довольными жизнью. Когда один из них прекратил работу и принялся жаловаться, к нему подошел военный в форме и отвесил смачный подзатыльник. После чего краснокожий малец вернулся к работе. Подобное отношение к детям на Аккотрельме считалось низким, как и на Земле в целом. Рейх, по всей видимости, использовал все доступные ресурсы для развития. Впрочем, если вспомнить рассказ Двуликой, Усть-Корса отличалась не так сильно.
        Неясно, то ли они получали подобное отношение к себе из-за экзотичной внешности, или здесь ко всем так относились. Мне стало немного жаль бесят. Насильственный труд - это не то, что я буду поощрять, когда получу власть в свои руки. Тем более детский. Наверное, для Земли, проходящей через трудные времена, это было актуально. В древности и в Аккотрельме дети работали наравне со взрослыми, но те времена давно прошли.
        Возможно ли, что именно их имела в виду Двуликая, когда рекомендовала мне брать «тройное седло»? Или я всего лишь сам себя накручиваю после сказанного? Вывести троих из Лаборатории сложнее, чем одного. Успех операции может оказаться под угрозой. Единственное одно слово Оракула поменяло картину и заставило сомневаться. Без ее сообщения у меня бы не возникло мыслей вытаскивать кого-то кроме цели. Ведь Чародейка являлась подданой Усть-Корсы изначально, уже затем ее похитил Союз, а после прибрал к рукам Рейх. Эти же двое скорее всего никак не связаны с Корсой. Если в первом случае это будет трактоваться, как возвращение своих активов, то во втором - прямое похищение. Может возникнуть напряженность между поселениями, а ведь обстановка и так далеко не самая радужная.
        Я пригляделся к тому, что именно делают демонята. Оказалось, что они никакие не Видящие. Ничего мальцы не зачаровывали. Один рогатый напитывал лежащие рядом металлические слитки своей силой, после чего материя становилась подвластной мета-человеку. Демон создавал какие-то корпуса сложной формы, внутрь которой вкладывал заряженную капсулу.
        Второй рогатый, более послушный и спокойный на вид, имел схожую силу, только работал с пластиком. Малец создавал из него корпуса и детали для каких-то других устройств. В ящике с готовыми изделиями уже скопилось приличное количество продукции.
        Такие специалисты мне бы определенно пригодились, но я все еще сомневался в том, следует ли рисковать из-за них и портить отношения. Ведь если я захапаю их себе и перевезу в Корсу, то Рейх вряд ли оставит такой поступок без внимания. Да и власти Корсы не будут в восторге от моей самодеятельности.
        Для начала я решил все-таки разыскать Романову, но проблема с доступом в глухие помещения оставалась нерешенной. На данном этаже даже обычные двери имели замки, открываемые карточкой доступа. На счастье мне попался на глаза уборщик, шествующий по коридору с тележкой. Я быстро сформировал печать сонного покрова и пополз за ним. После пары людных помещений уборщик открыл замок в незанятый зал. Я проследовал за ним сразу же через открытую дверь и напрыгнул сверху. Одной рукой получилось ловко прикрыть ему рот, а из второй направить струю сонного газа прямо в нос. Помычав и подергавшись, бедолага вскоре заснул.
        Я шустро переоделся в белый комбинезон уборщика, который был мне немного великоват. Пришлось отклеить временно усы, поскольку этот тип был гладко выбрит, а также немного скорректировать иллюзию внешности на новую. Вскоре раздетый до трусов бедолага начал приходиться в себя, что мне как раз и требовалось. Я выпустил одинарный клинок синеватого цвета и поднес близко к шее. Человек дернулся от стрельнувшей боли и принялся ругаться.
        - Тишина. Говорить или смерть! - прошипел я коряво на немецком.
        Уборщик затих и сглотнул, поняв в какой ситуации оказался.
        - Ч-что вам от меня надо? - проблеял мужчина.
        - Ева Романова. Этаж. Место, - произнес я коротко.
        - Р-романоф?
        - Огонь волосы… - попытался я объяснить, прижимая клинок к горлу.
        - Огонь…Рыжая? Двадцать пятый этаж… Направо от лифта… - судорожно ответил уборщик.
        Т-ц, всего на один этаж ниже.
        - Данке.
        Я выпустил газ из канала, и мужчина снова отключился. Человека я как следует накачал сонным покровом, по замедляющейся частоте биения сердца отмерив примерное время, сколько он еще пролежит без сознания. Затем связал и спрятал тело в широкой офисной тумбе.
        Мне удалось получить карточку доступа ко всему небоскребу и узнать место содержания цели. Маскировка оставляла желать лучшего, поскольку я был ниже ростом, чем уборщик, и более плотной комплекции, но тут уж ничего не поделаешь. Охранники на постах подмены не заметили по крайней мере, когда я прогулялся с тележкой по коридору немного.
        Спустившись на двадцать пятый этаж, я чуть ли не сразу же столкнулся с целью лицом к лицу. Девица устроила натуральную истерику в коридоре.
        - Вы меня уже затрахали, уроды гребаные! Говорю же: хочу погулять по городу!
        - Фрау Романоф, мы два дня назад устраивали вам прогулку, - ответствовал мужчина хлыщеватого вида с сильным акцентом. Видно, что русский ему не был родным. - Но если выполните норму раньше срока, можем пойти на уступки.
        - Пошли вы на *** с вашими нормами! Гады! Меня достало ковыряться в этих поганых водяных ядрах! Дайте что-нибудь другое! А лучше верните в Союз!
        - Следуйте распределению обязанностей, фрау Романоф, - с некоторой беспомощностью произнес служащий.
        - Клятые фрицы! Я объявляю бойкот! Сегодня никакой мета-техники от меня не получите! Катитесь к чертям!
        Рыжая девица побежала по коридору, сопровождаемая двумя охранниками-Громилами. Я с интересом проследил за направлением, в котором она скрылась. До меня донесся грохот, с которым захлопнулась дверь. Женщины. Женщины не меняются от мира к миру. Мужчина, который, по-видимому, являлся ее куратором, шумно вздохнул и прикрикнул на улыбающихся охранников рядом, сбросив недовольство на рядовых. Бойцы сразу посерьезнели и перестали скалиться.
        Я не стал мозолить глаза и отошел в противоположную сторону по коридору. Интересно какие меры применяют к Видящим, которые отказываются сотрудничать? Что-то мне подсказывало, что с ними здесь особо не церемонятся. Еще не рабский труд, но на труд свободного человека явно не тянет. Чего-то подобного и следовало ожидать от редких специалистов, за которыми ведется натуральная охота. Похоже, мой фантомный наниматель не совсем вписывался в картину мира. Насколько я понял, Видящие обычно прислуживают тем, у кого есть сила и власть, а не правят сами. Я же позиционирую себя так, будто он являлся главой нашей организации. Ну да ладно. Возможно, власти решат, что я специально стараюсь запутать их и пустить по ложному следу.
        Фраза девушки про Союз меня насторожила. Похоже, она желает вернуться не в Корсу, а именно в Готланд, где ее держали раньше. Так что стоит сразу отринуть попытки договориться с Чародейкой и использовать более надежный план. Оставалось понять, как проникнуть в ее комнату и каким образом доставить тело на подземную парковку. Может плюнуть на конспирацию и усыпить всех на этаже? Но тогда у меня останется слишком мало времени до того, как случайный прохожий поднимет тревогу. Да и непонятные датчики на потолке смущали. Ведь я вроде как настроился вывести еще рогатых пацанов из Лаборатории. Или демон с мелкими демонами?
        Я сделал вид, что провел уборку в одном из складских помещений, после чего вышел обратно в коридор и чуть не столкнулся нос к носу со смутно знакомой аурой сильного Движа. К сожалению, во время налета на Станцию мне не удалось как следует изучить эфирные контуры, да и лицо его было скрыто маской, поэтому сходу определить нападавшего я не мог. Кашлянув, я опустил взгляд, спрятав лицо в тени. Мужчина, имевший короткую аккуратную бородку, скользнул по мне безразличным взглядом, после чего продолжил свой путь по одному ему известным делам. Я скосил глаза и заметил, что правая кисть мужчины имела розоватый окрас и отличалась от левой.
        Последние сомнения отпали. Напавший на меня тип работал на Рейх. Судя по всему, в некоей команде по вылову бесхозных Видящих из других поселений. Было бы крайне любопытно поймать его и обстоятельно допросить, но я не мог идти на такой риск. Все же он был не самым слабым супером. Да и не факт, что исполнитель мог знать, кто именно сдал меня. Это мог быть как Корпус или СовБез, так и карпы, которые догадывались о связях Артофа Кройца с новым Видящим. В любом случае, мстить Движу не было никакого смысла. Он просто делал свою работу. Не будь его, кого-то другого послали бы за мной.
        Однако мысль отомстить Рейху в целом показалась мне справедливой. А значит демонят я также должен выкрасть из Лаборатории. В качестве компенсации за моральный ущерб как минимум.
        Глава 5
        Тем не менее, сначала следовало позаботиться о главной цели. Вот только подобраться к жилым комнатам и выкрасть Видящую не так-то просто. В коридоре дежурили охранники, а через стены подобраться будет сложно. Даже если мне удастся просверлить и взломать преграду без лишнего шума, Чародейка наверняка поднимет тревогу в своей камере.
        Несколько минут я вяло намывал пол в центральном проходе, перебирая варианты и наблюдая за обстановкой. Как из одного из рабочих помещений Лаборатории вышел техник с тележкой, на которой лежала большая картонная коробка с каким-то зачарованными устройствами, похожими на молниевые изоляторы. План в голове созрел моментально.
        Я сунул швабру в ведро, после чего быстро юркнул следом за техником в коробку лифта. Из-за тележки свободного места оставалось не слишком много.
        - Нидэ? - уточнил он.
        - Йа.
        Двери лифта закрылись. Техник-грузчик нажал на кнопку, после чего почесал нос. Сонный покров быстро распространялся. Я специально вывернул запястье, направив каналы в сторону цели. Вскоре мужчина пошатнулся и оперся рукой о стенку.
        - С вами все в порядке? - поддержал я его, подавая еще больше усыпляющего газа.
        Техник рухнул вниз. Я сразу нажал на красную кнопку «Halt», и лифт остановился. Свободного места в картонной коробке было немного, но мне удалось разметить в ней тело рабочего, вытащив несколько изоляторов и положив их сбоку на поверхность тележки. Оставался риск, что мой комбинезон уборщика может вызвать подозрение у охраны, поскольку рабочие ходили в серых костюмах. Но задерживать надолго лифт также было опасно. И так провозился, укладывая тело внутрь.
        Я нажал на кнопку двадцать шестого этажа, и лифт направился наверх. Затем я с каменным спокойствием выкатил тележку со спрятанным в коробке телом и прошествовал мимо охранника, увлеченного чтением какого-то бульварного романа. Помещение, где я оставил усыпленного уборщика, все еще оставалось незанятым, так что я снова прошел внутрь и принялся накладывать полноценную маскировку. Надел серый рабочий костюм, скорректировал внешность, забрал еще одну карту доступа верхних этажей, спрятал техника в другой тумбе. Туда же закинул лишние изоляторы, оставив в коробке лишь парочку, чтобы она не казалась чересчур легкой. Перед уходом обновил заклинания и тщательно проверил, чтобы ни одна печать не выходила за контуры Теневой вуали, которая скрывала не только мою ауру, но и прочие мета-излучения. Все-таки я направлялся к Видящей. Небольшая печать может раскрыть всю мою маскировку.
        Затем я снова вернулся на этаж ниже и прошествовал в сторону жилых помещений, где держали Видящих и другой квалифицированный персонал.
        - Романоф? - уточнил я у одного из охранников, на что получил указание на одну из дверей со стеклянным окошком.
        - Фрау Романоф, - постучался я вежливо.
        - Идите *****! - донеслось с другой стороны.
        - Новый мета-тэкник для вас, - произнес я, старательно подражая местному акценту.
        - Правда? Я буду делать новую технику?!
        - Йа.
        Романова открыла дверь и взглянула на меня с подозрением.
        - Идти за мной, - кивнул я и покатил тележку по коридору. - В арбейтер кабинэт.
        Я не был уверен, что не нарушаю какие-то процедуры. Возможно, только куратор имел право давать новые задания. Однако охрана глядела на наше общение с открытым пофигизмом. По-видимому, так тоже было можно. Главное, сделать уверенное и наглое лицо, и тогда ни у кого вопросов не возникнет. Запасной план со всеобщим усыплением пока что не требовался.
        - Наконец-то фрицы раздуплились, - со смесью удовлетворения и презрения проговорила девушка. - Я буду работать в новом месте?
        - Новый кабинэт, - кивнул я, следуя по коридору.
        Романова следовала за мной по пятам.
        - Дайте посмотреть… - нетерпеливая девица полезла в коробку на ходу, из-за чего моя легенда могла быстро накрыться адамантовым тазом.
        - Не время! - шлепнул я ее по руке строго. - Сюда.
        - Ты охренел? Я на тебя боссу пожалуюсь!
        Я не стал обращать внимание на ее жалобы, открыв ключами уборщика одну из дверей в незанятое помещение. Затем вкатил тележку.
        - Я буду работать здесь? Разве это не для химиков поме… - вошла следом за мной дама, недоуменно осматриваясь.
        Купол тишины распространился вокруг нас, и Чародейка резко осеклась. Она увидела эфирные контуры купола и поняла, что происходит нечто нечистое. Видящая как-никак. Однако среагировать на выпад не успела. Я быстро схватил ее за шею, после чего направил газ из запястья ей прямо в нос.
        - Помо… гите… - успела вскрикнуть девица, после чего отключилась.
        Видящая была слабой физически. Похоже, она даже телесным эфиром и мета-полем не умела как следует пользоваться, так что я немного перестарался. Ну да парочку синяков дама переживет.
        Я аккуратно уложил хрупкую даму в коробку и подождал минут десять на всякий случай. Затем покинул помещение, катя тележку перед собой.
        - Хистериш арбайтен? - усмехнулся один из охранников.
        - Арбайтен-арбайтен, - усмехнулся я в ответ.
        - Дас ист гут…
        Я зашел в лифт и направил его на четырнадцатый этаж. Проходить более тщательную проверку на блокпосту тринадцатого этажа мне не слишком хотелось. Вероятно, затребуют какие-нибудь документы на вывоз оборудования. Или заглянут в коробку, увидев живой груз. Было бы очень удобно спуститься сразу на подземный этаж вместе с целью, но я не мог так рисковать.
        Не доезжая требуемого этажа, я снова нажал на кнопку стоп, а затем быстро сломал простенький замок люка, который располагался на крыше подъемника. После этого я вытащил тело Видящей через люк и отнес в соседнюю шахту, где лифт не ездил. Было несколько неловко таскать драгоценного специалиста словно мешок с картошкой. Это Паука мне не было жалко, а вот с миловидной девицей редкой и полезной специальности обращаться подобным образом не хотелось, но выбора особого не было.
        Затем я потратил несколько минут на то, чтобы замести следы: отвез тележку наверх в то же самое пустое помещение, после чего проник в соседнюю пустую шахту через створки, забрал цель и спустился на одиннадцатый этаж, перейдя через отверстие в помещение, в котором оставил тележку уборщика. Видящую пока пришлось спрятать в зале.
        Пронести ее незамеченной мимо двоих охранников подземного этажа так просто не получится. Значит, придется от них избавляться. А поскольку там часто привозят или забирают зачарованное и иное оборудование, то пропажу охраны заметят быстро. У меня останется буквально несколько минут, чтобы забрать демонят. Я решил оставить данную фазу операции напоследок, а покамест разобраться с краснокожими. Возможно, с ними удастся договориться и мирно.
        Я вернулся на двадцать шестой этаж и в скрытной форме прополз по коридорам к помещению, где держали рогатых. Мальцы все еще продолжали трудиться - их было видно через окно. Как и их надзирателя, сидящего в углу с какой-то книгой. Чем дольше я сидел, тем выше становился риск раскрытия моего вторжения. Кого-то из усыпленных могли обнаружить, либо вещи и пробоины в стенах.
        Спустя минут пятнадцать надзиратель покинул помещение и направился в общий санузел. Я проследовал за ним по потолку и зашел в туалет. Убедившись, что других посетителей нет, напал на мужчину в кабинке сверху и усыпил. Незадачливого надзирателя оставил посапывать в запертой кабинке на унитазе. На всякий случай прихватил его карту доступа, поскольку меня могло и не пустить в помещение.
        Выкатив ту же самую тележку с коробкой из офиса, я направился к комнате демонят и открыл дверь своим новым пропуском, не вызвав подозрений.
        - Ты кто? - уставились на меня бесята.
        - Тишина.
        Бежать со мной из Лаборатории? Есть желание? - произнес я с доброжелательной улыбкой на корявом немецком.
        Парни переглянулись и словно бы беззвучно пообщались друг с дружкой. Будто бы у близнецов была телепатическая мета. Насильно тянуть к себе я не хотел. Так что многое зависело от того, насколько им комфортно в текущих условиях.
        - Хотим! - хором воскликнули мелкие, а их желтоватые глаза загорелись в предвкушении чего-то интересного и захватывающего.
        - Внутрь, - открыл я коробку, следя за тем, чтобы за нашими действиями не смогли наблюдать из коридора через окна.
        Мелкие не без труда, но поместились в коробке оба, скрючившись. Демонята негромко перешептывались и хихикали. Похоже, для них это было чем-то вроде веселого приключения.
        - Тишина, - повторил я с нажимом, и шепотки стихли.
        После чего мы покинули рабочую зону и направились к лифту. Один из охранников проводил техника с тележкой подозрительным взглядом, но не стал ничего спрашивать. Я снова остановил лифт, после чего поочередно вытащил мелких и перенес в соседнюю шахту, наказав молчать и не шевелиться. Затем вернулся на этаж и загнал тележку, которая могла вызвать подозрения, в пустой офис.
        Заметя следы, я перенес демонят по шахтам на одиннадцатый этаж в запертый закуток, где изволила почивать Чародейка. Демонята принялись интересоваться, куда их забирают, но я посоветовал им помалкивать и сидеть смирно.
        Осталось сделать последний рывок. Пользуясь полной картой доступа, я спустился на лифте на подземный этаж. Здесь находилась небольшая сторожка. Один охранник сидел внутри, второй обычно расхаживал по парковке.
        Сначала я привлек внимание охранника в будке, дабы он не нажал тревожную кнопку, и усыпил. Со вторым также разобрался быстро. Тела спящих спрятал в подсобке. Теперь счет пошел на минуты, и скрываться большого резона уже не было. Пропажа охранников быстро вызовет тревогу. Зависит от того, когда приедет следующий транспорт на погрузку/разгрузку. Я снова поднялся на одиннадцатый этаж и быстро усыпил двоих охранников в коридоре, спрятав их по-быстрому за столом.
        Затем забрал из схрона Романову, перекинув легковесную тушку через плечо, и велел демонятам следовать за мной. Как назло, какая-то женщина в халате попалась нам на пути. К счастью, я держал купол тишины развернутым на всю мощь, так что она не успела поднять тревогу и растормошить этаж. Усыпленную я быстро скинул за стол, после вызвал лифт. Наш транспорт, словно насмехаясь, ехал очень долго. Но в итоге нам удалось дождаться лифта, загрузиться и спуститься на подземный этаж. Возле сторожки охраны что-то голосил рабочий в форме. То ли грузчик, то ли водитель. Я быстро подлетел к нему вместе с телом Чародейки и также усыпил, после чего утащил тело в подсобку. Несколько минут может и удастся выгадать до того, как осиное гнездо будет разворошено.
        По одиночке я вытащил каждого из троицы через заранее размягченный тоннель в ливневую канализацию. Здесь в течение нескольких минут развернул конструкцию с тремя сидениями. В центре закрепил Романову, по бокам - демонят. Мальчишки переговаривались друг с другом, восхищенные необычным приключением. К счастью, конструкция была рассчитана на худощавых пассажиров, коими являлись все трое похищенных, так что мои габариты в ширину увеличились примерно до метра. Этого хватало, чтобы парить над сливным каналом канализации и протискиваться в узких местах. Тройная или, если брать по весу, скорее двойная ноша представляла собой изрядную нагрузку для летной печати. Крылья в узком проходе не разложишь. Меня заносило на поворотах, и большую часть эфира приходилось тратить на противостояние гравитации, а не на движение вперед.
        Мало-помалу, мы достигли места, где канализация сменялась наполненным водой и толикой нечистот каналом, который отводил потоки из города. Здесь ранее находилась металлическая решетка, а также хитро запрятанная сигналка, но я проделал безопасный проход сбоку, даже не став напрягаться с обезвреживанием артефакта. Вот только здесь следовало решить один нюанс. Я остановился возле выхода и снял седло с себя, поставив на поверхность.
        - Мета-поле, - произнес я, указывая на воду и включая-отключая собственный эфирный доспех.
        - Мета-фельд, - закивали парни и показали, что также умеют активировать свои мета-поля.
        Сильно я Романову не накачивал, но, по-видимому, она еще долго могла проспать. Я встал сзади конструкции, так что любопытные бесята не могли увидеть, что я делаю, как не крутили головами. Для начала поводил четками и проверил, не был ли кто-либо подчинен с помощью пси-магии. Все трое оказались чисты. Затем наложил на Чародейку аварийную печать. Заклинание спустя пару минут очистило организм от токсинов и привело в чувство.
        - Моя башка… Ты! Что ты со мной сотворил?! - узнала она мое лицо. - Развяжи немедленно! - принялась она истерить. Видать, не зря ее охранники называли истеричкой. Хорошо, что Романовой будут заниматься власти города. Только очередной головной боли мне не хватало.
        - Заткнись и делай, что тебе говорят.
        - Ч-что?! Как ты ведешь себя со мной?! Я - Чародейка, Видящая! Полная Видящая, а не просто «глазастая»! Я владею тонкими манипуляциями!
        - Замечательно. Если будешь делать, что тебе говорят, то сможешь остаться Живой Видящей.
        - Так ты… русский? Странный акцент.
        - Мы пойдем под водой, - проигнорировал я ее замечание. - Мета-поле умеешь включать?
        - Умею! Но куда ты меня тащишь? Не в Союз, выходит? Я желаю, чтобы меня вернули в Союз!
        - Мы отправляемся. Если не хочешь захлебнуться, активируй свое мета-поле.
        Я нацепил конструкцию на спину, что было сделать не так-то просто в одиночку, и застегнул многочисленные крепления.
        - И не вздумай отстегивать. Отрублю руку, - предупредил я.
        - Варвар! - фыркнула она. - Вам так просто это с рук не сойд…
        Голос Чародейки затих, когда мы погрузились на глубину канала. Сзади послышалось сдавленное бульканье. По всей видимости, идиотка не успела захватить прослойку воздуха между телом и мета-полем. Я вынырнул ненадолго и подождал, пока дама прокашляется.
        - Живее. Или ты умеешь дышать водой?
        - Н-нет, секунду… - простонала она жалобно. Да и выглядела барышня после купания наверняка уже как мокрый котенок, а не грозная львица. Мне было не слишком удобно заглядывать себе за спину.
        Романова распространила свое слабое мета-поле вокруг себя, и я во второй раз погрузился в воду. Талый снег делал канал вполне себе полноводным, но не настолько, чтобы мы могли скрыться от случайного взора. Здесь на помощь пришла Теневая вуаль. Я шел почти над самым дном канала какое-то время, затем мы преодолели очередное сигнальное поле и снова погрузились в канал. Романова опять наглоталась воды, начав мне высказывать претензии, и на этот раз я подержал ее в канале чуть дольше. Когда мы покинули русло, в заброшенном пригороде, она уже не стремилась качать права.
        Прошло довольно много времени с начала моей смены уборщика. Солнце скрылось за горизонтом, так что скрытно лететь над землей стало попроще. Успел все-таки завершить задуманное до конца рабочей смены. Не думаю, что действовал оптимальным способом. Лишь после задания или боя в голову приходят наиболее дельные идеи. Но в целом вылазка прошла успешно, и мне удалось даже не поднять тревогу раньше срока.
        - Мне холодно! - донеслось сзади.
        - А мета-поле на что?
        - Плохо греет!
        - Разберемся, - отрезал я.
        Вскоре я добрался до убежища, где нас сразу встретили военные.
        - Это еще кто? - удивился Терский, увидав двух мелких демонят.
        - Попутчики, - ответил я скупо. - Дайте даме теплую одежду. Надо уходить.
        - Ладно. Главное, что цель у нас, - скривился майор, недовольный моей самодеятельностью.
        Сержант убежал за одеждой, а остальные принялись сворачиваться. По всей видимости, убежище они решили временно оставить. Густав покидал Лейпциг - ему здесь уже были бы не сильно рады. В Корсе же лазутчика ждет солидное вознаграждение.
        Мы разделились. Часть отправилась в другое убежище, спрятанное где-то в лесу, мы же с Терским полетели на восток, стелясь над землей. Теперь скорость нашего хода примерно совпадала, так что мне не приходилось притормаживать. У Рейха наверняка есть свои нюхачи, так что убежище они обнаружат быстро по оставленному мной на униформе запаху. Мы стремились убраться как можно дальше из опасной территории. Один раз я заметил в воздухе спешащего супера. Первым, к счастью. Мы успели спрятаться под кронами деревьев. Я прикрыл Терского и остальных Теневой вуалью, а мета-человек пролетел мимо.
        Мы двигались довольно долго по широкой дуге. Лишь спустя пять часов в ночи добрались до лесного домика, который ранее использовали для привала. Недалеко от морского побережья. Место довольно глухое, удаленное от Лейпцига, так что можно было расслабиться и не переживать о погоне. Пассажирам требовался отдых, а нам с Терским - восстановление резерва. Мы договорились поспать поочередно по несколько часов, а ранним утром продолжить путь. Майор принялся готовить, а демонята помогали ему на кухне. Терский, хорошо знавший немецкий, спрашивал у мальцов откуда они такие взялись и затем пересказывал нам на русском. Романова же сразу оккупировала диван, закуталась в плед и зыркала на нас исподлобья. Чуяло мое сердце, что Корса еще намучается с Чародейкой, но это уже не мои проблемы.
        Глава 6
        Оказалось, что парней зовут Мист и Тойфель, что переводится примерно как Черт и Дьявол. И история у рогатых близнецов довольно грустная. Их мать прошла спонтанную инициацию, будучи беременной близнецами, и ее внешность претерпела кардинальные изменения. Простолюдины стали довольно набожными после Падения, так что родственники сразу спрятали демонессу от греха подальше. Однако вскоре правда вскрылась. Пошли слухи, что именно их мать насылала проклятья, бесплодие и мутации на жителей. Разгоряченные горожане отыскали, собрались и побили женщину на последнем сроке беременности. Мать демонят скончалась, случился выкидыш, однако подоспевшие герои смогли спасти детей. Власти взяли опеку над бесятами, а позже обнаружилось, что у них вполне себе полезные для промышленности способности. Поэтому Мист и Тойфель уже в малом возрасте стали трудиться на благо Рейха без устали и выходных. Большую часть жизни они провели в Лаборатории, так что заброшенная избушка и дикая природа была им крайне интересна. Вели они себя смирно и дисциплинированно, повинуясь приказам, но детская проказливость порой проскальзывала в
их натуре. Обычные дети с нестандартной внешностью, только и всего.
        Майор вскоре узнал про их суперспособности и то, чем они занимались в Лаборатории. Скептицизм сменился заинтересованностью. Военный сразу оценил потенциал парней, которые бы могли потрудиться и на благо Усть-Корсы.
        - Что ты собираешься с ними делать? - уточнил Терский. - Если оставишь у себя, то Рейх может явиться за ними.
        Мист и Тойфель плохо понимали по-русски, однако парни затихли, осознавая, что речь идет о них.
        - Пусть попробуют. Я позабочусь о парнях. Рейх уже посылал один раз похитителей по мою душу. Уйти смог только один.
        Военный покачал головой:
        - Сделать бы тебе выговор за нарушение приказа и своеволие, но ты у нас вольная птица, а потому ругать бессмысленно.
        - Эй, вояки хреновы, - поинтересовалась Романова. - Что со мной будет?
        - Мы доставим вас домой в Усть-Корсу, сударыня Чародейка, - вежливо заметил майор.
        - Не хочу я возвращаться в эту дыру! Отвезите меня в Союз! - потребовала дама.
        - Вы же понимаете, что это невозможно, - покачал головой майор.
        - Чего это? Вы в курсе, сколько Союз платит за вербовку Видящих? Вы двое будете обеспечены до конца жизни. Вам найдут жилье, работу и щедро вознаградят. Ну же, не тупите!
        - Дезертиров нигде не жалуют, - обронил майор.
        - Пф-ф, я сам кого хочешь награжу, - фыркнул я презрительно.
        - Ты еще что за хрен? И как проник в Лабораторию? - обратила она на меня внимание.
        Я до сих пор держал маскировку, притворяясь одним из техников. Раскрывать свое настоящее имя Видящей смысла особого не было. Хотя по демонятам, скорее всего, Рейх рано или поздно, догадается, кто явился в сердце их поселения.
        - К слову, отлично постарался, боец, - хлопнул меня по плечу майор, соблюдая конспирацию. - Признаться, я сомневался в успехе операции. Лаборатория является одним из наиболее защищенных и хорошо охраняемых объектов в мире. Наверное, ты с твоими способностями можешь проникнуть куда угодно.
        - Спасибо за комплимент.
        - Эй, не игнорируйте меня! - взвизгнула Чародейка. - Я требую отвезти меня в Союз! Я ведь добровольно приняла их предложение.
        - Это правда? - слегка удивился я. - Разве вас не похитили из Корсы?
        - Никто меня не похищал! Просто власти Корсы не желали меня отпускать, вот Готланду и пришлось прибегнуть к силовым методам. Союз забрал меня, когда я была на прогулке.
        - Власти говорили мне обратное перед операцией, - покачал я головой осуждающе.
        Хотя Марго действительно могла считать, что Видящую похитили, раз все случилось таким образом.
        - Чародейка - стратегический актив. Ее бы не стали продавать просто так, - произнес Терский.
        - Продавать?! Я вам не товар, чтобы назначать на меня цену! - вспылила Романова.
        - А как вы оказалась в Рейхе, по-вашему? - задал майор вопрос.
        - Долбаные фрицы подкупили чиновников и охрану, а затем похитили меня!
        - Вы ошибаетесь, сударыня, - усмехнулся Терский. - Рейх купил вас у Союза фактически официально. Так что да: вы являетесь товаром. Ценным товаром.
        - Н-нет! Этого быть не может! - дама поднялась на ноги из-за обуревавших ее чувств. - Но даже если и так, то какая разница, в какой клетке мне сидеть?!
        - По крайней мере в Усть-Корсе вы сможете спокойно общаться на родном языке. Насчет условий содержания - это вопрос не ко мне.
        - Сволочи, - плюхнулась она обратно на диван. - Все вы проклятые эксплуататоры…
        - Чаю? - подал я кружку.
        - Иди в пень! Я отказываюсь лететь с вами куда бы то ни было!
        Я переглянулся с майором:
        - Тогда маска с сонным газом все-таки нам пригодится. После нее правда голова болит, словно по черепу кувалдой долбили несколько дней.
        - Ничего не поделаешь, - развел руками Терский, поддерживая игру. - Неделя слепоты не самый страшный побочный эффект.
        - Изверги! - произнесла Романова с долей опаски. - Издеваетесь над хрупкой беспомощной девушкой. Не надо никаких масок. Я буду вести себя смирно…
        [ДМИТРИЙ ВОРОНЦОВ]
        Жизнь после инициации была полна приключений. Иногда ему хотелось свить гнездо где-нибудь в теплом местечке и не вылезать оттуда до лета. Потеря близких друзей все еще иногда отзывалась болью в сердце, но постепенно воспоминания улеглись и покрылись коркой равнодушия. Ворон был благодарен Песцу за то, что тот не давал ему закрыться в своем коконе, постоянно вытаскивал куда-то или поручал задачи.
        Хотя от сопровождения девушек на уроки этикета Воронцов бы охотно отказался. Однако Ищейка умела уговаривать. Дмитрий каждый раз сдавался под напором ушасто-хвостатой деятельной натуры. Так что теперь он знал, как правильно с помощью разных ухищрений приподнимать свою грудь, уменьшать талию, подчеркивать скулы и кокетничать с кавалером.
        На следующий день после отбытия Песца на некое тайное задание, они как обычно отправились на уроки после чего проведали ход ремонта. Левое крыло уже было почти готово. Постепенно начали завозить заказанную мебель и кухонные приборы. Анна с Ирис поначалу старались следить за бюджетом и экономить, но когда на счета Мета-корп стали поступать десятки миллионов, ограничивать себя перестали. Советовались с поварами Станции. Любой из троицы знал, как обставить квартиру, но бывшая пожарная часть планировалась под проживание и работу множества людей. Здесь скорее приходилось прибегать к ресторанному оборудованию.
        Ищейка снова устроила погоню за крупным котом, который избрал пожарную часть своим домом. Похоже, вражда у них забита на генетическом уровне. Ирис устроила небольшую тренировку рядовым бойцам. Ворон пообщался с Ронином, который почти весь день находился рядом с будущей штаб-квартирой Мета-корп. Чем-то мировоззрение Ронина ему импонировало. Дмитрий не собирался посвящать всю свою жизнь служению сюзерену, но в каком-то смысле Песец уже им стал.
        Ирис и Анна также быстро нашли с Ронином общий язык. Он не обладал могущественными метами, но зато был приблизительно одного с ними возраста, в отличие от того же Окурка. С ним было интересно поболтать. Освободившись, Ищейка пригласила Ронина на обед в Тень героя, куда они часто хаживали после занятий. Посомневавшись, парень все-таки согласился ненадолго оставить свой пост.
        Четверо молодых людей направились в Тень героя, где заказали свои любимые блюда. Анна, в редкие промежутки между пережевыванием куска мяса, болтала о своем ненаглядном, нахваливая и хвастаясь. Ирис же наоборот частенько ее осаживала, ругая своего руководителя за малейший недосмотр или расхлябанность. Однако даже не слишком догадливый Ворон понимал, что здесь точно замешаны личные чувства. Других людей электрическая принцесса редко обсуждала дольше пары минут, а про Артофа могла разговаривать часами. Дмитрий предпочитал не влезать в дамские разборки, не понимая, что заставляет Песца ухаживать сразу за несколькими девушками. Это ведь так напряжно.
        - Поглядите-ка, это та самая сучка, о которой я говорил, - раздался рядом хамоватый голос.
        Повернувшись, Ворон увидел белобрысого парня с наглой усмешкой на холеном лице. Дмитрий на всякий случай придвинул к себе кейс со своей «малышкой», которую всегда таскал с собой. Пограничный контроль очень не любил, когда через ворота проносили нелегальное оружие. А ведь после увольнения из Корпуса он потерял лицензию на ношение. Так что Дмитрию приходилось пользоваться своими силами Движа и Скрыта, чтобы попадать в город, минуя проверки.
        Спрута, сына главы карпов, Дмитрий узнал сразу. В последний раз он видел его на соревнованиях курсантов потока Ищейки. С ним рядом стоял Небесный Серфер, которого было легко узнать по зеленым волосам, нарядная Звезда и Орхидея, имевшая суровый вид. Словно собралась на тяжелый бой, а не провести время в заведении для героев.
        - Тебе чего надо, ластоногий? - съязвила Ищейка, нахмурившись. - Отвали.
        - Мы же были так близки с тобой раньше. Хозяина не признаешь, псина брехливая? - ухмыльнулся Спрут.
        Ворон заметил, как парень убрал одну руку в карман. А в следующую секунду Ищейка разбила бокал, который держала в руке. Осколки полетели в разные стороны, не причинив вреда героям, поскольку все держали мета-поля в полуактивном виде. Взглянув на Анну, Дмитрий отметил странное: девушка пребывала в звериной ярости. Шерсть стояла дыбом, уши были слегка прижаты к голове, из пасти торчали длинные клыки, доносился злобный рык:
        - Р-р-р-р, уберри это! Выключи немедленно! - прокричала обычно спокойная Анна.
        Ворон не понял, о чем говорит Ищейка. Ничего особенного он не ощущал. С другой стороны, у Морф-героини имелись обостренные чувства.
        - О, как шавка залаяла, - процедил Спрут.
        - Не провоцируй нас, килька в томате, - сузила глаза Ирис, в которых заиграли искорки.
        - Прекратите, судари, - вклинился вежливый Ронин, пытаясь успокоить стороны.
        Вот только похоже, что одна из сторон прекращать не собиралась.
        - Уррою! - рявкнула Анна, после чего вскочила и бросилась стулом в оппонента.
        Спрут ловко произвел частичную трансформацию, превратив пальцы в щупальца, и поймал стул.
        - Нет, вы видели, - оглядел он зал. Глаза остальных посетителей были прикованы к разыгрывающемуся представлению. - Эта позорная собака сорвалась с поводка и напала на меня первой!
        - Тваррь! - прорычала Анна и прыгнула вперед, трансформируясь в полете.
        Присутствующие пришли в движение. Ирис не стала отсиживаться и сразу взлетела наверх, напитывая молниевые снаряды в руках. Ронин откатился в сторону и обнажил свою катану. Ворон подхватил футляр с «малышкой», взмахнул крыльями и взлетел под потолок, сразу же уйдя в скрыт.
        Тень героя была совмещена с боулингом, так что потолки в заведении были довольно высокие, да и в целом места свободного много. Наверху виднелись фермы из металлических балок, между которыми висели многочисленные светильники.
        Пока Дмитрий вынимал оружие из чехла, внизу разыгрывались нешуточные страсти. Ищейка успела вцепиться клыками в щупальца Спрута и порвать несколько штук, но затем Орхидея, окутавшись мета-полем, сбила героиню в сторону. Ругнувшись, окровавленный Карпин принялся поливать Ищейку лучами воды под сильным давлением. Анна старалась двигаться, не давай противнику пробить ее щит.
        Ирис и Звезда, поднявшись над полом, активно обстреливали друг друга мощными снарядами. Фиолетовые молнии и сверкающие зубчатые звездочки мелькали в воздухе, сталкивались с полями противников, друг с другом или предметами в зале, вышибая снопы искр или с грохотом и вспышкой взрываясь, разнося вещи на кусочки.
        Небесный Серфер также поднялся в воздух, после чего выпустил из руки длинный жгут зеленоватых оттенков и принялся атаковать Ронина. Светящийся от энергии клинок столкнулся со жгутом, вспышка озарила заведение, вниз посыпались горящие искры. Пол загорелся.
        Ворон быстро привел орудие в боевую готовность, сняв с предохранителя. Затем быстро прицелился в Орхидею, привычно напитал снаряд своей кумулятивной метой и произвел выстрел. Отдача сильно ударила Дмитрия в плечо и отбросила назад. Мета-поле героини в месте попадания заметно прогнулось и треснуло, однако патрон срикошетил и ушел в сторону. Орхидея сразу же усилила защиту по максимуму, и следующие выстрелы уже с трудом преодолевали барьер. Ворону удалось ранить ее в ногу - там мета-поле оказалось слабее.
        - Серфер, *****, найди эту падлу. Я займусь Истоком! - прокричала Орхидея, меняя цель на Ронина.
        - Окей!
        Движ воспарил наверх и направился в сторону Ворона, однако тот не сидел на одном месте и постоянно менял дислокацию. Жгут мелькал то тут, то там, но Дмитрию удавалось уворачиваться. Серфер не мог точно определить его местоположение под скрытом. Ирис перестреливалась со Звездой и, судя по всему, выигрывала. Ищейка и Ронин схлестнулись со Спрутом и Орхидеей. В этом противостоянии победитель сходу не угадывался.
        Светильники падали на пол, балки ломались, столы и стулья разлетались на мелкие куски, очень быстро разгорался пожар, моргал свет из-за замыканий и молний. В Тени героя воцарился настоящий хаос. Слышались крики других посетителей, который также имели мета-силы. Кто-то даже предпринял попытку остановить драку, но в него попала молния Ирис.
        Прогремел очередной выстрел, винтовка ударила в плечо. Мета-снаряд попал Серферу точно в грудь. У Ворона не было большого опыта сражений с его новыми силами против суперов. Орхидея справлялась с его атаками, а вот Серфер имел мета-поле не такое сильное. Легкая серебристая вспышка сопроводила столкновение патрона с защитой, а затем снаряд продолжил путь и вонзился парню глубоко в грудь.
        Зеленоволосый рухнул вниз, словно подкошенный. Тело упало на обломки мебели, после чего задергалось в конвульсиях. Ворон замер в удивлении. Он не ожидал, что сможет пробить поле супера. Впрочем, Дмитрий не помнил рейтингов Небесного Серфера. В реальной боевой обстановке не до обдумывания последствий.
        - Вы че натворили, мрази?! - взревел Спрут, подбежав к своему дружку. - Вы поплатитесь за содеянное!
        Драка на некоторое время остановилась. Никто не ожидал, что конфликт перерастет в нечто серьезное. Травма одного из сражающихся отрезвила присутствующих.
        - Стоять! Это еще что за бардак вы здесь устроили?! - влетела в Тень героя злая Брунгильда. - Снова полный Песец!
        Ну да, здание Штаба находилось не сильно далеко, а шум драки мог банально достигнуть оплота Корпуса. Либо кто-то из находящихся в заведении героев сообщил по рации о сражении, что более вероятно.
        - Огонь потушили! Живо! - принялась распоряжаться старшая героиня.
        Спрут вместе с еще парой героев водной направленности быстро залили горящие обломки струями воды.
        - К Ворожее его! - осмотрела Брунгильда Серфера. - Движи есть?
        - Я займусь, - вызвалась Орхидея, также пораненная Вороном, но не столь критически.
        Громила подняла напарника и быстро вынесла из помещения.
        - Значит, карпы и Мета-корп? - бегло осмотрела старшая героиня драчунов. - И что же вы здесь не поделили?
        - Морфиня атаковала первой, - сдал один из посетителей Ищейку, которая до сих пор щерилась.
        - Это правда? Еще свидетели есть? В чем причина конфликта? - продолжила свое расследование Брунгильда. - У парня повреждено ядро. Возможно, он больше никогда уже не будет супером.
        Ворон осознал, что всех собак могут повесить на них, как бы двусмысленно это ни звучало. Дмитрий улучил момент, пока на него никто прямо не смотрит, и снова ушел в скрыт. Затем обошел Спрута сзади и осторожно засунул руку ему в карман. Нащупав продолговатый предмет, Ворон быстро вытащил его наружу и снял с себя скрыт.
        - Кто… - ругнулся Карпин, оборачиваясь.
        - Вот она - причина конфликта! - Ворот отлетел в сторону и поднял устройство над головой.
        Затем парень бросил устройство на пол и с силой ударил ногой. Пластиковый корпус раскрошился вместе с динамиком и ядром управления.
        - Что это? - уточнила Брунгильда.
        - Похоже на отпугиватель гончих, - поглядел один из посетителей. - На мета-маркете такие продаются.
        Ищейка наконец вздохнула спокойно и перестала рычать:
        - Прростите за причиненные неудобства. Когда эта штука включена, я с тррудом сдерживаюсь…
        - Довольно! Уже не важно, кто из вас затеял драку, - произнесла резко героиня в броне. - Каждая из сторон будет в равной степени участвовать в возмещении ущерба заведению и пострадавшим. Все зачинщики проследуют со мной в Штаб и составят протоколы случившегося. Возражения?
        Спрут промолчал, недовольно буравя героев глазами. Ищейка также не решалась возражать. Даже Ирис помалкивала. Хоть план Карпина провалился, но проблем он им доставить определенно сумел. Все понимали, что лучше не усугублять свою вину.
        - Менеджер! - крикнула темнокожая суперша старшему служащему, который все еще прятался за стойкой. - Опиши ущерб по максимуму, чтобы лоботрясы малолетние усвоили урок!
        - Будет сделано, мадам Брунгильда!
        Старшая героиня некоторое время молча глядела на собравшихся героев, после чего изрекла:
        - Я ожидала от вас большего, Мета-корп. По-видимому, зря.
        Глава 7
        Неожиданно рации четверки молодых героев принялись громко и противно пищать. Брунгильда приподняла брови, наблюдая за тем, как Ирис резко подносит переговорное устройство к уху. Ворон также достал из кармана рацию, которая сумела остаться исправной после различных мета-неприятностей.
        - Что происходит?! - поинтересовалась Ирис через зашифрованный канал, который могли принять только рации Мета-корп.
        - Хрен знает, - донесся голос Окурка из динамика. - Похоже, наша лавка в маркете подверглась нападению. Мы ставили ему недавно тревожную кнопку, связанную с рацией.
        - Мы выступаем немедленно! - взлетела в воздух Ирис и сразу направилась на выход.
        - Прросим прощения, госпожа Бррунгильда, - склонила голову Ищейка. - По всей видимости, нас атаковали в другом месте. Мы обязательно посетим Штаб, как только рразберемся в ситуации…
        - Я прослежу, - кивнула старшая героиня, также поднявшись в воздух.
        - И это все?! - взревел Спрут и потряс окровавленной рукой. - Меня и моих людей травмировали. Серферу повредили ядро. Я потерял три пальца!
        - С вами обсудим ситуацию позже. Вас проводят к Штабу, - кивнула Брунгильда на команду героев, которые прибыли на вызов, после чего покинула заведение.
        Ронин забрался в байк, Ворон взмыл ввысь вместе с Ирис и Брунгильдой. Ищейка же просто побежала, трансформировавшись. В своей морф-ипостаси Анна могла обогнать даже мотоцикл. Вскоре герои прибыли к мета-маркету, к которому уже стягивались другие силы: Окурок, а также десяток рядовых бойцов в новой форме, команда героев Корпуса и отряд службы Контроля.
        В лавке уже находилась группа из троих мета-людей, которые должны были обеспечивать порядок в здании рынка. Двое из них выглядели изрядно помятыми. Несколько витрин были разрушены, а приставленные дополнительно пара охранников, включая одного Громилу, были также покалечены.
        - Все вон! - рявкнула прибывшая Ищейка.
        Народ покинул лавку, повинуясь огромной коричневой собаке. В здании сновало множество людей постоянно, поэтому ей было непросто выделить запах. Вскоре Ищейке удалось взять след, однако нападавшие сумели скрыться от погони, улетев по воздуху. Главным налетчиком по описанию пострадавших был высокий Громила мощного телосложения, которому помогал Псионик, имевший женские изгибы тела. Псионик сбивал прицелы Стрелка, заставляя палить в своих, а Громила раскидал защитников словно котят. Затем их обоих подобрал Движ, и грабители скрылись.
        Разбирательства длились до самого вечера. Торговец Мета-корп потерял товаров на сумму примерно в девять миллионов, в том числе и десяток нераспроданных мета-фильтров. Хорошо, что продавец не держал весь дорогостоящий товар в лавке, так что часть мета-техники и ценных ядер уцелела. Ворону в принципе было сложно представить себе сумму почти в десяток миллионов корсов. Его собственная зарплата в Мета-корп составляла семьдесят тысяч в месяц. Однако даже он понимал, что урон для компании немаленький.
        Героев вместе с Окурком заодно долго мурыжили в Штабе, заставив дать полные показания о случившемся в Тени героя. Лишь когда стемнело, служащие закона отпустили задержанных, пообещав выставить счета на оплату пострадавшим.
        - Песец будет в яррости, - простонала Ищейка расстроенно. - Он ведь просил нас пррисмотреть за всем! Сначала из-за чертова Спрута попали на деньги, потом и воров не смогли выследить…
        - Не забывай и о репутации, - напомнил Ворон. - Для кланов она порой важнее денег.
        - И что? - хмыкнула Ирис, обращаясь к Анне. - Так и будешь скулить?
        - Иди ты! Я запомнила запах грабителей, поэтому найду их рано или поздно. Если они еще в горроде.
        - Правильный настрой, - кивнула блондинка.
        - Судя по всему, нам придется выставить дежурного мета-охранника возле лавки, - протянул Ронин. - Раз уж местная команда не справляется.
        - У нас пока не особо много людей. Но Окуррок обещал подобрать бойцов.
        - Тогда пока что я займу данный пост, если нет возражений, - вызвался Ронин благородно. - Вряд ли я смогу отразить нападение, но хотя бы задержу противников.
        - Дельное предложение. Заступаешь с завтрашнего дня, - распорядилась Ирис.
        - Угу, спасибо, - кивнула Анна, все еще пребывая в расстроенных чувствах.
        - Хоть это не повредит, но мне кажется, что охрана тут не поможет, - заявил Ворон.
        - А что тогда надо делать? - поинтересовалась Ищейка.
        - Преподать урок тайным владыкам города, - ответил Дмитрий. - Показать, что с нами шутки плохи. Но без Песца мы вряд ли что-то сможем сделать…
        - Ох, надеюсь, он не будет на нас злиться, когда вернется… - вздохнула Ищейка. - Не переживайте, я приму весь удар на себя, если что! Я виновата в ситуации с этим дуррацким отпугивателем.
        - Я переживу песцовую ярость-ярость, - фыркнула Ирис. - Мы ведь команда, так? Значит, отвечать перед главой будем тоже вместе.
        - Команда, да? - прищурилась Анна. - Хочешь помочь остудить его пыл? Думаю, после тебя ему будет наплевать на любые потерри.
        - Т-ты на что это намекаешь, похабная гончая?! - порозовела блондинка. - Сама остужай его пыл!
        Ищейка посмотрела на напарницу долгим взглядом и вздохнула протяжно, не став продолжать спор. Ворон решил не влезать в беседу. Того и гляди самого запрягут «остужать начальничий пыл».
        [АРТОФ КРОЙЦ]
        Когда мы пролетали не так далеко от Готланда, рыжая чертовка все же не выдержала и выкинула идиотский фортель: развязала ремни, спрыгнула вниз с моей спины и камнем понеслась в сторону воды. Не знаю, на что Чародейка надеялась. Возможно, что ее сожрут морские хищники. Ругнувшись, я вошел в крутое пике и сумел почти возле самой поверхности поймать девицу. Видящая брыкалась, ругалась и кусалась, выражая недовольство всеми доступными способами. Даже тонкими лучами энергии попыталась прорезать мое мета-поле, но на это ей сил не хватило. Майор пришел на помощь и надел маску с баллоном ей на лицо, после чего пустил сонный газ.
        - Я тебя запомню, гаденыш! - гневно высказала мне напоследок Ева, после чего отключилась.
        Терский приладил бессознательную тушку обратно мне на спину, и мы продолжили путь. Тяжко живется тут Видящим. Бедняги не способны постоять за себя. Обладай они хотя бы средними силовыми рангами, их бы сложно было удерживать в заключении.
        В середине дня пятого числа мы достигли небольшой корской косы. Недалеко в море нас поджидал небольшой баркас. По команде майора мы приземлились на корабль. Чародейку сразу же погрузили в специальный закрытый бокс. Демонят, освободив из сидений, также спрятали в одной из кают. Затем судно проследовало в порт и зашло в один из закрытых ангаров, где мы с Майором сошли на берег. Вскоре прибыл вызванный Умник вместе с грузовым автомобилем.
        Я посмотрел с облегчением на то, как бокс с Чародейкой грузят на борт. Слава Императору, что мне не придется с ней возиться. Буду надеяться, что новая Видящая избавит меня от рутинных задач по типу мета-фильтров, и я смогу сосредоточиться на более интересных и прибыльных проектах. Радарами, к примеру. Город был слишком уязвим перед вторжением мета-Скрытников. Да и обычные Движи частенько нелегально летали над поселением, поскольку команды охраны охватывали не все районы. Какая-нибудь армия Рейха нападет на мой особняк среди ночи, и пикнуть никто не успеет.
        Мы перебросились парой слов с положительно настроенным Умником, пересказав о недовольстве Романовой и ее претензиях к руководству Лаборатории. Старший герой принял мои рекомендации давать ей больше свободы во внимание. Демонят Умник согласился оставить на мое попечение, сказав, что город ответственности за них нести не будет. Иначе это может спровоцировать скандал с Рейхом. Хотя их способности являлись далеко не столь значимыми, как умения Видящих. По сути их могли заменить мастеровые-сервы, а артефакторов - нет.
        После обсуждения некоторых деталей Гуру уехал вместе с добычей. Насколько я понял, ценных кадров вроде Видящих держали в здании Института Метафизики, которое до Падения являлось одним из немногих высших учебных заведений Усть-Корсы и находилось в южной части города. Вроде бы Многоликую где-то там же держали.
        - Мист, Тойфель, - обратился я к пацанам, когда Умник уехал. - Пойдете со мной.
        - Да, гер! А куда мы идем?
        - В мое новое поместье, - произнес я по-русски, поскольку словарного запаса не хватало. - Будете учить местный язык. Все равно скоро на нем все будут говорить. Их хайсе Песец.
        - Гер Песец? - вопросил один из них. Пока что без осмотра ауры эфирным зрением я с большим трудом различал краснокожих близнецов.
        - Можете и так обращаться. Забирайтесь обратно в седло. Лететь недолго.
        - Было приятно с тобой поработать, - пожал мне руку майор перед расставанием. - Похоже, ты не из той породы, что подчиняется приказам. Но специалист, очевидно, неплохой. Было бы здорово вытащить еще пару Видящих из Союза, но это уже как начальство сочтет нужным.
        Я попрощался с Терским, накинул седло с близнецами на спину, активировал Теневую вуаль и покинул ангар через открытое пространство со стороны моря. Десять дней со старта ремонта как раз уже прошло. Можно было посмотреть, не отстают ли бригады от графика. Я быстро добрался из доков до бывшей северной пожарной части вместе с демонятами. Влетел через окно на четвертом этаже, которое по моей особой просьбе значительно расширили. Никаких сигналок в особняке еще не было установлено, ну а обычная охрана, стоящая у входа, не заметила нас под скрытом. Разве что звук открывания оконных створок их насторожил.
        Я ссадил Миста и Тойфеля в главном помещении мастерской и попросил подождать здесь, но не успел спуститься вниз. В помещение ворвалась Ищейка в своей боевой форме, а также Ирис, за которыми следовал Ворон с винтовкой наготове.
        - Ого. Похвальная бдительность. Молодцы! - кивнул я довольно.
        Радует, что подчиненные не расслабляются.
        - Аррт! - Анна быстро перекинулась в людской облик, после чего бросилась ко мне и крепко обняла. - Вчерра такое было… Подожди-ка…
        Ищейка принялась активно меня обнюхивать, после чего резюмировала:
        - Так и знала: снова по бабам шлялся!
        - Я не домогаюсь каждой встречной особы, знаешь ли, - закатил я глаза и вспомнил о Чародейке. - Тем более такой стервозно-истеричной.
        - А как же Иррис? - подозрительно вопросила Анна.
        - Это кто здесь стервозно-истеричная?! - стервозно-истерично произнесла блондинка.
        - Ладно, продолжим данную беседу как-нибудь в другой раз, - вздохнул я. - Знакомьтесь: Мист и Тойфель, парни на моем попечении. А это Анна, Ирис, Дмитрий, - представил я присутствующих.
        - Драствуите, - нескладно поздоровались близнецы.
        - Здрав-ствуй-те, - по слогам повторила Ирис.
        - Какие миленькие! Это настоящие ррога?! - переключила свое внимание Ищейка и сразу принялась лапать мальчуганов. - Так бы и затискала!
        - Воу, их дас эин эхте шванс? - выдал Тойфель, глядя удивленно на место пониже спины Ищейки.
        - Что он сказал?
        - Похоже, их заинтересовал твой хвост, - перевела Ирис.
        - Нет, мой хвост только для пушистика! - отстранилась Анна, пряча свое шерстяное великолепие. - Рразве только он не против…
        - Хвостом можешь распоряжаться на свое усмотрение, - хмыкнул я.
        Несколько минут длился сеанс взаимного облапывания. Ирис также не осталась равнодушной, и с интересом потрогала рожки парней. Хвостов у демонят не было, хотя я бы не удивился. Все же интересным образом повернулась психика у их матери. Вероятно, она была сильно религиозным человеком. Не обязательно поклонялась злым силам. Могло быть и так, что психика сыграла с ней недобрую шутку и воплотила во внешности самый жуткий ее кошмар. А может и дети так повлияли. В любом случае, предсказать поведение эфира и его влияние на организм при отсутствии контроля невозможно.
        - И что же «такое» было вчера? - напомнил я народу. - Вы поэтому вышли меня встречать с оружием наготове?
        - Ты наверрное устал с дороги! Давай сначала поедим, потом сходишь в душ, а я составлю тебе компанию, - последнее Анна томно прошептала мне на ушко.
        - Похоже, вы серьезно напортачили, - усмехнулся я. - Все живы?
        - Да, но… - вздохнула Ищейка.
        - Нашу лавку ограбили. Ущерб около девяти миллионов, - принялась докладывать Ирис невозмутимо. - Спрут с несколькими подельниками из карпов развязали с нами драку с помощью отпугивателя гончих. Ущерб примерно на два с половиной миллиона. Небесный Серфер повредил ядро и потерял свои силы. Спрут потерял несколько пальцев. Он обещал, что карпы еще потребуют компенсации.
        - Я сегодня продолжу вынюхивать в городе! Если грабители здесь, то от меня не скрроются! - торопливо дополнила Ищейка.
        - Ха! Похоже, вы тут вовсю веселились, - хохотнул я.
        - Ты не злишься? - посмотрела на меня большими удивленными глазами Анна.
        - Немного. Деньги жалко, конечно… Надо было прибить Серфера, да и Спрута заодно. Нечего засматриваться на мою даму сердца.
        Глаза Анны засверкали:
        - О-у, обожаю тебя!
        Девушка снова прижалась ко мне и крепко обняла, пользуясь данной привилегией.
        - Но подобные действия могут спровоцировать войну с другими группировками, - нахмурилась Ирис.
        - Мы не собираемся портить отношения первыми. Но раз они сами нападают, придется отвечать. Иначе здесь не выжить. Не волнуйтесь, скоро должно прибыть подкрепление. Пинайте там Окурка, чтобы искал пополнение как следует. Смотрю, донжон практически готов? Тогда уже есть место, куда можно приглашать кандидатов на собеседование.
        - Да, основные работы заверршены. Мебель тоже уже привезли! Бригады перешли на центральное крыло, вот только…
        - Только?
        - Ну, денег на счетах Мета-коррп остается не так уж много.
        - Понятно. И что вы там только назаказывали? - тяжело вздохнул я. Минус почти десять миллионов - это неприятно все же. - Исправим. Кстати, а кто прибил Серфера? Вроде бы у него был пятый или шестой ранг?
        - Я, - скромно поднял руку Ворон, все еще держа в руках свою огромную винтовку длиной больше метра.
        - Ты пробил мета-поле Серфера? С первого раза?
        - Ну да. Сам не ожидал, честно говоря.
        - Хм, в тебе скрыт неплохой потенциал, - протянул я задумчиво. - Даже Ирис понадобилось бы время и куча энергии, чтобы одолеть пятый ранг. А ты одним снарядом уложил. Экономно и эффективно. Похоже, что ты сумел немного развить свою мету после наших тренировок. Надо будет в будущем поработать над одним проектом с тобой. Где бы только время на все найти?
        Хоть хлопот было масса, но день решили посвятить дому. Я проинспектировал работы, оставшись в целом доволен ремонтом. На кухню уже наняли повара, а также пару слуг, которые будут следить за уборкой, да с готовкой помогать. Пока что больше не требовалось, но в будущем штат возможно придется расширить.
        Впервые мы пообедали за длинным лакированным деревянным столом ручной работы, выполненным по специальному заказу. Трапеза не сильно соответствовала титулу наследного лорда, поскольку повара еще не совсем освоились, да и продуктов не успели закупить. Плюс голые стены в обеденном зале, если не считать обоев, да пары хрустальных люстр над столом, немного выбивали из колеи. Особняк был пока еще девственно пуст. Однако Ирис с Ищейкой горели энтузиазмом обставить его на свое усмотрение, когда появятся средства.
        Порой вкусы у девушек различались кардинально, однако Ирис в основном уступала хозяйке. Анна хотела развесить повсюду картины с милыми животными и яркие занавески. Ирис рекомендовала перевезти со Станции работы известных художников, раз уж мы собирались переносить штаб-квартиру в город. Оказывается, Хан успел собрать неплохую коллекцию, достав много работ из музеев Петровска. Я лишь попросил дам сотрудничать и не обставлять все комнаты в едином стиле. Анна с Ирис сразу же принялись делить помещения, и я не стал мешать начинающим специалистам по интерьеру договариваться.
        Глава 8
        Мы предупредили охрану и прислугу о том, что им строго запрещено распространяться о новых постояльцах особняка. Все сотрудники Мета-корп подписывали договор о неразглашении, но дополнительная просьба никогда не помешает. Я с самого начала понимал, что держать мелких в тайне долго не выйдет. Тем более жизнь взаперти будет не сильно отличаться от того, как с ними обращались в Лейпциге. Я решил, что Мист и Тойфель будут свободно передвигаться по особняку, а иногда выходить в город - под охраной, конечно. Будем распространять слухи, что просто наняли мета-людей у неизвестной личности. Посмотрим, как отреагирует Рейх на такой финт глазами.
        Узнав о моем возвращении, в особняк приехали Окурок и главный бухгалтер. Лидия привезла разные документы на подпись. Рогачев сразу же присоединился к нашей трапезе, попутно докладывая мне различные новости. Он подобрал казначея для Станции, так что я в любой момент мог проинспектировать новичка, если пожелаю. Обычный мужчина с незаконченным высшим образованием времен до Падения, о котором тепло отзывались простые жители. Работал в Центре ранее. Я согласовал кандидатуру, не желая тратить время на личное интервью.
        Просидели мы часа полтора в обеденном зале. Ищейка иногда отлучалась, играясь с котом, которого прикормили ранее ремонтники, а теперь и повар делился объедками. Вернее, не играясь, а скорее воюя за территорию. Ну да у всех свои причуды.
        Герои все еще не спешили идти под мое крыло, даже если им предлагали оклад в полтора-два раза больше, чем в Корпусе. Один Гризли обещал вскоре присоединиться к Мета-корп. Мы с Окурком размышляли о том, как улучшить репутацию организации, как вдруг раздался громкий стук. Присутствующие разом посмотрели на Ирис. Девушка морщилась и потирала ушибленный лоб, явно смущенная из-за случившегося казуса. Я сразу заметил, что блондинка выглядит уставшей и практически клюет носом. Но чтобы заснуть за столом и удариться головой о столешницу - это как надо себя загнать?
        - Я в порядке-порядке! - замахала рукой Ирис. - Просто немного не выспалась…
        Нахмурившись, я поднялся со своего места во главе стола, и подошел к девушке.
        - Ч-что?
        - Вы начинаете вызывать у меня серьезное беспокойство, капитан Ивлес.
        - Все нормально, правда…
        - Давай ты прекратишь врать и увиливать, - произнес я строго. - Что случилось? Все еще последствия закладок беспокоят?
        - Нет… не совсем. Мне немного неловко объяснятся перед всеми. Могу я поговорить с тобой наедине?
        - Конечно. Друзья, оставьте нас, - попросил я.
        Окурок пожал плечами, достал папиросу и направился на выход. Ворон молча пошел следом. Прислуга и бухгалтер также покинули обеденный зал.
        - Я с вами! - уселась рядом Анна. - Мы ведь подрруги, правда?
        - Иногда я в этом сомневаюсь, - хмыкнула Ирис. - Ладно, в какой-то степени это и тебя касается, наверное.
        - Не томи!
        - А эти двое? - кивнула девушка на Миста и Тойфеля, которые баловались со столовыми приборами. Мист изготовил из вилки фигурку котика.
        - Все равно по-нашему они не понимают, - махнула рукой Ищейка. - Ррасказывай!
        - Ничего особенного, - вздохнула Ирис. - Просто меня мучают кошмары. Я стала бояться засыпать, ведь во снах я возвращаюсь в прошлое, снова оказываюсь в чужой власти…
        Мне подумалось, что опытный аккотрельмский Псионик тут был бы кстати, вот только вряд ли девушка пустит кого-либо в свою голову. Да и в любом случае грамотных специалистов на Земле было мало.
        - Лишь в те два дня… когда мы проводили терапию, - продолжила Ирис, смутившись, - Кошмары отступили.
        - Какие подрробности! - усмехнулась Ищейка, словно бы для нее подобное открытием не было.
        - Мне не хочется подобное признавать, но я чувствую себя защищенной только рядом с тобой, Артоф. Я знаю, что ты сможешь уберечься от очередного мерзкого Псиона.
        - Значит, тебе прросто надо спать с Арртом в одной постели! - заявила Анна.
        - Вот еще! - фыркнула Ирис. - Хоть мне неудобно просить, но нельзя ли мне найти комнату рядом с вашей? Хотя бы временно…
        - Без проблем, - улыбнулся я. - Я же говорил ранее: любая из спален в твоем распоряжении. Можешь не переживать: мы будем ставить купол тишины, чтобы не нарушить твой чуткий сон.
        - Аг-х, и почему все это звучит так пошло… - схватилась за голову блондинка.
        - Не стоит стыдится своих слабостей, - заметил я. - Однажды ты излечишься от внутренних травм. Значит, это все?
        - Да. Спасибо, что выслушал.
        Анна переводила взгляд с меня на Ирен и обратно, выглядя при этом крайне недовольной.
        - Да сколько можно!? - воскликнула она, ударив по столу. - Вы двое просто невозможны! Мне надоело! Завтрра вы отправитесь на свидание вместе!
        - Что за ерунду ты несешь?! - ужаснулась Ирис. - Какое еще свидание с «этим»?
        - У «этого» дел завтра будет вагон и маленькая тележка, - покачал я головой. - Надо особняком заняться. Хотя дорогой Ирен готов уделить немного времени.
        - Значит так! - резко произнесла Ищейка. - Ты: выделишь даме врремени столько, сколько ей потребуется. А ты: если будешь продолжать строить из себя неприступную недотррогу, кое-какие секреты могут перестать быть тайными.
        - Что еще за секреты? - нахмурилась блондинка.
        - У меня чуткий нюх. Ты разве не знала? Отойдем, подруга.
        Девушки отошли в коридор и принялись шептаться, негромко переругиваясь иногда. Я решил не проводить усиление чувств и не подслушивать их разговор, хотя любопытство снедало. Вскоре парочка вернулась в зал. Анна выглядела веселой, а лицо Ирис же наоборот окрасилось в пунцовый цвет:
        - Р-раз ты так жаждешь сходить со мной на свидание, так и быть: удовлетворю твое прошение… - произнесла Ивлес, словно делая мне одолжение.
        - Да я вроде бы не…
        - Т-ц, «С ррадостью схожу с тобой на свидание», - настойчиво проговорила Анна.
        - Не понимаю, что это на вас нашло, но я с большой радостью схожу на свидание с Ирен, - не покривил я душой.
        - Ур-ра! - Анна захлопала в ладоши, довольная собой. - Сбегаю, куплю вам билеты в кино!
        - Раньше ты всячески противилась любому сближению, - заметила Ирис. - А теперь сама помогаешь?
        - Я поняла, что неизбежность не остановить. Но террпеть ваши вздорные перепалки сил больше не было. Все, я побежала!
        Ищейка исчезла в один момент, оставив нас наедине. Если исключить демонят, которые игрались рядом. Бросив взгляд на парней, я заметил, что они изготовили металлические фигурки мужчины и женщины, с которыми принялись играться.
        - Свитание! - донеслось от Миста.
        - С радостьйу! - откликнулся Тойфель.
        Фигурки сплелись в поцелуе, а близнецы захихикали. Потешаются над нами, поганцы.
        - «Ничего не понимают», да? - нахмурилась Ирис. - Генуг фон дайнен шпилен!
        - Да ладно, пусть играются, - встал я на их защиту. - Кстати, раз уж ты у нас знаток немецкого, займешься их обучением?
        - Я не так хорошо знаю немецкий, но со словарем смогу натаскать. Их бы лучше в школу устроить.
        - Сама понимаешь: с такой внешностью это будет сложно. Да и способности делают их лакомой добычей. Кстати, спроси, не хотят ли они мне помочь наладить сигнальную сеть в доме…
        Перед началом работы мне пришлось слетать на мета-маркет и на Станцию. Я приобрел некоторые ядра, а также забрал основные свои вещи из дворца. Поскольку особняк в Усть-Корсе уже готов к заселению, решил не откладывать переезд. Дал наставления Шуурге, Шилуусу, Эмчу и новому казначею. В целом дисциплина благодаря стараниям Ивлес наладилась, ну а за утечку денежных средств можно было не переживать. Разве что контроллер и новый казначей вступят в преступный сговор, что было маловероятно.
        Вечером я приступил к неотложным работам. Было бы не слишком приятно, если какой-нибудь Фокусник влез бы внутрь родового особняка. Ценные вещи и близких людей следовало защитить. Барьерами пока заниматься я не планировал, зная, что на них придется потратить кучу времени и финансов, но уж сигнальные поля были обязательны к установке. Я заперся в мастерской, у которой имелась массивная дверь со встроенным замком и приступил к зачарованию заготовок. Сигнальные артефакты изготавливались из птичьих или рыбьих ядер, и большой размер для них не требовался. Только пришлось подбирать образцы, которые могли перерабатывать нейтральный молниевый эфир. Прокладывать трубки с мета-жидкостью по всему дому было не слишком удобно. В Рейхе также использовали кабели в роли эфиропроводов. Чистое электричество, которое использовалось в приборах времен до Падения, ядра животных или людей переработать не могли. Требовался нейтральный спектр эфира, похожий на псевдо-солнечную мета-жидкость. И мне удалось найти на мета-маркете крупное ядро, которое могло преобразовать жижу в нейтральный молниевый спектр.
        Я уже успел разобраться с сигнальной техникой Лейпцига, поэтому знал все ее слабые стороны. Вряд ли какой-то Видящий решит тайно проникать в особняк, но все же я постарался минимизировать количество лазеек и улучшить схему. Теперь при малейшем изменении контуров, сильной вибрации или сдвига с места, заготовка подавала сигнал тревоги.
        Здание не могло похвастать идеально ровными стенами, да и скатная кровля имела множество плоскостей и даже одну башенку, так что придется повозиться. В первую очередь защитил все поверхности мастерской от проникновения, а также кладовой, в которой будут хранится ядра, артефакты и рабочие инструменты. Контрольный пункт также решил сформировать в мастерской. Вернее, в отдельном небольшом помещении четвертого этажа. В подвале все же работать не слишком удобно из-за низких потолков. Да и в любом случае времени я проводить буду в мастерской намного больше.
        До ночи я клепал однотипные артефакты, которые способны создавать слабое невидимое невооруженным взором поле и подавать сигнал, если происходит изменение формы поля. То есть, если кто-то или что-то пересекает его. Хорошо, что окна открывались внутрь, а то пришлось бы еще дольше возиться.
        К сожалению, у меня не было никаких объяснений моим долгим отсутствиям в особняке или нахождению в мастерской. Даже придумывать было лень. Конечно, прислуга и охрана пока еще только осваиваются, но рано или поздно начнут задавать вопросы. Возникнут закономерные подозрения. Я надеялся, что еще месяц-другой информация о моих способностях Видящего останется тайной для всех. А затем, когда ситуация устаканится, и мы наймем достаточное количество героев, я смогу спокойно открыться. Все же я не беспомощная Чародейка и могу о себе позаботиться. Если кто-то еще вздумает охотиться на меня и пытаться похитить - земля ему пухом.
        - Але. Ищейка вызывает Песца. Пррием, как слышно? - донеслось из валяющейся на столе рации недовольно-ироничное.
        Почесав затылок, я посмотрел на часы. Шел второй час ночи.
        - Что такое, щеночек?
        - Важными делами занят?
        - Не особо.
        - Ты в куррсе который уже час? Брросай все и спускайся вниз. Я жду!
        Я убрал заготовки и поставил мастерскую на сигнализацию. Ирис, которой мы выделили одну из спален на третьем этаже, судя по горящему свету, все еще ворочалась. Другое помещение заняли Мист и Тойфель.
        - Спокойной ночи, - пожелал я негромко. Возможно, мое нахождение рядом позволит ей нормально уснуть.
        В хозяйской спальне меня действительно поджидала Ищейка. Впервые в особняке я перестал обращать внимание на пустые стены и витающий повсюду запах строительства. Поскольку на этот раз девушка надела полупрозрачный пеньюар, который при слабом освещении оставлял много пространства для воображения. Впрочем, вскоре я от него избавился и как следует изучил податливое девичье тело. Не забыв поставить купол тишины, чтобы не потревожить соседей. У Анны был свой особый шарм. Хоть та провинциальная наивная девушка и осталась в прошлом, я всегда ощущал ее безграничную поддержку и любовь. После инициации Анна стала обладать хищной грацией и звериным аппетитом, что трогало определенные струнки в моей душе.
        Этой ночью мы долго наслаждались друг другом. Анна словно в последний раз занималась со мной любовью. Ведь завтра, вполне возможно, она потеряет исключительное право быть моей единственной официальной спутницей.
        Позже мы лежали, прижавшись друг к другу, разгоряченные. Я мягко гладил ее непослушные волосы и пушистые ушки.
        - Зачем ты так поступила? - задал я интересующий меня вопрос.
        - Как?
        - Настояла на свидании и заставила Ирис согласиться?
        - Может, потому что люблю тебя и хочу, чтобы ты был счастлив? - заявила она меланхолично.
        Некоторое время я молчал, после чего чмокнул ее в лоб:
        - Спасибо…
        - Давай спать. Завтрра у тебя важное мероприятие…
        Утром после завтрака я сразу же занялся установкой сигнализации в остальных частях дома. Дело продвигалось небыстро до тех пор, пока не удалось привлечь демонят к работе. Ирис охотно работала переводчиком, обучая парней новым словам и объясняя, что от них требуется. Мист и Тойфель оказались полезными помощниками, как я и предполагал. Я рассчитывал, что эфиропроводы под сигнализацию придется оставлять где-нибудь под потолком, однако Мист с помощью своей силы мог пробивать кладку изнутри. Телекинезом он формировал бур и формировал в стене канал, не портя свежий ремонт. Затем помогал просовывать тонкий кабель, а также надежно сплавлял участки соединений. Мист - идеальный работник для создания проводки в доме. Демоненок трудился весьма охотно. Сложно было сказать в чем причина. То ли он переживал из-за того, что их снова могут запереть в «клетке», то ли привязался к своему спасителю.
        Тойфель также горел желанием помочь. Похоже, брату не нравилось, что вся слава достается Мисту. Металл в производстве был полезнее пластика благодаря своим особым свойствам. Но Тойфелю я тоже подыскал работенку. Посланные на поиски охранники вскоре принесли кучу различного пластикового мусора, коего было полно даже в пределах города, а уж за границей местами образовались крупные свалки. Получив строительный материал, Тойфель принялся мастерить разные поделки, показывая свои способности. Он мог создать как эластичный пластик, так и весьма прочный, сравнимый с металлом. Раз он сам горел желанием, я запряг Тойфеля переделывать мои жалкие поделки: корпуса для раций и другой мета-техники. Тойфель мог не только создать более легкий и эстетически приятный корпус, но и идеально подстроить под размеры ушной раковины конкретного человека.
        Без способностей парней можно было обойтись в целом, но с ними жизнь стала немного проще. Полезное приобретение я притащил из вояжа по немецким землям все-таки. Отомстил за нападение на меня сполна. Парни были тихими и послушными. Воспитывали их явно в большой строгости. Местами они побаивались даже шаг в сторону сделать лишний и постоянно спрашивали разрешения отлучиться в туалет или попить воды. Хотя потихоньку они начинали пробовать границы открывшейся им свободы на ощупь. Главное, чтобы не пустились во все тяжкие, но, думаю, сможем совладать с ними.
        Домовое средоточие постепенно обретало свои черты в отдельном помещении на четвертом этаже донжона. Сюда вели сигнальные кабели и эфиропроводы. Здесь Мист вместе с Тойфелем по моему чертежу быстро изготовили мне особую конструкцию под питающие и управляющие ядра, а также емкость с мета-жидкостью. Двадцатипятилитровая бутыль переворачивалась и ставилась сверху в углубление, после чего питательная жижа начинала поступать в центральное генерирующее ядро. Из-за преобразований часть энергии терялась, но сигнализация не потребляла много эфира, так что такой бутыли хватит на неделю при текущих условиях. В случае барьеров и других функций придется дорабатывать проект. Наверное, ставить куб, которым мы пользовались на мета-заправке. Но это все оставим пока на будущее.
        Бежевые полупрозрачные поля пронзили стены, полы и потолки особняка, надежно защищая от разных проходимцев. Я настроил оповещение внутри дома с индикацией, обозначающей, в каком месте периметр нарушен, а также прикрутил одну из раций. Так что в случае взлома будет подан звуковой сигнал и по нашему каналу.
        К обеду мы с парнями успели обработать около половины особняка, хотя некоторые поля распространялись через ведь дом - если плоскость пола или стен позволяла. С левым жилым крылом покончили. В центральном еще шли шумные перепланировочные работы на третьем этаже, так что стоило подождать немного, чтобы потом не переделывать.
        - Что там с обедом? - спустился я вниз вместе с демонятами, решив сделать перерыв. - Мы помираем с голоду!
        - Помираем! - поддакнул Тойфель.
        - Вы как раз воврремя! Обед почти готов, но не для тебя, пушистик, - вышла нас встречать Анна.
        - Почему это?
        - Уже забыл? Вон твой обед. Выходи давай…
        Глава 9
        Из-за угла нерешительно вышла Ирен, которая сегодня выглядела просто шикарно. Одежда была не слишком изысканной: облегающие джинсы с блестками, высокие красивые сапожки и бежевая кофта, но и такого Ирис давно не носила. Редко я видел девушку нарядной. На мета-полигоне и на дежурствах были свои правила. А после освобождения из плена она явно перестала следить за своей внешностью. Ходила в форме или геройском костюме, поверх которого надевала простую одежду. Я не стал ей говорить об этом. Несколько простых элементов одежды, браслет с сережками, умелые мазки косметическими средствами и аккуратная прическа сделали девушку неотразимой. Она и сама по себе была достаточно красива, но, вооружившись как следует, могла сразить наповал любого. Если бы не колкий холодный характер, отбоя бы от ухажеров не было.
        - Вы сегодня само очарование, - подошел я и церемонно поцеловал даме ручку.
        - С-спасибо… Анна помогла мне нарядиться…
        - Ничего сверрхъестественного, но у вас длинная программа, поэтому я постаралась подобрать ей в первую очередь удобную одежду, - пояснила шатенка. - У вас заказан столик в Ле Жаррдин, так что приведи себя в порядок, а то Песец полный.
        Я посмотрел на свои рабочие одежды, которые были все в пыли, грязи и подпалинах. Да уж, помыться и переодеться явно не помешает.
        - На четырре часа дня у вас билеты на «Чего хотят женщины». Говоррят, классный фильм. А вечером обязательно сходите на каток. А то скоро все растает. Я же продолжу искать грабителей вместе с Ворроном. Начальница поисково-спасательной службы, как-никак.
        - Умничка. Ладно, я готов отложить дела, - проговорил я. - Ты сама-то не против?
        - Не против, - скромно ответила Ирис.
        - Как спалось, кстати?
        - Впервые за много дней смогла выспаться. Спасибо.
        - С тобой точно все в порядке? Или твоя язвительность ушла вместе с пси-закладками?
        - Так любишь, когда гладят против шерсти, да, Песец? Просто в отличие от некоторых я умею быть благодарной.
        - Вот, узнаю мою милую Ирисочку!
        - Я не твоя! И прекрати меня так называть!
        Я быстро умылся и приоделся, после чего мы с Ирис покинули особняк. Окурка оставили присматривать за близнецами, а Ворон с Анной отправились на поиски грабителей.
        Мы неспешно шествовали по улице, наслаждаясь приятным солнечным деньком и компанией друг друга.
        - Не знаю уж, как Анна смогла тебя убедить, но ты не обязана ей потакать.
        - Если бы не хотела этого сама-сама, то ни за что бы не согласилась, - огрызнулась блондинка. - И закроем уже данную тему.
        - Как пожелаешь. Что там с бойцами?
        - Оболтусы и бездари! - ругнулась дама. - Но я сделаю из них достойных солдат!
        Ирис вошла в кураж, когда речь зашла о ее работе. Рассказывала увлеченно об успехах и неудачах каждого подопечного. Один бедолага попал в больницу после того, как вздумал шлепнуть инструкторшу по мягкому месту. Да и в целом многие, по ее словам, видели в ней не командира, а предмет вожделения. Меня она обвиняла в том же самом, на что я лишь пожал плечами и отвесил массу комплиментов. Сложно отвести взгляд от такой красавицы.
        Обед в Le Jardin прошел замечательно. Мы обсуждали ресторанные блюда, погоду и всякую всячину. Я поведал кое-что из рабочих моментов, которые мог рассказать сотруднику. Ирен вспоминала истории из детства. Время пролетело незаметно, и мы чуть не опоздали на начало сеанса.
        Кинолента «Чего хотят женщины» мне в целом пришлась по душе, а вот Ирис плевалась половину сеанса. Анна явно выбрала не тот фильм для девушки с тяжелым прошлым.
        - Это просто ужас! Ублюдочный Псион подслушивал ее сокровенные мысли, воровал идеи, манипулировал! - бурчала Ирен недовольно, и на ее грозное ворчание обращали внимание другие зрители, которые остались в восторге от произведения.
        - Он не полный Псион, а всего лишь слабый телепат. Тем более ограничен по полу.
        - Зная мысли другого человека, можно легко управлять им! Влезать в чужой разум - это преступление, которое должно караться смертью!
        - Ладно-ладно, я с тобой не спорю.
        - А эта курица? Просто взяла и простила мразь, влезшую ей в голову и испортившую жизнь! Якобы он раскаялся. Чепуха!
        - Думаешь, человек не может раскаяться?
        - В художественных произведениях - может. В реальности - нет. Заполучив силу, мужчина будет пользоваться открывшимися возможностями, пока его не прирежут-прирежут. Тебе это должно быть известно по Пауку!
        - Хм, какая-то логика в твоих словах есть. Но это их выбор. Если не считаться с окружением, это самое окружение рано или поздно придет по твою душу. Кстати, не только мужчины скатываются на темный путь. Ядро, которое помогло Ворону стать сильнее, принадлежало женщине. Она творила страшные вещи. Но хотя бы после смерти смогла послужить во благо.
        - Может, ты и прав. Извини, что подняла этот разговор. У нас все-таки… свидание.
        - Не проголодалась?
        - Пока нет. По плану ведь у нас каток?
        - Вроде как.
        - Сто лет там не была… Знаешь, мне все равно неудобно перед Анной. Она с таким старанием организовывала все это. Наверняка она бы сама хотела быть на моем месте.
        - Будет время - и ее вытащим. Надо только с делами разобраться. В следующий раз сходим вместе.
        - Ты так спокойно относишься к тому факту, что одновременно гуляешь с двумя… Что подумают другие люди?
        - Я делаю то, что мне нравится, - пожал я плечами и приобнял спутницу. Ирис отстраняться не стала. - А другие пусть завидуют.
        На городском катке, который располагался под открытым небом, мы встретили старого знакомого и бывшего родственника Ирен. Лед подрабатывал на катке, обновляя покров и контролируя температуру в эти уже не столь холодные весенние дни. Героя отстранили от оперативной деятельности, так что он нашел себе занятие по душе. Помогал он безвозмездно. Герой все еще выглядел несколько пришибленным, особенно когда увидел Ирен. Видимо, непрошенные воспоминания всплыли из глубин памяти. На меня Лед бросаться не стал. Скорее всего, основная часть пси-внушений с него спала. Ирис также держалась с героем холодно.
        - Приятель, ты в курсе, что Мета-корп набирает сотрудников? Стрелкам твоего ранга у нас платят очень хорошо.
        Лед взглянул на меня внимательно:
        - Я ведь хотел тебя убить. Тебя это не смущает?
        - Меня много кто хочет убить. Что мне из-за этого смущаться постоянно?
        - Я слышал, ты теперь работаешь на Мета-корп? - повернулся он к Ирис. - И как у них?
        - Пока сложно сказать. Не так строго, как в Корпусе, и все время что-то происходит.
        - Я подумаю над твоим предложением, Песец. Платят у вас, судя по всему, хорошо. Кстати, я общался с организаторами фонда помощи пострадавшим от рук Паука. Ирен молодец - внесла немаленькое пожертвование по их словам.
        Я посмотрел на девушку удивленно:
        - Ты ведь не всю свою первую зарплату отдала в фонд?
        - Иначе я не смогу загладить вину перед жителями… И вообще: это мои деньги. Куда хочу, туда и трачу.
        Я покачал головой, но решил не продолжать тему. Попрощавшись со Льдом, мы вышли на лед, взяв напрокат коньки. Ирен первой вступила на скользкую поверхность. Поначалу она двигалась неуверенно и чуть не упала один раз, но вскоре вспомнила забытые движения и набрала скорость. А вот мне ледовый спорт давался почему-то с большим трудом. Лишь спустя какое-то время получилось держаться на ногах и не падать постоянно.
        - Давай руку. Я подстрахую, - с широкой улыбкой произнесла Ирис. Похоже, ее забавляла моя неопытность. - Хоть в чем-то ты не мастер.
        - На моей Родине нет таких развлечений! - высказал я в свое оправдание.
        - Эй, ты что, метой полета пользуешься?!
        - Тебе показалось.
        - Ну-ну.
        В целом мне понравилось, хоть и было непривычно чувствовать себя полным профаном и полагаться на спутницу. Обычно происходит наоборот. Но в этом тоже есть некоторая прелесть.
        Накатавшись, мы направились к дому. Вечер, редкие горящие фонари, освежающий воздух, легкие снежинки, падающие с неба, и прекрасная девушка, шествующая рядом.
        - Спасибо за этот день, - произнесла она негромко. - Я вспомнила, что оказывается, веселиться… это весело.
        - Я тоже отлично провел время. Но мы обязаны завершить свидание должным образом. Мы ведь так и не сделали это правильно, - задумался я. - В прошлый раз, кажется, ты потребовала спрашивать разрешение… Так вот. Могу я поцеловать тебя?
        Ирен стушевалась, отвела взгляд и негромко ответила:
        - Можешь рискнуть…
        Девушка была практически одного со мной роста, так что мне наклоняться не пришлось. Мягкие теплые губы были приятны на вкус. Долго же я шел к этой цели, но в итоге смог покорить заветную вершину. Удивительно, что именно Анна дала толчок в развитии наших отношений. Вероятно, если бы я делал шаги в направлении Ирис, то она просто бы отвергала ухаживания и огрызалась. Так что Анну надо будет отблагодарить как следует. Возможно, из нее получится не такая уж скверная супруга главы великого рода.
        - Арт, мы нашли логово воррюг! - донеслось из наших карманов, где лежали рации.
        Ирис, вздрогнув, отпрыгнула в сторону, разорвав объятия. А так все хорошо начиналось. Мы достали устройства и нацепили на уши. Благодаря работе Тойфеля наши рации теперь крепились намного удобнее.
        - Докладывай, - передал я по зашифрованному каналу.
        - Я нашла двоих нападавших, - похвасталась Ищейка. - Сначала не поняла, почему их запахи были сдвоенным. По-видимому, они специально опррыскали себя потом других людей, чтобы сбить со следа нюхачей. Но они не знали, что я уже умею разделять запахи. Так что им меня обмануть не удалось! Я обнаружила парочку возле какого-то заведения под названием «Харрчевня». Плевательница что ли?
        - Харчеваться - это устаревшее принимать пищу, - пояснила Ирис.
        - А, точно. Где-то читала. В общем, я видела русоволосую пышку и здоровенного амбала с коричневой бородой.
        - Богатырь, по всей видимости, - пояснил Окурок. - Глава Русского Братства. Странно, чего они решили войну начать с Мета-корп?
        - Похоже, проверяют на прочность, - хмыкнул я.
        - Что будем делать? - поинтересовалась Ищейка напряженно.
        - Ничего, сворачивайтесь и возвращайтесь. Окурок, разузнай и принеси мне список ценных активов Братства.
        - Хм, знаю я одного человечка…
        - Значит, карпы и Русское Братство? - протянул я задумчиво. - Не удивлюсь, если вскоре последуют подлянки и от остальных группировок. Следите в оба.
        Мы вернулись в особняк неспешно. Анна сразу же захватила Ирен под ручки и увела куда-то с заговорщицким видом. После ужина мы с Мистом вернулись к работе над сигнализацией. До ночи сумели разобраться с оставшимися эфиропроводами и сигнальными ядрами. Настроив систему, я торжественно поставил бутыль с жижей и активировал защиту. Затем бегло протестировали сигнализацию, пересекая дверные и оконные проемы. Срабатывало идеально. При пересечении границы раздавался звуковой сигнал, похожий отчасти на местную азбуку Морзе. По нему можно было понять этаж и местоположение сигнального ядра. Прислугу надо будет потом научить ставить входную дверь на сигнализацию. Через главный вход частенько ходили люди, так что постоянно держать сигнальное поле не выйдет.
        Мист с Тойфелем заснули в креслах четвертого этажа. Я не пускал их в мастерскую во время работ по зачарованию, но они все равно таскались за мной хвостиком. Я перенес демонят в их спальню, да и сам отправился на боковую.
        - Думала, что у вас прогрресс будет больше, - встретила меня Анна в кровати. - Но в целом неплохо.
        - В случае Ирис лучше не торопить события.
        - М-м-м… Аррт, ты ведь… не бросишь меня?
        - С чего вдруг такие мысли? Я похож на того, кто меняет женщин как перчатки?
        - Ага, - заявила девица уверенно.
        - Пф-ф. Тебе переживать не о чем, хвостатая. Лучше следи за тем, чтобы блохи не завелись.
        - Гррубиян! Я каждый день мою шерсть с шампунем!
        Мы отправились спать. Среди ночи же неожиданно поднялась тревога. Я вскочил и сразу наложил на себя боевые печати. Судя по звуку, кто-то пересек чердачное перекрытие. А ведь саму крышу я также надежно прикрыл полями. Я взлетел на четвертый этаж и увидел мелькнувший хвост. Котяра юркнул в небольшое вентиляционное отверстие, которое строители не стали закрывать наглухо ради него.
        - Значит, ты у нас на чердаке поселился? - расслабился я. - Придется внести коррективы в сигнальное поле и оставить отверстие.
        - Ты не будешь его прогонять? - поднялась наверх Ищейка, за которой следовали остальные разбуженные обитатели.
        - Нельзя обижать прошлого хозяина дома, - хмыкнул я. - Отбой тревоги. Идите спать, а я еще немного доработаю здесь.
        Утром к нам заявился торговец, чью лавку мы приобрели у Совиных. Он принес на проверку целую сумку водных ядер различного качества и размера. Что было как раз вовремя. Следовало поправить немного финансовое положение и наделать мета-фильтров. Я поблагодарил его за старания, заверив, что причастные к ограблению понесут заслуженное наказание. За ответом по ядрам наказал возвращаться через сутки. Велев никому кроме Анны меня не беспокоить, я закрылся в мастерской, быстро отсортировал по категориям принесенные свежие ядра и приступил к зачарованию.
        - Чем это ты там занимаешься наверху? - поинтересовалась Ирис с подозрением с другой стороны двери.
        - У правой руки Видящего есть масса своих обязанностей, - ответил я степенно. - Да и кто вам сказал, что я все время нахожусь в мастерской? Мне ведь надо периодически навещать мастера. Разумеется, тайно.
        - Все это как-то странно, - помотала она головой. Похоже, начинает о чем-то догадываться. - Воля ваша…
        Возможно, следовало просто открыться близким людям - тем, кому я доверял. Но пока решил не форсировать события. Меньше знают - крепче спят.
        Мист и Тойфель занимались с Ирис языком, но наша незаменимая инструкторша не могла уделять им целый день, так что после обеда они были предоставлены самим себе и, само собой, крутились неподалеку от мастерской. Запретная территория их так и манила. Я разрешил им обосновать собственную мастерскую в одном из запасных помещений четвертого этажа и показал, что от них требуется. Парни быстро сообразили, как крепить ядро внутри клапана с резьбой, и принялись усердно изготавливать рабочие корпуса. Среда не была сильно агрессивной, так что для мета-фильтров подходили как металлические, так и пластиковые модели. Только и успевай подавать новые ядра. Вдвоем демонята работали быстрее, чем я.
        Да еще и инженерный кристалл начал давать сбои. Слишком активно я его использовал, и многие каналы расшатались от постоянной нагрузки. Придется новый кристалл зачаровывать. Впрочем, это должно занять меньше времени, поскольку схема есть под руками.
        Также вечером я изготовил пару мобильных пси-детекторов. Хоть Усть-Корса за них уже не отвалит много, на международном рынке можно еще собрать немалую кассу. По словам Саныча, в Лейпциге один Видящий наловчился делать нечто подобное, но в общую продажу пока не поступало, да и качестве детектора оставляло желать лучшего. Тойфель сформировал мне элегантные пластиковые корпуса с разъемом под мета-батарейки, а также красивым гербом рода Кройц на оборотной стороне. Уже не пульт от телевизора, а солидный товар, за который и несколько миллионов не грех затребовать. Хотя в данном случае придется бартер использовать, поскольку марки и кроны мне пока не слишком требовались. Тоже блин, наплодили не только языков, но и валют разных. Придется ломать устоявшиеся порядки.
        На этот раз я решил закончить пораньше. Анна ожидала, пока я освобожусь.
        - Пушистик, я ведь хоррошо поработала?
        - Ты молодец! - кивнул я. - И воров нашла, и с Ирис помогла наладить отношения.
        - Правда ведь? Тогда разрреши мне сегодня сходить погулять!
        - Что за прогулки, да еще и на ночь глядя?
        - Мне тесно в горроде, - призналась Ищейка. - На Станции рядом был лес. Я чувствовала себя там свободнее. Но рраз мы переехали в Корсу, то мне надо иногда расслабляться. Побегать по ночному лесу, поохотиться, насладиться ароматами природы! М-м, это такой кайф, ты не представляешь, - зажмурилась героиня в предвкушении.
        - Мне это не слишком нравится, - покачал я головой. - Но раз тебе так надо, задерживать не буду.
        - Спасибо! Ты лучший, пушистик! - полезла Анна обниматься.
        - Только будь осторожна. Ты, конечно, сильна, но всегда может найтись зверь покрупнее.
        - Знаю! Я сама осторрожность. Надеюсь, ты правильно распорядишься предоставленной ночью.
        - Ты имеешь в виду Ирис? - приподнял я бровь. - Мне кажется, еще рано для таких вещей.
        Анна прижалась ко мне и прошептала на ухо:
        - Поверь, ей самой это надо. Тебе просто стоит проявить настойчивость. Ищейка знает, о чем говоррит…
        - Настойчивость, да? - хмыкнул я, когда Смирнова испарилась. - Да это же мое второе имя!
        Глава 10
        Я сформировал печать Купола тишины, покинул хозяйскую спальню и постучался в соседнюю дверь.
        - Да?
        Мне открыла дверь Ирен в легкой домашней одежде, не скрывающей ее длинные стройные ножки. Слегка мокрые пряди после душа распространяли вокруг приятный сладковатый аромат.
        - Что-то случилось?
        - Анна решила устроить себе ночную прогулку по лесу, - пояснил я. - А также рекомендовала проявить настойчивость.
        - Ч-что?! Эта наглая дворняжка! Я… я еще не готова!
        - Не беспокойся. Я буду с тобой нежен, - я закрыл за собой дверь и активировал поле тишины, чтобы не потревожить других обитателей дома.
        - Не подходи! Я серьезно!
        Фиолетовые разряды вонзились в мой эфирный доспех и обволокли его искрящимися змейками. Ирис взлетела и уперлась в стену.
        - Я тоже умею кое-что похожее…
        Усмехнувшись, я преодолел разделявшее нас расстояние, коснулся боков девушки и выпустил свои молнии особого спектра. Ирен о своей защите не позаботилась, поэтому разряды пронзили ее тело насквозь. Девушка выгнулась и упала вниз, но я поймал ее на руки. Ирен немного потряхивало. Похоже, она достигла пика в один момент. Учитывая, что у нее давно никого не было, и не удивительно.
        - Не так я это себе представляла, - выдавила она расстроенно.
        - Прости. Постараюсь исправиться.
        - Ты не был таким раньше. Не смотрел на меня с открытым вожделением, как остальные.
        - Ах, это. Один небольшой секрет рода, позволяющий сохранять хладнокровие даже рядом со сногсшибательной красоткой вроде тебя. Но теперь настало время раскрыться, - я аккуратно положил девушку на кровать.
        Мы занимались любовью без спешки. Мне приходилось преодолевать сопротивление, но я не напирал, мало-помалу отвоевывая пространство. Тело Ирен реагировало так, как и следует, вот только внутренние демоны все еще ее терзали. Лишь спустя какое-то время девушка сумела расслабиться и отдаться процессу. Мне было приятно наконец-то вкусить запретный плод, который не первый месяц маячил у меня перед глазами. Занятно, что хоть она и не была девственницей, но было ощущение, словно я у нее первый. Ирен действовала неловко и неумело. По всей видимости из-за удаления воспоминаний нужный опыт она получить не сумела.
        Устраивать марафон на выносливость я также посчитал излишним, так что, удовлетворив голод свой и партнерши, я объявил об успешном завершении операции, сгреб ее в охапку и вскоре заснул крепким сном.
        - Уже спелись, голубки! - ворвалась Анна к нам спозаранку. - Поздрравляю!
        Смущенная Ирис с неряшливыми распущенными волосами, стыдливо прикрывающая наготу одеялом, выглядела донельзя мило.
        - Потом расскажешь, как все прошло, - сказала Анна подруге, после чего перевела взгляд на меня. - У нас там труп под окнами валяется, пока вы тут дррыхнете.
        - Что за труп?! - сразу приняла серьезный настрой Ирен, подскочив с постели.
        - В форрме охраны. Похоже, один из твоих подчиненных.
        - Вот гадство!
        Я подобрал раскиданную по полу одежду, Ирис также быстро собралась. Стеснение из-за произошедшего накануне начисто вытеснило срочное событие. Ирен умела быстро брать себя в руки.
        Мы вышли на задний двор, и вскоре Ищейка привела нас к почившему охраннику, который оказался наполовину вмурован в снежный сугроб. Выглядело тело крайне неприглядно: словно из него высосали все соки. Эфира внутри не было вовсе, даже зачаток ядра обывателя полностью опустошили.
        - Спи спокойным сном, Артем, - вздохнула Ирис и прикрыла ему веки. - Мы обязательно найдем того, кто сотворил с тобой подобное зверство…
        Второй караульный, который дежурил снаружи этой ночью, обнаружил тело не сразу. Но Ищейка, вернувшись с гуляний, сразу учуяла запах разложения и нашла труп. Затем уже нас оповестила.
        - Запах нападавшего уловила? - уточнил я.
        - Это не запах, а скорее смррад, - скривилась Ищейка. - Мне кажется, что это не человек.
        - Зверь? - обронила Ирис.
        - Нет. Альфа.
        Несколько секунд мы стояли в тишине, размышляя о бренности бытия.
        - Следы ведут на северр. Попробую выйти на тварь.
        Ищейка преобразилась в свой Морф-облик и направилась по запаху убийцы. Мы с Ирис полетели за ней. Вскоре следы привели нас в доки к одному из бетонных пирсов. Анна походила по краю, обнюхивая округу, затем поведала:
        - Следы ведут в морре.
        - Читала, что акулы могут учуять кровь за километры, - задумчиво проговорила Ирис.
        - Я тебе не акула! - фыркнула собака. - И куда только геррои смотррят! Альфы по горроду шастают!
        - Вот зараза, - цыкнул я. - Не дадут делами заняться. Ирис, не ставь пока простолюдинов на ночные дежурства. И расскажи им об угрозе.
        - Принято.
        - Слишком мало у нас мета-людей… Ищейка, проверь район доков. Возможно, монстр скрывается в одном из ангаров. Ворона возьми с собой для подстраховки.
        - Только ведь поспать хотела, - вздохнула Анна жалобно. - Ладно, прроверрю!
        Мы вернулись в особняк. По общему каналу связались с Корпусом и Службой Контроля. Вскоре к нам прибыла команда героев вместе с нюхачом и отряд следователей.
        - Это второй случай за ночь, - пояснили нам служащие правопорядка, упаковывая труп. - Еще одно тело нашли в доках ночью.
        Я дал бухгалтеру задание выделить семье погибшего компенсацию, чтобы у остальных бойцов не пропала мотивация.
        Поздним утром прибыл Окурок. Умудренный герой лишь развел руками, не зная, что тут можно посоветовать. Однако Рогачев прибыл с хорошими новостями: ему удалось получить всеобъемлющий список активов Русского Братства. Главный склад меня заинтересовал сразу. По слухам там помимо обычных товаров хранились наиболее ценные материалы, вроде драгоценностей, благородных металлов и ядер. Находился он в районе доков ближе к устью Корсы.
        - Месть - не всегда самый разумный выход, - добавил Окурок.
        - Но действенный. Богатырю нужно преподать урок, который он запомнит надолго.
        Побеседовал с торговцем, который пришел забрать ядра после оценки. Я договорился, что оставлю водные ядра с контурами, подходящими для фильтрации, себе. И вручил новую партию мета-фильтров на продажу, наказав не сильно поднимать цену, поскольку товара будет много. Отдельного обсуждения заслуживали пси-детекторы. Забирать столь ценную технику себе на хранение купец не решился. Но он обещал найти покупателя и затем произвести обмен на отдельной встрече. Самому тратить на это время мне было жалко, так что я дал добро.
        Ищейка вскоре вернулась, измотанная. Результата первые поиски не дали, но она обещала, что еще побегает по побережью. Анна умяла десятикратную порцию еды, после чего поднялась в спальню и заснула мертвым сном.
        Из Штаба сообщили о том, что стартовала процедура по переселению Красного Приюта в Вольную Станцию. Корпус выделил нескольких Движей, которые помогут перевезти больных и стариков, а также проследят за конвоем из поселения. Несколько грузовых автомобилей с высокой проходимостью помогут в транспортировке. Из-за обрушенного моста до самого Шаска уже не добраться, но все равно путь сократится изрядно. Я отправил Ворона проверить, как обустроили дома для вселения новых жителей. У меня самого были более важные дела.
        Строители начали ставить забор, в который в дальнейшем планировалось внедрить сигнальные артефакты. Дабы никакая гадость не проникла на территорию особняка больше. Половина дня как быстролось языком слизнул. После полудня я потихоньку начал прорабатывать схему будущего радара. Для этого требовалось найти подходящее ядро и переделать печать Сигнальной сети, которую я хорошо знал со времен Академии. Дело продвигалось небыстро, но я не отступал, зная, что городу пригодится радарная сеть. Самому, правда, будет сложнее проникать незамеченным, но тут уж ничего не поделаешь.
        Сделав перерыв, я навестил Ирис, которая занималась по словарю с Мистом и Тойфелем. Девушка выглядела расстроенной.
        - Переживаешь из-за потери? - подошел я к ней сзади.
        - Немного… Он был неплохим парнем, хоть я и не успела узнать его как следует…
        - Не грусти, - я наклонился и поцеловал сидящую на стуле девушку в шею. - Такова жизнь.
        - Э-это что еще за штучки-штучки?! - возмутилась она, отпрянув. - У нас теперь такие отношения?
        - А какие ты хочешь?
        - Не знаю… Значит, теперь я стала частью рода?
        - Ты считаешь, что частью рода становятся через постель?
        - Надеюсь, что нет. Иначе мне страшно за Ворона.
        - Пф, язва, - фыркнул я. - Все-таки желаешь получить ответы на мучающие тебя вопросы?
        - И что я должна сделать? Принести тебе вассальную присягу?
        - Ты всегда отличалась догадливостью. Повторяй за мной: Я, полное имя, обязуюсь служить тану Артофу Лиендо Кройцу и роду Кройц в целом, блюсти честь рода и заботиться о его процветании. Я осознаю, что предательство рода карается смертью.
        - Серьезно? Какой век на дворе? Ладно, раз для тебя это так важно…
        Ивлес произнесла текст присяги вполне себе серьезным тоном, я проговорил свою часть и закончил с формальностями. Вряд ли Ирис думала, что это какие-то шутки. Последняя часть присяги не была пустыми словами.
        - Добро пожаловать в великий род Кройц! - произнес я торжественно. - Теперь вам полагаются особые привилегии!
        - Замечательно. Но может уберешь от меня свои клешни?
        - Род Кройц! - обступили меня демонята.
        - Тоже хотите вступить? К сожалению, вы пока еще недееспособны, - покачал я головой. - Когда стукнет двенадцать лет, можем вернуться к данному разговору.
        - Унфеар! Нечестно! - заголосили пацаны.
        - Цыц. Ведите себя прилично, - проговорила Ирен строгим голосом. - Значит, ты расскажешь мне, как сумел защититься от Паука? Как познакомился с Видящим? И что это была за похабная мета вчера вечером… - слегка покраснела девушка, вспомнив нашу борьбу накануне.
        - Конечно. Идем наверх.
        Мы поднялись в кабинет на втором этаже, который также пока еще пустовал. Тройка кресел, письменный стол, да пара шкафов по углам. Кто-то уже натаскал немного разных книг и расставил на полках, да некоторые документы валялись в ящиках, но в остальном помещение было девственно чистым. Намного больше времени мне приходилось проводить в мастерской, а не здесь. Лорд-артефактор, не иначе.
        - Начну с того, что я прибыл из иного мира. Огромное содружество миров, называемое Галактическая Империя. Родом я из небольшой малонаселенной планеты под название Аккотрельм. Моего отца, правителя или губернатора Аккотрельма, предал родной брат. Я свершил месть, но попался. В качестве наказания боевых чародеев отправляют в Пустоту, дабы они постепенно присоединяли новые миры к Империи. Но пока в моих планах стать во главе Земли. С Империей связываться я не горю желанием. Вот вкратце моя история.
        Ирис глядела на меня выпученными глазами:
        - Ты всегда казался мне странным, но я и не подозревала, что ты больной на голову.
        - Грубиянка. К слову, такие кисти рук, - подвигал я своими длинными пальцами, - являются нормой в моем мире. Но я понимаю, что доказать свое внеземное происхождение не смогу тебе никак.
        Послышалось сопение и шорох со стороны входа в кабинет. Ирис обернулась:
        - Кто-то нас подслушивает, - нахмурилась девушка.
        - Не волнуйся. Это Мист и Тойфель проказничают. Потом надо будет им выговор устроить. Я окружил нас Куполом тишины, поэтому они ничего не услышат. К нам же звуки снаружи попадают. Смотри.
        Я закатал рукав и показал работающую печать. Внешне светящиеся контуры, напоминающие отдаленно местные микросхемы и выглядели с точки зрения аборигенов впечатляюще.
        - Что это?!
        - Печать, которым меня учили в Академии. Можно сказать, контур магического заклинания. Хотя в вашем понимании магия является чем-то сказочным и недостоверным. Можешь считать, что это мета-техника, работающая в воздушной среде.
        - Мета-техника… Хочешь сказать, что ты и есть Видящий? - осенило ее.
        - Сложно поверить?
        - Невозможно. Видящие ведь не обладают боевыми способностями…
        - Я и не Видящий в вашем понимании. Я - боевой чародей, хотя слово чародей тоже не совсем правильный перевод. Сейчас заклинания мы называем печатями, раньше звали чарами. Так что я печатетворец, можно сказать. Суперы же являются сильно ограниченными чародеями, встроившими внутрь себя конкретные печати. Поэтому вам сложно освоить что-либо помимо собственной меты. Я же не имею подобных ограничений, хотя… мне все-таки пришлось кое-что перенять у суперов.
        - Что же? - вопросила.
        - Генератор эфира. Или мета-вещества, по-вашему. Кстати, я его у тебя скопировал. Помнишь, тогда в поезде мы остались наедине? Я провел диагностику и изучил твои контуры. А затем смог воссоздать. Правда, без негативных последствий для ауры не обошлось. Но в погоне за силой приходится чем-то жертвовать.
        - Это все звучит слишком фантастично… - протянула ошарашенная девушка. - Какими же метами ты на самом деле обладаешь?
        Перечисление печатей заняло довольно много времени. Многое я показал ей вживую. Даже примерно подобрал схожий спектр, выпустив из каналов фиолетовые молнии, хотя без контролирующих контуров в ядре толку от них было мало. Мои откровения действительно поразили девушку. Все странности, которые она за мной подмечала, получили свои ответы. Ирис позабыла на длительное время не только о смерти подчиненного, но и о начале своей новой сексуальной жизни. Я показал ей мастерскую и домовое средоточие, объяснил некоторые нюансы изготовления артефактов. Разве что про кристаллические печати решил пока не распространяться. Также вкратце поведал про импа, помогающего мне контролировать самообладание.
        - Мне… мне надо все это уложить в голове… Скажи, Песец, ты можешь… сделать меня сильнее? Как Ворона?
        - Снизить риск полностью невозможно, - покачал я головой. - Мета-инициация и дальнейшее развитие - это чистый хаос, на который я повлиять не могу. Только слегка уберечь разум от эфирного безумия.
        - Но шансы есть, не так ли?
        - Зачем тебе эта гонка за силой?
        - Я ведь говорила раньше: с тех самых пор, как случились Погромы, я мечтаю помочь в уничтожении Пересвета. С текущими моими силами я буду лишь под ногами путаться. Так я смог отплатить городу за все то зло, которое совершила, будучи Вейцман.
        - Пересвет стоит в списке задач на очереди, но не прямо сейчас.
        - Так ты поможешь мне? - вперила она в меня настойчивый взгляд.
        - Думала ли ты, каково мне будет собственными руками убивать любимого человека, сошедшего с ума?
        Ирис отвела взор.
        - Нет? - продолжил я. - А я думал не раз. Ты не должна рисковать собой. Ты спутница главы Великого рода. Рисковать собой должны другие герои.
        - Те, кого не жалко?
        - Да. Те, кого не жалко, - кивнул я.
        Ирен вздохнула:
        - Хорошо. Раз «глава рода» против, я не буду настаивать. Только не пожалей о своем решении, когда спятивший Пересвет прилетит громить наш «великий род».
        - Разберемся.
        - Так значит, я теперь «любимый человек» и «спутница главы»? - просмаковала она сказанные мной фразы. - Какие же привилегии мне теперь положены?
        - Можешь приходить к главе, когда соскучишься по любви и ласке, - усмехнулся я.
        - Пф-ф, пошляк! Другого ответа можно было и не ожидать! - возмущенно фыркнув, блондинка удалилась из кабинета, громко хлопнув дверью.
        Демонята не успели убраться с дороги и попались Ирен под горячую руку. Их ушам можно было лишь посочувствовать. Дело двигалось к ночи, и я решил, что пора готовиться к выходу, поэтому спустился в спальню. Во время моего переодевания в темный костюм Ищейка проснулась.
        - Куда-то собирраешься? - потерла глаза Анна и сладко потянулась со сна, распушив хвост.
        - Надо показать одному сударю, что не перевелись еще богатыри на Руси.
        - Это ты из книги вычитал? - фыркнула Анна. - Что же это вы так слабо показали себя вчера с Иррен, господин богатыррь инопланетный?
        Сваха из Смирновой получилось отменной, надо признать. Хотя мне все равно ситуация казалась несколько неуместной. С Ивлес бы я и сам справился, пускай это бы заняло намного больше времени.
        - Уже все подробности выведала? - хмыкнул я. - Но все равно спасибо за то, что помогла свести нас вместе. Я думал она разозлится и прибьет меня вчера. Откуда ты знала, что Ирис не будет против?
        - Когда девушка хочет паррня, то выделяет особый запах. Она и сама может ничего не замечать, но нюх Ищейки не обманешь! А уж когда избранник находится рядом, там такой коктейль арроматов, что не заметить невозможно. Кстати, надо бы одну служанку заменить, а то ее тело тоже проявляет нездоровый интеррес…
        - Если будешь увольнять всех служанок, которые на меня западают, то мы никогда не наберем прислугу в дом, - заявил я не без бахвальства.
        - Р-р-р-р…
        - Не урчи, щеночек. Я пошел на дело, - я быстро чмокнул рычащую девушку и направился на выход.
        - Прридется нанимать слуг мужского пола… - пришла Анна к странно логичному выводу.
        Глава 11
        Несмотря на откровенные наезды, совсем портить отношения с суперами города мне не хотелось. Одно дело - сделать ответный ход, повторив действия противника. Разве что усилить их в несколько раз, повысив ставки, чтобы ему стало понятно, что каждый следующий его шаг будет караться по всей строгости. Другое дело - идти вырезать весь клан до последнего рядового бойца. Нет, становиться во главе города с помощью подобных методов я не желал. Тогда бы я ничем не отличался от Пересвета, ненавидимого каждым жителем города, за исключением младенцев, разве что.
        Главный склад Русского Братства представлял собой обитое серым металлом обширное здание с двускатной крышей, узкими полосками окошек в вышине и парой больших въездных ворот для техники. Было не так просто найти его среди однотипных строений, но вскоре я разобрался. Для начала сделал несколько кругов почета под Теневой вуалью, внимательно осматривая подступы и внутренние помещения, до которых дотягивалось мое эфирное зрение.
        Охрана склада показалась мне на удивление куцей. Все-таки это тебе не Лаборатория в самом сердце чуждой территории. Строение было защищено сигнальными полями со всех сторон. Ни одной лазейки найти мне не удалось. Подобраться с наружной стороны к какому-либо ядру, чтобы закоротить, также не представлялось возможным.
        Я прождал около часа, выискивая удобную возможность, и дождался наконец. К складу прибыл грузовик за товаром. Распластавшись на крыше прицепа под Теневой вуалью, я вместе с ним проник внутрь ангара, не подняв тревоги. А затем началась операция под названием Сонное царство. Плюнув на незаметность, я подкрался сначала скрытно к одному из охранников. Схватил за горло левой рукой, не забыв про купол тишины, и быстро накачал сонным газом. Затем и его подельник отправился смотреть красочные сновидения вместе с водителем. Тела я закинул в пустой кузов грузовика. По-видимому, он прибыл за товаром сюда.
        Внутри освещение было скудным, что было мне как раз на руку. Полетав по складу, я обнаружил еще пару человек в спецовках. Вероятно, грузчиков. Они также отправились смотреть сны.
        Наверху над контейнерами, бухтами, трубами, паллетами и коробками располагалось небольшое офисное помещение, к которому вела металлическая лестница. На узкую площадку вышел мужчина, курящий сигарету. Судя по ауре, он был то ли Громилой, то ли слабым супером иной направленности.
        - Эй, где список материалов, мать вашу?! - раздался грозный окрик. - Вы там опять дрыхнете, гады?!
        Я не стал разбираться и разрабатывать хитрый план. Налетел из сумрака словно вихрь возмездия, прорезал слабое мета-поле вскрикнувшего Громилы, а затем отправил к остальным засоням.
        - Ты совершенно прав. Дрыхнут, гады, - хмыкнул я.
        Бодрствующих людей кроме меня на складе больше не осталось. В офисе нашелся небольшой сейф, прикрытый сигналкой. Я внимательно его осмотрел и быстро понял, что сигнализация автономная. Короткая тревожная трель оборвалась, когда я уничтожил Призрачным клинком артефакты. Внутри находилась небольшая россыпь ядер, пара мета-очков, драгоценные камни и наличность. На четыре-пять миллионов по грубым подсчетам. Не такой большой куш, как мне обещали. Этого было явно мало для ответного хода.
        Тогда я принялся взламывать контейнеры и обыскивать коробки в поисках ценных вещей. А затем громил технику, если она выглядела недешевой. Что-то ломал Призрачным клинком, что-то крушил Плазмострелом. Коробки быстро загорались, но пожар через металл распространялся плохо. В одном неприметном контейнере обнаружилось несколько небольших ящиков со слитками чистого золота и немного платины. Вот только после Падения драгоценные металлы стали не слишком ценны. Их в закромах осталось достаточно для того, чтобы каждому жителю изготовить по комплекту золотых украшений. Однако металл может пригодиться для изготовления межпространственного маяка, если вдруг я решусь связаться с Империей. Или для других задач.
        Тяжелые ящики я выносил по паре штук за раз. Золото решил спрятать неподалеку в море возле одного приметного местечка. За несколько заходов опустошил кубышку Русского Братства. Дым и отблески от разгорающихся пожаров заметил кто-то из обывателей. Я решил сворачиваться. По доходу примерно отбил свои потери, но при этом нанес ущерба дополнительно еще на несколько миллионов. Палку в таком деле тоже лучше не перегибать. Кровная вендетта никому не нужна. Не хотелось бы уничтожать суперов города, поскольку они в том числе являются важными боевыми единицами.
        - Следующий ход за тобой, Богатырь, - произнес я, вися высоко в ночном небе.
        Поправив сумку, набитую разными ценными предметами, я полетел обратно в поместье. Проник как обычно через окно мастерской, в котором оставил секрет, позволяющий отключать временно сигнализацию. Караульных снаружи дома не было в целях их сохранности от неизвестного монстра, поэтому никто меня на этот раз не приметил. Спрятав ценности в кладовой, я спустился вниз в спальню, где меня ждала бодрствующая Ищейка.
        - Смотрю, ты хорошо выспалась.
        - Ага. Как все пррошло?
        - Могло быть и лучше, но сойдет.
        - Можно мне погулять?
        - Снова?
        - На Станции я каждый день гуляла в лесу! Давай так: я сделаю тебе прриятное, а ты меня отпустишь?
        - Я не держу тебя взаперти, щеночек. Ты вольна сама выбирать, где и как часто тебе гулять.
        - Ты все рравно недоволен. Я же чую, - полуодетая девушка прижалась ко мне. - Поэтому надо сделать так, чтобы мои прогулки ассоциировались у тебя с прриятными воспоминаниями… - залезла она ко мне в штаны.
        Ночной секс получился недолгим, но весьма бурным и страстным. Анна постаралась на славу. Все же после инициации силы и выносливости ей было не занимать.
        - Спасибо за угощение. Ушла!
        Опустошив меня, Ищейка отправилась потакать своим звериным инстинктам. Превратилась ведь в настоящую ночную хищницу. Было непривычно лежать без мягкой грелки под боком, но усталость взяла свое и я быстро заснул. Ближе к утру вернулась Ищейка, от которой слегка пахло кровью. Видимо, охота вышла удачной. Девушка завалилась спать, пробурчав что-то про запахи старых знакомых, я же вскоре наоборот поднялся с кровати.
        Внизу я застал не самую обычную картину: к компании демонят и Ирис, которые были ранними пташками, присоединилась девочка с наполовину чешуйчатым лицом. Двуликая охотно наворачивала аппетитно выглядящий завтрак, который ей приготовила прислуга с утра пораньше.
        - Оу, Песец, это ведь ты? - прищурилась она и весело поинтересовалась. - Как поживаешь?!
        - Твоими молитвами, - хмыкнул я, усаживаясь за стол. - Какими судьбами здесь? И кто тебя впустил?
        - Я разрешила, - поведала Ирис. - Ты ведь рассказывал, что в Тереме у вас есть союзники, поэтому я как представитель рода-рода не стала отказывать в гостеприимстве.
        - Спасибо. Ты поступила правильно.
        - Ты ведь помнишь такого славного малого по прозвищу Некроморф? - облизнула девочка ложку. - Которого убил с особой жестокостью?
        - Допустим. К чему ты клонишь?
        - Дело в том, что после уничтожения главной угрозы… у Терема не осталось особо работы. Слуги Некроморфа больше не нападают, зверье на левом берегу он вывел практически под корень. Пара мета-людей справляются с охраной лесорубов. Остальным же делать там больше нечего. Так что… ты обязан взять на себя ответственность, братик!
        - Кхе-м, - я поперхнулся от такого сочетания наглости и странного лицедейства. - Чего?
        Со стороны коридора в центральное крыло послышался басовитый голос с рычащими нотками:
        - Провидица, есть чего поесть?
        Я выглянул в проем и увидел Шатуна. Медведь с трудом помещался в узкий дверной косяк. Позади него виднелись ауры других суперов.
        - Ты всю свою шарагу сюда притащила?! Как вас только не заметили?!
        - Терем провел нас под покровом своего поля в темноте. Легче легкого, - похвасталась девочка. - Он ведь самый сильный Скрытник в округе.
        - Ты ведь не просто в гости пожаловала? - покачал я головой.
        - Конечно. Птичка напела, что ты ищешь бойцов в свою команду. Поэтому мы решили протянуть тебе лапу помощи!
        - И не просто пожрать все наши запасы?
        - Одно другому не мешает.
        - Я благодарен за инициативу, но вы в Усть-Корсе находитесь вне закона. Вам никто не выдаст паспорт города.
        - Мне кажется, тебе не составит труда решить данный вопрос, - произнесла Двуликая. - Взамен ты получишь возможность пользоваться моими предсказаниями и силой других мета-людей.
        Я задумался ненадолго. Не сказал бы, что мне не требовалось пополнение, особенно в это неспокойное время. Помощь оракула всегда будет кстати. Однако мутантов-изгоев, которые вынуждены были покинуть город, видеть в своей личной гвардии не слишком хотелось. Этим падшим колдунам я вряд ли мог чем-то помочь.
        - Солдаты рода Кройц должны быть эталоном, примером для подражания. Умелыми бойцами и галантными кавалерами, разбивающими дамские сердца. А кого ты привела? Кочующий зверинец?
        - Разве ты сам не сожительствуешь с одним таким зверем? - фыркнула Двуликая.
        - Тут она тебя уела, - хмыкнула Ирис.
        - Морф-человек и застрявший в звериной форме супер - это две большие разницы, - возразил я. - Ладно, давай посмотрим потенциальных кандидатов…
        Никто из Уродов - отдельной небольшой группировки, не решился идти ко мне на службу. Да и Терем прибыл лишь частично: Двуликая, Шатун, Тавр, Дикобраз и Грязевик. Они расположились на первом этаже центрального крыла, где было много свободного места и достаточно высокие потолки. Даже огромный Тавр чувствовал себя вполне комфортно.
        - Разве вам не лучше будет в лесу, на природе? - покачал я головой.
        - Там хорошо, спору нет, - кивнул Тавр. - Но я бы хотел в кино сходить, например. Последний раз был там до Падения.
        Я усмехнулся, представив здоровенного конечеловека, пытающегося усесться на стандартное зрительское кресло.
        - Многие из нас мечтали вернуться в город, братик, - поведала Двуликая. - И я в том числе. Вот только без особой протекции нас бы сюда не пустили.
        - А Реактивная где? - спросил я у Провидицы.
        - Осталась, - покачала она головой.
        - Жаль. Она бы мне определенно пригодилась.
        - Мы тоже не лыком шиты! - подпрыгнул Шатун.
        Медведь встал на задние лапы, и его голова оказалась на высоте более трех метров.
        - Ряху наел, - скривился я. - На одном питании разорюсь. Ищейка вон несколько средних городских зарплат проедает за месяц.
        - Шатун действительно любит поесть, - кивнула Двуликая. - Но можешь вычесть его пропитание из доходов остальных.
        - Ты уже все продумала. Полагаю, шансы на то, что я соглашусь, высоки?
        - Угу, - кивнула Провидица скупо.
        Я взглянул на Ирис:
        - А ты что думаешь на сей счет?
        - У меня есть право голоса? - заметила девушка с иронией. - Я не знакома с вашими друзьями, поэтому мне судить сложно. С властями насчет гражданства будет договориться непросто. Но если у Видящего снова найдется уникальная мета-техника, то проблем быть не должно. По-моему, после Миста и Тойфеля вряд ли мы сможем чем-то удивить горожан.
        Я еще раз обвел разношерстную толпу взглядом и принял решение:
        - Добро пожаловать в Мета-корп. Служите достойно. Вопрос с гражданством я попробую решить. На третьем этаже продолжается ремонт комнат, но Шатуну с Тавром, скорее всего, придется оборудовать ночлег в ангаре. Позже вы заключите рабочие контракты с нашим специалистом по кадрам. Только не рассчитывайте на громадный оклад. Мы - скромная компания, - улыбнулся я кровожадно, так что даже Шатун попятился.
        - Спасибо, братик! - Двуликая бросилась ко мне и порывисто обняла.
        - Зачем ты изображаешь мою сестру?
        - Так больше шансов, что ты согласишься.
        - Проверь нити еще раз. Они сбоят, - фыркнул я.
        Утром прислуга и другие обитателя дома пребывали в приподнятом настроении. Никто в эту ночь не скончался от нападения монстра. Повар принялся печь сладкие пироги. Прибывший Ворон дарил окружающим собственноручно вырезанных красивых птичек.
        - В честь пополнения суета? - поинтересовался я.
        - Так восьмое марта ведь, - откликнулся Ворон скупо. - Праздник.
        - А, вот как, - хмыкнул я. - Тогда поздравляю с праздником!
        Ирис с Двуликой скромно поблагодарили за поздравление.
        В главный обеденный зал заскочил один из охранников в форме:
        - Сударь Кройц, разрешите доложить?
        - Смотрю ты уже и местных успела намуштровать, - заметил я.
        - Это моя работа, - пожала Ирен плечами.
        - Докладывай, - кивнул я бойцу.
        Как оказалось, к нам снова пожаловали незваные гости. Низкорослый пузатый Движ невысокого ранга, который носил необычный костюм в клеточку и имел ухоженные усы с клиновидной бородкой. С ним были двое сопровождающих с метами Громил. Я поприветствовал гостя:
        - Добро пожаловать в поместье Кройц. Чем обязаны?
        - Прошу простить за столь неожиданный визит, - снял мужчина шляпу. В голосе его слышался сильный акцент. Непохожий на немецкий. Однако на Земле было столько языков, что демон ногу сломит. - Ларс Свенсон, к вашим услугам.
        Мужчина изобразил куртуазный поклон с дружелюбной улыбкой.
        - О, вы из Союза, я полагаю?
        - Вы безмерно проницательны, господин Кройц. Меня можно назвать коммерческим агентом Ганзейского Союза. Вот уже двенадцать лет я занимаюсь переговорами по поводу мета-техники, а также… юлить смысла нет… поиском и вербовкой новых Видящих, конечно же.
        - Что же, пройдемте в мой кабинет. Как вы видите, здание только после ремонта, так что не обращайте внимание на бардак, - махнул я рукой. В коридоре, ведущем из ангара, показалась любопытная голова Шатуна, который ждал новой порции пирогов. Гость настороженно взглянул на громадного медведя. - Даже зоопарк разогнать еще не успели. Следуйте наверх.
        Я заглянул на кухню и попросил подать нам чаю с закусками.
        Мы обосновались в кабинете на втором этаже. Свенсон оказался подкованным дипломатом. Вежливым, но донельзя настырным. Он передал мне официальное письмо-приглашение от лица Союза. Императором наши соседи заинтересовались более чем серьезно. Предлагаемые условия были вполне себе ничего. Видящему отходила половина от прибыли. Даже на такие деньги жить можно более чем роскошно, если, конечно, Союз планирует соблюдать данные условия. Что несколько сомнительно. Вряд ли участь Видящего в Ганзе будет серьезно отличаться от оной в Рейхе. С другой стороны, Чародейка искренне желала туда вернуться, но у нее могли быть и другие мотивы.
        Само собой принимать предложение Союза я не желал, но послушать, как обстоят дела на данном направлении было интересно. Свенсон быстро не сдавался, разливаясь пулестрижем около двух часов. Даже поведал про специально сконструированные матрасы и индивидуальных массажисток, которые помогают Видящим в Готланде расслабиться после напряженного трудового дня. Выпроводить агента все никак не удавалось, но в итоге мое терпение начало подходить к концу.
        - Все это замечательно, но мой господин прекрасно осведомлен о ваших условиях и не намерен менять место жительства.
        - Так все же кто является главой вашей, к-хм, организации?
        Похоже, Свенсон также счел, что я просто играю на публику, а Видящего прячу где-нибудь в подвале на привязи.
        - Император, - не стал я менять на ходу линию поведения. - На этом предлагаю окончить нашу встречу. Да, кстати, поздравляю вас с праздником восьмого марта! - обозначил я дежурную улыбку.
        Свенсон уставился на меня удивленно, похлопав глазками:
        - К-хем, спасибо… Что ж, я отнял у вас непозволительно много времени. Прошу меня извинить за вторжение. Надеюсь, у нас еще будет возможность свидеться, господин Кройц, - поклонился готландец.
        - Непременно…
        Я вздохнул облегченно, когда посланник Союза покинул особняк. Можно наконец нормально позавтракать. Хотя время плавно шло к обеду. Умеет же Свенсон забалтывать. В зале как раз подали пироги, которыми я успел полакомиться. Компания в поместье резко расширилась, к чему слуги готовы не были. Кто-то отправился закупить еды, а Окурка озадачили поиском дополнительных слуг.
        Впереди у меня было множество дел разной важности. В вылазке на склад удалось добыть несколько хороших камней, один из которых подойдет для нового инженерного кристалла. Надо закончить с разработкой радаров, а затем подумать, что потребовать за них, навестить Директора. Однако восьмое марта стало настоящим днем встречи гостей, которые и не думали заканчиваться.
        Глава 12
        Только я закинул в себя несколько праздничных пирогов, как в особняк пожаловали карпы. Прибыл Поморец в сопровождении Звезды и еще парочки мета-людей невысоких рангов.
        - Сударь Кройц, нам есть что обсудить, - произнес старик сухим тоном.
        - Конечно. Как раз хотел с вами переговорить. Идем в кабинет.
        Мы прошествовали через главный холл. В коридоре неподалеку от кухни восседал Шатун во всем своем шерстяном великолепии. Медведь все же протиснулся в проем и теперь игрался с демонятами, ожидая свежей порции вкусняшек от поваров, которым теперь приходилось работать не покладая рук. Картина была в какой-то степени сюрреалистичной.
        Поморец задержал свой взгляд на животном:
        - Вы умудрились приручить медвекрага? - удивился старец.
        - Как грубо, - прорычал Шатун. - Я не какой-то там медвекраг, а мета-человек.
        - Кх-ем, на Гризли не похож… Шатун, я полагаю? И что же Терем делает в Мета-корп?
        - Ждем, когда пироги поспеют, - заявил морф с иронией в голосе.
        - Ясно…
        Мы продолжили путь к кабинету на втором этаже. Поморец выглядел задумчивым. Сопровождающих оставили в коридоре. Когда мы уселись в кресло, посланник карпов сразу перешел к делу:
        - Не будем ходить вокруг, да около. Я здесь, чтобы обсудить недавний инцидент в Тени героя.
        - Какое совпадение. О том же хотел поговорить.
        - Мы огорчены поведением ваших людей и требуем возмещения понесенной потере. Небесный Серфер находится в тяжелом состоянии. Неизвестно, сможет ли он вернуть свои мета-силы когда-либо. У нас на счету каждый боец, и оставить подобное без ответа мы не имеем права.
        - Вот как, - заметил я скучающим тоном. - И что же вы хотите в качестве компенсации?
        - Равноценный обмен. Передача аналогичного по силе супера не совсем подойдет, поскольку мы не нанимаем людей. К карпам идут по велению души. Поэтому… один из ваших суперов должен лишить себя силы в качестве ответной меры. Сделать это можно аккуратно, в присутствии Лекаря, дабы угрозы для жизни не возникло, - принялся расписывать Поморец.
        - Хм…
        - Любой из четверых зачинщиков подойдет: Ищейка, Ворон, Ирис или Ронин. Принесите кого-то из них в жертву, и мы снимем все претензии. Злить Лотана и остальных я бы вам не рекомендовал. Мета-корп - новички в городе, и без соблюдения устоявшихся правил, вас сотрут с лица земли. Я советую вам тщательно обдумывать дальнейшие свои слова и действия.
        Мне вдруг вспомнился отец. Не так уж и многому он успел научить меня в тонком искусстве политики и дипломатии. Отцу часто приходилось лавировать между родами. Иногда он прибегал к запугиванию и террору, иногда наоборот - дарил дорогие подарки и шел на уступки, заключал союзы. Не было какого-то однозначного правила, как действовать в той или иной ситуации. Отец говорил, что чутье приходит с опытом.
        На этот раз чутье мне подсказывало, что кое-кто зарвался. Деревянный подлокотник кресла затрещал. Я не заметил, как слишком сильно его сжал рукой. Поморец нахмурился, заметив данный нюанс.
        - Да что ты, кшерданг побери, такое несешь? - развел я руками. - Принести кого-то из моих людей в жертву? Может мне лучше прирезать тебя, пес паршивый?
        - Сопляк! Что ты себе… - процедил старик возмущенно.
        - Я человек терпеливый на самом деле, - проговорил я любезным тоном. - Мне не хочется развязывать войну и лишать город стольких славных мета-людей, тем самым ослабляя Усть-Корсу. Но вы, рыбешки поганые, зашли слишком далеко. Устроили провокацию, напав на моих приближенных. Подвергли их жизни риску из-за дурацкой прихоти. Принести жертву, говорите? Серфер и был той жертвой, из-за которой мы еще не вырезали к хренам всю рыбацкую семейку вместе с их шестерками! Радуйтесь, что именно так все случилось.
        - Подумайте, кого я представляю, - хмуро напомнил Поморец.
        - Вы правы, - откинулся я на спинку, успокаиваясь. - Мы готовы забыть случившийся инцидент и не выдвигать никаких обвинений. И даже продолжить работать с карпами, не отказывая им в продаже мета-техники, как подумывали поступить.
        Старик еле заметно скривился на этих словах.
        - Мы все понимаем: Спрут молод, горячая кровь, а мои дамы никого не могут оставить равнодушными. Но еще одна подобная выходка, и нашему терпению может настать конец. Если вы вздумаете нападать, грабить мои активы, натравлять на нас монстров, подвергать риску моих людей, в особенности близких, ответ последует незамедлительно. Если вы хотите сохранить род Карпиных в целости, советую вам навсегда отказаться от враждебных выпадов в сторону Мета-корп и их союзников.
        - Таково ваше решение? - хмуро произнес Поморец.
        - Да, - ответил я твердо.
        - Что ж, в таком случае я должен передать ваши слова главе. Чистого неба над головой, - старик обозначил короткий поклон и поднялся со своего кресла.
        - И вам всего наилучшего. Поздравляю с праздником восьмого марта.
        Поморец сбился с шага и обернулся.
        - К-хм, и вам того же, - выдавил он из себя, после чего направился на выход.
        Я проводил посланника, после чего наконец вернулся к работе. Радары пока отложил, поскольку инженерный кристалл слишком разбалансировался, словно печать, слишком долго провисевшая в воздухе. К счастью, сама схема была мной разработана ранее, так что много времени на копирование не уйдет. В идеале можно было бы настроить автоматическое производство кристаллических печатей, но для этого помимо рабочего инженерного кристалла требовался еще и кристалл-образец, с которого будет происходит копирование контуров. Пока что данный весьма жирный козырь я не решался использовать, так что работал по-старинке.
        Ищейка вскоре проснулась, как следует повалявшись. Анна настойчиво звала меня сходить на свидание в такой знаменательный праздничный день, но я вежливо отказался. И так целый день недавно подарил Ирис. Нет, я бы с удовольствием уделил время дамам, но его толком и не было. Ищейка надулась, но не стала отвлекать меня от дел. Пообщавшись с новыми обитателями дома и основательно подкрепившись, она отправилась вместе с Вороном на разведку и поиски напавшего монстра.
        Во второй половине дня в мастерскую постучалась Ирис. После принятия присяги она получила доступ к секретной информации, так что от нее изготовление артефактов можно было не скрывать. Привезли строительные материалы и матрасы для изготовления «стойла» и «берлоги» для наших новых сотрудников. Шатун с Тавром не горели желанием спать на холодном грязном полу ангара. Да и ремонтные ямы следовало заделать, дабы в ночи кто-то туда не рухнул.
        - Не могут без меня решить ни один вопрос? - вздохнул я. - Ладно, сейчас спущусь.
        Перерывы тоже делать необходимо, а то глаз зашампунивается.
        Я спустился вниз и принялся распоряжаться. Миньоны и бригадиры МонтажСтрой сновали повсюду, сверлили, пилили и сколачивали. Императорские хоромы городить для суперов терема я не собирался, так что обойдутся обширными комнатами из простой строганой древесины, к которой они были привычным по прошлому месту жительства. Нечто более хрупкое вряд ли бы смогло прослужить долго под копытами и когтями измененных мета-людей. Тавру и Шатуну организовывали спальные помещения вблизи левого крыла слева и справа от перехода.
        Мист внедрил арматуру, что помогло рабочим в бетонировании отверстий. Оставили люки для доступа в подпол. Грязевик попросился оставить одну из ям для него в качестве входа. Он планировал обустроить себе жилище глубоко под землей. Один из рабочих предупредил его, что это может грозить трещинами в фундаменте, но Грязевик заверил, что укрепит грунт до состояния камня - в это заключалась его особая способность. Он же вызвался и дорожки сделать на территории особняка. Перед зимой и после нее здесь наступает сезон грязи и слякоти, так что его помощь будет кстати.
        Дикобраз все же решил дождаться готовности жилых комнат на третьем этаже. Я оглядел огромный ангар с высокими потолками. Отопление данного помещения встанет мне в копеечку.
        - Господин Кройц, к вам посетитель, значит! - ворвался Кривень в ангар и проговорил благоговейно. - Сам Богатырь!
        - Что им сегодня неймется? - цыкнул я. - А ты сам из Русского Братства, кажется?
        - Да, рядовые многие оттуда же…
        - Теперь вы служите Мета-корп, а потому не должны пресмыкаться перед прочими мелкими боссами, - я посмотрел на громадного медведя, который помогал таскать балки. Быстро Шатун освоился с ролью погрузчика. - Знаешь что, приведи Богатыря в ангар.
        - Прямо сюда? - оглядел Кривень царящий в центральном крыле хаос.
        - Именно.
        - Будет исполнено!
        Пусть отрабатывают вложенные средства сходу.
        Богатырю пришлось пригнуться, чтобы пройти через проем в центральное крыло. За ним следовала жена, кажется, и парочка подчиненных. Выглядел глава Русского Братства весьма колоритно: за два метра ростом, с широченными плечами и густой роскошной бородой. Впрочем, по сравнению с Шатуном или Тавром, он был всего лишь борзым мальчишкой.
        Богатырь остановился, недоуменно осматривая кипящие работы вокруг, не понимая, почему его позвали именно сюда. Ирис находилась за моей спиной. При виде главы чужого рода, который посмел напасть на нас, девушка напряглась. Я махнул рукой:
        - Мы здесь! Проходите сюда. И извините за небольшой беспорядок.
        Богатырь с супругой прошли вперед.
        - Что привело вас в обитель рода Кройц? Да, поздравляю вас с праздником восьмого марта!
        - Спасибо, наверное, - откликнулась русоволосая женщина с выдающимися формами. Ищейке и Марго еще есть к чему стремиться.
        - Подождите, - осенило меня. Я обернулся к Ирен. - Только не говори мне, что восьмое марта - это праздник для женщин?
        - Именно так. Женский день, - кивнула блондинка. - А что, ты уже успел кого-то поздравить?
        - Теперь понятно, почему агент Союза и посланник Карпина выглядели удивленными.
        Богатырь же хранил суровое молчание, но было видно, что он явно не в духе. Я заметил, что из левого крыла в ангар проскользнула девочка в повязке, держа кружку с каким-то исходящим паром напитком. Похоже, Двуликая захотела поглядеть бесплатное представление.
        - Так что вас привело сюда, дорогие гости? - повернулся я к ним.
        - Этой ночью некто напал на наш склад в доках. Усыпил охрану, вынес все ценное и порушил то, что не смог унести, - процедил амбал.
        - Какая жалость. Надеюсь, никто не пострадал?
        - Нет. Отделались синяками.
        Несколько секунд мы игрались с Богатырем в гляделки.
        - Вы собираетесь объявить войну Русскому Братству?
        - Не мы начинаем войны, - покачал я головой, глядя со значением.
        - Хватит юлить! - взорвался Богатырь. - Это твоих рук дело, Песец! Твой почерк!
        - У вас есть доказательства?
        - Точно также ты усыпил людей в Штабе!
        - Это совпадение всего лишь, а не доказательства. Нам известно о вашей причастности к случившемуся с лавкой Мета-корп. Радуйтесь, что мы решили ограничиться мягкими ответными мерами.
        - Подонок! - надулся Богатырь.
        Обстановка накалилась. Похоже, что глава Братства имел взрывной характер, в отличие от Поморца.
        - Чего это вы ругаетесь? - Шатун, подосланный Двуликой, уселся между нами. Даже в сидячем положении он оказался почти на одном уровне с Богатырем.
        Глава Братства выдохнул:
        - Что здесь делает Терем?
        - У Мета-корп отличные перспективы, - ответила Провидица. - Так что мы решили идти с ними одной дорогой.
        - С изгоями связался? - обратил глава Братства взор на меня. - У тебя будут проблемы с Центром из-за них.
        - Разберусь. Если никто больше не будет исподтишка гадить, то быстро решим все вопросы.
        Богатырь глядел на меня грозно некоторое время, но затем выражение его лица слегка смягчилось. В смысле, с пожеланий адских мук сменилось на умеренное презрение.
        - Наверное, Сова была права. Что ж, следите за своим поведением, Мета-корп, и не нарывайтесь на конфликты. Идем!
        Не попрощавшись, Богатырь с женой и сопровождающими удалились. Хотелось напоследок высказать здоровяку еще пару колкостей, но мне удалось сдержаться. Я на всякий случай осмотрел помещения на маячки или жучки, но все было чисто. В принципе, оставлять тайную мета-технику в доме Видящего - не лучшая идея.
        У рабочих кончился какой-то строительный крепеж, и одного из них отправили на склад за пополнением. Сигнальное поле нижнего этажа центрального крыла временно отключили, так что рабочие могли спокойно сновать через одни из гаражных ворот, через которые раньше выезжала пожарная техника.
        [ПЕТР ЖИГУЛИН]
        Как всегда, именно Петра отправили на склад за крепежом. Вечно он становился крайним. Из-за проклятой картавости над ним вечно потешались. Мужчина остановился на тротуаре, достал сигарету из смятой пачки и закурил.
        - К-ха, что за гадость? - закашлялся он.
        Тем не менее выбора не было, и Петр продолжил смолить некачественную папиросу. Сигареты времен до Падения элитных брендов стоили теперь бешеных денег. Все запасы в округе давно скурили, или они сами испортились. Разве что из Твери стали поступать новые партии, но они простому монтажнику были не по карману. Ныне табак растили на южных островах и затем поставляли в Корсу, однако он был скверного качества.
        Жигулин мечтал снова почувствовать вкус шоколада или вдохнуть дым ароматной хорошей сигареты, но приходилось довольствоваться унылыми сладостями, добываемыми в округе, и гробить свое и без того шаткое здоровье поганым куревом. Как же хорошо было раньше!
        Вдруг по улице прошелестел холодный ветерок, забравшийся прямо под куртку. Петр остановился и огляделся. Прохожих в данной части города было немного. Рабочий еще раз взглянул на пожарную часть. Здание старой постройки поражало своей мрачностью и монументальностью. Жилище Кройц было странным. Адский призрачный кот пугал рабочих, нападал и воровал еду. Против него сначала поставили решетки, но он пробивал их когтями. Мета-кот, не иначе. Затем строители смирились и организовали ему проходы, по которым он мог передвигаться.
        Ну а сегодня эксцентричность места достигла апогея. В поместье прибыли говорящие звери, бывшие когда-то людьми. Петр слышал о чудесатых мутантах, которые проживали за пределами города, но не думал, что придется столкнуться с ними лицом к морде. Человеко-конь и гигантский медведь вблизи наводили суеверный ужас. И, конечно, Петра первого послали налаживать с ними взаимодействие. Мужчина, заикаясь и картавя, смог выяснить у них предпочтения в типе и размерах жилых помещений, после чего сообщил информацию начальству. Постепенно и остальным рабочим пришлось работать с ними бок о бок. Шатун оказался весьма полезным помощником в деле переноски тяжестей. Разве что неуклюжим - нескольких рабочих он случайно толкнул, а одному отдавил ногу.
        Налетел новый порыв морозного ветра. Петру показалось, словно какое-то пятно пронеслось над дорогой.
        - От этой гадости уже и глюки начинаются, - хмыкнул он, посмотрев на папиросу.
        Подняв воротник, Жигулин продолжил свой путь в сторону склада. Если опоздает, прораб будет ругаться. Хотя бригадир Вышевский в любом случае будет ругаться. Таков его метод общения.
        Вдруг Петр почувствовал, словно холодный поток проник в самое его нутро. Волосы по всему телу встали дыбом. Одновременно внутри разлилось легкое и даже в какой-то степени приятное онемение. Напала сонливость. Петр из последних сил повернулся. Перед ним стояло размытое пятно, но с такого расстояния он уже мог разглядеть грубые очертания. Нескладная худая фигура с продолговатой головой примерно его роста.
        Сигарета упала на тротуар, выдав маленький сноп искр.
        - Мне… на склад… надо… - успел проговорить Жигулин, прежде чем сознание погасло.
        Глава 13
        [АРТОФ КРОЙЦ]
        Краем глаза я заметил полосатого здорового котяру, который наблюдал издали за творящимся в его владениях непотребством. Хозяину части не нравилось, как варвары обращаются с его имуществом. Но оставленную еду он уплетал с удовольствием. Все еще далеко до одомашнивания, однако он перестал шипеть на окружающих по крайней мере. Теперь кот расхаживал везде с важным видом, осознав, что прогонять и воевать с ним не спешат. На руки никому не давался. Была у меня мысль исследовать его ауру - имелись подозрения, что он может использовать темный эфир, но я не стал гоняться за кошаком. Разве что на Ищейку продолжал старательно шипеть, да и Анна в долгу не оставалась, показывая, чья эта территория. На удивление суперов Терема хвостатый разбойник принял вполне спокойно. С ними он не конфликтовал.
        - Надо бы ему имя дать, - заметил я, глядя на то, как кошак с царским видом прошествовал к воротам и выскользнул на улицу.
        - Барс? - пожала плечами Ирис.
        - Мурзик, - предложил Тавр.
        - Какие-то у вас скучные имена, - присоединилась Двуликая. - Лучше Гладислав, Чешипуз, Кусихвост или Вездессун на худой конец.
        - Это гордый кот. Он оскорбительные имена не потерпит, - покачала головой Ирен. Словно полосатый был разумным.
        - К-ША-У-У-С-С-С! - донесся вдруг громогласный кошачий визг из-за ворот. - МРЯ-А-А-У-Ш!
        Ему вторил какой-то потусторонний клекот. Мы выскочили за ворота и увидали чудную картину. Ушедший за крепежом рабочий парил над землей без сознания, а рядом с ним виднелось нечеткое размытое пятно. Кошара со вздыбившейся шерстью словно пуля сократил расстояние и ударил лапой по пятну несколько раз. Потянуло холодом. Полосатый, поняв, что противник ему не по зубам, резко бросился в сторону и вскоре исчез за углом дома.
        Оценив ситуацию, мы двинулись в разные стороны. Тавр попер прямо на противника, Ирис взлетела и приготовилась атаковать. Я активировал летную печать из кристалла и также поднялся в воздух, после чего выпустил клинок и полетел к цели сбоку. Тавр успел первым: взмахнул засветившимся копьем и ударил примерно в сторону монстра. Зеленоватое мощное поле слегка показалось из-за скрытной ауры существа.
        Тварь заревела и выпустила рабочего. Строитель свалился мешком на тротуар. Судя по всему, нанести врагу серьезного урона Тавр не смог. Ирис медлила, опасаясь задеть гражданского. Блондинка сделала разумный ход: сообщила по общему каналу рации о нападении неизвестного существа в нашем районе. Из ангара запоздало вышли Шатун и Дикобраз. Грязевик ползал где-то под землей, вероятно.
        Я сблизился с целью и нанес удар, но мой призрачный клинок задел доспех альфы по касательной, не нанеся серьезного вреда. Россыпь фиолетовых искр оросила тротуар и таящий снег. Монстр рыкнул и довольно шустро отпрыгнул в сторону. Остальные видели скрытника плохо и почти сразу потеряли из вида. Альфа же тем временем совершил новый прыжок и очутился прямо на спине Тавра. Кентавр взмахнул своим орудием, однако силы начали быстро его покидать. Я заметил эфирным зрением полноводный ручей энергии, который перетекал из тела героя в размытое пятно. Альфа поглощала чужой эфир! Причем с высокой скоростью.
        Данные печати на Аккотрельме считались давно утерянными. Лишь один род в истории владел подобными заклятьями, но его извели под корень века назад. Похоже, противник обладает необычной магией. Мне подумалось, что ядро его может быть весьма ценным. А значит целить прямо в него не стоит.
        Я удлинил клинок и ударил тварь в ноги, но альфа ловко отпрыгнул со спины Тавра на дорогу. В скрытного монстра сразу ударила мощная молния. На секунду разряды оплели его фигуру и показали нам образ противника во всей его уродливой красе. Дикобраз выпустил в противника рой игл, но им не удалось пробить доспех. Шатун, взревев, ринулся на противника. Я заметил и грязевика, ползающего под проезжей частью, но он мало что мог противопоставить прыткому противнику.
        Тавр опустился на одно колено. Похоже, высасывание эфира оказало на него негативное влияние. Вот падаль! Смеет калечить и даже убивать моих людей прямо в пределах города. Альфа тем временем оправилась от атаки Ирис и ловко запрыгнула на соседнее здание. Шатуну всего лишь секунды не хватило, чтобы ему врезать. По всей видимости, полноценным полетом монстр не владел, но мог помогать себе эфиром движения. Благодаря чему прыжки получались на загляденье.
        Я поддал эфира в печать и полетел за противником. Альфа, поняв, что вокруг много врагов, решила сменить дислокацию. Тварь совершила еще один мощный прыжок, скача, словно саранча. Наземные бойцы за ним не поспевали. Шатун хоть и прыгал высоко, но с его массой угнаться за шустрой тварью было сложно. Ищейка еще могла попробовать, но тоже сомнительно. Остались лишь мы с Ирис, преследующие скачущего высасывателя энергии.
        Молнии с громыханием носились рядом, врезались в крыши, иногда задевали и цель. Это слегка затормаживало альфа-мутанта, но ненадолго. Благодаря прыжкам ему удавалось в момент развивать высокую скорость и быстро менять направление. Я со своей стандартной летной печатью не имел столько же маневренности. Тогда я решил использовать его же тактику: накачал ноги телесным эфиром и постоянно держался возле крыши, чтобы быстро оттолкнуться и набрать скорость. Словно два кузнечика мы прыгали от здания к зданию, пока мне наконец не удалось сбить его в полете.
        Призрачный клинок пробил эфирный доспех и погрузился в плоть в районе живота. Однако тварь ловко вывернулась, закрыла прореху в мета-поле и вцепилась в меня когтями. А затем я почувствовал некоторую вялость и заметил эфирным зрением, как силы уходят и передаются твари. Причем я почти не ощущал траты энергии. Мне пришлось усилить свой эфирный доспех до максимума, и мощность перетока энергии снизилась, хоть и не исчезла совсем. Мы медленно планировали вниз на дорогу, пока я пытался аккуратно взломать доспех противника, а тот - затянуть пробоины и высосать весь мой эфир. Если он поглощает чужую энергию, а не просто развеивает, то так он от истощения помрет не скоро. Следует форсировать события, а то скоро сам без резерва останусь. Я попытался вонзить клинок ему в голову, однако череп монстра оказался довольно крепким, да и времени на прогрызание отверстия он мне не дал.
        Ирис пришла на помощь. Героиня подлетела со спины к твари и ударила ее мощным молниевым сгустком с близкой дистанции. Меня слегка тоже задело, но основной удар пришелся на альфу. Монстр на несколько секунд потерял контроль над скрытом, явив нам свою уродливую физиономию и серую лысую шкуру. Я сразу обратил внимание на странный ошейник со светящимися узорами эфирных линий, а также штырь, торчащий у него из головы. Времени рассуждать в данный момент особо не было, так что я не стал заострять внимание. Альфа резко оттолкнулся от моего поля ногами и спрыгнул на землю. Затем снова поскакал по зданиям. Теперь он двигался в сторону моря.
        На горизонте показалась команда героев, спешащая на помощь. Экскалибур и Жар-Птица, снизу их страховал Костоправ. Похоже, героиня уже вернулась к дежурствам после инцидента на левом берегу. Прогремел выстрел. Стрелка не было видно, но звук был мне знаком - Ворон под скрытом явился на подмогу. Значит, где-то неподалеку и Ищейка носится, но от нее толку сейчас немного. Также невдалеке показалась аура Льда.
        - Не повредите ядро! - рявкнул я и бросился в погоню за монстром.
        Альфа-мутант перепрыгнул через широкую улицу, шедшую параллельно берегу, и приземлился в районе доков. Здесь ему приходилось действовать осторожнее, поскольку круши складов не были рассчитаны на серьезную нагрузку. Листы прогибались, если отталкиваться слишком сильно. Поэтому альфа в основном скакал по дорогам и бетонному покрытию.
        Понимая, куда он направляется, я обогнал гада по воздуху и встал возле пирса, напитав заранее мышцы телесным эфиром. Вряд ли альфа будет ломиться прямо через противника, так что у меня останется всего один шанс на перехват. Возможно, что под водой наоборот у меня окажется преимущество в подвижности, но кто его знает, какие еще трюки есть в рукаве у скрытного любителя полакомиться чужим эфиром.
        Размытое пятно достигло зоны пристани и совершило очередной длинный прыжок, уходя вбок от меня. Я напряг мышцы вместе с летной печатью и оттолкнулся ногами, просчитав направление прыжка. Наши траектории практически пересеклись. Мне не удалось врезаться в гада, но зато я достал тварь клинком в ногу и отсек конечность.
        Оказалось, этого достаточно, чтобы сбить траекторию прыжка твари и замедлить, а также визуализировать скрытника по его кровавым следам. Подоспевшая Ирис долбанула врага сильным электрическим сгустком, попав точно в цель. Силуэт альфы снова подсветился во всей своей красе. Монстр практически уже зашел в воду, однако его нагнал следующий снаряд - на этот раз от Льда. Тварь вместе с частью моря покрылась ледяной коркой. Образовавшийся тяжелый айсберг по инерции ушел сначала под воду, но затем начал подниматься к поверхности.
        Альфа-мутант принялся отчаянно кромсать лед, пытаясь выбраться из плена. И у него это неплохо получалось. Вот только сверху на него обрушился новый град ударов: молнии Ирис, огненные оплеухи Жар-Птицы, сковывающие сгустки Льда. Следующими подоспели мы с Экскалибуром.
        - Не в ядро! - предупредил я героя.
        А затем мы вместе с другим Истоком проткнули ледяную корку и достали тварь в продолговатую голову. Эфирный доспех долго выдерживать наш напор не смог, и вскоре орудия и лучи пробили череп и вонзились в пораженный мозг, когда-то принадлежавший человеку. Черное вещество брызнуло во все стороны.
        Вот только отсутствие мозга не слишком мешало существу продолжать бороться. Впрочем, и в обычной жизни такие люди тоже встречались. Я отсек твари шею с третьего раза и продолжил возиться, отрубая одну конечность за другой. С ними альфа был слишком вертким и все еще опасным.
        - Тебе точно нужно его ядро? - уточнил Экскалибур.
        - В хозяйстве пригодится… - выдал я, старательно кромсая монстра. - А хозяйство у меня большое…
        - Постой, на нем ошейник? - заметила подлетевшая Жар-Птица.
        - Еще и штырь из головы торчал. Постарался не повредить…
        Наконец от грозного альфа-монстра остался лишь корчащийся обрубок. Лед помог мне его зафиксировать, после чего я смог вырезать его прогнившее ядро. Как ни странно, но ядра мутантов ценились выше звериных, поскольку были лучше совместимы с человеком.
        Ядра поверженных героев приживались еще лучше, но их продажа была запрещена. Многие сервы готовы были рискнуть и заплатить большие деньги ради эфемерного шанса самому стать супером. К счастью, большинство доходных отраслей уже держали в своих руках мета-люди, так что у обывателя не было возможности скопить огромную сумму и «заказать» какого-либо героя.
        Если бы не собственный доспех, весь бы извозился в потрохах и крови мутанта. Вскоре ядро оказалось у меня в руках, а монстр перестал дергаться. Довольно крупное - размером с кулак крупного человека. Также нам удалось извлечь ошейник, не имеющий никаких посторонних надписей, и металлический штырь с парой вмонтированных ядер со сложным эфирным рисунком.
        - Неужто кто-то управлял этой тварью? - поморщилась Ирис.
        Ищейка с ее нюхом даже к пристани близко не стала подходить.
        - Либо как-то следили, - протянул я и опомнился. - Эх, не успел проверить его на пси-закладки.
        - Как в первом рейде в Тверь, когда альфы объединились? - вспомнил Экскалибур. - Но это нужен Псионик уровня Паука, наверное.
        - Нам надо исследовать находки более тщательно, - я забрал предметы и промыл их в морской воде. - Я отнесу их Видящему. Возможно, он сможет что-либо обнаружить. Корпус ведь не против?
        - Вопросы общей безопасности должны решать старшие герои в Штабе. Это ведь не обычная альфа, а явно кем-то подосланная. Что если городу придется столкнуться с целой армией в будущем? Мы должны быть готовы к новой мета-угрозе.
        Обсудив нюансы, мне удалось договориться с героями Корпуса. Они дали мне сутки на исследования, но затем мы должны сдать находки властям. Такой вариант устроил обе стороны.
        Айсберг, сотворенный Льдом, мерно покачивался на волнах и бился о пристань. Я вгляделся в морские дали. Кое-где виднелись рыболовецкие суда.
        - Возможно, тварь возвращалась на базу, которая на одном из кораблей в море. Советую Корпусу прошерстить суда.
        На этом мы распрощались. Сотрудники Мета-корп вернулись в особняк, делясь впечатлениями от расправы над злобной бестией, терроризировавшей округу несколько дней. Помимо убитого охранника еще три человека с того же района стали жертвами альфы. Рабочего удалось спасти. Тавр, очухавшись, доставил его в больницу, где ему оказали неотложную помощь.
        Вечер вступил в свои права, а у меня так и не было времени заняться рабочими делами. Пришлось отложить радарную схему на следующий день. Я заперся в мастерской и принялся исследовать эфирные контуры в ошейнике и штыре. Спустя какое-то время я пришел к выводу, что первый является маячком и устройством для передачи данных, а второй банально долбит слабым электрическим разрядом прямо в голову. По-видимому, такой стимуляции хватало, чтобы держать тварь в повиновении. Сильно сомневаюсь, что альфа-солдата изготовили из дикой особи. Их приручить сложно без псионических воздействий. Скорее всего экспериментировали с подопытными, которым не повезло пройти через инициацию. Если их не убивать, как принято в Корсе, то материала для экспериментов будет постоянно навалом.
        Самым интересным был вопрос, кто именно наслал эту тварь на Мета-корп. Нет, действовала она не слишком точно, о чем говорят три трупа гражданских, но этого и следовало ожидать от слабо управляемого безумного монстра. Уже то, что он два раза смог атаковать нужную цель - значительное достижение.
        Как мне кажется, у меня получилось определить страну происхождения. Школа зачарования имела общие черты с виденными мной артефактами Рейха. Насчет самой твари однозначно сказать нельзя, но приборы явно родом из Лейпцига. Вероятно, где-то в Лаборатории или ином месте немцы проводят эксперименты над альфами, стремясь создать послушных и сильных солдат, которых не жалко отправить на передовую.
        Я сильно сомневался, что Рейх успел узнать, кто атаковал Лабораторию и выкрал ценных кадров. Ведь альфа впервые отметилась практически одновременно с моим возвращением. Либо кто-то из высокопоставленных людей Центра или Штаба имеет связи с Лейпцигом, либо это некто другой использовал экспериментального солдата, чтобы насолить Мета-корп. Насколько мне известно, в городе после смерти Вейцмана осталось пять крупных игроков, помимо официальных властей: карпы с совами, Братство, Кавказ и Каратели. Братство и карпы сделали свои ходы. Из оставшихся логично было бы заподозрить Карателей СС, чья идеология тесно связано с Рейхом и превосходством белой расы. Согласно их теории, люди со светлой кожей чаще успешно проходят мета-инициацию, потому что в их жилах течет арийская кровь.
        Однако прямых доказательств пока не было. Теоретически, можно было попробовать проникнуть на их закрытые владения и поискать улики, но это сродни поиску лепестка в стоге сена. Или нагло взять в заложники кого-то из высокопоставленных Карателей. Будет, правда, неудобно, если версия окажется ложной. Пока что я решил не нагнетать обстановку и в кои-то веки положиться на следователей Службы Контроля и Корпуса. Гибель охранника - событие неприятное, но далеко не критичное.
        Я спрятал добытое ядро в хранилище, а остальные вещи альфы спустил вниз, чтобы слуги потом передали следователям. Мета у монстра интересная, но специфическая. Не уверен, что кому-то из суперов Мета-корп она пойдет на пользу. Так что отложил про запас.
        Внизу я обнаружил небольшое столпотворение. Несколько слуг, Ирис, Анна, Мист, Тойфель, Ворон, Двуликая, Дикобраз и даже откуда-то взявшийся Лед с благоговением наблюдали за тем, как урчащий здоровенный котяра поедает поданное ему лакомство на кухне. Это первый раз, когда зверь зашел в святая святых вторженцев. На зрителей кошак поглядывал настороженно, однако убегать не спешил. Привыкает постепенно.
        - Наглая моррда, - фыркнула Ищейка.
        - Если бы не он, мы бы не успели прийти на помощь рабочему, - заметила Ирис.
        - Князь, - обронила Провидица, предложив питомцу имя.
        - Похож, - согласился Ворон.
        На том и порешили. Наевшись, Князь степенно удалился.
        Глава 14
        - Так, а ты что здесь делаешь? - поинтересовался я у Льда.
        - Ха-х, твое предложение показалось мне интересным, - с долей смущения заметил герой. - В Корпусе у меня нет такой сплоченной команды, как у Жар-Птицы, поэтому нет желания туда возвращаться. Да и Ирис вряд ли бы пошла к тому, в ком не была уверена.
        - В ком-ком, а в Песце я совершенно не уверена, - хмыкнула язвительная блондинка. - Ходячее бедствие.
        - Наглые инсинуации. Кстати, а ты сама не против Льда? - уточнил я мягко.
        Ирис вспыхнула:
        - Мы не пересекались раньше… если ты об этом. Поэтому переживу!
        - В таком случае: добро пожаловать в Мета-корп, сударь Лед! - заявил я добродушно. - Оклад как в Корпусе устроит?
        - Устроит, - кивнул Стрелок.
        - Вот и замечательно. Обсудишь договор с нашим кадровиком, когда она придет.
        Жилые комнаты для Тавра и Шатуна сделать успели не до конца, но переночевать там можно. Ирис сразу же запрягла новичков к несению караульной службы. Шатун и Тавр будут вместе с рядовой охраной нести ночные дежурства, сменяясь друг с другом. Остальных пока к работе привлекать не стали, поскольку надо было решить проблемы с гражданством.
        Утром я одним из первых дел связался с Окурком. Герой долго не брал рацию, но в итоге все же ответил:
        - Песец, еще ведь такая рань! - то ли обратился, то ли ругнулся супер.
        - Солнце уже высоко, поэтому пора за работу!
        - Да-да, - вздохнул он. - Что на этот раз, господин начальник?
        - Ты ведь общался с совами, когда договаривался насчет приобретения мета-лавки?
        - Было дело.
        - Договорись о рабочей встрече с Илоной Совиных. Также пошли весточку главе Кавказ-Сила. Как его там? М-твари?
        - Мтавари, - поправил герой.
        - Точно. Будет отлично, если он сможет посетить нас, но я готов встретится и на его территории.
        - Хм, это связано с последними событиями с карпами и Братством? - задумчиво проговорил герой.
        - Я решил действовать на упреждение и попробовать договориться, - подтвердил я.
        - А что с Карателями?
        - Пока они тоже под подозрением в связи с этой рейхской альфой.
        - Вот как. Понял, навещу нужных людей.
        Я немного проследил за ходом ремонта третьего этажа и достройке помещений в ангаре, после чего вернулся к работе. Вскоре новый инженерный кристалл занял свое место на четках. Старый на всякий случай уничтожил с помощью энергии темного эфира. Мист оформил мои четки в более элегантном виде. На капельках металла, в которых спрятались драгоценные камни с печатями, теперь виднелись узоры и родовой герб Кройц.
        Листами со схемами радарной сети вскоре был завален весь стол. В перерывах я клепал однотипные мета-фильтры, а Мист с Тойфелем помогали с корпусами для них. Затем я снова возвращался к разработке контуров радарного комплекса. Ведь это должна по задумке быть не автономная единица, а нечто похожее на сигнальный контур в доме, только более сложный. Снова решил использовать код Морзе при передаче информации про эфиропроводам. Однако близкорасположенные радары могли дублировать показания, видя один и тот же летящий объект, так что требовалось как-то синхронизировать сигналы и отсечь лишнее. Вывести все на пульт управления с понятной визуализацией. Вроде бы примитивное задание для подмастерья-артефактора - проще многих печатей, но я на таких вещах не специализировался. Приходилось использовать известные мне контуры из разных заклинаний, сшивать их в единую конструкцию, которая должна работать без сбоев.
        Слетал на мета-маркет, закупился разными ядрами. Довольно быстро нашел специфические рыбьи ядра, которые владели встроенным радаром, позволяющем ориентироваться под водой и уходить от хищников. Дальности в несколько километров хватало для общей задумки. Разве что радары потребляли немало энергии в активном виде, если делать периодичность всплесков хотя бы раз в пару секунд. Либо подводить трубопровод с мета-жидкостью, либо ставить бак с жижей рядом. Но этот вопрос пусть власти решают. Скорее всего радарные вышки придется охранять.
        Параллельно я настроил свою Теневую вуаль таким образом, что радары моего же производства меня не видели. У Рейха немного отличный спектр, но, возможно, и на него смогу перестроиться при необходимости.
        Мтавари и Совиных согласились принять меня незамедлительно. С главой Кавказ-Сила мне довелось встретиться уже утром десятого марта. Такой импозантный немолодой мужчина с густыми усами и носом с горбинкой. Во внешности главы не было ничего необычного в плане каких-то мета-изменений. Мы встретились в кафе с южной кухней, где и без спешки обсудили некоторые моменты.
        - От лица Мета-корп могу заверить вашу организацию, что каких-то враждебных действий в вашем отношении мы не планируем. Но ожидаем того же и с вашей стороны.
        Мтавари степенно утер рот платком, убирая остатки еды:
        - Люди Кавказа мудры. Мы действуем неторопливо, но верно. Это позволяет нам наблюдать за теми, кто подвержен спешке, делать выводы и учиться на их ошибках.
        - Значит, с вашей стороны нам можно не ждать проблем?
        - Какие проблемы наше скромное общество может доставить могущественной Мета-корп? До нас дошли слухи, что к вам присоединились изгои левобережья, Провидица и Лед. Куда нам тягаться с вами? Но все же позвольте дать совет от старика, - покряхтел Мтавари. - Соблюдайте негласные правила. По отдельности некоторые из нас, возможно и слабее Мета-корп, но общий враг может легко объединить враждующие стороны.
        - Я это прекрасно понимаю.
        - Замечательно. Вы далеко пойдете, сударь Песец. Так выпьем же за то, чтобы наши дорожки никогда не пересекались. А коли пересеклись, то лишь для того, чтобы мы пожали друг другу руки и пошли дальше своим путем!
        Мы посидели еще с Мтавари некоторое время, после чего я откланялся. Глава произвел на меня приятное впечатление. Впрочем, владыки кланов по определению должны уметь забалтывать оппонентов и вызывать либо симпатию, либо страх - смотря на что они делают ставку.
        Вечером же я направился на встречу с главой рода Совиных. Со мной отправились Анна с Ирен, а также приступивший к своим обязанностям Лед и Ворон для подстраховки. Карпины и Совиных являлись крупнейшими частными организациями в городе. Остальные с ними соперничали с трудом. Встреча была назначена в большом поместье, которое было переделано из скромного четырехэтажного офисного здания финансового квартала. Интересное родовое гнездо себе выбрали совы. Угловатая архитектура из прямых линий мне не особо нравилась, но зато интерьер внутри был на высоте. Видно, что совы не пожалели средств на облагораживание своей штаб-квартиры. В отличие от Хана, который развешивал и расставлял произведения искусства как попало, здесь виделся тонкий вкус декораторов. Без перебора, но статус легко угадывался. Хоть я тоже не слишком разбирался в земной культуре, но некоторые детали были универсальными во всех мирах.
        - Сопровождающие могут остаться здесь, - встретил нас супер огненной направленности, если судить по ауре, вместе с несколькими Громилами. - Сударь Кройц со спутницей может проследовать наверх на четвертый этаж.
        - Лед, Ворон, подождите тут, - кивнул я.
        - Э-эм, так кто из них ваша спутница, сударь? - уточнил супер, переводя взгляд с Анны на Ирен.
        - Обе, - хмыкнул я и, приобняв дам, потащил к лифту.
        Охранник открыл было рот, но возражать не решился.
        - Я же говорил, что ты не зря наряжалась, - обратился я к блондинке в вечернем платье.
        - Лучше бы взял только Анну. Мы будем выглядеть глупо, - произнесла смущенная Ирис.
        - Я бы лучше на пррироде побегала, чем шастать по скучным прриемам, - Смирнова поправила свою юбку и блузку, в которой было специальное отверстие для хвоста. - Но пушистика нельзя оставлять одного. Я слышала, что глава Совиных та еще штучка.
        - Привыкайте, - нажал я на кнопку четвертого этажа. - И вы не просто безмолвные куклы, а часть рода. Сейчас у нас приватная встреча, но на общем приеме вы также должны заводить новые связи и добывать информацию. Посмотрим, не зря ли я платил за ваши уроки этикета…
        - Пф-ф, - фыркнула Ирис.
        - Главное, чтобы коррмили вкусно, - протянула Анна, водя носом из стороны в сторону.
        Я снова взял девушек под руки, после чего повел наружу из лифта. Ищейка с радостью прижалась ко мне, а вот Ирис так и норовила разорвать объятия. Вот только в лифте убежать было некуда.
        Створки как раз раскрылись, и мы дружной компанией выплыли в коридор.
        - Прошу сюда, - встретила нас прислуга.
        Пока шли по роскошно обставленному коридору, я успел насчитать с десяток геройских аур разной величины. Начиная с рядовых Громил до довольно сильных мета-людей. То ли совы так каждого встречали, то ли мои похождения заставили их усилить меры безопасности.
        Нас привели в большой зал с обеденным столом посредине. Глава клана стояла возле окна, глядя на вечерний город и дымя сигареткой на длинном мундштуке. Совиных обернулась и обозначила любезную улыбку. Кажется, женщине было немного за сорок, однако выглядела она максимум на тридцать. Темные волосы убраны в элегантную прическу. Особенно на лице выделялись огромные желтоватые глаза с черным зрачком. По-видимому, такие встречаются у диких сов, которых в округе практически не осталось. В общем, Илона Совиных выглядела экзотически и загадочно. Эдакая ночная хищная птица, привыкшая повелевать.
        - С двумя? - приподняла она бровь и улыбнулась. - Впрочем, выбор ваш. Проходите, присаживайтесь.
        Мы устроились за столом, и вскоре нам подали блюда. Илона с охотой расспрашивала Ирен и Анну об их жизни, вскользь затронули и наши не совсем обычные отношения. Нет, у влиятельных мужчин и женщин могли быть в достатке любовницы и любовники, вот только их обычно не приглашали на званые вечера. Они вроде как являлись неофициальными спутницами. Я же фактически признал, что готов в отдаленном будущем стать мужем обеим дамам. Что было не так уж далеко от истины в принципе. Впрочем, с данным вопросом я спешить не хотел. Мало ли как жизнь повернется.
        Я сослался на обычаи своей родины, распространяться о которой не пожелал. Еда была превосходной. Наверное. Поскольку я с местными кулинарными изысками был не слишком хорошо знаком. Картофель-хруст на мой скромный взгляд был все равно вкуснее, но потребовать его на таком мероприятии мне показалось лишним. Кроме официантов в зал никто не заходил, но я с помощью эфирного зрения видел людей, готовых в любой момент прийти своей госпоже на выручку. Сама Илона не обладала огромными запасами эфира и не могла сравниться со старшими героями. Сильный Движ, смешанный с еще какими-то непонятными спектрами. С другой стороны, не всегда сила определяется огромными запасами эфира.
        - Итак, что же послужило причиной визита главы Мета-корп в мою скромную обитель? - поинтересовалась Совиных, когда мы частично набили животы.
        - Как вы наверняка слышали, некоторые группировки проявляли недавно враждебные выпады в нашу сторону. Мы решили нанести визит вежливости и решить все разногласия, если таковые вдруг возникли между нашими родами.
        Илона водила наманикюренным пальчиком по краю бокала с вином и глядела на меня своими огромными совиными глазами, словно пытаясь прочесть, что у меня на уме. Однако имп не докладывал о псионском вторжении в разум, так что телепатией она не владела.
        - Между Мета-корп и Совиных нет разногласий, - ответила она после паузы. - Что же до остальных… Это их выбор. И плоды своего выбора пусть пожинают сами.
        - Отрадно слышать. Мы надеемся на плодотворное сотрудничество с вашей организацией, - заметил я. - Насколько мне известно, Совиных принадлежит комплекс по разведению шипокрылов?
        - Верно, - кивнула дама. - Объемы производства у нас не слишком большие. Немного мяса, немного ядер.
        - И при этом ядра летной направленности стоят дороже всего на рынке, - заметила Ирис.
        - Ухаживать за дикими шипокрылами - та еще морока, - вздохнула Илона. - Они агрессивны и опасны. Приходится нанимать персонал из мета-людей, постоянно подрезать им хвост, поить мета-жидкостью для развития ядра. Да и со спариванием есть свои сложности.
        - Уверен, вы не остаетесь в накладе, сударыня, - улыбнулся я. - Сколько ядер вы производите в месяц, если не секрет?
        - Если речь о крупных, то около двадцати, я полагаю. Шипокрылов, которые идут на мясо, отправляют на убой в раннем возрасте, когда ядро еще толком не сформировано.
        - Госпожа Совиных, можете ли вы нарастить производство до сотни ядер в месяц?
        - Сотня ядер? В пять раз? Это же убьет спрос и цену на них.
        - Спрос вам обеспечит Мета-корп, можете не переживать.
        - Мета-техника? - вопросила она заинтересованным тоном.
        - Именно.
        - Неужели планируете заменить огнемоторные движители? Слышала, что в Союзе есть похожие разработки.
        - Много, где их можно применить, - ответил я туманно.
        - Даже не знаю, - покачала она головой. - Придется вкладывать средства в расширение производства, а отдача сомнительна.
        - Если этим не займетесь вы, то займется Мета-корп. Как раз есть знакомые на левобережье, разводящие быстролосей. Здоровая конкуренция пойдет делу на пользу, - улыбнулся я.
        Совиных же еле заметно нахмурилась. Похоже, это небольшое дельце приносило ей солидные деньги, и Илона не хотела терять сверхприбыль.
        - У вас уйдут месяцы на приручение и организацию загонов. Оплодотворенное яйцо шипокрыла достать тоже непросто…
        - Мы достали Паука из Штаба. Думаю, с яйцами как-нибудь справимся.
        - Вы мне угрожаете?
        - Ни в коем случае. Мало ли в мире ферм шипокрылов? Да и найти гнездо для нюхачей не будет слишком большой проблемой.
        - Да. Я наталкивалась на них в лесу, - кивнула Ищейка.
        - Подумайте, как следует, госпожа Совиных - продолжил я. - Мы готовы мириться с вашей монополией, если вы обеспечите требуемые темпы производства и приемлемые цены на ядра. Ваши доходы вырастут кратно.
        - Когда вам понадобятся новые мощности?
        - Чем быстрее, тем лучше. Желательно, чтобы уже в апреле вы вышли на новый уровень.
        - Это слишком быстро, - покачала она головой.
        - Так ли быстро? Вам ведь просто надо не уничтожать молодняк на мясо, а поить их мета-жидкостью и ждать, пока ядро окрепнет. Ну и постепенно расширять площади.
        - Хм, интересное предложение. Вы можете гарантировать, что у нас будет рынок сбыта? Сейчас ядра в основном покупают герои для развития своей меты Движа.
        - Если ничего экстраординарного не произойдет, то покупатели у вас найдутся.
        - Доверюсь вашему слову, сударь Кройц, - улыбнулась Илона. - Как насчет того, чтобы обсудить детали завтра за личным завтраком?
        - Разве мы еще что-то не обсудили? - заметил я.
        - Никаких личных завтрраков, - хмуро произнесла Ищейка, водя носом.
        - К-хм, вот как. Жаль, - протянула Совиных.
        После замечания Анны до меня дошел скрытый подтекст приглашения. С такой стороны я Совиных не рассматривал. Все же она мне по возрасту практически в матери годилась. Да и не совсем в моем вкусе. Чувствовался в ней стальной стержень и жестокость, которой не было в Марго. Нет, Директору приходилось играть свою роль Железной леди на людях, но внутри она была вполне себе стеснительной, милой и отзывчивой, если речь не касалась ее любимого города. А вот Совиных не играла. Она так жила. К тому же сомнительно, чтобы у главы сов не было ухажера, либо нескольких. Номером два я становиться не собирался.
        Мы еще немного пообщались на разные темы, после чего быстро распрощались. Илона любезно проводила нас до лифта.
        - Спасибо, что предупредила, - обратился я к Ищейке.
        - Опасная женщина, - прошипела Анна. - Таких как ты кушает на завтррак. Не удивлюсь, если у нее в шкафу и шуба песцовая есть…
        - Пф-ф, нашла кого пугать, - фыркнула Ирис.
        - Ну что вы, дамы. Я вас ни на кого не променяю!
        Ищейка внимательно посмотрела мне в глаза, после чего повернулась к подруге:
        - Его ни в коем случае нельзя оставлять наедине, особенно с этой совой. Прридется нам и дальше таскаться с тобой на встрречи…
        Ирис серьезно кивнула, словно бы это была важнейшая миссия, от которой зависела судьба мира. Быстро же они спелись. Впрочем, это намного лучше, чем если бы девушки враждовали.
        Глава 15
        Продажи мета-фильтров быстро наладились после происшествия. Русское Братство получило запрет на покупку ядер или техники в лавке Мета-корп. Хотя они и так там редко отоваривались. Фильтры раскупали довольно быстро - карпы и Центр в подавляющем большинстве. Некоторые экземпляры утекали в Ганзу, Лейпциг и другие поселения, чему мы не препятствовали. Если кто-то захочет изучить работу нового Видящего, все равно серьезно помешать этому не получится.
        Двуликой первой удалось поладить с Князем. Остальных боевой кот к себе не подпускал. Возможно, Провидица использовала свои способности - я не интересовался. Третий этаж центрального крыла обретал законченные очертания. Бухгалтер с помощниками уже заняли себе один из классов, оборудовав его под большой офис. В итоге остальные помещения с помощью кирпичных перегородок разделили на четырнадцать комнат, но там еще проходили отделочные работы. Помимо Дикобраза и Двуликой еще попросился переехать Кривень, чему я не был против. Рядовые бойцы же жили в городе - им выделять комнаты мы не планировали.
        Второй этаж остался практически без изменений. Его сразу облюбовала охрана, отдыхающая от дежурств. Здесь находилась раздевалка, а также можно было расслабиться за настольными играми, принять душ или позаниматься в спортивном уголке. Насчет правого крыла у меня определенных планов не было, но потом рабочие и туда направятся. Возможно, офисную часть туда переведем.
        Одиннадцатого марта я посетил склад автомобильной техники, который принадлежал роду Совиных. Обращаться к карпам после случившегося не сильно хотелось, хотя они весьма активно занимались рейдерством, и на их складах скопилось множество интересных вещей с городов залива и зачищенных поселений с округи.
        Летать по городу в платьях или юбках было не слишком прилично, да и в целом использовать геройские силы, чтобы прибыть в гости, несколько неуместно. Давно пора было пополнить парк автотехники. В особняке пока что держали пару байков, один из которых использовала иногда Анна. В открытой продаже в салонах были в основном представлены либо малолитражные автомобили, либо рабоче-грузовые. Да и какой-нибудь эксклюзив вроде Ferrero не слишком удобен для повседневных задач.
        Машины на складе хранились в специальном составе, предотвращающем появление коррозии. Консультант долго нахваливал разные модели, но в итоге мы остановились на гражданской версии семиместного внедорожника Рысь черного цвета. Прожорливые авто не пользовались популярностью у жителей. Разве что богачи могли себе позволить подобных монстров. Сама по себе техника стоила всего несколько миллионов, но вот на мета-жидкости можно разориться. Впрочем, ее цена постепенно снижалась по мере расширения производств.
        Учитывая, что с дорогами после Падения перманентные сложности, высокий дорожный просвет и полный привод помогут добраться до нужного места без проблем. Машина имела прочный корпус и бронированные стекла. Хотя смысла в них не особо много. Все равно мета-поле защищает лучше. Служащий пояснил, что машины продаются без преобразований под мета-технику. А ведь там требуется ставить огнегенерирующее ядро, а также артефакт, заменяющий аккумулятор. Это уже делают в местных мастерских.
        Я решил, что мы сами справимся с задачей. Однако мысли об экспериментах несколько увлекли меня. Сколько можно использовать устаревшие движители, работающие на огне? Есть ведь эфир движения, который в разы эффективнее использует энергию мета-жидкости. Заняться разработкой я планировал позднее, но на этот раз решил сразу приобрести комплектующие.
        Так что я продолжил ходить по складу, отбирая нужный вариант. Подумав, я пришел к выводу, что для второго проекта нет разницы, как внешне выглядит автомобиль - все равно придется серьезно переделывать. Требовалась лишь база, способная выдержать высокую нагрузку, да колеса, чтобы двигаться по земле и поворачивать. В итоге я остановился на компактном грузовом двухтоннике под названием Лань.
        Обе машины довольно оперативно доставили со склада к пожарной части. Дальше возникла некоторая дилемма: где мне работать над габаритной техникой? Ранее я планировал приспособить для этого дела центральный ангар, но теперь там постоянно толкутся суперы и другие обитатели особняка. К счастью, в мастерской расширенного оконного проема хватало, чтобы загнать технику внутрь. Да и места свободного внутри было достаточно. Перекрытие вполне должно выдержать нагрузку. Вот только оставался вопрос, как поднять наверх двухтонную махину - примерно столько весила Рысь. Движей у нас было несколько, однако вряд ли нам хватит грузоподъемности.
        - Разобрать что ли?
        - Может мне позвать Невесомость? - предложила крутящаяся рядом Ищейка.
        - Хм, зови. Кстати, она в будущем может пригодиться Мета-корп. Надо только уточнить пределы ее силы… - задумался я.
        Анна взяла байк и отправилась к подруге. Мы же не без помощи Миста нашли и открутили болты кузова, а затем с Ирис, Льдом, Шатуном и Тавром сняли его с рамы. После этого мы открутили и двигатель, который весил вполне себе прилично. Осталась лишь голая база с рамой, колесами, рулем и сидениями. Ее мы подняли наверх втроем и без помощи Невесомости. Не самый приоритетный сейчас проект, но мне было интересно над ним поработать.
        Невесомость позже прибыла в гости. Девушка была несколько удивлена предложению поработать в Мета-корп, ведь на ней висел годовой курсантский контракт. Но я обещал, что если ее силы будут полезны компании, то ее договор мы выкупим. Затем мы протестировали ее способности и скорость восстановления резерва, что также было важно. В итоге приблизительно выяснили, что девушка может довольно долго держать в невесомости около тонны веса. Ну а максимум ее оказался в районе десяти тонн, хотя на подобную тяжесть ее резерв расходуется очень быстро. Но этого с головой хватит, чтобы облегчить взлет и посадку. Никакой срочности прямо сейчас вербовать героиню не было, да и она все еще пребывала в сомнениях. Анна, бывшая недолго ее напарницей, активно уговаривала девушку принять предложение Мета-корп. Невесомость обещала подумать и позже дать свой ответ.
        Также я послал нескольких рядовых по кафе и ресторанам, в которых подавали шипокрылов. Можно было бы обратиться на ферму Совиных, но мне не хотелось пока раскрывать все карты. Через несколько часов солдаты притащили целую кипу костей шипокрыла, которые я сразу утащил наверх и быстро очистил темным эфиром. Основная проблема использования эфира движения заключалась в том, что вектор силы заставлял ядро слишком сильно давить на какую-либо поверхность. Поэтому у Движей обычно имелись контуры по всему телу, в том числе и в костных полостях. Ведь кости - один из самых прочных элементов организма, к которым крепится мышечный каркас и все остальное. Если бы суперы двигались только с помощью ядра, то оно бы могло повредить внутренности или даже вылететь наружу в случае резких рывков. Летная печать также формировала контуры по всему телу, распределяя нагрузку.
        Ядра довольно прочные сами по себе, но от постоянной тряски и ударов и они быстро придут в негодность. Поэтому я решил использовать кости шипокрыла в качестве точки приложения силы эфира движения. Еще раньше я заметил, что хищные птицы их приспособили для эфирных перетоков. Однако требовалось как-то соединить места креплений костей с ядрами и между собой, иначе часть эфира бы утекала через щели. Ради этого я слетал к тайнику в море и забрал один из ящиков с золотом, нагло экспроприированный у Братства. Отличный эфиропроводящий и эфиростойкий материал, один из лучших среди металлов. Можно было бы обойтись без костей, заменив их золотыми трубками, но тогда бы автомобиль получился по-настоящему «золотым». Так что я ограничился усилением сочленений.
        Все же с Мистом подобные мелкие работы становились элементарными. Самому мне бы пришлось плавить металл и стараться придавать ему нужную форму с помощью полей. Мета демонят позволяла лепить им фигуры любой сложности. Иногда страдала точность, но переделать и настроить было для них секундным делом.
        Две большие металлически рамные балки Рыси Мист переделал, добавив поперечин и вмуровав несколько костей особым образом внутрь металла. Изначально я планировал оставить Рысь для наземного передвижения, но… немного увлекся. Соответствующие ядра шипокрыла, генерирующие эфир движения, стоили недешево, а их на крупную технику требовалось много. Также можно было использовать ядра быстролосей, но копытные пользовались частично телесным эфиром, частично эфиром движения, чтобы передвигаться с высокой скоростью. А потому подходили хуже в качестве основы для глайдера. Собственно, поэтому я и попросил Совиных кратно нарастить производство.
        Сложная сеть из ядер, костей и золотых сочленений разместилась под и внутри рамы, и на это не ушло много времени. А вот над управлением пришлось поработать намного дольше. Если на земле все достаточно просто: взад-вперед с регулировкой мощности. То в воздухе требовалось тщательно контролировать положение техники и высоту. Небольшое отклонение в сторону, и аппарат может перевернуться, после чего полет пойдет наперекосяк.
        Тойфеля же, который остался не при делах, я запряг изготавливать корпус автомобиля из пластика, чтобы снизить итоговый вес конструкции. Демоненок сразу принялся за дело, притащив в ангар, где остался родной кузов, кучу пластикового мусора.
        В итоге я признал свою главную ошибку и переделал схему полностью. Мист нарастил раму к верхней части авто, и в ней мы проложили основные эфиропроводы из костей, а также закрепили часть ядер. В таком виде силы притяжения будут компенсировать основную подъемную тягу, и машине будет значительно сложнее перевернуться в воздухе. Весьма ценный урок, который я получил во время конструирования техники. Все же не стоило прогуливать теоретические занятия по артефакторике и эфирной инженерии. Глядишь, не пришлось бы набивать шишки на собственном опыте, а пользоваться опытом множества поколений конструкторов мета-техники своей далекой родины.
        Время летело незаметно. В одну из ночей Ищейка снова оставила меня одного, так что я навестил Ирис. Девушка все еще вела себя настороженно, но молниями бить не спешила, и ласку принимала куда охотнее, хотя мне снова пришлось преодолевать сопротивление. Позднее мы лежали с ней в обнимку, и Ирен решила выпытать у меня:
        - Артоф, так что ты на самом деле чувствуешь ко мне? Я лишь трофей-трофей в твоих глазах или нечто большее?
        - А что насчет тебя? Ты просто ищешь защиту от Псионов? Или прельстилась моими доходами?
        - Разумеется, нет! И некрасиво отвечать вопросом на вопрос.
        - Я множество раз разными способами выказывал свою симпатию. Что же насчет тебя? Являются ли обзывательства и молнии признаком привязанности?
        - Я… - девушка запнулась. - Скажем так: ты мне небезразличен.
        - Вот и ты мне небезразлична, - чмокнул я ее в щечку. - Давай спать.
        - Песец, - вздохнула блондинка, но не стала продолжать разговор.
        Вскоре я закончил с проверкой максимальной грузоподъемности. На Рысь с семью пассажирами ушло с десяток ядер. На грузовую Лань придется ставить десятка три, наверное. Недешевое удовольствие. Хоть Ирис со Льдом посылай охотиться на шипокрылов.
        Шипокрылы имели в ядрах подобие гиростабилизатора и высотомера, которые я использовал в качестве основы для схемы балансировки техники в воздухе. Управляющие контуры выходили довольно разветвленными. Было бы проще устроить их в кристаллическом носителе, но я опасался, что техника может попасть в чужие руки. Так что пришлось использовать одно из подходящих ядер, из-за чего качество изделия немного страдало. И вряд ли управление будет долговечным.
        У Рыси планировалось два режима передвижения: наземный и воздушный. Но поскольку техника проектировалась изначально с возможностью вертикального взлета, требовалась масса регулировок. Для первого режима хватало руля и педалей в целом. Для второго же требовалась рукоять для регулирования высоты, крена и тангажа. Рысканье при переходе в воздушный режим управлялось с помощью руля. Для крена и тангажа приспособили рукоятку коробки передач, а саму коробку и прочие лишние детали мы с Мистом демонтировали для снижения веса. Для контроля высоты использовался рычажок, расположенный на руле. Как я понял, до Падения кнопки на руле использовались для переключения музыки и других приспособлений, но теперь проигрыватель и прочее не функционировали.
        По умолчанию работал только режим наземного движения, а полетный включался по секретному переключателю. Я все же планировал развивать данное направление чуть позже, но проект захватил меня с головой. С другой стороны: Мета-корп удалось уже набрать почти два десятка суперов. Может, новая техника поднимет престиж компании на небывалую высоту, и сомневающиеся герои сами к нам потянутся?
        Окурок сумел уломать Лучемета - Стрелка шестого ранга. Они с Гризли планировали сменить место работы через некоторое время. А вот Кронос со своей командой все еще сомневались. Лед обещал поговорить со стариком - они с Кроносом были давние знакомые. Но не факт, что они согласятся сменить вполне себе стабильное и прибыльное место работы на молодую компанию, которой и год не скоро стукнет.
        Также я договорился через Умника о том, что Нагината и Брунгильда посетят особняк в рамках наших договоренностей, и тогда я смогу тщательно изучить их источники энергии. Дамы были довольно занятыми личностями, так что встречи отложили на некоторое время.
        Тойфель сформировал для Рыси топливный бак из пластика примерно на двести литров. Этого должно хватить в экономном режиме на пару тысяч километров пути по хорошей дороге. Которых, правда, в этом мире осталось мало. Далеко улететь на таком чуде техники не выйдет. Хотя, если приделать раскладываемые крылья, которые могут сделать Мист с Тойфелем, то несколько сотен километров должен легко преодолеть. В ходе обдумывания появилась вполне здравая мысль, что для летательного аппарата требуется специализированное топливо. Концентрацию мета-жидкости необходимо довести хотя бы до 20 - 25 процентов. Топливо в производстве получится явно дороже, но зато можно будет брать больше груза или преодолевать значительные расстояния. Например, до Готланда долететь или даже до Лейпцига.
        Весна вступила в свои права, и снег быстро исчез с улиц. Разве что большие наметенные сугробы стоически держались, медленно погибая под неумолимыми лучами зеленоватого светила. Большинство жителей города переселилось из школ в личные жилища. Ночи в это время все еще бывали холодными, но на отопление уже не уходило много средств. Ситуация с углем выправилась, да и по информации от властей котлы начали переводить на мета-жидкость.
        Особо ретивые огородники уже принялись копаться в придомовых участках и парках, которые теперь использовались для выращивания пищи. Также народ и в поля начал выходить. Шла подготовка к полевому сезону. После Падения в сельскохозяйственных работах была занята немалая часть населения. Хотя постепенно появлялись все новые тракторы на мета-жидкости, заменяющие ручной труд.
        Да и у Мета-корп дела в целом шли более чем неплохо. Переселение Красного Приюта в Вольную Станцию успешно завершилось. Красной Молнии не слишком нравились законы поселения в плане обязанности сдавать добытые ядра, но она уже согласилась на них ранее, и брать свои слова обратно не спешила. Лавка приносила стабильный доход, пополняя казну. Кланы все еще продолжали путаться под ногами, но и с ними разберемся рано или поздно.
        Глава 16
        Четырнадцатое марта началось с недобрых гостей. В поместье завалилось стадо блюстителей закона. Из Службы Контроля и миграционного отделения. Я долго с ними препирался, однако сотрудники были неумолимы: Мета-корп выписали штраф за каждого нарушителя границ в сто тысяч корсов и потребовали вывести нелегальных иммигрантов за пределы города в кратчайшие сроки. Первое было не страшно, а вот второе несколько напрягало.
        Я лишь цыкал недовольно и ругался на излишне ретивых бюрократов. По любому, здесь не обошлось без влияния кого-то из кланов. Нет, понятно, что мы нарушали закон, но все-таки слава о Мета-корп, новом Видящем и его правой руке по прозвищу Песец разлетелась по всему городу. Мы стали особой категорией, к которой чиновники и контрольцы так просто не цеплялись. Мутанты-изгои не настолько большая проблема, как проникающие в город кроточерви или шипокрылы. Однако нам все-таки выдвинули ультиматум.
        - Надо было заниматься радарами, а не глайдером, - вздохнул я. Для летательных аппаратов было рановато. К тому же я не планировал поставлять их в значительных объемах третьим сторонам.
        Но по крайней мере я успел закончить с основными работами и уже просто наводил лоск. Рысь работала отлично как при наземном, так и летательном использовании. Разве что на высоких скоростях я машину еще не тестировал, поскольку в мастерской было непросто разогнаться. Но стабилизацией в пространстве и управлением я остался доволен. В дальнейшем будет несложно скопировать контуры и на грузовую Лань.
        После ухода контрольцев я сразу же связался с секретарем Директора и договорился о встрече на следующий день. Нам было что обсудить. Да и просто увидеться с Марго также не помешало бы.
        В этот же день мы подняли наверх кузов из упрочненного пластика, который Тойфель скопировал с основы. Кое-где стали видны огрехи, да и новая верхняя рама с эфирными внутренностями изменила конструкцию. Однако Тойфель устранял недочеты вполне оперативно. Мист надежно прикрутил кузов к раме.
        Запоздало я вспомнил о необходимости электрической генерации для запитывания прочих система автомобиля по типу освещения, обогрева, топливного насоса и так далее. Сделав небольшой отвод от топливной трубки, я приделал рядом ядро молниевой стихии и с помощью измерительных приборов настроил правильный вольтаж.
        Скрывать от демонят свои умения Видящего становилось все сложнее. Приходилось часто звать их в мастерскую, и исправлять разные вещи при них. Так что я решил поговорить с парнями. Ирис помогла мне пообщаться с Мистом и Тойфелем, переводя мои слова. Демонята дали обещание никому не рассказывать о моих умениях до тех пор, пока я сам не решу их раскрыть. Открытием мои откровения для них не стали. По-видимому, о чем-то подобном они давно догадывались. Интересно, как быстро у остальных обитателей дома возникнут подозрения? Парни интересовались, как мне удается сочетать боевые меты с силой Видящего, но я обещал рассказать как-нибудь в другой раз.
        К вечеру Рысь была готова. Звать Невесомость не потребовалось. Масса готового транспорта и так была значительно снижена, к тому же я включил небольшую тягу, которая сделала машину легче раза в два. Вчетвером с Вороном, Ирис и Льдом мы без проблем спустили через проем Рысь на землю. Тестировать технику в наземном режим доверил Кривеню. Хотя у него самого не было большого опыта в автомобилях. Больше в мотоциклах. Ну да найдут потом водителя из охраны или обучат.
        После подачи эфира движения по контурам раздавалось легкое гудение. Педаль требовалось нажимать плавно, иначе могли возникнуть неприятные рывки и дерганье. Управление было более резким, чем у машины с двигателем внутреннего сгорания. Зато расход топлива в наземном режиме должен снизиться раза в два. Правда, ядра шипокрылов сами по себе стоили дорого, не считая эксклюзивной уникальной работы Видящего и потраченного золотого слитка, так что такая замена окупится не сразу.
        Но вот полетный режим для этого мира являлся новинкой. Нет, до Падения хуманы изрядно поднаторели в авиационной технике, однако отрасль мгновенно пришла в упадок, и спустя годы ее так и не удалось восстановить. Попытки перевести старые вертолеты на мета-топливо предпринимались, вот только без электроники и запчастей машины получалось в обслуживании и управлении слишком дорогими и ненадежными. С малыми самолетами было немного проще, но для них не нашлось подходящих взлетных полос. Толку от них было мало с учетом наличия Движей, а грузовые транспортники после падения цивилизации никто не мог поднять в воздух.
        Тестировать его пока что я не решился, оставив в качестве десерта. Да и проверять первый полет лучше вдали от города. Мало ли в какое-то здание впилимся?
        Мы с демонятами, Ищейкой, Ирис, Двуликой и Дикобразом прокатились по городу с удовольствием. Родная подвеска Рыси отрабатывала хорошо, так что передвигались мы с комфортом. Кривень вскоре освоился с простым управлением, и ход стал более плавным. Мист и Тойфель прижималась к окнам и с нескрываемым восторгом рассматривали город. Да и Двуликая, которая по возрасту ушла от парней недалеко, также с интересом смотрела по сторонам. Кажется, она не посещала Усть-Корсу после побега из застенок Института Метафизики. Иногда я забываю, что она не только Оракул, но еще и маленькая любопытная девочка.
        На Рысь глазели все прохожие. Такая техника была в городе редкостью, и обычно принадлежала богатым известным личностям. Многие даже узнавали модель авто и понимали, чьи люди едут внутри. Рысь же не была похожа ни на что, поскольку Тойфель не стал копировать все обводы в точности, да и переделать многое пришлось из-за рам под крышей. Укрепленный пластик мог похвастать равномерным песочным цветом. На капоте и дверях, впрочем, виднелись гербы рода Кройц и по совместительству Мета-корп, поэтому догадаться о принадлежности было несложно.
        Мы заехали на заправку и заполнили бак мета-топливом. После чего вернулись в особняк и закатили машину в ангар, в котором оставалось еще много свободного места. Лань стояла рядом с Рысью, ожидая своей участи быть практически полностью переделанной. Во второй раз мы сможем учесть допущенные ошибки и сразу разместить основные подъемные контуры в верхней раме. Плюс надо будет о крыльях подумать, но это уже вопрос на будущее.
        Оставшееся время до поздней ночи я занимался радарами и панелью управления для сети. В чем-то даже опыт с Рысью мне помог, но все же многое приходилось делать с нуля.
        Следующий день также посвятил радарам, но закончить управляющие контуры не успел. По крайней мере несколько экземпляров самих радаров изготовил - их я запихнул в сумку, чтобы презентовать на предстоящем свидании.
        - У тебя встреча с Директором? - вышла меня провожать Ирис. - Тогда мы с Анной должны сопровождать тебя.
        - Это обычная рабочая встреча, - покачал я головой.
        - Кажется, Директор Резник довольно молода. Тридцать пять или около того… - задумалась Ивлес.
        - Тридцать стукнуло недавно.
        - Тем более, - кивнула Ирен. - Постой, откуда ты знаешь?
        - Забей, подрруга, - подошла к ней Анна и положила руку на плечо. - Здесь мы уже опоздали, к сожалению.
        - Что значит опоздали? Не может же Песец… - прелестные фиолетовые глазки Ирис округлились и стали похожи на блюдца. - Песец!
        - Тише! Хватит орать! - кивнул я в сторону комнаты прислуги. - Еще только разных слухов нам не хватало.
        - Но… она же Директор! Как ты мог?! - прошипела блондинка.
        - Она в первую очередь девушка. Которая к тому же довольно одинока из-за своей должности. Я не мог пройти мимо.
        - Кобель! - буркнула Ирис недовольно.
        - Снова? И чем вам самцы собаки не угодили? - вздохнул я.
        - В любом случае, ты теперь важная перрсона, а потому должен передвигаться с охранниками. Возьми Льда и Ворона и езжай на Рыси, как полагается главе Мета-корп, - предложила Ищейка. - А мы с бедной Ирис пойдем в бар, напьемся с горря и поговорим о своем девичьем, верно, подруга?
        - Я не любитель алкоголя, но… иногда можно, наверное…
        - Только соблюдайте меру. Если снова кто-то из клановых будет лезть - сразу сообщайте по рации.
        - Конечно, любимый!
        Анна чмокнула меня в щеку, подхватила Ирен под руку, после чего девушки покинули особняк. Я связался с Вороном и попросил его проследить за дамами. Сам же последовал совету Ищейки и прихватил с собой несколько человек для подстраховки. Ехать до Центра было недолго, и долететь можно быстрее, но важен сам факт. Небоскреб Центрального управления все также нависал над городом изысканным памятником ушедшей эпохе. Лед с Дикобразом и водитель остались дежурить внизу. Я же направился к лифту, неся сумку с приборами. Выспаться и отдохнуть ночью по разным причинам как следует не удалось, так что на встречу я заявился уставшим.
        Лифт на одном из нижних этажей остановился, чтобы подобрать попутчика. Им оказалась старушка в шали и очках-половинках с естественно-недовольным выражением лица. Увидев меня, женщина скривилась еще больше, но все-таки вошла в лифт. Не помню, чтобы я с этой старухой пересекался, но всякое возможно. Быть может, она проживала в доме, частично разрушенном в ходе разборок с Вейцман.
        Дама нажала на кнопку, и створки лифта стали закрываться.
        - Не стоит тебе продолжать эти отношения, - проговорила она неприятным тоном, встав сбоку.
        Очевидно, что старухе было известно больше, чем рядовым сотрудникам Центра. Наверное, она была участницей СовБеза или высокой начальницей. Почему-то меня слова простолюдинки взбесили, буквально в мгновение ока вывели из себя. А для такого нужен настоящий талант.
        Я скинул сумку на пол и подошел к попутчице вплотную.
        - Да кто ты такая, чтобы указывать Артофу Кройцу, с кем ему строить отношения, а с кем нет?! - процедил я.
        - Хмельницкая Елизавета Петровна! Я являюсь председателем Совета Безопасности, а потому…
        - Повторяю: кто ты такая, чтобы указывать Артофу Кройцу?! - навис я над женщиной.
        - Грубиян! Несносный мальчишка! - поджала она свои морщинистые губы, отступив к стенке. - Ты еще пожалеешь о том, что не прислушался к моим советам!
        Лифт остановился на одном из верхних этажей. Хмыкнув, старуха выскользнула из лифта и удалилась с гордо поднятой головой. Двери закрылись, а подъемник повез меня дальше - на последний этаж, где располагался офис Директора. Настроение мне председательница испортила умело. Хотя, быть может, и не стоило срываться на этой властной тетке. Только хлопот себе лишних доставил на ровном месте.
        В назначенное время Маргарита приняла меня в своем роскошном кабинете. Брюнетка, как всегда, восседала за своим столом, поедая посетителя пристальным взглядом. В выражении ее лица можно было прочитать затаенное веселое предвкушение, толику ехидства, щепотку ума и капельку возбуждения. Хотя, мне все это могло показаться. Псионическими печатями все же я не владел.
        Я поставил сумку на стол, обошел вокруг и, наклонившись, мягко поцеловал даму в щеку. Марго приняла данный знак внимания как должное.
        - Ты сегодня как всегда прекрасна, - отвесил я дежурный комплимент.
        - Благодарю. А ты выглядишь немного не в своей тарелке.
        Я уселся в мягкое кресло для посетителей и махнул рукой:
        - Устал, да настроение испортили. По-видимому, Елена Петровна прознала о наших тайных встречах.
        - Госпожа Председатель? - Марго скривилась. - Скверно.
        - Следили за нами что ли?
        - В Красном Дереве иногда отдыхают сотрудники Центра. То, что о нас не пошли слухи - уже удивительно.
        - Теперь я понял, почему ты с ней не ладишь. Вредная старуха.
        - Но в ее руках сосредоточено много власти. Нам пока… стоит на некоторое время сделать паузу в отношениях… - заявила Резник безрадостно.
        - Серьезно? Из-за этой карги?
        - Не только.
        - Раз ты так хочешь - пускай. Но я всегда рад тебя видеть в моем поместье.
        - Спасибо за приглашение. Сударь Кройц, так какое у вас ко мне дело? - формально произнесла Марго.
        - Госпожа Директор! Форменное безобразие творится! Моих людей грозят выслать из города. Где это видано, чтобы с сотрудниками Видящего так обращались? - поддержал я игру.
        - Вот оно что. Я подозревала, что подобное произойдет. Совет Безопасности недавно обсуждал ваших… эм, новых сотрудников. Принять похищенных из Рейха граждан и изгоев, не способных пройти проверку на мутации, они никак не могут. Это создаст опасный прецедент.
        - И вы не смогли разрешить ситуацию?
        - Некоторые члены Совета были настроены категорично. Вы ни с кем не ссорились в последние дни? - вопросила женщина с иронией.
        - Что за намеки? Неужели Совет Безопасности работает в чьих-то корыстных интересах? - вопросил я с явным сарказмом.
        - Все мы работаем в интересах города, - хмыкнула Марго.
        - В Мета-корп как раз скоро появится интересная техника. Я принес первые пробные экземпляры. Мы раздумываем, в какое из поселений их поставить.
        - Что именно?
        Директор залезла в сумку с любопытством, словно ребенок в предвкушении подарка. Внутри ее ждали элегантные пластиковые корпуса с запрятанными внутрь ядрами и выводами для подвода мета-жидкости, а также подключения к общей сети. Наверху красовался герб рода Кройц, который умело вывел Тойфель.
        - Во-у! Выглядит намного лучше, чем прошлая техника Императора, - похвалила Директор внешний вид артефактов. - Уж не те ли новички рогатые постарались… Похоже, вы вернулись с прибылью из своего вояжа по немецким землям.
        - Разумеется… Это излучатели для радарной сети. Мне кажется, Усть-Корсе они пригодятся.
        - Вы знаете, чем порадовать властей, - хмыкнула Директор. - Полагаю, Совет рассмотрит ваше предложение с большим интересом и заплатит хорошие деньги. Но не уверена, что это поможет в нарушении основных законов и правил Усть-Корсы. Пересвет не будет доволен разгуливающими по городу измененными. А мутанты, которым отказали в гражданстве, будут обращаться с претензиями.
        - Возможно, у вас есть идеи, как мы можем договориться?
        - Вы ведь у нас специалист по нестандартным проблемам, верно? С одной проблемой Мета-корп могли бы нам помочь, - Марго тяжело вздохнула. - Сколько же хлопот от… Впрочем, с этим мы постараемся разобраться сами. Есть еще один вариант… Но я не могу дать гарантий, что Совет сочтет вашу помощь равноценной признанию измененных.
        - Выкладывайте, - махнул я рукой. - Если это не займет много времени, почему бы и не пойти навстречу?
        - Ты слышал о недуге Ворожеи? - сменила она манеру общения.
        - Нет. Хотя она показалась мне странной, когда мы пересекались, - задумался я.
        - Наверное, тебе лучше самому посмотреть. Сложно объяснить на словах, - пояснила Марго. - Бедная девочка часто впадает в депрессию и отказывается заниматься лечением. Приходится присматривать, как бы она не наложила на себя руки.
        - Интересно…
        - Судя по донесениям, ты приютил у себя уже нескольких мета-людей с кардинально измененной внешностью. Возможно, Ворожея сможет найти среди них друзей. Или просто избавится от депрессии.
        - Если это все, что от меня требуется, то, конечно, мы постараемся помочь главному Лекарю города.
        - Спасибо. Я знала, что на тебя можно положиться. Ворожею, скорее всего ты найдешь в городской больнице.
        - Принято. Запрет на офисные игры еще в силе? - поинтересовался я, скользнув взглядом по соблазнительной фигуре.
        - Всегда в силе, - отрезала Марго.
        В ее голосе снова прорезалась сталь. Жаль рядом не было Ищейки, которая бы подсказала мне о настроении дамы. Все же настойчивость срабатывала далеко не со всеми. Но раз уж Марго решила на время прекратить отношения, то нет смысла навязываться. Да и вообще: я проявил инициативы в ее отношении более чем достаточно. Становиться, как здесь говорят, подподошвенником, меня не прельщало. Попрощавшись, я покинул кабинет Директора Центра, которой, как и мне, сегодня подпортили настроение.
        - В центральную больницу, - повелел я, добравшись до машины.
        Водитель, которого Кривень выделил из рядовых, кивнул, и Рысь уверенно покатила по весенним лужам и ухабам разбитой дороги. В медицинском учреждении я пообщался с персоналом, уведомив о том, что прислан по распоряжению Директора Центра. Врачи стали более откровенными. Как оказалось, Ворожея проживала в больнице на постоянной основе, имея свою собственную комнату. Ну а недуг у целительницы действительно был не из приятных. В теле девушки отсутствовали кости.
        Глава 17
        [АЛИНА ЛАПЕНКО]
        Ворожея находила своеобразной иронией тот факт, что она вылечила сотни и тысячи людей, но оказалась не способна исцелить себя. Вскоре после спонтанной инициации ее кости стали ломкими, а через какое-то время полностью раскрошились и вымылись из организма. Ничье лечение не помогало: Алина потеряла все кости организма. Из-за чего она не могла нормально передвигаться, и даже ложку до рта с трудом доносила. Она ощущала постоянную боль и дискомфорт. Вероятно, лишь ее собственные способности Лекаря поддерживали в ней жизнь, в противном случае она бы давно скончалась из-за сдавливания внутренних органов или деформации мозга.
        Но боль или невозможность ходить еще можно было бы перетерпеть. То, что больше всего ее убивало - это внешность. Ворожея передвигалась обычно в кресле-каталке, закутанная полностью в глухую одежду. Однако некоторые медсестры помогали ей с соблюдением гигиены. Алина знала, как они называют ее за глаза. Жаба. И они были совершенно правы. В личной комнате и крыле по ее просьбе убрали все зеркала, но она прекрасно представляла, как выглядит. Бесформенная растекшаяся желеобразная амеба. Уродливее придумать невозможно. Горбун из Нотр-Дама на ее фоне смотрелся писаным красавчиком.
        Она получила довольно редкую суперсилу - возможность исцелять людей. Она стала сильнейшим Лекарем города, о чем мечтала с детского возраста. Вернее, будучи совсем маленькой, Алина хотела стать врачом, как мама, а уже после Падения и появления мета-людей - целителем. Необходимость во врачах резко снизилась, поскольку появились герои, способные одним прикосновением излечить серьезный недуг. Правда, и у них имелись свои ограничения, так что доктора продолжали принимать пациентов. Ворожее казалось, что таков божественный замысел: чтобы получить нечто ценное, надо отдать нечто ценное.
        Она понимала, что стоит гордиться своими способностями, которые спасли не один десяток жизней. Но услышав очередную «жабу» ей становилось так тоскливо, что хотелось пойти повеситься. Правда, с ее метой Ворожее было непросто совершить суицид. Несколько раз ей мешал персонал, иногда она останавливала саму себя, порой сила Лекаря излечивала нанесенные повреждения.
        В очередной раз она впала в депрессию и отказалась заниматься с пациентами, размышляя, что попробовать на этот раз. Дефибриллятор на максимальных настройках не сработал, к сожалению. Сердце снова завелось само по себе. На окнах ее комнаты стояли решетки, однако прогуливаясь недавно по пятому этажу, она увидела удобное окно, через которое можно было попробовать выпрыгнуть. Если у нее хватит сил перелезть через подоконник. Все же большинство мышц в теле крепилось к костям, так что у Ворожеи получалось лишь судорожно дергать конечностями.
        - Интефесно, фыживу ли я пофле пафения с фятого этафа? - прошепелявила девушка. Из-за давления на гортань и сплющенности рта нормально держать речь у нее также не получалось.
        Ворожея решила попробовать, хоть и сильно сомневалась в успехе. Девушка нажала на рычажок на подлокотнике, и кресло покатилось вперед. Заурчал моторчик на мета-жидкости внизу. Только Алина выехала из своей комнаты, как к ней пожаловали непрошенные посетители.
        - А вот и Ворожея, сударь Кройц.
        - Артоф Кройц, к вашим услугам, - молодой человек с серыми волосами внимательно осмотрел ее. - Совершенно бескостная, да?
        - Фего надо? Я не принимаю пафиентов! Профаливайте, - пробурчала Алина. Это должно было звучать грозно, но в ее исполнении скорее прозвучало жалко.
        - И язык без костей, как я погляжу. Ха!
        - Офень смефно! - резко ответила девушка на приевшуюся шутку.
        - Ладно. Позвольте мне провести осмотр. У меня есть кое-какая мета-техника от Видящего, - проговорил наглец, обращаясь к врачу.
        - Конечно. Она вся в вашем распоряжении, - любезно заявил доктор.
        Мужчина с серыми волосами без спроса схватился за ручки ее каталки и покатил обратно в комнату.
        - Я не дафала своего соглафия!
        - Это не займет много времени.
        - Плефать! Отпуфтите! Фсе рафно ничего не фыйдет!
        - Не попробуем, не узнаем, - произнес он, не обращая внимание на ее жалкие потуги.
        Ворожея нажала на рычаг управления и попыталась уехать на каталке, но далеко сбежать не успела. Сероволосый наглец быстро догнал ее и поднял на руки вместе с каталкой. Очевидно, что посетитель мог использовать силы Громилы. А значит у нее не было никаких шансов. Оставалось лишь подчиниться.
        - Побыфтрее! - потребовала она.
        - Надо положить вас на кровать, - проговорил он, поставив кресло посреди комнаты.
        - Фама не могу. Полофи, коль не брезгуефь. Ой! - пискнула она, когда мужчина подхватил ее на руки.
        Вскоре Ворожея оказалась лежащей в своей постели, а над ней навис незнакомый человек. Возможно ранее она с ним и встречалась, но слишком многие герои проходили через ее лечение. Если бы она не была уродливой жабой, то могла бы обеспокоиться собственной безопасностью. Только больной на голову сможет испытывать к ней сексуальное влечение, поэтому она просто замерла, дожидаясь окончания процедур.
        - Все что вы увидите и узнаете в дальнейшем должно остаться секретом. Готовы ли вы хранить тайну?
        Вот теперь Алине стало чуточку интересно, что же это за чудодейственный целитель к ней пожаловал.
        - Готофа.
        - Закройте глаза и расслабьтесь.
        Ворожея последовала совету и смежила веки. Некоторое время ничего не происходило, а затем она вдруг почувствовала покалывание где-то внутри себя.
        - Не открывайте глаза. Лежите смирно.
        - Фекотно…
        - Терпите.
        - Вы Лекарь? Или фрач?
        - С целительством у меня отношения не слишком близкие. Меня учили только как спасать тяжело раненных в бою. Поэтому никаких гарантий дать не могу.
        Ворожея подумала, что к ней пожаловал очередной профан, но вслух говорить не стала.
        Спустя несколько минут необычные ощущения внутри организма сошли на нет. Однако новоявленный доктор запретил ей открывать глаза. Ворожее было дико интересно, что же он там скрывает, и девушка не послушалась. На секунду она приоткрыла один глаз, уверенная, что он ничего не заметит. Ведь сплошная маска с темными линзами скрывала ее лицо целиком.
        - Я же просил не открывать глаза.
        - П-пфостите… - пролепетала она и зажмурилась, пораженная увиденным.
        Перед Кройцом находилась сложная и многослойная светящаяся конструкция из разноцветных линий. Одна из частей напоминала по форме ее уродливое тело и походила на визуализацию кровеносной и нервной системы. Такие вещи Ворожея видела только в кино. Настоящая голограмма. Неужели мета-техника зашла настолько далеко, что уже способна на подобные чудеса?
        В любом случае, поможет ей новый врач или нет, Алина решила следовать его рекомендациям и не привередничать. Такого уровня подготовки она раньше не видела. Наверное, мета-техника прямиком из Союза или из Рейха.
        - Я закончил.
        - И фто скафете?
        - Сложно говорить с уверенностью, но по всей видимости ядро взяло на себя функции по контролю спиралей жизни.
        - Спирали физни?
        - ДНК, если не ошибаюсь, по-вашему. Я слышал о подобных случаях. Так бывает, если совершенно не контролируешь процесс мета-инициации. Обычно ДНК присутствует в каждой части организма, в каждой клетке - оно отвечает за то, как именно выглядит ваше тело. Но порой ядро берет на себя многие функции организма. Кому-то может заменить сердце, альфа-мутантам даже мозг заменяет частично. У вас же есть контуры, которые хранят образец спирали жизни и следят за тем, чтобы тело им следовало.
        - И фто же мне делать?
        - Мы должны найти здоровый образец спирали жизни и внедрить в ваше ядро. Полагаю, у вас не осталось каких-то личных частичек тканей времен до инициации?
        - Нет…
        - В таком случае можно использовать спираль близкого родственника того же пола. Однако я не могу гарантировать, что организм ее не отторгнет и операция пройдет успешно.
        - Я фогласна!
        - Вы можете погибнуть, - уточнил он.
        - Я фогласна, - повторила Алина настойчиво, поняв, что это отличный шанс.
        Либо она поправится, либо наконец ее мучения закончатся. Хуже уже все равно не будет.
        - Есть подходящие родственники?
        - Мама. Нам ф ней повезло пережить Падение…
        - Тогда, не будем откладывать. У меня весьма загруженное расписание. К слову, вам рекомендовали общаться с другими мета-людьми измененной внешности. В моей резиденции проживает несколько таких суперов. Поэтому, можете навещать наш особняк в любое время, сударыня Ворожея. Уверен, вы найдете там друзей.
        - Дафе если лечение не даст рефультатов?
        - Даже в таком случае, - кивнул молодой мужчина уверенно.
        - Фпасибо за приграфение…
        Ворожея распорядилась, и ей организовали автомобиль скорой помощи, на котором она передвигалась иногда. Кройц любезно помог затащить каталку в кузов и поехал с ними на пассажирском сидении. Алина заметила краем глаза необычный автомобиль, который ехал следом за ними. Походил на военный, но со странными обводами. Впрочем, она плохо разбиралась в машинах.
        - Других вариантов точно нет? - уточнил он, когда мама вышла к ним.
        - Нет. Мы одни офтались, - ответила Алина.
        - То есть тебя все устраивает?
        - Полнофтью, - склонила она голову.
        Кройц взял образец тканей у обеспокоенной матери, и они вернулись в больницу. Им выделили операционную для работы, хотя пришлось немного поспорить за право проводить процедуры без свидетелей и помощников. Ворожея считала, что после всех попыток уйти из жизни она уже ничего не боится, однако самой ложиться на операционный стол оказалось страшно. Тело следовало зафиксировать ремнями, но из-за особенной ее организма нормально сделать это не удалось. Ну а затем Кройц поднес свою руку к ее лицу, и через какое-то время она заснула.
        Очнулась она с легкой головной болью и зудом по всему телу.
        - Уфе фсе? - прошепелявила девушка и осмотрелась. - Откуда фтолько крофи?!
        Вся операционная была заляпана кровью. На полу скопились настоящие лужи, по которым чавкали бахилы ее врача.
        - Все прошло почти благополучно, - заявил Кройц. - Я разве что не учел твою феноменальную регенерацию. Пришлось постараться, чтобы обеспечить доступ к твоему ядру. Рана все время затягивалась. Ты сильный Лекарь.
        - Все тело чефется, - проговорила она.
        - Отличная новость! Похоже, ядро не отторгло родственный образец. Начинает перестраивать организм. С твоими бешеными целительскими резервами процесс не должен занять много времени. Хотя наверняка будет больно.
        - Я прифыкла терпеть боль.
        - Ну и насчет формирования черепа ничего сказать не могу, - покачал он головой. - Повредится мозг или нет - большой вопрос. Но ты знала, на что шла.
        - Фнала. Дафе если не получится, фпасибо за помофь…
        - И помни: никому не слова о том, что ты видела.
        - И как фе мне объяфнить, пофему я излефилась?
        - Скажешь: техника Мета-корп творит чудеса. Ладно, мне пора идти. Заходи к нам, как поправишься, - махнул он рукой. - Может я еще навещу тебя…
        Кройц ушел, оставив ее на поруки врачам. Медсестры ахали в ужасе, увидев такое количество крови. Женщины обмыли уродливое тело Ворожеи и привели в порядок, после чего укатили в ее комнату. Алина чувствовала себя уставшей. Она попыталась заснуть, однако нарастающая боль не дала ей этого сделать. И ведь Ворожея была привычна к постоянной боли. Со временем она стала казаться ей всего лишь фоном. Однако на этот раз дела обстояли иначе: ныл практически весь организм. Девушка прогоняла периодически свою силу через тело, подстегивая изменения. Она прямо чувствовала, как внутри потихоньку образуются твердые образования. Кости. Любимые кости, которые она так страстно жаждала вернуть.
        В голове также стала расти «опухоль». Ворожея ворочалась, однако удобного положения ей найти не удавалось. Боль все нарастала, а голову словно тисками сдавливали. Она кричала тихо и плакала жалобно, не желая привлекать к себе внимание. И в один из моментов сознание наконец погасло, отправив целительницу в благословенное забытье.
        Из тьмы Алина выплывала долго. Просыпалась, а потом снова засыпала. Пока в итоге не открыла глаза. Мир предстал перед ней в виде пятен различной степени бледности. Сначала она ужаснулась, подумав, что умерла, но затем вспомнила слова матери и все поняла. Именно так выглядело генетическое заболевание глаз, которым родительница страдала почти с самого детства. Алине оно не передалось, однако после восстановления тела по образцу она получила тот же самый недуг. Мир виделся крайне размытым, нечетким. Говорить об отличии людей друг от друга не могло быть и речи. Но, по крайней мере, на стены она не натыкалась. Удивительно, как они с мамой смогли пережить Падение. Наверное, если бы не сильная рука человека, который впоследствии стал Алине отчимом, они бы не смогли в том хаосе покинуть Петровск и найти убежище.
        Судя по всему, Ворожея лежала под капельницей. В голове пульсировал комок боли. Она не помнила многого из последних событий. Только смутно лицо врача, который уверял, что она сможет найти друзей. Девушка подвигала конечностями. Тело ее слушалось. И, что самое главное, оно больше не было ватным! Алина дотронулась до локтевой кости, затем до ребер, и почувствовала, как на глаза наворачиваются слезы.
        На ее чудесную трансформацию явился поглядеть целый консилиум из местных сестер, врачей и Лекарей. Ворожея всего лишь повторяла, что техника Мета-корп поставила ее на ноги - данный нюанс она запомнила. Оказалось, что ей потребовались всего лишь сутки, чтобы нарастить костный каркас. Ей вводили специальный раствор, но понятно, что без ее мета-сил подобный процесс растянулся бы на месяцы. Хорошо, что мучения продлились всего сутки.
        Как ни странно, кроме головной боли других неприятных ощущений не было. Она чувствовала себя полной сил. Несмотря на предостережения врачей Ворожея сразу же попыталась сесть на койке, а затем и попытаться пойти. И поняла, что разучилась. Ноги слушались ее откровенно плохо. Доктора заверили, что все сигналы проходят, и ей остается только заново научиться ходить.
        Головная боль вскоре сошла на нет, тогда как настроение ее стало до невозможного прекрасным. Что может быть лучше, чем вернуть себе родные кости? Теперь она не выглядела жабой. Скорее, такой же худосочной девушкой, какой была мама в ее возрасте. Возможно, в будущем она будет горевать из-за почти полной потери зрения, но сейчас ей хотелось петь, плясать и обнимать окружающих. Даже тех, кто раньше звал ее жабой.
        Она провела целый вечер, принимая пациентов. И впервые за многие годы смогла выспаться без ужасающей боли. На следующее утро она отчаянно училась ходить, и у нее уже стало немного получаться. Ей хотелось сделать очень многое. Погулять по траве, окунуть ноги в теплые накатывающие морские волны. Поэтому Ворожея взяла отгул, хоть главврач и не был в восторге от данной идеи.
        Она уже и забыла, каково это веселиться, проводить время с друзьями. Раньше она не была такой едкой и язвительной, не отталкивала от себя людей. В больнице у нее не было ни подруг, ни друзей. Она понимала, что своими выходками и испортившимся характером достала окружающих. Ворожея извинилась перед сестрами, вот только вряд ли ей удастся наладить отношения заново. Поэтому она решила принять приглашение странного Лекаря и нанести визит Артофу Кройцу. Имя было на слуху. Кажется, он поучаствовал в некоторых заварушках в городе. Она должна была отблагодарить его лично.
        Утром следующего дня Ворожея попросила отвезти ее в дом Кройца, о которой он упоминал. Девушка еще плохо держалась на ногах, но уже могла сама управлять каталкой без помощи моторчика. Оказалось, что ее спаситель остановился в заброшенной пожарной части, которую переделал под родовое поместье. Жаль Алина уже не могла полюбоваться на внешний или внутренний вид здания. Теперь основными органами чувств стали слух, обоняние и осязание.
        Глава 18
        Автомобилю скорой разрешили проехать прямо внутрь ангара через большие ворота. Ей помогли съехать по пандусу из кузова машины.
        - Значит, тебе лучше? - поинтересовался подошедший хозяин дома. - Как глаза?
        - Почти ничего не вижу! - воскликнула Ворожея.
        - И чему ты тогда радуешься-радуешься? - хмыкнул приятный женский голос. - Из Песца Лекарь, как из Шатуна балерина.
        - Но-но. У меня просто кость широкая, - пробасил хриплый голос с рычащими нотками.
        - Нет-нет, все в порядке! - помотала головой Лапенко. - Зрение - это не такая уж страшная плата за возможность жить полноценно!
        - Стрранная она…
        Вдруг Ворожея заметила, как кто-то из местных подошел к ней очень близко. Алина отпрянула. Кое-что она все же видела. Судя по звукам, неизвестный принялся ее обнюхивать.
        - К Песцу ее не подпускать! - резюмировал женский голос.
        - Серьезно? Считаете, что я бросаюсь на все, что движется? - заметил Артоф.
        - Ага.
        - Именно!
        Единодушно ответили две разные девушки.
        - Я просто хотела поблагодарить господина Кройца за то, что он помог мне! Не надо ссориться! - принялась убеждать Алина.
        - Она опасна… - произнес голосок. Похоже, ее слова их не убедили.
        - У тебя уже паранойя, - проговорил Кройц. - Извините, сударыня Ворожея, мои девушки весьма ревнивы. Ладно, располагайся тут, знакомься. И пусть кто-нибудь из местных составит тебе компанию и все покажет. Эй, Ворон!
        - Я?
        - Ты ведь не занят?
        - В смысле сейчас или вообще?
        - Короче, присмотри за дамой. Она ценный сотрудник. Будет неплохо склонить ее к сотрудничеству с Мета-корп.
        - Может, хотя бы не при ней обсуждать?
        - Так а чего скрывать? Мета-корп ищет новых сотрудников. И Лекарь нам определенно пригодится.
        - Не думаю, что смогу бросить работу в больнице, - покачала головой Ворожея, следящая за переговорами. - Но над подработкой на полставки можно подумать. Если мне здесь понравится.
        - Вот твоя задача боец: сделай так, чтобы ей все здесь понравилось, - проговорил Кройц.
        - Слушаюсь, босс, - шутливо ответил ему молодой человек.
        Артоф ушел по своим делам, а Ворожею принялись знакомить с местными, которые и впрямь оказались личностями неординарными. Густая толстая шерсть Шатуна была грубоватой на ощупь, но ему очень нравилось, когда кто-то чешет в центре спину, до куда он сам не дотягивался. Ворон, который водил ее по особняку и представлял других сотрудников Мета-корп, показался ей милым, хоть и несколько мрачным. Чем-то он напоминал ей себя-прошлую.
        - А это Князь, наш кот-домовой, - представил парень.
        - Обожаю кошек! Кис-кис-кис… - Алина наклонилась и принялась звать зверя.
        - Он сторонится людей… Что?
        Усатая морда оказала гостье честь и подошла поближе, дав себя погладить.
        - Ого! Огромный и пушистый. Он точно кот, а не пума?
        - Кто его знает, - заметил Ворон. - Но с альфой недавной он сражался словно лев.
        - Значит, защищаешь дом? Лапочка ты наша! - продолжила сюсюкаться с Князем Алина.
        Вскоре, Ворожею познакомили со всем персоналом, накормили сытно, и даже дали прокатиться на пожарном пилоне со второго этажа на первый. Она отлично провела время, и ей даже не хотелось уходить. Больница напоминала ей о непрекращающейся боли, травле и уродствах. Возвращаться в свои палаты было неприятно. Лучший Лекарь города неплохо зарабатывала, и могла позволить себе снимать жилье.
        - Решено! - заявила она сопровождающему. - Пора переезжать из больницы!
        - У тебя уже есть место на примете?
        - А что, есть варианты? - поинтересовалась Ворожея.
        - Ну, для сотрудников Мета-корп жилье найдется. Мы сейчас заканчиваем с ремонтом на третьем этаже, - поведал Ворон.
        - Спасибо за предложение. Я подумаю.
        Они остановились возле машины скорой. Настала пора возвращаться.
        - Кстати, прими небольшой презент на память… - Ворон достал деревянную фигурку из кармана и передал гостье.
        Алина взял предмет в руки и тщательно ощупала.
        - Это птица? Неужто ворон? Твоя работа?!
        - Именно.
        - Класс! А что еще умеешь вырезать?
        - Обычно я птах разных вырезаю на досуге. Но если у тебя есть пожелания, могу попробовать что-нибудь иное.
        - Мне не хотелось бы тебя обременять…
        - Пустяки. Мне самому нравится.
        - Я никогда не была в этом квартале, и пожарную часть видела лишь мельком. Ты с таким энтузиазмом рассказывал про вашу штаб-квартиру, что мне захотелось ее увидеть воочию.
        - Вырезать целое здание? - Ворон почесал голову. - Непросто, но я постараюсь.
        - Спасибо большое! Теперь я могу «видеть» только пальцами…
        - Если надумаешь менять место жительства, тебе может понадобиться водитель. Могу помочь, если что.
        - Ты так активно взялся за выполнение задания босса, да, Ворон?
        - Нет! То есть, задание, конечно, важно, но я обычно не так сильно стараюсь. Здесь особый случай, все-таки.
        Алина принялась накручивать локон на палец:
        - Нас никто не подслушивает?
        - Нет, народ далеко.
        - Медсестры говорили, что со мной все хорошо после операции… Но я хотела бы получить подтверждение от кого-то другого. Я ведь… не уродина больше?
        - Нет, ты очень красивая!
        - Правда? - на лицо Ворожеи сама выползла счастливая улыбка.
        - Конечно.
        Ей хотелось остаться еще ненадолго, но она чувствовала, что и так уже отняла слишком много времени у наверняка занятых героев. Ведь просто поблагодарить заехала. Попрощавшись с провожающими, Алина вернулась в больницу, где занялась лечением пациентов. Личные палаты и больничный запах теперь вызывал у нее негативные воспоминания. Она дала себе обещание съехать, как только начнет нормально стоять на ногах.
        После операции многие герои Корпуса навещали ее, чтобы поздравить и поглядеть на чудесное преобразование. На следующий день к ней явилась, не сказать, чтобы близкая подруга, скорее, давняя знакомая по прозвищу Артемида. Она активно интересовалась ее выздоровлением, а также задавала вопросы по поводу Мета-корп. Алина честно отвечала, что ей там все понравилось, и она даже подумывает о том, чтобы съехать из больницы и принять предложение Мета-корп. Хоть Кройц ничего не попросил за ее лечение, но она чувствовала себя обязанной как-то отплатить спасителю. Да и некоторые сотрудники ей вполне понравились. Например: Шатун, Князь и Ворон. Артемида ушла от нее в задумчивости.
        А вечером Ворожею посетила даже Директор Центра самолично. Она активно интересовалась самим процессом изменений, однако Алина помнила о своем обещании держать увиденное в тайне, поэтому ограничилась лишь историей про чудодейственную мета-технику. Ко всему прочему Директор интересовалась личностью Кройца и их взаимоотношениями. Ворожея не слишком понимала причину любопытства госпожи Резник, но отвечала без утайки. Показала Директору ворона, подаренного… Вороном. Директор вскоре пожелала ей скорейшего выздоровления и попрощалась, удовлетворив свою любознательность.
        Ворожея же продолжила все свободное время посвящать тренировкам. И вскоре смогла встать с кресла и передвигаться с помощью ходунков. Врачи заверяли, что через некоторое время она вернет способность ходить самостоятельно, что также было одной из ее давних мечт.
        [АРТОФ КРОЙЦ]
        История с Ворожеей, к счастью, не заняла много времени. Я быстро вернулся к прежним проектам и был несколько удивлен, что после выздоровлений девушка посетила Мета-корп одними из первых. Выглядела после трансформации Ворожея вполне мило, хоть и несколько худосочно на мой вкус. Отсутствие косметики ее совсем не портило. Ослепшей целительнице еще предстоит научиться ухаживать за собой, но это дело времени и привычки.
        На следующий день после визита Ворожеи я застал Ворона в ангаре, работающим над большим бревном столярными инструментами.
        - Ты собрался пожарную часть вырезать? - произнес я удивленно, узнав пока еще грубые контуры здания.
        - Ну, да. Подумал, почему бы не разнообразить птичью тематику?
        - Вррет как дышит, - подкралась неслышно Ищейка. - Поди ради девушки старрается!
        Ворон смущенно почесал щеку:
        - Алине хотелось посмотреть на штаб-квартиру Мета-корп, но теперь она может это сделать лишь с помощью осязания. Вот я и решил помочь… Все равно свободное время некуда девать.
        - Надо же. Не думал, что так угадаю с кандидатом, - покачал я головой. - Ладно, развлекайся. А в свободное время сходил бы навестил ее в больнице. Чем чурбаки бессловесные ковырять, лучше бы другим инструментом поработал.
        - Не слушай этого оболтуса, Воррон. Он ничего в девушках не понимает. Не спеши, и обязательно завоюешь ее серрдце!
        - Спасибо, - ответствовал пернатый.
        - Ничего не понимаю? Тогда как мне удалось заполучить тебя и Ирен?
        - Благопрриятное стечение обстоятельств, только и всего, - махнула хвостом Анна.
        Мы с Анной оставили Ворона. После небольшой пикировки с Ищейкой мы направились на обед. За столом собиралось все больше людей, хотя не всем нравилась такая толпа. Лед и Ворон предпочитали обедать уединенно. А вот Шатун все-таки научился проникать поближе к кухне и ждал своего часа. На него у меня уже имелись определенные планы. Ронину, который неотлучно дежурил в рабочие часы возле мета-лавки, требовался сменщик. Но без гражданства отпускать зверье в город было чревато.
        Вечером же ко мне обратилась Двуликая, подгадав у выхода из мастерской.
        - Ты довольно много времени проводишь взаперти, братик, - заметила она ехидно. - Помогаешь Видящему в его работе?
        - Вроде того, - хмыкнул я. - Чего хотела?
        - Нити подсказали, что сегодня ночью может произойти неприятное для города событие. Но деталей увидеть мне не удалось. Знаю лишь, что это связано будет со многими из нас. Мои нити, нити Ворона и твои - все они тянутся к ночному происшествию.
        - Вот как? Спасибо за предупреждение. Как считаешь, стоит ли сообщать в Штаб?
        - Не повредит.
        - Хорошо, я свяжусь со старшими героями, - кивнул я.
        - Кстати, до меня тут дошли слухи о некоем ритуале принятия в род, братик.
        - Это правда. Но что именно тобой движет? - поинтересовался я. - Каких целей ты пытаешься добиться, Двуликая? И сколько можно строить из себя мою сестру?
        - Я? Всего лишь следую за лидером, у которого есть шансы стать во главе города и помочь изгоям.
        - И высоки ли эти шансы?
        - Будущее туманно.
        - Значит, ты желаешь стать частью рода Кройц? Ты ведь понимаешь, что это не только права, но и обязанности?
        - Понимаю.
        Я посмотрел на маленькую хрупкую девочку в бесформенном балахоне и с повязкой на глазах. Все еще плохо понимал, что творится у нее в голове, однако союзники мне были нужны.
        - Тогда повторяй за мной…
        Двуликая спокойно дала присягу, став частью рода Кройц. Я пригласил оракула в мастерскую и показал, как работаю над новыми артефактами. Она ожидала чего-то подобного. Хоть и слепая, но наблюдательная. Да и нити ей открывали многие тайны. Вот когда речь зашла о моем происхождении, мне удалось ее удивить.
        - Ты из другого мира?! Не может быть!
        - Думал, ты догадывалась, - заметил я.
        - Нет, я думала, что ты откуда-то из южной Европы. А девушки знают, что ты пришелец?
        - Конечно.
        - Поразительно! - фыркнула обычно спокойная Провидица. - Любовь зла, полюбишь и Песца.
        - Попросил бы без завуалированных оскорблений.
        - Просто… В одном из вариантов далекого будущего… Впрочем, неважно. Не буду отвлекать вас от работы, глава.
        - К слову, надо бы родовой алтарь для тебя сделать, - задумался я. - Если я смогу вспомнить печать.
        - Родовой алтарь?
        - Тебе ведь непросто проверять нити судьбы у каждого человека. Алтарь может объединять случайные нити членов рода в единый толстый канат, по которому тебе проще будет предсказать серьезные события.
        - Такая вещь была бы полезна…
        - Надо бы заняться на досуге. Значит, сегодня ночью придется бодрствовать? Пойду сообщу «радостное» известие остальным…
        [ДВУЛИКАЯ]
        Разговор с Артофом оставил двойственное впечатление. Некоторые ее догадки подтвердились, но вот его иномирное происхождение до сих пор не укладывалось в ее голове. Девочка стала медленно спускаться вниз по лестнице следом за ушедшим главой, как в районе третьего этажа столкнулась с хвостатой сожительницей Песца.
        Ищейка обнюхала ее с ног до головы, как любила делать со всеми подозрительными личностями.
        - Вроде бы ты еще мелкая, а уже интерресуешься взрослыми темами?
        - Сейчас мальчики меня действительно не интересуют. Но через несколько лет все изменится, - спокойно констатировала она.
        - Что тебе надо от Арртофа?
        - Ничего. Но есть шанс, что в будущем мы… будем вместе, - с долей смущения поведала Двуликая. - Правда, столь отдаленные события предсказать намного сложнее…
        - Серрьезно? Не хочу тебя обидеть, но тебе не кажется, что пушистик более привередлив в плане внешности? - намекнула Ищейка на ее змеиную половину.
        - Есть шанс, что в далеком будущем, если Кройц станет во главе, мы научимся лечить подобные мутации. Как видишь, с Ворожеей ему удалось справиться, хоть там и особый случай.
        - Шансы-шансы! - всплеснула руками шатенка. - Когда ты последний рраз думала о своих настоящих чувствах, а не о шансах?
        - М-м, с такой стороны я на дело не смотрела. Артоф мне нравится, но в ближайшие годы, как я уже сказала, мальчики меня вряд ли заинтересуют. Поэтому тебе не стоит беспокоится об этой стороне. Я просто хочу помочь ему в достижении целей.
        - Я поняла тебя.
        - Но мы должны внимательно следить за главой, - продолжила Двуликая.
        - Что ты имеешь в виду? - нахмурилась Анна.
        - В погоне за силой и властью он может пойти по неправильному пути. И тогда всем нам будет плохо.
        - Пусть только попрробует! Уж я наставлю его на путь истинный!
        - Молодец, - кивнула девочка. - Только тебе и про себя не стоит забывать.
        - А со мной что?
        - Тебе лучше знать, - многозначительно ответила Двуликая и продолжила спускаться по лестнице.
        [РАССВЕТ]
        Приглушенный свет ламп освещал небольшое помещение, на полу которого были в беспорядке разбросаны игрушки. На стенах же виднелись выжженные пятна. Окна отсутствовали как данность, а потому определить точное время было невозможно. Но ей говорили, что снаружи стоит ночь, когда приглушается свет.
        Маленькая девочка ворочалась в кровати, сжимая большого плюшевого зайца. Ей не слишком нравилось это место, но люди обращались с ней вежливо, а доктор Ринко давала сладости, если она справлялась задачей. Девочка, которой дали красивое прозвище Рассвет, старалась вести себя примерно. Тогда ей дарили красивую одежду и игрушки, позволяли играть с другими детьми, вкусно кормили и давали таблетки. Иногда ей хотелось убить всех вокруг, а особенно профессора Садовничего, который изредка приходил к ней и наблюдал за играми. После его прихода воспитатели все время заставляли ее есть невкусную каменную крошку. И за этим все время следовали кошмары с ужасными болями. Но воспитатели говорили, что так она становится сильнее, и что ее ждет большое будущее. Только вот профессора она все равно ненавидела.
        Порой у девочки случались приступы. Внутри нее пульсировало нечто, желающее найти выход. Однажды мальчик оторвал глаз у ее любимой куклы. Тогда девочка выпустила наружу свет, и мальчика не стало. Вместе со всей остальной группой и воспитателем. Другие воспитатели потом сказали, что их переселили. Некоторое время Рассвет была наказана, и ей запретили играть с другими. Девочке это очень не понравилось, но с таблетками мир казался ей светлым и радостным. Затем нашлась еще одна группа из трех детей. Сначала они смеялись над ее костяными волосами, но воспитатели их отругали, и вскоре Рассвет подружилась с ребятами.
        Девочка ворочалась, размышляя о словах Андрея - мальчика со смешными лиловыми ушами. Он по секрету поведал, что их, оказывается, растят на убой, чтобы принести затем в жертву Богу. Но другая девочка, Настя, возразила, сказав, что наоборот - они должны будут убить Бога. Рассвет не могла решить, где правда, а где ложь. Думать о таких вещах ей не нравилось.
        Лекарства вскоре подействовали, и девочка провалилась в блаженное забытье. Она уже не видела, как решетку вентиляционного отверстия аккуратно вырезали. Через узкий лаз, в который и ребенок бы не протиснулся, змеей пролез растянутый человек в черном. Диверсант бесшумно спрыгнул на пол, после чего подошел к постели со спящей девочкой и достал из футляра шприц с мутной желтоватой жидкостью.
        - Возмездие грядет, - произнес он на немецком и воткнул иглу в тонкую кожу.
        Глава 19
        Рассвет недовольно заерзала. Разные вещества смешивались внутри нее, создавая по-настоящему взрывоопасный коктейль. Неизвестный быстро покинул комнату, уйдя тем же путем. Вскоре «укол бешенства» подействовал, и девочка очнулась. Желание исторгнуть свою силу наружу вскипело в ней с неожиданной мощью. Сознание ее, затуманенное различными препаратами, плохо понимало происходящее. Она лишь хотела выпустить наружу свет и уничтожить всех, кто запрещает ей свободно гулять и играть столько, сколько ей захочется.
        Девочка поднялась в воздух, используя свою мету полета. Стены комнаты, в которой ее запирали, были крепкими, специально усиленными стальными пластинами. Но ее не волновали детали. Рассвет вытянула руки и исторгла из себя Силу. На секунду она сама ослепла от яркого света. Раздались звуки шипения и громкий треск. Защитные пластины быстро полопались. Стены не смогли долго сдерживать натиск. Загомонила громкая тревожная сирена. Рассвет она не понравилась.
        - Хватит! Заткнись!
        Девочка вылетела в коридор и выстрелила по моргающим оранжевым лампам. Затем по громкоговорителям. Однако звуки исходили из разных частей подземного комплекса. У нее не получалось заткнуть систему тревоги.
        - Рассвет, успокойся! Мы с тобой поигра…
        Выскочившая воспитательница исчезла во вспышке света. На пол осыпались крошки, оставшиеся от костей.
        - Поиграем! Больше! Еще больше! - пропела Рассвет безумным голосом и полетела дальше.
        Спятившая мета-героиня громила попадающиеся ей на пути помещения одно за другим. В некоторых находились люди, однако они быстро пропадали в очередной вспышке. Несколько героев-охранников попытались дать отпор, но она быстро накормила их карающим светом.
        А затем Рассвет наткнулась на комнату детей. Андрей, Настя и Игорь спрятались под кроватями. Девочка заметила торчащий оттуда край детской пижамы.
        - Прятки? Чур я вожу!
        Рассвет подлетела и легко перевернула кровать, пользуясь своей силой Громилы.
        - На-а-шла! - проговорила она торжествующе и направила лучи света на детишек.
        Очередные жертвы даже закричать не успели, как сгорели во всеочищающей вспышке.
        - Лучше прятаться надо! - хихикнула Рассвет и полетела дальше.
        Вскоре девочка наткнулась на шахту лифта, которая была заблокировано по тревоге. Однако несколько заслонов не стали серьезной преградой для супера, которого готовили уже не первый год.
        Рассвет пробилась через стальные перегородки и увидела, что путь наверх свободен.
        - Наконец-то смогу поиграть на улице! - произнесла она радостно и направилась ввысь. Прочь из ненавидимых ей тесных коридоров.
        Ей стало жаль, что не удалось поиграть с доктором Ринко или профессором Садовничьим. Но она попробует поискать их снаружи.
        Еще несколько заграждений пришлось преодолеть Рассвет вместе с парой находящихся на посту героев, сделавших тщетную попытку остановить беглянку. И после этого девочка вылетела на свежий воздух. Снаружи стояла глухая ночь. Рассвет редко выпускали на улицу - только за очень хорошее поведение и при большом сопровождении героев. И при этом запрещали летать. Но теперь она сможет вволю порезвиться. Кровь бурлила. Сила внутри нее жаждала найти выход.
        Рассвет не сдержалась и выпустила два мощных луча по зданию Института. Посыпались стекла, одна из стен обвалилась. Девочка рассмеялась и полетела к другим городским кварталам.
        - Поиграем! А кто не спрятался, я не виновата!
        [АРТОФ КРОЙЦ]
        Когда ночную тишину разрезало далекое грохотание взрывов, я сидел на крыше вместе с Ищейкой под боком и поглаживал мягкую коричневую шерсть. Сославшись на холод, она трансформировалась в свою морф-ипостась. Длинные уши Ищейки встрепенулись, и героиня сразу привстала. Ирис неподалеку также взлетела наверх. По общему каналу Штаб передал короткое сообщение, объявив всеобщую тревогу. В Городе объявлена мета-угроза высокого уровня опасности. Кратко сообщили о спятившем Стрелке и Движе, который принялся устраивать Погромы в районах, прилегающих к Институту Метафизики. По всей видимости Корпус воспринял предупреждение Оракула, которое я передал через старших героев, более чем серьезно.
        Я спустился к войскам. Часть отсыпалась, но их оперативно разбудили.
        - Движи-Стрелки помогают Корпусу по возможности. На рожон не лезть, - скомандовал я. - Остальные: помогаем гражданским и разгребаем завалы. Можете взять Рысь. Эй, а ты куда вылезла? - обратился я к Двуликой.
        - Есть шанс, что я встречусь со старыми знакомыми… - произнесла Провидица многозначительно.
        Всего лишь струны судьбы видит с помощью своей меты, а строит из себя стратега мирового порядка.
        - Воля твоя…
        Я, Ирис, Лед и Ворон выдвинулись вперед отдельной группой. С наземной частью договорились держать связь и докладывать о ситуации. Вскоре мы узрели толстые столпы света, что прорезали ночной мрак и наносили удары по городу. Сложилось впечатление, что Погромы устроил Пересвет, к столкновению с которым я пока не был полностью готов. Однако мы быстро поняли, что ошиблись. Глазастый Ворон первым заявил, что герой слишком маленький для Пересвета. А затем и в общем канале рации стала проскакивать информация о некоем Рассвете. Вернее, некоей. Когда мы подлетели поближе, героям с хорошим зрением стало очевидно, что в Погромах участвует совсем юная девчонка.
        Рассвет безумно хохотала и отправляла смертоносные высокотемпературные лучи в здания, прибывающих героев и технику. Было очень похоже, будто силу Пересвета пересадили молодой героине. Либо взрастили родную дочь, унаследовавшую ту же самую мету. Вот только я знал, что это невозможно. Разве что при употреблении ядра можно передать способности близкие к оригиналу. Пересвет же, к несчастью, помирать не собирался. Ну и, если приглядеться, были заметны отличия. У Пересвета спектр атак тяготел к желтым оттенкам, у Рассвет - к красным. У мэра удары выглядели как плотные лучи прожектора, а у взбесившейся девочки - на разжиревшие блеклые лазеры. Тем не менее, если подобную силу вывели специально, то сходство поразительное. Честь и хвала вивисекторам, сумевшим развить ее способности.
        Мы сразу же включились в бой, рассредоточившись, и принялись поливать Рассвет разнообразными снарядами издалека. Я активировал печать Плазмострела и начал атаковать огненными сгустками. Основной урон на себя взяли Стрелки Корпуса, мы же старались не высовываться из-за их спин. Не все можно было разобрать в творящемся хаосе. Разные лучи, снаряды и суперы пронзали городской сумрак. Порой становилось светло, словно днем, особенно, когда в дело вступала Рассвет. Едкий дым стелился над развалинами, в которые превращались жилые кварталы. Простолюдины прятались по подвалам.
        Рассвет обладала мощным защитным полем и сильными атаками. Я примерно оценил ее в девятый ранг. Сильнее Метамена и Брунгильды, однако бесконечно держаться под натиском Корпуса и других суперов она не сможет. Хотя, судя по увиденному, она успела отправить в нокаут множество героев. Рассвет быстро пробивала эфирный доспех мощной атакой, после чего суперы получали чудовищные ожоги и падали на землю. К счастью, девочка не спешила их добивать, а внизу их быстро подбирали Лекари. Пролетая над одной из улиц, заметил машину скорой с Ворожеей, которую прикрывала наземная группа Кроноса с эфирным щитом.
        Метамен держался в воздухе неподалеку, но атаковать в пределах города опасался. Его удары могли нанести больше вреда жилым кварталам, чем противнику. Брунгильда с Нагинатой кружили вокруг цели и наносили удары, предварительно предупреждая по общему каналу. Стрелки в этот момент прекращали огонь. А когда старшие героини отступали, чтобы набраться сил - начинали лупить снова. Нагинате удалось отсечь руку девочке с помощью своего длинного и острого клинка на древке, что привело Рассвет в бешенство. Но догнать и покарать старшую героиню у нее не вышло.
        Несколько раз взбесившаяся суперша бросалась на подобравшихся близко героев невысокого ранга. Герои превращались в пепел, как только их защитное поле истончалось. Организована оборона была не слишком хорошо. Некоторым мета-людям делать было нечего в подобном противостоянии элит.
        Смог посмотреть и за подоспевшими кланами, которые старались, как и мы, не лезть на рожон. Удручающее зрелище. Я ожидал большего. Карпы и совы не располагали значительными военными отрядами. Хотя не факт, что часть их не осталась сидеть по домам. Теперь понятно, почему суперы города не смогли справиться с Пересветом. Тот был посильнее, да и передвигался немного быстрее. Если бы Рассвет улетела за пределы города, она бы смогла отсечь половину наземных Стрелков, которые бы просто за ней не поспевали. Однако девочка явно находилась не в самом адекватном состоянии. С другой стороны, мне рассказывали, что до знаменитых Погромов в Корпусе была пара героев уровня силы близкому к Пересвету. Но он их обоих отправил на тот свет. Так что в городе остались не самые сильные суперы.
        Лед сумел удачно попасть по верткой цели и сковал в ледяных объятиях. Яркая вспышка расколола оковы мгновенно. Рассвет снова пришла в ярость и направилась в сторону Льда, одновременно поливая его плотными лучами света. Герой сделал попытку прикрыться щитом из замерзшей воды, однако спятившая героиня пробивала их слишком быстро. Зеленое мета-поле Льда приняло на себя удар и стало быстро тускнеть. Я бросился на выручку и встал на пути атак. Сразу почувствовалось сильное давление. Даже через усиленный эфирный доспех тепло начало потихоньку проникать через защиту. Стало практически ничего не видно. Резерв таял с феноменальной скоростью. Да уж, как при таких условиях с Пересветом сражаться, если даже его жалкую копию победить не можем?
        Но в целом мой доспех сдержал натиск. Рассвет была уже измотана, и на Льда с Песцом растратила последние запасы эфира. Вероятно, генератор у нее также мощный, поэтому расслабляться и давать ей возможность отдыха нельзя. Эфирным зрением я заметил мощный электрический удар Ирис, который отвлек противника от моей персоны. Ворон также атаковал регулярно, но пробить доспех Рассвета ему не удавалось.
        Лед спустился вниз и улетел за здания. Нижняя часть его тела превратилась в сплошной уголек. Судя по выражению лица героя, боль он испытывал адскую. Ворожея сразу же занялась раненым. Общий эфир по рации заполонили разные команды, крики и обрывки разной информации, но кое-как удалось вычленять важные сведения.
        Рассвет начала сдавать, свечение ее поля снизилось, и девочка перестала атаковать, сосредоточившись на защите. Мой плазменный снаряд пробил поле и оторвал ей ногу ниже колена. Рассвет впала в истерику, крича что-то и одновременно рыдая. Затем попыталась спрятаться за зданием от мелькающих снарядов. Стрелки снизили накал страстей - то ли опасаясь задеть строение, то ли им стало жалко юную супершу. Хотя она только что отправила на тот свет несколько человек.
        - СТОЙТЕ! - перекричал в общем эфире всех смутно знакомый голос. - НЕ ТРОГАТЬ РАССВЕТ! ОНА ВАЖНЫЙ ОБЪЕКТ!
        Битва остановилась. Израненная хрупкая девочка, потерявшая руку и ногу, принялась спускаться к земле в районе небольшого парка, который уже потихоньку готовили к посадкам урожая. Из-за зданий вырулило несколько грузовиков в военной раскраске. Похоже, прибыли кураторы девчонки.
        - В Институт проник враг, который внедрил в Рассвет желание сеять хаос, - продолжил мужской голос. - Мы заберем ее и со всем разберемся.
        Я заметил вызов с союзной рации и переключился на шифрованный канал Мета-корп, убрав общую какофонию.
        - Похоже, это профессор Садовничий, - произнесла Двуликая через переговорное устройство. - Я была знакома с ним и немного с Рассвет, когда меня держали в Институте. Она уже тогда могла вспылить на ровном месте.
        - После твоего побега его перевели на мета-полигон?
        - Ага, - ответила Провидица. - Таскает ядра для своих подопытных.
        - А ядра прошедших инициацию суперов? - вклинился хмурый Ворон. - Тоже могут забрать?
        - Не слышала о таком лично, но я бы ничему удивляться не стала.
        - Ублюдок! - рыкнул Ворон.
        Вышедший из скрыта Дмитрий направился к земле, где уже собирался разный народ.
        - Не делай глупостей, пернатый, - попросил я через рацию.
        - Я просто хочу узнать правду!
        Из остановившейся военной машины выскочил мужчина в куртке и очках, в коем я узнал нашего куратора от Института во времена мета-инициации. Профессор Садовничий был взъерошен и слегка напуган, но в то же время сохранял решительное желание защитить жизнь ценного объекта.
        - Не приближайтесь! - из другого автомобиля вышла низенькая худая женщина средних лет с заплетенной русой косой. - Мы успокоим Рассвет.
        - А вот и сама доктор Ринко пожаловала! - выплюнула Двуликая по рации.
        - Они над тобой издевались? - уточнил я.
        - Желали развить мои силы до максимального предела. Из-за Ринко чешуйчатый покров не ограничился рукой и распространился на половину тела! - прошипела та недовольно.
        Тем временем Ворон спустился вниз и схватил Садовничьего за плечо:
        - Это правда, что вы специально изымали ядра инициируемых, чтобы кормить ими подопытных?!
        - Что? Ты кто такой… Воронцов? Это не твое дело! - узнал он одного из иниированных.
        - Это моей дело! Отвечай немедленно! Или я пристрелю эту тварь! - вышел из себя мой подопечный, направив оружие на девочку.
        Рассвет тихо хныкала, сидя на земле, и вряд ли понимала, что происходит.
        - Спокойно, не нагнетаем! - я приблизился к собравшейся компании. - Профессор, так значит, вы убиваете молодых инициируемых ради своих опытов?
        - Вы сами знаете почему! Мы не хотим получить нового Пересвета! - рявкнул он.
        - И при этом втайне растите своего карманного Пересвета, да? Используя ядра убитых? - продолжил я.
        - Эта информация вас не касается, - обронила доктор Ринко строго.
        - Погиб наш друг. Мы имеем право знать, - надавил я.
        - Да что вы понимаете!! - вскричал Садовничий. - Все это делается ради общего блага! У нас нет иного выбора, кроме как создать идеальное оружие! Только так мы сможем справиться с ни…
        Вдруг со стороны прилетело два толстых луча света, но уже белых тонов. Профессор Садовничий испарился моментально. Ворон потерял руку, не успев напитать как следует свой доспех или вовремя отскочить. Я сместился в сторону и прикрыл приятеля от удара, быстро думая над тем, как противостоять новой угрозе. Однако подкравшийся неожиданно Пересвет нанес второй удар не по нам, а по Рассвет. Обессиленная девочка долго сопротивляться не смогла, уйдя вслед за теми героями, которых сама отправила в мир иной.
        Остальные герои замерли в томительном ожидании. Кто-то принялся улепетывать, заметив печально известного мэра. Сражаться с ним никому не хотелось. Супер в белом одеянии спустился к земле и пафосно изрек:
        - Браво! Славные герои Усть-Корсы спасли город от очередной страшной участи! Институту Метафизики стоит более внимательно следить за своими экспериментами, - блондин с улыбкой подлетел к доктору Ринко, которая выглядела слегка растерянной. - Правда ведь?
        Пересвет хлопнул женщину по спине. Мигнула небольшая вспышка, а доктор Ринко вскрикнула и упала на землю. От ее спины повалил дымок, одежда оказалась прожжена насквозь. Кожа почернела.
        - На этом предлагаю прекратить представление. С противником покончено, и больше подобного не повторится!
        Махнув рукой, герой в белом удалился, оставив остальных разгребать последствия.
        - Похоже, вы свой урок получили, - протянул я задумчиво. - Главное, чтобы усвоили.
        Доктор Ринко промолчала, морщась от боли. Я заметил Костоправа, спешащего ей на выручку.
        С одной стороны, институтских можно понять: ради победы над свирепым врагом люди пойдут на многое. С другой, эксперименты над детьми и над людьми в целом я не одобрял. Чертовы спятившие колдунишки, калечащие людей своими непроверенными методами инициации. Рассвет почти достигла уровня Пересвета, за что им можно поаплодировать. Вот только ее психика стала не совсем нормальной, как и у супера, который вдохновил Институт на проведение исследований. Если бы с ее помощью удалось победить Пересвета, действительно ли что-либо изменилось для города? Впрочем, отчаянные ситуации требовали отчаянных мер.
        - Лететь можешь? - подоспели мы с Ирис к напарнику.
        - Кажется… да, - прошипел Ворон, пытаясь подняться в воздух.
        - Я помогу…
        Мы отнесли пострадавшего к Ворожее. Возле машины скорой уже скопилась небольшая очередь. Раненых было много и помимо героев. А затем мы приступили к разбору завалов, добровольно придя на помощь властям. Ищейка оказывала неоценимую помощь, быстро определяя, где есть живые или мертвые тела людей. Ночь выдалась для героев и обывателей кровавой и долгой.
        Глава 20
        Ворожею истощило множество срочных тяжелых пациентов, поэтому Ворону она лишь остановила кровотечение и закрыла рану. Несмотря на близкие отношения, девушка не стала выделять его и тратить силы, когда оставались люди с куда более серьезными ранениями. Ворон также не настаивал.
        Дмитрий был скуп на слова, однако, кажется, он был удовлетворен случившимся. Профессор, ответственный за поставки людских ядер, получил по заслугам. Проблема была в том, что это могло остаться рабочей системой, и на место Садовничьего просто придет новый человек. Хотя, Пересвет должен заинтересоваться данными прожектами и прошерстить деятельность Института. Да и после такого эпичного провала вряд ли вивисекторы вернутся к своим опытам.
        - Я поговорю с Директором и попрошу повлиять на эксперименты в Институте, - сообщил я мрачному Ворону, хлопнув по плечу со здоровой стороны.
        - Угу. Спасибо.
        - Жаль, что Пересвет заодно не прибил и доктора Ринко, - заметила Двуликая без особой радости.
        - С ней тоже разберемся, - хмыкнул я.
        - Плохо, что так все закончилось, но, если иного выхода нет, приходится прибегать к неприятным методам-методам, - заявила Ирис.
        - То есть ты одобряешь действия Института? - уточнил Ворон.
        - Если бы им удалось уничтожить Пересвета, вряд ли бы люди сильно возмущались.
        - Ладно, герой, - обратился я к Ворону. - Идем, полечу твои раны.
        Я отвел приятеля в машину и наложил аварийную печать. Рука начала быстро восстанавливаться.
        Последствия мы помогали разгребать до самого полудня. Затем Корпус сообщил, что они дальше справятся сами, поблагодарив всех героев за поддержку. Мы вернулись в особняк, перекусили и отправились восполнять недостаток ночного сна.
        На следующий день народ уже более-менее отошел от случившегося. Ворон вернулся к вырезанию подарка для Ворожеи, Двуликая также старалась не бередить старые раны. Что ж, попытка местных воспитать и подготовить новое оружие против Пересвета провалилась. А ведь Рассвет вели несколько лет, по словам Двуликой. Вкладывали силы и средства, чтобы держать ее развитие в тайне и снабжать свежими ядрами. Нового бойца аналогичного уровня вырастить крайне сложно. Высока вероятность, что человек сойдет с ума и превратится в измененного, как это случилось с «сокурсниками» самого Пересвета.
        Я же вернулся к радарной сети, с которой все еще оставалось множество хлопот. Хотелось сделать командный пункт идеальным, без ложных срабатываний. Также радары должны замечать пропуска, которыми будут снабжаться официальные герои-Движи. Иначе постоянно будут маячить на радаре. В теории потенциальный противник может выкрасть такой пропуск, поэтому требовалось придумать систему периодического обновления. Чтобы сеть работала и без моего вмешательства. Карточки доступа с эфирными чипами давно научились делать что в Рейхе, что в Ганзе. Было бы замечательно, если мне не придется обновлять им пропуска или шифр в этих самых карточках. Может запрягут Чародейку.
        Порой я менял сферу деятельности и занимался мета-фильтрами или иным оборудованием, которое имело широкое распространение в городе. Тепловые генераторы от Императора стали весьма популярны, пускай сезон холодов и подходил к концу. Земные Видящие производили не самые эффективные схемы с точки зрения обогрева. Много эфира уходило впустую. Мобильные обогреватели же от Императора тратили примерно вдвое меньше мета-жидкости при той же эффективности. Вот что значит - применить правильные имперские печати, разработанные лучшими чародеями-конструкторами.
        Вечером я пересекся с нанятой специалисткой по кадрам. Рядовая вполне себе женщина около сорока лет на вид. Низенькая и слегка пухлая. Однако от нее веяло неким уютом и добротой.
        - Простите, господин Кройц, - обратилась она ко мне. - Я хотела вам кое-что сказать…
        - Слушаю вас, - остановился я на ступеньке лестницы.
        - Саша не хотел, чтобы я говорила, но… - женщина смутилась. - В общем, я с Рогачевым состояла в отношениях раньше… и состою теперь. Мне не хотелось бы, чтобы подобное всплыло потом как нечто осудительное.
        - Спасибо, что рассказали.
        - Вы… совсем не удивились?
        - От нюха Ищейки ничего не скрыть, - покачал я головой. - Понимаете теперь, как тяжело мне?
        - Вы знали? Простите.
        - Ладно. Покуда вы хорошо работаете, ваше родство меня волнует мало.
        Женщина кивнула:
        - Я просто хотела поблагодарить вас за то, что вы сделали.
        - За что именно? Я много чего наделал.
        - Саша… С ним всегда было тяжело. Он до сих пор не до конца оправился от потери семьи. Я старалась ухаживать за ним, помогать и поддерживать. Но в один день сдалась, опустила руки. Он был совсем плох, начал срываться и пить без конца. Но вам удалось вырвать его из этой трясины, дать ему новую цель в жизни. Я очень удивилась, когда он пришел ко мне, аккуратный и гладко выбритый, и сообщил, что нашел для меня работу. Ну, аккуратный по его меркам, конечно. В общем… мы живем в тяжелое время. Я знаю, что в любой момент по наши головы может прилететь безумный маньяк. Вроде того, что случилось вчера. Но после Падения большинство научилось радоваться и такой жизни. Поэтому… спасибо, что сделали наши с Сашей жизни лучше.
        - Хм, пожалуйста, - взлохматил я свою шевелюру.
        - Кстати, я испекла торт по старинному бабушкиному рецепту. Из кабачков. Очень вкусно, попробуйте обязательно!
        - Разумеется.
        Вот уж не думал, что мне приятнее будет получать похвалу от обывательницы из-за какого-то пустяка, чем слышать поздравления после непростой вылазки от мета-людей. Наверное, суперспособности и родовитость на самом деле не так уж и важны в этом плане. Главное, чтобы человек был хороший. Похоже, теперь я понял, что Окурок нашел в этой невзрачной барышне. С ней было легко и уютно.
        Двадцать первого марта рабочие закончили отделочные работы на третьем этаже, и нам стало чуточку проще. Постоянный шум достигал даже мастерской, не говоря уж про бедных бухгалтеров. Строители перешли на второй этаж центрального крыла, где будет сделан косметический ремонт без каких-то кардинальных перестановок.
        Лучемет и Гризли официально стали частью Мета-корп и приступили к рабочим обязанностям. С Лучеметом мы пересекались во время инцидента с Рассветом. Стрелок уровня Ирис всегда будет полезен компании. Гризли не обладал метой полета, зато его громогласный голос можно было услышать за несколько кварталов. Кампанейский мужик сразу же подружился с суперами Терема. Но недолго он расслаблялся в особняке. Вскоре Морф отправился на дежурство к мета-лавке. А то Ронин сидел на посту безвылазно все рабочие часы. Теперь хотя бы сменщик появился. В отличие от Шатуна Гризли мог трансформироваться в свой человеческий облик, к тому же имел паспорт города. А потому проблем с его нахождением в торговом центре не возникало. Громила поворчал, но после парочки резких высказываний Ирис направился на дежурство. Без Гризли в особняке сразу стало тише и спокойнее.
        Также мне удалось договориться со Штабом о посещении Брунгильдой и Нагинатой моего особняка для обследования. Старшие героини прибыли с разницей во времени, чтобы я успел изучить и запомнить контуры первой гостьи. Узоры резерва и генератора эфира Нагинаты оказались чуть более упорядоченными, чем у Метамена, но по чародейским стандартам оставались все еще слишком хаотичными. Восторга ее аура у меня не вызвала. Разве что спектр темного эфира, которым владела старшая героиня, был слегка лучше моего. Жаль скопировать так просто контуры контроля меты Истока нельзя.
        Брунгильда все пыталась вызнать, что за такой хитрый артефакт я использую, способный снимать сведения о ядре. Пришлось отмалчиваться. Как я и подозревал, аура Брунгильды оказалась не только сильной, но и сбалансированной. Относительно остальных старших героев, конечно. Используя форсированный режим обучения, я зазубрил все контуры и переплетения источника эфира, стараясь не упустить ничего лишнего. Ориентироваться в этом запутанном хаотичном клубке было не просто, но мне удалось выделить отдельные структуры и органы. Из них двоих контуры Брунгильды показались мне более подходящими.
        Вопрос лишь в том - стоит ли внедрять его в себя? В таком случае я однозначно перестану соответствовать стандартам рода Кройц. Потеряю свою незаметность. Даже Теневая вуаль не факт, что спасет. Стоит ли мне гнаться за силой, или лучше продолжить постепенное развитие? Но в таком случае вряд ли я смогу дать достойный отпор Пересвету, когда придет время. А рано или поздно придется убирать безумного мэра города, который портит жизнь всем вокруг.
        Я решил пока отложить работу с собственной аурой в дальний ящик. Возможно, еще удастся изучить суперов других поселений и найти более подходящего кандидата. А может и останусь с текущим уровнем развития генератора и резерва. Все-таки, это не самый определяющий фактор в бою. А вот Призрачный клинок подтянуть стоит. Ближнее сражение всегда считалось более эффективным, если речь идет про парный спарринг. Плазмострел слабее клинка, плюс им еще попасть по цели требуется. Для противодействия Пересвету Клинок будет более полезен.
        Анна отправилась гулять, Ирис решила посетить коллег по псионскому несчастью и порушенные кварталы. Словно специально подгадав время, ближе к вечеру в особняк пришел гость. Точнее гостья. Явившийся в мастерскую рядовой боец описал пришедшую как женщину в черных очках и берете.
        Я спустился вниз и увидел Директора Центра собственной персоной. Вокруг Марго крутилась Двуликая, что-то вынюхивая. Маскировка у девушки была не слишком крутая, однако Провидица и остальные ее не узнали. Все же Директор не так часто появлялась на публике, и ее фотографии не печатали в газетах.
        - Сударь Кройц, - обратилась она с приветливой улыбкой и сняла очки. - Есть несколько вопросов, которые нам следует обсудить.
        - Рад, что вы приняли приглашение посетить мое скромное жилище. Желаете поужинать?
        - Пожалуй, не сегодня. Можем мы поговорить в приватной обстановке?
        - Конечно. Пройдем наверх.
        Я пропустил даму вперед по лестнице, с удовольствием полюбовавшись на открывшиеся контуры грядущих переговоров. Марго даже в пальто умудрялась притягивать к себе взгляд.
        Мы уединились в кабинете, и я на всякий случай активировал Купол тишины, попросив гостью подождать. А то есть у нас любители совать свои уши куда не следует.
        - Мне казалось, ты была против продолжения наших отношений, - заметил я.
        Девушка сняла пальто и скинула на спинку ближайшего кресла. После чего устроилась в соседнем.
        - Я здесь с официальным визитом от Совета Безопасности, только и всего, - улыбнулась она загадочно.
        - У меня тоже накопились кое-какие вопросы.
        - Выкладывай первым, - предложила Марго.
        - Что с проблемой гражданства изгоям и Мисту с Тойфелем? Мы излечили Ворожею, поэтому ожидаем, что город пойдет нам навстречу.
        - Сожалею, - покачала Директор головой. - Я не смогла убедить Совет. Ворожея - ценный кадр, но не настолько, чтобы менять политику города. Мы можем пойти навстречу в другом, менее важном вопросе.
        Я цыкнул:
        - Ясно… Дай подумать…
        - К тому же… до нас дошли слухи, что Ворожея надумала стать сотрудником Мета-корп или даже переехать сюда, - поведала Марго. - Может, это вы должны нам заплатить за переманивание сильнейшего Лекаря города?
        - Она сама распоряжается своей судьбой. В любом случае, лечить пациентов Ворожея прекращать не собирается.
        - И это радует. Если просьба не будет чересчур наглой, думаю, СовБез ее рассмотрит.
        Я вспомнил о дружеской потасовке Шатуна с Гризли, когда герои решили выяснить, кто из них сильнее. И мне в голову сразу пришла одна идея, контуры которой все еще не выкристаллизовались до конца.
        - Отдайте нам колизей.
        - Что? Какой еще «колизей»? - нахмурилась она.
        - Здесь рядом находится колизей для игр на льду.
        - Ледовый комплекс? Он ведь давно заброшен. И для чего он тебе? - поинтересовалась Марго. - Балы будешь устраивать?
        - Неплохая мысль, - задумался я. - Но колизей используется для других вещей. Я ведь говорил, что мы намерены создать парк аттракционов.
        - Серьезно? Ладно, дело ваше. Полагаю, Совет не будет против подобной сделки.
        - Хорошо. Ничего не хочешь мне рассказать по поводу Рассвет? - приподнял я бровь.
        Марго помрачнела:
        - Поверь, данная тема мне самой очень не нравится. Про Рассвет даже мне не было ничего известно. Но не буду отрицать, я знала кое-что о творящемся в Институте. И пыталась добиться остановки опытов. Однако Совет остался непреклонен.
        - Я понял тебя. Ладно, этой проблемой займемся как-нибудь позже.
        - Ты же не планируешь вламываться в Институт?
        - Разумеется, нет.
        Зачем, если спустя какое-то время смогу просто приказать?
        - Ясно, - протянула она. - Как продвигается работа с радарами?
        - Видящий передавал, что проект непростой. Но скоро, думаю, он его закончит. Так зачем же Совет послал вас к Мета-корп, сударыня? Наверняка, просьба будет нетривиальной. Опять кого-то выкрасть из Рейха?
        - Нет, - Директор вздохнула. - Но ты прав - просьба далеко не самая тривиальная. Тем не менее, у нас просто нет выбора. И Совету подобное не нравится.
        - Заинтриговала. Продолжай.
        - Речь пойдет о Видящей, которую ты вернул из Рейха.
        - Чародейка? Ее опять похитили?
        - Нет, - улыбнулась девушка. - Пока еще не успели. С сударыней Романовой у нас возникли некоторые… сложности.
        - Она и вам закатывает истерики?
        - Похоже, ты успел хорошо с ней познакомиться, - с подозрением взглянула на меня Марго.
        - На своей спине таскал фактически, - пожал я плечами.
        Брюнетка некоторое время буравила меня глазами, но затем выдохнула:
        - В любом случае мы можем обратиться только к Мета-корп. СовБез просил держать вас в неведении, но мне эти игры поднадоели. Да Чародейка и сама вам все выдаст… В общем, главное ее недовольство Усть-Корсой - это отсутствие других Видящих, у которых она бы хотела научиться мастерству изготовления новой мета-техники. Романова умеет делать лишь несколько видов техники, но желает развиваться и узнавать новое. Поэтому она в свое время не была против Союза. Там ее общение с другими Видящими сильно ограничивали, но все-таки давали новые знания. В Рейхе же ее попытались загнать обратно в рамки и запретили видеться с другими Видящими. Усть-Корса раньше совсем не могла предложить ей учителей, однако с появлением Мета-корп ситуация изменилась.
        - То есть, вы хотите, чтобы Император стал ее учителем? - проговорил я.
        - Грубо говоря, да. Мы пытались сдерживать ее порывы, однако Чародейка объявляла бойкот и отказывалась сотрудничать. Затем кто-то показал ей мета-технику Императора, и…
        - И?
        - Она помешалась на этой технике. Буквально сутками напролет пялилась в предмет, по словам персонала. И практиковалась, пытаясь воссоздать тот же стиль… Или как там у Видящих? Надолго ее данное занятие не заняло, к сожалению. Романова в ультимативной форме потребовала познакомить ее с Императором. Я вызвалась выступить переговорщиком в этом вопросе. В случае согласия на обучение Чародейки Совет готов признать всех изгоев, а также суперов Рейха полноправными гражданами Усть-Корсы.
        - И все? - вопросил я с иронией.
        - Зависит от качества и сроков обучения, - добавила Марго с каменным лицом.
        Я откинулся в кресле, задумавшись. В целом, я планировал в будущем брать себе учеников. Но после того, как разберусь с Пересветом и получу реальную власть. Еще было рано. Ученики должны делать сильнее меня, а не принадлежащий другим город.
        - Не знаю, - покачал я головой. - Император пока не планирует выходить из тени.
        - Мы можем придумать какое-нибудь нейтральное место для встреч и обучения.
        - Ага, и держать в качестве охраны пару десятков суперов рядом? Люди в Корсе плохо умеют соблюдать конспирацию.
        - Чего он боится, собрав такую армию под боком? - фыркнула Марго. - Вы ведь планировали выходить в свет, когда будет готов оплот компании и будут наняты герои для охраны? По-моему, данные условия уже выполнены.
        - Возможно, ты и права, - согласился я. - И Императору пора показаться на людях.
        Все равно домашние рано или поздно догадаются.
        - Рада слышать! Познакомишь нас?
        - Зачем? Ты и так с ним прекрасно знакома.
        Глава 21
        Марго уставилась на меня в непонимании. Я усмехнулся, наслаждаясь этим маленьким приятным моментом. Возможно, кто-то сочтет подобное самолюбование мелочной выходкой, но у всех нас имеются свои слабости.
        - Знакома? Он ведь не может быть кем-то из Совета или Центра… Работал в Корпусе? Или один из сотрудников Мета-корп? Но я почти никого из ваших не знаю… Это ведь не может быть Смирнова?
        - Нет. А что, ты ее успела хорошо узнать?
        - Надо же мне было изучить любовницу моего молодого человека, - посмотрела она на меня со значением.
        - Э-эм, давай не будем поднимать данную тему.
        - Значит, ты все-таки спишь с ней, - произнесла она уверенно, поняв, что я не собираюсь ничего отрицать. - Я и не сомневалась в тебе, Песец. Встреч раз в месяц явно недостаточно, чтобы удовлетворить твое распухшее эго и либидо.
        - Марго… - поморщился я.
        - Я взрослый человек и не буду устраивать сцены ревности. Или ты хочешь, чтобы устроила?
        - Нет, благодарю покорнейше.
        - Как скажешь. А со Смирновой еще разберемся… - пробормотала она про себя не самым дружелюбным тоном и задумалась.
        - Так тебе не интересно имя Видящего? - вернулся я к более безопасной теме обсуждения.
        Марго очнулась:
        - Я не понимаю, о ком ты говоришь. Выкладывай!
        - Имя Видящего Мета-корп… - я взял театральную паузу. - Артоф Кройц.
        Девушка несколько секунд глядела на меня с удивлением и явным неверием.
        - Ого. Не думала, что где-то найдется твой полный тезка. Имя не самое распространенное.
        - Можешь не язвить.
        - Ты всерьез хочешь, чтобы я в это поверила? - женщина поднялась с кресла и подошла к окну. Бросила взгляд наружу и потрогала зачем-то занавески.
        Я подумал о том, каким образом мне доказать ей свои слова. Какая-нибудь хитрая печать не будет означать, что я умею создавать артефакты. Тут скорее надо подниматься в мастерскую и показывать на живом примере.
        - Не хочешь говорить - твое право, - продолжила она. - Главное - передай Видящему мое предложение.
        - Я согласен. Можете приводить Чародейку, только надо согласовать правила поведения и график обучения.
        Немного раньше, чем следует, начал набирать учеников, ну да ладно. Пускай хотя бы мета-фильтры научится нормальные делать, чтобы мне стало попроще.
        - Отлично. С вами свяжутся, - резюмировала Марго. - Надеюсь, ты понимаешь, что вам запрещено заниматься вербовкой Видящей? Совет в данном вопросе настроен категорично. И до Пересвета может дойти вопрос, если вы вздумаете увести столь ценного кадра.
        - Тц, вам жалко что ли?
        - Артоф, это не шутки, - произнесла Марго серьезным тоном. - Романова - стратегический ресурс, и его вам никто не отдаст. Даже если она сама того захочет. А я подозреваю, что захочет, учитывая ее увлечение разработками Мета-корп. Можешь обещать нам, что не станешь тянуть Романову в вашу компанию?
        - Специально звать не буду, - кивнул я.
        - Этого будет достаточно. Мы постараемся разъяснить ей ситуацию. И еще…
        - Да?
        - Если твои причиндалы окажутся от нее в опасной близости, - сузила она глаза, - Песцу настанет полный песец.
        - Дополнительные проблемы мне не к чему.
        - Рада, что мы поняли друг друга.
        Марго резко задернула занавески, после чего развернулась:
        - Кабинет ведь запирается?
        - О! - протянул я понимающе.
        Дополнительных намеков мне не потребовалось. Я направился к двери и защелкнул замок:
        - А мне еще казалось, что ты против офисных игр? - заметил я с насмешкой.
        - Порой, можно сделать исключение… - девушка сняла пиджак и бросила на спинку кресла.
        - Соскучилась?
        - А сам хотя бы раз вспоминал обо мне?
        - Только честно, - попросил я, сжав Маргариту в своих объятиях.
        - Да… скучала… - ответила она тихо.
        - Я тоже…
        Марго сегодня любила с обжигающей страстью, компенсируя все дни разлуки. Кабинет был не самым удобным местом для секса, но зато здесь можно было попробовать несколько новых интересных поз. Несмотря на то, что Резник являлась обывательницей, за своим телом она старалась следить. В этом была своя некая изюминка естественности. У некоторых дам после инициации формируется идеальное тело с чистой кожей без единого намека на морщины, но такие девушки выглядят застывшими восковыми фигурами. На Аккотрельме чародейки также следили за внешностью, но в целом без фанатизма. Понятия о красоте не сильно отличались от земных. Марго же была не только красива, но и вполне деятельна. Назвать ее бревном язык не поворачивался. В отличие от той же Ирис, которая не любила проявлять инициативу. Впрочем, такими мелкими различиями девушки мне и нравились.
        Мы несколько увлеклись и не заметили, как пролетело время. В дверь забарабанили, и я увидели эфирным зрением ауру Ирис. Похоже, она вернулась первой.
        - Пора нам закругляться, - произнес я. - Я убираю купол тишины.
        - С кем ты там заперся, Песец?! - донесся недовольный голос Ивлес.
        - А это еще кто? - насторожилась Марго. - Ты еще одну любовницу завел?!
        - Ирен Ивлес, бывшая Вейцман. Я должен был ей помочь. Она мне тоже нравится, не буду отрицать. Поэтому давай не будем устраивать сцен.
        Мы спешно оделись, и я открыл дверь. Ирис настороженно заглянула в кабинет, и две пары глаз скрестились словно шпаги. Но вскоре Ивлес узнала гостью:
        - Госпожа Директор?! - воскликнула она пораженно.
        - Сударыня Ивлес, приятно с вами познакомиться. Вы ведь были в одной команде с Песцом… Следовало об этом догадаться.
        - Так вы и правда… с Артофом…
        - Я пришла сюда по поручению Совета, - невозмутимо произнесла Резник, надевая пальто и черные очки. - Но лучше об этом не распространяться.
        Директор направилась к выходу, и Ирис отошла в сторону, не решаясь препятствовать главе города. Марго остановилась за дверным проемом и еще раз поглядела в глаза конкурентке. Ирис отводить взгляд не стала. Было заметно, что она не в восторге от Марго, но открыто конфликтовать не хотела.
        - С ним ничего не поделать, да? - вздохнула Директор, и взгляды обеих девушек скрестились на мне словно прицелы орудий.
        - Я люблю вас и буду заботиться одинаково обо всех, - выдал я, разведя руками.
        Девушки фыркнули поразительно синхронно, после чего поглядели друг на друга и рассмеялись в унисон.
        - Совершенно ничего-ничего не сделать, - проговорила Ирис.
        - Нам с тобой и Смирновой стоит как-нибудь сходить прогуляться вместе.
        - Поддерживаю.
        - В таком случае, я свяжусь с вами по рации Мета-корп, когда появится время, - кивнула Марго.
        Чего опять началось-то? Я открыл было рот, чтобы вставить свое веское слово, но в голову ничего дельного не приходило. Ладно, пока они не решат сообща сжить меня со свету, пускай развлекаются.
        Марго покинула особняк. Ирен же еще долго дулась на меня. Да и от вернувшейся позднее Ищейки мне досталась очередная порция ворчания. Впрочем, Анна по большей части смирилась с Марго, поскольку уже давно познакомилась с ее запахом. Для нее это было важнее личного знакомства. Теперь и Ирис предстояло принять тот факт, у меня несколько пассий. Судя по всему, привыкшая повелевать Марго нацелена занять главенствующее положение среди мои дам. Что иронично, у нее одной не было суперсил, но заправляла она всем будто имеет восьмой ранг, не меньше.
        Двуликая догадалась о том, кто была посетительница. И еще долго подтрунивала надо мной. Мист и Тойфель также проявляли любопытство, но мне удалось отстоять режим секретности.
        Двадцать второго числа с утра со мной по рации связались из Штаба. Мы подробно обсудили условия обучения: расписание, место, количество охраны. Проводить уроки я решил в особняке, дабы не распылять силы. Да и ехать в другое место было бы лень. Договорились на три дня в неделю по три часа. Три команды суперов Корпуса будут в это время дежурить возле особняка. Хотели навязать их контролировать внутреннее пространство, но я отказался.
        - Значит, ты будешь заниматься с новой Видящей города? - хмыкнула Ирис, когда мы мирно попивали чай внизу.
        - Да. А что?
        - Она кррасивая? - спросила сидящая рядом Ищейка.
        - Романова в первую очередь Видящая, Щеночек. Остальное вторично. К тому же я дал обещание Марго… Не пытаться вербовать и «держать свои причиндалы подальше от нее», - вздохнул я.
        - Прравильно. Или трех тебе мало?
        - Бабник, - буркнула Ирис негромко.
        - Судя по всему, более чем достаточно… - вспомнил я все последние эпизоды и ревнивые сцены.
        С дамами управляться оказалось сложнее, чем я предполагал. Вероятно, гарем из жен, связавших себя узами по расчету или из политических соображений, будет менее изматывающим. Там, где замешаны чувства, разум порой отключается. Наверное… я слишком размяк. Мне было приятно ощущать себя нужным, чувствовать поддержку, борьбу за мое внимание. И даже в ревнивых выпадах была своеобразная прелесть.
        - Молодец, Пушистик! - лизнула Анна меня в щеку. - Главное - воврремя остановиться.
        Изгои вместе с Мистом и Тойфелем скатались на Рыси в Центр и получили паспорта по упрощенной процедуре. Бухгалтерша отправилась в Центр заниматься оформлением бывшего ледового колизея в собственность Мета-корп, мы же вместе с МонтажСтрой осмотрели строение. Механизмы, когда-то поддерживающее ледовое покрытие, пришли в негодность. Да и по сантехнике имелись свои проблемы. Но это было не слишком критично для моих целей. Я дал задание восстановить туалеты, да ресепшн. Трибуны практически не пострадали. Только металлические части кое-где покрылись ржавчиной, но уж наводить идеальный лоск не имеет смысла. После падения цивилизации люди стали не слишком привередливы.
        Окурка, который остался не у дел, я поставил во главе нового проекта, напихав новых задач. Герой громко ругался, но, повздыхав, отправился исполнять указания. Чего не хватает простым людям в Усть-Корсе? Еды, тепла и развлечений. Со вторым постепенно справятся мета-фильтры, первое подоспеет следом за техникой. Параллельно решил немного разнообразить досуг городских жителей. Сейчас в Корсе было туго с развлечениями: кинотеатр приносил огромную прибыль; проводили любительские футбольные матчи; банды дрались регулярно за какую-то территорию или просто желая показать свою удаль. Агрессию психически нестабильных суперов-колдунов было бы неплохо куда-нибудь сливать. Так что данное предприятие должно убить сразу нескольких сусликов одним выстрелом.
        Сразу же и объявление в газету подали о предстоящем шоу на ледовом колизее. Шатун и Гризли согласились выяснить, кто из них сильнее. К сожалению, Стрелков по соображениям безопасности пришлось исключить из предстоящих соревнований. Истоки, Морфы, Громилы и даже обычные жители. Все желающие поучаствовать в турнире будут разделены согласно рангам. Детали будут зависеть от количества участников. Я объявил первый призовой фонд в три миллиона корсов, о котором будет упоминаться в газете. Билеты будут стоить по двести пятьдесят корсов. С учетом полной посещаемости трибун в десять тысяч зрителей это не окупит затраты. Хотя на торговле сопутствующими товарами или едой можно будет заработать дополнительно. Но в любом случае пока это был всего лишь пробный первый прогон. Возможно, со временем стоимость билетов повысим или призовой фонд уменьшим.
        Все задачи повесил на разных людей, скинув с себя обязанность лично следить за процессом. И вернулся к радарной сети, которая постепенно подбиралась к своему логическому завершению. До тех пор, пока мне не пришла в голову идея усовершенствовать ее. Мне была известна печать для отслеживания подземных движущихся объектов. Ее следовало адаптировать под подходящие по спектру ядра. Зато это будет первая система в мире, насколько мне известно, которая контролирует не только воздух, но и землю. Помимо кроточервей существуют и суперы, способные незаметно проникнуть в город под толщей грунта. Вероятно, так и произошло в случае с Рассветом.
        Также мы разобрали Лань на запчасти и начали формировать контур из ядер шипокрылов с эфиропроводами. Проект не являлся приоритетным, поэтому дело двигалось небыстро.
        Неожиданно к нам заявилась Ворожея в компании Кроноса, Гефеста и Афродиты. Похоже, она была знакома немного с командой, к которой мы давно подбивали клинья. Ворожея приехала навестить Ворона. Девушка уже передвигалась самостоятельно. И за исключением глаз ее больше ничего не беспокоило, что и не удивительно - с такой-то целительской мощью. Дмитрий презентовал ей весьма качественно изготовленную копию здания из дерева, от чего Ворожея пришла в восторг. Мы решили оставить голубков ворковать вдвоем, а сами переместились в гостиную.
        Кронос оказался вполне себе добродушным стариком, знающим множество историй. Помощь Ворожее дала неожиданные плоды: именно ее слова помогли команде принять окончательное решение. Кронос, Гефест и Афродита согласились стать частью Мета-корп. Ищейка и Ирис, к счастью, быстро нашли общий язык с Афродитой, не став ревновать супругу Гефеста.
        Мист и Тойфель, как это нередко бывает, стали центром внимания. Мимо мальчишек с экзотической внешностью было трудно пройти. Парни сразу же оккупировали Кроноса и попросили его рассказать что-нибудь интересное. Истории старик рассказывал медленно, поскольку близнецы еще плохо знали местное наречие. Порой Ирис приходила на помощь, поясняя детали. Я вернулся в мастерскую, и лишь периодически спускался вниз. Знакомство затянулось надолго, так что Кронос с командой проторчали почти полдня в особняке. В один из походов я зацепился за произнесенное имя и остался послушать. Мелкие попросили рассказать про больших монстров, и Кронос решил поведать историю про Короля Конга - некоего мифического Левиафана обезьяньего типа, проживающего на далеком острове. История показалась мне странноватой, но я запомнил ее.
        Двадцать третьего числа, в среду, должно было стартовать наше первое занятие с Романовой, однако Чародейка опаздывала. Я связался с ее куратором по имени Алексей Синявин, который разъяснил подробности. Оказывается, на Видящую давили, используя наши уроки в качестве основной мотивации. Чародейка спешно доделывала свою работу на ТЭЦ, и ее не отпускали, пока она не закончит свою работу. Я немного поругался с куратором, заставив его извиниться за сбой в расписании. И сообщил, что сам заеду за ней.
        Взяв с собой команду Кроноса, которая подписала контракт с Мета-корп, мы отправились к станции на Рыси. Я посчитал, что для передвижений по городу Щит больше подходит в качестве охранника. Кронос мог прикрыть автомобиль своим синеватым силовым полем и защитить от внезапного нападения. Жаль, что их команда не владела метой полета, но никто из нас не идеален.
        Возле огненно-молниевой станции с высокими трубами, залежами угля и цистернами с мета-жидкостью дежурило несколько команд Корпуса. По телохранителям легко вычислить, где именно находится Видящая. Персонал знал о нашем соглашении, поэтому пропустил внутрь. Мы прошли к огромным махинам котлов. Повсюду капала вода, свистел пар или раздавался гул курсирующей воды. Отопительный сезон еще не закончился.
        - ПОДАВАЙ! - услышал я громкий окрик. Знакомый голос. - СТОП! Да твою мать, почему ты не хочешь работать?!
        - А вот и наша Видящая, - хмыкнул я и направился к говорившей.
        Чародейка копалась возле одного из котлов. В специальном ящике было установлено мощное ядро огненной стихии. По трубам подавалась мета-жидкость, которая затем должна преобразоваться в пламя и попасть в камеру горения. Видящая возилась над эфиропроводом, который был сделан из серебра, по всей видимости. Обжигающее пламя нельзя было высвобождать прямо из ядра, поскольку в таком случае долго оно не прослужит. Похоже, ее попросили подключить эфиропровод к генерирующему артефакту.
        На несколько секунд я остановился, с интересом осмотрев открывшуюся мне картину. Стройная девушка с рыже-красными вихрами увлеченно копалась возле агрегата. Порой из ее рук исходили струи энергий, а на механизмы рассыпались снопы искр. В зале царила жуткая духота, что и не удивительно для тепловой станции. Романова была одета довольно открыто: рабочие оранжевые штаны и светлая майка, на которой виднелись следы грязных разводов. Выглядела Чародейка несколько неряшливо, но в такой обстановке сложно остаться чистым. Девушка попутно грызла картофель-хруст, который ей кто-то принес из харчевни.
        Было в этой картине нечто завораживающее и пикантное. Хрупкая на вид девушка возилась в одиночку над сложным агрегатом, подгоняя персонал. Но я опомнился и отогнал от себя непрошенные мысли. Проблем и так навалом.
        - Че надо? - заметила нас Романова. - Я занята сейчас, слепые что ли?
        Глава 22
        - Артоф Кройц, глава Мета-корп, к вашим услугам.
        Представившись, я подошел поближе и протянул руку.
        - А, слыхала. Эти гады не отпускают меня на занятие, пока не починю аппарат…
        Ева отерла руку о штаны и протянула в ответ, намереваясь пожать. Однако я взял ее тонкую ладошку и коснулся губами тыльной стороны. В ноздри ударила смесь запаха пота и машинного масла.
        - Фу, это еще что за лобызания, - отпрянула она, отдернув руку. - В аристократа играешь?
        - Не играю. Живу, - улыбнулся я дружелюбно.
        - Очередной сноб, - фыркнула девушка презрительно. - И как вы только ходить способны с таким грузом собственной охрененности на плечах?
        - Вполне легко.
        - Кстати, мы не встречались раньше? - внимательно осмотрела она меня.
        - Все возможно.
        - Значит, ты и есть правая рука Императора? Не терпится уже начать занятие с наставником!
        - Скоро позанимаешься.
        - Не-а, не отпускают, сволочи. Пока канал не доделаю.
        - Я договорюсь. Сходи умойся и приведи себя в порядок.
        - Хм, а что не так?
        Ева оттянула майку и понюхала себя, дав мне ненароком полюбоваться на край бюстгалтера розоватых тонов. Скромностью девушка явно не страдала. Или, скорее, не страдала излишней стеснительностью в рабочей обстановке.
        - Ладно, возможно, мне стоит ополоснуться. Эй, здесь ведь есть душевые? - обратилась она к персоналу.
        Ева ушла, забрав с собой небольшой бумажный кулек с картофель-хрустом. Я же прошелся вдоль эфиропровода и незаметно исправил огрехи. В месте поворотов расширил немного канал, благодаря чему огненный эфир должен проходить без потерь, и серебряный прут перестать нагреваться.
        - Проверьте еще раз! - скомандовал я рабочим, и те споро активировали артефакт.
        Как и предполагалось, генератор огненного эфира теперь без серьезных помех поставлял энергию в котел. Эфиропровод слегка нагрелся, но не критично.
        - Похоже, Чародейка сделала свое дело успешно, - обратился я к Синявину. - Мы отправляемся на занятие.
        - Раз так, хорошо, - вздохнул куратор удовлетворенно и что-то записал на бумаге. - Команды героев будут следовать за вашим автомобилем.
        Мы вышли наружу из душных цехов и подождали, пока Романова освободится. Вскоре Ева выскочила из здания и спешно направилась к нам. Одета она была во все те же рабочие штаны и майку. Температура в марте все еще оставалась не самой комфортной, однако Чародейке это было безразлично. Либо она просто привыкла, что ее постоянно перевозят на машине между разными помещениями.
        - Я готова! - произнесла она нетерпеливо. - Отправляемся?
        - Да. Секунду…
        Я активировал кристалл пси-детектора и провел им возле головы девушки. Никакого пси-эфира и внушений печать не нашла. Данное действие стало для меня рутинной процедурой при проверке всех новых сотрудников. И я совершенно не подумал о том, что передо мной стоит настоящая Видящая, обладающая эфирным зрением. Привык, что никто больше энергетические линии видеть не способен.
        Ева покрутила головой в любопытстве, и ее глаза расширились, когда она увидела мои четки. Я развеял печать и попытался убрать руку, однако Чародейка ловко ее перехватила и попыталась поднести поближе. Мою кисть словно сжали стальными тисками.
        - Что это такое?! - воскликнула она ошарашенно.
        Я сделал попытку избавиться от хватки, но ситуация усугубилась еще больше. Ева крутнулась и запрыгнула мне на руку, сжав ее между ног. Запястье с четками же потянула на себя, стараясь более внимательно рассмотреть. Я мог бы применить силу, однако портить отношения с подопечной не хотелось. Все произошло очень быстро, и мне оставалось лишь себя винить за то, что плохо скрыл проверку на пси-магию.
        - Где источник энергии?! Кто делал этот браслет? Император?
        - Он самый.
        - Энергия ушла. Я больше не вижу контуры! Покажи еще раз!
        - Может, для начала слезешь с меня?
        Мы стояли у входа в ТЭЦ в весьма необычной позе, и на нас глазело куча народу.
        - Ла-адно, - протянула она.
        Ева аккуратно убрала перекинутую ногу, однако все также продолжала крепко сжимать мою руку, практически не отрывая взора.
        - Ты можешь использовать технику без мета-жидкости? Но это ладно. Как Императору удалось изготовить такие ровные линии?! Словно… словно на станке делали, а не вручную! И почему контуров ядра не было видно? Что это вообще такое?!
        - Тихо! Будешь много болтать - останешься без обучения.
        - Поняла! - наконец Ева отлипла от меня. - Забыла, что ты всего лишь обычный служака. Спрошу у наставника потом!
        Я вздохнул. Принятие ученика уже не казалось мне такой хорошей идеей. Но идти на попятный было поздно.
        - Ладно, поехали, - махнул я рукой и направился к автомобилю.
        Ева последовала за мной, но на секунду остановилась как вкопанная, снова округлив глаза. А затем вприпрыжку понеслась к Рыси.
        - Вы использовали направленные ядра для машины?! Класс! Я видела разработки в Союзе, но чтобы так…
        Чародейка забралась внутрь через открытую дверцу и принялась ползать по салону многоместного авто. Кронос с командой и водитель также сели на свои места. Герои-Движи сопровождения взмыли в воздух, одна из команд Корпуса также уселась в свою машину.
        - Чувствуется рука Императора!
        Ева же тем временем внимательно изучила эфирным зрением контуры под машиной, после чего бросила взгляд наверх:
        - Ого. Эта машина может летать?!
        - Рысь может летать? - переспросил Гефест не менее удивленно.
        - Может. Хотя с нагрузкой еще не тестировали, - ответил я, садясь в кресло.
        - Класс! - произнесла Чародейка, с горящим взором рассматривая эфирные контуры техники. - Но разлет ядер довольно большой. Сколько же серебра пришлось потратить?
        - Нисколько. Разве что немного золота ушло на сочленения.
        - Тогда что использовали в качестве проводников?!
        - А, так вот зачем вам кости шипокрылов были нужны, да босс? - заметил водитель.
        - Это информация была секретной, - приложил я ладонь ко лбу.
        - Упс. Извините, босс…
        - Кости? Класс! Не переживайте, я умею хранить секреты! - заявила Чародейка, продолжая ползать по автомобилю.
        - Не слишком похоже на правду, - хмыкнул я.
        - Ни хрена ж себе… - произнесла она, наткнувшись на центральный управляющий контур под днищем авто. - Много навертели…
        Спустя несколько минут мы без каких-то проблем добрались до особняка и въехали в ангар, а Ева так и не отлипла от управляющего ядра, внимательное его рассматривая.
        - Пора выходить. Занятие уже идет, если что, - добавил я в качестве мотивации.
        - Да! Идем.
        Ева выскочила из машины и направилась следом за нами в сторону левого крыла дома. Герои сопровождения из Корпуса остались дежурить снаружи.
        - О! Мишка не кусается?
        - Такую кралю грех за ляшку не укусить, - скаламбурил Шатун.
        - Попробуй. Моя ляшка стоит дороже всего этого дома, - фыркнула Чародейка.
        В гостиной нас встретили близнецы, а также Ирен с Анной. Глядели они на Видящую с нескрываемым подозрением. Я быстро представил присутствующих. Кажется, та фривольная одежда, которая была на Еве, а также ее привлекательная внешность и развязное поведение им не понравились.
        - Сударыня Рроманова, отойдемте с нами на минутку… - произнесла Анна жестко.
        - Ррроманова? - прорычала Ева, пародируя Ищейку. - Забавный у тебя говоррок. Ну, пойдем, коль не шутишь.
        Девушки прошли в дальнюю часть обеденного зала и принялись негромко переговариваться. До меня донесся заливистый смех Евы вскоре. Наговорившись, девушки вернулись в коридор.
        - Вот так Дон-жуан! - хохоча, выдала Чародейка. - Нет, он, конечно, ничего такой, но можете не переживать. Меня интересуют только Видящие!
        Я заметил, как Ирис с Ищейкой помрачнели.
        - Мы тебя прредупредили, - заметила Анна. - И помни: любое непотребство я учую сразу же!
        - Да-да. Я сюда учиться пришла, а не трахаться, - закатила глаза Ева и добавил тише. - Хотя, одно другому не мешает…
        - Зарраза!
        - Ладно, мы и так уже на час выбились из графика. Где будем заниматься?
        - Наверху. Идем.
        Романова первой взбежала на четвертый этаж по лестнице, прямо-таки пылая энтузиазмом. Благодаря растрепанным рыже-алым волосам ее издалека можно было принять за пылающий на ветру факел.
        Мист и Тойфель прошмыгнули следом за нам в мастерскую. В обширном помещении стояло несколько разнообразных верстаков с оборудованием, висели полки с разными ядрами, инструментами и устройствами. На полу в центре находилась основа от Лани с уже переделанной Мистом рамой. В целом я старался следить за порядком, однако идеала было добиться непросто.
        - А когда наставник придет? - быстро осмотрелась Ева.
        Не найдя Видящего, девушка сразу же прикипела взглядом к находящимся в мастерской артефактам и принялась их изучать. Девушка перескакивала с одного устройства на другое, словно желая разом объять их все эфирным зрением.
        - Прежде чем мы начнем, ты должна подписать документ о неразглашении тайных сведений компании Мета-корп и рода Кройц.
        - Ага, давай…
        Ева подмахнула бланк, не глядя, и сразу вернулась к рассматриванию артефактов. Не скрою, было приятно видеть такой интерес к моим скромным поделкам. Даже такой артефактор-недоучка с Аккотрельма по меркам землян являлся настоящим гением. Внедренные мной печати имеют высочайшую эффективность, а прокладывать идеальные эфирные контуры с грамотно развитой аурой значительно проще. У других Видящих артефакты были грубоваты, хотя от мастера к мастеру качество могло сильно различаться. Из того, что я успел увидеть, Ева относилась к среднему сегменту, но надо еще проверить другие ее работы, чтобы точнее определить ранг. Чем грубее контуры, тем сложнее делать миниатюрные артефакты и управление. Поэтому в работе Видящего важно не только знать теорию с печатями, но и совершенствовать технику.
        - Хм, а это для чего? - задумчиво пробормотала Романова, рассматривая один из мета-фильтров.
        - Что именно?
        - Загогулина с двумя утолщениями сразу на выходе из энергоканала…
        - Стабилизатор эфирного потока, - пояснил я.
        - Чего? - нахмурилась она, повернувшись.
        - Стабилизатор эфирного потока. Трансформа перерабатывает мета-жидкость не всегда равномерно. В некоторых ядрах это происходит небольшими рывками. Избыток выпрыснутого эфира задерживается в полостях стабилизатора, не разрушая контуры. Данный узор значительно повышает долговечность артефакта. На выходе канал сужается, что обеспечивает равномерную подачу активного эфира в печать. Отросток слева - это спиральный предохранительный клапан, обеспечивающий отвод излишков эфира из контуров.
        Ева снова глядела на меня огромными удивленными зелеными глазами.
        - Ты Видящий!
        - Ага. Можешь продолжать обращаться ко мне Наставник.
        - Но этого не может быть! Мне говорили, что Кройц - сильный боевой супер!
        - Одно другому не мешает, - усмехнулся я.
        - Твое ядро испускает мало излучения… Мне надо посмотреть поближе…
        Чародейка положила руку мне на грудь и вгляделась эфирным зрением. После встраивания новых органов у меня уже не получалось легко скрывать излучение, по которым здесь и определяли ранги суперов при первичном осмотре. Уже при тестировании способностей производилось уточнение.
        Надо же было именно в этот момент Анне с Ирен зайти проведать нас.
        - Убери свои клешни! - ругнулась Ирен. - И десяти минут не прошло!
        - Мы ведь прредупреждали! - зарычала Ищейка.
        - Кризис! Любовный кризис! - забегали пацаны по мастерской в возбуждении.
        - Да не растает он от одного прикосновения, - хмыкнула Ева. - Но теперь я понимаю, что вы в нем нашли. Гениальный Видящий! Такого мастерства я ни у кого больше не видела! Не зря все же я вернулась в Корсу! - закончила она довольно.
        - Видящий? Причем здесь это? - подивилась Ирис.
        - Что может быть прекраснее, чем идеально выверенные контуры и энергетические схемы? Симпатичных внешне Громил вагон и маленькая тележка, а Видящих единицы!
        - Мы с Пушистиком не поэтому! - огрызнулась Анна.
        - Да мне в принципе без разницы. Так что: третьей возьмете? - нагло поинтересовалась Ева.
        Ирис поджала губы, а Анна зарычала. Я вздохнул и повысил голос:
        - Так, дамы! Что за цирк вы здесь устраиваете? Я дал обещание, поэтому ничего кроме учебы у нас с сударыней Романовой не будет. Покиньте мастерскую и не мешайте нам. Живо!
        Бурча, Анна с Ирен удалились.
        - Ну вот мы и остались одни, - промурлыкала Ева. - Теперь никто не помешает нашей «учебе».
        - Я знала! - раздалось с той стороны двери, которую я запер.
        Все же купол тишины я ставить не стал.
        - Анна, сходи прогуляйся. Хватит подслушивать. А вы, госпожа Чародейка, ведите себя прилично и не устраивайте провокации.
        - Никто никого не провоцирует, - произнесла она, выпятив свою не слишком выдающуюся, но красивую аккуратную грудь.
        - Будете продолжать - прекращу обучение.
        - Ладно-ладно. Мужика у меня действительно давно не было, но я же не самка в период гона. Мета-техника интереснее секса.
        - Вот и славно. Итак, с чего начнем?
        - С вашего браслета, наставник!
        - Данная техника секретна, и пока ты не достигла должного уровня, - покачал я головой.
        - Тс-к, тогда объясните, как вы делаете свои мета-фильтры. А то меня с ними достали уже.
        - Вряд ли это будет быстро. Но начинать с чего-то надо. Для начала определимся с терминологией. Эфир - это то, что вы называете мета-веществом. Он может быть нейтральным, как, например, солнечный эфир, который исходит из светила. Так и активным - после преобразования. Полностью нейтральный эфир может быть преобразован во все, что угодно: энергию, импульс, материю. Хотя материя требует больших затрат в зависимости от элемента. А сложносоставное вещество произвести и того труднее.
        - О! Такое ощущение, что вас где-то учили этому…
        - Все может быть. Продолжаем. Схемы, узоры, контуры или печати - это каркас, по которому протекает эфир в той или иной форме и затем преобразуется в нужный вид. Как ты наверняка знаешь, все ядра уникальны. Из-за их неоднородной структуры каждый раз приходится приспосабливаться и прокладывать каналы по-новому. Для каждой конкретной зоны ядра требуется применять свою технику…
        Романова слушала вводную лекцию очень внимательно, позабыв про свои попытки меня соблазнить. Девушка действительно была фанаткой своего дела, и мотала на нос любую полезную информацию. Периодически она задавала вопросы, но в целом оказалась прилежной ученицей. Я не знал о местной школе артефакторики, поэтому учил тому же, чему учили нас. Вернее, тому, что я смог вспомнить из программы академии. Общей теории эфира, основам печатестроения, строению ядер и прочим вещам.
        Время пролетело незаметно. В конце занятия мы перешли к практике, используя водяные ядра для экспериментов. Мета Чародейки позволяла ей прокладывать вполне себе точные каналы, вот только ее проникающий темный лазер не мог похвастать широким диапазоном работы. Понятно, почему изделия Евы по качеству оставляли желать лучшего. Впрочем, с моими подсказками она научилась лучше разбираться в областях ядер и понимать, какие типы контуров в них прокладывать.
        Я понимал в принципе, что с этого момента моя маска правой руки Видящего прослужит недолго. Но и открываться резко тоже казалось мне неуместным. Я взял с Чародейки обещание держать в тайне мои способности. А Видящим назначил Шатуна. Любопытно поглядеть на рожи экспертов из Штаба, когда они получат данную информацию.
        - Что ж, на сегодня мы закончили, - поглядел я на часы.
        - Наставник, давайте дополнительный час! Мы ведь позже начали.
        - Прошло три часа, как мы в мастерской находимся.
        - О-у, - Ева похлопала глазками. - Столько времени прошло? Блин, мы ведь только полчаса назад начали! Я еще фильтр не доделала! Наставник, давайте еще на часик задержимся!
        - Синявин уже трижды заходил - спрашивал о тебе. Задерживать Видящего города я не имею права. Так что, до следующей встречи, ученица.
        - Проклятые кураторы, - вздохнула она. - Вечно портят все веселье. Я пойду попрошусь остаться здесь на ночь и скоро вернусь.
        - Стой! Никаких ночевок! Иначе меня точно линчуют. Я тебя провожу.
        Ева вся извивалась, клянчила, угрожала, шантажировала. В общем, вела себя как испорченный ребенок, у которого отобрали конфетку. Мне пришлось взять ее на руки, перекинуть через плечо и отнести вниз. Синявин поблагодарил Мета-корп за содействие и извинился за поведение подопечной. Кое-как Романову удалось посадить в служебный автомобиль и увезти под конвоем из особняка.
        Глава 23
        На следующий день я отвлекся от прочих проектов и занялся алтарем для Оракула. Пришлось потратить какое-то время на поиск подходящих ядер, а также на тестирование печати, но в целом удалось справиться. По просьбе Двуликой алтарь организовали на верхнем этаже правого крыла.
        - Это точно необходимо? - прогудел Шатун, с сомнением глядя на конструкцию со слегка светящимся ядром в центре.
        - Боишься? - фыркнула Ирис.
        - Бесовщина какая-то… Словно мы демона собираемся призвать…
        - Ты на себя в зеркало давно смотрел?
        - И то верно, - произнес огромный косматый медведь. - Ну, с Богом…
        Шатун царапнул собственную руку когтем и быстро приложил рану к металлической пластине, оставив кровавый отпечаток.
        - Я исцелю! Сюда! - махнула рукой Ворожея.
        Обитатели особняка, сотрудники Мета-корп, члены рода Кройц поочередно оставляли свои кровавые следы на алтаре. Печать заработала, притягивая к себе струны судьбы. Двуликая подтвердила, что процесс идет. Алтарь судьбы заработал, значительно упростив работу Пророчицы. Как мне говорили, точность в таком случае будет страдать. То есть, судьбу отдельного человека узреть сложнее. Зато можно сразу определить какое-нибудь масштабное событие по меркам рода вроде нападения, особенно если противник не умеет использовать антипророческие печати. А таковых мастеров в этом мире пока что нет.
        В пятницу поработал над Ланью, поскольку радарная сеть требовала сосредоточения. А с очередным занятием с Романовой сделать это будет сложно. В середине дня мне позвонила Марго по переданной рации.
        - Светлого дня. Что случилось, госпожа Директор?
        - Добрый день, Песец. Мне доложили о странном поведении Чародейки после учебы в Мета-корп.
        - Да-а, уходить сударыня не желала… - протянул я.
        - Чародейка непрерывно требовала у кураторов продлить занятия или перевести ее в штаб-квартиру Мета-корп. Вы приложили к этому руку?
        - Нет. Кто ж знал, что она такая фанатка умелых Видящих.
        - И все? Знаешь, мы ведь стараемся следить за досугом Видящих. У них особые привилегии. Но теперь Чародейка грезит только о некоем Артофе Кройце по ее словам.
        - У меня не получилось отключить свою неотразимость, - вздохнул я печально.
        - Точно?
        - Клык даю.
        - Что? Клык? Ладно. Романова сообщила, что ее обучением занимался Шатун. Это такой розыгрыш?
        - Ага.
        Повисла непродолжительная пауза.
        - Значит, ты не врал, когда утверждал, что Видящий - это ты?
        - Разве ж могу я водить за губу Директора Центра?
        Марго снова замолчала на некоторое время.
        - По-онятно. Тогда это многое объясняет и меняет… Видящий Песец… «Император» был просто прикрытием?
        - Выгадал время для подготовки, - пояснил я.
        - Поздравляю. Некоторые Гуру делали подобные предположения, но все же тебе удалось обвести разведку вокруг пальца. Собираешься объявить об этом открыто?
        - Пускай слухи гуляют, - пожал я плечами.
        - Вы полны сюрпризов, сударь Кройц. И ведь недавно еще показали выдающиеся ранги Стрелка. Даже Умник не понимает, как это возможно собрать все мыслимые сверхспособности в мире в одном мета-человеке. В чем твой секрет?
        - Могу рассказать, если станешь частью рода Кройц.
        - Снова за старое? - вздохнула женщина. - Мои личные настроения ничего не значат. Есть обязательства, которые я должна исполнять как Директор Центрального управления.
        - Ничего. Я никуда не тороплюсь. Но однажды бастион падет.
        - Самоуверенный наглец! - фыркнула она. - Что по поводу Чародейки? Ты ведь сможешь удержать себя в руках?
        - Боюсь, меня самого изнасилуют.
        Резник выдохнула и замолкла, размышляя.
        - Чего ты мне лапшу вешаешь на уши? Какой у тебя ранг Громилы, а какой у Чародейки?
        - Не переживай. Меня ее худосочное тельце не интересует.
        - М-да? - заметила она с подозрением. - Как продвигается проект с радарами?
        - Через несколько дней закончу.
        - Поразительно. Никогда бы не подумала, что Песец может разбираться в чем-то сложнее шариковой ручки. Ты весьма умело скрывал свои таланты.
        - Из тебя яд так и сочится. Обиделась, что не сумели раскусить раньше?
        - Еще чего! До связи, Артоф. И держи своего «песца» на привязи.
        - Да сколько можно уже склонять мое прозвище на разный манер? - закончил я предложение, хотя Марго уже разорвала соединение.
        [ЕВА РОМАНОВА]
        Сладостное предвкушение соприкосновения с новыми тайнами изготовления мета-техники заставляли сердце биться чаще. Практически сразу, как только наставник начал объяснять теорию, она поняла, что пропала. Предупреждение от его, очевидно, любовниц, стало понятнее. Ей бы самой очень хотелось владеть всем его свободным временем. Печально, но, по-видимому, придется делить наставника с конкурентками.
        Не то, чтобы Еву интересовала именно физическая близость, хоть секса у нее не было уже давно. В Рейхе не нашлось никого, кто бы ей приглянулся. Но больше Чародейка жаждала получить новые знания. А их у Видящего Мета-корп была масса. Начиная от теоретических знаний, до филигранного практического исполнения. Эфирные узоры браслета до сих пор стояли у нее перед глазами. Они не походили на что-то, созданное человеком. Да, некоторые Видящие работают с потрясающей точностью, но такого результата без ухищрений добиться просто невозможно. Вместить в очень компактную форму такой сложный узор, который бы еще и работал? Ева подозревала, что в браслете использовались не ядра, а нечто иное. Детали наставник так и не открыл ей. Впрочем, показанных трюков и открытых сведений хватало, чтобы ввести Чародейку в состояние эйфории.
        Время до следующего занятия тянулось ужасно медленно. Кураторы сразу запрягли ее на полную катушку, поняв, что нашли слабое место. За невыполнение заказа грозились прекратить занятия. Так что Чародейке приходилось пахать как проклятой. Даже один урок дал довольно много. Ева применила на практике разные подходы к прокладыванию контуров в зависимости от типа материала или областей ядер. Даже при грубом осмотре сразу стало заметно, что потери мета-вещества, или эфира, как его называл Артоф, снизились. А значит и мета-техника будет долговечнее. Ей не терпелось узнать новые секреты и хотя бы немного приблизиться к уровню Императора.
        В день занятий ей словно специально накинули столько работы и столько ядер, что она бы при всем желании не успела их разгрести. Синявин, по ее мнению, окончательно оборзел, о чем она ему высказалась лично. На этот раз, видя работоспособность Чародейки, ей пошли навстречу, и отпустили за полчаса до начала занятий. Наставник заезжать за ней не стал, поэтому Ева прокатилась под конвоем только из солдат Корпуса.
        Кройц отжал себе неплохой особняк, что и не удивительно, с его-то умениями в мета-технике. Неясно было, как он сумел отстоять независимость, но, вероятно, здесь были замешаны его боевые возможности. Сложно удерживать в неволе супера, который может уничтожить оковы. На примере недавней бойни с Рассвет это стало очевидно.
        - Вы можете обещать, что будете вести себя прилично? - уточнил Синявин, когда они подъехали к дому.
        - Конечно! Когда это я вела себя неприлично?
        - На прошлом занятии.
        - Пф-ф, чепуха.
        - По секрету хочу о кое-чем вам сообщить, - наклонился к ней куратор. - Тем человеком, который выкрал вас из Рейха, был… Артоф Кройц.
        - Наставник?! - округлила Ева глаза. - Но он не похож внешне! Разве что ростом и комплекцией… - принялась она вспоминать лицо недруга.
        - Кройц обладает некоторой способностью к Морфизму. Но это только между нами. Поэтому, сама понимаешь…
        - Понимаю, - протянула она задумчиво.
        То, что кураторы против их связи с наставником, она поняла не сразу. Видимо, слишком много болтала предыдущим днем, когда у нее попросили отчитаться о занятии. Не хотят, чтобы ценная Видящая привязалась к независимому мастеру. Наивные. Если Чародейка чего-то хочет, то добьется в любом случае! Они могут ставить препятствия на пути, но это им не поможет. Главная цель - переехать в дом к наставнику. Так ей удастся проводить с ним времени намного больше. Три часа несколько раз в неделю - преступно мало!
        Чародейка покинула автомобиль и, не обращая внимания на снующих по воздуху героев сопровождения, двинулась в особняк. На ней была надета та же самая одежда: майка и рабочие штаны, но чисто отстиранные. Удобное нижнее белье она сменила на кружевное. У Евы, конечно, не было того же калибра, что у Ищейки или Ирис, но она умела распоряжаться своими достоинствами. Да и вообще: неспособные построить даже примитивный контур не могут быть серьезными конкурентками. Видящему даже поговорить с ними будет не о чем.
        В гостиной ее встретил Кройц с дамами. После непродолжительных переговоров они отправились в мастерскую. Наставник был вполне себе расслаблен и готов для атаки. Словно невинный барашек перед матерым волком.
        Так она думала, пока не началось занятие. Более двух часов они работали над мета-техников и обсуждали разные производственные вопросы. Но лишь в конце занятия Чародейка вспомнила о своей основной цели. Снова увлеклась.
        - Наставник, а почему в этом месте идет сужение? - поинтересовалась Ева и прижалась к Артофу сбоку, коснувшись грудью.
        - Хм-м, чтобы ограничить поток эфира. Тем более…
        Учитель продолжил объяснять, совершенно не реагируя на подобную близость. Ева не считала себя такой уж распутной, но даже у нее подобные фокусы вызывали смущение. Нападение не подействовало. Следовало приступать к следующей атаке!
        - Ф-ух, наставник, у вас так жарко!
        - Да? Сейчас окно приоткрою.
        - Не стоит. Я просто сниму кофту.
        - Кофта? Это ведь майка.
        Ева оголила верхнюю часть тела, оставив лишь специально подобранный сексуальный лиф.
        - Не важно. Продолжайте.
        - Хм-м. Как скажешь.
        Артоф мазнул по ней взглядом с совершенно индифферентным выражением лица, после чего вернулся к работе. Еву подобное отношение задело. Она знала, что нравится мужчинам, а ее необычная внешность может привлечь даже заядлого ловеласа. Однако Кройц действовал словно робот. Девушка умела отличать по мельчайшим деталям интерес в свою сторону. Кто-то слегка задержит взгляд, у кого-то глаза заблестят, кто-то не будет знать, куда деть руки. Наставник не выказывал ни грамма интереса, а время занятия подходило к концу.
        - И вообще, я привыкла работать без одежды! - пошла в решительное наступление Ева. - Только так я чувствую себя свободной!
        - Мне кажется, штаны стоит оставить… - произнес Артоф, но было поздно.
        Девушка споро сняла рабочие штаны, показав на свет красивые кружевные трусики на завязках. Одежду кураторы ей поставляли любую на выбор. Ева попыталась скрыть румянец и бешеный стук сердца за разговорными словечками:
        - Не парьтесь. Продолжим, наставник!
        Артоф быстро переключился на обсуждение рабочих нюансов. Слишком быстро. Он даже не оценил ее внешний вид, что уже ни в какие ворота! И ведь не специально. Он действительно не рассматривает ее как женщину. Может у него в половом плане проблемы? С другой стороны, вряд ли бы он завел себе сразу двоих любовниц. Разве что для поддержания статуса?
        - Врремя вышло, - раздался голос одной из куриц, которая вдруг зашла в мастерскую. - Вы что здесь устрроили?! Почему она голая?!
        - Говорит, так ей удобнее работать, - пожал плечами Артоф. - И она не совсем голая.
        - Лучше бы была голая, чем в таком развратном белье! - фыркнула Ирис.
        - Красивое белье, - посмотрел Кройц. - Ты бы в таком отлично выглядела.
        Ева стояла хмурая, скрестив руки на груди:
        - Хватит уже мешаться под ногами!
        - Мы же тебя прредупредили! Не смей лезть к Пушистику!
        - Он уже взрослый самостоятельный мужчина. Сам решает, с кем ему проводить время.
        - Поэтому ты крутишь перед ней своим плоским задом-задом в кружевах? - хмыкнула Ирис.
        - У кого это зад плоский? Наставник, потрогайте!
        - Поверю на слово, пожалуй… - Артоф взглянул на часы. - Время вышло, ученица. Увидимся в понедельник.
        - Что-о? Уже? Я так устала сегодня! Позвольте мне остаться на ночь!
        [АРТОФ КРОЙЦ]
        Ева, как и в прошлый раз, уходить без боя не захотела. Я снова спустил девицу вниз на плече и передал куратору. С каждым разом она применяла все больше ухищрений, чтобы остаться в поместье или продлить занятия. Не скрою, мне было интересно возиться с ученицей, тем более такой миловидной. Передавать свои знания и наблюдать лично, как растет успех подмастерья - это непередаваемые ощущения. Насчет утечки важных технологий я переживал не сильно. Все равно рано или поздно город станет моим, в том числе и Видящая. Инвестиции в будущее, так сказать. Однако ее желание вступить со мной в интимную близость и сопутствующий ущерб в виде разъяренных дам рода Кройц несколько затрудняли общение.
        Не сказал бы, что мне она не нравилась внешне, да и прямолинейный грубоватый характер придавал некий изюм. Но в настоящий момент портить отношения с властями и Пересветом не стоило. Надо потихоньку начинать готовить план против нашего дорогого мэра, а не конфликтовать с Центром из-за Видящей.
        Суббота и воскресенье прошли за допиливанием радарной сети. Мне наконец удалось успешно состыковать разнообразные узлы и визуализировать поступающие данные в единой эфирограмме. Радары делились на два типа: стандартные воздушные и особые подземные. Их требовалось правильно настроить и проложить кабельный эфиропровод к центральному узлу. Радарный экран позволял уменьшать картинку и точнее определять местоположение нарушителя. Эфирограмму я взял из диагностической печати, встроив в общий комплекс.
        В эти же дни немного позанимался проектом колизея. Провели небольшой ремонт в комплексе. Восстановили водопровод и туалеты, провели базовое освещение. Колизей все еще оставался в неважнецком состоянии, но пока что и так сойдет. Объявление в газету дали, дату назначили, Окурок с помощниками работал над списками участников. Побороться за халявные деньги вызвалось народу даже больше, чем мы рассчитывали. Решили некоторые категории бойцов перенести на другую дату. Не то турнир затянется. Да и в городе, судя по слухам, возник закономерный ажиотаж. Охрана особняка также не желала пропускать сие знаменательное событие. Гризли и Шатун каждый раз при встрече бравировали друг перед другом, обещая надрать оппоненту его мохнатую задницу.
        В понедельник утром я собрал рабочий комплекс радарных артефактов и отправился на предварительные переговоры с Директором. Каких-то конкретных активов просить за них пока не требовалось. Нужны были средства как для компании, так и для нескольких перспективных проектов разных направлений, в том числе и на глайдеры. Для собственного развития также следовало закупить ресурсов. Хоть мне и не хотелось внедрять в себя хаотичные аурные узоры, но я подозревал, что в противостоянии с Пересветом любая мелочь может пригодиться.
        Сопровождающие как обычно остались внизу, я же взял тяжелую сумку и направился в Центр. Возникла небольшая заминка на пункте контроля, но благодаря особому распоряжению Марго тщательно мои вещи не досматривали. Люди в Управлении все также копошились, суетились и сновали по своим делам. Создавалось впечатление, что бюрократический аппарат безумно раздут, но на самом деле заняты были в основном нижние этажи здания. Да наверху заседали Совет с Директором. Для такого города как Усть-Корса все же толп чиновников не требовалось.
        Предчувствие у меня возникло нехорошее, и интуиция меня не обманула. На выходе из лифта последнего этажа я столкнулся лицом к лицу с тем, кого мне меньше всего хотелось видеть. Белый костюм и светлый плащ, блондинистые волосы, ослепительно яркая аура и самодовольная улыбка. В приемной мне встретился Пересвет.
        Я отошел с дороги и отвел взор, смотря на мир эфирным зрением. Аура у героя была не самой обычной, и видеть ее раньше вблизи мне не приходилось. С удивлением узрел, что эфирные контуры вросли даже в мозг супера. Вероятно, поэтому Пересвет мог справляться со столь сильным излучением, которому подвергается его физическая оболочка. И по той же причине у него должны быть проблемы с головой.
        Пересвет остановился рядом со мной, повернулся и осмотрел стеклянным взглядом:
        - О, а ты, видимо, новичок? Следишь за порядком на улицах моей Усть-Корсы! Так держать! - кивнул он с улыбкой и взглянул на мои волосы. - Какой краской пользуешься?
        Меня посетило стойкое ощущение дежавю.
        - Это мой натуральный цвет волос.
        - Вот как. Грязноват. Лучше бы тебе осветлиться, - посоветовал он добродушно.
        После чего проследовал в лифт и уехал вниз. По всей видимости, у него и с памятью проблемы. Возможно, ядро следит за сохранностью мозга и восстанавливает по слепку. Примерно, как это было в случае с Ворожеей, только на ином уровне. Я ругнулся мысленно и направился к офису Директора.
        Однако на пути у меня встал секретарь с безразличным взглядом, которого, кажется, звали Холодный Разум:
        - Прошу простить, сударь Кройц, но госпожа Директор в настоящий момент не принимает посетителей.
        Глава 24
        Я нахмурился:
        - Что это значит?
        - Госпожа Директор примет вас позже, - поклонился секретарь.
        В голову начали закрадываться страшные мысли. Головоломка очень быстро начинала складываться.
        - Отвали! - оттолкнул я Разума, и Гуру неуклюже упал на пол.
        На пути у меня встал Дубоголовый, окутавшийся плотным защитным полем.
        - Тебе сказали ждать! - рыкнул Громила.
        - Мне плевать на ваши указы. Если не пропустишь, то познакомишься с моим Призрачным клинком!
        Я выпустил лиловые лучи на длину более метра. Герой хоть и был не самым умным человеком, но в оттенках темного эфира должен разбираться. Мой клинок легко пробьет его мета-поле.
        - П-постойте! - выскочила секретарша из-за стойки. - Не надо драться, пожалуйста! Пусть сударь Кройц проходит. Он… он имеет право.
        Я взглянул на симпатичную обывательницу, которая встала на мою защиту. Похоже, она знала о наших отношениях с Марго. Я коротко кивнул ей и двинулся вперед.
        - С дороги!
        Плечом я оттолкнул Дубоголового, и Громила сошел с пути. Без дальнейших препон я резко отворил дверь офиса и прошел внутрь. Марго сидела в кресле и поправляла одежду. На ее лице виднелись дорожки от слез. Глаза девушки расширились в ужасе, когда она заметила меня:
        - Э-это не то, - начала она судорожно оправдываться, но затем обмякла. - Хотя кого я обманываю… это то, что ты думаешь…
        Я с шумом бросил сумку с ценными артефактами в угол и тщательно прикрыл за собой дверь. Где-то в глубине естества возник первородный гнев. Чувство быстро разрасталось, захватывая все новые участки разума. Заставляло мыслить иррационально, толкало крушить все вокруг. Имп все же не глушил эмоции полностью, иначе я бы превратился в каменного голема. Но сейчас ярость грозила выплеснуться из берегов.
        Хоть мне и не нравилась местная выпивка, но в данный момент мне стало без разницы.
        - «Имп, отключи нейтрализацию токсинов.»
        - «Выполнено».
        Марго со смешанными эмоциями, в которых угадывались одновременно страх и надежда, наблюдала за тем, как я иду к барной стойке. Плакать она перестала, но ее все еще потряхивало. Я взял первую попавшуюся бутылку, открутил крышку и сделал несколько больших глотков. Горло обожгла ядовитая жидкость. Внутри тела стало быстро распространяться тепло.
        - Прости, пожалуйста… - понуро произнесла Резник.
        - Кшерданг!
        Я бахнул бутылку о барную стойку. Стекло и брызги алкоголя полетели в разные стороны. На душе стало чуточку легче. Теперь, притупив разум и немного выместив злость, можно и поговорить.
        - Ну и? Когда ты хотела мне сообщить об этом?
        - Я… собиралась с силами много раз… но так и не смогла. Прости.
        - Значит, Король Конг? - хмыкнул я, начав понимать суть происходящего.
        - Король Конг? - переспросила она осторожно.
        - Ты сама однажды обмолвилась, будучи не слишком трезвой. Значит, ты и есть та жертва, которую приносят безумному чудищу?
        - Можно сказать и так… Все сложно.
        - Так объясни, - потребовал я сухо.
        Марго поправила юбку и кое-как приладила блузку с порванными пуговицами. Директор поднялась с кресла и подошла к отдельному окну, которое отличалось цветом от остальных.
        - После Погромов в городе не осталось защитников, которые бы могли ему противостоять. Пересвет объявил себя единоличным властителем. Однако рутинными вопросами он заниматься не хотел. Поэтому оставил должность Директора. Первому на этой должности после убийства прошлого не повезло. Совет снова назначил мужчину, но это было не то, что нужно Пересвету. Он убил нового Директора и потребовал поставить на эту должность женщину. Нам пришлось пойти ему навстречу. Мы не знаем точно, что случилось, но следующего назначенного Директора-женщину он убил. Подозреваю, что она стала сопротивляться. Лишь пепел остался лежать в офисе после нее. Видишь это окно? После того, как Пересвет надругался над следующей кандидаткой, она не смогла смириться с позором. Разбила окно стулом и бросилась вниз. Я часто стою здесь и думаю о том, что буду следующей. Лишь огромный груз ответственности за город останавливает меня от необдуманных шагов…
        - Поэтому тебя выбрали в таком молодом возрасте?
        - Я была всего лишь заместителем начальника в Центре, без серьезного опыта и без связей. Практически никто. Но СовБез решил, что молодая, двадцатисемилетняя девчонка, без мужа и детей, отлично подойдет в качестве следующей жертвы чудовищу.
        - Слизняки.
        - Я не люблю Совет, но понимаю, что у них тоже не было выбора. Мне повезло, что мы немного разобрались к тому моменту, что хочет Пересвет, и я была готова к новой должности. Отказаться - значит навлечь беду на другую несчастную или обречь город на вымирание. Я решила нести этот крест сама.
        - Так ты утверждаешь, что между вами нет никаких чувств?
        - Нет чувств? О, чувства есть, и очень сильные! Не думаю, что что-либо может сравниться по силе с той ненавистью, которую я испытываю к Пересвету!
        - А Пересвет? Зачем ему это все? Разве у него мало наложниц дома?
        - Никто не знает, что творится в его больной башке, - злобно произнесла Марго. - Он возомнил себя королем, а Директора - своей королевой. Таким образом он исполняет супружеский долг и заодно легитимизирует свою власть. Наверное. Он просто больной психопат!
        Качая головой, я прошел к письменному столу в центре помещения:
        - Ты разочаровала меня, Марго.
        - Но… я знаю, что виновата… Прости меня, - поникла девушка.
        - Ты предала меня, не сказав о своей связи с Пересветом. Я уже не сопливый юнец, требующий от девушки быть невинной, но это уже ни в какие рамки. Мало того, ты подвергла меня реальной опасности. Если бы он узнал, то вполне мог решить избавиться от конкурента. А в настоящий момент я мало что могу ему противопоставить. Пересвет бы просто убил меня. Из-за тебя, - припечатал я.
        В глазах Резник снова показались слезы. Ей и так пришлось нелегко, но похоже мои слова смогли сильно задеть ее чувства.
        - Знаю! Знаю, что я полная дура! Что должна была сказать раньше! Эгоистка, думающая лишь о собственных чувствах! Но Пересвет не приходил ко мне больше полугода… Я посчитала, что стала ему неинтересна. Решила, что могу наконец зажить относительно нормальной жизнью! Разве я этого не заслуживаю, черт побери?! - прокричала она истерично. - Я пашу как проклятая ради города и его жителей. Терплю все выходки этого ублюдка! Постоянно в одиночестве, чтобы не подставить друзей и знакомых! Я устала! Не могу так больше! Разве не имею я права хотя бы на капельку простого человеческого счастья?!
        - Имеешь право, - вздохнул я. - Но простить тебя я все равно не могу.
        - П-подожди, Артоф! - Марго резко подбежала ко мне и бухнулась на колени, схватив меня за края одежды. - Не бросай меня. Пожалуйста. Я больше не смогу быть одной!
        Было неловко и грустно видеть гордую и властную главу города в таком расстроенном и униженном состоянии. Это совершенно не сочеталось с ее бойким характером.
        - Твои слова уже ничего не значат, - покачал я головой.
        - Ты можешь иметь столько любовниц, сколько захочешь. Я не против! Просто, уделяй иногда и мне время.
        - Нет, так не пойдет. Артоф Кройц не может быть номером два.
        - Но ведь у тебя есть другие женщины! В чем между нами разница?!
        - В том, что я лорд, а ты - нет.
        - Я глава города! - возразила она.
        - Наемный менеджер. Ты всегда была номером два, и ты знаешь об этом.
        - Ясно, - протянула Марго подавленно и поднялась на ноги. - Я понимаю тебя. Не знаю, как бы я поступила на твоем месте, если бы меня обманул близкий человек…
        Резник покачнулась и ухватилась за стол, чтобы не упасть. Понимая, что ноги ее держат плохо, женщина устало плюхнулась в кресло.
        - Мы можем вернуться к этому вопросу когда-нибудь потом, - снизил я накал страстей. Хоть я и был зол из-за ее действий, но в то же время мне было жаль Марго. Да и чувства так просто никуда не деваются. - Скажем так: когда ты порвешь со своим «бывшим».
        Директор взглянула на меня недоуменно:
        - Имеешь в виду, уйти с должности? Но я не могу обречь на подобную участь другую несчастную…
        Я на всякий случай осмотрел кабинет эфирным зрением, что, конечно, следовало сделать в первую очередь. Однако эмоции затмили рассудок. К счастью, офис Директора был чист. Никаких жучков не появилось за прошедшее время.
        - Нет, я имею в виду, когда Пересвет будет мертв.
        Марго молчала некоторое время, пристально глядя мне в лицо:
        - Ты собираешься пойти против Пересвета? У тебя есть надежный план? Тебе ведь прекрасно известно: все прошлые попытки с треском провалились и привели к гибели сотен граждан и героев.
        - Есть некоторые идеи, - заметил я степенно. - Вопрос лишь в том: ты со мной или нет?
        Марго утерла застывшие слезы платком и привела себя в порядок, хотя от косметики осталось немного разводов.
        - Если бы я не знала о твоих способностях Видящего, то подумала бы, что ты просто спятил. Но… я верю тебе. И приложу максимум усилий, чтобы помочь.
        - Славно, - улыбнулся я. - Для начала - нам нужны деньги. Радарная сеть, над которой я плотно работал последние дни, будет крайне полезна городу. Визуализация на высоте, плюс в сеть входят радары, контролирующие подземную активность. Чародейка вполне сможет обновлять пропуска, которые будут выданы Движам. Постарайся выбить из Совета достойный бюджет в качестве оплаты. Ты сама знаешь, на какую цену город может пойти.
        - Я позабочусь о данном вопросе, - кивнула она.
        - Часть суммы могу взять в качестве драгоценных камней, ядер и некоторых металлов. Список примерный составлю, - взял я бумагу и принялся выводить символы местного алфавита. Писал я все еще скверно.
        - Хм, хорошо.
        - А что насчет тебя?
        - Меня? - подняла она свои слегка покрасневшие от слез глаза.
        - Твое ядро на грани инициации. Малейший толчок, и процесс изменений будет запущен. Ты специально принимала концентрат, чтобы получить силы и отомстить Пересвету?
        - Не знаю, - передернула она плечами. - Шансы на то, что мне достанутся выдающиеся способности, и я не сойду с ума, стремятся к нулю. Просто делала хоть что-то. Надеялась на чудо, наверное.
        - Я могу проследить за твоей инициацией. Ищейке и Ворону я уже помогал. Все прошло успешно. Но предупреждаю: никаких гарантий дать не могу. Твои шансы на выживание повысятся, но риск все равно есть.
        - Думаешь, от меня будет польза? - скептически поинтересовалась Резник.
        - Есть у меня одно интересное ядро в запасе, которое тебе подойдет.
        - Это все слишком внезапно, но… я устала. Будь что будет…
        - Умничка. Возьми отпуск на пару дней минимум.
        - Отпуск? Я три года не была в отпуске.
        - Скажешь, что после визита Пересвета тебе надо отдохнуть. Не согласятся - устрой истерику и пошли их куда подальше. Свяжись со мной, когда будешь готова к инициации. Нам надо действовать тайно.
        - Принято, - кивнула она, отдавая мне инициативу.
        - Поговорим о моих условиях.
        - Условиях?
        - Не думаешь же ты, что я буду вступать в конфронтацию с Пересветом только ради тебя?
        - Было бы мило, - вздохнула она печально. - Что ты хочешь?
        - Ничего особенного, - усмехнулся я предвкушающе. - Это правда, что мэр города имеет расширенные полномочия?
        - Да. Пересвет имеет право назначать членов СовБеза, менять председателя или Директора, ставить новых начальников департаментов и служб. Разве что в Штабе своя иерархия, но в целом Корпус также подчинен мэру.
        - Замечательно. После Пересвета мэром города стану я.
        Марго поджала губы:
        - Твое властолюбие неуемно, Артоф. Чем ты отличаешься от Пересвета в таком случае? Зачем нам менять шило на мыло?
        - Артоф Кройц далеко не мыло. Да и Пересвет опаснее шила. Делай свой выбор сейчас, - навис я над ней.
        - Разве у меня есть выбор? - вздохнула она. - Ладно. Думаю, любой будет лучшим мэром, чем Пересвет. У меня есть встречное условие: выборы нового мэра должны проходить честно.
        - Кажется, этот пережиток прошлого называется демократией? - фыркнул я. - Что ж, я не против. Все равно победить в выборах мне не составит никаких сложностей.
        - Мы рано начали делить шкуру неубитого медведя. Сначала следует разобраться с Пересветом.
        - Согласен. Нужно подготовиться как следует. Можешь поделиться своим каналом поставки мета-концентрата?
        - Да…
        Марго быстро записала на бумажке имя и адрес сотрудника Института, через которого она получала концентрат для себя.
        - Товар смотреть будешь?
        - Сейчас нет настроения, - покачала она головой. - Тем более мета-техника сложная, как я понимаю. Посети Штаб. Я сообщу специалистам, что ты им покажешь, как пользоваться устройством.
        - Идет. Тогда я заеду за тобой завтра. До связи, соучастница.
        Уходил от Директора я не в самом лучшем настроении. Ощущал себя преданным и в какой-то степени раздавленным. Мне совершенно не нравились подобные мысли. Выступать против Пересвета мне все еще казалось рановато, но я был рад, что наконец планы определились. Пересвет будет уничтожен, и я стану единоличным властителем Усть-Корсы. Все просто. Только для этого придется поработать.
        Пару часов пришлось проторчать в Штабе, объясняя туземцам, как работает передовой радарный артефакт. Аборигены остались в восторге, в чем я лично и не сомневался. Моя система точно не уступает аналогичным разработкам в Ганзе или Рейхе.
        Затем я посетил человека Марго и договорился о поставках. Когда я назвал примерные требуемые объемы, тот удивился и заявил, что в таком случае цена вырастет. Сложно скрыть пропажу большого количества концентрата, многим придется давать на лапу.
        После я созвал союзников и собрал общее совещание в конференц-зале на втором этаже. Само собой, не забыл и печать тишины поставить. Мы знали о том, что у Пересвета есть прихвостни, пытающиеся заработать путем доносов. Как среди обывателей, так и среди властей и героев. Церковь Солнца могла выступить в его защиту, если бы прознала о наших планах. Так что необходимо соблюдать конспирацию.
        За длинным овальным столом собрались: Ирис с Ищейкой, Ворон, Двуликая, Лед, Кронос с Гефестом, Окурок, Ронин и Лучемет. В Гризли и других суперах сомнений у нас особых не было, но толку от них на общем совещании все равно мало. Медведи могут выдать секреты случайно - слишком уж у них громкий голос.
        - Что ж, господа. Этот день настал. Мы начинаем подготовку к выступлению против Пересвета, - я обвел собравшихся суровых взглядом. - Естественно, никто не будет бросаться сломя голову. И если по итогу шансы будут невелики, то мы отменим атаку и будем искать иные способы избавиться от проклятого супера.
        - Кха, вот тебе на! - хекнул Кронос, хлопнув по своим коленям. - Только мы стали частью Мета-корп, и уже отправляемся в последний бой?
        - Участие сугубо добровольное, - отрезал я. - Если придется идти одному - пойду один.
        - Я с тобой! - сразу вызвалась Анна.
        - Без меня никуда не пойдешь, - хмыкнула Ирис. - Но мне требуется усиление.
        - Я думал об этом, и согласен, что риск в данном случае оправдан, - кивнул я.
        - Отлично, - кровожадно усмехнулась молниевая принцесса. - Ублюдок заплатит за свои злодеяния!
        - Эй, и мне тогда усиление! - настояла Ищейка.
        - Прости, Анна, но от тебя в бою не будет проку, - покачал я головой. - Против Стрелка-Движа твоя мета не подойдет. К тому же, твоя чувствительность к запахам и так признана феноменальной. Расти тебе уже некуда.
        - Но… Я тоже хочу помочь!
        - Понимаю. Однако я не могу подвергать близких риску без острой необходимости. У тебя есть свои задачи. В бою с Пересветом твое участие не потребуется.
        Ищейка явно расстроилась, но не стала настаивать.
        - То же самое касается суперов Терема, Окурка и Ронина. Без меты полета мы можем привлечь вас в качестве водителей или операторов мета-техники, но это будет ясно позднее. Лучемет, Кронос и Гефест нам пригодятся, однако участие сугубо добровольное.
        - Я не горю желанием, если честно, - высказался Лучемет. - Но если будет действительно качественный план, то могу помочь.
        - В прошлые стычки с Пересветом я еще не был мета-человеком, - поведал Кронос. - Пожил я достаточно, так что не против отдать свою жизнь во благо людей. Но Гефест или Афродита еще молоды и не имеют детей. Я не согласен с участием кого-то из них.
        - У нас своя голова есть на плечах, - огрызнулся Гефест. - Афродита вне обсуждения, естественно. Ее сила не подействует на Пересвета. Но я мог бы оказывать поддержку издалека. Разве что летать не умею.
        - Данный момент мы постараемся продумать, - кивнул я. - Само собой я постараюсь привлечь старших героев к операции. Мне говорили, что якобы есть некое Сопротивление, которое готовит бойцов к войне с Пересветом?
        - Это так, - кивнул Окурок. - Хотя в последние год-два они стараются не отсвечивать. Я знаю, что среди героев есть доносчики, поэтому придется действовать избирательно.
        - Участие другие героев не критично. Против Пересвета будут нужны суперы не ниже седьмого ранга. Все остальные лишь сгорят за пару секунд. Зевса надо бы пригласить. Он показался мне человеком чести.
        - Попробую связаться. Значит, лучше не рисковать и не собирать большую группу?
        - Только сильнейшие герои, середняк нам не нужен.
        - Ты уверен во всей этой затее? - вздохнул Окурок. - Последние годы город научился сосуществовать с Пересветом…
        - Уверен. Мы справимся.
        - Что ж… - бывший наш наставник поднялся со стула и достал из кармана небольшой металлический предмет. Кажется, это был кулон, в котором хранились фотографии его погибшей семьи.
        Окурок раскрыл кулон и достал оттуда мутноватую зеленоватую капсулу, которую передал мне. Я покрутил капсулу в руках. От нее веяло эфиром.
        - Сильный яд из Рейха, который затормаживает производство энергии у отравленного. Практически без вкуса и без запаха. Мы проверяли его. На сильных суперах и Громилах действует скверно, так что не стоит рассчитывать, что он вырубит Пересвета сходу. Но как дополнительная мера воздействия может быть полезен. Если ты найдешь способ, каким образом отравить его. Пересвет после прошлых случаев стал параноиком в этом плане.
        - Интересно. Спасибо, твой подарок может нам пригодиться.
        Глава 25
        Суперы восприняли грядущую миссию легче, чем я ожидал. Впрочем, они долгие годы жили под гнетом тирана, опасаясь, что Пересвет однажды просто окажется в плохом настроении рядом с ними. Еще бы старших героев уговорить, и тогда нам будет значительно проще.
        На совещании мы обсуждали разные нюансы довольно долго. Ворон вслед за Ирис вызвался пройти этап развития. Я дал согласие, поскольку на него у меня были определенные планы. Правда, в отличие от молниевых ядер, подходящие камни для пробивной силы Ворона отыскать будет непросто. Анна все еще была обижена из-за того, что ее игнорировали, но тут уж ничего не поделаешь.
        Итого: трое близких мне людей будут рисковать своим рассудком и жизнями. Если шансы стать измененными с моей поддержкой всего двадцать процентов, то есть шестидесятипроцентная вероятность, что хотя бы один из них сойдет с ума. Крайне неприятная арифметика. Поэтому никого из близкого окружения я дополнительно вовлекать не хотел. Двуликая, конечно, могла дать некоторый прогноз, но ее гадание никогда не было стопроцентно верным. Всегда все могло пойти по наиболее скверному сценарию. Кронос и другие герои серьезно заинтересовались способом, с помощью которого можно относительно безопасно развить свои способности. Однако я пояснил детали, и их пыл поутих.
        Вечером понедельника на занятие прибыла Чародейка. Настроения флиртовать с ней у меня не было совершенно. Плюс Анна с Ирен решили по очереди дежурить в мастерской и следить за поползновениями конкурентки. Что значительно снижало активность Романовой, но не полностью. Впрочем, ее забавные попытки физической близости были мне лично не слишком интересны. Возможно, без импа я бы реагировал соответствующе, но с ограничениями ужимки Евы меня не трогали. А вот установившаяся связь ученика и наставника крепла час от часу. Никогда бы не подумал, что передавать знания и следить за успехами ученика - это так увлекательно. Я испытывал настоящую гордость, когда у Романовой получалось внедрить правильный контур или проложить эффективную схему. Ее откровенная симпатия добавляла ситуации пикантности. Печально, но похоже, что Чародейка сумеет все же занять место в моем сердце, слегка потеснив остальных. Печально потому, что девицей она была своеобразной. Слегка неадекватной и увлекающейся натурой. Анна описала ее другим словом, но при приличных людях таковое лучше не употреблять. Впрочем, если направить ее энергию
в правильное русло, то она принесет пользу Мета-корп.
        Эта ночь досталась Ирис. Молниевые ядра также стоили недешево, но мы успели создать неплохую финансовую подушку и без дохода за радарную сеть. Выпив концентрата и потребив несколько ядер, Ирис впала в лихорадочный транс. Тратить кучу времени на то, чтобы все время сидеть рядом с супершей, я не стал. Несколько первых критически важных часов пробыл с ней на кровати, а затем воспользовался старым трюком: положил руку рядом с ее головой и поставил импа следить за процессом. На этот раз Ищейка не стала устраиваться между нами в попытке не допустить сближения, поэтому спалось с комфортом.
        Утром Ирис все еще чувствовала себя нехорошо, однако признаков одержимости не выказывала. Я провел диагностику. Аура девушки значительно расширилась, в том числе и генератор эфира, который я ранее скопировал себе. Он стал хаотичнее и все еще находился в процессе изменений. Девушка продолжит принимать ядра малыми порциями, запивая концентратом. Изменения должны вскоре устаканиться. Посмотрим на финальный результат. Возможно, что вместо Брунгильды я предпочту снова скопировать генератор Ирис, поскольку героиня, судя, по всему, достигнет восьмого ранга.
        Следующей на очереди была Марго. Мы провели мини-спецоперацию и «выкрали» Директора из одного магазинчика, куда она вышла прогуляться в свой законный отпуск. Замаскировав, доставили в особняк и расположили в одной из спален третьего этажа. Предупредили слуг и охрану о том, что им пока не стоит соваться наверх. В целом сотрудникам особняка мы доверяли, но никогда нельзя исключать, что среди них могут быть чужие агенты.
        Думал, она будет взволнована и напугана. Все же инициация - далеко не самая приятная вещь. Однако Резник выражала каменное спокойствие и полное безразличие к происходящему. Я вытащил ядро альфы из хранилища. Той самой, которая обладала метой высасывания эфира из организма. Также захватил еще несколько обычных ядер и бутылку концентрата.
        - Согласно нормативам, Директором нельзя назначать мета-человека, - поведала Марго с толикой грусти.
        - Почему?
        - Считалось, что мета-люди слишком изменчивы, подвержены психическим расстройства. По статистике таковых среди них больше примерно в пятьдесят раз, чем среди обычных людей. Да и Пересвета одного достаточно вспомнить. Кстати, до него на должность мэра также нельзя было выдвигать мета-людей. Как и на другие высокие посты Центра. Исключением стал лишь СовБез после вмешательства Пересвета.
        - Когда я стану мэром, отменю данный пункт. Так что можешь не переживать.
        - Если я выживу, - хмыкнула Резник.
        - Выживешь, куда денешься. Может, сделать тебе массаж?
        - Ты… простил меня? - взглянула она на меня с удивлением.
        - Нет. Но ты наш близкий союзник. Мне бы не хотелось, чтобы ты стала одержимой.
        - Ясно. Обойдемся без прелюдий. Говори, что я должна делать.
        - Надеюсь, ты не завтракала?
        - Я знаю о побочных эффектах.
        - Тогда вот ваш сегодняшний обед, госпожа Директор, - вытащил я поднос с концентратом и кусочками очищенных ядер. - Начинай с крупного. Глотать желательно целиком. Затем ложись на кровать.
        - Это точно инициация? - с иронией пробурчала Марго, после чего быстро исполнила все указания, закинув в себя разнообразные ингредиенты.
        - Сосредоточься на своей ненависти. Подумай о том, как ты можешь навредить Пересвету. Но не поддавайся тьме и не сдавайся. Ты обязана сохранить рассудок.
        - Постараюсь…
        Девушка скрючилась в постели, переживая наверняка болезненные спазмы. Да уж, такая куча активных эфирных веществ в организме заставляет испытывать незабываемые ощущения. Я присел рядом и жестко закрепил ее голову у себя в ногах. Затем выпустил из каналов эфир разрежающего спектра и накрыл им голову девушки. Особым зрением было хорошо заметно, как мета-концентрат быстро проникает в кровеносную систему и распространяется по всему телу. Крепкое ядро Марго начало пульсировать и быстро разрастаться, прибавляясь новыми эфирными органами. Адаптация тканей происходила довольно быстро, судя по всему. Все же с ядрами альф проще, чем со звериными.
        Оставалось лишь надеяться, что внешность Резник не претерпит серьезных изменений. Иначе у цели могут возникнуть подозрения. Либо руководство прознает и решит найти ей замену. Также никто не мог дать гарантий, что спонтанные мутации не приведут к развитию бесполезной меты, но я был почему-то уверен, что Марго справится. Она давно готовилась принести себя в жертву. Если и существует в этом мире высшее существо, то оно обязательно присмотрит за бедняжкой. Прощать ее проступок я действительно не собирался, но в целом Директора мне было жаль. Три года жить в постоянном унижении и страхе, бороться за жизни людей и город - для этого нужны крепкие нервы. Недаром ее прозвали Железная Леди.
        К обеду Марго слегка попустило. Она сумела съесть оставшиеся ядра, подготовленные мной для ее развития, после чего снова впала в беспамятство. Мне приходилось придерживать брыкающуюся девушку. Начинало мелькать зеленоватое защитное поле, а также я начал чувствовать на себе ее главную мету. Ощущения были, я бы даже сказал, слегка приятные, как и в случае с альфой, высасывающей эфир. Походило на какое-нибудь кровососущее насекомое, которое впрыскивает немного обезболивающего, благодаря чему жертва не сразу замечает укус. Я знал, что суперы скверно ориентируются в текущих объема своего резерва. У меня с этим проблем не было. Обратив внимание на свою ауру, я сразу заметил аномальный отток эфира. Высасывание сил носило спонтанный характер, плюс активированное мета-поле давало защиту, поэтому серьезного урона метущаяся девушка мне нанести не смогла.
        Вот что меня больше беспокоило - так что проявляющиеся изменения внешности. Пышные темные волосы Марго приобрели вдруг светлый платиновый оттенок. Сочные алые губы также окрасились серебром. Если припомнить, напавший альфа-мутант был альбиносом. По-видимому, Резник унаследовала некоторые черты донора. Это может стать проблемой.
        - Марго! - отвесил я пощечину.
        - М-м-а-у-гх, - нечленораздельно промычала инициируемая, борясь с болью.
        - Следи за внешностью! Не позволяй чужим спиралям жизни менять твой облик!
        Не знаю, помогло это или нет, но изменения замедлились. К вечеру Марго немного пришла в себя, открыв глаза впервые. Я ругнулся. Зрачки ее глаз стали значительно светлее и практически слились по цвету с белками. Если смотреть издалека, создавалось некое потустороннее впечатление, будто у нее постоянно глаза закатаны. Жутко. Без должной маскировки скрыть факт инициации точно не получится.
        - Я… жива? - простонала она глухо.
        - Жива.
        - Все прошло успешно?
        - Узнаем, когда проверим твою мету.
        - Почему тогда ты ругался?
        - Да так. Есть неожиданные изменения в твоей внешности.
        - Принеси мне зеркало!
        - Тебе лучше отдохнуть…
        - Принеси сейчас же! - потребовала она в приказном порядке.
        Ее переживания меня не удивили, ведь внешность для любой девушки была крайне важна. Я принес небольшое зеркало в спальню, и со мной внутрь прошли любопытствующие Ирис с Ищейкой. Марго охнула, взглянув на свое отражение.
        - Всего лишь немного краски поблекли. Ты все также обворожительна, - успокоил я.
        - Ты прямо при нас тут флиртовать собрался? - фыркнула Ирис, которая уже чувствовала себя получше.
        - Альфой от нее почти не пахнет. Так что выздорровеет! - поведала Ищейка, принюхавшись.
        - Хорошо, - взяла себя в руки Резник. - Губы и волосы еще можно как-то спрятать. А с глазами что делать?
        - Сделаю маскировочный артефакт, не переживай, - высказал я.
        - Можно поискать специальные линзы-линзы, - предложила Ирис. - Хотя цвет придется подбирать.
        - Отлично. Дамы, поможете с косметикой, линзами и остальными мелочами?
        - Конечно. Я займусь, - вызвалась Ирен.
        - Твое ядро теперь излучает немало энергии. Придется прятать с помощью Теневой вуали, не то стражи с очками заметят. Я постараюсь изготовить мобильный артефакт, который тебе необходимо будет носить при себе.
        - Спасибо. Главное, чтобы моя сила была полезной…
        Обессилевшая Марго задремала прямо с зеркалом в руках. Предмет аккуратно вытащили из ее цепких пальцев, а саму новоявленную героиню укрыли одеялом.
        - Ф-ух, это надо отметить! Обе успешно прошли через трансформацию!
        - А Воррон?
        - Пернатого будет жаль, конечно, но все же это его выбор.
        - Рано вы меня взялись хоронить, - хмыкнул подошедший проведать Дмитрий. - Как госпожа Директор?
        - Побелела немного, но в целом поррядок! - заверила Анна.
        - Ну что, готов, герой? - обратился я к парню.
        - На ночь глядя? - уточнил брюнет.
        - Поужинаем сначала, потом и тобой займемся. Как и в случае Ирис будем экономить время.
        - То есть, ты прредлагаешь нам делить постель с Ворроном?! - возмутилась Ищейка.
        - Песец. Всех подряд в кровать тащит, - заметила Ирис.
        - Я не согласна!
        - Это разовая акция, вынужденная. Так что хватит выдумывать.
        Тащить Ворона сходу на восьмой ранг было бы слишком опасно. Но для грядущей операции стоило немного повысить его способности. Я отобрал некоторые ядра, которые бы могли в теории повысить пробивную способность Воронцова. Как это будет на практике даже не каждое Божество ответит, не то, что обычный студент чародейской Академии. Эфир - штука непредсказуемая. А уж методы развития колдунов - это чистый хаос, кое-как направляемый разумом человека.
        Ворон, уже привычный к процессу, быстро потребил припасенные ядра, запил концентратом и устроился на кровати. Я также провел несколько часов, внимательно следя за ситуацией. Несколько раз Дмитрий выказывал признаки одержимости, однако сумел удержаться на грани. Возможно, помогло то, что мы с Анной дергали из его крыльев перья, дабы как-то привести в чувство. А может и нет. Сказать сложно. К ночи Ворон более-менее пришел в норму, так что мы с Ищейкой отправились на боковую. Анна еще долго бурчала, что готова терпеть в постели других моих «баб», но на такое она не подписывалась. Вообще, в нашем с ней давнем соглашении действительно подразумевалось, что у меня будут другие женщины. О мужчинах речи не шло. Я надеялся, что после собственной трансформации мои вкусы не изменятся кардинально. А то всякое может произойти с человеческой психикой, атакованной тучей нейтрального эфира.
        Утром Ворон уже пришел в относительный порядок. Все же его мы не пичкали кучей ядер. Порция все равно намного больше, чем разрешено героям Корпуса - поэтому их развитие длится годами. Но у них нет такого замечательно мастера, способного сохранить рассудок в целости и сохранности. Тем не менее, рисковать дальше и тянуть героев и героинь на девятый ранг или выше я опасался. Если бы мне предоставили добровольцев-подопытных, то может и занялся бы экспериментами, но на близких ставить опыты не хотелось.
        В любом случае, суперы - лишь часть плана. Другие составляющие также должны быть готовы к использованию в нужный момент.
        Марго позавтракать не смогла, однако пожелала отправиться вместе с нами на тестирование способностей. Мы снова провели ее под маскировкой мимо домашних и усадили в Рысь. Ирис, Анна, Ворон, Кронос и Лед отправились с нами. Все места в автомобиле оказались заняты. Я сам выступил в роли водителя, зная досконально, на что способная наша «ласточка». Без практики первое время получалось не очень, но вскоре я приспособился.
        Мы направились на юг, мимо мета-полигона и заводей. Дальше дорога становилась совершенно отвратной, поскольку никто не занимался ее поддержанием. Путь вел к широкому тракту от Петровска в Эстляндию, но так далеко забираться не требовалось. Я активировал режим поддержки, и автомобиль стал легче примерно на две трети. Благодаря этому многочисленные ямы проглатывались на ура. Также я старательно поглядывал вокруг эфирным зрением, но слежки за нами не заметил. Вероятно, дальше города сопровождать не решились.
        Удалившись на достаточное расстояние, я повернулся в сторону заросшего поля сбоку.
        - Держитесь, - скомандовал я и потянул рукоять набора высоты.
        Вскоре Рысь приподнялась и повисла в воздухе. Ядра загудели, перерабатывая мета-жидкость в эфир движения. Я направил транспорт вперед и перелетел через небольшой овраг, после чего снизился и повел машину по полю. Вскоре мы остановились у опушки, оставив старую дорогу за деревьями. Суперы покинули транспорт, высыпав наружу.
        - Отпад! Можно мне полетать? - сразу попросилась Анна.
        - А у тебя обычные права есть?
        - Нет. Но там ведь ничего сложного!
        - Я потратил на Рысь слишком много сил и средств. Поэтому пускать новичков за руль не буду.
        - Сексист, - буркнула Ищейка недовольно.
        - Впечатляет, - произнесла Марго, приходя в себя после поездки. - Когда ты собирался рассказать о том, что у Мета-корп появилась летающая техника? На какое расстояние она может летать? Какая грузоподъемность? - сразу же завалила вопросами Директор.
        - Ха, не все сразу, сударыня. Грузовой транспорт в разработке.
        Резник напряженно размышляла:
        - Это изменит многое в мире.
        - Само собой, - кивнул я. - Море закрыто для нормального судоходства, дорог тоже практически нет. Для возрождения цивилизации нужны торговые пути. Скоро малышки Мета-корп будут курсировать между анклавами по всему миру, - похлопал я по пластиковой броне Рыси. - Еще один шаг на пути к величию.
        - И много у Мета-корп еще подобных козырей в рукаве?
        - Достаточно… - я огляделся.
        Весна полностью вступила в свои права. Яркое солнышко грело макушку, шелестела трава и свежераспустившаяся листва, кое-где слышались птичьи трели. Надеюсь, пулестрижи не будут мешать нашему пикнику на природе.
        - Красиво тут… Ладно, за работу. Ирис, Ворон - самостоятельные тренировки. Марго - можешь испытать свои силы на Льду, Кроносе или Ищейке. Главное в твоем деле - это незаметность. Если цель почувствует потерю сил, то смысла в твоем участии поубавится. Ну а я пока прокачусь на Рыси…
        Глава 26
        - Э-э, Маргарита? - взглянул на девушку Кронос новым взглядом. - Госпожа Директор, это вы?
        - Вы меня так и не узнали? - вопросила беловолосая белоглазая и белогубая героиня.
        - Ни в жисть бы не догадался. Так значит, вы тоже принимаете участие?
        - Да, - скупо кивнула дама.
        - Возможно, операция не настолько уж самоубийственна, - протянул Кронос задумчиво. - Раз даже глава города пошла за Песцом.
        - Я бы не была в этом столь сильно уверена, - вздохнула она. - Но у меня уже пути назад нет.
        - Отставить скепсис-скепсис, - скомандовала Ирис, выпуская для убедительности толстую молнию из руки. - Мы справимся!
        - Правильный настрой. Осваивайтесь, - кивнул я и забрался обратно в машину.
        Герои разбрелись в разные стороны и принялись испытывать свои силы. Я же поднял Рысь в воздух и приступил к испытаниям в различных режимах. Машина двигалась невысоко над землей, не поднимаясь выше деревьев. Управление работало отлично, а вот гиростабилизатор при высоких скоростях начинал немного сбоить. Приходилось корректировать положение вручную. У Рыси не было крыльев или хвостовых стабилизаторов, поэтому при горизонтальном полете необходимо было держать положение иными способами. Лань я планировал готовить изначально к дальним перелетам, а значит она будет иметь некоторые черты с авиатехникой - это поможет повысить маневренность, устойчивость и сэкономить на топливе. Чтобы торговый путь заработал, необходимо сделать доставку как можно более дешевой. Правда, в ближайшее время Лань будет использоваться по другому назначению.
        Ирис разбивала вдребезги деревья и камни, пуская мощные молниевые разряды. Во время ее атак раздавался сильный звук, похожий на грозовой гром. Приятно было поглядеть на прекрасную богиню молнии во всей ее убийственной красе. Зевса она явно обошла, если судить по оставляемым разрушениям.
        Ворон же не получил такого заметного усиления. В данный момент он пользовался все той же крупнокалиберной винтовкой. Наделенные пробивной силой снаряды легко пронзали любые препятствия, однако сильное мета-поле все также представляло серьезную преграду для его атак.
        - Кажется, моя сила стала более стабильной… - поведал Ворон. - Видите этот камень? Раньше бы он взорвался, но теперь спокойно держит мою энергию…
        - В таком случае пора тебе переходить на более серьезные орудия.
        - Еще больше? - взглянул Дмитрий на свою огромную винтовку.
        - У вас такие ставили на танках. В снаряд можно будет запихать намного больше твоей меты.
        - Танковое орудие? Стодвадцатипятимиллиметровое что ли? Но оно весит пару тонн минимум. Я его никогда поднять не смогу. Да и мало кто из Движей сможет.
        - Лань поднимет, - усмехнулся я. - Машину доработаем под твое орудие, Мист изготовит тебе снаряды нужного наполнения. По идее может и орудие изготовить, но лучше все же поискать готовый вариант. С точностью у него не все идеально. Нужна помощь или сам займешься? Бюджетом Мета-корп можешь распоряжаться смело.
        Ворон серьезно кивнул:
        - Знаю я нескольких фанатов старой военной техники. Найду. Думаю, Мист поможет укрепить орудие, а то за восемнадцать лет ржавчина и усталость могли испортить ствол. Со снарядами может быть сложнее, но поищем… Тогда… внутренности болванки необходимо наполнить серебряным или золотым сплавом. Они лучше держат мою мету. Попробуем справиться сами.
        - Возникнут сложности - обращайся. Лань почти готова, так что ты сможешь выезжать на тренировки за город. Главное в твоем деле - это точность. Только необходимо попасть не по неподвижной мишени за несколько километров, а по верткой цели на ближней дистанции. Учитывайте, когда будете разрабатывать с Мистом систему прицеливания.
        - Принято…
        Затем я слетал к остальным суперам, и мне предстала весьма необычная картина. Я даже глаза протер, не поверив увиденному: Марго целовалась с Анной, а Кронос, Лед с весельем наблюдали за представлением. Завидев приближающую Рысь, парочка разорвала объятия. Анна принялась отплевываться и всячески выказывать свое отвращение. Марго лишь слегка облизнулась, хотя на ее щеках также пылал предательский румянец.
        - Это еще что за фокусы?! - выпрыгнул я из машины.
        - Как ты и просил: тестируем мою силу, - невозмутимо ответила женщина с белыми волосами.
        - Для этого понадобилось целовать мою девушку?!
        - Именно, - кивнула Директор. - Мы быстро выяснили, что чем плотнее контакт, тем шире канал передачи, а также тем незаметнее поглощение энергии для жертвы. Судари Кронос и Лед отказались от досконального исследования, поэтому пришлось проводить опыты… на Ищейке.
        - Гадость! - скривилась Анна. - Но рраз так надо для дела…
        - В принципе я могу выступить в роли тестового манекена, госпожа Директор - вызвался я.
        - Что?! Мои стррадания были напрасны?
        - Чем больше тестовых образцов, тем точнее результат, - усмехнулся я.
        - Ты… точно не против? - вопросила она с сомнением, помня о нашей размолвке.
        - А ты собиралась вкладывать в это дело романтический подтекст? - приподнял я бровь.
        - Вау, - прикрыв рот, произнес ошарашенный Лед. - Сколько открытий чудных нам преподносит Мета-корп!
        - Молодежь! - фыркнул Кронос. - Вот в наше время бегать за двумя юбками считалось постыдно и грешно!
        - Не надо фантазировать о чепухе! - нахмурилась Резник. - Мы должны как следует подготовиться к противостоянию, и шуточки здесь неуместны! Отойдите за машину, вы сбиваете весь настрой.
        - Вы безусловно правы, госпожа Директор, - согласился старик.
        Герои отошли в сторону, оставив нас с Марго наедине. Мы приступили к «тренировке», и лишь благодаря импу я сумел остаться относительно спокойным. Резник, судя по всему, серьезно распалилась, но в итоге смогла взять себя в руки. Я следил за утечками эфира из резерва, и слова героини подтвердились: чем плотнее контакт, тем выше скорость потока. Мой резерв Марго могла высосать менее чем за минуту. Однако у Пересвета запас эфира в разы больше.
        - Сможешь подобраться к нему в следующий раз? - поинтересовался я.
        - Попытаюсь. Мы с ним… не целовались ни разу. Но попробую уговорить… Одна мысль об этом вызывает у меня отвращение, - поморщилась женщина. - Но я смогу держать себя в руках. Мне не привыкать.
        - Хорошо. Ты уже думала, куда будешь сливать лишнюю энергию? Твоего резерва явно не хватит, хоть ты и тратишь часть сил на сам процесс поглощения.
        - Не знаю…
        - Давай проверять.
        Деревни и камни получали повреждения, когда Марго попыталась сбросить на них излишки. А вот металл, заземленный в грунт, неплохо проводил нейтральный эфир. Пересвет также хранил нейтральный эфир стихии света, практически готовый к использованию. Но он не настолько активный, чтобы не пройти по эфиропроводу.
        - В небоскребе есть качественная грозозащита. Может, к ней подключиться? - предложила Марго.
        - В таком случае надо будет организовать экскурсию для Миста и незаметно проложить эфиропроводы.
        - Без проблем. Я свяжусь с вами, когда вернусь на работу. Главное… как-то замаскировать изменения во внешности, - нерешительно произнесла Марго.
        - Разве Ирис не нашла тебе темные линзы, краску для волос и губную помаду?
        - По-твоему, так легко скрыть подобные изменения? Ты, между прочим, даже не заметил, что моя кожа также стала светлее. Придется тональником замазывать… А вот от женского взгляда ни одна мелочь не ускользнет!
        - Надеюсь на твою смекалку и сообразительность, - признал я свое поражение. - В вопросах маскировки женщины понимают больше мужчин…
        Вскоре мы окончили испытания и направились обратно в город. Директора мне приходилось проносить по воздуху под Теневой вуалью, иначе на блокпосту сразу бы возникли запросы. К сожалению, надолго Марго со своего поста отлучаться было нельзя. И так, ей с трудом удалось выбить пару дней отпуска. Изменения в организме еще не улеглись, плюс самостоятельная маскировка новой внешности будет занимать у нее ежедневно массу времени. Но Резник была дамой решительной, и подобным трудностям ее сломить невозможно. Она лишь сцепила зубы, взяла купленную нами косметику в руки и попросила отвезти ее поближе к дому.
        Отпустили мы Директора ближе к вечеру, когда я закончил небольшой браслет с ограниченной, обрезанной версией Теневой вуали. Артефакт скрывал только лишнее мета-излучение, а не создавал полную невидимость носителю. Марго ведь теперь мета-человек, а значит ее могут раскрыть некоторыми способами. Таким образом охранники с мета-очками не заметят ничего подозрительного.
        Работать мне пришлось в спешке, параллельно приглядывая за явившейся на очередное занятие ученицей. Романова была явно не слишком довольна, что общению с ней я предпочел другие задачи, но возникать и отвлекать не стала. Тем более за ней приглядывал кто-то из девушек.
        После занятия готовый и заправленный мета-жидкостью артефакт отошел Марго. Пополнять его придется ежедневно, поскольку расход эфира на поддержание маскировки достаточно высокий.
        Я лично практически не видел никакой разницы с предыдущим обликом Резник. Тон волос слегка поменялся после окраски, глаза стали чуть менее выразительными из-за бледного зрачка за линзами. Цвета кожи и губ после нанесения косметических средств ничем на мой взгляд не отличались от прошлых. Но Ирис с Анной сильно переживали из-за того, что ее маскировка будет раскрыта.
        - Скажешь коллегам, что решила немного сменить имидж, - предложил я, когда мы уже ехали в машине.
        - Придется, - вздохнула она.
        Я остановился в темном безлюдном проулке и вытащил капсулу из кармана:
        - Небольшое дополнение. Презент от Окурка. Яд, парализующий работу источника энергии. Почти без вкуса и запах. На Пересвета вряд ли окажет катастрофическое воздействие, но мы должны использовать любой шанс.
        - Понятно, - Марго взяла капсулу и спрятала в сумочке.
        - Я позабочусь о том, чтобы у тебя была подстраховка.
        - Подстраховка?
        - А ты решила героически умереть?
        - Я готова к любым последствия, - поджала она губы. - И не надо насмехаться над моим решением пожертвовать собой.
        - Ты права. Но все-таки я надеюсь, что ты останешься цела. Городу нужен грамотный руководитель, - добавил я скупо.
        Маргарита несколько секунд сидела в тишине, явно желая что-то сказать. Но так и не решилась. Затем женщина покинула Рысь и направилась в сторону Триумф-тауэр по затененной улочке. Впрочем, если какой-то грабитель сочтет ее легкодоступной целью, Директор быстро вытянет из него все соки.
        Слишком много хлопот добавилось. До следующего появления Пересвета надо успеть переделать кучу дел.
        Четверг я потратил на доведение Лани до ума. Тойфель несколько видоизменил кузов, чтобы длинный ствол мог поместиться внутри. Вместе близнецы сформировали композитную металлопластиковую броневую пластину для установки в задней части. Надолго от атак сильного супера это не защитит, но всякая мелочь может пригодиться. Также пришлось добавлять особый режим полета, при котором машине будет проще противостоять огромной отдаче от выстрела из крупного орудия.
        Утром пятницы я проснулся в обнимку с огромной коричневой собакой. Шерсть у Ищейки была теплой и мягкой, но ситуация мне, мягко говоря, не понравилась.
        - Что это значит?!
        - М-вуф? Что? - потянулась собака в кровати. - Ой, пррости…
        Смирнова быстро трансформировалась в свой людской облик.
        - Мне такой славный сон прриснился, вот и не уследила. Пустяки.
        - Пустяки? Ты так совсем разучишься контролировать свою внешность.
        - Не делай из мухи слона, Пушистик. Я еще немного посплю…
        Я решил не развивать тему. Но в голове стали закрадываться некоторые подозрения. Поэтому я спустился вниз и отыскал Ворона. Герой с утра пораньше возился вместе с нашим механиком над Ланью. Ему ведь требовалось еще найти водителя и подготовить огневую точку.
        - Ворон, дело есть, - обратился я к парню. Мы отошли в сторону от остальных. - Мне надо, чтобы ты незаметно проследил за Ищейкой. Я хочу знать, куда она убегает постоянно.
        - Сильно сомневаюсь, что она тебе изменяет, - хмыкнул Дмитрий.
        - Это не самое худшее, что могло случиться, - хмыкнул я в ответ.
        - Это ведь не первоапрельская шутка?
        - Не шутка. Проследи за ней, когда она снова намылиться на гулянку. И не забывай про свой запах.
        - Понял, сделаю. Видимо, надо будет следить за ветром…
        - Я в ближайшие дни буду занят собственным развитием, так что остальное на вас.
        В первый день апреля я наконец занялся и своей аурой. После сравнения пришел к выводу, что источник Ирис подходит мне больше. У Брунгильды аура была заточена под телесный эфир, мне же он был не столь важен. После трансформации генератор эфира Ирис приблизительно сравнялся с источниками старших героинь. Он значительно видоизменился после недавнего развития, а значит мне придется строить его с нуля. Однако направление некоторых каналов осталось неизменным, поэтому мне будет немного проще встраивать его в свою ауру.
        Полагаться на колдовской метод развития я не мог, поскольку в таком случае результат предсказать невозможно. Но и тратить годы на подготовку правильной чародейской ауры также было нельзя. Поэтому, как и в прошлый раз, пришлось прибегнуть к компромиссному варианту. Действовать под накачкой мета-концентратом с тканями ядер, но при этом не слишком торопиться. За день столь сложную структуру не воспроизвести в точности.
        Кажется, Ирис была польщена, что именно ее ауру я взял за основу. Весь день она ухаживала за мной: приносила воду, отирала пот. Без уничтожения старого источника новый встроить было бы крайне проблематично, поэтому я избавился от него первым делом. Снова меня посетило чувство беспомощности. Благодаря мета-концентрату, эфир поступал в организм, но в случае прямого нападения дать серьезный отпор я бы не смог.
        К вечеру в особняк прибыла Чародейка на очередное занятие. Я распорядился сообщить ей о том, что заболел, и урок отменяется. Моим надеждам избавиться от назойливой ученицы не суждено было сбыться. Ева прорвалась через заслон из слуг и поднялась на третий этаж, где ее уже встретила строгая Ирис. Девушки принялись громко ругаться, затем послышались разряды молний.
        - Перестаньте! - крикнул я. - Пускай заходит.
        - Наставник! - ворвалась в спальню Ева с обеспокоенным лицом. - Вы в порядке?!
        - В порядке. Просто немного не в форме. Возьмем паузу с занятиями. Через неделю или две можем продолжить.
        - Неделя?! Я не смогу так долго ждать!
        - Как видишь, вести занятие я не могу, - покачал я головой.
        - Тогда позвольте воспользоваться вашей мастерской! Я буду тренироваться на мета-фильтрах, взяв ваш за образец!
        Я с подозрением взглянул на бойкую Видящую, но спорить с ней у меня желание и сил не было:
        - Хорошо. Но ничего из мастерской выносить нельзя.
        - Так точно, наставник! Поправляйтесь! Кстати, мне мама говорила, что поцелуй может излечить любую…
        - Так, хватит-хватит! - остановила ее Ирис. - Твое место наверху!
        - Т-ц, выздоравливайте поскорей!
        Ева наконец покинула спальню, и я смог вернуться к работе над собственной аурой. Занятие это довольно муторное и утомительное, поскольку новые ткани при целенаправленном подходе нарастают медленно. Но другого способа я не видел.
        Спустя какое-то время я решил сделать перерыв: выпить освежающего чаю и принять душ. Имп работал на полную катушку, отчего тело выделяло массу токсинов после переработанных ядер. Ирис спустилась вниз. Ополоснувшись, я переоделся в свежую пижаму, и вышел из ванной.
        - Ой, наставник! - увидел я Романову, скачущую вниз по лестнице. - Пойдемте вы посмотрите, как у меня получилось!
        - Мне сейчас даже эфирным зрением пользоваться непросто, - покачал я головой.
        - Всего лишь одним глазком! Пожалуйста! - взмолилась рыжая бестия.
        - Ладно. Но ненадолго.
        Я поднялся на четвертый этаж и прошел в мастерскую. На одном из верстаков виднелся недоделанный артефакт, над которым работала Чародейка. Я прошел к столу и вдруг услышал щелчок задвигаемого замка, который прозвучал в тишине мастерской словно выстрел.
        Глава 27
        Я обернулся. Ева двигалась ко мне с горящим взглядом, который не предвещал ничего хорошего.
        - Э-эм, ученица? - вопросил я осторожно.
        - Значит, сейчас вы заняты развитием и не можете дать отпор хрупкой Видящей? Я знаю, что нравлюсь вам, хоть вы и стараетесь это скрыть, наставник. Теперь вы полностью в моей власти!
        Чародейка неумолимо приближалась. На ее прелестном личике застыла предвкушающая похотливо-безумная ухмылка. Похоже, у нее совсем крыша поехала. Я осмотрелся вокруг, надеясь отыскать какой-нибудь выход из ситуации или оружие. Однако ничего дельного на глаза не попалось. Разве что попытаться выпрыгнуть в окно. Вот только падение с четвертого этажа в настоящий момент будет иметь серьезные последствия для моего организма. Впрочем, Ворожея излечит…
        Я бросился к окну, но Ева была готова к моему рывку. Девушка прыгнула наперерез, обхватила мои ноги и повалила на пол. Удар о пол выбил воздух из легких.
        - Не убежите! - произнесла она маньячно-любовным тоном.
        Несмотря на то, что как боец Романова была слабой, обычного человека, коим сейчас я по сути являлся, она превосходила. Невысокие ранги Громилы и Движа давали ей значительное преимущество.
        Кшерданг! Когда я шутил по поводу изнасилования, я совсем не ожидал, что это окажется не такой уж шуткой. Чувство беспомощности и злости затопило сознание. А ведь примерно также я вел себя с Ирис, когда впервые вломился к ней в спальню. Я знал, что небезразличен ей, но все-таки форсировать событие таким образом - это, как теперь понял на собственной шкуре, не слишком приятно для противоположной стороны.
        Романова перевернула меня на спину и уселась сверху. Рационального зерна в ее взгляде не наблюдалось от слова совсем. Сплошная похоть, радость и азарт. В какой-то степени мне было приятно, что девушки сходят по мне с ума, но чувствовать себя мягкой безвольной игрушкой в руках безумной героини было унизительно.
        Ева напористо сорвала с меня рубаху пижамы, оторвав несколько пуговиц. После чего склонилась к животу и принялась водить розоватым язычком по прессу. На секунду я подумал о том, что если абстрагироваться от ситуации, то все не так уж плохо. Все-таки мысли о том, чтобы сделать Романову своей любовницей, мелькали неоднократно. Было нечто пикантное в отношениях учителя и ученицы. Да и где-то в глубине души пронеслось приятное возбуждение от осознания собственной беспомощности…
        Нет! Наследный лорд Артоф Кройц не такой! Он ни при каких условиях не имеет права становиться номером два!
        - Стой…
        Ева переместилась выше и накрыла мои губы своими. Девушка целовалась отчаянно и страстно, словно желая поглотить меня целиком.
        Но что в такой ситуации можно предпринять? Использование эфирных силовых методов ни к чему не приведет. Еще только каналы сломаю из-за перегрузки. Обычных физических усилий не хватит, чтобы с ней совладать. Просто закричать? В принципе, данный вариант мог вскорости вернуть мне свободу. Мастерская имела некоторую звукоизоляцию, но не идеальную. Кто-нибудь из прислуги обязательно услышит. Вот только, в таком случае я потеряю свою репутацию всесильного лорда, что негативно скажется на дисциплине. Еще и слухи унизительные поползут потом. «Главу Мета-корп чуть не изнасиловала Видящая!» - так и виделись мне заголовки газет.
        Нужен более приемлемый выход из ситуации…
        - Хорошо, я согласен! - выпалил я резко, кое-как разорвав тесные объятия.
        Ева слегка отстранилась, глядя на меня затуманенным и недоуменным взглядом.
        - Согласен?
        - Я согласен вступить с тобой в интимную связь. Но у меня будет несколько условий!
        - Какие условия? Вы и так полностью мой, наставник!
        - Сейчас - да. Но когда я закончу развитие, сможешь ли ты повторить подобное? Нынешний случай может оказаться для тебя первым и последним. Или ты считаешь, что после подобного унижения я паду к твоим ногам? У меня довольно большой выбор, с кем провести ночь, как ты знаешь.
        - Тупые курицы! Даже захудалую мета-технику сделать не могут. Вам даже поговорить с ними не о чем, наставник!
        - Не одними артефактами люди живут. Ты готова выслушать мои условия или пойдем по плохому сценарию?
        - Ну, хорошо, - вздохнула она. - Какие условия?
        - Ты становишься частью Мета-корп и рода Кройц под моим началом. Получать будешь, скажем, десять процентов от стоимости изготовленной тобой техники.
        Я приготовился к длительным торгам, однако Ева меня удивила:
        - Согласна. Что еще?
        - Хм, точно?
        - Все эти проценты меня не слишком волнуют. Вы ведь купите, если мне что-нибудь захочется, правда, наставник?
        - В разумных пределах, - кивнул я.
        - А другие условия?
        - Тебе запрещено иметь близкую связь с кем-то помимо меня.
        - Идет!
        - Мне нужна будет твоя помощь над одним сложным проектом. Ты ведь хотела узнать, что за браслет я ношу? Я все тебе расскажу и научу пользоваться.
        - Да-да-да! Десять раз да! - похоть в зеленых глазах слегка потеснило профессиональное любопытство.
        - В таком случае мы договорились? - уточнил я.
        - Конечно! Хотя я не уверена, что город отпустит меня в Мета-корп.
        - Данный вопрос мы решим немного позже. Мне нужно твое принципиальное согласие и подписанный контракт.
        - Контракт?
        - Да. Позволь мне сходит в офис, и я подготовлю бланк договора.
        - Вы не врете, наставник? - сузила она глаза. - Может, сначала займемся чем-то более интересным? - провела она пальчиком по моей груди.
        - Даю слово рода Кройц, что ты получишь желаемое, - вздохнул я.
        - Вы так спокойны, наставник. Скажите, я действительно вас привлекаю или мне показалось?
        - Ты мне нравишься, - ответил я честно. - В целом. В данный же момент я зол на тебя.
        - О-у, простите, ваше фарфоровое величество. Я старалась быть нежной, - Ева слезла с меня и поднялась на ноги, после чего любезно протянула руку.
        - Ты очень «нежно» свалила меня на пол, - заявил я с сарказмом и воспользовался помощью Видящей. - Жди меня в спальне. На кровати всяко удобнее.
        - Слушаюсь, наставник! - рыжая отдала мне шутливое воинское приветствие и резво унеслась прочь, забыв забрать свою сброшенную в порыве страсти майку.
        Надев слегка порванную пижамную рубашку, я спустился вниз.
        - Чай уже давно готов, - выглянула Ирис.
        - Да-а, у меня возникли кое-какие дела. Но я тебя люблю, Ирен, - я резко поцеловал девушку в губы, зная, что она не любит подобных выражений чувств на людях.
        - Та-ак, это что еще значит-значит?! - грозно вопросила Ивлес, оттолкнув меня.
        - Чем это пахнет? - откликнулась Анна. Ищейка поводила носом рядом со мной и мгновенно все поняла. - Вот гадина! Я ей покажу!
        - Постой! - удержал я ее за руку. - Чародейка будет нам полезна…
        Я попытался поцеловать и Анну, однако Морф-героиня вырвалась из рук, применив свою мету Громилы:
        - Вы обещали нам, что ничего такого не будет!
        - Ситуация изменилась, - принялся я объяснять. - Ее навыки будут нужны нам в сами знаете каком деле, - завуалировал я грядущую миссию, поскольку прислуга наверняка сейчас охотно грела уши на кухне.
        - То, есть, ты готов отдаться ей из-за способностей?! А если в горрод приедет другая Видящая? Тоже в свой гаррем потащишь?
        - Нет, - покачал я головой. - Я планировал остановиться на троих, поскольку с вами возникает все больше сложностей. Но обстоятельства распорядились иначе. Поэтому, дамы, постарайтесь принять данный факт спокойно. Не знаю, как наши отношения сложатся в дальнейшем, но сейчас не время устраивать ссоры.
        - Кобель, - односложно проговорила Ирис, вздернув подбородок.
        - Нет, я не согласна! Аррт, ты дуррак! - выкрикнула Анна, после чего бросилась к выходу.
        Остановить Ищейку мы не смогли. Я отыскал Ворона в гараже и напомнил о своей просьбе. Дмитрий без долгих рассуждений вылетел следом за беглянкой. У меня же имелись и свои задачи, кроме как разъезжать по городу в поисках проблемной девицы. Тем более в то время, когда моя аура в раздрае, и новые органы еще не функционируют. Любая шальная пуля в голову - и прощай великолепный Артоф Кройц.
        Один из бухгалтеров задержался, чтобы доделать работу, так что я быстро нашел бланк приема нового сотрудника, отпечатанный на печатной машинке. Затем я вернулся в хозяйское крыло и прошел в спальню.
        Ева не глядя поставила свою подпись, после чего набросилась на меня и повалила на кровать, не дав сказать и слова. В постели Романова вела себя подстать своим огненным волосам: яростно и пылко. Я выпил немного мета-концентрата, но вскоре его действие закончилось, и мне вновь пришлось оказаться в подчиненном положении. Энергичная рыжая девушка не оставляла и шанса на побег, отрываясь на полную катушку. Вскоре время занятия вышло, но я заранее предупредил прислугу, чтобы куратора не пускали внутрь. Так что у Евы было достаточно времени, чтобы удовлетворить все свои потребности. Выжала она меня практически досуха. Не думал, что становиться любовной куклой для Видящей будет так приятно. Ева не походила ни на Анну, ни на Ирис, ни на Марго. Такой безбашенный ураганный вихрь, ворвавшийся в мою относительно размеренную жизнь. Если можно так назвать период подготовки к сражению с сильнейшим супером города, а может и мира, а также попытки лавирования между несколькими любимыми девушками. Но зато Ева научила меня не слишком переживать из-за будущего и наслаждаться текущим моментом. Ведь именно «сейчас» и
есть жизнь.
        Через какое-то время Романова довольно улеглась сбоку на подушку, а затем и вовсе - засопела.
        - Эй, ты спать собралась?!
        - М-м, ага…
        - Тебе пора возвращаться к кураторам.
        - Не хочу! - буркнула она.
        - Я знаю, но пока что выбора нет. Тебе придется пожить в таком режиме несколько недель, а затем все может поменяться.
        - Обещаешь?
        - Даю слово.
        Изменится все точно. Либо город будет мой, либо в городе не будет меня.
        - Тогда я приду завтра! - заявила она.
        - Приходи, - кивнул я.
        - Правда?! А как же расписание занятий и кураторы?! - удивилась она.
        - Передай просьбу Директору Центра. Скажи, что мне потребовалась помощь для сложного проекта. Она обо всем позаботится.
        - Слушаюсь! Значит, завтра вы мне покажите, как работает ваш браслет, наставник?!
        - Покажу.
        - Ура! - Ева вскочила с кровати и принялась искать свои трусики в устроенном ей же бедламе. - Ждите меня завтра, наставник!
        - Не забудь надеть майку. Она осталась в мастерской.
        - Точняк! Кстати, я знаю, что это вы меня похитили из Лаборатории. И мне есть, что вам сказать, наставник, - остановилась она на секунду, а затем приблизилась со странным выражением на лице. - Спасибо!
        Мазнув губами по моей щеке, Чародейка резво убежала из спальни. Некоторое время я лежал, безмятежно пялясь в свежепобеленный потолок. Ладно, пусть все идет своим чередом.
        [АННА СМИРНОВА]
        Большая собака в коричневом костюме сердито сопела и порыкивала, несясь по улицам вечернего города. Ищейка была зла. Зла не только из-за очередной девицы, оказавшейся в постели Артофа, но и на себя саму. Она чувствовала свою полную бесполезность в грядущей схватке. Ее нюх не требовался, чтобы отыскать Пересвета, ее когти не нанесут ему серьезного вреда, даже если она каким-то чудом сможет допрыгнуть до летающего супера. Артоф говорил правильные вещи, когда отказал ей в развитие. Правильные, но все равно очень обидные.
        - О, Ищейка! Снова на ночную прогулку? - узнал ее один из охранников южных ворот.
        - Ага.
        - Счастливой охоты! - помахали ей вслед.
        У известных героев паспорта не проверяли. А Ищейка часто в последнее время пользовалась данными вратами, успев изучить запах всех дежурных.
        Выбежав из города, Анна понеслась на юг. К вечеру работы в полях свернули, так что в этом районе было довольно пустынно. Чтобы добежать до леса, героине приходилось преодолевать несколько километров через поля, но ее это не слишком беспокоило.
        Анна хотела быть полезной - той, на кого окружающие будут полагаться. Не только Артоф. Сильной как Ирис или незаметной как Ворон. Все, чем она могла похвастаться - это нюх, однако применение у данной способности было ограниченное.
        Но не это было главной проблемой. Она начала понимать, что ей становится все более неуютно в городе. Что морф-облик ей привычнее и удобнее человеческого. Артофу она в этом признаться не смогла, но самой себе можно было и не врать.
        Через какое-то время большая собака юркнула под сень высоких деревьев. Хвойные гиганты стояли такие же невозмутимые, как и зимой, а вот лиственные деревья расцвели и зазеленели наконец. Весенний лес радовал ее чувствительные ноздри миллионами запахов, стебли щекотали шкуру, земля служила мягкой подушкой для лап, а зоркий глаз вылавливал шевеление многочисленных насекомых, птах или мелких животных. Звери опасались приближаться к людским угодьях, но чем дальше она уходила, тем больше живности появлялось.
        Наконец она взяла след стаи. Почуяв знакомый запах, Анна обрадовалась и побежала вперед.
        Это случилось уже в первую ее вылазку из города: к удивлению героини, она наткнулась на ту самую небольшую стаю гончих, которую заметила возле Вольной Станции. Звери сменили местообитание, прибыв поближе к Усть-Корсе. Анна не была уверена полностью, что неразумные гончие искали именно ее, но думать так было приятно.
        Вскоре она выбежала на небольшую полянку, на которой отдыхало трое гончих. Звери всполошились, но быстро поняли, что прибыл вожак стаи, и принялись встречать ее. Кто-то терся о ее бок, кто-то поскуливал, подобострастно склонив голову. Процесс выяснения главенства не занял у них много времени. Прежний вожак не сумел одолеть Анну, и она получила титул главы этой небольшой, но гордой стаи.
        - И я ррада видеть вас! - скорее пролаяла, чем проговорила Ищейка. - Голодны? Поохотимся?
        - Уф-гву-ф! - ответила самка, что означало согласие.
        У гончих имелся свой язык, с помощью которого они общались и выражали чувства. Предельно скудный в сравнении с людским, хотя в отдельных категориях они могли дать им фору. Анна далеко не весь их лай и рычание понимала, но постепенно училась языку гончих.
        - Тогда на охоту! Ау-у-у-ф! - торжественно завыла Ищейка, и ее клич подхватила стая.
        Девушку заполонило предвкушение грядущей погони и приятного ужина в кругу подчиненной стаи. Здесь она чувствовала себя по-настоящему свободной. Здесь она ощущала себя главной, а не все лишь крохотным винтиком в большом механизме людского общества.
        Вдруг ноздрей героини коснулся странный, чужеродный и одновременно смутно знакомый запах. Аромат не принадлежал лесу, но где-то она его чуяла раньше. Анна насторожилась и внимательно обозрела округу. Никого рядом не было, в том числе и в воздухе. Запах был слишком слабый, и она не могла точно определить, кто же является источником. Зато она поняла, в каком направлении находится объект - наверху.
        Ищейка выпустила когти и прыгнула на ближайшую высокую ель. Вонзая острые шипы в податливую древесину, Анна быстро забралась к самой верхушке. И здесь, наконец, запах стал более четким, что позволило ей узнать источник.
        - Воррон?! Ты тут?!
        - М-да, интересные у тебя хобби, Ищейка, - хмыкнул невидимый супер.
        Раздались легкие хлопки крыльев, и Анна поняла, что Дмитрий улетает прочь. Ищейка застыла в ужасе, представив себе последствия. Артоф будет определенно недоволен, что она якшается с дикими гончими. Но отправлять человека следить за ней - это дурной поступок!
        Ищейка спустилась вниз, где ее ожидала настороженная стая.
        - Сегодня без меня! - рыкнула она и понеслась со всех лап обратно в город.
        Прибежав к особняку, она увидела отъезжающую машину Видящей с эскортом.
        - Похоже, наигррались, - фыркнула она, обернувшись в людской облик.
        Считая, что у нее будет моральное преимущество, девушка прошла в поместье. В гостиной ее уже ждал Артоф, и выражение его лица не предвещало ничего хорошего. Ворон - гад. Сдал с потрохами.
        - Значит, под луной ты гуляешь не одна?
        - Я нашла дррузей в лесу! Но они соверршенно безобидные. Я учу стаю держаться подальше от людей и помогаю в охоте, - затараторила Анна, напуганная серьезным взглядом Кройца. - Ничего плохого не делаю, вот…
        - Уже нашла себе самца?
        - Что?! Как ты только мог подумать о таком?! - задохнулась она от возмущения. - Я… я не зоофилка!
        - Я знаю, как все это проходит у Морфов, которые теряют контроль. У тебя налицо все признаки: отстраненность от людей, непроизвольный переход в Морф-облик, потакание инстинктам, желание жить среди своих. Все это приведет к тому, что ты станешь таким же, как Шатун: неспособным вернуться в человеческую ипостась.
        - Нет, я…
        - Я разочарован в тебе, Анна, - покачал он головой. - На этом предлагаю закончить наши с тобой отношения.
        - Что?!
        - Глава рода не может встречаться с собакой, - пожал он плечами. - Думаю, это очевидный факт. Ты находишься на пути к расчеловечению. Но это не значит, что мы собираемся оставить тебя одну. В Мета-корп тебе будут всегда рады. Ты можешь занять одну из новых комнат в центральном крыле. Или в Триумф-тауэр поселиться.
        - Это… конец? - печально произнесла Ищейка, взглянув на немногочисленных свидетелей разлада.
        Она почувствовала, как по щекам катятся слезы.
        - Мне жаль, подруга, - произнесла Ирис. - Но я понимаю его доводы.
        - Выбирай, Анна Смирнова, - проговорил Артоф строго. - С кем ты: с людьми или со зверьми. Выбирай умом или сердцем - как посчитаешь нужным.
        Глава 28
        Шмыгая носом и утирая катящиеся слезы, Анна забрала свои вещи из спальни и перетащила в одну из обычных гостевых комнат. В голове ее царил сумбур. Лес манил ее со страшной силой, но и оставлять близких друзей и любимых было очень больно. Она не могла выбрать, что для нее важнее: стая или Артоф. Ведь из рода никто Ищейку не выгонял. Она все еще оставалась важным участником клана. На кону стояли лишь ее чувства к Артофу, от которых он резко отказался. На этот раз Анна понимала, что перевести все в шутку или как-то оправдаться не выйдет. Она действительно должна принять тяжелое решение.
        Следующие дни прошли как в тумане. У Анны никто не отнимал доступ к секретным помещениям, поэтому она могла ходить по особняку свободно. Ирис не выказала к ней какого-то сочувствия. Подруга не могла понять, из чего здесь можно вообще выбирать. Лес не казался Ирен привлекательным. Чародейке разрешили приезжать каждый день, чему новая любовница Песца была безумно рада.
        Анна иногда заходила в мастерскую и с грустью наблюдала за тем, как они увлеченно работают вместе. Артоф все еще занимался своим развитием, поэтому занятия сводились в основном к теории и указанию ошибок. Также Песец передал Романовой свой ценный браслет. Анна знала, что в нем сокрыты технологии его родины, поэтому данный жест означал крайнюю степень доверия. Впрочем, причиной тому мог быть тот факт, что они собирались напасть на легендарного супера, и любая помощь могла понадобиться.
        Насколько Ищейка поняла, Песец с Чародейкой начали разрабатывать мощное мета-оружие. Для этого они закупили массу драгоценных камней, а также ядра костяных монстров Некроморфа. Артоф назвал свой проект Некрострелом. Анна не думала, что когда-то сможет лицезреть целые россыпи разных самоцветов, валяющихся на столе, словно горки ненужного хлама. Первые дни Чародейка тренировалась с браслетом на камнях с изъянами, Артоф же продолжал заниматься развитием. Анна не слишком понимала, почему другим требуются сутки, чтобы перейти на следующий ранг, а Песцу недели, но факт оставался фактом.
        Анне очень хотелось посетить лес и стаю, но она терпела, сражаясь с самой собой. Девушка гуляла по городу, наблюдала за людьми, общалась с героями Мета-корп, пытаясь понять, где все-таки ее место.
        Наступил долгожданный для многих день турнира. В Колизей, как его называл Артоф, стянулись огромные толпы людей. У приближенных были свои закрытые ложи, из которых можно было поглазеть на представление с близкой дистанции. Народа набилось столько, что многим приходилось стоять в проходах. Образовались давки.
        Анна отстраненно наблюдала за сражениями суперов. Изначально она также хотела участвовать, но после последних событий передумала. Бои низкоранговых Громил были мало кому интересны. А вот сражения в категории Морфов и Истоков вызывали у зрителей эйфорию. В городе после Падения ни разу не проходило соревнований подобного уровня и зрелищности, поэтому жители были в восторге. Да и герои по большей части сражались с азартом и удовольствием, стремясь показать свою силу.
        Не обходилось без травм, порой серьезных. Оторванные части тел вместе с пострадавшими подносили к их ложе, в которой также сидела Ворожея. Целительница быстро ставила героев на ноги. Девушка не могла из-за проблем со зрением полюбоваться на турнир, но сидящий рядом Ворон ей все в деталях пересказывал. Ворковали они весьма мило.
        Артоф сидел рядом с Ирис, которая огорчилась из-за невозможности Стрелкам участвовать в соревнованиях. С другого бока к нему липла приглашенная Чародейка. Романова грызла с ним на пару картофель-хруст, запивая разливным соком и громко болея за понравившихся участников. Анна специально уселась подальше, но романтическая атмосфера, исходящая от парочек, разъедала ее изнутри.
        Гризли взял верх над Шатуном в тяжелом длительном поединке. Казалось, весь стадион трясся, когда мохнатые гиганты сходились в сшибке. Ранее Анна беседовала с суперами Терема и другими героями Мета-корп. Ей было интересно понять, почему Гризли сохранил свой человеческий облик, а Шатун потерял. Почему Шатун желал вернуться в человеческое общество, несмотря на звериную форму. К сожалению, однозначного ответа никто дать не мог. Все происходило индивидуально. Кто-то мог остаться самим собой, кто-то со временем терял рассудок. Двуликая заявила, что высока вероятность второго пути для Ищейки. Однако это не значит, что она будет несчастна. Не просто так ведь душа вела ее в лес.
        Однако сейчас, глядя на веселящихся людей рядом, что-то в ее голове щелкнуло. Ищейка поняла, что не может променять людской мир на звериный. Любовь к Артофу являлась сильным чувством, но существовало нечто глубинно-неправильное в том, чтобы убегать от своей сути. Она была рождена человеком. Анна с детства мечтала о том, чтобы воспользоваться теми благами, что были у людей до Падения. Вкусная разнообразная еда, кино, театр, игры. Ну и конечно она привязалась к окружающим ее людям. Она подружилась с Ирен и с Марго, да и с Евой отношения не были столь плохими. Анна завела множество знакомств с людьми рода. Ну и, естественно, просто так вырезать из своего сердца любовь было невозможно. Она не могла оставить людской мир никак.
        Незаметно Анна покинула стадион и выбралась на улицу. Стоял пригожий весенний денек. Вдохнув свежий относительно зала стадиона воздух, девушка побежала в сторону леса. Решение было принято, но Анна не испытывала радости. Ей требовалось отбросить одну из своих половин, и это было крайне болезненно.
        Спустя некоторое время она выбралась за пределы города и углубилась в чащу. Найти стаю для ее нюха проблем не составило. Она в последний раз потерлась мордой о мягкую шерсть своих подопечных.
        - Я здесь в последний ррраз, - произнесла она, осознавая, что гончие не понимают слова. - Больше я не ваш вожак. Прррочь!
        Анна зарычала и принялась бить лапой по четвероногим. Она понимала, что стае будет сложно просто так смириться с уходом. Поэтому требовалось настроить их против себя. Сердце Ищейки разрывалось на части, но поступить иначе было нельзя. Она сделала свой выбор.
        Вскоре обиженные таким поведением гончие с визгами и лаем удалились вглубь леса. Кажется, Анне удалось донести до них свою позицию. Какое-то время девушка провела в лесу, наслаждаясь запахами природы. Не то, чтобы она сюда больше никогда не вернется, но она понимала, что ей следовало ограничить данные вылазки.
        Когда героиня вернулась в особняк, соревнование давно закончилось. Шло небольшое застолье с приглашенными героями и победителями турнира. Представление прошло замечательно, никто из героев не погиб. Нескольких зрителей придавило тушей отправленного в воздух Громилы, но не смертельно. Зевак это только раззадорило. Даже удалось подзаработать немного, несмотря на большой призовой фонд.
        Утром следующего дня она постучалась в дверь спальни Артофа. Вскоре ей отворила Ирен, прикрывающаяся простыней. Блондинка окинула ее кратким взглядом:
        - Похоже, тебе надо поговорить с ним.
        - Угу.
        - Удачи, - негромко заметила она и юркнула в свою спальню, находящуюся по соседству.
        Артоф надел домашние одежды и пригласил ее внутрь.
        - Итак, что же ты решила? - поинтересовался он.
        - Больше я не часть стаи. И в лес убегать не планиррую. Буду следить за своим обликом, трансформироваться только при необходимости. Я решила остаться в мирре людей.
        - Рад это слышать, - улыбнулся он добродушно.
        - Можем мы… вернуть все назад? Или начать сначала? Я не смыслю жизни без тебя, Арртоф, - произнесла она нерешительно.
        - Второго шанса у тебя не будет.
        - Понимаю.
        - В таком случае: с возвращением, Щеночек!
        - Ой!
        Анна пискнула от неожиданности, когда Артоф закружил ее в коротком танце, а затем крепко прижал к своей груди.
        [АРТОФ КРОЙЦ]
        Долго же Смирнова принимала решение. По всей видимости, ее звериная часть практически взяла верх, так что мой ультиматум подоспел вовремя. Я был рад, что Анна вернулась.
        Тем не менее, подготовка к выступлению шла полным ходом. Дел оставалось масса. Ворон нашел танковое орудие, которое они установили с Мистом и механиками в кузове Лани. Снаряды достать было непросто, да и заменить боевую часть серебром тоже оказалось затратно как по деньгам, так и по усилиям. Мист трудился, не покладая ауры. Ворон выезжал пару раз на тренировочные стрельбы вместе с тайно вывозимой Марго. Директору также необходима была тренировка собственной меты. Все-таки меньше месяца, как прошла инициацию. В отсутствии захворавшей ментально Анны тренировалась Марго… на Ирен. Я решил не вникать в детали - своих забот хватало. Лишь надеялся, что к серьезным последствиям подобные «тренировки» не приведут.
        Ворон протестировал снаряд из серебра и доложил об успехах. Пробивная сила по мере увеличения заряда возросла, вот только точно определить пробиваемый ранг мета-поля не удалось. Никто не желал испытывать орудие на себе. Водителем для Лани выбрали Дикобраза. От его иголок толку в грядущем бою все равно не будет. Но зато он сможет выжить, если машина потеряет управление и рухнет на землю.
        Водителем для Рыси вызвался Гризли. Шатун с Тавром тоже не были против поучаствовать, однако их вес создаст проблемы для летающей техники. Не говоря о том, что в кресле они банально не поместятся. Так что их отрядили в наземную группу к Ворожее. Будут принимать раненых и разбирать завалы.
        Переговоры с Зевсом вышли непростыми, но спустя несколько дней размышлений герой согласился. Окурок также побеседовал с несколькими Стрелками из Сопротивления, но там все также в подвешенном состоянии. Герои бояться, и их можно понять. Впрочем, в толпе героев смысла было мало. Я изначально делал ставку не на массовку, а на точечные болезненные удары.
        Романова схватывала на лету. Когда я показал ей инженерный кристалл и объяснил принципы работы, радости ее не было предела. После бурного секса, а в тот момент сопротивляться мне еще было сложно, мы перешли к практическим занятиям. К сожалению, диапазон эфирных спектров Чародейки был ограниченным. В отличие от меня она не могла использовать полную палитру энергий, необходимых для качественной артефакторики. Однако мы нашли выход из положения. Ева будет производить силовые контуры внутри драгоценных камней, я же после выздоровления займусь контролирующими контурами. Так получится сэкономить время практически вдвое.
        Поступили средства от реализации радарной сети. Город, не без помощи Марго, расщедрился, поэтому хватило на все ингредиенты для Некрострела. Еву в детали посвящать мы не стали, но она в любом случае работала с огромным энтузиазмом.
        Вообще, артефактное оружие имело свои ограничения. Изготовить замену огнестрелу можно. Но бесконечно масштабировать не получится. Эфир и печати становятся слишком нестабильными. Скорее произойдет детонация самого устройства, чем все сработает как задумано. Поэтому Некрострел будет состоять из множества разнесенных друг от друга единичных артефактов. Из-за этого он получится довольно громоздким, но оружие планируется установить на борту Рыси, поэтому не критично. Некротическая энергия имеет специфические особенности: наносит материи не самый высокий урон, да и с пробивной силой у нее так себе. Скорее она походит на кислоту - прилипает к объекту и начинает быстро его разъедать. Против мета-поля действует достаточно эффективно. Врагу придется потратить массу эфира, чтобы противостоять мета-некрозу.
        Спустя примерно неделю суматошной работы над собственной аурой мне удалось выстроить обновленный генератор. Радость от возвращения эфира было трудно передать словами. Резервы наполнялись с бешеной скоростью. Правда, я сразу почувствовал некоторое давление на разум, но иногда приходится идти на жертвы.
        Еще несколько дней я потратил на усиление Призрачного клинка, потребляя особые темноэфирные ядра. В природе редко встречались звери, у которых спектр был сильнее моего, но все же мне удалось немного усилить свое основное оружие. Плазмострел по эффективности не дотягивал до Клинка, к тому же у воздушных печатей были свои ограничения. Основной эфирный канал в моей правой руке разбух и уплотнился. Теперь даже в неактивном положении он легко просматривался и прощупывался под кожей. Не слишком красиво выглядит, но сейчас не до красот.
        Призрачный клинок приобрел более светлый оттенок и стал значительно мощнее. Теперь гудение лиловых лучей было слышно издалека. Тестируя мету при полной нагрузке, я почувствовал болевые ощущения в руке. Кажется, каналы были недостаточно крепки для такого напора темного эфира, пускай он и прогонялся по ним в полуактивном состоянии. Активный темный эфир, конечно же, просто бы разорвал мою руку сразу же. Не слишком радостная новость, но я надеялся, что долго врубать на полную мощь мне Клинок не потребуется.
        Я торопился, поскольку Пересвет мог повторно заявиться в любой момент. Хоть он и сделал полугодовой перерыв, сейчас, поняв, что его власть начинает шататься, мэр вполне мог вернуться к прежнему графику. Ну а маскировка Марго могла вскрыться в любой момент, так что мы должны были подготовиться к его следующему визиту как следует.
        Сразу после завершения работы над собственной аурой я приступил к изготовлению Некрострела. Ева начала свою часть работ еще раньше. На самом деле Чародейке не нравилось работать над однотипными артефактами, но мне удалось убедить ее в важности проекта. Да и ей просто нравилось работать с инженерным кристаллом. Я изготовил второй инженерный артефакт, чтобы мы могли работать параллельно. Почти безвылазно сидел в мастерской, скинув остальные задачи на подчиненных.
        Исключение пришлось сделать для прямых переговоров с Брунгильдой. Привлечь старших героев для противостояния Пересвету было бы полезно. Имелись у меня некоторые подозрения, что они занижают свои способности, чтобы не вызвать в Пересвете желание померяться силами.
        Встречу я назначил на детской площадке возле Лазурного Берега. Здесь же мы встречались с Брунгильдой в прошлый раз. Детишки резвились в песочнице и в простом деревянном городке. Погодка стояла теплая.
        Знаменитая героиня прибыла точно в назначенный срок.
        - Пунктуальна как всегда, - заметил я дипломатично.
        - Ты увел Кроноса! - бросила она с обидой.
        - Мне казалось, что мы уже закрыли данную тему? Понравились мои радары?
        Темнокожая женщина вздохнула и присела рядом со мной на лавочку:
        - Благодаря радарам мы наконец сможем нормально контролировать городскую территорию. Мета-корп действительно обладает выдающимися технологиями… - признала она. - Начали ходить слухи, будто бы главный Видящий - это ты и есть?
        - Это правда.
        - Значит, Умник все же был прав, - цыкнула она. - Продула пари.
        - И как давно он подобное предполагал?
        - Примерно после основания Мета-корп.
        - Что ж. На то он и Умник.
        - Так о чем ты хотел поговорить? Никаких команд я тебе больше не отдам!
        - Хм, а сама не желаешь поработать на Мета-корп? - усмехнулся я.
        - Кто-то должен следить за порядком в Корпусе.
        - Жаль. Но я действительно хотел попросить тебя о помощи.
        - Все что в моих силах, - беспечно заявила Брунгильда.
        - Помоги нам уничтожить Пересвета.
        Героиня взглянула на меня словно на умалишенного.
        - Знаю, что ты думаешь, - продолжил я. - Но у нас есть методы, которые даже Пересвета заставят икать от страха. Оружие Мета-корп обладает разрушительной мощью. Да и я теперь минимум девятого ранга. Ирис - восьмого. Плюс есть кое-какие иные способы ослабить Пересвета. Мы знаем о его силе, о моще защиты и возможностях Движа. Все просчитано. Из старших героев я доверяю только тебе, поэтому и открыл наши планы.
        - Умеешь ты удивить, - выдохнула она нервно.
        - Ты ведь сама ненавидишь его.
        - В городе мало людей, которые бы испытывали симпатию к Пересвету. Но большинство опустило руки и смирилось.
        - Я предлагаю городу реальный шанс выбраться из этой западни. Ты можешь посмотреть за тем, как проходит подготовка и наши тренировки. Я надеюсь, что кто-то из старших героев примет участие и поможет городу.
        - Метамен не пойдет точно. Я хорошо его знаю. В прошлые разы он занимал нейтральную позицию. Насчет Нагинаты не уверена. Но она точно не на стороне Пересвета, поэтому я могу передать ей твое предложение.
        - Буду признателен. Кстати, ты вроде бы упоминала про проблему с детьми у суперов? Когда появится наконец свободное время, я мог бы попробовать решить данный вопрос.
        - Ты не шутишь? - округлила она глаза.
        - К сожалению, шанс завести потомство будет небольшой, не буду лукавить. Но да - есть кое-какие наработки.
        - Ты хочешь купить мое участие подобным способом? - нахмурилась она.
        - Я в любом случае займусь данной темой потом. Если выживу. Будешь ты участвовать или нет - исключительно твой выбор. Хочешь посмотреть на Некрострел?
        - Некро-стрел? - переспросила она не без любопытства.
        - Ага. Летим, покажу!
        Глава 29
        Брунгильда долго сомневалась, но спустя несколько дней все же дала свое согласие. И помогла в данном случае, как я понимаю, Марго, с которой они были в хороших отношениях. Я не присутствовал при их разговоре, что и не требовалось в принципе. Директор смогла перетянуть старшую героиню на нашу сторону.
        Разумеется, конспирация была важнейшим фактором, и мы просили не распространять информацию дальше по Сопротивлению. Окурок сам связывался с теми, кого считали полностью благонадежными, не запятнавшими себя связью с Пересветом и его марионетками. Плюс супер должен быть не ниже седьмого ранга, иначе толку от него не будет. Таковых в Корсе было не так и много.
        Определились команды для техники. В Лани с установленным танковым орудием будут находиться заряжающий Ворон, наводчиком согласился выступить Окурок, а Дикобраз тренировался в качестве водителя. Управлять летающим аппаратом - не самое простое умение. Прицеливание производилось в ручном режиме, и для него требовалось значительное усилие. Окурку хватало его силы Громилы, чтобы ворочать тяжелое орудие на лафете.
        С Рысью вышло интереснее. Гризли отстранили от вождения. В команде Кроноса произошла ссора. Артемида отказалась бросать своего супруга и лидера группы. Любые упоминания о детях разбивались о тот простой факт, что суперы не могли иметь потомства. Все трое приняли решение вместе участвовать в сражении. Артемида взяла на себя роль водителя. Героиня умела управляться с мотоциклами, так что некоторый опыт у нее имелся. Хотя летающий аппарат она освоила не сразу. Кронос же будет защищать технику от атак врага своим силовым полем, Гефест наносить удары издали. Некрострелом будет управлять Ронин, который был готов на любую задачу. Настоящий отважный рыцарь. Или самурай, не так важно.
        Мы работали с Евой над Некрострелом долго и упорно. Ей разрешали посещать особняк только на три часа, но ее помощь все равно была неоценима. В итоге у нас получилась довольно массивная конструкция из трубок для подачи мета-жидкости, один конец которых уходил в бак с жижей. На другом конце приваривалось некротическое ядро, а к нему ставился кристалл-преобразователь со встроенной печатью. Барабан получился почти метр в диаметре, и состоял он из 103 раструбов, разнесенных на некоторое расстояние друг от друга. Подобная близость все равно может создать угрозу эфирной детонации. Идеального оружия в виде артефактов не изготовить. Но пару залпов Некрострел должен выдержать.
        [ПЕРЕСВЕТ]
        Двадцать седьмое апреля выдалось пасмурным, однако лучезарного героя не пугала плохая погода. Мэр как обычно самостоятельно приготовил себе еду, неспешно пообедал. Затем в течение часа приводил в порядок свой внешний облик и одежду, следя за тем, чтобы на плаще не было ни единого пятнышка. Преданные наложницы из Церкви света ожидали, чтобы удовлетворить любые его желания. Некоторые даже смиренно ждали своей участи быть сожженными пылающим светом, считая, что в случае смерти от рук наместника Бога сразу отправятся в лучший мир.
        Однако сегодня Пересвет был не в настроении с ними возиться. Супер прихорошился, после чего покинул небоскреб Охта-центра. Капли мелкого дождя молотили по плотному мета-полю героя, которое он снимал нечасто. Оно же помогало держать идеальную укладку, которая бы испортилась от порывов ветра.
        Его последователи доложили о том, что у Королевы якобы появился любовник, чего Пересвет простить никак не мог. У людей Усть-Корсы была короткая память. Им все время приходилось напоминать, кто в городе главный. Вот и Королеве следовало об этом напомнить. Сама Королева яро отрицала любую связь на стороне, но это ничего не меняло.
        Спустя некоторое время показались предместья и защитные стены его любимой Усть-Корсы. Тучи заволокли небо, не позволяя городу показаться во всей его красоте. Тем не менее несколько секунд он любовался на свое творение, омываемое накрапывающей моросью. Пересвет смотрел на улицы и на дома, в которых живут его верные подданные. Да, многие из них его боятся, но так и должно быть при сильном правителе. Никто не будет уважать слабаков. Без него город бы давно пал, будучи раздавленный мутантами, безумными суперами или враждебными государствами. Лишь на нем одном все держалось. Были отдельные идиоты, которые этого не понимали, но Пересвету было на них плевать. Всех неугодных пожрет благословенный свет, дарованный ему Богом.
        Мэр быстро отыскал небоскреб, опустился на уровень земли, осенил своим светом случайного прохожего, поздоровался с подобострастно замершими горожанами и прошел внутрь. Сотрудник резво поднес полотенце, и Пересвет быстро обтер свое мета-поле, на котором местами скопилась влага.
        Мэр прогулялся по этажам, посмотрел за работой чиновников, пообщался с несколькими людьми. А затем направился на лифте наверх. Он мог бы, конечно, влетать через крышу или организовать вход прямо на нужном этаже, но незачем из-за таких пустяков беспокоить подданных. Мэр города должен показывать позитивный пример. Делать так, чтобы на него все равнялись. Именно поэтому он старался всегда выглядеть идеально.
        - Как сударыня Директор? - улыбнувшись, поинтересовался он у секретаря.
        - Все встречи перенесены, господин мэр, - ответил ему служащий с поклоном. - Госпожа Директор ждет вас.
        - Хорошо.
        Пересвет прошел в офис и сразу увидел стоящую женщину. Как всегда, она нервничала в его присутствии. Супер пригляделся:
        - Ты покрасила волосы?
        - Да… - принялась она теребить черную прядь.
        - Зря, - покачал он головой. - Тебе бы больше подошел светлый оттенок. Ты все еще не готова сказать мне имя?
        - У меня никого нет!
        Пересвету показалось, что у женщины что-то случилось с дикцией. Она говорила излишне сковано, словно ей что-то мешало. Но он решил не заострять внимание.
        - В таком случае пора приступить к исполнению супружеского долга, моя королева. Ты готова?
        Пересвет подлетел и прижал Директора к письменному столу.
        - Постой, жеребец, - произнесла она жеманно. - Может, хотя бы раз начнем с прелюдий?
        - Зачем?
        - Разве поцелуи - не часть супружеского долга? И когда в последний раз ты целовался с женщиной, Пересвет?
        - Хм… В поцелуях нет ничего экстраординарного.
        - Уверен? Что если я смогу подарить тебе экстраординарный поцелуй?
        Пересвета заинтересовали слова Королевы. Это действительно являлось необычным опытом для мэра, поскольку он всегда избегал подобной близости.
        - Если я не почувствую ничего необычного, то придется менять Королеву. Согласна? - улыбнулся он. Подобная острая игра должна подогреть интерес.
        - Вполне.
        Женщина вытянула руки и обхватила его за шею, слегка клацнув зубами. Пересвет не заметил подвоха и приблизил свое лицо, после чего жадно впился губами в уста женщины, намереваясь показать, кто здесь хозяин.
        Вскоре он почувствовал где-то внутри себя странное удовлетворение. Ощущение не было похоже ни на что из испытываемых им чувств за всю жизнь. С удивлением Пересвет понял, что процесс ему нравится. Ни с одной женщиной до этого он не ощущал ничего подобного. Внутри царила легкая прохлада и умиротворение. Королева застонала, после чего вцепилась рукой за какой-то металлический обвод с краю стола. По-видимому, она также получала удовольствие. Что и не удивительно: любая девушка сочтет за честь провести с ним ночь. Целые очереди выстраивались. Кто-то желал продвижения по службе, кто-то понести божественного наследника, кто-то скорее отправиться на небеса. Никто не оставался равнодушным.
        Королева целовалась со всей ее страстью и пылом, выказывая свою горячую любовь к правителю города. Пересвету пришлось ослабить мета-поле, иначе в близости не было никакого смысла. Удивительно, но ей удалось исполнить обещание: подобных ощущений герой не испытывал ранее.
        Вдруг Пересвет заметил, что металлический обвод стола начал излучать легкое свечение. Герой прервал поцелуй и разорвал объятия. Опомнившись, он обратился к своей силе и осознал, что большая ее часть куда-то испарилась.
        - Тварь! - прорычал он, сжимая Королеву в тисках объятий. Теперь уже бывшую Королеву.
        Пересвет испустил из ладоней свой карающий свет. Вокруг Директора вспыхнуло слабое мета-поле, еще раз подтверждая его первую мысль о предательстве. Свет опалил приговоренную Королеву, которая болезненно вскрикнула. Ее поле не могло долго выдерживать мощь правителя города. Однако какой-то доли секунды Пересвету не хватило, чтобы довершить месть.
        Послышался грохот: из соседнего помещения, служащего спальней, вылетела героиня в броне, проломив дверь на высокой скорости. Суперша врезалась в Пересвета, обхватила за талию и понеслась вместе с ним прочь. Директор осела на пол, страдая от огромного потока энергии, прокаченного через нее, а также от чудовищных ожогов.
        По иронии судьбы сцепившаяся парочка суперов пробила именно то окно, что по цвету отличалось от остальных. Хотя Пересвету было не до наблюдения за подобными деталями. Разум правителя осветила всепоглощающая ярость.
        - Брунгильда?! И ты посмела предать, меня?! Того, кто помог тебе прийти наверх?!
        Женщина ничего не ответила ему, продолжая яростные попытки раздавить врага.
        Пересвет не стал долго терпеть подобное отношение и направил разрушительные лучи прямо по фигуре сжимающей его старшей героини. Брунгильда все же не зря была одним из сильнейших суперов города. Ее мета-поле могло долго держаться против атак Пересвета. Однако стоять до самого финала смысла не было, поскольку ее атаки практически не наносили серьезного урона, лишь немного выматывали. При этом собравшиеся на позициях Стрелки не могли открыть огонь.
        Брунгильда разжала хватку и отступила, отлетев в сторону. Пара прожекторов преследовали ее какое-то время, пока она не скрылась за махиной центра. Смертоносные лучи пробили фасад и несколько перекрытий, нанеся солидные повреждения зданию Центра.
        Пересвет на секунду остановился и огляделся. С разных сторон его окружали другие герои.
        - Проклятые бунтовщики! - воскликнул он яростно. - Вы все сгорите во всеблагом Свете!
        [АРТОФ КРОЙЦ]
        Всего раз мы успели испытать собранный и установленный в Рыси Некрострел. Водителям и наводчикам требовались дополнительные тренировки, как и некоторым суперам. Появление Пересвета не дало как следует подготовиться. Впрочем, к войне невозможно быть готовым полностью. Откладывать дальше было нельзя.
        - Внимание всем! - произнес я по общему каналу и добавил кодовую фразу. - Сумрак наступает!
        Все геройские группы, участвующие в операции, начнут подготовку в соответствии с планом по утилизации одного сиятельного господина, который давно всем надоел. Рысь и Лань выдвинулись своим ходом на позиции рядом с Центром. Двуликая осталась возле родового алтаря. Она будет контролировать ход боя через переговорное устройство.
        Мы с Ирис, Льдом, и Зевсом собрались на крыше соседнего с Центром здания. Пересвет не направился сходу к Директору, поэтому у нас было несколько минут, чтобы подготовиться. Брунгильда заняла свою позицию, явившись через крышу. Ворожея прибыла на скорой к зданию Центра.
        Мы затаились, ожидая начало активной фазы. Мне очень не хотелось, чтобы Марго пострадала, но я понимал, что она может оказать решающий вклад в разгром Пересвета. Да и к подобной развязке она готовила себя очень давно. Двуликая давала ей 50 % шанс выживаемости. А успех операции в целом, по ее словам, составлял около сорока процентов. Было много неучтенных факторов, которые плохо контролировались нитями судьбы. Негусто, но работать можно.
        Время тянулось ужасно медленно. Серые тучи над головой изрыгали противный мелкий дождь. Словно сама природа скорбела из-за того, что произойдет в дальнейшем. Правильно ли я поступаю? Все ли удалось учесть? Хватит ли заготовленных средств? Мне не было этого известно. Однако пути назад уже нет.
        Через какое-то время на верхнем этаже небоскреба разрушилось одно из стекол, и наружу вылетела парочка суперов. Какое-то время Пересвет был неактивен, но затем начал защищаться.
        - Стрелки - на дистанцию! - скомандовала Двуликая по шифрованному каналу.
        Мы начали подниматься в воздух, поскольку битва шла на уровне крыши самого высокого здания города. Дождливые улицы разрезал противный звук сирен тревоги. Обыватели начали спешно покидать здания и прятаться в укрепленных подвалах, которые имелись практически в каждом здании. Город прекрасно помнил о Погромах, и тщательно подготовился к повторному хаосу.
        Я переключился на общий канал:
        - Внимание, герои и жители Усть-Корсы. Мета-корп проводит операцию по уничтожению Пересвета. Жителям - держаться подальше от боевой зоны, укрыться в убежищах. Герои высокого ранга: Стрелки-Движи и Лекари. Если вы желаете покончить с диктатом спятившего супера - мы приветствуем вашу помощь. Конец связи.
        Брунгильда отступила, чтобы перевести дух. А Пересвет же принялся беспорядочно атаковать в разные стороны, в том числе и калеча здание Центрального управления. Пространство быстро заволокло дымом, с которым боролся накрапывающий дождь. Свет ослеплял. Но он слепил не только других героев, но и самого Пересвета. Мэр решил сам снизиться до уровня других строений и направился в сторону.
        Я провел быструю оценку эфирным зрением и поморщился. К сожалению, Марго удалось высосать лишь 70 % его запаса сил, а значит быстрого изматывающего боя не получится. Его аура все еще сияла ярче кого бы то ни было. Генератор у Пересвета оставался сильнейшим вполне вероятно на планете. Хотя, если ей все-таки удалось его отравить, то шансы вымотать злодея есть.
        - Стрелки - бой! - скомандовала Двуликая, и мы открыли огонь со всех сторон.
        Печать Плазмострела начала изрыгать огненные сгустки, которые разбивались об усиленный доспех мэра.
        - СНОВА ВЫ БРОСАЕТЕ МНЕ ВЫЗОВ?! - взревел Пересвет. - Я УНИЧТОЖУ ВСЕХ!!
        Убийственные прожекторы принялись гоняться за героями, летающими по воздуху, словно хищные акулы за разбегающейся стайкой мелких рыбешек. Кто-то успевал скрыться за зданием от удара, кто-то получал чрезмерно большую порцию света и падал вниз, будто потушенная сигарета.
        - Рысь, готовность!
        Ирис сражалась отчаянно, но героиня подлетела слишком близко. Прожарка из плотных лучей энергии заставила ее отступить. Судя по сиянию ауры, она растеряла на защиту большую часть резерва. Впрочем, свою лепту в разгром врага она внести успела, как и мечтала.
        В ответ в Пересвета летели самые разные снаряды: цветастые молнии, жаркие огненные плевки, водные струи, ледяные сгустки, разогнанные куски металла, лазеры и прочее. Пересвет издевательски летал вокруг, практически не уклоняясь специально. Показывая свое превосходство. Однако его резерв таял - на поддержание плотного мета-поля и атаки светом расходовалось множество сил. Самоуверенность могла довести его до могилы.
        Вдруг в Пересвета прилетел радужный сгусток, превратившийся в зеленоватые пепельные хлопья. Метамен все же явился на помощь. Вести беседы герои не стали. Показалась Брунгильда с Нагинатой, сходу вступившие в бой. Пересвет попятился и начал покидать район ведений боевых действий, оставляя обычных Стрелков не у дел. Да и пока старшие герои сошлись с ним в клинче, атаковать было опасно. В отличие от Рассвет он действовал немного более осмысленно.
        Брунгильда с Нагинатой смогли неплохо так снизить резерв Пересвета, но им пришлось ретироваться. Израсходовав почти все силы, они разорвали дистанцию и попытались уйти вниз. Израненная Брунгильда скрылась за зданием. Луч Пересвета все же настиг Нагинату, и ее поле не выдержало. Обугленное тело упало вниз. Метамен и остальные Стрелки сосредоточили все свои усилия на Пересвете. Тот в свою очередь решил покончить с Метаменом, считая его самой опасной целью. И вскоре знаменитый усатый супер вспыхнул, подвергшись чудовищному жару. Несколько дымных разрывов снизили видимость вокруг Пересвета, и он потерял цель из вида.
        Глава 30
        - Рысь, бой!
        Массивный внедорожник вылетел из-за одного из зданий, поднялся высоко в воздух и принялся кружить вокруг Пересвета, разрезая хлипкие струи падающих с неба капель. Боковая дверь отодвинулась в сторону, и показался раструб Некрострела. Драгоценные камни переливались на отраженном свете, создавая удивительную картину. Вряд ли кто-то из присутствующих сходу мог сообразить, что это оружие. Гефест начал наносить удары. Ронин прицелился и активировал артефакт. Орудие принялось изрыгать сотни фиолетовых дымчатых сгустков. Летели они не слишком далеко, а также падали вниз под действием силы тяжести, в чем мы успели убедиться на тренировке.
        Первый залп вышел не слишком удачным. Все же наводчик стрелял второй раз в жизни. Но последующая атака накрыла Пересвета с головой. Его яркий зеленый эфирный доспех покрылся фиолетовой некро-пленкой, разъедающей защиту. Мэр города открывал рот, наверняка исторгая ругательства. Он уже перешел к глухой обороне, и его мета-поле не пропускало звук. Пересвет атаковал ненавистный автомобиль, однако Рысь защитило поле Кроноса.
        - Рысь, отступить! - скомандовала Двуликая, и автомобиль скрылся, опустившись за здание.
        Разъяренный Пересвет направился следом, но я быстро сократил дистанцию и врезал по нему усиленным Призрачным клинком. Герой быстро поменял цель и принялся поливать меня горячим светом. Долго я сопротивляться его атакам не мог, поэтому также ушел за одно из зданий. Обломки плит полетели в стороны, когда по строению попал удар Пересвета. Дома жаль, но их можно восстановить.
        Оставшиеся Стрелки продолжили обстреливать Пересвета, и даже Ирис издалека поддерживала атаку. Ворожея вместе с Лекарями внизу трудились не покладая рук. Двуликая не спешила посылать Лань в бой - похоже нужное время еще не настало.
        - Рысь, бой! - скомандовала она снова. - Лань, готовность!
        Внедорожник вынырнул из-за здания. Ронин почти сразу открыл огонь. Некро-снаряды снова окутали Пересвета. Его аура продолжала слабеть. Пересвет решил уйти в сторону, поливая ответными лучами, но и Ронин атаковал без перерыва. Закончилось это не слишком хорошо: артефакт не был рассчитан на подобную нагрузку. Либо Пересвет все же попал в мета-технику. Орудие взорвалось, раскидав вокруг некоторое количество некро-вещества. Рысь тряхануло. Но похоже резервуары с мета-жидкостью не сдетонировали. Гефест перестал атаковать. Кронос продолжал держать поле, однако оно замерцало. Наш Щит находился на пределе возможностей. Артемида повела поврежденный автомобиль вниз.
        - Лань, огонь! - раздался напряженный девичий голос в рации.
        Из-за здания Центра вырулил небольшой летающий грузовик со странной кабиной. Лань развернулась задней стороной к парящему Пересвету. Слегка торчащий раструб ствола ворочался. Окурок наводил орудие на цель, Ворон заряжал снаряд своей метой.
        Пересвет все еще был окутан грязной некро-жидкостью, в том числе и на его лицо налипла разъедающая масса. Вероятно, из-за снижения видимости он проморгал новую угрозу. Несколько секунд Лани хватило, чтобы приблизиться и прицелиться во врага. Громыхнул взрыв, ствол орудия исторг огненные всполохи и дым.
        Светящийся снаряд в мгновение преодолел разделяющее расстояние и врезался в Пересвета, чей эфирный доспех разъедала некротическая масса. Голубая вспышка ударила по глазам. Раздался глухой удар. Пересвета бросило в сторону. Нижняя половина мэра полетела к земле, верхняя - в другом направлении. Лань отдачей бросило в противоположную сторону, но компенсаторы и водитель смогли удержать технику.
        - Вот Кшерданг! - заявил я, не сдержав восхищения.
        Признаться, я не надеялся, что пробивной силы Ворона хватит, чтобы преодолеть доспех Пересвета, пускай и ослабленный. Знали бы, так, наверное, оставили немного атакующей части, чтобы взрывчатка сдетонировала прямо внутри его эфирного доспеха и превратила в фарш. С другой стороны, любое уменьшение материала для хранения меты Ворона, доставшейся ему от главы рейдеров, могло привести к непробитию. Жаль, что не удалось попасть в грудь, но и так эффект превзошел наши ожидания.
        - Оса, ты все же послужила на благо после своей смерти, - пробормотал я, уже несясь в сторону противника.
        Аура Пересвета ослабла, его тело было разорвано на две части, но он все еще оставался опасен. Следовало поставить точку в противостоянии.
        Я быстро сблизился с противником. Мэр пришел в себя как раз в тот момент, когда я налетел сверху и выпустил Призрачный клинок. С громким гудением лучи воткнулись в зеленый доспех и начали прогрызать себе путь через преграду. Мы с грохотом упали на крышу какого-то здания, подняв брызги воды от скопившихся луж. Я прижал его сверху, пользуясь своей метой полета.
        - Не… позволю… - донеслось до меня через слои мета-полей.
        Однако какой-то запас энергии у врага еще оставался. Тяжелые концентрированные лучи света ударили в мое тело, заставив напрячь эфирный доспех на полную мощность. В ответ я надавил на грудь лучами темного эфира. Мой резерв быстро таял. Даже в таком плачевном состоянии Пересвет оставался серьезным противником.
        Я усилил напор по максимуму и сразу почувствовал, как энергоканалы в руке выходят из строя. Темный эфир начал пробиваться через трещины, уничтожать мои мышцы, связки и кости. Правая рука разваливалась на части. Адская боль затопила сознание, но я сцепил зубы и продолжил давить.
        Наконец мета-поле Пересвета поддалось, светло-лиловые лучи проникли внутрь, пронзили плоть и сразу же достигли ядро. Все вокруг затопило ярким светом. Высвободившиеся из аурного камня остатки энергии сдетонировали. Меня отбросило далеко в сторону, а несколько перекрытий здания просели от взрыва. Я выровнял полет и остановился в воздухе. Летная печать слегка сбоила из-за напряжения разных стихий и порушенных контуров, но еще держалась. Правая рука висела безвольной плетью. Пыль постепенно оседала, прибиваемая скорбящим дождем. Кроме немногочисленных кровавых ошметков следов верхней половины врага видно не было. Возникшая внезапно тишина показалась оглушительной. Хорошо, что эфира у Пересвета оставалось немного, не то в центре города мог появиться немаленький кратер.
        - Грязноват… - протянул я одновременно с облегчение и с брезгливостью, оттирая заляпанный ошметками эфирный доспех.
        Общий канал рации заполонили сообщения с поздравлениями, радостные возгласы, перемежаемые надсадным криком командиров. Лечение раненых и разбор завалов никто не отменял.
        Фиолетовый костюм Ирис мелькал ранее, так что первым делом я направился узнать судьбу Марго. К счастью, Директор выжила, хоть она и пережила кому, когда ее внутренние органы оказались сильно повреждены ударом Пересвета. Да еще она сама тоже получила отравление, когда пыталась передать яд. Дубоголовый успел спустить ее вниз, где пострадавшей сразу занялась подготовленная Ворожея. К сожалению, мы потеряли в битве множество героев. Нагинату спасти не удалось. Из Мета-корп пали Лучемет и Лед, а на Ронина пришелся удар Пересвета вперемешку со сдетонировавшим Некрострелом. Команде Кроноса, Брунгильде и Метамену удалось уцелеть, хоть они и получили различные ранения.
        Грустно было терять близких людей или просто добросовестных героев, которые бы могли принести пользу городу. Но жертвы стоили мирного неба над головой. Несмотря на потери, Усть-Корса радовалась избавлению от многолетнего ига. Люди выходили из убежищ, обнимались, смеялись и плакали. Главный угнетатель мертв, а значит можно наконец вздохнуть спокойно.
        У Лекарей дел сейчас было невпроворот, поэтому я решил также помочь. Но сначала излечил свою правую руку. К сожалению, пострадавшие эфирные каналы также просто не исцелить, но много времени восстановление занять не должно. Я спустился к фургону скорой помощи, в котором принимала пациентов Ворожея. Сюда свозили раненых из разных мест, так что работать было удобно. Прятать свои силы целителя смысла я уже не видел. Наоборот - это пойдет на пользу имиджу будущего мэра.
        Эпилог. Несколько недель спустя
        - Значит, ты действительно будешь честно участвовать в выборах? - поинтересовалась полуобнаженная девушка со светлыми глазами и белыми губами, привстав с постели. Волосы все еще носили следы краски, хотя отросшие корни также начали отсвечивать платиной.
        Героиня все еще стеснялась данного облика, но я уверил, что мне он очень даже нравится. Так что она постепенно снимала свою маскировку. Сближение с Марго прошло как-то само собой. Темы Пересвета мы не касались по обоюдному молчаливому согласию. Она знала, что я ее не прощу за былые проступки, поэтому и не поднимала вопрос. Тем не менее, бегать друг от друга и дуться долго мы не стали. Чай не юноши и девицы со взором горящим. Нам хорошо вместе, и это главное.
        Я зевнул и застегнул рубашку:
        - Ага. Я ведь давал тебе слово.
        - И как ты планируешь заручиться поддержкой населения?
        - Думаешь, статуса уничтожителя Пересвета недостаточно? - приподнял я бровь.
        - Может и достаточно, - согласилась она. - Неплохую кампанию ты провел.
        - В любом случае я пообещаю, что следующую зиму людям не придется ютиться в жалких общих домах для экономии тепла. Мета-фильтры нового дизайна смогут работать на порядок дольше.
        - В таком случае шансов у других претендентов действительно не будет, - хмыкнула Марго.
        - Разумеется, - заявил я уверенно. - Кстати, ты слышала, как тебя прозвали в народе?
        - Как?
        - Белая Вдова. По-моему, весьма метко. Я же говорил: лучше тебе самой придумать себе прозвище. Иначе люди сами дадут.
        - Белая Вдова, да? - ухмыльнулась она. - Господину Песцу лучше быть осторожным.
        - Мне?
        - Не переступай черту, дорогой, иначе Белая Вдова подарит тебе леденящий душу поцелуй.
        Я поежился. И с этой страшной женщиной, ставшей причиной гибели сильнейшего супера города, я делю постель. При желании она ведь может просто высосать из меня все соки, либо просто значительно ослабить. Скорее всего имп заметит утечку, но все равно опасно. Как бы Марго не стала Вдовой дважды.
        - Не надо меня пугать, милая. Лучше выступи в Центре в поддержку моей кандидатуры в мэры.
        - Ты и без меня справляешься прекрасно, - потянулась она.
        - Хотя бы с каргой-председательницей побеседуй. По слухам она хочет лишить должность мэра многих полномочий, пользуясь неразберихой. Иначе придется с ней говорить мне.
        - Ла-адно, побеседую…
        - Тебе самой разве не пора на работу?
        - Я восстанавливаюсь после ранения. И вообще: Директор Центра не может назначаться из мета-людей. Когда ты станешь мэром и поменяешь данное положение, тогда и буду работать в полный день. А пока у меня долгожданный отпуск…
        - Артоф, ты уже готов? - заколотила в дверь Ирис. - У тебя скоро выступление на площади, а мы еще речь как следует не проработали.
        - Лентяйка, - обронил я, глядя на закутавшуюся Марго.
        - Иди-иди, трудись, кандидат ты наш. Ты не забыл про завтрашний день?
        - А что завтра?
        - У Ворона и Ворожеи свадьба. Надо подготовить подарки.
        - Вот молодежь! И пары месяцев не прошло, как начали встречаться, - покачал я головой осудительно.
        - Один пушной зверек и меня, помнится, настойчиво звал замуж.
        - Мне пора бежать, милая…
        Поцеловав Марго на прощание, я покинул спальню и вышел под гневные, но прекрасные очи Ирис. Блондинка не терпела опозданий и внимательно следила за моим графиком, который стал еще более плотным после победы над Пересветом.
        - Что у вас там за разговоры насчет замужества-замужества? - поинтересовалась Ивлес.
        - Обсуждали свадьбу Ворона… Секунду…
        Я заглянул в соседнюю спальню, которая ранее принадлежала Мисту с Тойфелем. Но парней пришлось переселить в гостевое крыло. Все же в хозяйском корпусе было не так много свободных помещений.
        - Опять она…
        Я направился на четвертый этаж и, конечно же, обнаружил Еву дрыхнущей в одной из двух заготовок под грузовые глайдеры. Чародейка частенько увлекалась на своем новом рабочем месте. Теперь она стала сотрудником Мета-корп официально. Кристаллические носители и новые печати нередко поглощали все ее внимание, и она засыпала прямо в рабочей зоне.
        Я поднял легковесную девушку и понес на выход.
        - Может ей проще кровать в мастерской поставить? - фыркнула Ирис, посматривая на часы с намеком.
        - М-м-м, наставник, - полусонно пробормотала девушка, прижимаясь. - Уже время «десерта»?
        - На «десерт» нет времени! - рявкнула Ирис. - Спи! Тем более сегодня не твоя очередь-очередь.
        - Жадины…
        Я отнес Чародейку в ее спальню и оставил в кровати, хотя расцепить руки, сомкнутые на моей шее, и было непросто. Затем мы с Ивлес спустились вниз и быстро позавтракали. Ирис параллельно вводила меня в курс дела и зачитывала приготовленную речь. Кое-что мы меняли на ходу.
        На улице светило яркое солнце. Лето стояло на пороге. Природа цвела и пахла, как и город после победы над Пересветом. Павших защитников похоронили с почестями, а на площади открыли большую Стеллу героев, где были выбиты имена и прозвища всех мета-людей, погибших в многочисленных попытках одолеть Пересвета.
        Двадцать седьмое апреля нарекли днем независимости Усть-Корсы. Забавно, что, по сути, дата возникла по той лишь причине, что именно в этот день Пересвет вздумал проведать свою «Королеву» и исполнить супружеский долг. Все-таки женщин лучше не загонять в угол.
        Мы уже практически сели в отремонтированную Рысь, как к нам резво подбежала Анна в своем человеческом облике.
        - Пушистик, смотрри, что я отыскала! - протянула она мне невзрачный грязный камень.
        - Это еще что… - произнес я, но затем осмотрел вещь эфирным зрением. - Ядро?!
        - Часть ядра Пересвета! Я нашла это с большим трудом - обнарружила через канализационную решетку в дождевом сливе. Боевой тррофей, можно сказать! Больше от верхней половины ничего не осталось…
        - Это ведь… - протянул я, но Ирис меня перебила:
        - Нам пора, Артоф!
        - Да… Поедешь с нами? - уточнил я у Анны.
        - Конечно! Я буду болеть за тебя!
        Мы устроились в Рыси, и водитель повез нас по улочкам. Анна и Ирис уселись с обоих боков от меня.
        Я продолжил разглядывать осколок ядра Пересвета. Он был довольно крупным и содержал в себе большую часть контуров генератора эфира. Мысли мои сразу же вознеслись в небеса. Пускай кое-что потребуется прорабатывать, но с такой основой я смогу воссоздать источник знаменитого героя. Стать сильнейшим супером на всей планете. Ни у кого больше не останется надо мной власти. А там можно будет и с Империей попробовать связаться. С такой мощью весь их хваленый флот не продержится и дня.
        - Пушистик? - обеспокоенно произнесла прижавшаяся сбоку Анна. - Все в поррядке? Твой запах изменился.
        - Да-а, просто… Думаю, надо ли мне идти дальше в поисках силы или пора остановиться…
        - Это из-за осколка Пересвета? - уточнила Ирис.
        - Да.
        - Тебе нельзя иметь ничего общего с Перресветом! - настойчиво произнесла Анна.
        - Считаешь, что я не справлюсь? Стану таким же психопатом?
        - Слишком опасно!
        Анна вдруг взяла мое лицо в свои ладони и повернула к себе. Ее огромные голубые глаза были полны серьезности:
        - Большая сила и жажда власти губит всех без исключения. Ты и так сильнейший геррой города. Для чего тебе снова рисковать собой?!
        - В кои то веки соглашусь с Ищейкой, - заметила Ирис.
        Я вздохнул:
        - Другого шанса может уже не представиться… Это искушение… слишком сильно для меня…
        - И зачем я только его прритащила?! - воскликнула Ищейка отчаянно.
        - Дай сюда!
        Ирис выхватила осколок ядра из моих рук, после чего создала молниевый шарик и поместила кусок внутрь. Запахло паленым. Вскоре ядро рассыпалось в пыль, потеряв всякую структурную целостность. Запомнить контуры я не успел, не думая, что так все обернется вскорости.
        - Вот и нет больше искушения! - заявила Ищейка удовлетворенно, прижавшись сбоку. Ее голос звучал так, словно она исполнила великую миссию. Хотя сама же и притащила осколок.
        - Разве не ты раньше жаждала обрести великую силу? - посмотрел я на блондинку.
        - Все это нужно было для одной цели, которой мы уже достигли. У вас нет времени на всякие глупости, господин будущий мэр-мэр. Нас ждут дела, - произнесла Ирис деловитым тоном, листая свои заметки.
        - Что ж, - усмехнулся я, положив руку на коленку соседки. - Может, оно и к лучшему.
        КОНЕЦ 4 ТОМА
        От автора
        Cпасибо всем за чтение и поддержку! Как уже ранее отмечал, на данный момент серия будет поставлена на паузу. Возможно, в будущем еще вернусь к ней, когда подустану от других героев. Некоторые задумки остались нереализованными, и я помню о них.
        Уже есть наметки по другому произведению, старт планируется в апреле. Можете подписаться на автора и следить за блогами - будет анонс даты публикации. Следующая работа будет менее тяжелая (для тех кто устал от мрачных тонов), а герой без аристократичных замашек. Скорее ближе по атмосфере и характеру гг к Данжу. Первый том планирую оставить в бесплатном доступе, так что любой сможет ознакомиться. Буду стараться удовлетворить тягу читателей к длинным сериям;)
        До встречи на электронных страницах! Всем успехов и вкусных книг!

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к