Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Маслова Галина: " Сказания Дарины Книга Третья " - читать онлайн

Сохранить .
Сказания Дарины. Книга третья. Галина Николаевна Маслова
        Сказания Дарины #3
        Маслова Галина Николаевна
        Сказания Дарины. Книга третья
        Глава 1. Настырная невеста
        Очнулась в кромешной тьме. Хоть открывай глаза, хоть нет, ничего не видно. Слух ловил звуки ночного леса, в щеку впилась еловая шишка. Под пальцами ощущался упругий ковер прошлогодних иголок, толстым слоем прикрывший мох. Сверху тоже кололо. Пахло хвоей и прелью.
        Ну и куда же меня занесло? - подумала растерянно - В голове немного кружится, в горле сухо, в животе мутит. В остальном вроде бы нормально... Надо куда-нибудь отползти, что ли, осмотреться...
        Пошевелилась. Да уж... Слабость изрядная, даже руки дрожат, будто кур крала... Фу-ты! - выдохнула в сторону - И тошнит, как на сносях... Блин!... Надо отлежаться, пока не пройдет. Воды бы глоток... Ничего, сейчас оклемаюсь и все будет...
        Интересно, кто же это меня так ненавидит? Неужто и правда Вэрдис решился на это прямо на свадьбе Фроста?! Заклятие-то было целенаправленным, так сказать именным и никого другого зацепить не могло. Да и волна энергии, несущаяся перед ним была нешуточной. Хорошо, что дежурный портал всегда готов в ладони, а то бы и крякнуть не успела, один пепелок остался бы на паркетном полу... Мдя... Повезло, так сказать...
        Что же это за фигня такая?! Неужто не было другого способа рассчитаться со мной за то злополучное Яйцо Глории? Ведь в нем все дело, не так ли?... Или в чем-то другом? Тогда в чем? Это и надо будет выяснить первым делом, как только выберусь отсюда... Знать бы еще откуда это 'отсюда'... Ничего, узнаю, как рассветет.
        Уселась на колючий хвойный ковер, расслабилась, перешла на объемное зрение, постепенно увеличила радиус визуализации.
        Густой хвойный лес на пару километров вокруг. Никого и ничего, кроме пары оленей, чутко спящих стоя... Дальше с одной стороны лиственный лес и озерца, с другой горы, с третьей болота, с четвертой равнина. Странно... Где это я?...
        На карачках попятилась, выбираясь из-под густых веток. По-другому тут не вылезти, а разворачиваться, так вся физиономия расцарапанная будет. Лучше уж пусть задница. .
        Ну вот, ветки закончились, можно подняться на ноги. Может звезды какие увижу, определюсь со сторонами света, а если повезет, то и с Миром. Должна же я знать где нахожусь, не зря же астрономию так прилежно учила...
        Поднялась на ноги, покрутила головой.
        Нет, бесполезно. Темно. Видимо вверху ветки густо сплелись. Придется ждать. Присела на хвою, расслабилась.

* * *
        Небо светлело медленно, ночная темнота постепенно рассеивалась рваными полосками тумана, темные тени серели причудливыми фигурами.
        Легкое шевеление сзади. Тело само вскочило на ноги, развернулось, готовое к нападению, боевые заклинания заплясали на кончиках пальцев разноцветными искорками, готовые сорваться в полет в любой миг.
        - Это я, детонька - раздался мягкий голос мамы и она шагнула ко мне - У меня не много времени, моя Малютка, а нам надо много обсудить.
        - Мам? - не поверила своим глазам.
        - Да, Дариночка, это я. Отец держит проход открытым, но это слишком трудно из-за теперешнего состояния Миров. Давай не будем терять времени.
        Рука - меч, большой палец - гарда, ладонь - клинок света, три креста этим мечом по силуэту тени... Мама улыбнулась.
        - Молодчина, донюшка. Проверять всегда надо. Мало ли какая дрянь примет облик близкого человека.
        - Твоя наука, мам - кивнула - Давай обсудим только необходимое. Мне, действительно нужна помощь тех, кому я могу доверять. Только не знаю, кому могу, а кому нет.
        - Подойди ко мне, доченька, ближе к тени. Мне трудно находиться на открытом пространстве. За Гранью все по-другому и энергия светил совсем другая.
        Подошла ближе.
        - Мам, что происходит? Я что-то ничего не могу понять... Кто-то пытается управлять моим сознанием, эмоциями, кто-то постоянно пытается меня убить. Что все это может значить?
        Мама грустно кивнула головой.
        - Я постараюсь тебе все объяснить, донюшка.
        Она глубоко вздохнула и рассказала:
        - Ты, донюшка, и твой жених, Арис Ардерис, Ашерский принц, сейчас самые главные фигуры во всех Мирах. Только от вас зависит будут дальше жить и развиваться Миры или нет, и какими они будут. От вас, ваших чувств друг к другу, от ваших эмоций. Высший Совет Мудрецов, которым руководит твой дед, состоит из двенадцати Старейшин-Учителей, по одному от каждого из Миров, самых мудрых, самых сильных, самых образованных Высших Магов. Твой дед тринадцатый. Они общими усилиями руководят жизнью и развитием Мироздания, управляют энерго потоками прошлого, настоящего и будущего, следят за равновесием сил. Большинство из них придерживаются Законов Мироздания и уважают свободу мысли, воли и права на индивидуальность каждого из воплощенных в физические тела существ. Эти представители Высшего Совета не бессмертны и далеко не Боги. Их тела тоже старятся, умирают и воплощаются вновь. То есть они тоже подчиняются законам 'Колеса Сансары'. Это и стало причиной раскола в Совете. Некоторые из них не согласны с законами Мироздания и они решили пойти по пути развития науки, чтобы изменить эти законы и добиться собственного
бессмертия и 'божественности'. К ним примкнули некоторые Высшие Маги и Древние. Над этим несколько тысяч лет работает в своих тайных лабораториях Вэрдис и весь народ его Мира, который он обратил в личей, чтобы не терять времени на обучение молодежи, на потребности физических тел, на эмоции, желания, настроения, сон и просто отдых. Он пожертвовал жизнями целого Мира, ради бессмертия. Но и его тело подверженно тлену, и оно постепенно обращается в прах. Он и его единомышленники из Совета упорно работают над созданием более устойчивых физических тел для себя и думают, что им удастся 'переселить' свои монады в новые тела. Кому-то из них пришло в голову, что генокод воплощенных Богов, то есть твой и Ариса, самый удачный для такого дела и они начали работу над созданием ваших клонов. Этого им показалось мало и они решили оплодотворить твоего клона натуральным способом от Бога Огня, чтобы получить именно такое тело, какое им нужно. Поэтому было решено убить тебя и заменить клоном. Но Арис каким-то образом почувствовал подделку, раскусил их замысел, и теперь уничтожает клонов с помощью твоего Ожерелья Невесты.
Оно, будучи настроено только на тебя, сразу распознает другой вид энергетики. Ведь клоны это всего лишь физическая оболочка, а не душа, а энергетическое состояние физического тела, его аура, зависят от души, характера, эмоций, мыслей и воли. Этого Вэрдису повторить пока не удалось и Арису удается держаться от экспериментаторов подальше. Поэтому, доченька, не удивляйся и не обижайся на своего жениха, когда он подвергнет тебя такому же испытанию.
        - Понятно - задумчиво кивнула.
        - Послушай дальше, доченька. Помимо всего этого Вэрдис и компания создали в своих лабораториях аппаратуру, контролирующую сознания и эмоции воплощенных. Пока они экспериментируют только на ключевых фигурах Миров, но в скором времени смогут сделать этот контроль тотальным. Тогда о естественном развитии и жизни каждой отдельной расы не будет и речи. Воплощенные потеряют свободу мысли, эмоций, чувств, воля каждого будет подавлена. Они станут живыми зомби и это будет конец Мирам, конец разумной жизни. Эти отщепенцы из Совета вместе с Вэрдисом не понимают что делают. Они фанатики, захваченные бредовой идеей, ради которой готовы жертвовать всем и всеми. Дарина, вы с Арисом должны остановить их. Это под силу только вам двоим, и только если вы будете действовать вместе. И еще. Вы с Арисом должны восстановить равновесие энерго структур Миров и в каждом из них оставить по наследнику, чтобы ваши дети своим существованием удерживали это равновесие так долго, как это будет возможно. Это ваша основная задача воплощения. Высший Совет Мудрецов во главе с твоим дедом предоставили вам все возможности, чтобы ваш
Супружеский Союз был основан на глубоких чувствах. От этого зависит какими будут Миры после восстановления и что будет происходить потом.
        - Значит, все, что произошло между нами, сделано специально...
        - Без сомнений - кивнула головой Богиня Тени.
        - Арис об этом знает?
        - Думаю, что он уже догадался обо всем - улыбнулась она - Намеков ему было сделано достаточно много, чтобы он понял о чем речь.
        - Значит, ни у него, ни у меня выбора нет, не так ли? К чему тогда вся эта чушь 'я передумал, давай останемся друзьями'?
        - А вот это тебе придется узнать самой. Не думаю, чтобы он так сказал без серьезной причины, доченька. Он слишком сильно любит тебя.
        - Об этом я не подумала, мам. Ты думаешь, что он меня еще любит? - с надеждой глянула матери в глаза.
        - Безусловно, донюшка, даже не сомневайся в этом. Если Арис что-то делает или говорит иначе, значит у него есть к этому очень серьезная причина, о которой он не может сказать вслух. Ты, девочка моя, должна научиться его понимать с полувзгляда, с полуслова, по движению тела, звуку его шагов, дыханию. Только тогда между вами будет гармония.
        - Наверное это очень трудно - тоскливо вздохнула - У меня, наверное, так не получится...
        - Дарина, девочка моя, не говори так. Ты умница и у тебя все получится. Было бы желание.
        - Значит, дед все это и организовал...
        - Да, донюшка - кивнула мама.
        - Мог бы предупредить...
        - Не мог. У него не было возможности предупредить. Он тоже под контролем аппаратуры, Дарина. Если бы он сказал хоть слово тебе или Арису, его тут же ликвидировали и заменили клоном.
        - Ясно - кивнула хмуро - Где я нахожусь? В каком Мире?
        - В Мире Ашеров - улыбнулась мама - Все твои дороги ведут сюда, доченька, хоть ты и выбрала своим Миром Мир людей и человеческое тело. Ты сюзерен этого Мира и твоя судьба связана с ним. Твой жених Ашер и ты должна выйти за него замуж. Жизнь Богов, Дарина, намного сложнее жизни любых других существ. Научись пользоваться своей Силой Богини и употребляй ее там, где это необходимо. Пришло время, моя Малютка, приниматься тебе за серьезную работу. Возвращайся к Арису и вместе делайте то, что должны. У вас нет выбора, как его нет у любого из воплощенных в материальном Мире Богов.
        - Есть кто-то еще, кроме нас?
        - Нет, Дарина. Пока нет - покачала она головой - И еще, девочка моя, отпусти сейчас Кенну. Пусть она вернется вместе со мной домой и получит свое задание, а потом прими ее в свое распоряжение. Она будет обязана помогать тебе во всем.
        - Хорошо.
        Открыла перстень, достала статуэтку, о которой давно забыла, прошептала слова контр-заклинания, дунула на нее и бросила на хвойный ковер. Над статуэткой сгустилось марево, она увеличилось в размерах и Кобыла Смерти предстала перед нами в человеческом обличии.
        - Привет, Лаура - поздоровалась с ней - Прости, что забыла о тебе. Вот, мама хотела с тобой вернуться домой...
        Девушка взглянула на мою мать, склонилась перед ней в глубоком реверансе.
        - Пойдем, Лаура, - мягко сказала Богиня Тени - Нам пора. Позже вернешься к Дарине. Вам еще много времени придется провести вместе - глянула на меня - Подойди, доченька ко мне, дай я тебя обниму на прощанье. С тобой мы увидимся не так скоро, как хотелось бы. С помощью колечка вызывай меня только в крайнем случае. Помни, что каждый мой приход Из-за - Грани приносит новые потоки энергий дисгармонии. Будь осторожна, детонька моя.
        - Хорошо, мам, я буду об этом помнить...
        Прижалась к ней, тяжко вздохнула под нежной ладонью, погладившей мои волосы.
        - Я все поняла, мам... - тихо сказала в тишину леса - Я все сделаю, как надо... Можешь мне верить... У Богов выбора нет, ты права...

* * *
        Хорошо, что свои вещи убрала в перстень, когда переодевалась к балу в особняке вампиров и хорошо, что, вбитая в детские мозги дедовым ремнем, привычка всегда и везде носить с собой оружие, теперь оказалось под рукой.
        Быстро переоделась, прицепила ножны к привычным местам. Встряхнула бальное платье от еловых иголок, спрятала в перстень. Переплела косу, завязала боевым узлом.
        Теперь можно отправляться в Белый Город. К жениху...
        Хм...
        А может использовать дорогого вассала... А что? Это мысль!
        Сосредоточилась на внешнем облике Лювириса, на присущих только ему характерных эмоциях и на общем излучении ауры. Перед внутренним взором проявился образ Первого короля. Он сидел за столом в кабинете и что-то увлеченно писал. Приблизила картинку.
        'Ее нежные губки молили о поцелуе, ее томные глазки призывно манили в альков...'. Тьфу-ты! - плюнула с досады - Писарчук нашелся! Роман для дам бальзаковского возраста строчит, что ли?! Или воспоминания молодости записывает?! Ну и развлекуньки у него! Знала бы Лилия...
        Нарисовала портал, не раздумывая шагнула в него.
        - Привет, Лювирис - кивнула, сделав вид, что не замечаю его писанины на столе - Как дела? Что тут у вас новенького случилось?
        Первый король от неожиданности дернулся и резво вскочил на ноги, попутно перевернув тяжелое кресло.
        - Дарина?! - выпучил на меня глаза.
        - Нет, дух святой - буркнула в ответ - Ты почему не на свадьбе?
        - На какой свадьбе? - непонимающе хлопнул он глазами.
        - Фроста и Устиньи, конечно же - ответила и тут же насторожилась увидев недоумение в его взгляде - Сколько времени прошло после моего исчезновения?
        - Полгода, Дарина - ответил все еще растерянный вассал.
        - Человеческих? - с надеждой спросила.
        - Ашерских...
        Ммм.... - застонала про себя - Вот это меня швырнуло... Пять лет по моему времени! ! Черт знает что...
        Лювирис успел прийти в себя и, когда открыла глаза, встретилась с его внимательным взглядом.
        - Как там Арис? - спросила с замиранием сердца - Не женился еще?
        - Нет. Вчера только вернулся домой. Завтра у него обязательное посещение главной площади и личный прием народа.
        Вопросительно глянула.
        - В этом месяце Арис обязан принимать посетителей, как представитель королевского дома - объяснил он - И один-два раза в неделю он должен общаться с аристократией на главной площади города в течении часа, как минимум.
        Ну, что ж. Хорошо. Значит, либо поймаю его на площади, либо на приеме. Как старый 'друг' или 'подруга'. Или попрошу отдельной аудиенции у Его Высочества, а там будет видно - хмыкнула про себя.
        - Просьба о личной аудиенции передается запиской или это целая административная трагедия, если хочешь попасть на прием к принцу? - спросила с серьезным выражением лица, наперед зная его ответ, но спросить была должна.
        - Дарина, ты можешь в любой момент пройти в апартаменты принца - хитро глянул вассал - Ты же его законная невеста и сюзерен Мира. Для тебя все двери открыты настежь всегда.
        - Лювирис, - глянула на него - мы с принцем Арисом в данное время просто 'друзья', а не жених и невеста. А пользоваться своим правом сюзерена Мира, без крайней на то необходимости, я не собираюсь. 'Вассал моего вассала не мой вассал' - напомнила ему древний Закон - К тому же, принц Арис не является ничьим вассалом и с такими, как он, даже его друзьям, лучше не нарушать никаких законов и ритуалов. Поэтому ты расскажешь, как мне попасть на официальную аудиенцию к твоему правнуку и передашь мое прошение об этом так, как это положено в твоем Мире.
        Лювирис слушал меня с прищуром и недовольной физиономией.
        - Ну? - глянула на него - Что опять не так? А?
        - Тебе нужна официальная встреча?
        - Не обязательно - качнула головой - Мне нужна встреча тет-а-тет. Минут на пятнадцать, а может быть и меньше. Зависит от того, как пойдет разговор.
        - Могу исполнять приказ сюзерена прямо сейчас?
        - Исполняй. Я подожду тебя здесь.
        Лювирис тут же ушел 'переходом'.
        Черт возьми! Как они это делают, все эти высшие маги?! Я тоже хочу так научиться! Может концентрируются как-то иначе, чем при открытии портала? Или это от чего-то другого зависит? Интересно, от чего?... Надо будет поискать на эту тему литературу...
        За полчаса ожидания пересмотрела большую часть стеллажей с книгами, нашла для себя много нового, интересного и, как раз, по теме. Надо будет воспользоваться библиотекой Лювириса, как только определюсь в местом жительства.

* * *
        - Ты хотела со мной поговорить, Дарина? - раздался сзади музыкальный бас Ариса.
        Резко обернулась, увидела его у письменного стола Лювириса. Подошла поближе.
        - Здравствуй, Арис - серьезно глянула ему в глаза, он кивнул, не сводя с меня изучающего взгляда - Да, хотела поговорить.
        - О чем?
        - О ком - поправила его.
        - Хорошо. О ком? - переспросил принц.
        - О нас и нашей свадьбе.
        - Интересное начало - усмехнулся.
        - Надеюсь, продолжение будет не менее интересным... - опусила глаза, собираясь с мыслями, снова глянула на него - Я хочу извиниться перед тобой, Арис, за все. Я вела себя ужасно по отношению к тебе. Если можешь, прости меня. Я во всем была не права и ты поступил со мной правильно. Я поняла это, оценила и постараюсь впредь тебя не огорчать своими словами и поступками.
        Глаза принца прищурились.
        - Ты ни в чем не виновата, Дарина. Я не сержусь на тебя. Просто так сложились обстоятельства и наши жизни. К сожалению, я ничего не могу изменить...
        - Арис... ты меня больше не любишь? - замерла, дожидаясь ответа.
        Усмехнулся, глянул в окно и снова на меня:
        - Это имеет значение?
        - Да, имеет.
        - Мое отношение к тебе, Дарина, не изменилось. В этом можешь быть уверена.
        Спокойно глянул на меня. Облегченно вздохнула.
        - Арис... я люблю тебя больше жизни и хочу быть твоей женой. Давай назначим день свадьбы и поженимся? - выпалила одним духом и закусила губу, ожидая его реакции.
        Присел на краешек стола, глубоко выдохнул.
        Минута молчания.
        - Замуж, значит?
        - Да. Я хочу быть твоей женой до конца своей жизни.
        -Ты действительно этого хочешь, Дарина? - тихо спросил.
        Подняла на него глаза, твердо ответила:
        - Да, Арис, хочу.
        Долгий пронзительно-пытливый взгляд, покусывание губ. Жду. Взгляд не отвожу.
        - Хорошо, Дарина. Наша свадьба будет ровно через месяц, как это и должно быть по Закону королевского дома Ашеров. Но тебе придется весь этот месяц носить Украшения Невесты.
        Аха, вот и проверка, о которой говорила мама. .
        - Я согласна - ответила и мурашки толпой проскакали по коже от одного представления, что придется снова одеть этот бриллиантовый ошейник, да еще и на целый месяц!
        - Ты даже на это согласна? - усмехнулся он.
        - Да - без колебаний ответила, не отводя взгляда.
        - Я могу задать тебе вопрос? - чуть склонил голову вбок.
        - Конечно.
        - И ты мне на него ответишь честно?
        - Если знаю ответ, то отвечу.
        - Где ты была столько времени, Дарина?
        - На свадьбе Фроста и Устиньи, а потом очнулась этой ночью в хвойном лесу далеко на западе от Города. На рассвете узнала где нахожусь и прошла порталом к Лювирису.
        - Почему не ко мне?
        - Я не знала как ты отнесешься к моему появлению.
        - А как отнесется к этому он ты знала?
        - Меня не волнует как отнесется вассал к появлению своего сюзерена. Он обязан выполнить все, что я от него потребую или о чем попрошу, точно так же, как я обязана по его призыву защитить его Мир и подданных от беды, если такая случится. Поэтому я могу прийти к нему в любое время и в любой ситуации. Древняя Присяга еще действует, Арис.
        - Ты знаешь сколько времени прошло после свадьбы Фроста и Устиньи?
        - Да. Лювирис мне об этом сказал.
        - И что ты по этому поводу думаешь?
        - Думаю, что удар энерго волны, идущей перед заклятием Смерти, был качественным, а из-за того, что заготовка портала в моей ладони не была направленной в конкретное место, меня швырнуло куда ни попадя, пока в конце концов привело в вассальный Мир.
        - Ты знаешь кто послал заклятие?
        - Да.
        - Кто?
        - Лич.
        - Ты уверенна в этом?
        - Да, Арис, уверенна.
        - Хорошо. Я проверю эту информацию - серьезно кивнул он - Ты готова прямо сейчас пойти со мной в сокровищницу и одеть Украшения Невесты?
        - Да.
        - Дарина, подумай... - открыл портал - Если мы с тобой пройдем в этот портал, назад дороги не будет.
        - Пойдем, Арис - улыбнулась открыто - Я действительно этого хочу и я действительно боюсь потерять тебя... Мне не нужна дорога назад... Там я уже была. Лучше пойдем вместе вперед.
        Короткий жест, пристальный взгляд. Глянула ему в глаза и шагнула в золотое марево.

* * *
        Сокровищница Ашеров выглядела в общем-то по-современному: огромные сейфы, стеллажи с коробками и шкатулками драгоценностей. Аккуратно, чисто, все на своих местах. Арис прошел к одному из сейфов, медленно набрал шифр, чтобы я видела последовательность знаков, щелкнул замок, тяжелая дверь приоткрылась. Сверху донизу ящики. Принц открыл нужный, вытащил шкатулку с Украшениями. Ее я узнала. Подошел к стеклянному столу посередине комнаты, поставил шкатулку, глянул на меня.
        - Иди сюда, Дарина. Без тебя мне ее не открыть.
        Подошла.
        - Положи ладошку вот сюда, на центр шкатулки - попросил принц.
        Прежде было наоборот. Это помнила, но промолчала.
        Проверка?!
        Пусть будет.
        Положила.
        Накрыл ее своей ладонью, чуть прижал к шкатулке. Что-то кольнуло в центр ладони и замочек испарился.
        Арис задумчиво улыбнулся, перевернул мою ладонь, глянул на капельку выступившей крови. Молча открыл шкатулку. Драгоценности призывно сверкнули, а брови Ариса прыгнули вверх. Глянул на меня с интересом, улыбнулся своим мыслям. Расстегнул на три пуговицы свою рубашку, потом мою.
        - Одень на меня мою Цепочку Жениха, Дарина - спокойно сказал он - А потом я одену на тебя твое Ожерелье - и в ожидании, замер.
        Послушалась, сделала, как он сказал. Арис взял в руки Ожерелье, долго на него смотрел, потом повернулся ко мне.
        - Это Ожерелье Невесты я одевал на твою шею пять раз за то время, как ты исчезла со свадьбы Фроста и Устиньи, Дарина. Всем, пяти девушкам, похожим, как две капли воды, на тебя. Оно срезало голову каждой из них в тот же миг, как я убирал руки от замочка. Подумай, может быть не стоит рисковать?
        Клоны - поняла я - Клоны Вэрдиса и оппозиции. Молодец Арис. Я бы наверное до этого не додумалась.
        - Я ничем не рискую, Арис. Одевай.
        - Те тоже так говорили.
        Усмехнулась:
        - Боишься?
        Взгляд сверкнул сталью.
        - Хорошо. Пусть будет по-твоему, Дарина.
        Застегнул Ожерелье на шее и долго смотрел мне в глаза, не отнимая рук от замка. Потом вздохнул тяжко, закрыл глаза и отпустил руки.
        Ожерелье не шелохнулось.
        С тоской в сердце рассматривала его черты и ждала, пока он откроет глаза и увидит, что это я, а не клон.
        Минута... вторая... третья...
        - Следующим будет Перстень или Браслет? - решила все-таки подать голос.
        Арис вздрогнул от этого звука и открыл глаза.
        - Дариинааа... ммм.... - закрыл глаза и медленно закачался, как пьяный.
        - Арис?! - испугалась такой реакции, поднырнула под его руку и обхватила за талию - Что с тобой?! Арис!!
        Он замер на мгновение с закрытыми глазами и тихо шепнул:
        - Да... именно так ты меня тогда обхватила, когда мы шли к Ключу... именно так... именно этим движением... - открыл глаза и улыбнулся - Его я запомнил тогда очень четко и помню до сих пор... теперь я почти уверен, что это ты, а не кто-то другой. .
        - А когда ты будешь уверен полностью? - вопросительно глянула.
        - После Ритуала Супружества в Святыне.
        - В смысле? - не поняла я.
        - Если Золотая Книга примет тебя, значит, сомневаться больше не в чем.
        - А что, другими способами проверить невозможно?
        Попыталась отступить в сторону, но он держал мои руки крепко. Прижал их горячими ладонями к своему телу, склонился к моей шее, потянул воздух носом.
        - Моя чайная роза на рассвете... ммм... какая прелесть... - вдохнул еще раз, коснулся горячими губами шеи - я допустил ошибку с той, первой, которая пришла сразу после твоего исчезновения. Я тогда даже не обратил внимания, что она не пахнет, как ты... Спасибо Анри за то, что вовремя бросил меня в море... Я тогда чуть с ума не сошел, сразу подумал, что только в случае твоей смерти кто-то мог решиться на такое... А потом похожие на тебя девушки приходили каждый месяц и я решил проверять их Украшениями. У последней даже запах был похож на твой... Но не такой. Тот был душноватый...
        Я молчала, прижавшись к нему всем телом, слушала подтверждение своих мыслей и слов мамы.
        - Тебя это не удивляет, Дарина? - удивленно заглянул в глаза.
        - Нет. О чем-то подобном я думала прежде и теперь от тебя получила подтверждение. Кому-то очень надо, чтобы мы не были вместе, Арис... Кому-то это очень надо... - ответила задумчиво, глянула на него - Остальные Украшения одевать будем или хватит этих?
        - Будем, - улыбнулся Арис - Слово надо держать и тебе, и мне.
        - Диадему тоже? - жалобно глянула на него.
        Он притворно вздохнул:
        - Ну, ладно, диадему оденем потом. Уговорила... - и рассмеялся.
        Через минуту шкатулка вернулась на место, ящик задвинулся, Арис шагнул в сторону, хитро усмехнулся.
        - Закрывай сейф, Дарина. Ты же помнишь код.
        - Я не смотрела, Арис, - улыбнулась его хитрости - да и с сейфами у меня серьезные проблемы.
        - Какие?
        - Терпеть их не могу. Так что закрывай сам, а я тебя снаружи подожду.
        - Подожди здесь. Все равно возвращаться будем порталом.
        Щелкнул последний замок, Арис повернулся ко мне.
        - Где ты остановилась, дорогая моя невеста?
        - Пока нигде - пожала плечами - Присмотрю дом в городе, там и остановлюсь.
        - А покупать за что будешь? - приподнял брови жених.
        - Это моя проблема, Арис - улыбнулась ему - Как только у меня будет адрес, я тебе его сообщу.
        - Потребуешь, чтобы этим занялся Лювирис?
        - Не обязательно. Спрошу у тебя или у него о законах покупки недвижимости и решу этот вопрос по всем правилам юриспруденции твоего Мира.
        - Ты не хочешь жить во дворце в соседних со мной апартаментах? - еще более удивленно спросил принц.
        Издевается - решила про себя - Ну-ну...
        - Такого предложения от тебя еще не поступало - пожала плечами - Да и этикетом это не принято, если я правильно помню ваши законы.
        - Хм... - лукаво глянул жених - Ты правильно все помнишь, Дарина. Хорошо, я предоставлю тебе дом на этот месяц.
        - Не надо, Арис. Я в состоянии обеспечить себя жильем в твоем городе. К тому же я хочу иметь свой собственный дом здесь. Надеюсь, ты не будешь против этого?
        - Ну, как знаешь, дорогая моя невеста. Надеюсь, ты не будешь против остаться рядом со мной, пока найдешь себе то, что хочешь.
        Вот же хитрец! - усмехнулась про себя - Не мытьем, так катанием сделает по-своему, еще и выставит это, как одолжение. Ладно. В этом я тебе тоже уступлю. Посмотрим, надолго ли тебя хватит... Да и меня тоже...
        - Хорошо, как скажешь - пожала плечами.
        - Тогда пойдем к тебе? -предложил мне руку.
        - Пойдем - подала свою.

* * *
        Апартаменты были все те же. Ничего в них не изменилось, кроме ковра на полу спальни.
        - Тебе нравится здесь? - спросил Арис, исподтишка наблюдая за мной.
        - Не знаю, - пожала плечами - старый ковер в спальне был лучше. Этот аляповатый какой-то... Впрочем, я здесь все равно не надолго.
        Глянула на жениха. Он загадочно ухмылялся. Промолчала.
        - Хочешь отдохнуть? - спросил спокойно.
        - Да, не мешало бы - кивнула - Если у тебя есть какие-то дела, то я могу пойти к морю сама. Соскучилась за лагуной.
        - Ты можешь делать все, что захочешь, моя дорогая, только не удаляйся далеко от дворца. Если тебе захочется поехать покататься на лошади, не езжай в сторону болот Бореля, то есть на север от города. Там сейчас не безопасно - сказал он - А я должен пойти на военный совет. Сколько он продлится, не знаю. Но если ты вдруг услышишь колокольный звон с главной башни города или дворца, немедленно возвращайся и как можно быстрее проходи на третий этаж. Гвардейцы покажут куда. Они там будут на каждом шагу. Я могу просто не успеть найти тебя вовремя.
        - А что означает этот колокольный звон? - спросила заитересованно.
        - Это означает, дорогая моя, что всем особам женского пола города и окрестностей грозит смертельная опасность от нашествия нечисти с болот Бореля. Мы как раз ждем нападения со дня на день.
        - И часто такое бывает?
        - Один раз в полгода.
        - А чем они опасны для женщин?
        Принц глубоко вздохнул:
        - Едва любой вид нечисти коснется открытой кожи женщины, как тут же вселяется в нее и в итоге она гибнет.
        - Почему? Ведь существует экзорцизм, с помощью которого можно изгнать нечисть - удивилась его словам.
        - Этот нет... Дарина, я тебе все объясню, когда вернусь после военного совета. Хорошо?
        - Да - кивнула согласно.
        Арис как-то слишком внимательно глянул, нахмурился и вышел, оставив меня одну.

* * *
        Прошлась еще раз по комнатам, внимательно присмотрелась к каждой в разных диапазонах 'вИдения'. Нашла следящие заклинания то тут, то там. Даже чей-то поисковик висел одноглазым пятном на стене.
        Вот почему ты так спокойно ушел. Молодец. Все верно. Надо руку держать на пульсе, чтобы все знать. Наверняка понесся к Анри. Наверняка уже все ему рассказывает и теперь оба наблюдают за мной. Ну и черт с вами.
        Не веришь ты мне, Ашер. Ни на грош не веришь. Ни в чем. И правильно. Я и сама себе не каждый день верю. Ты прав. Так и надо. И ведешь ты себя более, чем странно. Но Украшения все же одел. Значит ли это, что это ты, а не твой клон? Как же мне это со своей стороны проверить, а? Мне ведь тоже не хочется попадаться на крючок Вэрдиса и компании. Надо подумать как...
        Ты что-то говорил насчет болот Бореля и Замка. Если все так, как я думаю, значит, я смогу туда попасть, а если смогу, то руки до свадьбы у меня будут развязаны. Да и делом надо заняться. Первое - получить полную информацию о разработках Вэрдиса и компании, второе - научиться пользоваться 'переходом' и модернизировать поисковик так, чтобы никто иной не мог его обнаружить, а обзор был объемным и полным, с соответствующей четкостью картинки и звука, третье - привести в порядок тело после пережитых нагрузок во время трансформаций и энерго удара. Сказал же Арис, что аура изменилась, значит, так оно и есть, а это не есть хорошо. Четвертое, разобраться с этой нечистью и блокировать ее атаки на Город. Все-таки это дело сюзерена Мира, а не вассала и его вассалов. Пятое - разобраться с Арисом, т.е. установить он это или нет, понять почему он так со мной себя ведет и что он скрывает. Шестое, то есть внеочередное или параллельное - купить дом недалеко от Дворца, нанять персонал и купить живность, то есть лошадей. И начну-ка я, пожалуй с этого.
        Интересно, как?
        Во-первых, нужны местные деньги, во-вторых, их нужно много, очень много, в-третьих, нужен посредник, который найдет дом и решит все остальные вопросы. Не самой же бегать от дома к дому и спрашивать всех встречных-поперечных который дом около дворца продается.
        С чего начать?
        Наверное с прогулки по городу и потом консультации с Лювирисом.
        Нет. Начать надо с гардероба. Переодеться и вперед.
        Тааак...
        В гардеробе не густо. Бальные платья, одежда для верховой езды, для прогулки по площади, а того, что нужно нет.
        Хмм... Соединю-ка я несоединимое так, чтобы и Украшения прикрыть, и одежда не бросалась в глаза, и выглядеть не привлекая взглядов...
        Ну вот. Так вроде бы как раз то, что нужно. Главное никому не буду бросаться в глаза.
        Теперь телепортация в город. Куда? А хоть бы и в проулочек, где стоит постоялый двор 'Голубая лагуна'. Тихое место. Можно даже в конюшню. Заодно с конюшим поговорю.
        Прости, дорогой, но ты сам разрешил...
        Нарисовала портал, тут же шагнула в него.

* * *
        Конюший выглянул из-за переборки между денниками. Как и в прошлый раз, едва увидев меня, кувыркнулся в сено. Подождала, пока высунет мохнатую мордочку, приподняла вуаль, подмигнула.
        - Помнишь меня, красавчик?
        Хлопнул огромными глазами, с шумом глотнул слюну, кивнул:
        - Да, Богиня. Я тогда все выполнил, как ты велела...
        - Молодчина - похвалила мохнатое существо - Теперь так, дорогой, - подошла поближе - Расскажи-ка мне, сколько стоят дома рядом с дворцом, как их покупают и чем за это расчитываются?
        - Не знаю, Богиня - пожал плечиками - Я же только конюший, а не домовой. Откуда мне знать...
        - До захода солнца, чтобы все знал. Мне нужен дом на главной площади, поближе к дворцу. Поговори с домовыми. В общем сам знаешь. Не маленький.
        - Да, Богиня. Сделаю, что смогу...
        - На закате я вернусь. Доложишь.
        - Как прикажешь, Богиня...
        Сосредоточилась на воспоминаниях Живого Замка в Дюнах, спроецировала аналог на Замок на болотах, увидела перед мысленным взором внутренний дворик, темные зевы входов, столовую, гостиную на втором этаже, библиотеку на третьем...
        Если я права, то я являюсь наследницей всего имущества Бореля. Чем черти ни шутят, когда Боги спят. Надо попробовать. Если верить визуализации, то внутренний дворик и библиотека идентичны. Попробую-ка я туда пройти...
        Представила библиотеку, с огромным рабочим столом, стеллажи книг, стопки запыленных томов повсюду, какие-то записи убористым почерком на забытом пергаменте, чернильница с атраментом, гусиное перо...
        Машинально шагнула вперед и явственно почувствовала запах старой пыли. Открыла глаза, огляделась.
        Сердце заколотилось от радости - Урааа!!! Получилось!!! Первый раз получился 'переход'!!! Ура!!! - довольно рассмеялась.
        Подбежала к грязному окну, выглянула наружу. На сколько хватало зрения, до самого горизонта простирались болота.
        - Здравствуй, Эль! - радостно поприветствовала Замок - Я твоя новая хозяйка. Ты уже знаешь об этом, не так ли?...
        Тишина.
        - Мне понадобится слуга, который будет твоим языком в разговорах со мной и для исполнения моих просьб - сказала приказным тоном.
        Передо мной сгустился воздух и материализовался пожилой мужчина.
        - Я буду называть тебя Эль - объявила проявлению Замка в физическом теле.
        - Да, госпожа.
        - Приведи замок в порядок, чтобы везде все сияло от чистоты - воздух дрогнул и мой приказ был исполнен - Теперь... - посыпались распоряжения хозяйки...
        Знакомство с Замком длилось довольно долго. Здесь я обнаружила для себя именно то, что мне пригодится позже и то, что стоило бы изучить и понять немедленно.
        Начала осмотр с подвала, куда проводил меня слуга, чтобы показать присутствующих в замке посторонних.
        Небольшое помещение подсвечивалось пентаклем анабиоза. Этот рисунок силового поля был мне знаком еще с третьего курса Академии. Тогда у меня он получился с третьего раза. Остальные долго тренировались, чтобы добиться хоть какого-то результата.
        Над пентаклем висели два тела, мужское и женское. Девушка была молодой и изумительно красивой. Мужчина, рядом с ней настоящий атлет, с правильными аристократическими чертами лица. Если бы не козлиная бородка, посчитала бы его красавцем. Присмотрелась к лицу девушки. Наверняка это вероломная возлюбленная Бореля и ее супруг, которой обманутый Маг решил отомстить за предательство. Кажется, ее имя Луиса, а его Элис, если я правильно помню.
        Оттуда прошла по крутой лестнице наверх.
        В верхней лаборатории увидела на столе металлический квадратный пентакль, над которым вращался сгусток энергии голубоватого цвета, очень напоминающий Сферу. Рядом лежала на боку полая пирамида, нижний край которой точно подходил по размеру к квадрату, со сферой.
        На мой вопрос, слуга ответил, что это активное заклятие Бирджа, направленное на Город в поисках третьей составляющей Великого Эннеагона.
        - Это та нечисть, которая атакует горожан и уничтожает женщин? - спросила Замок.
        - Да, госпожа - ответил слуга.
        - Как его деактивировать?
        - Надо только закрыть его пирамидой - ответил Эль.
        Хмм... Слишком просто для Бореля. Наверняка что-то в этом кроется, а рисковать сейчас нет возможности и торопливость в таких делах неуместна.
        Внимательно присмотрелась к строению металлического конуса и поняла в чем загадка. Рисунок пентаграммы и сторон пирамиды был выполнен ядовитым составом. Коснешься и труп на месте. Да уж, гадость какая.
        Интересно, а что это за сфера такая? Просто сгусток энергии или что-то другое? Присмотрелась внимательнее. Нет, на обычный сгусток не похоже. Неужто это Объединяющая Сфера Священного Алтаря, тринадцатая?! И как ее оттуда выудить, чтобы не активировалось случайно то, что тут пока 'спит' и чего я пока не знаю? По идее все должно быть взаимосвязано. У Бореля всегда и во всем головоломки. Вот уж великий делитель древности, что б ему! Или не трогать пока? Но тогда нечисть снова атакует город и будут новые жертвы. Может попробовать призвать Музыку Сфер и позвать тринадцатую? А не развалится ли тогда Замок? А если и развалится, то и черт с ним. Не велика потеря.
        Ладно, надо подумать.
        Прошла дальше к двери в следующее помещение.
        Большой Ритуальный Зал. Здесь довольно светло от линий эннеагона, начертанного на полу.
        Вот куда ты его принес, Борель. Вот где ты хотел получить власть над мирозданием, убив младенца из Священного Яйца Стелиссы и воспользовавшись внутренним и внешним Яйца! Вот где ты надеялся стать бессмертным Богом... старый идиот!
        Что же у тебя пошло не так, а? Что жы ты сделал-то, Борель, что вместо Жизни, вызвал Смерть? Вместо живых подданных нечисть, пожирающую тех, кто дает жизнь! Сволочь ты, Борель! Сволочь и самодур.
        Обошла девятиугольник вокруг, внимательно присмотрелась к светящимся линиям сложной магической фигуры. Девять углов заканчивались на линии внешнего круга белого цвета небольшими энергетическими шариками полной цветовой гаммы. Девять цветов. Следующий круг, черный, включал в себя октаграмму, красный - гексаграмму, оранжевый - секстаграмму, желтый - пентаграмму, зеленый - квадрат, голубой - треугольник, синий - две параллельные полосы, фиолетовый - одну поперечную. По центру, над попречной линией висит Священное Яйцо Первой Королевы Стелиссы, украденное Борелем много веков назад, вращается вокруг своей оси все это время. Цветные линии фосфоренцируют, пульсируют и, кажется, вплетаются друг в друга.
        Напряженно нахмурилась, пробуя уловить последовательность такой вязи.
        Ну, Борель, накрутил! Попробуй теперь все это распутать, чтобы Яйцо вытащить изнутри и... хм... А это что там?... Уж не кровь ли Первой Королевы змеелюдей?! Этот умник, наверное, не додумался хотя бы обмыть Священное Яйцо, прежде чем размещать его в эннеагоне. Вот и получилось черти что. А если он специально это сделал? Тогда была бы понятна эта заморочка с нечистью и женщинами.
        Если он это сделал специально, то значит, он решил использовать эннеагон для выполнения Великого Ритуала Бессмертия, построенного на трех видах женской крови: невинности, родовой и божественной. Родовая Стэлиссы, невинности - Луисы, божественная - моя. Каждая из них имеет свои собственные качества и энерго потенциалы, и все мощные. Интересно, как от Бореля ускользнула Девана? Ее кровь тоже могла быть использована. Разве что причиной послужило то, что Борель к этому времени был привязан к Живому Замку в Дюнах и не имел свободного выхода в Миры. Или потому что Девана не была рожденой Богиней, а стала ею только благодаря артефактам?
        Борель, как и всякий увлеченый идеей мужик-ученый, не подумал о нарушеннии границы между Мирами и Чертой в момент рождения новой жизни на свет, не взял во внимание, что не только ребенок пересекает эту границу, но и мать находится на ней, что она своей кровью открывает путь младенцу из Небытия в Бытие. А этот муд...-рец не закончил ритуал и этим 'заклинил' 'дверь' между Мирами и За-Гранью на века. И поэтому в определенные сочетания фаз Луны и расположения звезд активируется эннеагон и пентакль с тринадцатой Сферой Объединения. Вместо заклинания Жизни включается в действие предыдущее ему заклинание Смерти и в Мир Ашеров лезет вся эта нечисть. Если бы не Яйцо, давно бы не было бы ни Мира, ни Ашеров. Оно, как мощный артефакт, задерживает более серьезных монстров, пропуская разную мелочь, с которой могут справиться местные мужчины. Вполне возможно, что нечисть ищет кровь Богини, поэтому и нападает только на женщин.
        Черт! Я не готова решать эту задачу. Здесь нужна серьезная подготовка совсем не моего уровня. А это время, которого у меня нет.
        Обратиться к Арису и Анри? Как? Арис мне не верит. Анри еще не видела, но тоже надежды мало. Дед 'под колпаком' оппозиции и вообще неизвестно где. Лювирис сам попал в капкан Бореля и вряд ли будет полезен в решении такой головоломки. По крайней мере сейчас. Больше никого не знаю настолько, чтобы доверять такие вещи. Слишком все запутано и закручено в один огромный клубок с тысячами ложных нитей. Потянешь не за ту, получишь клубком по голове. Хорошо, если по голове...
        Эх... Думай, Дарина, думай... Голова у тебя не только для того, чтобы есть и прическу носить...
        Вернулась опять к пирамиде и Сфере, вращающейся над пентаклем.
        Так. Сфера питает эннеагон, Священное Яйцо, пентакль анабиоза и два живых тела мужчины и девушки в подвале и пентакль на металлической пластине с крышкой-пирамидой. А может быть еще и сам Замок? А что, очень похоже. Ну и как этот орешек разгрызть? Тронешь что-то одно, 'гавкнет' остальное. Нет, надо подумать.
        Эх, Борель, Борель! Что же ты наделал, идиот ты эдакий!
        В расстройствах подошла к письменному столу, уткнулась глазами в рукописи Бореля..
        Глянула в окно. Солнце клонилось к закату. Ладно, завтра прочту. Пора возвращаться. Жених может забеспокоиться. А мне это пока совершенно ни к чему.
        - Я вернусь завтра. - сказала Замку - Приготовь мне литературу, касающуюся ментальной работы и создания 'поисковика' и 'наблюдателя' на основе ментала.
        - Да, госпожа - поклонился Эль - Будет исполнено.
        Снова закрыла глаза, вспомнила в подробностях конюшню постоялого двора, сделала один шаг. Теперь 'переход' получился легче.

* * *
        Конюший ждал меня, сидя на перекладине.
        - Узнал? - спросила, едва увидела его.
        - Да, Богиня.
        - Рассказывай.
        - Дом рядом с дворцом пустой. Хозяин переехал в свою загородную резиденцию и хочет продать дом. Просит за него среднюю шкатулку драгоценностей. В ардах оплату брать не хочет, говорит, что ему они незачем, а драгоценности всегда в цене.
        - Средняя шкатулка это какая?
        - Вот - протянул он деревянную коробку, размером с два моих кулака - Я знал, что тебе пригодится, Богиня.
        - Спасибо. Ты молодец. Поговори с домовым, пусть присмотрит, чтобы никто не посмел уговорить хозяина продать дом. Я куплю его, а домового отблагодарю по чести. Хозяин предпочитает изделия или просто самоцветы и золото?
        - Изделия, Богиня. Лучше, если из других Миров.
        - Хорошо. Тебя тоже отблагодарю, когда сделка будет закончена.
        Повернулась и вышла в улочку. Побродила с полчаса по городу и вернулась в свои апартаменты 'переходом', прямо в гардероб. Там быстро переоделась в прежний костюм, прошла в гостиную.
        Арис сидел в одном кресле, Анри в другом. Оба молча пили вино. На мое появление отреагировали довольно бурно. Подскочили так, будто обоих кто-то ужалил снизу.
        - Добрый вечер, господа - улыбнулась им приветливо - Как военный совет? Все прошло благополучно, надеюсь?
        Арис буравил меня пронзительным взглядом. Желваки перекатывались на скулах мощными волнами. Анри улыбался и настороженно изучал меня.
        - Где ты была, Дарина? - резко спросил жених.
        - Гуляла - невинно улыбнулась ему - Ты ведь сам позволил мне ходить куда захочу. Я и воспользовалась твоим разрешением. Колокольного звона не было, вот и не спешила возвращаться во дворец. А что, что-нибудь случилось?
        - Что ты делала на конюшне постоялого двора? - еще жестче спросил принц.
        Аха. Все-таки я была права. Слежка все-таки велась. Хорошо. Впредь буду осторожнее. Странно, что он не обнаружил мое перемещение в Замок на болотах. Этот момент надо будет для себя прояснить попозже. Может быть там вообще блокада полная и можно чувствовать себя спокойно? Это важно. Хорошо бы, если бы было так...
        - Разговаривала со знакомым конюшим. А что? - продолжала изображать из себя наивную дурочку.
        - Дарина, прекрати! Я должен знать о каждом твоем шаге! - рявкнул жених.
        А вот кричишь ты на меня напрасно. - подумала - Для меня это, как тряпка для разъяренного быка. Попробую все-таки сдержаться... Если получится...
        Сделала расстроенную мину, испуганно глянула на него и тут же потупилась:
        - Арис, я не знала, что нахожусь под надлюдением и...
        - Прекрати, сказал, делать из меня дурака, а из себя идиотку!- взбесился жених - Ты прекрасно знает о чем я говорю! Прекрати мне тут ломать комедию! Где ты была?! Отвечай сейчас же!
        Ух, ты! Эк тебя понесло, дорогой! Такое впечатление. Что ты специально это делаешь, чтобы вывести меня из себя и по-быстрому переругаться. Нет уж, не получится. Буду держаться до последнего.
        Молча, с виноватой миной, опустила глаза, ждала продолжения спектакля.
        - Ты слышишь о чем я тебя спросил?! - разошелся музыкальным басом принц, еще немного и на фальцет сорвется, то-то хохма будет.
        - Не кричи на меня, Арис - тихо сказала - Я этого не заслуживаю.
        - Тогда ответь мне, где ты была? - тут же изменил тон голоса жених.
        Аха. Это мне уже нравится - подумала - Значит, согласен со мной, что я подобного обращения не заслуживаю.
        - Я тебе ответила. Повторить?
        - Если то же самое, то нет.
        Промолчала.
        - Дарина, - мягко обратился ко мне Анри - ты помнишь, как ты меня позвала, когда догнала нас у озера? Мы тогда с Арисом и еще одной особой возвращались от Ключа.
        - Никак - ответила - Просто бросила в тебя камушек и попала в плечо. Третья особа была Веста, настоятельница женского монастыря.
        - Да, верно... А я что-то запамятовал... Спасибо, что напомнила.
        Подняла на него глаза:
        - Анри, задавай свои вопросы напрямик. Незачем играться в мага-забывашку. Я прекрасно все понимаю.
        - Хорошо, - кивнул он, прошагал с руками за спиной по гостиной - Что тебе подарил Арис на твой День Рождения?
        - Кольцо души. Вот оно - показала палец - Но оно перестало действовать после того, как меня выбросило энерго ударом со свадьбы Фроста и Устиньи. Сейчас я совсем не чувствую Ариса с его помощью.
        - А что тебе сказал Арис во время вашего последнего разговора? - продолжал шагать вокруг меня Анри, пытливо поглядывая.
        - Что он предпочитает оставаться друзьями, что он передумал и свадьбы не будет.
        - Почему ты решила, что он все-таки женится на тебе и снова пришла к нему?
        - Потому что люблю его и хочу быть его женой. Хочу, чтобы он был счастлив со мной, а не без меня. Может быть он еще раз передумает и свадьба все-таки будет.
        Да уж.. Вывести меня из себя, оказывается, очень просто. Едва не вспылила от этого вопроса. Надо быть осторожнее.
        - Ты можешь снять Украшения Невесты? - спросил он опять.
        - Раньше могла, после того, как долго пробыла драконшей. Теперь не пробовала.
        - Попробуй - предложил он.
        - Зачем тебе это, Анри? Условием для нашей свадьбы было желание Ариса, чтобы я весь месяц носила Украшения, не снимая их. Я выполню свое обещание.
        Арис стоял, привалившись к балконной двери и внимательно наблюдал за нами. После моего ответа он резко подошел и решительно сказал:
        - Сними Украшения, Дарина. Свадьбы не будет ни через месяц, ни через год, никогда. Я так решил.
        Глянула ему в глаза. Они были ледяными.
        - Ровно через месяц, в тот же самый час, когда ты одел их на меня, я сниму Украшения и верну их тебе, Арис, если свадьбы не будет - четко выговарила каждое слово, не сводя с него взгляда - Но до этого времени они останутся на мне, как я и обещала. 'Слово надо держать и мне, и тебе' - напомнила ему его утренние слова.
        - Я не могу понять, почему ты упорствуешь, Дарина? - снова вспыхнул Арис.
        - Потому что я люблю тебя - ответила просто - Разве это плохо? Ты сам мне сказал, что твое отношение ко мне не изменилось.
        - Да, сказал - пошел он по кругу следом за Анри - И оно оставляет желать лучшего.
        - А вот этого ты не говорил - улыбнулась ему - Но это не моя вина. Иначе все было бы по-другому.
        - Как? - остановился он и вцепился в меня взглядом.
        - Я бы предложила тебе сделку и ты бы на нее согласился.
        - Ха-ха-ха! - расхохотался жених - Ты?! Мне?! Сделку?! И я бы согласился?! Ха-ха-ха-ха! Не смеши меня, Дарина! Ты не в том положении сейчас, чтобы устраивать здесь юмористические вечера!
        - А в каком я положении? Объяснишь? - спросила наивно.
        - Лучше бы ты никогда сюда не приходила, скажу тебе честно - сверкнул бриллиантами на цепочке жених - Вряд ли ты обрадуешься, что своим появлением ты подписала себе приговор.
        - Смертный? - приподняла бровь.
        - Да - пробуравил яростным взглядом.
        - Как жаль умирать молодой... - вздохнула тяжко, подкатив глазки, и мысленно отдала приказ Лювирису явиться немедленно.
        Первый Король не заставил себя ждать.
        - Да, Госпожа - склонил голову передо мной - Нужна моя помощь?
        - Да, Лювирис - улыбнулась ему - Мой законный жених и его Главный Маг говорят, что своим появлением я подписала себе смертный приговор. Моего жениха не убеждает, что ты признал меня своим сюзереном, что Ожерелье признало меня его законной невестой, Можешь мне объяснить, что все это значит? Может это и не Арис вовсе? - повернулась к принцу - Может быть ты, Ашерский принц, мне тоже докажешь, что это именно ты, а не твой клон и в доказательство покажешь Жезл?
        Король удивленно хлопнул глазами, по очереди посмотрел на кружащих вокруг меня Ашеров. В руке Ариса тут же появился Жезл Власти Бога Огня.
        - Что здесь происходит, Арис? - удивленно спросил Лювирис.
        - Вот, дед, пытаемся выяснить, кто она такая и как случилось так, что ее не тронули Украшения. Ну и где она была, если ни один поисковик не мог обнаружить ее местонахождение целый день.
        Опля! Замечательно! Это мне и надо было знать! Значит, если Арис и Анри не смогли меня обнаружить целый день, то и Вэрдису Замок тоже не доступен для ментального контроля. Это хорошо. Очень хорошо. Спасибо, любимый, за ценную информацию.
        - Это Дарина, Богиня Счастья, твоя, Арис, невеста и сюзерен нашего Мира. Это я знаю точно - сказал Лювирис - Эти вещи, молодые люди, не подделаешь, как ни крути. Если она не хочет говорить где была, то вы из нее никакими силами это не вытяните. Это я вам говорю абсолютно точно. А уж своего сюзерена я знаю ой как хорошо.
        - Ты точно уверен, дед, что это не дубль? - остановился в задумчивости Арис.
        - Абсолютно точно - кивнул Лювирис - Ты разве не понял, что она меня вызвала Приказом?.
        - Как это можно доказать? - спросил Анри.
        - Она может вернуть меня на свой палец в виде кольца, может доказать своим знаком Божества - глянул на обоих Первый король.
        - Дарина, покажи нам это - резко повернулся, сдавленно рыкнул Арис.
        Проигнорировала его и его слова.
        - Зря ты так, Арис, с ней обращаешься. Она все-таки Богиня - возмутился Лювирис - Никто не имеет права так разговаривать с Богиней, даже ты, Арис.
        Принц с досадой выдохнул, снова пошел по кругу.
        - Дарина, покажи нам это, пожалуйста - мягко попросил Анри.
        Проигнорировала и его. Смотрела только на Лювириса.
        Завел ты меня все-таки, дорогой жених, своей подозрительностью. Завел и вывел из себя. Перегнул палку, так сказать. Пока могу, буду держать себя в руках, но потом за себя не ручаюсь - изо всех сил старалась успокоиться - Еще раз рыкнет, не сдержусь, ей-богу, отгавкнусь!...
        - Дарина, ты слышала нашу просьбу?! - снова рыкнул Арис - Нарисуй Знак Богини и все будет нормально! Не заставляй меня прибегать к крайним мерам!
        - Например? - глянула на него, едва сдерживаясь из последних сил.
        Жезл Власти Бога Огня мгновенно направился в мою сторону.
        - Дарина! Подчинись! Иначе...
        - Арис, ты сможешь им меня убить, но не подчинить - улыбнулась ему - Ты сам ставишь точку на хороших отношениях между нами и ты прав, они, действительно, заставляют желать лучшего. Я постараюсь тебе помочь, если смогу. Ровно через месяц мы либо поженимся, либо разойдемся, как в море корабли. Я буду находиться здесь, в твоем городе или неподалеку. Это не важно в данный момент, но я буду рядом. Вот с этим - кивнула на Жезл - прошу меня не беспокоить. Когда пройдет твоя паранойя в отношении меня, встретимся и поговорим. Если через месяц мы расстанемся, я никогда больше не появлюсь в твоей жизни, Арис, и никогда больше не соглашусь стать твоей женой, что бы ни произошло. 'Пусть все летит к черту, если тебя нет в моей жизни', помнишь? - процитировала напоследок его слова - А того, кто это сделал с тобой и со мной, я уничтожу. Слово Богини!
        Огненный Знак сам вспыхнул между нами, подчиняясь бурлящей во мне эмоции и остался висеть, удерживаемый моей волей.
        - Лювирис! - скомандовала и выставила палец.
        Первый король пролетел сквозь Знак, обвился колечком-змейкой, моргнул изумрудными глазками, замер.
        - Теперь прощайте, господа. Больше нам пока разговаривать не о чем.
        Не давая жениху и Главному Магу отреагировать, шагнула 'переходом' в гостиную Замка на болотах. Незачем рисковать по-глупости. Пусть подумает, что творит, пусть остынет и сообразит, что я не позволю ни ему, ни кому-то другому унижать меня и оскорблять своим недоверием. Пусть до его сознания в конце концов дойдет, что я этого не заслуживаю и во всем происшедшем между нами нет моей вины. Тогда и поговорим. Сами. Один на один. Без свидетелей. И придем к общему знаменателю или, действительно, расстанемся. Пусть тогда Миры ждут другую пару.
        Через час, когда сама успокоилась, ушла порталом в Мир Людей.

* * *
        К особняку вампиров подъехала на такси. Отпустила водителя, расчитавшись с лихвой. Подошла к калитке. Из сторожки выскочил молодой вампир, оглядел меня с ног до головы, спросил:
        - Тебе кого, красавица?
        - Передай Виктору или Виктории, что пришла Дарина.
        - Дарина?! - растерянно хлопнул глазами вампирчик - Богиня Дарина?!
        - Да, Богиня Дарина. Давай, шевелись, у меня нет времени на долгие ожидания. Ну! - рыкнула на него.
        Тот открыл передо мной калитку и стремглав понесся вперед с криком: 'Богиня Дарина пожаловала!'
        Вот же дурень! - покачала головой и пошла следом.
        Королевская пара вампиров встретила меня в холле.
        - Слава Богам! Ты жива! - запричитала в своем репертуаре Виктория - Куда ты пропала, Дарина? Мы все так испереживались! Вся свадьба расстроилась из-за этого! Гости разъехались... никакого бала, никакого веселья, только и разговоров, что про тебя и про твою смерть... А Арис-то! Арис носился, как сумасшедший! Говорила тебе, что ты ему понравишься с первого взгляда! Ах, как он переживал! Как он рычал на всех! Ты себе не представляешь!
        Вик даже здороваться не стал. Перекинул через плечо и пошел по лестнице, хлопая время от времени меня по заду. Больно, между прочим. Ладонь вампира тяжела для живого зада...
        - Дарина, я тебя точно укушу и тогда хоть переживать не буду, что тебя убили - бурчал Виктор - Вампирье сердце изошлось кровью из-за тебя!...
        Виктория прыгнула вперед, сорвала меня с плеча мужа и, как игрушку, донесла до малой гостиной в их покоях.
        После легкой шутливой перепалки расселись в креслах. Виктор тут же налил в бокалы вино, произнес тост за благополучное возвращение блудной Богини в вампирьи пенаты, посетовал о несерьезности онной, пригрозил искусать на смерть, если еще раз пропаду надолго. Наконец, разговор перешел в серьезное русло.
        - Рассказывай, Дарина, что случилось и за какой помощью ты пришла на этот раз.
        - Мне нужны золотые арды и средняя шкатулка драгоценностей. Местные деньги у меня есть, надо только обменять и купить нужное в необходимом количестве. Деньги можно снимать вот с этого счета. - написала ряд цифр и название банка на листочке - Сама светиться с таким количеством покупок не могу, а через час мне нужно вернуться в Мир Ашеров, чтобы дом не уплыл из-под носа.
        - Ого! - присвистнул Вик - Заявочки у тебя, моя дорогая! А что ты забыла в Мире Ашеров? Неужто принц по вкусу пришелся?
        - Ой, как романтично! - закатила глазки Виктория - Так и знала, что он тебе понравится!
        - Он много лет мой жених, Виктория. Законный. - показала Украшения - Свадьба по идее должна быть через месяц, а там кто его знает. Может и не будет никакой свадьбы. Чтобы она все-таки была, я должна поселиться рядом с ним. Нам обоим нужно снова привыкнуть друг к другу, найти общий язык. Поэтому мне нужен дом рядом с дворцом. Я должна выйти за него замуж.
        - Это не проблема, Дарина - сказал Виктор - Сейчас Вика тебе наполнит шкатулку и ты сможешь возвращаться сразу же. Арды у нас есть. Поделимся.
        Виктория тут же подхватила шкатулку и унеслась в сокровищницу, громко цокоча тонкими шпильками по зеркально начищенному паркету.
        - Хочешь, я с ним поговорю, как мужик с мужиком?
        - Нет, Вик, я сама разберусь со своим женихом. В этом мне помощь не нужна. Он и сам не дурак, поймет все. Тогда мы вместе будем счастливы. Но если все-таки он решил закончить со мной всякие отношения, - вздохнула тяжко и решилась сказать то, что угнетало меня больше всего - то я обязана заключить с ним договор об интимных отношениях каждые три года на месяц-два, пока забеременею от него и пока не выполню и эту обязанность своего воплощения... Только он вряд ли согласится на это...
        - И что тогда? - хмуро спросил Вик.
        - Тогда сама очищу Источники и Ключи, потом закончу все свои обязанности сюзерена в Мире Ашеров и уйду За-Грань, а там поддамся Закону Мироздания...
        Колечко на пальце прикрыло глазки, больно вцепилось зубами в кожу. Щелкнула его по голове. Отпустил.
        - Арис об этом знает?
        - Вряд ли. Хотя, может быть и догадывается...
        - Почему ты ему не скажешь? Он не дурак, все сразу поймет.
        - Вик, ты не понимаешь! Он встретил меня, как врага! Он мне не сказал ни одного нормального слова, пока мы с ним общались! Он вел со мной себя так, будто от всей души меня ненавидит! Вик, он больше не любит меня!... Я ему больше не нужна! И поделом мне! Сама виновата!... Я выдержу этот месяц, Вик, но я больше, чем уверена, что ничего путного не получится. Второй вариант я ему даже предлагать не буду, хоть и дала слово Богине Тени, что сделаю все от меня зависящее, чтобы выполнить необходимое... - глотнула подступивший в горлу комок, подавила запрудившие глаза слезы - Знаешь, я как увидела его яростные глаза, сразу поняла, что напрасно согласилась на это. Надеюсь, что Богиня меня поймет...
        - Нет, я с ним поговорю по-мужски! - рыкнул Вик.
        - Нет, Вик, не надо. Пусть будет то, что должно быть. Так будет правильно.
        - Дарина, ты не права. Нельзя давать врагам козырь против себя. А то, что у вас полно врагов, ясно, как в белый день. Кто-то явно вмешивается в ваши отношения и старается всеми правдами и неправдами разлучить вас. Ты не можешь поддаться этому. У тебя достаточно козырей против них.
        - Постараюсь, Вик... Можно я к вам иногда наведываться стану, если будет совсем невмоготу?
        - Без проблем, Дарина - кивнул он - В любое время. Твоя комната так твоей и остается. Приходи когда угодно и не пользуйся больше общим входом. Иногда это даже опасно.
        Согласно кивнула, вспомнив вампирчика, орущего на всю ивановскую про Богиню....
        - Спасибо, Вик. Обязательно.
        Вернулась Виктория с полной шкатулкой дорогих подрякушек, продемонстрировала их мне и Виктору, жестом фокусника вынула откуда-то огромный кошель с золотыми ардами, с улыбкой положила передо мной на стол.
        - Спасибо, Вика - тепло поблагодарила ее - Ты моя палочка-выручалочка! Кстати, платье! Я постаралась его не испачкать и не порвать.
        - Ой, Дарина, оставь его себе. Вот уж надумала о чем вспоминать!
        Тепло попрощались и вернулась 'переходом' в конюшню постоялого двора 'Голубая лагуна'.
        Конюший сидел на перекладине, нетерпеливо качал ногой в воздухе. Мгновенно спрыгнул вниз, как только я появилась в проходе между денниками.
        - Богиня, у Хозяина дома был принц собственной персоной. Предлагал все, что угодно, чтобы перекупить дом. Домовой еле удержал хозяина, чтобы тот не продал... Надо быстрее туда идти, а то ненароком принц вернется и хозяин не сможет отказать. .
        - Покажи мне, где это есть.
        Передал мыслеформу.
        Подхватила конюшего на руки, шагнула. Чуть промахнулась, но за минуту дошла куда надо. Отпустила конюшего.
        - Иди, предупреди домового, чтобы подсказал хозяину продать мне дом.
        - Да, Богиня! - обрадовался он и тут же исчез.
        Сделка состоялась быстро. Документы на продажу, оказывается, были готовы заранее, оставалось только вписать имя купца, поставить подписи и ударить по рукам, что с успехом и сделали.
        Бывший хозяин дома, герцог Баренис, был настолько счастлив, что даже вышел меня провожать, страстно заверяя, что до утра съедет и просит позволения иногда заезжать в гости, если ностальгия по доуме, где прожил большую часть жизни, совсем уж одолеет. Напоследок пошутил, предложил заделаться сватом и женить наконец-то своего старшего сына, благородного аристократа, друга и помощника самого принца Ариса. Я отшутилась своей человеческой природой и невозможностью такого альянса, приглашала герцога в гости, распрощалась и пошла по аллейке.

* * *
        На площади было много народу. Высшая знать неспешно гуляла туда-сюда, разглядывала других, сплетничала, обмахивалась веерами, шутила, кокетничала и весело смеялась. Я медленно шла по аллейке точно зная, что Ариса в это время здесь не встречу, присматривалась к тавернам, принюхивалась к запахам, выбирая, где бы поужинать и отпраздновать покупку. Сегодня ночевать собиралась в Замке, но поесть хотелось среди шумной толпы. И так всегда одна и одна, а тут среди народа побыть после такого дела, как приобретение самого респектабельного дома во всем городе, одно удовольствие.
        Вкусный запах привлек внимание носа и я свернула к столику одной из таверен. Официант тут же появился с меню и бокалом белого вина от фирмы. Заказала рыбу и легкий салат из овощей.
        Сегодня у меня был слишком насыщенный день и его результатами я была довольна. С завтрашнего дня начну занятия и уже будет не до сидения в тавернах и не до гуляния вечерами. Поэтому сегодня могу позволить себе расслабиться и отдохнуть.
        Юркий конюший вскарабкался по штанине, сел на колене, и, зыркая туда-сюда глазками, доложил:
        - Богиня, там такое творится! Такое! Ужас просто! - вытаращил в страхе глаза конюший - Как расскажу, кому ты дорогу перешла с этим домом, ахнешь!
        - Тсс.. - сыкнула на него - говори потише. Незачем всему городу знать кто я и кому перешла дорогу. Понятно?
        - Да, Богиня! - зашептал конюший, сделав страшные глаза - Там принц нашенский пришел и требует продать ему дом, а герцог ему с порога 'продано' говорит. Принц в ярости. Требует сказать имя покупателя, хочет дом откупить, а герцог не говорит. Вот и ругаются на чем свет стоит. Ужас просто!
        Подошел официант, принес еду. Глянула на конюшего, спросила:
        - Ты есть будешь?
        Он моргнул несколько раз, будто не понимая к кому я обращаюсь, неожиданно повлажневшими глазищами, глотнул голодную слюну. Глянула на официанта.
        - Обслужите еще и этого клиента, уважаемый - и положила на стол золотой ард. - Заказывай, что захочешь.
        - Госпожа, мы конюших не кормим - развел руками работник - Я лучше хозяина позову.
        - Ты сейчас пойдешь на кухню и принесешь все, что скажет мой конюший - придавила Приказом - и никому ни слова об этом не скажешь. Ясно?
        - Да, госпожа - кивнул официант и бегом удалился.
        - Ой! - пискнул конюший и резво свалился с моего колена, намереваясь удрать, но был пойман за ухо и водружен на место.
        - Ты тоже молчи, умник - буркнула на него, догадавшись, что он понял, кто я в этом Мире на самом деле - сейчас еду принесут и поужинаешь со мной.
        Конюший мелко закивал, испуганно хлопая глазками.
        - Ты мне лучше скажи, - тихонько спросила - у тебя семья есть?
        - Да, Богиня, и жена есть, и детки. У меня их трое, Богиня. И все сыновья. Мы с женой молим Богов о дочурке, а все никак...
        - Будет у вас дочурка - улыбнулась ему и поддала капельку своего пожелания силой Богини - Хочешь семье ужин Ашерский отнести? От меня подарок.
        - А можно?
        - Можно. - полезла в кармашек и достала маленькое колечко, которое осталось из тех, что были в шкатулке - Вот и колечко для вашей будущей дочурки. Пусть будет счастлива и любима. Я ведь Богиня Счастья и Любви и желаю от всего сердца, чтобы в твоем доме тоже царили Счастье и Любовь.
        - Оооой! - протянул конюший в восторге, беря в ручки подарок - Мы доченьку твоим именем назовем, Богиня. Можно?
        - Можно - улыбнулась ему.
        Вместе поужинали, подхватила конюшего на руки вместе с узелком еды, вышла из таверны.
        - А теперь отправляйся домой, да и мне пора отдыхать.
        - Может еще какая помощь нужна, Богиня? Ты говори, не стесняйся, я для тебя все сделаю, что только смогу, а что не смогу, тоже постараюсь сделать.
        - Хм... - подумала и сказала - мне на завтра нужны будут работники переделать верхний этаж в доме. Вот их мне и найди, чтобы на рассвете были у дома. А теперь иди - улыбнулась помощнику.
        - Сделаю, Богиня! - поклонился конюший и тут же исчез в густых кустах чайных роз.
        Поисковик жениха почувствовала буквально через несколько шагов. Представила какой он разъяренный после ссоры с герцогом и решила ретироваться, пока и мне не досталось по шапке. Успеем еще поругаться. Быстренько представила себе гостиную в Замке и перешла туда новым способом за один шаг...

* * *
        Утром, после обычной зарядки и душа, отправилась в свой новый дом.
        Работники уже ждали у порога, перетаптываясь с ноги на ногу.
        - Доброе утро - поздоровалась и пригласила - Проходите, уважаемые.
        Герцога уже не было и я отдала распоряжения что и как нужно переделать. Сама отправилась по магазинам выбирать обстановку и интерьер. Времени это заняло не много и, быстро управившись, вернулась в библиотеку Замка.
        Эль предоставил именно то, что мне было так необходимо.
        В трактатах Бореля описывалась более углубленная работа со своим менталом и я увлеченно погрузилась в изучение информации. Тут же принялась за модернизацию поисковика и его дальнодействие, пока не сложилась формула создавать крохотные сгусточки энергии, которые вполне могут заменить поисковик, а по качеству лучше. К тому же, такие поисковики очень трудно обнаружить. Если их подпитывать время от времени ментальным импульсом энергии ментала, то они могут служить довольно долго. Немедленно начала пробовать свое изобретение и результат мне очень понравился.
        Рабочие в доме выполняли свою работу так быстро, чисто и качественно, что я искренне изумилась. Ни пыли, ни грязи нигде не наблюдалось К вечеру точно все закончат. Из магазинов прибывала мебель, кухонный инвентарь, и прочие необходимые вещи, без которых ни один дом не может претендовать на уютный и красивый.
        Надо будет после обеда сходить на рынок, купить продуктов, приготовить обед и поужинать в новом доме с домовым и его семьей, если такая имеется. Эх, забыла спросить у конюшего его имя и имя домового! Ничего, познакомимся еще. А завтра займусь прислугой - подумала, наблюдая на происходящим в доме новым видом поисковика и решила назвать его 'глазок'.
        В это время в открытые двери дома решительным шагом вошел принц в сопровождении Анри и Лари.
        - Кто хозяин дома? - требовательно спросил Арис.
        Рабочие пожимали плечами, переглядывались.
        - Кто вас нанял? - глухо рыкнул принц - Отвечайте!
        - Дама какая-то - сказал самый смелый - Сказала вечером придет работу принимать. Вот мы и торопимся, чтобы успеть закончить к заходу солнца, Ваше Высочество. Наше дело маленькое, нас наняли, мы и работаем...
        Арис в бешенстве топнул ногой и выскочил из дома. Таким я его еще никогда не видела. Сопровождающие последовали за ним. Мой 'глазок' тоже.
        - Арис, успокойся - тронул его за локоть Анри - перекупим мы этот дом, как только хозяева появятся. До захода солнца не так долго ждать осталось. Пойдем пообедаем и по бокалу вина выпьем.
        - Да пошел ты... - рыкнул Арис и выдернул локоть - Это все твои идиотские подозрения 'не она', да 'давай проверим' - передразнил Мага - Допроверялись?! Вчера, как поисковик почувствовала, ушла 'переходом'. Ночевать в свои апартаменты не вернулась. У Лилии ее не было. Лювириса тоже нигде нет. Так у нее на пальце и остался. Бабуля извелась вся. Тоже не спала. Отругала меня за дурость. По тавернам проверил, нет нигде. Вообще ее в городе нет! Даже с помощью Украшений не могу найти! Еще и дом из-под носа уплыл - хмуро пнул каменную плитку тротуара - Я всю ночь не спал, обшарил каждый уголок, а потом бегал из угла в угол, никак успокоиться не мог!
        - Ну, сваляли дурака, ну что теперь делать?! Исправлять будем, как сможем. Найдется она, Арис, не переживай ты так сильно. Сама ведь пришла и замуж попросилась. Значит, придет. Надо подождать.
        - Черт возьми! - пнул еще раз ногой камень - Лари, отправляйся на болота, проверь обстановку и доложи немедленно.
        - Я только что оттуда, Арис. Как раз шел тебе докладывать, а вы уже ушли.
        - И что там? - хмуро глянул на него принц - Далеко они от города?
        - Нету там никакой нечисти, Арис. На болотах пусто, только везде цветы цветут какие-то удивительные. Я таких раньше не видел никогда... - растерянно развел руками Лари.
        Хмм... странно... - подумала - может это Замок расстарался? Или Сфера так на меня зареагировала? Надо будет проверить.
        - Что ты мелешь?! - рыкнул принц - Как это нет? Я своими глазами видел полчища нечисти буквально вчера!
        - Не знаю, Арис - пожал плечами Лари - Что видел только что, то и говорю.
        - Не морок? - подозрительно спросил Анри .
        - Нет, вроде бы... - осторожно ответил Лари.
        Арис куснул губу, покрутил головой.
        - Ладно, поехали туда верхами. Я должен это увидеть своими глазами...
        Открыл портал и исчез в нем. Анри и Лари последовали за ним.
        Перевела 'глазок' на болота. Пусто. И правда, цветы везде цветут.
        Подошла к столу, где вращалась Сфера над пентаклем. Она стала чистого серебристого цвета и чуть больше, чем вчера. Неужто все-таки мое присутствие так подейстовало и Сфера отреагировала на мою ауру, которая все еще носит отпечаток энергии Алтаря, и будет носить его всегда, пока я жива? Или это случайность?

* * *
        Рабочие закончили как раз к тому времени, когда я пришла с полными сумками продуктов, которые нес носильщик. Рассчиталась за работу, закрыла двери за ними, с помощью магии привела дом в порядок, расставила мебель и оправилась на кухню готовить свой первый ужин в новом доме.
        Настроение было замечательное и я тихонько напевала, пока занималась делами.
        В дверь нетерпеливо постучали. Громкое эхо разнеслось по всему дому. Кинула 'глазок'. Арис и компания. Явились-таки. Так и чувствовала.
        Ополоснула руки под краном, сняла фартук и пошла к двери. Стук повторился снова. Открыла, отступила в сторону, пропуская первых гостей.
        - Добрый вечер господа - поздоровалась приветливо - Проходите. Будем праздновать новоселье, если вы не против.
        Ошарашенные лица и глаза были для меня лучшей наградой.
        Арис хлопнул густыми длинными ресницами, закрыл рот и шагнул в гостиную. Остальные чуть помешкали и вошли следом. Внимательно огляделись.
        - Умывальник там, - показала пальцем - столовая там. Прошу к столу.
        И пошла в столовую, соединенную с кухней.
        Перелила в супник наваристый борщ, накрыла стол белой расшитой по краям скатертью, расставила посуду, на один прибор больше, для домового, продолжая тихонько напевать. Замолчала только когда увидела столпившихся в двери Ашеров.
        - Проходите, господа - еще раз пригласила, добавив жест, и весело пошутила - На пороге стоять не принято, если в доме невеста на выданье, а то замуж никто не возьмет - рассмеялась, увидев их взгляды.
        Разлила борщ по тарелкам. Домовому тоже плеснула. Громко позвала старинной фразой:
        - Хозяин-батюшка приди с нами ужинать, в добре и веселье посети новоселье.
        После этого открыла бутылку вина, разлила всем по бокалам. Домовому тоже. Села на место. Ашеры не сводили с меня глаз.
        - Так принято уважить домового в моем Мире, когда новые жильцы селятся в доме и впервые садятся за трапезу - объяснила с улыбкой Ашерам - Тогда в доме будет достаток, мир и любовь. Давайте поднимем бокалы за новоселье и радость в этом доме.
        Подняли, выпили по глотку.
        - Приятного аппетита, господа - пожелала молчаливому мужскому обществу.
        Ужин прошел в молчании. В конце подала чай и торт своей выпечки.
        - Я слышала, что ты хотел купить этот дом, Арис? - пытливо глянула на жениха.
        - Хотел - кивнул он.
        - Ты уж извини, Арис, но я тебе его не продам - улыбнулась - Мне он самой нравится. Надо же мне где-то жить весь этот месяц. Вот я и решила купить именно этот дом. Если бы я знала, что он тебе тоже нравится, я бы нашла себе другой. Но теперь уже поздно. Я его уже успела переделать по своему вкусу. Так что, не обижайся пожалуйста.
        - Хорошо, пусть так и будет. - кивнул он и подозрительно спросил - А где ты взяла столько денег, Дарина? Он ведь не дешев.
        - Бывший хозяин не хотел за него деньги, Арис. Он хотел получить взамен украшения и я ему их отдала - ответила честно.
        Арис и Анри побледнели.
        - Что ты сделала?! - придушенно спросили дуэтом.
        - Повторить? - и рассмеялась, поняв их мысли - Я отдала в оплату за дом среднюю шкатулку украшений. Да не бледнейте вы так. Мои Украшения Невесты у меня - расстегнула рубашку, подобрала волосы с ушей и вынула из кармашка кольцо и браслет, которые снимала на время готовки - все на месте и никуда не делось. Я держу слово, господа.
        Облегченно выдохнули. Оба.
        Внимательный взгляд жениха, поджатые губы, локоть на столе, пальцы крутят чашку с чаем.
        - А где ты была прошлую ночь? - мягко спросил Арис.
        - Тоже дома - улыбнулась - только в другом своем доме. Это не в городе.
        - Могу спросить где это?
        - А это секрет - улыбнулась - Всему свое время, Арис. Не будь таким любопытным. Пока ты мне не супруг, а только жених. Это от мужа у меня секретов не будет, а от жениха обязательно должны быть. Иначе, что же я за невеста такая? Невеста это загадка для жениха и его окружения - обвела взглядом присутствующих.
        - Лилия беспокоилась о Лювирисе - сказал Арис - Я вижу он все еще на твоем пальце.
        Глянула на палец, кивнула.
        - Да, он мне еще нужен, как отличительный знак, что это я, а не мой клон, которых, как ты сказал вчера, было предостаточно. Угощайтесь тортом, господа. Такого, как говорит мой дед, нигде не попробуете - рассмеялась - Он всегда любил, когда я что-нибудь такое пеку. Эх, и где сейчас дед... - тоскливо протянула.
        Принялись за торт.
        - Безумно вкусно - похвалил Анри - Надо попросить рецепт для нашего шеф-повара у Дарины, да, Арис?
        Арис промолчал, но свой кусочек съел.
        - Обязательно - пришел на выручку Лари - Я бы и для мамы попросил рецептик. Она любит иногда на кухне повозиться и у нее это здорово выходит, должен сказать.
        - Ну, твоя мама вообще славится своей кухней - согласился Анри - Я всегда с удовольствием бываю у вас на обедах. Но такого, что готовит и печет Дарина, в жизни не пробовал. Что за прелесть! Просто божественный вкус.
        Я дежурно улыбалась и внимательно наблюдала за принцем. Его лицо было подозрительно спокойно, в беседе он так и не соизволил принять участие, глаз больше от поверхности стола не отрывал. Ну и ладно.
        Тема разговора перешла от кухни к интерьеру, потом меблировке. Потом к обсуждению вкусов, моды, музыки, песням, стихам, прозе. Весело смеялись, перебрасываясь шутками и анекдотами в тему, пока я 'украдкой' не зевнула.
        - Простите, господа, но время уже позднее. Пора отдыхать. Благодарю за то, что вы пришли на новоселье. Надеюсь, мы вскоре увидимся.
        Ашеры нехотя поднялись из кресел, потянулись к выходу. У порога Арис остановился, повернулся ко мне, будто хотел о чем-то спросить, но закусил губу, сдерживая крутящийся на кончике языка вопрос.
        - Доброй ночи, Арис, и сладких снов - улыбнулась ему - Я тебя очень люблю.
        - Доброй ночи, Дарина - ответил он и вышел за дверь.
        Вернулась в кухню-столовую, убрала со стола, оставив только еду для домового и еще раз его позвала. Не вышел. Ну и ладно. Отправилась спать, загадав по старинному обычаю: 'сплю на новом месте, приснись жених невесте'...

* * *
        Ночь проспала, как убитая. Никакие женихи не снились, мой собственный тоже. Проснулась от ощущения пристального взгляда. В пальцах защипало от концентрировонной энергии боевых заклинаний. Открыла глаза.
        В дверном проеме спальни стояла Лаура и внимательно на меня смотрела своими голубыми, как небо, глазами.
        - Фуф... - выдохнула я с облегчением - Ну и перепугала же ты меня, дорогая.
        - Привет, Дарина - кивнула она.
        - Давно ты здесь? - покосилась на нее, вскакивая с постели и направляясь в туалет.
        - Пару минут...
        - Погоди, сейчас вернусь...
        ...
        - Ты надолго? - спросила ее, отряхивая руки от капелек воды.
        - Да. Пока ты не закончишь всю работу. Я должна тебе служить во всем. Таков приказ Повелителя и Богини...
        - А потом? - спросила, выходя в маленькую гостиную на втором этаже с балконом в сад.
        - Потом не знаю. Как получится...
        - Хм? Какое еще задание ты получила? - остановилась перед ней.
        - Родить наследниц. Жен твоим сыновьям.
        - А у меня что, одни сыновья будут? Футбольная команда, что ли? - хохотнула в ответ на ее слова.
        - Не обязательно - улыбнулась Кенна - Просто Кенны мальчиков не рожают. А мои дочери должны воспитываться в той же среде, где и их будущие супруги, то есть рядом с тобой, Дарина.
        - Ужас... - буркнула себе под нос - Мало того, что меня выбрали в селекционные коровы, так еще и целый детсад собираются повесить на шею...
        - Не бурчи, Дарина - косо глянула Лаура - Мне тоже это совсем не нравится, но выбора у нас с тобой нет.
        - Ничего, Лаура, - подмигнула ей - вполне может быть и так, что Арис через месяц опять от меня откажется, а на роль быка-производителя он ни за что не согласится, насколько я его знаю, и останемся мы с тобой свободными до конца физической жизни. Так что не переживай, дорогая, все нормально - усмехнулась и кивнула на вторую дверь - Вон вторая спальня. Там будешь жить. Благоустраивай ее сама по своему вкусу, если не понравится, как я это сделала. Располагайся, а я в спротзал - показала пальцем на дверь напротив и ушла туда.
        По-новому осмотрелась в спортзале и, прежде чем начать тренировку, позвала еще раз домового, но уже приказным тоном. Появился.
        - Ты что же, паршивец, на Зов хозяйки не приходишь, а? - строго глянула на него - Ты что, от меня благодарность не хочешь получить? Или думаешь, что я стану нанимать прислугу, не посоветовавшись с тобой, а?
        - Прости, Богиня - потупился он, блеснув все же радостно глазами - вчера у меня не было в чем к тебе выйти...
        - Как это? - опешила я.
        - Старый хозяин был скупой, ничего для меня не оставлял, а сундуки всегда были закрыты заклинаниями. Вот я и...
        - Ясно - возмущенно покачала головой - сегодня же займись своим гардеробом и всем остальным, а ты не стесняйся, говори что тебе нужно.
        - Благодарю, Богиня!
        - У тебя семья есть?
        - Да, Богиня. Жена и детки.
        - Сколько?
        - Двое, сынок и доченька.
        - А зовут как?
        - Сына Бим, доченьку Бира.
        - А тебя и супругу?
        - Брим, а жену Алия.
        - Мое имя знаешь?
        - Да, Богиня.
        - Так вот, Брим. Все, что есть в доме теперь находится под твоей ответственностью и опекой. Пользоваться можешь всем, но порядок должен быть идеальный в любое время суток. Найди по своему вкусу дворецкого, двух горничных, и кухарку. Пригласи их ко мне 'на смотрины' завтра утром. Будут вопросы или пожелания, не стесняйся, говори. Все ясно?
        - Да, Богиня.
        - И еще. Называй меня по имени, Брим - улыбнулась тепло - Мне так больше нравится.
        - Как прикажешь, Дарина - довольно хмыкнул домовой и смешно потопал исполнять поручение.
        После зарядки и душа, пошла на голоса, громко звучавшие в холле.
        Лаура стояла в дверях и не пропускала каких-то Ашеров, столпившихся на пороге с коробками разных размеров в огромном количестве.
        - Вам придется подождать, пока освободится хозяйка и решать эти вопросы с ней. Я пока ничего не знаю ни о каких заказах - видимо не первый раз повторяла она настойчивым пришельцам.
        - Что случилось? - сбежала я по лестнице - Кто вы, господа и зачем пришли?
        Кряжистый Ашер с огромными усищами выступил вперед и сказал:
        - Госпожа, по распоряжению принца, мы принесли новые наряды и все необходимое к ним для Вас на эту неделю. Позвольте внести?
        Хмм... Если правильно помню, то по этикету высшего общества этого Мира невеста не имеет права принимать подарки от жениха, в виде личных вещей, драгоценностей за исключением Украшений Невесты и ни к чему не обязывающих предметов роскоши, типа кофейного столика, напольных-настенных часов и прочих совершенно ненужных вещей.
        - Благодарю, господа, но принять эти подарки я не могу. Прошу вернуть их назад и не приносить ничего подобного больше в мой дом. Можете идти, уважаемые - непреклонно сказала им.
        Мужики потоптались, забрали коробки и вышли.
        - Почему ты не приняла присланное принцем? - удивилась Лаура - Наверняка он прислал все только самое лучшее.
        - Этикет - пожала плечами - Если бы приняла, весь Мир тут же знал бы, что невеста принца Ариса недостойная особа и подает пример дурного тона среди аристократического общества. Мы сейчас с тобой сами пойдем выбирать себе наряды, Лаура. Деньги у нас для этого есть. Если мы с тобой из других Миров, это совсем не значит, что мы не грамотные и читать законы местного общества не умеем - рассмеялась я - Ты готова?
        - Да, конечно - улыбнулась она в ответ, понятливо кивнув.
        - Тогда пошли...

* * *
        Выбор и заказ нарядов занял у нас большую половину дня и доставил массу удовольствий. Лаура оказалась великолепной собеседницей, с прекрасным вкусом и умением выбирать ткани и фасоны. Мы вышли на главную площадь, весело болтая, принаряженные в новые платья и кокетливые шляпки, рука об руку. Взгляды гуляющих аристократов постепенно обратились к нам и на площади повисла странная тишина.
        - Лаура, - тихонько шепнула ей - кажется, мы привлекаем к себе слишком много внимания.
        - Ну и что? - удивилась она со смехом - Мы же именно для этого и находимся здесь - и стрельнула глазками вокруг - А вон и твой принц с кем-то беседует. Посмотри, Дарина, как он хорош. И второй, который рядом с ним, не хуже. Даже похожи, надо же! Чур, второй мой!
        - Лаура, извини, но я пойду домой.
        - Хорошо, Дарина. А я еще немного прогуляюсь. Уж очень мне тот, что с принцем понравился.
        - Его зовут Анри Ардерис. Это главный Маг Мира Ашеров и двоюродный брат принца Ариса - объяснила ей.
        - Я выйду замуж за Анри и он будет отцом моих детей - решительно заявила Кенна.
        - А что потом? - остро глянула на нее - Потом ты его бросишь, когда выполнишь свое задание?
        - Безусловно - пожала она плечиками - Не могу же я всю жизнь оставаться в этом Мире. Я Кобыла Смерти, Дарина, а не домашняя кошечка. У меня есть задание и я его выполню, чего бы мне это ни стоило. А потом вернусь домой.
        - А дети?
        - Ой, Дарина, когда я отсюда уйду, они уже будут взрослыми, а я успею надоесть своему мужу хуже горькой редьки - рассмеялась она - Поэтому никому не будет больно или обидно. Иногда я буду их навещать, а они меня. Они же тоже будут Кеннами, когда войдут в определенный возраст.
        - Ясно, Лаура, приятного отдыха - пожала ей руку и быстро пошла по аллее.
        Взгляд Ариса не отпускал, пока я не скрылась в доме.

* * *
        Переоделась, на ходу перекусила тем, что осталось от вчерашнего ужина, отправилась в гостиную на второй этаж.
        Глянула на колечко-змейку, нарисовала Знак Богини, кинула в центр кольцо. Лювирис появился с другой стороны знака.
        - Извини, Лювирис, что разлучила тебя с Лилией почти на целые сутки. Иди домой, успокой ее.
        - Пустяки, Богиня. Лилия мудрая женщина, знает, что просто так я отсутствовать не буду. Ты все правильно сделала. Я уж боялся, что ты не решишься одернуть Ариса, когда он заигрался в проверки... Хмм... Дарина, это правда то, что ты говорила Виктору? - хмуро спросил он.
        - К сожалению, да. Не переживай, Лювирис, твоего внука я ни к чему принуждать не собираюсь. Он вчера, вместе с Анри, пытался заставить меня снять Украшения и снова сказал, что свадьбы не будет 'ни через месяц, ни через год, никогда'. Но я дала слово и буду находиться весь этот месяц здесь. После этого у твоего внука будет повод и возможность официально расторгнуть помолвку, а у меня не мешать больше ему спокойно жить. - вздохнула - Может у него другая на примете есть... - и добавила - Мне остается только пробыть здесь весь обещанный срок и дождаться финала.
        - О нем я не переживаю, Дарина. Я о тебе переживаю. Если я правильно понял, то ключевая фигура во всем этом ты и от тебя зависит что и как будет в будущем с Мирами. Если вы не будете вместе, для всех Миров будет паршиво и сейчас все зависит только от свершения Ритуала Супружества. А это зависит от моего внука.
        - Лювирис, не вздумай с ним разговаривать на мою тему и не смей вмешиваться в наши отношения. Мы сами разберемся. Сейчас, с одной стороны, надо ждать и, с другой, не терять времени. Иди к Лилии, Лювирис, не береди мне душу. Я хочу остаться одна.
        - Я вернусь, Дарина. Только успокою жену и вернусь.
        - Не надо, Лювирис. Я хочу побыть одна. Иди.
        Он странно глянул на меня и шагнул 'переходом'.
        Облегченно вздохнула.
        - Брим! - позвала домового.
        - Да, Богиня! - появился он из уголка.
        - Откроешь двери Лауре, Кобыле Смерти, когда та придет с прогулки, и посыльным из магазинов, когда те принесут наряды. Мне нужно отлучиться. Не знаю на сколько. Лауре скажешь, что вернусь как смогу. Пусть не переживает. Из Мира я не уйду.
        - Как прикажешь, Богиня.
        Сосредоточилась на Замке, шагнула напрямую в библиотеку.

* * *
        Поздним вечером, когда глаза перестали разбирать почерк Бореля, поняла как сильно устала и уже ничего не воспринимаю из написанноего. Встала из-за стола, вернулась домой прямиком в душ. Ледяная вода привела немного в чувства.
        Теперь надо бы подвигаться, потом выпить горячий чай и поспать пару часов. Времени мало, а я все еще ни на шаг не приблизилась к разгадке действий Вэрдиса и не добралась до лаборатории. Если я хочу, чтобы свадьба все-таки состоялась, мне нужно найти и уничтожить лабораторию. А то, что она существует, я полностью уверена. Иначе откуда бы брались клоны, которые досаждали Арису.
        Из душа прямым ходом пошла в спортзал, немного размяла тело после долгого сидения, спустилась в кухню-столовую. По дороге заглянула в гостиную. Лауры не было.
        Загулялась Кенна - подумала - Вот и хорошо. Мне сейчас не до нее. И так в голове каша после прочитанного.
        Выпила горячего чая, отправилась в душ и спать.
        Когда вернулась Кенна не слышала. Отключилась намертво.
        После утренней зарядки и душа переоделась в удобную одежду, спустилась в гостиную.
        - Брим?! - позвала домового и, когда тот появился из уголка, спросила - Нашел по своему вкусу прислугу?
        - Да, Дарина. Они уже ждут позволения войти.
        - Зови. Когда я с ними поговорю, разместишь их так, чтобы их было как можно меньше видно.
        - Около конюшни есть специальный домик для прислуги, Богиня. Я их там поселю.
        - Хорошо - кивнула ему.
        - Да, Дарина.
        - Зови по одному - распорядилась.
        Первым вошел высокий пожилой Ашер с благородной проседью, спокойным выражением лица и внимательными, умными глазами. Аура показала его спокойный характер, покладистость, уверенное лидерство, отменное здоровье и уравновешенную психику.
        - Доброе утро, госпожа - достойно поклонился он - Я...
        - Вы приняты - сразу сказала - Оплата будет ежемесячной. Ее определите сами.
        - Восемь ардов, госпожа.
        - Получите десять, если будете исполнять все, что мне необходимо. Ваше имя?
        Глаза дворецкого радостно блеснули.
        - Вар, госпожа.
        - Прекрасно. Брим?!
        - Да, хозяйка?
        - Пригласи остальных всех сразу, а господина дворецкого проводи в его покои.
        Вошли остальные: повар, горичные, конюх. У ноги конюха стоял мой знакомец, конюший.
        - Как Вас зовут? - глянула на конюха.
        - Тар, госпожа.
        - Вы приняты.
        Остался повар и две горничные.
        - Вы, уважаемые, - обратилась к горничным - останетесь обе здесь. Одна будет прислуживать мне, вторая мое подруге, госпоже Лауре. Вы приняты. А с Вами, уважаемый, мы побеседуем позже, когда у меня будет свободное время. Вы тоже приняты и прошу всех приступать к своим обязанностям прямо сейчас. Брим, согласуй с ними оплату за работу, потом доложишь мне. Все свободны.
        Ну вот, обслуга есть, теперь пора отправляться назад в Замок.
        - Брим! - позвала домового и он тотчас же явился - Вот деньги на хозяйство. Распоряжайся ими так, чтобы всего было вдосталь. Не экономь, но и не трать без надобности.
        - Да, хозяйка.
        - Госпоже Лауре скажешь, что я недалеко, но вернусь домой, как только закончу свои дела.
        - Да, хозяйка.
        Вроде бы ничего не забыла. Пора.
        И ушла в Замок.

* * *
        Теперь у меня было время заняться анализом ситуации и поиском.
        Итак, что я имею?
        Двадцать восем дней до свадьбы.
        За это время я должна успеть нейтрализовать хотя бы контроль сознания Ариса, если таковой существует, а это значит 'кровь из носа' надо достать Вэрдиса и попасть в его лабораторию. Хотя бы его. До остальных из этой компании доберусь позже. Значит, мне нужен такой вид энерго луча дальнего действия, который позволит не только видеть и слышать происходящее, но и даст возможность управлять энергиями там, где мне нужно, и так, как нужно.
        Как сказала мама, аппаратура создана и успешно используется против тех, кого необходимо подчинить и управлять таким образом, чтобы они этого не поняли и не почувствовали. Значит, мне надо сделать так, чтобы эта аппаратура не действовала, а еще лучше, чтобы она была уничтожена вместе со всеми записями, касающимися ее создания.
        Ясный пень, что меня никто в эту лабораторию не пустит, а если и пустит, то оттуда мне уже не выбраться в нормальном состоянии. Значит, нужно получить как можно больше сведений о высшей ментальной работе, ее контролю и развитию, то есть максимум информации, чтобы изменить свое сознание до уровня ментального управления материальными предметами, то бишь аппаратурой, свитками, книгами и тд..
        Кое-что есть здесь, кое-то у Лювириса, что-то можно посмотреть у Ариса и Анри, что-то в Истинной Библиотеке. Лишь бы успеть.
        Интересно, а Арис не чувствует воздействия на свое сознание? Или его так не давят, как давили меня и управляли мной? Интересно, на чем вся эта дребедень основана и как работает?
        Ладно, хорош переливать из пустого в порожнее что надо и что нужно, берись за работу, Дарина.
        Хэх... еще не забыть бы с женихом время от времени встречаться, а то как бы не заподозрил что дурное. С этих мужиков станется...
        Погрузилась в чтение трудов Бореля и магов древних времен, которые отыскались в библиотеке Замка. Отрывалась только для того, чтобы сходить в туалет, вздремнуть час-другой, когда голова отказывалась принимать информацию, и регулярно напоминать телу, что оно еще живое и не забыло как нужно двигаться, тренировкой во внутреннем дворике.
        Пять суток пролетело незаметно, когда я вдруг вспомнила о Лауре и женихе. Пора было показаться перед их очами, а то опять начнется 'где была', да 'что делала'.
        Прошла 'переходом' сразу в душ, разделась, встала под поток ледяной воды, чтобы быстрее прийти в себя. Дверь тут же распахнулась настежь. В ванную влетела разъяренная Кенна.
        - Ты где была, Дарина?! - разоралась Лаура - Где тебя черти носили, а?!! Мы все тут обыскались тебя! Я даже За-Грань бегала! Где ты была?! Куда ты пропала, что тебя ни найти невозможно никаким способом, ни обнаружить?!!! Я уже и Зовом звала, и чертом лысым! И тишина! Где ты была целую неделю?!
        Я закрыла глаза, чтобы не видеть ее перекошенную физиономию и сверкающие глаза. Поток воды тут же иссяк. Кенна выключила кран, чтобы привлечь мое внимание.
        - Скажи мне, где ты была?! - нервно топнула ногой Лаура.
        Открыла глаза, спокойно ответила:
        - Прости, зачиталась и потеряла счет времени. Я думала, что прошло только пять дней - отвернулась, снова включила воду.
        - Где ты зачиталась?! - снова топнула ногой Кобыла.
        - В библиотеке - буркнула, закрывая глаза.
        - Тебя не было ни в одной библиотеке Миров! Арис проверил все!
        - Арис? А он откуда узнал, что меня нет дома? - выключила воду, завернулась в полотенце.
        - Я сказала! - взвизгнула Кенна - Я тут такой тарарам подняла, что небу жарко стало! Тебя ищут все! Весь Мир!
        - Зачем? - не поняла юмора - Я же сказала, что я здесь, в этом Мире, недалеко. Чего волноваться-то? Если бы не предупредила, тогда понятно. Я же не ребенок малый, что меня искать надо, а то заблужусь. Или домовой не передал мои слова?
        - Передал, но неделя! Это уж слишком! Все могло случиться! У тебя столько врагов, что даже подумать страшно, а ты шляешься непонятно где! - никак не могла успокоиться Лаура - Где 'недалеко' ты могла быть и не слышать Зова?
        - Я же тебе сказала, зачиталась, отключилась от всего. Вот и не слышала. Что непонятного?
        - Ты что, не хочешь говорит где ты была?
        - Нет.
        - Может у тебя есть любовник? - прищурилась Лаура.
        Покосилась на замершую подругу, объемным зрением увидела поисковик Ариса.
        - Моя дорогая Лаура, - сказала ей, спокойно одеваясь в платье для прогулки - если у тебя все мысли только о мужиках, то у меня времени думать об этом просто физически не хватает. И так мозги уже враскорячку от других думок, а глаза в кучу от чтения и переваривания прочитанного. А дел, как было, невпроворот, так и осталось. А ты про каких-то любовников бредишь. Дурдом! Тебе не стыдно? Мне бы твои заботы...
        - Какие у тебя могут быть дела?! Ты к свадьбе должна готовиться, а не непонятными делами заниматься! До свадьбы двадцать один день остался, а у тебя ни платье еще не заказано, ни прическа не продумана, ни подарки жениху и его родне, ничего!
        - Лаура, одно другого не касается. Если хочешь, пойдем закажем платье у какого-нибудь мастера и дело с концом. Подарками сама займись. У меня нет времени на такую ерунду. Нашла о чем переживать - усмехнулась - Прическа тоже ерунда. Вон горничная что-нибудь на голове накрутит. У нее талант к этим делам есть. Да и свадьба эта еще вилами по воде писана. Может ее и не будет вовсе. Откуда мне знать, что Арису в голову придет через три недели? Предварительное свое слово он уже сказал. Сомневаюсь, чтобы оно изменилось. Так что расслабься. Отбудем тут свой 'срок' и уйдем дальше.
        - Он настроен решительно - брякнула Лаура и прикусила язык.
        - 'Решительно' это как? 'Свадьбы не будет ни через месяц, ни через год, никогда'? Это я уже слышала. Через двадцать один день 'решительно' расторгнет помолвку и 'пошла вон, Дарина'. Ой, Лаура, оставь в покое эту свадьбу и настроение Ариса вместе с ней. У меня нет ни малейшего желания переживать из-за этого. Арис не маленький мальчик и не дурачок-недоучка, который ни черта не понимает в сложившейся ситуации. Во всем только его добрая воля. А на нет и суда нет. Так что оставь все это в покое, Лаура.
        - Свадьба будет - зло поджала губы Лаура - Посмотришь!
        - Это он тебе сказал? - глянула на ее отражение в зеркале.
        - Нет - порозовела Кенна.
        - Аха! Значит, ты с Анри снюхалась! - рассмеялась я - И когда ваша свадьба? Ты же его так просто из рук не выпустишь.
        - Нууу... - покосилась на поисковик Ариса Лаура, полностью выдавая себя, я сделала вид, что не заметила - Он мне еще предложения не сделал... Да и не надеюсь я. А вот влюблена в него по уши! Он такой замечательный!
        Я расхохоталась в ответ на ее жеманства перед подглядывающим за нами принцем.
        - Ну, чего ты смеешься?! - возмутилась златовласка - Я и правда в него влюблена!
        - Первый раз вижу влюбленную Кенну - повернулась к ней с улыбкой и процитировала - 'Дай Бог нашему телятке волка съесть'.
        - Интересно, кто из нас 'волк'? - прищурилась Кенна.
        - Наверняка не ты - усмехнулась ее забавному виду.
        - Так где ты была все это время, Дарина? - вернулась к вопросу Кенна, снова кинув взгляд на поисковик.
        Я покачала головой, даже не удивляясь ее настойчивости. И так ясно, что для Ариса спрашивала. Про любовника, скорее всего, тоже.
        - Ты пойдешь со мной прогуляться? - спросила, поправляя вуаль на шляпке.
        - А ты мне скажешь, где ты была? - подбоченилась Лаура.
        - Нет. - усмехнулась упрямо - Из вредности не скажу.
        - Тогда я из вредности никуда с тобой не пойду! - обиженно отвернулась Лаура.
        - Ой, ну как хочешь, 'баба с возу, экипаж идет быстрее' - усмехнулась ее отражению - А мне, к сожалению, надо нанести один визит. Не скучай, я скоро вернусь - и пошла к выходу.
        - Все равно без меня не пойдешь... - потопала следом Кенна, бурча себе под нос - А то опять пропадешь и про собственную свадьбу забудешь... Надеюсь, хоть визит нанесешь принцу?
        - Нет, меня туда никто не приглашал.
        - А кому, если не секрет?
        - Любовнику - хохотнула я и сбежала по лестнице к входной двери.
        Лаура поспешила следом.

* * *
        Можно было, конечно, пройти в дом Лювириса и Лилии порталом, можно 'переходом', но хотелось просто прогуляться пешком, немного развеяться. Как говорится, на Ашеров посмотреть, себя показать.
        То, что Лювириса и Лилии не было дома, поняла сразу, как только повернулась в сторону их особняка. Отчетливо ощущалось присутствие вассала во дворце, а мне там было делать пока нечего, да и нельзя появляться во дворце просто так. Подглядывать не хотелось, еще услышу что неприятное и опять настроение упадет ниже плинтуса. Взяла Лауру под руку и повела на торг. Поисковик жениха следовал за нами.
        - Куда мы идем? - спросила златовласка.
        - К любовнику не получилось, его сейчас нет дома - усмехнулась шутливо - пойдем выбирать лошадей. Я люблю кататься верхом, как ты знаешь. А утренние верховые прогулки, говорят, укрепляют здоровье и нервы.
        - Тебе что, одной лошади в доме мало? - недовольно буркнула Кенна.
        Я расхохоталась:
        - Ну, не буду же я на тебе ездить, когда мне захочется просто прокатиться за город - и заговорчески глянула на нее - Меня тогда Анри придушит к чертям собачьим. Смерти моей жаждешь, что ли? То любовник, то прокатиться... - глянула исподлобья, но не выдержала, рассмеялась - Пойдем глянем на циркачей. Все равно по дороге. Кажется, это мастера ножа. Очень интересно было бы посмотреть на них. Может научусь чему...
        На небольшой площади был отгорожен высокой пистой манеж, где обычно выступали труппы бродячих артистов цирка. Зазывалы нахваливали каждую труппу, перечисляли достоинства каждого номера, призывали публику хлопать в ладоши и платить за развлечение.
        Эта труппа состояла из девяти Ашеров и Ашерок во главе со своим старшим, седовласым высоким мужчиной, с длинным арапником в сильной руке. Они жонглировали, выполняли акробатические этюды, взбирались друг на друга в пирамиды, показывали восхищенной публике джигитовку и последним номером были ножи. Метали они их отменно, в мишень попадали, как в масло, но не было у них хореографии и это, безусловно, сказывалось на заработках. Зрители хлопали, смеялись, показывали пальцами на удачный трюк, но расставаться с деньгами не спешили.
        К одной из больших мишеней подошла юная девушка с розой в руке, встала ровно по центру, закусила розу и повернула голову вбок.
        - Кто хочет попробовать попасть стилетом в цветок? - выкрикнул седовласый, обливаясь потом.
        Смельчаков не нашлось.
        Только сейчас я заметила, что он серьезно болен и ему нужно не веселить публику, а лежать в постели и принимать лекарства. Но, видимо, дела труппы были совсем плохи, коль он в таком состоянии вышел на манеж.
        Седовласый отсчитал шаги, обернулся к мишени. Он был не в форме. Сегодня кидать ножи ему не следовало. Девушка могла погибнуть.
        - Я попробую! - неожиданно услышала свой голос.
        Все взгляды повернулись ко мне. Лаура зло шикнула, дернув меня за руку, но я уже шагнула вперед. Седовласый резко обернулся. Его качнуло, как пьяного. Точно болен - подумала.
        - Я попробую, уважаемый - повторила громко - Или Вы просто так спросили?
        Седовласый побелел.
        - Госпожа шутит? - тихо спросил дрогнувшим голосом.
        - Нет, - ответила также тихо - хочу спасти девочку. Вы не в форме. Вам сегодня кидать ножи нельзя.
        Толпа загомонила, заулюлюкала.
        - Давайте сюда ножи - потребовала я, протянув руку к седовласому.
        Дрожащей рукой он подал остро заточенные боевые стилеты. Оружие было отменным и я это оценила.
        - Вы убьете ее, госпожа - горячечно пробормотал он в ужасе.
        Я не удостоила его взглядом, пошла к девушке.
        - Стой, как стоишь - тихо сказала ей - Не бойся. Вреда тебе не причиню, если не дернешься.
        Девочка с ужасом смотрела на меня. Я глянула ей в глаза и она успокоилась.
        Примерилась к балансировке каждого клинка, медленно пошла от мишени, считая шаги. Прыгать в платье в общем-то несподручно, но я и не к такому привыкла, а если труппе удастся помочь, то будет просто здорово.
        Раз - два - три - прыжок с поворотом - бросок - припала на одно колено - бросок - прыжок вперед, разворот на триста шестьдесят - бросок - разворот на сто восемьдесят - бросок из-за спины - прогиб назад - бросок в центр бутона. Выпрямилась, повернулась к девушке, медленно пошла в полной тишине к мишени, подала ей руку.
        - Ну что, жива? - улыбнулась ей - Пойдем, публике поклонишься и деньги соберешь - усмехнулась - Розу-то из зубов выпусти, милая, пусть на мишени останется, больше заплатят.
        Девушка послушно открыла рот, выскользнула из окружения стилетов, медленно пошла со мной. Зрители грохнули овациями, криками, свистами. На арену полетели монеты. Артисты кланялись, на радостях крутили сальто, арабески, кувыркались. Деньги сыпались серебристыми бабочками, густо усеяли мелкий морской песок. Я незаметно сунула в ладошку девушки золотой ард, тихонько пожала руку и поспешила туда, где стояла Лаура.
        - Пошли отсюда - сказала ей - нам еще в конный ряд надо.
        - Ты что, с ума сошла? Чего ты туда поперлась, спрашивается? - неожиданно вызверилась на меня Кенна.
        - Репетирую. Как Арис от меня откажется, в цирк пойду подрабатывать - буркнула, пробираясь сквозь толпу. Слава Богам, на меня перестали обращать внимание, как только мы отошли на несколько шагов от манежа.
        - Ты ненормальная, Даринка! - бурчала довольно громко Кенна - Если Арис узнает, что я тебя не удержала, он меня убьет!
        Я резко остановилась, развернулась к ней.
        - Ну-ка расскажи-ка мне, Лаура, - вкрадчиво спросила - что за отношения у тебя с Арисом, а?
        - Никаких отношений, Дарина - шарахнулась от меня Кенна - Мы только разговаривали в присутствии Анри, Лювириса и Лилии! Я даже в глаза ему не смотрела!
        - Что?! - вытаращила на нее глаза - Что ты сказала?! В присутствии кого?
        Лаура потупилась.
        - Дарина, мне пришлось им все рассказать...
        - Что все?! - сердце ухнуло вниз, от одного представления, что могла наплести им эта блондинка.
        - Все. От начала до конца. И про замужество, и про договор, если свадьба не состоится, и про твой третий вариант... - понуро призналась Лаура.
        Судорожный рык вырвался из груди. У меня не было слов от возмущения дуростью Кенны. Наверняка еще и преподнесла все это, как ей и свойственно, свысока, придавливая на совесть и обязанности Бога перед Мирами!...
        Ужас какой!...
        Теперь он на меня будет смотреть не как на искренне любящую его девушку, а как на свое обязательство перед Мирами. Вот дура-то! И кто ее за язык тянул?! И что мне теперь делать?!...
        Подняла голову, сжала крепко губы, чтобы не ляпнуть чего лишнего, молча отвернулась и ушла в толпу конного ряда. Лаура следом не пошла, повинуясь моему разъяренному взгляду.

* * *
        Черный жеребец бесновался в отдельном загоне, не подпуская к себе никого. Остановилась напротив. Вот это мне сейчас и надо. Он. Хоть накопившиеся эмоции смогу выбросить из себя, а это малый, кажется, даст мне такую возможность.
        - Кто хозяин? - резко спросила толпу.
        - Я - вышел вперед кряжистый Ашер.
        - Сколько?
        - Берите его просто так, госпожа. Он совсем с ума сошел, как в город попал. И так всегда был дурной, а тут совсем мозги отшибло.
        Сунула продавцу монеты, вырвала из рук уздечку, подошла к жеребцу. Он яростно молотил копытом деревянный настил, смотрел на меня налитым кровью глазом. Эмоции столкнулись. Мои и его. В воздухе заискрило напряжением. Толпа замерла.
        Шаг - удар копытом - еще шаг - прыжок в сторону - шаг - забил копытами в воздухе - короткий удар по груди длинным поводом - вернулся на четыре копыта - шаг - яростное фыркание - шаг - прыжок на меня - отскочила и тут же запрыгнула на спину - удар задними ногами в воздух - удар пятками под ребра - сел на круп - еще раз каблуками со всей дури, зажала ногами бока - прыжок вперед. Толпа разбежалась в стороны, вороной перепрыгнул ограду, понесся по улице. Хватанула за гриву повыше, дернула голову в сторону ворот. Через минуту выскочили за город, понеслись куда глаза глядят. Припала к холке, слилась с ним. Теперь пусть попробует сбросить, а мне как раз эмоции выплеснуть надо. Ничего лучше физической нагрузки для этого еще не придумано. Давай, милок, несись куда хочешь. На твоей спине по-любому удержусь. .
        Вороной несся к болотам очертя голову, будто не соображал, что делает. Но что-то уж очень правильно он туда несся и сбрасывать по дороге не собирался. Быстро прозондировала его ауру и увидела ментальным зрением тонкую дымную нить, уходящую в глубину болот.
        Ах вот в чем дело! - догадалась - Так ты конь подземных пастбищ! Ты меня к Личу отнести хочешь и несешься к естественному порталу на болотах! Значит, Вэрдис уже знает, что я жива и здорова. Молодец король Личей, что тут скажешь! Оперативный мужик. Но в мои планы это пока не входит, извини. Придется тебе, дорогой труп, подождать еще немного, пока я буду готова к встрече с тобой.
        Прыгнули мы с конем в разные стороны. Он в неприметную болотную прогалинку, каких с виду тысячи, а я на кочку, потом на следующую и дальше по выступающим из топи островкам жизни, пока движение по-инерции не позволило остановиться и замереть на одной ноге.
        Платье намокло снизу, облепило ноги, как путами. Особо не пошевелишься, кочка закачалась и медленно начала погружаться в вонючею жижу. Очертила портал прямо перед собой. Если Вэрдис учел и этот вариант, то попаду либо в топь, либо к нему. Ждать нет резона. Понадеюсь на авось. Рискнула прыгнуть в портал и... покатилась по лестнице.
        Интересно по какой и где... - мелькнула мысль.
        Распласталась плашмя на площадке между этажами. - Блин! Больно-то как! - Огляделась, переводя дыхание - Кажется, дома. - Подняла голову. - Кружится. Ну и черт с ней, пусть кружится. Вставать все равно надо.
        Поднялась, как пьяная, покачнулась. Почувствовала взгляд. Глянула вниз. Пять пар внимательных глаз обслуживающего персонала молча наблюдали за мной.
        - Здрасьте - улыбка получилась кривой - Не помешала?
        В ответ тишина. Слуги растерянно смотрели на меня.
        Кивнула, покачнулась, но успела зацепиться рукой за поручень. Развернулась, боясь его выпустить, и медленно пошла наверх. Перед глазами плыло. От греха подальше крепко зажмурилась.
        Ничего, дойду - подумала - Главное успеть под душ влезть, а там быстро очухаюсь.
        Не дошла. Чьи-то надежные руки вовремя подхватили. Потемнело...

* * *
        Пришла в себя в постели. Горничные хлопотали вокруг, охали-ахали.
        Приподнялась на локте, огляделась. Дома.
        - Дайте мне воды, пожалуйста - тихо сказала.
        Ита тут де поднесла стакан к губам, Инга кинулась в двери. На пороге тотчас появился Арис. Строгое лицо, суровый взгляд, поджатые губы. Присел рядом, внимательно оглядел.
        - Как ты себя чувствуешь? - спросил сухо.
        - Нормально - опустила глаза.
        - Голова не болит?
        - Там болеть нечему.
        - Ну, раз шутишь, значит, опасность миновала.
        - А была? - мельком глянула на него.
        Взгляд принца был острым, колючим.
        - Скажи мне, моя дорогая невеста, где ты была столько дней? - вкрадчиво спросил жених.
        - В библиотеке - упрямо буркнула.
        - В какой библиотеке? - тон голоса потек ядом.
        - В библиотеке замка - скопировала его тон.
        - Какого замка? - не обратил он внимания на мой тон.
        - Замка на болотах.
        Тишина. Подняла глаза на Ариса. Губы закушена, в глазах прыгают огненные чертики.
        Фуф... пронесло, кажется... - мелькнула мысль.
        Поползла к другому краю кровати. Арис внимательно наблюдал. Черты лица смягчились.
        - Отвернись - скомандовала ему.
        Брови взлетели вверх.
        - С чего бы это? - удивился жених.
        - Я должна одеться - буркнула недовольно.
        Саркастическая усмешка, типа 'я тебя всякую видел', но отвернулся. Скользнула в гардероб.
        Нет, это надо прекращать - подумала - Такие отношения мне совсем не нравятся. Надо начинать думать головой и разговаривать с ним. Разогнать всех вокруг и научиться нормально общаться! Нормально, а не так, как сейчас... Боюсь я его, что ли?... Угу... никогда не знаешь, что скажет, как посмотрит, что подумает... Фуф... аж сердце зашлось от страха... Точно! Я боюсь, что он плохо обо мне подумает и делаю все, чтобы так и было. - в голове пронеслись неприглядные картинки - Хоспадя... Какая же я дура... Все! Иду разговаривать и ломать свой страх! В конце концов он мой любимый и он мой жених. Мне с ним жить целую жизнь! Все равно за меня это никто не сделает... Представлю, что он просто приятель, а никакой не жених, а то как подумаю, так аж сердце заходится...

* * *
        В гостинной застала хмурых Ариса, Анри и Лауру. Окинула их взглядом, прислушалась к окружающей атмосфере. Поругались, что ли? Опять из-за меня? Нееет, с этим надо заканчивать...
        - Добрый день, господа, - поздоровалась - почему такие хмурые? Что-то случилось?
        - Уже нет - буркнула Лаура и отвернулась к окну.
        - Все нормально, Дарина - натужно улыбнулся Анри, мельком зыркнув на Ариса.
        Тот спокойно смотрел в окно, заложив руки за спину. Выражение лица каменное, куда там сфинксу.
        - Арис, ты не хотел бы прогуляться к морю? - нерешительно шагнула к нему.
        Брови дрогнули, принц резко повернулся ко мне.
        - С удовольствием - удивленно глянул.
        - Мы тоже пройдемся к морю - заявила Лаура.
        - Погуляйте в другую сторону - бросила ей.
        Брови Ариса взлетели выше. Вопросительно глянула в глаза. Куснул губу, мелькнула улыбка и спряталась. Подошел, подставил согнутый локоть.
        - Благодарю - улыбнулась ему и под удивленные взгляды Анри и Лауры вышли из дома.
        Некоторое время шли молча
        - Арис...
        - Да?
        - Можно задать тебе вопрос?
        - Задай.
        - Ты давно видел Вэрдиса?
        - Сегодня утром.
        От неожиданности остановилась.
        - Он здесь?!
        - Да. Он, как и другие коронованные особы Миров, получил приглашение на нашу свадьбу и пришел, чтобы повидаться с тобой. - спокойно глянул на меня Арис - Я как раз хотел спросить тебя, хочешь ли ты с ним сегодня встретиться или нет, но ты меня опередила.
        Отвела взгляд, подумала - Вот же сволочь, а?! Перстраховщик чертов! Получилось бы с конем, у него было бы полное алиби, а не получилось, так все равно встречу со мной у принца выдавит.
        Рано мне с ним встречаться! Ох, рано! Мне пока нечего ему противопоставить! Кроме силы Богини, которой я все равно пользоваться пока не умею. Черт возьми! Что же делать-то, а?!
        - Что ты скажешь по этому поводу? - также спокойно спросил Арис, внимательно наблюдая за мной.
        В любом случае - подумала - я тоже не маленький ребенок и не придворная кокетка. В моем арсенале всегда найдется чем себя защитить. И от Лича тоже.
        - Как ты посчитаешь нужным - ответила , стараясь выглядеть спокойной.
        - Я думаю, что это лишнее - кивнул он удовлетворенно, видимо, увидев на моем лице то, что хотел.
        - Почему? - медленно пошла дальше.
        Арис двинулся рядом.
        - Ты не готова к этой встрече из-за предсвадебных волнений и хлопот.
        Удивленно глянула.
        - По крайней мере так должно по идее быть - усмехнулся он.
        - Ты ему уже ответил?
        - Да, но он настойчиво остался до завтра.
        - Значит, он найдет способ со мной встретиться. Спасибо, что предупредил - глянула тоскливо на морскую гладь, сливающуюся с небом на горизонте.
        Интуиция подсказала, что нужно быть осторожной в словах, мимике, жестах и быть готовой к любому удару. Сознание отметило внешнее вторжение наблюдателя. Мгновенно ударила туда заклинанием ослепления. В воздухе вспыхнула и погласна яркая искра. Попала.
        Арис чуть запоздало прижал меня одной рукой к себе, вторая заискрилась боевыми заклинаниями. Замер. Оглядывается объемным зрением во всех диапазонах, ищет опасность.
        Обвила руками нежно его талию, положила голову на мускулистую грудь, глубоко вдохнула.
        - Как ты приятно пахнешь, Арис... Ты даже себе не представляешь, какое это блаженство вдыхать твой аромат... - тихонько промурчала, улыбаясь сама себе.
        Жених замер изваянием. По телу пробежала дрожь. Медленно выдохнул, убрал руку, которой прижимал меня к себе. Глянула в его глаза, отступила в сторону, смутилась, пошла дальше.
        Некоторое время он шел сзади, не приближаясь и не удаляясь, потом постепенно догнал, пошел рядом.
        - Не делай так больше, Дарина...
        Все тот же спокойный тон, тихий голос, ровное дыхание.
        - Извини. Не сдержалась. Этого больше не повторится.
        Молча дошли до лагуны, долго смотрели на волны. Было пусто на душе. Даже не грустно. Просто пусто. Я все поняла. Спасибо Вэрдису.
        - Спасибо, Арис, за прогулку. - наконец-то смогла сказать - Мне пора домой. Провожать не надо. Я уйду 'переходом'. Извини, за то, что не сдержалась. Мне очень жаль.
        Он смотрел на меня и молчал.
        Сосредоточилась на Замке, молча шагнула.

* * *
        Кажется третий день лил дождь и конца и края этому нет. Мне он не мешал, даже наоборот, помогал в тренировках. Сегодня ночью мне все-таки удалось достать Вэрдиса в его подземном замке. Теперь я знала место его расположения и настойчиво обследовала помещения, одно за другим, осторожно передвигая 'глазок'. Отдыхала только тогда, когда головная боль начинала бить набатом в виски от непривычного напряжения в новом для меня диапазоне концентрации сознания, пока не выбивалась из сил. Засыпала мертвецким сном, просыпалась, снова скользила сознанием по замку, пока не нашла лабораторию.
        Вот она святая святых Вэрдиса и компании. Вот оно то место, откуда ведется наблюдение за каждым подопытным. Аппаратура вдоль стен гудит напряжением. По всему залу огромные ящики компьютеров с небольшими мониторами и мышками сверху. Перед каждым пентакль с голограммой подопытного, каждая отражает объемную картинку в реальных условиях. На мониторах по несколько окошек с кривыми синусоид. Каждый монитор по верхнему краю подписан: имя, социальное положение, должность, уровень образования или развития, Мир воплощения, Мир местонахождения, порядковый номер. Вот он, контроль сознаний, чувств, эмоций.
        Около каждого лич с трансплантированной головой. От висков тянутся провода к ящику компа и скрываются за серым металлом корпуса. От затылка еще один змеится по спине, тянется к общему кабелю, утопленному в каменной ложбинке пола.
        Скольжу 'глазком' вдоль рядов компьютеров-личей, читаю имена, ищу свой и Ариса. Нахожу в самом центре зала. Мой темный, голограммы нет, только нарисованный на полу неактивный пентакль. Надпись гласит: Дарина Стар, магиня-воин 9 уровень, Богиня Счастья, невеста А.А.-Ашеры, М.Людей, 11, заклин. Смерти, М.За-Гранью. Лич перед монитором похож на изваяние.
        Соседний монитор: Арис Ардерис, принц, Высший Маг 7 уровень, проявленный Бог Огня, М.Ашеров, 7. Вижу Ариса в спортзале вместе с Анри. Передвигаются синхронно, отрабатывают удары в двух обликах, перетекая из одного в другой, молниеносно меняют позиции, не щадят друг друга. Раны закрываются сами в обликах огромных котов, в человеческих неподступны за блестящим веером стали. У обоих техника и скорость боя на грани фантастики. Глаза Лича, подключенного к компьютеру, не отрываются от монитора.
        Соседняя голограмма идентична. На мониторе: Анри Ардерис, Пэр, Главный Маг, Высший Маг 6 уровень, М. Ашеров, 23. Глаза Лича, подключенного к компьютеру, не отрываются от монитора.
        Голова взрывается дикой болью. Из горла вырывается непроизвольный стон. Убираю 'глазок', опустошаю сознание, расслабляюсь. Боль медленно утихает. Новая попытка думать рычит предупреждением новой боли. Отключаюсь в спасительный сон. Просыпаюсь и снова скольжу 'глазком' туда же, читаю надписи, смотрю голограммы, кривые на мониторах... Из зала в зал, из помещения в помещение, пока не попадаю в полутемный зал с огромными колбами, выстроенными рядами. Здесь выращивают клонов - понимаю, приглядевшись через мутное стекло на то, что внутри колбы. И снова боль и снова сон...

* * *
        Как сквозь глубокую мглу, сквозь сон прорывается режущий душу 'Зов вассала'. Пружиной прыгнула с кровати 'переходом' к нему и сразу в боевую стойку мага. Энергия боевых заклятий блеснула на кончиках пальцев, как разряды молний.
        Огляделась. Лювирис стоял в моей гостинной и невинно улыбался. Компания была в сборе. Лаура и Анри сидели рядышком на диване, Лилия и Арис в креслах. Расслабилась.
        - Что случилось?! - встала перед ним, свирепо сверкнула глазами, подбоченилась.
        Лювирис передернул плечами:
        - Соскучились мы за тобой, Дарина. Вот, решили позвать на ужин - вассал невинно хлопнул глазками с улыбкой на губах.
        - О, Боги! - прикрыла рот рукой Лилия, вытаращив на меня глаза.
        Лювирис прошел к кресле, сел рядом с супругой, обнял за плечо, успокаивающе погладил. Я молча проводила его взглядом, сжав крепко челюсти, чтобы не сказануть что не следовало слышать благородным ушам.
        - Только из-за ужина ты использовал 'Зов вассала'?! - глухо выдавила из пересохшего горла.
        - Иного Зова ты не слышишь - пожал плечами Лювирис - Пришлось использовать этот.
        - Ты когда последний раз ела, Дарина? - спросила Лаура, поднимаясь с дивана.
        Зыркнула на нее, молча пошла в кухню. Открыла кран, наклонилась, жадно напилась, вытерла рукавом мокрую щеку. Оперлась о раковину руками, глубоко выдохнула, приходя в себя после глубокого сна и прислушиваясь есть ли боль в голове. Еще раз плеснула в лицо ледяной водой, постояла еще немного, приходя в себя. Повернулась к обществу, глянула на Лауру, игнорируя остальных.
        - Сколько дней еще осталось? - спросила.
        - Двенадцать - ответила она, улыбаясь от уха до уха.
        - Черт! Как же оно быстро летит это время... - в сердцах буркнула вслух, потом поняла, что получилось вслух, глянула на присутствующих, смутилась - Извините, это я про себя... Случайно вырвалось... Хмм... Простите, мне нужно идти...
        - Погоди, Дарина, нам нужно поговорить - сказал Арис.
        Остановилась, повернулась к нему.
        - Ты хочешь разговаривать при всех или наедине? - спокойно спросила, пытаясь сосредоточиться для разговора.
        - Для начала при всех - подал руку, проводил к свободному креслу, сел на прежнее место.
        - Чем ты все время занята, Дарина? - задумчиво глянул мне в глаза принц - Я твой жених и я не знаю, где сутками пропадает моя невеста, чем занята и, когда хочу ее увидеть, должен прибегать к таким серьезным средствам вызова, как 'Зов вассала'.
        - Где я бываю я тебе говорила. Занята я своей работой - спокойно ответила, но глаз не подняла.
        - Можешь сказать какой?
        - Нет.
        - Почему?
        - Арис, я ведь не спрашиваю чем ты занят целыми днями и какую работу выполняешь, как принц этого Мира. Почему ты спрашиваешь об этом меня? - ответила резче, чем хотела и прикусила губу. Щеки загорелись румянцем.
        - Потому что я переживаю за тебя.
        Приподняла брови, качнула головой, обозначая удивление.
        - До свадьбы осталось двенадцать дней, а о твоем свадебном наряде не было произнесено ни слова - добавил он.
        - У тебя прекрасный вкус, Арис. Я ему доверяю...
        - Настоящая свадьба бывает один раз в жизни, Дарина - мягко сказал жених - Я бы хотел, чтобы твой наряд исполнил самые смелые твои мечты.
        - Извини, Арис, я никогда не мечтала о свадебном платье и прочем, пока не встретила тебя. А потом мечтать об этом было некогда. Мне достаточно мечты о тебе - глянула ему в глаза - К тому же, ты сказал, что 'свадьбы не будет ни через месяц, ни через год, никогда'. Зачем мне вообще волноваться о каком-то платье, фате, туфлях, прическе? Разве что на память оставить и повесить потом в моей квартирке в Мире людей? Как раз половину квартиры и займет - усмехнулась опустив глаза - Я верю тебе, Арис, верю каждому твоему слову и теперь знаю, что до конца моего пребывания в твоем Мире осталось пятнадцать дней.
        - Почему пятнадцать? - растерянно спросил Лювирис.
        Глянула на него, усмехнулась и ответила:
        - Двенадцать до... хм... дня, когда должна быть свадьба, тринадцатый для расторжения помолвки, еще два дня для завершения обязанностей сюзерена в этом Мире. И все. Что еще будет держать меня здесь?
        - А договор?! - воскликнула Лаура - Ты можешь еще прибегнуть к договору, Дарина!
        Глянула на Кенну, хмыкнула, покрутила головой.
        - Лаура, ты прикидываешься дурочкой или правда такая? - пристально глянула ей в глаза - Ни о каком договоре речи быть не может, это исключено. Арис свое слово сказал. Анри тому свидетель. Можно воспроизвести фантомов, чтобы увидели все остальные. Я, извините, не понимаю, при чем здесь я. Как сказал Арис, 'так сложилась жизнь'. Никто не виноват. Просто не повезло.
        - Дарина, твоя мама тебе сказала...
        - Лаура, я знаю, что сказала мне моя мать. - рявкнула на Кенну, не дав ей договорить - Она ошиблась. Все не так, как она говорила. Все гораздо... - куснула себя за губу, чтобы не болтануть лишнего и закончила фразу - иначе.
        - Вы должны быть вместе! Ты дала Слово! - выпалила Лаура - Миры погибнут, если вы расстанетесь! Это все знают!
        - До дня свадьбы двенадцать дней - спокойно ответила, глядя в глаза Лауре - Я не понимаю о чем речь, Лаура. - обвела взглядом всех - У меня возникает такое впечатление, господа, будто я отказываюсь от свадьбы, а вы все дружно уговариваете меня не делать этого. Что вообще происходит? Может объясните?
        - Дарина, это я виноват, что так получилось - вступился за принца Анри - Это я его уговорил устроить проверку. И с Ожерельем тоже. Только настоящая Дарина могла бы снять его! Это все мы знаем! Он и сказанул глупость, чтобы разозлить тебя и убедиться, что ты это ты, а не твой дубль.
        - Тебя я тоже не понимаю, Анри - глянула холодно на него - При чем здесь проверки? - пожала плечами - Я знала о них и была к ним готова.
        - Значит, ты от свадьбы не отказываешься? - спросил Арис.
        - Нет.
        - Можешь ли ты мне дать оставшиеся дни на общение с тобой?
        - Безусловно.
        - Хорошо - кивнул Арис - Тогда завтра я приглашаю тебя на прогулку на площадь в десять утра. В двенадцать мы освободимся, отдохнем хоть на пляже, хоть дома. Потом обед у короля и королевы, потом прогуляемся по городу. Ужин с Анри и Лаурой и вечеринка у деда и бабули. Устраивает такой расклад дня на завтра?
        Я подумала и ответила:
        - Нет. Такой не устраивает. На 'прогулку' я с тобой идти не имею права, как твоя невеста. На такую 'прогулку' ходят только члены королевской семьи, а я в ее состав не вхожу. На пляже под палящим обеденным солнцем делать нечего, если не хочешь, чтобы я обгорела и потом валялась с температурой. Обед у твоих родителей не реален, потому что, по закону, ты не можешь пригласить меня на обед одну, а только в присутствии старших родственников, которых у меня в данный момент в наличии нет. По городу погуляю с удовольствием. Ужин вполне может быть или здесь, или в какой-нибудь приличной таверне. Вечеринка тоже вполне приемлема, но придем мы туда не вместе, а порознь, то есть я приду с Лаурой в сопровождении Лювириса, чтобы не вызвать кривотолков у придворных и аристократии
        - Ты слишком хорошо изучила наши законы, Дарина - буркнул себе под нос Анри.
        - Старалась - кивнула спокойно.
        - Хорошо, пусть будет так - согласно кивнул Арис - В таком случае в пятнадцать тридцать мы зайдем за вами и пойдем гулять по городу.
        - Как посчитаешь нужным, Арис - спокойно ответила ему.
        Закрыла глаза. Внутренняя дрожь нарастала. Сказывалось напряжение, усталость, одиночество и страх последних дней.
        - Простите, господа, я откланяюсь - поднялась с кресла - Мне нужно отдохнуть.
        Ноги предательски дрогнули, но я устояла. Молча повернулась и ушла по лестнице наверх. За спиной осталась тишина, а в спине острия взглядов...

* * *
        Долго стояла под душем, меняя воду с горячей на холодную и назад, вымылась до скрипа и опять долго стояла под текущей водой.
        Они что, хотят меня убедить, что я не хочу этой свадьбы? Или это просто политический ход, чтобы принц остался весь в белом? Да ради Богов! Пусть будет в белом, золотом, в крапинку или полосочку, в каком угодно. Я его за язык не тянула. Второй раз сам отказался. А сколько раз удирала от него я? Получается совсем неприглядная картинка...
        Если полностью верить словам Ариса, то последние его слова относительно свадьбы перекликаются как раз с теми, что он говорил не однажды. Первый раз еще во дворце Глории, после разговора с отцом 'была бы ты Богиней, у тебя был бы шанс', потом перед свадьбой Фроста 'останемся друзьями' и теперь сейчас 'ни через месяц, ни через год, никогда'...
        Значит, мне надо готовиться к отбытию и другой жизни. Жизни без Него.
        Ты не права, мама, все намного сложнее, чем ты мне сказала... Я поняла тебя буквально и опять разбила фэйс об тэйбл... Еще один урок из-за веры. Еще одна рана... Сколько их еще будет? Выдержу ли?
        Должна выдержать и достойно уйти.
        Что меня ждет там? По Законам Мироздания 'невостребованные больше общими условиями существования Мироздания Бог или Богиня после третьего воплощения с полной осознанностью своей сути поддаются Общему Закону полного растворения в Атмане без возможности возвращения'
        'Пусть все катится к чертям, если тебя нет рядом...'...
        Да. Пусть катится к чертям...
        Черт возьми! Должен же существовать хоть один из Главных Артефактов, которым я могла бы воспользоваться, как своим, как, например, Арис Жезлом Власти?! Или все же нет? Кто вообще такая эта Богиня Счастья и Любви, если у нее нет даже своего артефакта? Зачем она вообще нужна? И нужна ли вообще? Все равно истинного понятия Счастья и Любви ни для одной расы не существует. Тогда зачем существую я? Зачем было тратить столько веков, сил и энергии, чтобы воплотилась в физическое тело я? Как селекционная корова или свинья? С Арисом все понятно. У него в любом случае дети будут полу-боженята, если он сойдется с другой. Вернее, женится на другой. Они тоже выполнят задачу, хоть и не на все сто. Половины вполне достаточно, чтобы Миры остались при жизни. Вэрдиса и компанию Арис тоже остановит, а я немного помогу. По крайней мере сделаю все. Что будет в моих силах.
        Уже картинка не такая муторная получается. Выгребут и без меня.
        Зачем Арису эти встречи? Что ему надо? Ищет основания для своей 'белизны' из политических соображений?...
        Вполне возможно.
        Сосуд моей веры как-то неожиданно треснул. Больно треснул. Ну и черт с ним. Значит, еще живу. Пусть болит. Хоть где, но болит. У Богини Счастья и Любви должно болеть... особенно, если глянуть на 'счастье и любовь' в Мирах, а там одни слезы..
        Горячая вода сменяет ледяную, оживляя нервы, силы, суть. Рука дергается самопроизвольно на кране. И пусть.
        Волосы облепили со всех сторон, опутав душу, эмоции, Силы. К чертям их!
        Рука отпустила кран, плавно скользнула к ножнам. Вторая собрала в кучу космы, скрутила жгутом. Первая резанула под корень. Тяжелый шмяк плюхнулся на эмаль. Сразу стало легко и свободно. Будто выросли крылья. Будто никогда и не было этой боли и непосильной тяжести на душе... только далекий осадок...

* * *
        Лаура ждала меня в гардеробе, тихо ахнула, прикрыв рот рукой. Я сделала вид, что меня это не касается.
        - Что ты здесь делаешь, Лаура? - холодно спросила.
        - Ужин...- пролепетала она - ужин подан, Дарина...
        - Хорошо. Я сейчас буду. Иди.
        Медленно оделась. Замутило круговоротом в поясице. Ясно. Месячные. Что-то рано. Наверное непосильные нагрузки сказываются.
        Подошла к шкафу, поискала прокладки. Нашла. Воспользовалась.
        В пышном платье легла на пол, согнула ноги в коленях, потянула органы живота вверх привычным движением. Продышалась. Перевернулась на колени, медленно поднялась с помощью рук.
        Теперь хоть болеть не будет - подумала и пошла по лестнице вниз, в столовую, вслед за Лаурой, спустившейся немного раньше.
        Молча прошла к свободному стулу во главе стола, не обращая внимания на взгляды. Села, не поднимая глаз. Как хозяйка дома ритуально сказала:
        - 'Пусть Боги благославят нас и то, что дали нам для восстановления сил. Приятного аппетита, господа' - и принялась за безвкусную еду.
        Тишина за столом заставила воспользоваться объемным зрением. Кенна и Ашеры молча смотрели на меня. Особенно Арис. Его взгляд не поддавался характеристике. Он менялся каждую долю секунды.
        - Где твоя коса, Дарина?! - раздалось с той стороны стола.
        - В ванной - спокойно ответила, не прерывая еды и не поднимая глаз.
        Молчание. Тишина. Минутная стрелка громко щелкнула, перескочив на следующее деление... Вздрогнула, но постаралась это укрыть.
        Мое присутствие слишком напрягает остальных. - фиксирую эмоцию тишины, поднимаю глаза. Все смотрят на меня. И каждый по-своему. Никто не прикоснулся к еде. Молчат.
        . Отложила нож и вилку, Поднялась.
        - Приятного аппетита, господа - сказала спокойно, а у самой аж мороз пробежал между лопатками, глянула на жениха - Завтра в пятнадцать тридцать буду готова для прогулки. Извините.
        Молча шагнула 'переходом' Если бы этого не сделала, не выдержала бы и забилась бы в истерике. Слишком много было этого 'слишком'. Мои нервы сдавали, силы не успевали восстанавливаться из-за ментальной нагрузки, страх душил, что не успею достать Вэрдиса, не смогу остановить беду, не переживу разлуку, не выдержу ледяной холод его глаз...

* * *
        Вышла в гостиной вампирской четы. Судорожно выдохнула. Они сидели за обеденным столом, переговаривались о качестве сегодняшних блюд. Сразу повернулись ко мне.
        - Ой, Даринка! Здорово, что пришла! - воскликнула Виктория - Садись к столу!
        - Ой, ребят, как хорошо, что у вас тут ужин - обрадовалась неожиданному застолью - Я такая голодная! Просто жуть! Накормите, а? А потом я уйду спать, а то голова раскалывается на запчасти. И не буду мешать вашему романтическому вечеру!
        - Садись, Дарина... - ошарашенно промямлил Вик, глядя на меня расширившимися глазами.
        - Я тоже могу? - спросил музыкальный бас.
        Головы повернулись в его сторону.
        - Арис?! - не то всхлипнула, не то воскликнула Виктория - Конечно.. Присаживайся, пожалуйста... - глянула на меня - О, Господи! Дарина! Где твоя коса?!
        Молча уставилась на принца. Взглядами сцепились не на шутку.
        Пасовать я не собиралась. Он тоже.
        Обстановку разрядила Виктория, просто ткнула вилкой мне в запястье.
        - Ой! Извини, Дарина! - 'испуганно' воскликнула вампирша - Я нечаянно...
        - Спасибо - тихо поблагодарила ее - Ты вовремя это сделала.
        Арис сел напротив.
        - Как дела, Арис? - тут же пришел на выручку Вик - Что нового в Мире Ашеров?
        - Что случилось, Дарина? - тихо зашептала Виктория, наклонившись ко мне - Где твоя коса?
        - Все нормально - ответил принц - Мир готовится к нашей с Дариной свадьбе.
        - Ничего - также тихо ответила ей и пожала плечами - Осталась в ванной.
        - Значит...- шепнула Вика.
        - Ничего это не значит - перебила ее - Рука сама смахнула волосы стилетом, когда поняла, что задыхаюсь от них. Наверное, это все от эмоций.
        - Ого! - повернулся к нам Вик - Дарина, это же какой силы эмоции у тебя были?! Я что-то раньше такого за тобой не замечал...
        Арис зыркнул, как рублем одарил, ярость плескалась не только в глазах. Проигнорировала.
        - Вы ужином кормите? Или я умру от голода прямо за столом? - взяла себя в руки и улыбнулась.
        Перед нами, мной и Арисом, тут же появились тарелки с запеченым в духовке мясом, прикрытым пластырем ананаса с сыром в белом вине.
        - Приятного аппетита, господа - улыбнулась одними губами Виктория.
        Взгляд у подруги был изучающим и очень мудрым.
        - Приятного аппетита - ответили мы с Арисом.
        - А мы с Викой собирались в среду отправляться к вам - заметил Виктор - Думали прибыть пораньше, чтобы было время пообщаться перед свадьбой.
        - Замечательно - спокойно кивнул Арис - Ваши апартаменты, насколько я знаю, готовы.
        - Как твое свадебное платье? Готово уже? - заинтересованно глянула на меня Виктория.
        - Как раз по этому поводу я и хотела с тобой поговорить - ответила.
        - Ты что, еще платье не заказывала?! - опешила королева вампиров - Ты с ума сошла?
        - Вика, я про него напрочь забыла, если честно - призналась ей.
        - Как это 'забыла'?! - возмутилась вампирша.
        - Да вот так. Забыла и все. Арис сегодня напомнил.
        - Платье почти готово - спокойно сказал принц - Осталась только последняя примерка.
        Удивленно глянула на него. Назидательно качнул головой, не сводя с меня взгляда. Потупилась.
        - А чем ты была занята, что даже о таких важных вещах забыла? - удивилась Вика.
        'Глазок', подчиняясь моей мысле-воле открылся в лаборатории Вэрдиса. Голограмма Ариса показывала наше застолье. Вэрдис ходил кругами, не сводя глаз с изображения, внимательно наблюдал, прислушивался.
        - Черт возьми! - ругнулась под нос от досады - Извините - глянула на Викторию - Я не могу этого сказать. Хм... разве что попробовать... - обвела всех внимательным взглядом - Хотите поучаствовать в эксперименте, господа?
        - Ты нас интригуешь, Дарина - улыбнулся Виктор.
        - Интересно - кивнул Арис.
        - Эксперименты это как раз то, чего нам не хватает - рассмеялась Виктория.
        - Тогда, после ужина, приглашаю вас к себе на несколько минут. Надо проверить одну вещь. Потом вернемся.
        Азарт захватил меня с такой силой, что даже аппетит пропал, но я не поддалась на провокацию эмоции, быстро доела, запила томатным соком, встала и открыла портал.
        - Я пройду первой, а вы через полминуты следуйте за мной.
        Не раздумывая шагнула в портал.

* * *
        - Эль! У нас гости. Нас четверо. Приготовься к встрече.
        В гостинной сразу же появились удобные кресла, столик с ажурной скатеркой, кофейные чашечки с блюдцами и в кофеварке горячий кофе с пенкой, сладости.
        'Глазок' продолжал наблюдать на Вэрдисом и голограммой, из которой я исчезла.
        Арис появился первым. Бегло оглядется.
        Голограмма опустела.
        - Вау! - обрадовалась удачной догадке - Ура! - от радости крутнулась на месте, захлопала в ладоши, улыбаясь до ушей - Какая я молодец! Это что-то!
        Следом появились Виктор и Виктория. Все трое удивленно на меня уставились.
        - Ой, извините - хохотнула еще раз - Это я от радости. Эксперимент удался на славу! Арис, ты умеешь создавать голограммы?
        - Да, конечно.
        - Можешь сделать одну здесь? - показала место.
        - Без проблем, Дарина - чуточку удивленно сказал Арис, взмахнул Жезлом и овальный шар прозрачно-золотистого марева завис над полом.
        - Сейчас я попробую перенаправить изображение от своего поисковика на голограмму, - объяснила - чтобы вы тоже могли это увидеть. Зрелище, более чем интересное, уверяю вас, господа.
        Сосредоточилась, изменила направление импульса, соединила обратную связь в треугольник. В голограмме медленно проявился образ лаборатории, пустая голограмма Ариса и матерящегося Вэрдиса.
        - Чертов Ашер! Ну и куда тебя эта стерва завела, а? Куда же ты пропал, а?! Вот же сучка! Придумала что-то, гадина паршивая! Эксперимент у нее!... Стоп! Она что, знает о лаборатории?! Но это же невозможно! Ну, стерва, погоди, доберусь я до тебя! Второй раз ты не выживешь! - поднял голову на трансплантированного лича, неожиданно тонким голосом взвизгнул - Ищи его по всем Мирам! Включай широкий поиск! Немедленно! Он не мог просто так исчезнуть! Ищи этого чертова Ашера!!!
        Арис подошел ближе к голограмме, склонился, приглядываясь к монитору. Я поняла его движение, изменила угол обзора, приблизила изображение монитора. Прочел надпись, удивленно глянул на меня. Кивнула на голограмму:
        - Посмотри дальше, Арис.
        Голограмма рядом показала компанию за ужином в моем доме: Лювирис, Лаура, Анри и Лилия.
        - Наверняка Арис прошел по ее следу - говорил Анри - он не мог ее упустить.
        - Думаешь, помирятся? - хмуро спросил Лювирис.
        - Должны. Слишком сильно Арис ее любит, чтобы потерять... - кивнул Анри.
        - И кто его за язык тянул говорить такое?! - расстроенно воскликнула Лаура - Она прямо сама не своя была, когда мне говорила, что свадьбы не будет! А теперь еще и косу смахнула...
        Перевела изображение на монитор, чтобы все могли прочесть надпись. Скользнула 'глазком' к своему монитору, показала надпись и пентакль, где голограммы не было. Приподняла 'глазок' повыше, показала зал сверху с рядами компьютеров, мониторов и личей около каждого. Вернула 'глазок' к голорамме принца.
        Арис и вампиры пораженно посмотрели на меня.
        - Это крохотная часть лаборатории в подземном замке Вэрдиса - объяснила - Это был один из залов контроля сознаний влиятельных особ каждого Мира. Поиском и возможностью наблюдения за всем этим я занималась последние недели... с того момента, как вернулась... хм... Из-за-Грани... Теперь вы понимаете, что я не могла ничего сказать там, за пределами этого замка - кивнула в сторону окна - где это мог услышать Вэрдис и те, кто с ним...
        - Госпожа, - появился из сгустившегося воздуха Эль - Идет усиленная ментальная атака на Замок. Что прикажете?
        - Усильте оборону за счет энергии Источника и Ключа Мира - приказала спокойно и обернулась к гостям - Прошу садиться, господа, а то кофе остынет.
        Прошла к столику, аккуратно налила в чашечки кофе, села в кресло, устало откинулась на мягкую спинку.
        Арис задумчиво теребил подбородок, поглядывал то на меня, но на голограммы, Виктория хмурилась, обдумывая увиденное, Виктор прошелся по гостиной, выглянул в окно, присвистнул:
        - Болота! Это где мы находимся, Дарина? - удивленно глянул вампир.
        - Мир Ашеров, Замок на болотах Бореля - ответила и, увидев непонимающий взгляд Виктора, объяснила - Это недалеко от Белого Города. Если по прямой, то миль десять будет. Когда хорошая погода, отсюда видны башни дворца.
        - Как тебе удалось все это обнаружить, Дарина? - задумчиво кивнул на голограмму Арис.
        - Я знала, что искать.
        - Откуда, если не секрет?
        - Богиня Тени подсказала. Надеюсь, Лаура об этом ничего не знает и не болтанула лишнего, когда откровенничала с вами.
        - Об этом не говорила...
        - А о чем говорила? - пытливо глянула на него.
        - Обо всем остальном - уклонился от ответа принц.
        Ну, не хочешь говорить и не надо - подумала - Я с тобой тоже особо откровенничать не намерена.
        - Значит, то же самое знает и Вэрдис - кивнула на голограмму.
        - Почему ты не сказала об этом мне?
        Взгляд Ариса трудно было назвать даже дружелюбным.
        Вместо ответа молча перевела взгляд на голограмму, изменила ракурс обзора, чтобы в поле зрения попали оба монитора и обе голограммы, его и Анри, потом убрала проекцию
        - Ты могла меня пригласить сюда раньше и все объяснить! - зло сверкнул глазами принц.
        - Извини. Не могла. Ты не дал мне ни единого шанса для этого - с трудом подавила ответную реакцию - У меня нет никакого желания с тобой разговаривать в таком тоне. - и обратилась ко всем - Думаю, что у Вэрдиса и его компании это не единственная лаборатория. И теперь надо найти их, а это дело не одного дня. Это все, что я хотела вам показать, господа. Теперь можем возвращаться.
        Арис странно зыркнул на меня, поднялся, пошел к окну.
        Ну, сейчас руки в брюки и с пятки на носок - подумала, наблюдая за ним краем глаза и не ошиблась - Хы! Злые мы видите ли. Ну, позлись-позлись, тебе это полезно.
        - Нас тоже контролируют? - спросила Виктория - Или нас обошла чаша сия?
        - Мониторов с вашими именами я пока еще не встретила.
        - И что ты думаешь со всем этим делать, Дарина? - спросил озабочено Вик.
        - Разберусь в записях Вэрдиса и его специалистов, постараюсь найти другие лаборатории и выйти на тех, кто стоит за Личем.
        - А потом, если я правильно понимаю, разнесешь всю эту 'богодельню' к чертовой матери? - усмехнулась Виктория - Дарина, мы с Виком с удовольствием тебе поможем. Мы не можем остаться в стороне от такой забавы, правда, Вик?
        - Дарина права - отозвался принц - Вэрдиса сейчас трогать нельзя. Нужно сначала распутать весь клубок. Дарина, ты знаешь, как отключить мой и Анри компы?
        - Еще нет. Если бы знала, давно бы отключила - ответила не глядя.
        Снова зыркнул, как на врага народа, и отвернулся к окну.
        - Арис, я бы на месте Дарины тебе не отвечала - сказала Виктория, отпив глоток кофе - И знаешь почему?
        - Почему? - спросил не поворачиваясь.
        - Ты смотришь на нее, как на врага - объяснила Виктория - Когда Дарина нам сказала об этом, я, честно говоря, не поверила, а она, оказывается, была права. Так и есть. Почему ты на нее так смотришь, Арис? Она ведь твоя невеста и скоро ваша свадьба.
        Он глянул на меня:
        - Это так, Дарина? Ты именно так расцениваешь мой взгляд на тебя?
        - Да, так - ответила не подняв глаз.
        Стремительно подошел, присел на корточки перед моим креслом, взял за руку и неожиданно мягко попросил:
        - Посмотри мне в глаза, Дарина. Я хочу, чтобы ты увидела в них то, что я чувствую к тебе.
        Глаза Ариса горели такой сумасшедшей страстью, такой несокрушимой любовью, требованием, нежностью, желанием, болью, что я испуганно отшатнулась.
        - Вот так есть на самом деле - тихо сказал он - Я не знал, что мой взгляд выглядит так, как сказала Виктория. Извини, Дарина, я, кажется, перестарался.
        Поцеловал мою руку и вернулся к окну. Теперь заложил руки за спину. Ну-ну, подумай...
        - Вика, не лезь в их отношения - укоризненно глянул на жену Вик - не маленькие, сами разберутся. Нам пора, Дарина. Откроешь портал?
        - Да, конечно - кивнула, рисуя портал в гостинную их особняка в мегаполисе - Нам всем пора отсюда уходить. Негоже заставлять Вэрдиса что-то подозревать. Рано еще.
        Виктория загадочно усмехнулась, многозначительно глянув на принца, и супруги тут же ушли. Арис не шелохнулся. Пришлось закрыть портал.
        Жених молча смотрел в окно, я молча ждала. Пауза затянулась.
        - Что-то подобное я подозревал, - наконец сказал он - но не думал, что сам нахожусь под таким наблюдением. Это значит, что он видит каждый мой шаг, слышит каждое слово...
        - Не только это - добавила тихо - Он внушает на уровне высшего ментала то, что объект должен сделать, сказать, подумать. Я неоднократно видела это.
        - Даже так? - удивленно оглянулся.
        - К сожалению, да.
        - И часто ты за ним наблюдаешь?
        Наверное хотел спросить о себе - подумала.
        - Постоянно. Он редко подходит к голограмме. Только когда его вызывает трансплантированный лич в соответствии с конкретными инструкциями, заложенными в его программу действий - поспешила успокоить принца, чтобы не думал, что я постоянно наблюдаю за ним лично - Вэрдис больше находится в своей библиотеке или в лаборатории клонов.
        Лицо Ариса сразу стало жестким, желваки прокатились тугой волной по скулам, губы плотно сжались, брови схлестнулись на переносице.
        Ого! - подумала - Что же такое с этими клонами связано, что у него такая реакция? Неужто Вэрдис... ох, черт! Если это так, тогда понятна такая реакция Ариса на меня. Тогда понятно почему его всего аж передергивает, когда он на меня смотрит...
        - Можешь мне показать лабораторию клонов? - спросил спокойно, а кулаки сжались до белых костяшек.
        Кинула импульс в лабораторию, перепроецировала изображение на голограмму, медленно провернула 'глазок' вокруг своей оси. В голограмме появился освещенный пульт управления, трое трансплантированный личей, подключенных к аппаратуре и ряды огромных колб, подсвеченных зелеными лампами.
        - Ты не пользуешься лучом поиска? - удивленно спросил Арис.
        - Обычным нет.
        - А чем?
        - Тем, который придумала сама.
        Отошла к другому окну, показав, что говорить с ним на эту тему не хочу. Заодно убрала изображение лаборатории из энерго сгустка голограммы.
        Снова пауза. Он молча смотрел на меня все тем же холодным взглядом, в котором едва угадывалась хорошо укрытая ярость. Я это видела боковым зрением и чувствовала всем нутром. Мне это совсем не нравилось и я его боялась, хоть изо всех сил старалась этого не показать.
        - Ты действительно думаешь, что свадьбы не будет? - неожиданно громко спросил он.
        - Я к этому готова - ответила, глядя в окно.
        - Если ее не будет, предложишь мне Договор?
        - Нет - качнула головой.
        - Значит, выберешь третий вариант, о котором говорили Кенна и Лювирис?
        - Безусловно.
        - Ты не хочешь иметь от меня детей?
        - Я этого не сказала.
        - Тогда почему 'нет'? - сложил руки на груди.
        - Причин для этого много.
        - Например? - прошелся по гостиной и вернулся назад.
        - Например, после всех изменений, которые я прошла со Сферой, Священным Алтарем, пребыванием За-Гранью и прочим, я могу оказаться бесплодной. Связывать тебя с собой насильно Договором, с моей стороны было бы унизительно и глупо по отношению и к тебе, и к себе.
        - Еще?
        - Чистокровные Боги не могут быть париями, Арис. Кроме того, они должны с первого дня своей жизни воспитываться в полной счастливой семье. Один родитель не сможет им дать то, что смогут оба. Поэтому ни о каком Договоре речи быть не может.
        - Значит, свадьба должна быть - серьезно сказал он и искра ярости снова вспыхнула и погасла в глазах - Значит, она будет - теперь ярость вспыхнула и не исчезла.
        - Ничего хорошего из этого не получится - уверенно ответила - Это плохая затея.
        - Почему ты так думаешь? - ярость все еще разгоралась, но он ее уже контролировал.
        - Вижу по твоим глазам и чувствую душой. С тобой происходит что-то не то, Арис.
        - Ты права... что-то не то... и даже знаю что...
        Вопросительно глянула.
        - Тебе это знать не нужно. Извини, мне пора. Подошел, поцеловал мою руку и ушел 'переходом'.
        Глава 2. Свадьба?!
        Давным давно, ещё лет сто пятьдесят - двести тому назад по человеческому летоисчислению, в Академии существовала тайная группа безумных студентов-авантюристов, готовых на любое рискованное дело, лишь бы оно было по-настоящему опасным, в принципе и изначально не выполнимым, и требовало виртуозного ума, чтобы нашлась хотя бы сотая доля шанса для эффективного его завершения. Только тогда они соглашались выполнить задание за приличную сумму и всегда добивались успеха. Они были дерзкими, умными, быстрыми, расчётливыми и неуловимыми. Звали их 'Бешеные'.
        Эта группа состояла из пятерки особ, неизвестных рас, неизвестных полов и неизвестного возраста. То, что они существовали реально, мы с девчонками, моими подругами и, одновременно, соседками по комнате, знали абсолютно точно, потому что серьёзно интересовались ими и разыскивали всех, кто хоть как-то с ними сталкивался, придирчиво расспрашивали о каждой мелочи, каждой детали, касающейся 'Бешеных' и изучали всё, что касалось их в той или иной степени.
        Одни говорили, что это мужчины, другие считали, что команда смешанная, третьи утверждали, что это группа высоких, атлетически сложенных девиц, мающихся дурью от безделия.
        Но нам с подругами-однокашницами, эльфийкой Илькой и Древней Ари, всеми правдами и неправдами удалось узнать их тайные прозвища и пол. Это были мужчины разных рас и звали их 'Счастливчик', 'Верный', 'Надёжный', 'Хитрый' и 'Силач'. Мы тогда немного расстроились, что это не дылды-девицы, но потом махнули рукой и увлеклись изучением этой группы дальше.
        По описанию очевидцев все они были одного возраста, роста, похожего телосложения, необычайно сильны, быстры, слажены, как команда, в совершенстве владели всеми видами оружия и техниками боя, и оставались неуловимы во всех смыслах этого слова с самого начала своего существования и до самого конца.
        Они носили длинные широкие чёрные плащи, заколотые на груди одинаковыми фибулами в форме лучистого солнца, широкополые шляпы, низко надвинутые на глаза, лица прикрывали специальными чёрными косынками-масками, сквозь которые их голоса были слышны приглушённо и от этого искажённо, высокие сапоги со шпорами, звякающими при каждом шаге, и 'белое' оружие. Большего узнать не удалось.
        Едва узнав об этом, мы немедленно заказали себе такие же плащи, шляпы, косынки и сапоги, только для фибул придумали другой рисунок - в виде полумесяца, пробитого кинжалом. Под плащами мы носили комбинезоны с множеством карманчиков, карманов и кармашков разного назначения, облегающие фигуры, сотканные из крепчайшей паутины, подаренные нам в Мире Пауков одним из местных мастеров искусства плетения одежды. Талии и бёдра украшали специальные пояса для ношения оружия, денег и личных вещей, специальной бижутерии, готовой в любой момент стать и оружием, и украшением, магические предметы, служащие аккумуляторами уже преобразованной энергии для конкретных заклинаний. И многофункциональные перчатки. Каждый предмет был усилен не только качественной работой мастеров-магов, но и нашими собственными изысканиями и достижениями на этом поприще.
        Надо же возрождать культурное наследие предков! - было нашим начальным девизом и мы успешно воплощали его в жизнь.
        'Бешеные' стали 'притчей по языцех', легендой в кругах не только сорвиголов, но и в высших кругах Миров, которые в прошлом успешно пользовались их услугами. Но 'Бешеные' канули в лета и давным давно ни явно, ни тайно не проявляли себя ни в одном из Миров. Никто не знал жива ли легендарная пятёрка или их уже давным давно нет на свете, а их потомки, если они всё-таки существуют, о них забыли или даже не знали никогда о проделках своих знаменитых предков.
        В любом случае 'Бешеные' служили примером для нашей тренировки ума, хитрости, фантазии, смелости, боевых умений, поддержки духа авантюризма и весёлого безумства все годы обучения в Высшей Школе и Академии, и до сих пор. Мы знали о легендарных всё, что возможно было узнать и пополняли свои знания где только удавалось, особенно перед или во время выполнения сомнительных заданий, за которые платили крупной звонкой монетой и заказчик когда-то пользовался услугами давних авантюристов.
        Для нашей тройки они были кумирами и примером для подражания, а для заказчиков светочем в темноте и тяжелой утратой. Каждый из них жалел о том, что 'Бешеные' внезапно исчезли, как в воду канули, и рассказывали о легендарных с восхищением, грустью или гордостью.
        Мы, как три одержимые фанатички, наслушавшись и начитавшись рассказов, легенд, сказок, песен, баллад и выдумок, рьяно подражали 'Бешеным' и вскоре прослыли под прозвищем 'Шальных', как новое поколение неумирающего духа авантюризма, продолживших дело 'Бешеных'.
        У нас было несколько приёмщиков заказов, с которыми мы контактировали лично, но всегда под личинами, чтобы невозможно было узнать при случайной встрече, или высылали вместо себя контролируемых одноразовых дублей, созданных магическим путём. С их помощью вели переговоры и получали оплату. Заказчики и приёмщики тоже не знали кто мы такие, да и знать, если честно, боялись до икотки и коликов.
        После последнего заказа, три с половиной года назад нашумевшего во всех Мирах, мы решили переждать волну очередной болтовни о 'Шальных' и тихонько жили каждая своей жизнью в своём Мире. При желании и необходимости мы могли в любой момент 'протрубить' общий сбор и вернуться к своей тайной деятельности. Но пока такой необходимости не возникало.
        И тут меня занесло чёрт знает куда и чёрт знает зачем, начиная от Живого Замка в Дюнах, и до сих пор швыряло от одной неприятности в другую. Хоть у меня иногда и появлялось желание позвать подруг на помощь, но я не знала какая какая именно помощь от них мне нужна. То есть серьёзной причины пока не было.

* * *
        Ну, что ж, дорогой мой, - думала, приводя себя в порядок перед зеркалом в гардеробе собственного особняка - уж не знаю, что ты имел в виду из того списка, что мне по твоему мнению 'знать не нужно', но кое-что из него я начинаю вычёркивать, как уже известное и мне это нравится.
        После странного ухода Ариса, забрала личные дневники Бореля, спрятала их в драконий перстень и 'переходом' отправилась к Источнику. Моей целью была глубокая медитация в Потоке Силы с несколькими целями одновременно.
        Во-первых, я хотела и должна была хотя бы частично вспомнить ТУ, древнюю Богиню Дарину, которую чувствовала в себе и иногда даже прислушивалась к её советам. Теперь она была мне нужна, как воздух и я знала, что рано или позже, всё равно смогу вернуть себе свою память прошлых воплощений. Мне было крайне необходимо понять и научиться использовать свою силу Богини, которую не по дням, а по часам начинала чувствовать всё сильнее и реальнее. Оставаться дальше в полном неведении о самой себе было непозволительной роскошью в моём теперешнем положении, на которое я не имела ни возможности, ни права, ни желания. Интуиция подсказывала, что обстоятельства становятся всё хуже и хуже, и мне это совсем не нравилось.
        Во-вторых, гордость и самоуважение не позволяли мне оставаться в глазах двухсот пятидесятидвух-летнего жениха, малолеткой и истеричкой, которая не в состоянии управлять своими эмоциями, чувствами и кончиком языка. В конце концов я рождена женщиной и Богиней, и это ещё больше подхлёстывало моё чувство собственного достоинства и призывало к действию.
        Второй целью медитации было узнать что же происходит с моим дорогим женихом, Богом Огня Жизни, и почему. С какой стати он со мной так себя ведёт с момента моего возвращения к жизни, в чём я перед ним виновата и почему. Ну и попутно, хотелось вернуть косу, которую отчикрыжила, поддавшись порыву бешеной эмоции и теперь чувствовала себя лысой и пустоголовой. Опять же, дополнительный вид оружия, к которому привыкла с детства, лишним быть не может, а то, что он мне в скором времени может пригодиться, не сомневалась.
        Все три цели удалось достичь без особого труда, и теперь чувствовала себя вполне удовлетворённой и обязана была заняться личной жизнью и тем, что необходимо, чтобы достичь желаемого результата всего 'предприятия' и выполнить данное обещание Богине Тени, то есть благополучно выйти замуж.
        Волосы умелой рукой горничной укладывались в идеальную причёску, украшенную то здесь, то там редкими вкраплениями драгоценных камней. Макияж немного приглушал черты лица, делал их более аристократичными и блеклыми, прятал дерзость и решительность. Бижутерия не навязчива, оттеняет изящество рисунка редких кружев на платье. Аккуратный маникюр подчеркивает длину и пластичность пальцев, и, безусловно, нежность рук. По крайней мере я на это надеялась, пытаясь объективно оценить саму себя.
        Ну, что ж - думала, разглядывая себя в зеркале - придётся вспомнить те 'шальные' времена и чуть-чуть показать тебе, дорогой мой великовозрастный и умудрённый опытом жених, какой ещё может быть твоя невеста. Думаю, ты будешь очень удивлён и, надеюсь, что приятно. Может быть тогда ты сменишь гнев на милость, когда убедишься, что я достойна тебя.
        Прежде всего, я должна 'держать руку на пульсе жизни'. Это не так уж сложно, коль захочу. И уже захотела, и даже сделала несколько шагов в этом направлении, аккуратно допросив прислугу и домового о том, что происходит в моём доме в моё отсутствие и мне очень не понравилось то, что я услышала. Теперь я должна проверить полученную информацию и постараться не допустить ошибку с твоей стороны, дорогой мой, если, конечно, не опоздала. А если и опоздала, то нужно придумать, как её исправить.
        - Госпожа, мы закончили Вашу причёску - поклонилась одна из горничных.
        - Благодарю - улыбнулась в ответ - можете быть свободны. О том, что я дома, никому пока объявлять не надо.
        - Как прикажете, госпожа - присела в книксене горничная - Госпоже Лауре тоже?
        - Особенно госпоже Лауре - мило улыбнулась ей.
        Горничные присели в книксене и вышли.
        Хэх! - усмехнулась своему отражению в зеркале - 'Госпожа' Лаура, значит. Ладно, дорогуша, я тебе покажу, кто в этом доме госпожа! Хэх!! - ещё раз улыбнулась своему отражению, придавливая досаду в душе и поигрывая мышцами лица, в ответ на разные эмоции и их соответствия мимике. На воображение я никогда не жаловалась и подобный тренинг доставлял мне удовольствие, заглушая истинные эмоции и чувства.
        Встала перед зеркалом во всю стену, повторила упражнение лицом ещё раз. Так, теперь плечи. Правым, левым, обоими, шея отдельно, шея микро волной с одним плечом, потом с другим, разные эмоции, разные реакции на то или иное. Хорошо. Теперь тело. Прогиб, поворот, легкая волна оттуда сюда и назад. А при этой эмоции? Хорошо, а на вот такие стандартные для этикета слова? И так нормально. Подмигнула отражению, загадочно улыбнулась и осталась собой довольна.
        Чтобы скоротать время ожидания, достала один из дневников, принялась читать душеизлияния Бореля о его восторге королевской дочкой Луисой и фантазиями влюблённого 'марала' об их совместном будущем.
        Ещё немного и все гости соберутся. Тогда и начнётся очередная вечеринка светской молодёжи, которые чуть ли не каждый день, как оказалось, собирает в моём доме, без моего ведома и позволения, моя персональная служанка и телохранительница Лаура, Кенна, Кобыла Смерти.
        То-то будет радости, наверное, когда меня увидят - хохотнула про себя.
        С удивлением услышала неожиданно сварливый голос Лауры, только что вернувшейся домой.
        - Ну, что вы там возитесь, как черепахи?! - недовольно покрикивала на горничных Кенна - Моё платье ещё не готово?! А почему бельё лежит в такой последовательности?! Вы что, дорогуши, совсем безрукие?! Смотрите у меня!... Ой! Ты что, с ума сошла?! У меня же причёска помнётся! Смотри косорукая, этот локон трогать нельзя! Мужчинам он нравится именно эдесь! А ну-ка, шевелитесь быстрее! Сейчас гости начнут собираться, а я всё ещё не готова! Шевелись, сказала!!!
        Звонкая пощёчина прозвучала для меня, как удар грома.
        Хэх! - выдохнула, придавливая вспыхнувшую ярость и продолжая пролистывать 'влюблённые' страницы Бореля.
        Дверь моей спальни отворилась, послышались лёгкие шаги и голос Лауры:
        - Слава Богам, эта идиотка не вернулась. Очень хорошо. Ещё немножко он дозреет и наш с Селеной план удастся! Я тебе, стерва, всё равно отомщу за ту хворостину у озера. Ты у меня ещё поплачешь, паскуда! Богиня она, видите ли! Я и Богине хвост накручу! Я тебе дам, как свободную Кенну унижать! Всё равно не видать тебе его, как собственных ушей!
        Дверь в спальню с силой захлопнулась.
        Я удовлетворённо улыбнулась. Именно это и хотела услышать, как подтверждение тому, что услышала от домового и службы.
        - Брим - позвала тихо и домовой тут же выскочил из уголка.
        - Да, госпожа - преданно хлопнул огромными глазищами.
        - Дашь мне знать, когда в холле появится принц, хоть один, хоть с кем-то.
        - Конечно, Богиня! Сразу скажу.
        Рисковать даже с 'глазком' я не хотела. Всё должно выглядеть натуральным и естественным. Кобыла Смерти кобылой и остаётся, но со Смертью и 'Печатью Кенны' надо быть осторожной. И с одним, и с другим, я была не по-наслышке знакома и повторения не хотела.
        Внизу тихо заиграла 'живая' музыка. Гости начали собираться. Лаура, как гостеприимная 'хозяйка', радостно щебетала, обхаживая каждого, провожала в гостиную, распоряжалась дворецким и прислугой, как своими собственными рабами.
        - Госпожа! Он к входной двери подходит - шепнул из уголка домовой.
        - Хорошо, спасибо - улыбнулась.
        Спрятала фолиант, поправила платье, ещё раз глянула на причёску и макияж, пошла встречать дорогого жениха.
        Он как раз целовал ручку Кобыле, когда я подошла к краю лестницы на второй этаж, а она мило улыбалась и во всю использовала свои 'чары Кенны', кокетливо держа в пальчиках только что преподнесённый бутон чайной розы на изящном стебельке.
        Спокойно, Дарина! Спокойно дорогая! Всё хорошо - подумала про себя, видя эту картинку - Посмотрим кто кого. Плохо вы меня знаете, господа, если решили, что я и дальше буду терпеть это безобразие. В конце концов моя свадьба через несколько дней и я кровно заинтересована в любви моего жениха ко мне, а значит, я должна изменить его отношение ко мне.
        Яркий магический шар вспыхнул над моей головой, выгодно осветив с головы до ног. Лучезарная улыбка расцвела на губах, тело плавно поплыло вниз по лестнице, тихонько постукивая каблучками и переливаясь кокетливой волной. Веер свободно висел на запястье. Руки чуть согнуты в локтях, поддерживают платье так, чтобы чуть-чуть были видны атласные туфельки на тонкой шпильке, плечи округло развернулись, открывая высокую грудь, подчеркнувшую тонкую талию и пышность юбок. Облегаюший лиф притягивает взоры к плавным движениям гибкого тела, каждого вдоха и выдоха.
        Я знала свою силу и знала свои слабости, и в этот вечер решила использовать их так, чтобы выбора для восторгов у приглашённых на вечеринку мужчин и, особенно у дорогого жениха, не было вообще. Благо, что встречать принца из гостиной вышли все и это облегчало мою задачу.
        Бедный Арис даже забыл выпрямиться и отпустить руку Лауры, когда поднял глаза на изменение освещения холла. Лаура тоже замерла от неожиданности. Гости дружно повернулись к лестнице и не сводили с меня ошалелых глаз, а я обворожительно улыбалась и шла по ступенькам.
        Вот и закончилась лесница. Теперь пора переходить к походке 'эльфийской чаровницы', мощному возбудителю мужских страстей и женского восхищения, перемешанного с завистью. Главное не переиграть и вовремя чередовать движения на 'полёт бабочки' и 'лунной скромницы', чтобы ни одна не превуалировала и каждое движение казалось естественным и неотъемлемым для моего тела.
        Эффект получился выше всяких похвал. Общество замерло и не сводило с меня изумлённых и восторженных глаз. Даже дамы открыли рты, забыв злобно зыркать и кривить пренебрежительные мины.
        - Добрый вечер господа! - поздоровалась проникновенным голосом и обвела всех взглядом.
        Подошла к опешившему Арису, губы дрогнули, приоткрылись, кончик языка, едва показавшись, лизнул нижнюю губу, когда чуть дольше положенного задержала взгляд на его губах, выдохнула прерывисто, чтобы он заметил сдержанно-страстное движение груди, перевела взгляд в его глаза.
        - Здравствуй, дорогой мой, - промурчала глубоким голосом - Я так соскучилась и очень рада тебя видеть.
        Нежная улыбка сменила лучезарную, с балетной грацией подала ему руку, чуть вздёрнула брови в вопросе.
        Арис тут же пришёл в себя, отпустил, наконец, руку Кенны, коснулся губами моей.
        - Дарина, ты... ты само совершенство - тихо шепнул он, не сводя с меня сверкающих восхищением глаз.
        - Дарина?! - возмущённо воскликнула, пришедшая в себя, Лаура - Ты... ты дома?!
        Глянула свысока в её сторону, чуть-чуть повернув голову, как это принято делать в высшем обществе, когда экономка обращается к госпоже более громко, чем это ей позволено в присутствии посторонних, капельку напрягла губы и растянула их в дежурную улыбку.
        - Да, милочка, дома. Что-то не так? - приподняла бровь, и повернулась к ней лицом.
        Я специально обратилась к ней именно так, обозвав 'милочкой', потому что так аристократы всегда обращались к тем, кто не принадлежал к их сословию и их кругу. 'Милочка', 'дорогуша' - так обращались к прислуге, торговкам, кухаркам, служащим, то есть не-аристократам.
        Лаура побледнела.
        - Распорядись, дорогуша, чтобы господам вовремя подавали шампанское, а музыка звучала весь вечер без перерыва - бросила ей по-хозяйски и повернула сияющие любовью глаза к жениху - Пора приглашать гостей дегустировать новое вино, которое привезли всего час назад, дорогой мой. Надеюсь, ты не против?
        - Конечно, не против, дорогая моя - ошарашенно улыбнулся принц.
        - Господа, прошу всех в гостиную - пригласила громко, сопроводив слова широким жестом и дорогой жених повёл меня туда первой.
        Анри остался стоять у двери, совершенно забыв про букет, который принёс Лауре, и не сводил с меня глаз. Такой он меня никогда прежде не видел и его реакции я совсем не удивилась. Если даже Арис расстерялся, учитывая мои игры с ним во дворце Глории, то у Анри был полный нокаут.
        В глубине души тихо порадовалась своему успеху и продолжила представление.
        - Ты сводишь меня с ума, моя дорогая Дарина - страстно шепнул жених мне на ухо и ледяные мурашки побежали по коже, опережая друг друга.
        Чтобы усилить впечатление и показать силу его влияния на меня, слегка шевельнула плечиком и красноречиво глянула в глаза.
        - Это как раз то, чего я хотела, любимый - улыбнулась, стрельнув кокетливым взглядом и томно добавила так тихо, чтобы слышал только он - Я схожу с ума, когда вижу тебя, чувствую твой запах, слышу твой голос. Ты моя мечта на всю жизнь, родной мой, и я никак не могу дождаться нашего свадебного бала, чтобы потом отдать тебе все удовольствия моей любви. Ты неотразим и моё сердце трепещет в предвкушении нашего счастья.
        Задержала взгляд на его губах, ласково скользнула по лицу, чуть улыбнулась, повернулась к гостям и совсем другим голосом сказала:
        - Господа! Прошу поднять бокалы за принца Ариса и исполнение каждой его заветной мечты! - и тихо ему - За тебя, любимый! Первый танец мой, если ты не возражаешь.
        Гости с радостью поддержали тост. Зазвенел хрусталь, посыпались дополнения к тосту. Вечеринка началась.
        Арис закружил меня в вальсе, прижимая к себе сильнее, чем следовало, вдыхал аромат моего тела, приближая губы к уху, шептал восхитительные нежности, цветисто передавал свой восторг моими прелестями. Я улыбалась и отвечала ему взаимностью со всей великосветской деликатностью.
        Я танцевала и весело болтала с гостями, создавала атмосферу радостного дружелюбия и весёлого праздника, предлагая им увлекательные игры и развлечения в перерывах между танцами и тостами. Селену тоже не обошла вниманием, вынудив её принять участие в игре слов, где она показала себя во всей красе скудоумия и ограниченности. Я специально несколько раз останавливалась рядом с ней и знала, насколько выгоднее выгляжу, даже если учитывать ту возможность, что их отношения с Арисом, благодаря Кенне и Анри зашли дальше, чем можно было ожидать и чем было допустимо в этом обществе.
        Мое тело пело и танцевало без музыки и вместе с ней, отзывалось на каждое колебание оттенка эмоции, чувства, интонации моего голоса и каждого, кто заговаривал со мной, особенно Ариса. Серебристый смех разливался по залу, привлекая взгляды и возбуждая чужие чувства.
        Дамы не понимали что происходит и как реагировать на моё поведение, не дающее возможности себя скомпроментировать, но и не позволяющее остаться равнодушными даже их. Им пришлось поддерживать навязанную игру, пока вино не позволило им расслабиться и позволить себе вести себя более раскрепощённо в присутствии Богини.
        Зато все кавалеры 'таяли' от одного моего мимолётного взгляда и готовы были за него 'целовать пыль у моих ног', и я позволяла им это делать, но только на расстоянии.
        Эта игра доставляла мне истинное удовольствие, глубокое моральное удовлетворение и искреннее наслаждение. Но я позволяла себе расслабляться и не теряла контроля над ситуацией, вовремя её направляла в нужное мне русло, как только кто-то из дам пробовал взять инициативу в свои руки.
        Вот так вам и надо - думала, весело болтая ни о чём и обо всём сразу с дамами и кавалерами - Погодите, дойдёт еще черёд до 'Чар Богини Счастья', а если надо, то и 'Чар Богини Любви', если он меня к этому вынудит. Этого вы еще никогда не видели, и никогда не увидите, если я вам этого не покажу. Но при необходимости, я применю их без раздумий и сомнений.
        Арис вел себя свободно, смеялся, шутил, беседовал со всеми, и в то же время на сводил с меня влюблённых глаз, но стоило ему случайно пройти мимо что-то буркнувшего Анри, как он стал более настороженным, и в глазах начала вспыхивать то холодная ярость, то пламенная любовь.
        Я упорно пыталась представить, что же с ним происходит и внимательно изучала симптомы. Одну из причин, о которой я 'не должна знать', увидела во время медитации и теперь знала что он отдал, лишь бы я вернулась оттуда, откуда даже Боги не возвращаются. Я была не согласна с его решением и такой жертвой, и дала себе слово исправить то, что он натворил, чтобы мой любимый Ашер снова стал прежним, внимательным, ласковым и нежным. Вторую увидела собственными глазами в лице Селены Вицкой, не сводившей с Ариса влюблённых ревнивых глаз.
        Анри весь вечер ошарашенно поглядывал на меня, о чём-то шептался с Кенной. Вместе держали дежурные улыбки, когда на них смотрела и сверкали в мою сторону свирепыми взглядами, когда думали, что я этого не вижу. Но чаще они разговаривали втроём с Селеной и эти разговоры, судя по их минам и глазам, быле не из радостных.
        Дам мне тоже удалось 'купить', делясь с ними по-секрету крохотными тайнами красоты движения и обещая дать каждой по паре уроков, как выдастся такая оказия и свободное время. Всем, кроме Селены и Лауры. Обе к концу вечера пылали ненавистью, бросали короткие яростные взгляды в мою сторону, встречаясь то тут, то там между танцами и во время тостов. Я зорко следила за каждой и не позволяла ни одной, ни другой, ни Анри оставаться ни на мгновение наедине с Арисом.
        Далеко за полночь гости разошлись по домам, довольные приёмом и счастливые от полученного удовольствия
        С улыбкой пригласила Ариса посидеть на террасе в тишине и покое после бурного вечера за бокалом хорошего вина, 'которое в моем доме всем подряд не подается, а только избранным'. Отказаться он не мог и мы парами, под ручку, прошли на террасу: Арис со мной, а Анри с Лаурой. Дворецкий принёс вино, разлил по бокалам и скрылся.
        Ночь стояла чудесная. Лёгкий бриз овевал разгорячённые танцами и вином тела, яркие звёзды водили весёлые хороводы, полная луна освещала землю своим загадочным романтичным светом, изменяя завораживающий рисунок теней и добавляя сказку в реальную жизнь.
        - Как так случилось, дорогая моя, что ты сегодня оказалась дома? - муркнул музыкальный бас Ариса, когда он в очередной раз поднёс мою руку к своим губам, не сводя с меня восхищённого взгляда.
        - Я очень соскучилась за тобой, мой дорогой, и решила, что теперь всегда буду дома, и всегда буду к твоим услугам. Для меня нет никого дороже тебя и поэтому я пренебрегла всем на свете, лишь бы быть рядом с тобой постоянно, вплоть до дня нашей свадьбы - подкрепила свои слова мимикой, микро движением тела, взглядом.
        Сказать, что у всех троих 'попадали на пол челюсти' это ничего не сказать. Я любовалась произведённым эффектом и мстительно ликовала в душе, а снаружи оставалась именно той, которую он хотел в этот момент видеть.
        - А как же твои дела, Дарина? - едва сдерживая ярость спросила Кенна - Ты ведь всегда так занята! Что-то случилось?
        - Нет, Лаура, ещё не случилось, но обязательно случится - снисходительно улыбнулась ей и перевела взгляд на мага - Анри, ты весь вечер такой хмурый. Может быть ты плохо себя чувствуешь или у тебя что-то случилось?
        - Благодарю за заботу, Дарина, я чувствую себя, как никогда, прекрасно и у меня все замечательно - отрезал он, окуная трезвый взгляд в вино.
        - Вам понравился сегодняшний вечер, господа? - чуть поиграла интонацией голоса, мимикой, плечиком и у жениха заблестели глаза.
        - Очень, дорогая моя - страстно глянул и ласково улыбнулся он - Вечер был на редкость великолепным. Если бы все приёмы были такими, я был бы счастлив.
        - Я рада, любимый, что мне удалось доставить тебе удовольствие хоть в такой малости, и постараюсь каждый раз радовать тебя по-новому.
        Поговорили о вечеринке, музыке и гостях, старательно избегая тему Селены, мило распрощались и Ашеры ушли к себе.
        - Что ты себе позволяешь?! - вызверилась на меня Лаура, резко дёрнув за руку, едва дверь за Ашерами закрылась.
        Моя рука в ответной реакции пришлась ей по лицу. Силу я не пожалела, зная насколько крепки Кенны, влепила ей пощёчину от всей души. Златовласка кувыркнулась и заскользила в дальний угол холла, по дороге натирая паркет собственной задницей в вечернем платье.
        - Да как ты смеешь! - вскочила она с пола с одной половиной лица ярко-бурачного цвета и 'Печатью Кенны', заклубившейся на кончиках длинных ухоженных пальцев.
        Синяк будет знатный - подумала я с ухмылкой и накинула на неё 'петлю Власти'. Кенна захрипела и снова упала на пол, а я использовала Зов и колечко мамы.
        Пришлось немного подождать, пока отец сможет открыть ей проход в этот Мир. Решила за это время объяснить сумасшедшей кобыле её положение и участь.
        - Видишь ли, Лаура, - ослабила петлю ровно настолько, чтобы она могла дышать, спокойно глянула сверху - Кобыла Смерти не имеет права на личную месть, когда выполняет задание, порученное от своего сюзерена. Кобыла Смерти не имеет права пользоваться 'Чарами Кенны', когда не выполняет специального задания увести смертника За-Грань. Разве ты этого не знаешь, дорогуша?- медленно прошлась вдоль её тела, распростёртого на полу, и продолжила, похлопывая сложенным веером по раскрытой ладони - Ты, милая, забыла своё истинное место и позволила себе больше, чем даёт тебе право служанки и телохранительницы Богини. В этом доме ты, моя милая, находишься по распоряжению твоего прямого начальства, но никак не как моя гостья и тем, более не подруга. Ты находишься на моём иждивении, ешь мою еду, спишь на моей постели, одеваешь вещи, купленные на мои деньги, и ты смеешь без моего ведома и позволения устраивать приёмы за мой счёт и от моего имени для тех, кто стоит по рождению и положению выше тебя?! Не слишком ли много ты на себя берёшь, лошадь Пржевальского, а?! Ты все это делаешь для того, чтобы помешать мне выйти
замуж за любимого, отвернуть его от меня и свести с Селеной Вицкой. Не так ли? Я сегодня слышала твои слова в моей спальне и теперь понимаю твою позицию и мотивы твоих действий у моего бока. Мне жаль, что ты не поняла пожеланий своего сюзерена и своей Богини и попала ко мне в немилость, а ведь могло быть совсем иначе. Так вот, Кенна Лаура, за нарушение Законов Табуна, приказов твоего сюзерена и твоей Богини, я буду просить твоё прямое начальство наказать тебя по всей строгости Законов Мироздания и не думаю, что они мне в этом откажут.
        - Всё равно я тебя уничтожу! Я уже тебя уничтожила! - прохрипела сумасшедшая Кобыла Смерти.
        - Ты права, донюшка, - вышла из тени мама - Она подтвердила наши опасения и оказалась выбраковкой в Табуне. Мы с твоим отцом дали ей шанс заслужить право жить и оставаться Кенной, но она им не воспользовалась. Она сейчас же вернётся вместе со мной назад и участь её будет решена по всей строгости существующих законов. Тебе я пришлю настоящую Кенну, которая не опозорит ни тебя, ни свой Табун, ни себя, ни, тем болеее, нас. Её зовут Лауретта. Мы с отцом специально пересмотрели все пять Табунов, чтобы выбрать настоящую, породистую Кобылу и в то же время не создавать для тебя ненужных проблем с внешностью новой служанки и телохранительницы в глазах местного высшего общества. Ты всё правильно делаешь, детонька. Я рада, что в тебе просыпается настоящая Женщина и Богиня. Я не прощаюсь с тобой, Малютка моя. Мы скоро увидимся. На рассвете встречай Лауретту.
        - Спасибо за помощь, мам - поблагодарила её и облегченно вздохнула.
        - Будь умницей, девочка моя, поступай так, как велит тебе сердце, и всё образуется.
        - Спасибо, мам... - шепнула в тишину опустевшего холла и задумчиво пошла в спальню.

* * *
        После всего происшедшего заснуть так и не смогла и к рассвету закончила читать дневники Бореля. Осталось проверить что и где находится, а потом просчитать каждый свой шаг и приступать к действиям.
        Оказалось, что я была частично права в своих догадках. Ритуал Борджи отвлекал на себя не затребованную эннеагоном и Священным Яйцом энергию Объединяющей Сферы. Сама она находилась в башне магов во дворце короля, а в Замке на болотах была только её проекция.
        Борель очень красочно описывал свои эмоции относительно дураков-магов, которые ни за что не решат его головоломку и никаким образом не добудут Сферу правильным способом, а значит, не вернут её Алтарю и, в любом случае, погубят Мир Ашеров, то есть, в любом случае его месть восторжествует.
        Особенно он потешался над дурой-Богиней, сюзереном этого Мира, которая поставила изначальную задачу Миру во время его создания, чтобы в крови этой расы никогда не воплощался Бог Огня, а он, то бишь Борель, весь такой из себя умный и красивый, эту идиотку-Богиню обошёл и сделал по-своему. Бог воплотится в роду Лювириса через пять поколений после его магических действий и это погубит Мир наверняка, если первый вариант не сработает так, как он рассчитал.
        Меня заинтересовало, почему это древняя Богиня Дарина была против того, чтобы в её вассальной расе воплотился Бог Огня. Чем это он ей, интересно, так насолил ещё в те времена, что она решила так, а не иначе ещё в те времена?
        Мдя... Задачка. И я обязательно должна найти на неё ответ.
        Едва забрезжил рассвет, интуитивно почувствовала чужое присутствие. Бесшумно поднялась с постели, в пижаме вышла в верхнюю гостиную.
        Передо мной стояла почти точная копия Лауры, но отличалась от неё милой родинкой над левым уголком верхней губы. Златовласка внимательно осматривалась и мгновенно отреагировала на моё появление боевой стойкой с клубящимися чернотой 'печатями Кенны' на кончиках пальцев обеих рук.
        Она выглядела очень молоденькой, умненькой и дерзкой. Её глаза изучали меня настороженно и внимательно. Мне это понравились, но в её возраст я не поверила.
        - Доброе утро, Лауретта - улыбнулась ей - Я, Дарина Стар.
        Она опустила глаза и присела в глубоком реверансе.
        - Доброе утро, Ваша Светлость. Меня зовут Лауретта Истария. Я принцесса Первого Табуна, пятая дочь предводительницы Эльвиры и Герради Истария. Мне поручено выполнять роль Вашей служанки, телохранительницы и помощницы, Ваша Светлость. Богиня Тени Лиз хотела изменить мое имя на имя предшественницы, но я немного суеверна и считаю, что это плохая примета, поэтому не согласилась. Надеюсь, это не вызовет серьёзных неприятностей среди общества и не станет препятствием для исполнения Ваших планов.
        - Ты правильно сделала, Лауретта - согласно кивнула - хоть я и не суеверна, но здавый рассудок мне подсказывает, что незачем искушать судьбу. Давай с тобой сразу поставим все точки над 'и', чтобы между нами не было никаких недоразумений и недомолвок с самого начала наших отношений.
        - С удовольствием, Богиня. Мне нравится знать истинное положение вещей из первоисточника больше, чем догадываться самой - смело ответила девушка.
        - В общем так, Лауретта, - усмехнулась её словам - служанкой тебе быть не придётся. Это однозначно. Лаура уже заявила в обществе о себе, как о моей подруге, то есть, как об особе, как минимум, высшего аристократического сословия. Насчёт телохранительства не знаю. Это будет зависеть от твоих боевых качеств и умений. Пока с этой ролью я справлялась сама, коль ещё жива и здорова. Думаю, что нам сначала надо поближе познакомиться, тогда и решим какой у тебя статус. Только вот одно моё пожелание, пожалуйста, выполни уже сейчас: не показывай никому 'печать Кенны' без крайней на то необходимости.
        - Хорошо, Богиня - кивнула она.
        - Твоей предшественницей - продолжила ровным голосом - было приложено много усилий, чтобы увлечь собой двоюродного брата принца, Главного Мага этого Мира Анри Ардериса. Думаю, что с этим у нас могут возникнуть проблемы. Лаура не была пуританкой, насколько я поняла из рассказов службы и домового, и вполне возможно, что её отношения с Анри совсем не дружеские, а откровенно любовные. Анри умён, мудр, наблюдателен и предан принцу до мозга костей, но, влюблённый в Лауру и находясь под действием её 'Чар Кенны', настроен ею против меня и моего супружества с принцем. Его слова и поступки откровенно направлены на то, чтобы помешать состояться нашей свадьбе. Поэтому я думаю, что ты об этом должна знать, чтобы случайно не попасть впросак, когда Главный Маг появится в моём доме и поведёт себя привычно, приняв тебя за Лауру. Эту возможность я допускаю.
        - Ваша Светлость, простите, но мы с Богиней Лиз исследовали память Лауры перед её растлением - спокойно доложила Лауретта - Лаура, действительно, довольно сильно навредила Вашим отношениям с принцем, но Богиня Лиз считает, что Вы сама со всем справитесь и сделаете всё, чтобы исполнить данное Вами Слово. Она также считает, что любое Ваше решение будет принято ею и Вашим отцом, как верное, даже если Вы пожелаете забрать свое Слово Богини назад.
        - А вот за это спасибо отдельное - задумчиво кивнула, обдумывая её слова - Только вот знать бы ещё, чем она мне навредила. - глянула на Кенну и 'кинула пробный шар' - Лауретта, говорила ли тебе Богиня Тени, что тебе придётся иногда ходить под седлом со мной на своей спине?
        - Это естественно, Ваша Светлость - кивнула девушка - Об этом можно не говорить.
        - Это тебя не оскорбляет? - удивилась её реакции, вспомнив реакцию Лауры и ответ на такой же вопрос.
        - Ничуть, я ведь в первом облике лошадь и для меня это вполне нормальное действие - пожала она плечами и хитро глянула - Только Вам, Ваша Светлость, придётся научиться ездить верхом на Кенне. Вас это не оскорбляет?
        Ничего не оставалось, как расхохотаться.
        - Ты знаешь, а ты мне нравишься - кивнула ей - Вообще-то, я думала, что владею верховой ездой, но, если ты говоришь, что этому нужно специально учиться, значит знаешь о чём говоришь и я с удовольствием примусь за обучение.
        - Вы мне тоже нравитесь, Ваша Светлость. Можем попробовать прямо сейчас - глянула исподлобья златовласка, сияя озорными глазами.
        - Нет, Лауретта, сначала мы с тобой купим обычных лошадей и будем выезжать на них подальше за город, а там ты будешь учить меня чему захочешь. Как говорится 'не буди лихо, пока спит тихо' - и объяснила свою мысль - Не обязательно всему городу знать, что я, невеста принца Ариса, свободно разъезжаю на Кобыле Смерти по городу и Миру Ашеров. Ты ведь знаешь, какой страх испытывают к твоей расе живые, поэтому, давай не будем их без причины дразнить.
        - Но ведь все знают, что Лаура была Кенной - возразила Лауретта.
        - Знают, - кивнула - но знать это одно, а увидеть своими глазами совсем другое. К тому же, многие, если не все, считают, что это просто такая фамилия, но никак не настоящая представительница расы. Представь себе, что я проеду на прозрачно-дымчатой кобыле с длинной золотой гривой и таким же хвостом, цокающей по булыжной мостовой золотыми копытами по Белому Городу накануне своей свадьбы. Воображаешь, что тогда начнётся в этом и других Мирах?
        - Да, Вы правы, Богиня. Об этом я как-то не подумала - скромно опустила она длинные реснички.
        - Лауретта, меня зовут Дарина. Называй меня, пожалуйста, так. Окружающим лучше не знать о моём статусе или знать поменьше - улыбнулась ей - Кстати, эта комната принадлежала Лауре. Теперь она твоя. Можешь делать с ней всё, что посчитаешь нужным. Мои комнаты напротив. Там - кивнула в сторону третьей двери - спортивный зал. Ты пока осматривайся, а мне нужно ненадолго отлучиться.
        - А можно мне с Вами? - блеснула глазами Кенна.
        - С тобой - поправила её.
        - А можно мне с тобой? - послушно повторила девушка.
        Удивлённо глянула на златовласку. Такого предложения от прежней Кенны не слышала ни разу. Подумала и решила взять её с собой и, заодно, присмотреться к ней поближе в незнакомой для обеих обстановке.
        - Хорошо, - кивнула и объяснила свою задачу - я собираюсь посетить башню магов во дворце короля, пока все спят крепким предутренним сном, а у дежурных магов пересменка и они играют в шахматы в лаборатории внизу. Я не хочу, чтобы кто-либо узнал о моем посещении башни раньше времени, поэтому нужно действовать быстро и не оставлять никаких следов, особенно нужно учитывать, что Высшие Маги уровня принца и Главного Мага Мира могут почувствовать изменения электромагнитных колебаний в постоянно контролируемой ими башне. Но выбора нет. Мне нужно осмотреть Ритуальный Зал и найти там что-нибудь необычное, поэтому я решаюсь на такой риск.
        - Тогда я точно пойду с Ва... с тобой.
        - Сколько тебе лет, Лауретта?
        - Двадцать пять, если не считать человеческим времяисчислением.
        - Ну, а сколько мне, ты знаешь, если считать человеческим временем - улыбнулась ей - А когда твой день рождения?
        - В один день с тобой - хмыкнула она.
        - Серьёзно?!
        - Я тоже удивилась, когда узнала.
        - Это судьба - хмыкнула в ответ и кинула 'глазки' к Арису и Анри.
        Оба крепко спали в своих спальнях.
        Ещё раз проверила Ритуальный Зал башни магов. Пусто. Дежурные маги продолжали резаться в шахматы с азартными минами. Глянула на Кенну.
        - Ладно, пошли, а то пересменка закончится.
        Открыла портал и первой шагнула прямиком на место назначения.

* * *
        Лауретта не отстала и тут же ткнулась мне в спину, чуть подтолкнув вперёд. Обернулась и удивлённо глянула в её испуганные глаза.
        - Что случилось?
        - Я первый раз в жизни прошла порталом - почему-то шёпотом сказала она, осторожно озираясь.
        - То есть? - не поняла я - Что значит 'первый раз'?
        - Потом объясню - зашипела она, как испуганная кошка - смотри быстрее, что тебе надо и пошли отсюда.
        - Почему? - удивилась.
        - Здесь столько спящей древней магии, что мне аж копыта, ой!, стопы печёт - пожаловалась Кенна, перебирая ногами.
        - Хорошо, - удивилась её реакции - времени мало, осматривайся внимательнее, потом обсудим - и пошла по Залу.
        Древние линии магических фигур медленно начали проступать на полу, поглощая более поздние. Глянула на стены: на трёх начали проявляться треугольник, две параллельные и одинокая прямая, на четвёртой сплетение ритуала Борджи.
        Отпрыгнула назад, схватила Кенну за руку и вместе с ней юркнула в портал, не оставляющий следа.

* * *
        Вернулись туда же, откуда вышли.
        - Лауретта, извини, что дёрнула тебя в портал - отпустила её руку и облегчённо вздохнула - Фуф... мои подозрения подтвердились и я чуть всё не испортила... - упала в кресло, вытянула ноги, глянула на Кенну, потирающую руку - Садись, давай обсудим кто из нас что видел и чувствовал.
        Она села напротив, совсем по-моему, поджав под себя ноги.
        - Там полно древней магии, Дарина. На потолке есть полу-активный эннеагон равновесия и многоугольники, составляющие его, начертаны по всему залу в строгой последовательности. Это было бы похоже на Великий Ритуал Вертари, если бы существовали там ещё два полу-активных эннеагона, мужской и женский. И ещё что-то, что мне непонятно и пугает - задумчиво рассказала она.
        - Хм... На потолке, говоришь? - почесала маковку и призналась - его я не заметила. Остальное, как ты сказала. Значит, я права...
        - А чего ты испугалась? - вздёрнула соболиные брови Лауретта
        - Того, что разрозненные фигуры эннеагона могут активироваться не вовремя и это заметят Главный Маг и принц, а мне этого пока не надо.
        Тут же кинула 'глазок' в Ритуальный Зал. Линии постепенно тухли. Переместила 'глазок' в дежурку магов. Они всё ещё играли в шахматы, хмуря брови и тихонько переругиваясь на ответный ход фигуры противника по доске.
        Арис сидел на постели, не до конца проснувшись, озирался, прислушиваясь к чему-то. Анри лежал на спине, с широко открытыми глазами и тоже вслушивался в окружение. От обоих метнулись в башню магов поисковики и оба, как по команде вскочили с постелей, впрыгнули в первую попавшуюся одежду и тут же проявились в Ритуальном Зале.
        - Лауретта! Быстро в постель и делаем качественный вид, что спим! - первой рванула в свою спальню, прикрылась покрывалом и закрыла глаза, выровняв дыхание, придала лицу спящее выражение.
        Линии почти потухли, но контур каждой ещё был виден. Анри и Арис непонимающе переглянулись и поисковики метнулись ко мне и к Лауретте. 'Глазок' показал, что Кенна спит глубоким сном, подперев ладошкой щёку, улыбается, будто ей снится что-то приятное. Моё лицо выглядит совершенно безмятежным и глубоко спящим, если верить моему же 'глазку'.
        Ашеры озадаченно переглянулись и снова уставились на почти исчезнувшие линии древних магических фигур.
        - Ты что-нибудь понимаешь? - озадаченно спросил Арис и почесал затылок, удивлённо приподняв брови, глянул на Главного Мага.
        Тот покачал головой:
        - Только то, что у нас обоих была общая галлюцинация, которая разбудила ни свет, ни заря, чтобы пошутить с утра пораньше.
        - Черт возьми... - потёр лицо Арис - давай попробуем вернуть активность этих линий. Может получится. Или вызовем 'фантомы расследования'.
        Фантомы не появились к их общему удивлению и моему облегчению.
        - Может это электро-магнитные колебания, которые на что-то там отреагировали и высветились тем, чего в принципе нет? - с надеждой в голосе предположил Анри и вопросительно глянул на принца - Ты веришь в мой бред?
        Тот отрицательно покачал головой:
        - Тогда что это? - кивнул на пол Анри.
        Арис глянул на него в упор:
        - Только не говори мне, что ты думаешь то же, что и я - угрожающе предупредил мага.
        Анри пожал плечами, наглядно закусил губу и отвёл глаза.
        Арис, в одних брюках и Анри, в махровом халате до пят, прошлись по залу, внимательно приглядываясь к полу. Арис взмахнул Жезлом Власти, направил его туда, где только что была линия пентаграммы, произнес Слово Приказа. Золотистый свет из навершия Жезла облил эту часть пола. Ноль реакции. Переглянулись.
        - Может у тебя не тот вид энергии? - предположил Анри.
        Принц спрятал Жезл, кивнул и ушел 'переходом'. Главный Маг покрутил в раздумье головой, произнёс длинное 'Мдааа...' и тоже вернулся к себе.

* * *
        Через пару минут, расслабилась от пережитого напряжения, открыла глаза и увидела Кенну. Она стояла в дверном проёме, закутанная в золотые локоны и внимательно смотрела на меня. Приподняла вопросительно брови.
        - Есть в этом Мире какое-нибудь место, где мы можем поговорить откровенно без страха быть услышанными? - тихо спросила она.
        - Да, - кивнула ей - иди одевайся. Если не брезгуешь, то у Лауры вещей полно, кажется в её гардеробе были ещё не распечатанные коробки с одеждой. Может подойдут. По крайней мере, пока не откроются лавки.
        - Не волнуйся, Дарина. Всё нормально - усмехнулась она - Я же не Лаура. Чуть очистительной магии, моющих средств и её вещи будут вполне пригодны для меня.
        Задумчиво глянула на Кенну, кивнула и пошла одеваться в свой гардероб.
        Через десять минут мы сидели в гостиной Замка и пили горячий чай.
        - Знаешь, после Лауры мне трудно будет поверить тебе, Лауретта... - искренне сказала ей.
        - Знакомо - горько усмехнулась она - Меня всегда посылали исправлять её ошибки. Она была старшая дочь нашей матери от первого супружества. Он был человеком. Все считают, что Лаура такой удалась только поэтому. Я в это не верю... Ты ведь тоже человек, Дарина, но ты совсем другая. Мой отец пришёл намного позже в Табун, чем отец Лауры. Он намного моложе мамы, но он истинный Кенн.
        Вот тут я вытаращила на неё глаза:
        - Кенн?!!
        - Да, - удивилась она моей реакции - А что?
        - Не знаю пока - пожала плечами - Лаура говорила, что мужчин этой расы не бывает и что Кенны рожают только девочек... - глянула на неё с любопытством.
        - Набор хромосом тот же, что и у других рас - усмехнулась Лауретта - только у нас есть парочка добавочных и, как следствие, добавочные железы внутренней секреции. Отсюда и метаболизм иной, более обогащённый, что ли. Ну, и возможности совсем другие. А мальчишки есть, - рассмеялась она - только живут они в мужских Табунах и мы друг друга не видим до Совершеннолетия.
        - У тебя есть любимый? - глянула не неё пытливо - Скажи честно.
        - Да - потупилась златовласка.
        - Кто?
        - Мой суженый - ответила она - Я видела его во сне в ночь перед своим Совершеннолетием. Он похож на Главного Мага этого Мира, но совсем не обязательно, что это он...
        - Думаешь, это принц? Они похожи - вопросительно глянула на неё с настороженной улыбкой.
        - Нет, Дарина. Боги предназначены для Богинь, а я просто Кенна, хоть и пятая принцесса. Пусть судьба сама распорядится и сведёт меня с моим суженым, а я потом подумаю, соглашаться ли с ней - усмехнулась она.
        Это рассуждение удивило меня и обрадовало. Она явно была схожа со мной воспитанием и характером.
        Наверное, трудно нам будет вместе. Как бы не нашла коса на камень - подумала мельком.
        - Ты сказала, что первый раз прошла через портал. Что это значит?
        - Дарина, мы с рождения можем перемещаться куда угодно без всяких усилий, стоит только подумать куда хочется или нужно. Порталами пользуются только выбраковки или не чистокровные Кобылы Смерти. Если можно, давай больше не будем пользоваться порталом. Для меня он, как смерч, пронесшийся сквозь тело - объяснила она.
        - Ну, а если нужно будет попасть в одно место вдвоём, тогда как? Ты ведь не будешь знать куда я 'перешла'?
        - Буду, Дарина, - улыбнулась Лауретта - я могу сопутствовать любому живому и не-живому существу, как сопровождающая, иначе у меня не было бы квалификации телохранительницы, а также прав и обязанностей Кенны. .
        - А можно этому научиться? - жадно глянула на неё.
        - Если захочешь - усмехнулась она - Только это долго и трудно. Особенно для человеческого тела.
        - Ничего, справлюсь - упрямо глянула на неё и спросила - О чём ты хотела со мной поговорить наедине, Лауретта?
        Кенна изучающе посмотрела на меня. В глазах блеснул незнакомый мне огонёк и довольно кивнула.
        - Богиня Лиз не давала мне полномочий рассказывать тебе о том, что мы нашли в памяти Лауры, но и не запретила это делать - серьёзно сказала Кенна - Ты не истеричка и довольно рассудительна, как мне кажется, поэтому я думаю, что имею право распорядиться этой информацией так, как считаю нужным.
        Я молча слушала, ожидая подляну и интуиция меня не подвела.
        - Я думаю, Дарина, что ты должна знать об этом и быть готова к неожиданностям, хотя бы предварительно. Я поставила себя на твоё место и решила, что ты была бы права, отправив меня назад за предательство, если бы я тебе этого не рассказала.
        Я напряжённо слушала и молчала. Интуиция орала благим матом, как потерпевшая и я, привыкшая её слушать, замерла, готовая услышать правду.
        - Мне нравится, как ты реагируешь на мои слова, Дарина - улыбнулась Лауретта и продолжила серьёзно - Лаура разнесла по Мирам сплетню о тебе, что ты шлюха, привыкшая таскаться по богатым любовникам и зарабатывать на жизнь продажей своего тела, как тела Богини, за большие деньги. У тебя есть один постоянный любовник, который закрывает глаза на все твои проделки, и ты исчезаешь из Мира жениха именно для того, чтобы встретиться с ним. Менструации у тебя нет и не предвидится, потому что ты беременна от своего любовника, а твой законный жених ни сном, ни духом не ведает о своих ветвистых рогах и с чистой совестью ждёт свадьбу, сохраняя тебя для себя. Ты специально пришла к нему и потребовала исполнения его Клятвы Жениха, данной им при обручении только потому, что дала своей матери Слово Богини и предначертанное супружество должно свершиться, пока срок беременности не большой и отцовство вполне можно списать на рогатого мужа, заодно, прикрыть именем Ардериса свой позор и повесить ему на шею чужого ребёнка.
        Она подождала, пока информация уляжется в моей голове и продолжила:
        - До Ашерского принца начали доходить эти слухи об этом со всех сторон. Он взбеленился и хотел сразу же выяснить правду у тебя. Но к этому ходу Лаура была готова и использовала своё влияние на Главного Мага. Вдвоём они уговорили Ашера понаблюдать за тобой какое-то время, приготовить запасной вариант невесты в виде Селены Вицкой, а перед самой свадьбой Арис должен был открыть твою измену с помощью доказательств, добытых Лаурой и, якобы, Главным Магом, и с позором выгнать Богиню-сюзерена из её вассального Мира навсегда, использовав для этого свою силу Бога Огня.
        - Но ведь я не беременна, и даже мужика у меня никогда не было! Как он может этого не видеть? - возмутилась её словам - Это же каждый видит, кто хоть как-то разбирается в магии и просто в жизни!
        Кенна покачала головой:
        - Дарина, ты не понимаешь. У Кенн, существ не-живого Мира, магия иная и одни и те же заклинания работают по-другому. Живой, даже самый сильный маг или воплощённый Бог, не может без специальной подготовки увидеть чары Кенны, а они могут быть не обязательно любовными. Лаура использовала 'вуаль искажения', придав ей именно тот оттенок, который хотела, и в её присутствии и некоторое время без него все видят тебя именно такой, как она и говорила, и как говорит молва. Поэтому и Арис, и Анри уверены, что ты беременна от любовника, а жених-Бог получит в жёны Богиню-шлюху. Арис может быть и разобрался бы во всём этом, если бы не его бешеная ревность. Он же тебя ревнует даже к твоей собственной тени, хоть и старается этого не показывать, по крайней мере тебе. А тут ещё и кузен, которому он привык всегда верить, вместе с Лаурой подключились и намешали ему в душе и голове.
        - Так вот почему он смотрит на меня с таким холодом и яростью - наконец, поняла поведение Ариса и оторопело спросила - Ну и что мне теперь делать?
        Лауретта помолчала, вздохнула и сказала:
        - Тебе нужно найти способ перенести или отменить свадьбу, и доказать и ему, и другим, что это сплетня больного ума сумасшедшей Кенны, решившей отомстить любыми путями своей обидчице за заслуженную ею порку хворостиной. Несколько месяцев отсрочки вашей свадьбы сыграют тебе только на руку, Дарина. Только ты должна всё время быть среди тех, кого хорошо знаешь, кто пользуется авторитетом и известен в Мирах, чтобы злые языки не приплели, что ты избавилась от беременности в человеческом или каком другом Мире из-за страха перед разоблачением или ещё по какой-то причине. Иначе Арис никогда не простит тебе свой позор.
        - Но ведь после свадьбы он убедится, что это не так!
        Кенна снова вздохнула и покачала головой.
        - Эту возможность Лаура тоже учла. После первой сплетни она разнесла вторую, которая гласит, что ты настолько подлая и хитрая, и чтобы прикрыть свой позор, наверняка воспользуешься своей силой Богини и создашь иллюзию девичьей чести, которую не распознает даже Бог, не говоря уж об Ашерском принце и что для Богини это раз плюнуть.
        - Ох... - резко выдохнула я от неожиданности и понимания последних слов Лауры о том, что она меня уже уничтожила.
        - У тебя только один вариант спасти свою честь, любовь и будущее, Дарина, это всеми способами сейчас уходить от свадьбы. Ты же не можешь гарантировать, что во время Первого Супружеского Ложа не забеременеешь. Тогда слова Лауры подтвердятся, потому что принц Арис не поверит в твою честность и всё время будет думать, что это не его ребёнок. Тогда тебе придётся очень туго в вашей семейной жизни. Ты даже не представляешь во что Бог Огня сможет превратить твою жизнь, если будет думать, что ты изначально была ему не верна, а он к этим вещам более, чем щепетилен и строг. Такое даже в страшном сне вряд ли приснится. А он на это способен, можешь быть уверенна.
        Я глубоко задумалась, надолго замолчала. Интуиция подсказывала, что златовласка сказала чистую правду и выбора у меня опять нет.
        Лауретта ждала, сидела не шевелясь, смотрела в окно на болота, предоставив мне самой принимать решение.
        - Мне нужны доказательства, что всё обстоит именно так, как говоришь ты - прямо глянула ей в глаза - и я их получу, если они существуют, и тогда решу что делать. Но сначала я верну Арису долг за свою жизнь - и рассказала ей о своей задумке, потому что помощь мне была нужна. Не вызывать же из-за этого 'Шальных'. Да и вряд ли они в этом смогли бы мне помочь, а вот дружественно настроенная Кенна, вполне.
        Кенна внимательно выслушала, подумала и кивнула.
        - Я помогу тебе, Дарина, чем смогу. Но обещай мне, что рисковать собой ты не будешь. Он твоей жизни слишком много зависит.
        - Не буду - кивнула - Если всё подтвердится, уеду с тобой в Миры, позову своих подруг и займёмся Источниками и Ключами. А там будет видно что к чему. Только вот Селена...
        - Селену я возьму на себя, Дарина, - усмехнулась Кенна - О ней можешь забыть. Главный сейчас для тебя Арис и его ущемлённая мужская гордость, затмившая всё на свете. Он столько времени берёг тебя для себя и получил такой удар. Не позволяй ему к тебе приближаться наедине ни под каким видом, пока он не убедится, что ты невинна. Иначе это всё плохо закончится.
        - Хорошо, Лауретта. Я послушаю тебя, но сделаю так, как посчитаю нужным.
        - Твоё право, Богиня - спокойно ответила она.
        - Мне нужно подвигаться, выбросить из себя эмоции, Лауретта, иначе я сойду с ума - поднялась я и подошла к окну.
        - Это всегда пожалуйста - хмыкнула она - Давай вернёмся в спортзал, но только верхом и по болотам. Будет тебе разминка и заодно попробуешь удержаться на моей спине. Это далеко не так просто даже для такой наездницы, как ты, Дарина.

* * *
        Лауретта была права. Ездить верхом на Кенне я не умела. Спина кобылы была скользкая, будто натёртая воском. Шерсть короткая, шкура плотная, не схватишься. Золотистая длинная грива оказалась неуловимой для пальцев, колени не выдерживали долго обнимать ногами крутые бока, постоянно скользила задом по конской холке и бокам, как по намыленной детской горке.
        Пока доехали до города, измоталась так, что была не в состоянии стоять на собственных ногах, уж не говоря о той вони, которая исходила от меня после того, как Лауретта специально сбрасывала меня в самые вонючие жижи на всём болоте всю дорогу, и заставляла снова и снова подниматься и влезать ей на спину, чтобы снова упасть в ещё большую вонь и грязь, но каждый раз чуть ближе к городу. В который раз я благодарила в душе деда за то, что гонял меня с пупенка так нещадно, иначе бы ни за что не выдержала такого издевательства над собой и двадцать раз умерла на болотах. Помогло только упорство и выработанная привычка не сдаваться ни при каких обстоятельствах.
        Пару раз попадала в топь и Кенна неизменно вытаскивала, в последний момент схватив крепкими лошадиными зубами за шкирку, поэтому я была еще вдобавок обмусоленная лошадиными слюнями.
        От городской границы она непонятным образом перенесла меня прямиком в свою ванную, сразу преображаясь в девушку.
        По инерции я свалилась в корыто, а Кенна бесцеремонно сдернула с меня одежду и облила потоком ледяной воды, смывая с тела слизь, грязь, пот и слюни. Не обращая внимания на мои недовольные возмущения, швырнула в руки трико и майку и погнала в спортзал.
        Такой противницы в боевых искусствах я ещё не встречала, хоть и была далеко не новичком. Она свернула меня в бараний рог в течении первой доли секунды спаринга. Не поняв что к чему, но уже почувствовав первую острую боль, я стукнула по татами ладошкой. Лауретта тут же отпустила и отпрыгнула в сторону.
        - Объясни! - потребовала я.
        Она подробно объяснила, показала.
        Это была совсем другая боевая школа, совершенно не знакомая мне даже понаслышке, и я смиренно попросила Кенну стать моим тренером. К счастью, она согласилась и мы продолжили спаринг.
        К восходу солнца загоняли друг друга до крупной дрожи в мышцах и метеликах в глазах, и, не сговариваясь, молча разошлись по ванным.
        После завтрака, в сопровождении конюха и конюшего, отправились на торг. Выбирать коней предоставила Лауретте и с интересом приглядывалась к тому, как она это делала, а потом попросила объяснить, почему выбрала этих, а не других. Лауретта очень обстоятельно рассказала и показала, чем выбранные кони отличаются от рядом стоящих и я вынуждена была с ней согласиться. В этом сравниться с ней никто не мог бы.
        Конюший повёл коней домой, а конюх отправился покупать фураж и сёдла с уздечками. Мы с Лауреттой решили погулять по утреннему городу, походить по магазинам и лавкам, присмотреться к окружению.
        На главную площадь вышли ближе к обеду.
        Принц Арис, как обычно к этому времени, заканчивал обязательную 'прогулку'-приём просителей и теперь разговаривал с диковатым на вид пожилым Ашером около центрального фонтана. Анри стоял рядом с ним и внимательно слушал, иногда зыркая глазами по площади. Увидев нас, тут же сообщил об этом принцу. Арис что-то сказал аристократу, слегка кивнул головой в ответ на его поклон и пошёл нам навстречу.
        - Это Арис и Анри - сообщила тихонько Лауретте.
        - Добрый день, моя дорогая невеста - улыбнулся Арис и поцеловал мою руку. Его глаза сегодня были ещё холоднее и ещё яростнее - Добрый день, Лаура - поздоровался с Кенной и та молча присела в реверансе.
        Брови обоих Ашеров взлетели вверх.
        - Добрый день, госпожи - поздоровался Анри.
        - Добрый день, дорогой мой - ласково улыбнулась жениху, едва сумевшему скрыть передёргивание плеч от звука моего голоса и я это отметила про себя - Добрый день, господин Главный Маг - кивнула Анри.
        Арис подставил мне согнутый локоть, взяла его под руку и мы медленно пошли по площади в сторону аллейки.
        - Как тебе сегодня спалось, моя дорогая невеста? - пытливо глянул жених - Что-то снилось?
        - Прекрасно спалось, любимый - нежно заглянула в его ледяные глаза - А снился мне, как всегда, ты. Даже просыпаться не хотелось, когда Лауретта пыталась разбудить меня.
        - Лауретта? - удивлённо приподнял брови Арис.
        - Да, Лауретта - улыбнулась - Она просила её так называть, открыв мне тайну своего имени, дорогой мой. Поэтому я теперь буду называть её именно так, как она того желает. Надеюсь вы с Анри поддержите меня?
        - Безусловно, дорогая моя невеста - выплюнул жених едва сдерживаемую ярость, от греха подальше отвернув от меня лицо.
        Проследила за его взглядом и в душе всё перевернулось, ухнуло вниз и осталось в коленях вмиг ставших непослушными. Он смотрел на Селену Вицкую, не отрывавшую от него глаз. Его лицо помрачнело, когда понял, что я заметила их переглядывания.
        - Нам нужно поговорить наедине, Дарина - холодно проронил он и крепко прижал мою руку, лежащую на сгибе его локтя, своей ладонью.
        - Всегда к твоим услугам, Арис - улыбнулась в ответ, заметив предостерегающий взгляд Кенны.
        - Извините нас, господа - чуть склонил голову принц - Мы вынуждены вас покинуть - и без лишних слов увёл меня 'переходом'.

* * *
        Арис отпустил мою руку, когда ввёл в свою гостиную, хотя по Закону делать этого не имел права. Для меня это был знак, что он пошёл ва-банк. Нервно заходил из угла в угол, заложив руки в карманы брюк. Я внешне спокойно наблюдала за ним, ждала, пока соберётся с мыслями и подтвердит мою догадку. Он поглядывал время от времени исподлобья, с трудом сдерживая эмоции. Наконец, остановился, холодно уставился в мои глаза.
        - Ты только что заметила моё отношение к Селене Вицкой и её любовь ко мне, не так ли? - прямо спросил он.
        - Да. Объяснишь? - спросила спокойно.
        - Да, объясню - во взгляде начала проявляться тихая ярость - Меня больше устроил бы Договор с тобой, но ты права, наши дети не могут быть париями и поэтому наша свадьба состоится по всем правилам, как и должно было быть при других обстоятельствах. Селена недавно призналась мне в своей любви и я оценил её чувства, потому что знаю, что это значит. Тебя, моя дорогая невеста, я больше любить не могу ни как невесту, ни как свою жену, когда ты ею будешь. Свои обязанности, как твой муж, я выполнять буду по мере возможности и необходимости, но не требуй от меня большего, Дарина.
        Это было больше, чем оскорбление. Он размазал меня, как кусок дерьма, в которое случайно наступил, унизил, смешав с грязью, растоптал мою гордость и честь в угоду тем, кому это было на руку.
        - Ответь мне честно на один вопрос, Арис, ты заплатил за мою жизнь своей любовью ко мне, бОльшей частью своего сознания и сути Бога? - спросила в упор мёртвым голосом, не отводя глаз.
        - Это не важно - на мгновение отвёл глаза и скрипнул зубами - У меня к тебе, Дарина, одна просьба: не навязывай мне больше своё общество и до свадьбы держись от меня подальше.
        - Хорошо, Арис, я выполню твою просьбу, но только в том случае, если ты выполнишь мою.
        Взгляды скрестились, как остро отточенные клинки.
        - Какую? - хрипло спросил он.
        - Ты войдешь со мной в Поток Силы Священного Алтаря сегодня, ровно в полночь. После этого я исполню твоё желание: никогда не стану навязывать тебе свое общество и буду держаться от тебя максимально далеко. После этого я отдам тебе твое Слово, которое ты дал мне во время обручения, и ты будешь от меня свободен навсегда. Тогда ты будешь волен поступать так, как считаешь нужным сам. Даю тебе в этом моё Слово Богини Счастья и Любви - между нами огненно вспыхнул мой Знак, а в моей душе всё заледенело, но я продолжила всё тем же спокойным голосом - Мы с тобой останемся просто случайными знакомыми, которым не обязательно даже здороваться друг с другом при случайной встрече. И, надеюсь, так и будем поступать в будущем.
        Он молча смотрел на меня и я видела, что его мозг лихорадочно работает.
        - Соглашайся, Арис. Другого варианта выбора я тебе не дам - подтолкнула его к решению.
        - Хорошо, я согласен - глухо рыкнул он.
        - В таком случае, Арис, за три минуты до полуночи я жду тебя в Ритуальном Зале башни магов. До этого времени я, как пока ещё твоя законная невеста, прошу тебя не встречаться с Селеной Вицкой. После исполнения нашего договора, можешь поступать так, как посчитаешь нужным, а я поступлю так, как обещала.
        Он смотрел на меня прищурившись.
        - Что ты задумала, Дарина? - спросил напряжённо.
        - Тебе это знать не нужно, Арис - ответила его же словами.
        - Значит, это ты была сегодня на рассвете в башне магов?
        - Да, - кивнула, не видя смысла отказываться.
        - Что ты там делала?
        - Проверяла свои рассчёты.
        - Какие? - снова прищурился он.
        - Тебе это знать не нужно - твёрдо ответила ему - До встречи в полночь, Арис - и шагнула 'переходом' домой.

* * *
        Лауретта и Анри пили кофе в гостиной и на моё появление отреагировали по-разному. Анри зло сверкнул на меня глазами, но смог справиться с эмоцией, поднялся, чинно предложил руку, проводил к кофейному столику и помог сесть так, как предлагают это беременным женщинам. Я отметила и этот факт.
        - Спасибо, Анри - поблагодарила, сопроводив слова мягкой улыбкой, давшейся мне с великим трудом, дождалась, пока он вернётся на своё место и спросила - Будешь с нами обедать?
        Лауретта внимательно наблюдала за обоими, не говоря ни слова.
        - А где Арис? - спросил он вместо ответа.
        - В своей гостиной - пригубила кофе.
        Он поднялся.
        - Прошу меня простить, госпожи, но я должен идти.
        - Погоди, Анри - глянула на него.
        - Извини, Дарина, не могу - поклонился и тут же шагнул 'переходом'.
        Допила кофе, обдумывая происшедшее, разбирая его на фрагменты и собирая в кучу после анализа. Получалась паршивая картинка, которая полностью подтверждала слова Лауретты и моё паскудное положение, но мне этого было не достаточно, чтобы принять окончательное решение. Чего-то мне явно не хватало, только я не могла понять чего. Будто не хватало одного кусочка в мозаике, а я никак не могла понять какого именно.
        - Что случилось, Дарина? - прервала мои размышления Лауретта.
        Вздохнула, глянула на неё и рассказала о разговоре с принцем.
        - И что ты намерена делать? - спросила задумчиво Кенна.
        - Сначала верну ему всё, что он отдал за то, чтобы я осталась жива, а потом поступлю так, как это необходимо, то есть так, как советуешь ты и хочет он, только немного по-другому.
        - Каким образом ты решила вернуть ему его плату за твою жизнь? -спросила Лауретта.
        - Заставлю Священный Алтарь вернуть награбленное не по праву - пожала плечами - Для этого мне нужно попасть в башню магов в половине двенадцатого ночи. Там спрятана Сфера Объединения Священного Алтаря. Та, которая тринадцатая. Я должна её освободить из ритуала Борджи и забрать. Мне нужна твоя помощь, Лауретта.
        - Что я должна сделать, Дарина?
        - Обеспечить мне тыл. Никто не должен помешать мне это сделать. Даже ценой жизни.
        Кенна внимательно на меня смотрела и о чём-то думала. После паузы сказала:
        - Дарина, это надо сделать сейчас. То есть, в полдень, когда светит солнце, силы огня в зените и 'огненное сердце' ведет по жизни каждое любящее существо. Ненадолго я смогу прикрыть башню магов 'куполом непроницаемости' с помощью энергий своего Мира так, что башня пропадёт из поля зрения и внимания всех магов и Ашеров. Даже из поля зрения и чувствительности Бога Огня Жизни, но совсем не надолго.
        - На сколько? - вопросительно глянула на Кенну.
        - Минут на семь-восемь - пожала она плечами - На большее у меня сил не хватит. Там слишком много заклятий древнего мага.
        - Хорошо, пошли - решительно поднялась с кресла - Постараюсь успеть.
        - Не открывай портал, - тронула меня предупредительно за руку Лауретта - Пойдём 'переходом'.

* * *
        В башне магов быстро прошла вдоль линий магических фигур, созданных когда-то Борелем и проступивших в ответ на моё появление в Ритуальном Зале. Насытила их своей энергией, почерпнутой из местного источника и Ключа. Одна за другой, линии наливались пульсирующим ярким светом, пока не проявились четко все девять фигур.
        Курильница, оказавшаяся внутри борелевского квадрата и мгновенно сгорела до тла, вспыхнув синим пламенем, и осыпалась внутрь дымками от ярких вспышек, едва линии соединились.
        Без задержки прошла к стене, удлинила в её сторону свою ауру, насытила энергией древнюю каменную кладку. Посыпалась штукатурка, проявился магический треугольник. Запульсировал идентичным цветом, что и фигуры эннеагона в Замке на болотах.
        Вернулась в центр Ритуального Зала, расслабилась, концентрируя энергию заклинаний в кончиках пальцев. Почти одновременно ударила в правую и левую стены молнией холода и жаром огня, сопровождая каждый посыл взглядом и Словом.
        Подняла голову вверх и увидела пульсирующий радужными переливами ранее не видный мне эннеагон.
        Вот и третий - подумала - теперь всё сходится.
        Тихо запела Мелодию Сфер, медленно раскрываясь жестом рук и душой северной стене. Толстый слой штукатурки плавно сполз на пол. На четвёртой ноте на стене запульсировала вязь ритуала Борджи. Шагнула вперёд. Запела громче, вплетая интонацию Зова Богини. Линии ритуала Борджи раскалились добела, вспыхнули искристым белым цветом, занялись 'бенгальскими огоньками' по контуру, уничтожая себя самостоятельно.
        Следующая нота немного громче - ещё шаг - следующая громче предыдущей - ещё шаг. Десятый шаг не понадобился. Достаточно было воспроизвести всю мелодию целиком, с добавлением Зова полновластной Хозяйки Священного Алтаря Миров, Хранительницы Объединяющей Сферы и сюзерена этого Мира. Три Силы в одной Богине.
        Ярко вспыхнул последний штрих вязи ритуала Борджи и освобожденная Сфера послушно легла в мои протянутые ладони. Подняла их вверх, внимательно следя глазами и продолжая петь, но уже иную мелодию, мелодию, состоящую из тринадцати нот. Эннеагон на потолке перелился яркими цветами Ритуала Равновесия, выровнял свечение. Сфера вспыхнула отражёнными переливами, плавно погрузилась в моё тело. В голове слегка закружилось, ярко полыхнула аура и, подчиняясь моей воле, вернулась в нормальное состояние.
        Теперь я знала, почему была прежде и стала снова Хозяйкой и Хранительницей Священного Алтаря Миров, состоящего из тринадцати Сфер Жизни. Ещё одна часть памяти древней Богини Дарины раскрылась в моём сознании и я судорожно вздохнула, приходя в себя.
        Повернулась к Лауретте, вопросительно глянула.
        - Уходим - тихо сказала она - Сюда идут.
        Махнула рукой восстанавливающее заклинание на стены, штукатурка вернулась на место, не оставив следа после моих действий. Шагнула вслед за Кенной домой.

* * *
        Лауретта сидела около кофейного столика, бледная и уставшая.
        - Как ты? - спросила её, обеспокоенно глянув на бледные щёки и синяки под глазами.
        - Тяжко - ответила.
        - Чем могу помочь?
        - Мне нужно домой, чтобы восстановиться ...
        - Иди - кивнула ей - Спасибо, Лауретта.
        - Иди в Алтарь сейчас, Дарина. Иди сама и заставь Ариса прийти туда. У тебя всё получится. Не жди ночи, Богиня. Ночь будет играть против тебя.
        Удивлённо на неё глянула.
        - Ты Хозяйка Сферы и Алтаря, Дарина, - объяснила Лауретта - и он сделает всё, что ты пожелаешь. Воспользуйся этим и не теряй времени. С твоим принцем-Богом совсем плохо. К ночи он может потерять контроль над собой, как только поймёт, что ты ускользнула из его рук по его же желанию, и к полуночи из Бога Огня Жизни получится Бог Огня Смерти, монстр, который уничтожит всё из-за съедающей его ревности и ярости. Он не отдаст тебя никому, Дарина. Даже тебе самой, что бы о тебе ни говорили, и будь ты хоть трижды беременной. Он не сможет расстаться с тобой ни за что, даже не смотря на свою мужскую гордость. Ты его жизнь и смысл существования, и он будет бороться до последнего вздоха, Дарина, особенно если сам этого не понимает. Иди. Верни его самому себе, иначе вы оба погибнете и Миры вместе с вами. Не жди ночи и смерти, Богиня, иди к солнцу и жизни. Торопись, время сейчас играет против тебя Там я тебе всё равно не помощница. Иди, спасай своего любимого, Богиня. Как только восстановлюсь, я найду тебя, Дарина, где бы ты ни была.
        Внимательно глянула на неё, прислушалась к своей интуиции, кивнула и, не долго думая, шагнула во двор Мелины, Высшей Жрицы Священного Алтаря.

* * *
        Мелина почувствовала присутствие Хозяйки и сломя голову неслась с заднего дворика к порталу, но, увидев меня, резко затормозила.
        Здороваться с ней не хотелось. Ведь это из-за её мягкотелости дошло до того, что Священный Алтарь Жизни Миров был разрушен. Из-за того, что она пожалела Бореля и его любовь, забыла о миллиардах жизней и заставила друидов провести ритуал отделения Объединяющей Сферы. Она должна понести наказание, но я сейчас не могла придумать какое. Мои мысли были заняты будущим ритуалом. С ней решу потом. Без внимания наверняка не оставлю, если останусь жива. Если все мы останемся живы.
        Молча смотрела на неё и понимала, что она видит Сферу во мне, чувствует её своим древним нутром, опытом, знанием. Она понимала, что я об этом знаю и испуганно смотрела на меня, стоя в нескольких шагах, потом низко склонила голову, этим признав свою вину. Поэтому я промолчала, повернулась и пошла в дверь сараюшки.
        Друиды, как обычно, молились, упав ниц перед Алтарём. Остановилась на мгновение у порога, обвела взглядом помещение, прошла к огромному изумруду.
        - Все вон отсюда! - скомандовала холодно и резко, не оборачиваясь и не обращая больше ни на кого внимания, начала раздеваться.
        Одежду, обувь и оружие сложила в кучку, уменьшила, спрятала в перстень - мало ли что. Вынула заколки из волос, больше напоминающие 'швыряльные шпильки', чем украшения для девушки, отправила туда же. Волосы распустила. Они мягкой волной скользнули по телу, прикрыв его со спины и боков до середины икры.
        Без раздумий прыгнула на камень и он тут же преобразовался в зелёный поток энергии, струящийся высоко вверх и уходящий глубоко вниз.
        Круговорот Силы закружил, как на карусели. Опустила голову и меня стремительно потащило вниз.
        Дождалась, пока закружит у самого дна, подняла голову, движение замедлилось. Медленно подняла руки вверх, громко запела Мелодию Сфер и они подхватили мой голос. Вслед за моим голосом Поток радостно вышвырнул меня на самую вершину живительной Силы, закружил сверкающей радугой энергией.
        В какой-то момент почувствовала присутствие Ариса, но какое-то иное. Будто и не он вовсе, а только его тонкий запах лесных ландышей, нежное далёкое чувство любви, мягкую эмоцию нежности, ласкающую мысль...
        Сконцентрировала волю и приказала Сферам показать что произошло. Мыслеформа проявилась сразу: Арис вошел в Поток Силы Источника в своём Мире и использовал Зов Бога в поиске своей любимой. Сферы потребовали выкуп и он без раздумий его отдал. Он заплатил бОльшей частью своей божественной сути, Ашерской души и сознания. Без раздумий и колебаний. Сразу и бесповоротно. Себе оставил только малую толику, лишь бы существовать рядом со мной.
        Ярость Хозяйки на 'преступивших Закон подданных' рванула изнутри наружу со всей мощью древней Богини. Звуки Сфер задребезжали жалобно, будто испугавшись. Придержала Ярость усилием воли бесконечно долгие секунды, показавшиеся мне веками. Держала и ждала, пока Бог Огня ответит яростью на ярость и придёт спасать от меня жизни Миров. Он должен отреагировать! Ну же!
        От напряжения захватило дух, заломило в висках. Казалось, что ещё мгновение и моя голова лопнет по швам, а сердце разорвёт грудь, прорвавшись на свободу сквозь рёбра, но я держалась, я ещё могла ждать. Сферы жалобно звенели дребезжащими звуками, как порванными струнами, Поток энергии Алтаря раскачивался, как пьяный, будто забыл о своём назначении и направлении движения сил.
        Ну-же, Арис! Вступись за Миры! - яростно билось в сознании - Приди остановить меня! Ну же!
        И он явился. Сначала хлестнула бешеная эмоция Приказа 'Стооой!!', а следом за ней, в Потоке зелёной энергии Алтаря, материализовался разъярённый Бог Огня, с Жезлом Власти наперевес. Глаза сверкают яростью, ненавистью и болью. Волевой рот плотно зажат ставшими тонкими от напряжения губами. Желваки замерли на скулах каменными глыбами. Глаза полыхают сине-зелёным пламенем. Одежды вспыхнули и сгорели белым пламенем. Сцепились взглядами. Он давил меня своей несгибаемой волей со всей дури, пытаясь остановить остатками того, что осталось от его сути Бога, высшего мага и гордого принца Ашеров. Концентрация его мысли, казалось, зазвенела в Потоке Силы, но сегодня я была во много раз сильнее его крохотных частей триединства. И я ждала, из последних сил удерживая Ярость в узде.
        В этот момент я рисковала всем и всеми и другого выхода у меня не было. Я не оставила ему выбора: или он полностью раскроется передо мной и я смогу вернуть ему то, что он отдал, или всё погибнет к чёртовой матери. И он раскрылся. В это же мгновение ударила Приказом Объединяющую Сферу и Алтарь Сфер подчинился. Всё замерло.
        Яркая вспышка Объединяющей Сферы залила Алтарь сияющей белой энергией. Сферы взвизгнули испуганными нотами, отдав награбленное с лихвой в Поток Алтаря. Глаза Бога Огня полыхнули сине-зелёным огнём. Он резко изогнулся назад, разбросив руки. Из горла вырвался невероятной мощи рык отчаянной боли. Сильное тело обмякло в Потоке, Жезл Власти скользнул из пальцев.
        Успеваю подхватить и Жезл, и Ариса, крепко прижав к себе безвольное тело, благо в Потоке его тяжесть не имеет значения, выбрасываю руку с Жезлом вверх, не прерывая Мелодию Жизни, продолжаю петь до тех пор, пока воссоединение длится, пока каждая Сфера не ответила своей нотой, пока не зазвучали новой, теперь уже объединенной Музыкой Сфер.
        Медленно восстанавливается дыхание Бога Огня, выравнивается биение его сердца, медленно теплеет прохладное тело, появляется несравненный аромат лесного ландыша. Понимаю, что процесс прошел успешно и осталось только завершить регенерацию. А это дело времени, но это уже мелочи.
        Силою и Властью Богини переношу бессознательное тело воплощённого Бога в его спальню в королевском дворце Мира Ашеров. Тело медленно опускается на постель. Проверяю пульсы, прикрываю легким пледом, одеваюсь и отхожу в уголок, уверенно стабилизирую энергообмен между нами с помощью тоненького связующего лучика. Силой Богини прикрываюсь невидимостью. Тихо стою в уголке, в ожидании завтрашнего рассвета. Самое главное сейчас для обоих моё душевное равновесие.

* * *
        Первым увидел распростёртого на постели бледного Ариса его верный слуга Бен, громко вскрикнул, перепугавшись насмерть за жизнь своего господина. В спальню тут же вбежал встревоженный Анри, на мгновение остолбенел, быстро прощупал пульсы, припал ухом к груди принца. Видимо, с перепугу не услышал редкие, но мощные, удары сердца и поднял тревогу истеричным Зовом. Король и королева появились почти мгновенно, следом за ними маги-врачи.
        Стояла тихонько в уголке спальни, не мешая тем, кто суетился рядом с постелью принца. Молча наблюдала за ними, готовая в любой миг вмешаться, если кто-то из них попробует использовать энергетическое или магическое воздействие на организм принца. От греха подальше окутала его тело защитным слоем энергии Объединяющей Сферы. Теперь можно было не переживать, что кто-то вмешается в процесс регенерации. Через протянутый от меня к принцу луч соединения ровным потоком 'вливалась' жизненная сила в его тело и я спокойно ждала.
        Врачи-маги, король Гранд и королева Веда долго расспрашивали Главного Мага что случилось, но он ничего особого рассказать не мог, кроме того, что принц внезапно вскочил, взбешенно рыкнул 'Стооой!', сверкнул глазами так, что воспламенились занавеси на окнах, и исчез. А потом, через несколько минут, его нашел Бен.
        Длительный осмотр, обстукивание и даже обнюхивание наследника престола ни к чему не привели. Эскулапы пожимали плечами и дружно твердили, что энергетическая и магическая диагностика не удается, потому что тело принца окутано какой-то неизвестной оболочкой энергии и не позволяет проникнуть внутрь его организма. Общим мнением сошлись на том, что принц всего лишь спит, а эта энергия его личная, божественно-защитная, и надо ждать, пока сам проснётся и в итоге были выгнаны Главным Магом, королём и королевой с возмущениями, что они и сами не дураки и видят, что Его Высочество соизволили ни с того, ни с сего отправиться отдыхать в предобеденное время, чего в его жизни никогда ещё не было.
        Веда сидела на кресле у кровати и смотрела на сына умирающими глазами. Гранд не выпускал руки жены из своих пальцев, переводя взгляд с неё на сына и обратно. Они так и не отошли от постели Ариса ни на минуту с того момента, как услышали Зов племянника. Анри тоже был здесь. Лювирис с Лилией хотели остаться до утра, но их 'ушли' к полуночи, чтобы бесполезно не толклись в спальне.
        - А где Дарина? - вспомнила обо мне Веда, когда смогла оторваться от своих мыслей - Разве ей не сообщили о том, что случилось с Арисом? Она, без сомнения, смогла бы его разбудить.
        - Госпожи Дарины, как всегда, нет дома, Ваше Величество - хмуро доложил Анри.
        - То есть? Что значит 'как всегда'? - недовольно глянула на него королева.
        - Тётя Веда, я не хотел Вам говорить, - смущенно сказал Анри - но Арис решил прервать все отношения с Дариной. Он выбрал себе другую невесту и она уже дала согласие стать его женой. Осталось только оформить это официально и Ваш сын будет счастлив.
        - То есть?! - развернулась к нему королева, изумлённо расширившимися глазами.
        Король нахмурил брови, крепко сжал губы и грозно глянул на племянника:
        - Что это значит? Что за глупости ты говоришь, Анри?! А ну-ка говори, в чём дело! - рыкнул он.
        Анри ещё больше смутился, сжал руки в кулаки и решительно поднял взгляда на родственников.
        - С того времени, как Арис провёл ритуал 'Зов Богини', прошло полгода. За это время появлялись пять похожих 'Дарин' и каждая оказывалась не настоящей. Ожерелье Невесты срезало пять голов клонов. Когда появилась шестая, её Ожерелье и остальные Украшения не тронули, но она сразу же потребовала свадьбу. Настоящая Дарина вряд ли бы так поступила, как сказал Арис, и мы, после долгих раздумий, пришли к выводу, что те, кто присылал клонов, нашли способ обмануть магию Украшений Невесты.
        Веда напряглась и неосознанно сжала руку мужа, подавшись всем телом вперёд.
        - Рассказывай дальше - приказал король.
        - Эта Дарина в первый же день после своего возвращения и назначения дня свадьбы, исчезла на целый день и найти её нам с Арисом и всему ковену магов оказалось не под силу. На заходе солнца она появилась в городе и её сразу обнаружили поисковики магов в конюшне постоялого двора 'Голубая Лагуна'. Там она поговорила с конюшим и оттуда пошла гулять по городу. Через полчаса она вернулась в апартаменты, которые временно предоставил ей Арис. Мы с ним были там. В ответ на наши закономерные вопросы она закатила безобразный скандал и снова исчезла. Допрос конюшего ничего не дал. Тот исходил выделениями и не мог ничего внятного сказать, поэтому его оставили в покое.
        - И?! - грозно поторопил король.
        - Мы с Арисом решили, что её лучше поселить в отдельном от дворца доме, чтобы не нарушить законов, если это в итоге оказалась бы настоящая Дарина, и вовремя избавиться от клона, если бы она им оказалась. Арис выбрал для неё дом, но купить не смог, а через сутки Дарина появилась в городе, но уже хозяйкой того же самого особняка, который хотел купить для неё Арис. Допрос бывшего хозяина показал, что она рассчиталась с ним сполна средней шкатулкой драгоценных украшений и является полноправной хозяйкой недвижимости.
        - Ну и что? - нетерпеливо спросила Веда и пожала плечами - Она вполне может позволить себе купить дом.
        - Нет, тётя - покачал головой Анри - Арис, когда вернулся из Мира Змеелюдей, поручил мне проверить наличие состояния у Дарины и я доложил ему, после тщательной проверки по всем Мирам, что она бедна, как церковная мышь и ни гроша у неё за душой нет. Поэтому мы точно знали, что купить самый дорогой во всём нашем Мире особняк она не в состоянии, но факт оставался фактом. Позже Арис выяснил, что драгоценности для покупки ей дали король и королева вампиров, но она с ними полностью рассчиталась суммой, которая в три раза превышает нужную на предоставленном ею банковском счёте, открытом на предъявителя. У Дарины такой суммы быть не могло и мы задумались откуда у неё состояние, которым она расшвыривается бездумно.
        - Деньги ей могли оставить родители - возразила Веда - Это ещё ничего не доказывает.
        - Арис так тоже сказал, тётя и я с вами согласен. Но буквально на следующий день в доме Дарины появилась Кенна, которая в итоге согласилась с нами сотрудничать, чтобы выяснить кто та, что выдаёт себя за Дарину или что происходит с Дариной и почему она так себя ведёт. Лаура подтвердила, что это настоящая Дарина и после нескольких дней общения, сообщила, что у Дарины есть постоянный любовник, какой-то маг, к которому она отправляется каждый раз, когда исчезает из Мира и, видимо, этот маг даёт ей деньги на её нужды. Потом мы получили сведения о том, что официальная невеста вашего сына, Дарина, беременна от своего любовника. Свадьба была уже назначена, гости приглашены, а Арис поставлен в тупик. Вы же знаете, какой он ревнивый и, как и следовало ожидать, взбесился и сразу же хотел всё выяснить у своей невесты напрямую, но её, как обычно, не было в нашем Мире. Тогда нам с Лаурой удалось его убедить не торопиться и несколько дней понаблюдать, тем более, что, по расчётам Ариса, приближались 'женские дни' Дарины.
        Анри потёр лицо ладонями и продолжил:
        - Дарины, как всегда, не было и отыскать её не удалось никаким образом. Мы втроём обратились к королю Лювирису и он использовал 'Зов вассала'. Дарина появилась сразу же. Её внешний вид оставлял желать лучшего. Выглядела она так, будто только что выскочила из чужой постели, не успев привести себя в порядок.
        - Голая, что ли? - крутнул головой Гранд.
        - Нет, дядя. Она была одета, но растрёпана, помята, с 'беременными' синяками вокруг глаз. И первое, что она сделала, это кинулась к крану в кухне, чтобы умыть лицо.
        - Ну и? - нетерпеливо заёрзала Веда на стуле.
        - Никакого запаха менструации от неё не было. Это проверил Арис. Только запах потного тела. Мы с королём Лювирисом и королевой Лилией это тоже почувствовали, когда обнюхали место, где она стояла перед тем, как ушла в душ. Из душа она вернулась без косы. Видимо стыд у неё ещё остался и она отрезала волосы, чтобы показать, что сказанное о ней чистая правда. Во время обеда она повела себя довольно странно и в итоге эксцентрично ушла. Арис перехватил её 'переход' и поймал в особняке вампиров в Мире Людей. Арис не стал выяснять отношений и вернулся домой. После этого он сделал предварительное предложение Селене Вицкой и она дала ему своё согласие - Анри отпил глоток воды из стакана и продолжил - Вчера Лаура, как обычно, устраивала приём для тех, кто должен был свидетельствовать при разоблачении Дарины на Высшем Суде и, конечно же, новая, пока ещё не официальная, невеста Ариса. Но Дарина, неожиданно для всех, оказалась не только дома, но и целиком и полностью завладела вниманием принца, не дав ему ни малейшей возможности перекинуться хотя бы словом с Селеной, Лаурой и со мной. Я только успел ему
шепнуть, чтобы об был осторожен и не попался на крючок этой обманщицы. Вопреки моим надеждам, Дарина показала себя истинной аристократкой и завладела сердцами всех, кто там присутствовал. Мы за один вечер потеряли всех свидетелей и никто из тех, кто присягал принцу на верность, на следующее утро не согласился принимать участие в процессе Высшего Суда Мира... Сегодня, после 'приёма' на площади, я увидел Дарину и Кенну, очень похожую на Лауру, на площади и сказал об этом Арису. Мы подошли к ним и Арис увёл Дарину для личного разговора в свою гостиную. Он поставил ей такие условия, которых она ни за что не примет и взял с неё Слово Богини, что она его выполнит. Дарина потребовала ответного выполнения её условий, по которым Арис брал на себя обязательство войти с ней в Поток Силы Алтаря этой ночью, в без трёх минут полночь. За это она обещала оставить принца в покое.
        - Что же это за условия? - спросила Веда.
        - Что их свадьба состоится, если она не будет навязывать ему своё общество и будет держаться от него подальше до этого дня. Принц обещал исполнять свои супружеские обязанности по мере возможности и необходимости. Дарина согласилась.
        - Ну и как она, будучи беременной от другого, пройдёт Ритуал Супружества, мне интересно? - приподнял брови Гранд.
        - На это и был расчёт Ариса - усмехнулся Анри - Свадьба бы состоялась, но в качестве невесты выступила бы Селена Вицкая, а Дарине пришлось бы соглашаться на Договор с Богом Огня Жизни, чтобы дать жизнь новому пантеону Богов. Ей были бы предоставлены все условия, чтобы она без проблем разрешилась от своего бремени, немного отдохнула и потом родила столько чистокровных малышей от Ариса, сколько это необходимо для существования Миров. Потом она была бы свободна, как птица в полёте. Арис и Селена вместе приняли такое решение. Селена согласна на то, чтобы дети Ариса воспитывались в их семье. Они даже обстановку и антураж для комнат малышей уже выбрали - тепло улыбнулся Главный Маг - И вдруг сегодня, когда мы с Арисом второй раз просматривали фантомы их разговора, удобно расположившись в креслах, он странно замер, изменился в лице, яростно рыкнул 'Стой!' и тут же прыгнул куда-то 'переходом'. Через полчаса Бен обнаружил его в спальне без сознания - кивнул на спящего принца Анри и закончил - Таким я его и застал. Он лежал голый и с Жезлом Власти Бога Огня в руке. Думаю, что это дело рук озверевшей Дарины.
Как ни крути, а она всё-таки Богиня...
        Повисла тяжёлая тишина. Мерный звук секундной стрелки приглушённо нарушал её из гостинной. Легкий морской бриз колыхал занавесями на окнах, заставляя дрожать пламя свечи у изголовья принца.
        - Я в это не верю - решительно сказала Веда - Это чушь. Дарина на такое не способна. Если бы было что-то не так, она в лоб сказала это Арису. Я не верю во всё это. Это ложь! Мы не один год знаем её и я уверена, что факты, представленные тобой извращены специально, чтобы разлучить Ариса и Дарину.
        - Я тоже в эту чушь не верю - мотнул головой Гранд - Дарина слишком сильно любит нашего сына, чтобы пойти на подобное и в это я не верю. Она скорее умерла, чем её кто-то смог бы заставить что-то сделать вопреки её желанию и воле. Это я знаю точно, поэтому в рассказанную тобой сказку ни за что не поверю, пока не услышу подтверждения от самой Дарины. А вы с Арисом можете болтать или слушать болтовню сколько угодно - отвернулся от племянника король и изучающе глянул на спящего сына.
        - Спасибо, что поставил нас в известность - мёртвым голосом сказала Веда и слёзы закапали из глаз королевы тяжёлыми каплями, пока не потекли ручьём.
        Вот, значит, как вывернули - подумала как-то отстранённо - Всё, значит, просчитали, решили. Вот, значит, почему Селена такая счастливая и почему ты, Анри, так со мной себя ведёшь. Ясно. А Гранд и Веда сильно меня удивили. Надо же! Горой за меня стоят!
        - Дядя, тётя, Ваши Величества - начал было Анри, но его нещадно перебил яростный голос Гранда:
        - Выйди отсюда, Анри - приказал король и сверкнул на Главного Мага глазами.
        Тот мигом вылетел из спальни.
        - Каковы сволочи, а?! - рыкнул Гранд, с яростью пробуравив спящего сына злющими глазами, побегал по спальне, чуть не зацепив меня и снова остановился напротив принца - Не-ет! Я ни за что не поверю, что мой сын на такое способен! Он не подлец! Кто угодно, но не подлец! Я должен сам всё выяснить. А Анри надо расспросить поподробнее и, если это его работа, удалить от нашего сына... Что-то здесь не так, любимая, ой, что-то совсем не так.... Что-то мне здесь воняет подлым предательством... И дай Боги, чтобы это был не Анри! Иначе я его самолично уничтожу!!!... Не плачь, Веда. Наш сын такое придумать не мог, не говоря уже о том, чтобы согласиться... Я найду ответы на свои вопросы, любимая. И Дарину мы не дадим в обиду! Слово короля! - яркий знак вспынул и замер ровно в половине расстояния между мной и Арисом.
        Оба проследили взглядами за Знаком, переглянулись.
        - Дарина? - недоверчиво позвала Веда.
        Я сняла невидимость Силой Богини, предстала перед королевской парой.
        - Да, Ваше Величество?
        - Ты всё время была здесь, девочка наша? - король мгновенно оказался рядом.
        - Да, Ваше Величество - спокойно ответила, не меняя эмоции.
        - Ты всё слышала? - спросил он.
        - Да, Ваше Величество - слегка кивнула.
        - Ты можешь разбудить Ариса? - спросила Веда, не отставшая от мужа ни на мгновение.
        - Могу, - спокойно глянула ей в глаза - но делать этого не буду и Вам не позволю, Ваши Величества, пока процесс восстановления не будет завершен.
        - Что с ним, Дарина? - спросила Веда, взяв меня за руку и потянув к стулу.
        Прошла вместе с ней к постели принца, машинально глянула в окно. Серело.
        - Арис заплатил за мою жизнь собой, Ваши Величества - спокойно объяснила - Вчера, во время зенита, я вернула ему всё, что он отдал не задумываясь. Теперь он должен спать столько, сколько это будет необходимо его телу, сознанию и сути Бога. Я наложила на него заклинание 'сон регенерации' и оно будет действовать, пока Бог Огня не решит, что уже готов проснуться. Тогда моё заклинание потеряет силу.
        - Сколько он может спать, Дарина? - спросил Гранд.
        - Несколько суток - ответила - Чтобы с его телом ничего не случилось, я бы посоветовала Вам, Ваши Величества, после восхода солнца поместить Вашего сына в госпитальное крыло и согласиться на питательные капельницы и катетор, если не хотите, чтобы потом у него были неприятные ассоциации со своей спальной.
        - Хорошо, Дарина - кивнул король - Я распоряжусь.
        - Дарина, почему ты промолчала, когда на тебя возводил напраслину Анри?! Почему ты не оборвала его?! - взъерепенилась Веда, яростно сверкая глазами.
        - А зачем? - удивилась я - Анри рассказал свою правду, у Ариса она своя, у меня своя. Ложь Лауры лишь в том, что я не беременна и у меня, к сожалению, ещё нет любовника. Но я это исправлю в самое ближайшее время, можете не сомневаться. Анри сейчас находится под действием 'Чар Кенны' и не соображает что говорит и делает, но это не умаляет его вины, потому что он высший маг и давно должен был сообразить, что с ним что-то не так. Я благодарна ему за его красноречие. Сегодня я узнала о себе столько нового, что мне придётся самой не раз обдумывать услыщанное. Прошу Вас не наказывать его никоим образом, и не позволить это сделать Вашему сыну. Он один из двух во всех Мирах, кто по-настоящему предан принцу. Второй Бен. Всё, что делают эти двое, они делают только во благо Вашего сына. - помолчала и добавила - Ваши Величества, я очень сожалею о своём ошибочном мнении о Вас... Я искренне признательна Вам за Вашу веру в меня. Она оправдана. И я преклоняюсь перед Вашей мудростью. - склонила голову - Спасибо вам за всё и простите меня, если что не так - достала из потайного кармашка Украшения Невесты, одела на
себя. Камни сверкнули прозрачной глубиной - Как видите, они также чисты, как и в тот день, когда Арис на меня их одел, но, как Вы понимаете, их правда запятнана, как и моя честь - сняла Украшения, аккуратно положила их на прикроватную тумбочку у постели Ариса - Ваши Величества, моя гордость в высшей мере оскорблена и я обязана отказаться от помолвки и будущей свадьбы. Вчера Арис взял с меня Слово не навязывать ему своё общество и держаться от него подальше. Я ему его дала и, как Богиня, его сдержу. Поэтому, с первыми лучами солнца, я уйду и постараюсь никогда больше не встречаться с Вашим сыном. Он сам так решил, значит, пусть так и будет.
        Первый луч солнца позолотил далёкий горизонт, обозначив границу между морем и небом, скользнул по водной глади, ответившей ему радостным переливом радужного блеска, залил спальню принца.
        Подошла к бывшему жениху, коснулась кончиками пальцев его руки:
        - Прощай, Арис, и будь счастлив. Теперь мы даже не знакомы и здороваться с тобой при случайных встречах я не буду. Прости, если что не так - его ресницы затрепетали - Ну вот, мне пора.
        - Дарина, не уходи - попросила Веда.
        - Не могу - покачала головой и встретилась с её глаами - Вы королева и бывшая Страж, дорогая Веда. Вам не понаслышке известно, что такое честь, достоинство, гордость. Вы лично поступили бы также.
        Она опустила глаза и кивнула. Гранд скрипнул зубами и сказал:
        - Прости его, Дарина...
        - Не могу, Ваше Величество, это выше моих возможностей - глянула открыто в глаза королю - Я возвращаю Арису его Клятву Жениха и подаренное им 'колечко души', Ваши Величества. Они ему ещё пригодятся для его супруги Селены Ардерис - ажурная огненная фигура зависла между нами, глянула на неё и сняла с пальца золотистое сияние, положила Арису на грудь и колечко растворилось на коже - Между нами всё кончено. Это мы вместе решили вчера. Больше мне сказать нечего, Ваши Величества, ни вам, ни ему.
        - Дарина, но ты ведь любишь его! - надрывно всхлипнула Веда.
        - Это моя проблема, Веда, которую я тоже решу со временем. Спасибо Вам за всё, Ваши Величества. Будьте счастливы.
        И шагнула 'переходом'.

* * *
        Змее-малышку, обитательницу Священного Яйца, принесла во дворец королевы Глории и отдала родной матери Стэлиссе час назад. До этого отправила к Лювирису и Лилии их дочь с зятем, вызволенных из подземелья Замка, в довольно грубой форме: связанных по рукам и ногам заклинанием 'местного действия', с помощью качественного пинка под зад, припечатанного моим кованным сапогом для ускорения перемещения через портал за хамство и попытку кинуться на меня с кулаками не понятно за что. Пусть родственники теперь сами с ними разбираются. Меня это не касается.
        Теперь сидела на брёвнышке, на заднем дворе дворца Глории, наблюдала за копошащимся на траве молодняком и аристократами, занятыми тренировками военного искусства, и сосредоточенно играла в ножички обеими руками, как противниками, перекидывая клинки в скоростном режиме в ладонях и иногда меняя их местами. Стилет и мизерикордия поблёскивали на солнце драгоценными камнями в рукоятях и пока ещё ни разу меня не порезали.
        Молодой аристократ, чем-то похожий на Ашерского принца только что попал стрелой в центр мишени и улыбался рукоплесканиям таких же придворных повес, как и сам, по достоинствам оценивших его меткость.
        Со злостью швырнула стилет в центр его мишени. Стрела расщепилась натрое, клинок вошел глубоко. Аристократы открыли рты, замерли.
        Быстро подошла к мишени, досадуя на свою излишнюю эмоциональность, дернула стилет со всей дури. Выдернуть выдернула, но занозу из расщеплённой стрелы загнала знатную. Ещё больше разозлилась. Отошла от них подальше, выдернула занозу, зашипела от боли, тряхнула рукой. Кровь капнула на землю и там, где капнула, чуть ли не мгновенно появился цветок. Я обалдела и тут же забыла про собственную ярость, проследив за следующей каплей с тем же эффектом упавшую наземь. Засунула палец в рот, чтобы подобное не повторилось, ошарашенно хлопнула глазами, воровато оглянулась, не заметил ли кто, нагнулась, вырвала оба цветка с корнем и, засунула их в карман широких штанов.
        Слава Богам, никто ничего не заметил.
        Хмм... - подумала - Надо теперь со своей кровью быть поосторожнее, не ляпать где ни попадя во избежание очередных неприятностей. А они наверняка будут, если кто-нибудь это заметит.

* * *
        Лауретта ждала меня дома, в моём особняке Мира Ашеров, расхаживая из угла в угол по гостиной. Едва я появилась, она кинулась ко мне.
        - Ну что, Дарина, удалось?
        - Да, всё нормально - кивнула - Ты была права. Всё, что ты сказала мне, подтвердилось почти что дословно. Мы с тобой уходим, как и договаривались. Свадьбы не будет. Вернее, будет, но не со мной. Позову своих 'Шальных' подруг и отправимся к другим Источникам и Ключам. Надо заканчивать это дело. Потом на несколько лет надо будет уйти пожить в Мире Людей, пока не пройдут волны очищения и Алтарь не уравновесит основные Потоки энергий Мироздания. А там видно будет.
        - Сёдла брать? - деловито спросила Кенна.
        - Нет, будут на месте. Переодевайся удобно и пошли отсюда. Я пока дам распоряжения домовому.
        - Я мигом - кивнула Лауретта и унеслась в свою комнату.
        - Брим! - позвала домового.
        - Да, Богиня - тут же появился он из-за портьеры.
        - Ты всё слышал и понял, не так ли? Я ухожу из Мира. Когда вернусь, не знаю. Следи за домом. Службу пока оставь, пусть на всякий случай будут, но если захотят уйти, не держи. Деньги в сейфе. Вам этого должно хватить на полгода, даже если будете шиковать. Потом я пополню запас. Наведываться и проверять, как вы тут, тоже буду. Всё ясно?
        - Да, Госпожа. А как же Ваша свадьба с принцем?
        - Свадьба у принца будет, Брим. Не забудь поздравить домовых жениха и невесты с такой радостью.
        Домовой непонимающе хлопал глазами и молча шевелил губами. Лауретта вышла из своей комнаты, полностью одетая и экипированная.
        - Дарина, я не послушала тебя и взяла своё седло, которое для меня сделали мастера из нашего Мира, пока я приходила в себя после башни магов.
        - Хорошо, пусть будет, но пока его не показывай никому.
        - Как скажешь, - серьёзно ответила она.
        - Тогда пошли?
        Она кивнула и мы покинули особняк.

* * *
        Светлый Город, Светлоград, эльфов всегда меня манил своей неповторимой красотой, какой-то воздушностью, лёгкостью, изумительным очарованием архитектуры, изобилием цветов и завораживающей музыкой фонтанов. Особенно ранним утром, когда жители ещё сладко спят в своих роскошных постелях и улицы пусты.
        Сейчас было именно такое утро и мне захотелось пройтись по улицам города, но я подавила желание. Для этого ещё будет время.
        Мы с Лауреттой вышли не в город, а на знакомую поляну на горке, откуда город был виден, как на ладони.
        - Тебе нравится здесь? - спросила Лауретта, внимательно присматриваясь ко мне, в то время, как я молча любовалась раскинувшейся передо мной, насколько хватало глаз, захватывающей панорамой.
        - Да, очень нравится. Может быть когда-нибудь я поживу здесь несколько лет, когда будет такая возможность... - задумчиво ответила, отрывая взгляд от города - Погоди минутку, Лауретта, я позову подруг.
        - А вдвоём не справимся? - вопросительно глянула она.
        - Нет, не справимся - ответила с улыбкой - Спать нам тоже надо и от толпы не отобъёмся, если придётся, а девчата не будут против поразмяться. Тебе они понравятся, Лауретта, не переживай.
        Сосредоточилась на образах подруг, выслала обеим Зов.
        Илька появилась первой, следом Ари. Обе запыхавшиеся, взмокшие от пота. Обе кинулись ко мне в объятия, едва увидели с радостными возгласами и смехом, как всегда это было, когда давно не виделись.
        - Что случилось, Даринка? - беспокойно выдышала Илька - Мы у меня в спортзале тренируемся, а тут Зов...
        - Девочки, познакомьтесь, пожалуйста, это Лауретта Истария, она Кенна, и вдобавок принцесса - представила им Кенну.
        Девчонки присвистнули, вытаращив глаза.
        - Лауретта, познакомься, пожалуйста, это герцогиня Иллариэлла Вэйдейери, Эльфийка. А это графиня Ариадна Адария, Древняя. Обе мои давние подруги, о которых я тебе говорила.
        - Очень приятно познакомиться - дуэтом произнесли подружки и чинно присели в реверансах с серьёзными минами.
        Лауретта на мгновение позже присела следом, но не выдержали, весело переглянулись и расхохотались нелепому виду: все четверо были в брюках и трое приседали в реверансах!
        Отсмеявшись, девушки глянули на меня.
        - Так что случилось, Даринка? Ты что, только хотела нам показать настоящую Кенну, что ли? - удивилась Ари.
        - Нет, - качнула головой - Я хотела предложить вам прогуляться. Конечно же, если вы не заняты, ну и представить вам нашу новую боевую подругу.
        - Хорошая идея! - подхватила Илька - А ты как думаешь, Ари?
        - Давно мы никуда не выбирались, прекрасный шанс тряхнуть стариной. - задорно кивнула графиня - Мирам пора вспомнить 'Шальных'!
        - Вот и замечательно, - улыбнулась я - Тогда давайте встретимся здесь самое большее через час.
        - Может лучше пойдём ко мне? - вопросительно глянула Илька - Вы же, наверное, голодные?
        - Если мы пойдём к тебе, то ты будешь собираться до конца недели, а твои родители задержат нас ещё на пару месяцев! - покачала головой - Нет уж! Мы вас тут подождем. Если что, мы отправимся на юго-восток. Догоняйте.
        - Дарина, но туда никто не ездит! - удивилась Илька - Там же прОклятый дворец!
        Хмыкнула и кивнула.
        - И Источник Силы Мира Эльфов. Туда нам и надо.
        Подруги переглянулись.
        - Что ты задумала, Даринка? - подозрительно прищурилась Ари.
        - Восстановить Источник и Ключ - улыбнулась ей.
        - А-а-а - дружно протянули подруги - так бы сразу и сказала! Значит, переодеваемся?
        Кивнула.
        - Мы мигом! - хохотнула Илька и исчезла первой. Ари последовала за ней с таким же хохотом счастья.
        - Ты им ничего не сказала? - удивленно сказала Лауретта - Почему?
        - О чём? - не поняла я.
        Кенна пожала плечами и промолчала.
        - Лауретта, я прилягу, пока девчонки появятся, а то что-то устала сильно. Две ночи не спала. Просто отключаюсь. Полчасика сна мне здорово помогут.
        - Да, конечно, Дарина, ложись, я посторожу.

* * *
        Проснулась внезапно, от чувства надвигающейся опасности. Приоткрыла ресницы. Кенна спокойно сидела рядом и жевала травинку.
        - Приближаются трое конных - спокойно доложила она - Все трое мужчины разных рас. Королевских кровей. Молодые. Принцы.
        Перешла на объёмное зрение и увидела тех, о ком говорила Лауретта. Тройка мужчин едут шагом в нашу сторону на высоких вороных конях.
        - Моё имя без надобности не называй - осторожно предупредила Лауретту.
        Она кивнула в ответ, поменяла травинку в зубах, изжёванную выплюнула. Обе поднялись навстречу, прищурились на всадников.
        Они в свою очередь остановились в нескольких метрах, внимательно рассматривают.
        - Доброе утро, леди - поздоровался эльф, приподнимая шляпу.
        - Доброе утро, Ваши Высочества - ответила за обеих Лауретта.
        - Вы правы, уважаемая Кенна, мы именно те, за кого Вы нас приняли, представители королевских домов трёх Миров - учтиво склонил голову всадник - Не так часто можно встретить в эльфийском лесу, недалеко от Светлограда настоящую Кенну в компании с человеческой девушкой. Мы подумали, что вам нужна помощь, поэтому взяли на себя смелось и подъехали спросить.
        - Благодарим, господа, но помощь нам не нужна.
        - Кого-то ждёте, уважаемые леди? Или просто прогуливаетесь? - с улыбкой спросил второй.
        - Отдыхаем в тишине и покое прекрасного эльфийского леса, Ваше Высочество - спокойно ответила она, не сводя с них пристального взгляда.
        - Гостите в нашем Мире, уважаемые леди? - спросил эльфийский принц.
        - Да, Ваше Высочество - улыбнулась Кенна - Ваш Мир так прекрасен, а город так великолепен, что не погостить, хотя бы недолго, было бы неблагородно с нашей стороны.
        - Надеюсь, Вы не откажетесь остановиться во дворце короля и принять моё приглашение осмотреть достопримечательности города и его окрестностей в нашей компании? - очаровательно улыбнулся принц эльфов, жестом показав на друзей, и соскочил с коня, остальные двое последовали за ним - Ах, простите великодушно, уважаемые леди, я не представился сам и не представил Вам моих друзей. Позвольте исправить эту ошибку. Меня зовут Эллориэль Фэйери. Это принц Альтаир Бёрд из Мира Орнитов, а это принц Александр Бермуд из Мира Древних.
        Кенна зыркнула на меня мимолётно, я чуть заметно пожала плечом.
        - Меня зовут Лауретта Истария, я принцесса Первого Табуна Кенн Мира За-Гранью. Моя подруга, госпожа Дарина Стар, из Мира Людей.
        Чуть склонила голову с дежурной полу-улыбкой в ответ на более низкие поклоны голов принцев. Это меня немного удивило, но не заинтересовало. Я поглядывала на панораму города, предоставив Лауретте самой разговаривать с ними.
        - Очень приятно познакомиться, уважаемые леди - сверкнул на меня глазами Эллориэль - С Вашего позволения, я вернусь к своему вопросу: могу ли я расчитывать, что Вы примете моё приглашение остановиться во дворце короля и осмотреть достопримечательности города и его окрестностей в нашей компании?
        Лауреттаа снова глянула на меня. Поняла, что без моего вмешательства не обойдётся и перевела взгляд на эльфа:
        - Надеюсь, Ваше Высочество не обидится, но у нас иные планы в отношении экскурсии по Вашему Миру, и у нас есть замечательный экскурсовод, который ознакомит нас с местными достопримечательностями. После культурного отдыха и ознакомления с прелестями Вашего Мира, мы обязательно посетим Светлый Город и тогда, если Вы будете настолько любезны и позволите воспользоваться нашим знакомством, обратимся к Вам за помощью и с удовольствием посетим дворец короля.
        Глаза Их Высочеств подозрительно блеснули.
        - Могу я поинтересоваться именем Вашего экскурсовода, госпожа Дарина Стар? - вопросительно приподнял брови эльфийский принц.
        - Это важно, Ваше Высочество?
        - Мне бы хотелось знать, кто лучше меня знает мой Мир - настойчиво сказал принц.
        - Это моя близкая подруга, Ваше Высочество, и я не хотела бы открывать Вам её имя без её согласия.
        - Хорошо, госпожа Дарина Стар, я принимаю ваш учтивый отказ - согласно кивнул он с чарующей улыбкой - Могу ли я задать Вам лично один вопрос?
        - Будьте любезны, Ваше Высочество - равнодушно глянула ему в глаза.
        - Если я правильно понимаю, Вы являетесь невестой принца Ариса Ардериса и вскоре будет Ваша с ним свадьба?
        Вопрос застыл в глазах всей тройки. Подумала, прежде чем ответить, потом сказала:
        - Вы правы, господин Эллориэль. На днях должна была быть наша свадьба.
        Брови прыгнули вверх у всех троих.
        - Вы хотите сказать, что её не будет? - удивлённо спросил Древний.
        - Будет, но без моего участия.
        - Можно узнать по какой причине? - спросил Орнит.
        Бросила 'глазок' в спальню Ариса. Он крепко спал, разметавшись по постели.
        - Принц Арис сам объяснит Вам причину, если посчитает нужны, когда проснётся, Ваши Высочества.
        Три поисковика метнулись в спальню Ариса.
        - Что с ним случилось? - напряженно спросил эльф, переглянувшись с друзьями - Почему он спит в такое время?
        - Да ещё и под заклинанием 'сна регенерации' - добавил Орнит.
        Глаза, как по команде, сверкнули беспокойством, тела подались вперёд.
        - Не беспокойтесь, Ваши Высочества - чуть улыбнулась - С ним уже всё в порядке. Переживать не о чем. Просто ему сейчас нужен сон и покой. Через несколько дней принц будет таким же, как и всегда.
        - Госпожа Дарина, скажите нам, что с ним случилось? Мы должны это знать, как его самые близкие и давние друзья - настойчиво попросил Альтаир.
        Помолчала, подумала и ответила:
        - Извините, господа, но я не могу дать вам такую информацию. Когда принц Арис придёт в себя, вы сможете задать ему лично все свои вопросы и, если он посчитает нужным, ответит вам так, как решит сам. Я не беру на себя смелость отвечать за него.
        Молчание. Переглядываются. Короткий, почти неуловимый знак пальцами эльфа и снова смотрят на меня.
        - Я восхи...
        Договорить эльфу не дал мгновенно открывшийся между нами портал и 'Шальные' при полном параде и экипировке, по очереди выскочили из него верхами, с запасными лошадями для нас с Лауреттой.
        - А вот и мы! Заждались? - крикнула Илька, разворачивая коней -Надеюсь, ты уже переоделась, Даринка? - и удивлённо добавила, увидев компанию принцев, ошалело смотревших на них - Ой! Извините, я... мы Вас не заметили, Ваши Высочества...
        - Даринка забирай этого бешенного! Мы его специально для тебя взяли - выдала Ари, повторяя манёвр Ильки и одновременно пытаясь укротить храпящего коня - Других не было, а бешенных укрощать горазда только ты, вот и... - и тоже замолчала, оценив с ходу обстановку.
        Я куснула губу, усмехнулась, покрутив головой.
        - Так вот, значит, кто 'Шальные' - тихо присвистнул принц Александр.
        Мужчины многозначительно переглянулись, покрутили головами, пряча улыбки.
        - А мы так долго искали 'Шальных' и никак не могли найти - с загадочной улыбкой сказал принц Эллориэль - Уж что только не придумывали, лишь бы напасть на след легендарных девушек. Даже заказы делали, но вас так и не вычислили.
        Принцы тряхнули перстнями и через несколько секунд перед нами стояли трое 'Бешеных' в полной экипировке, только косынки-маски не прикрывали лица, а остались свободно висеть ниже подбородков.
        - Мы 'Бешеные' - усмехнулся он - Не смотрите на меня так, леди. Это правда. Наша пятёрка и есть та легендарная группа.
        - А кто остальные? - напряженно спросила я, не обращая внимания на вытянувшиеся лица подруг, и от всей души желая, чтобы моя внезапная догадка оказалась неверной.
        - Один из них, Арис Ардерис, второго Вы тоже знаете, госпожа Дарина. Это Анри Ардерис- удовлетворённо улыбнулся он, увидев моё окаменевшее лицо.
        - Мда... - красноречиво ответила я и отвела глаза.
        - Если я правильно понял, то Арис тоже не знает о том, что его невеста одна из 'Шальных', иначе это знали бы и мы - расплылся в улыбке Альтаир.
        Усмехнулась, отрицательно покачала головой.
        - Это никогда не касалось наших отношений - осторожно ответила ему.
        - Теперь Вы, госпожа Дарина, знаете, почему мы имеем права знать, что произошло с Арисом.
        - Сюда едет Анри - тихо сказала Лауретта, но услышали все.
        Мужчины оглянулись на дорогу, Илька и Ари повернули головы, мы с Кенной глянули туда же.
        Анри придержал коня. Одет он был в длинный бесформенный плащ, заколотый на груди брошью солнечного диска с лучами в разные стороны, высокие сапоги, чёрную широкополую шляпу. Косынка-маска болталась на шее, не закрывая лица.
        На мгновение замер, нахмурился, узнав нас с Лауреттой, глянул на 'Шальных', брови прыгнули вверх, перевёл взгляд на 'Бешеных' и снова уставился на меня. Я смотрела на него холодно и спокойно. Он соскочил с коня и прямым ходом решительно направился ко мне. Неизвестно откуда взявшийся клинок Кенны упёрся в его грудь. Анри остановился.
        - Что ты с ним сделала?! - прорычал он, почти не размыкая губ.
        Глаза метали молнии, желваки ходили ходуном. 'Бешеные' тут же напряглись, подавшись вперёд. Девчонки мгновенно оказались рядом. Оружие наизготовку. Глаза напряжённо впились в него и в меня.
        - Не твоё дело, Главный Маг - спокойно ответила, оставляя лицо таким же каменным и не сводя с него холодных глаз, вскользь сказала подругам - Уберите оружие, девочки. Он не опасен для меня .
        - Напрасно ты так думаешь, Дарина - глухо рыкнул Анри - Если ты его сейчас же не вернёшь в нормальное состояние, я тебя убью.
        - Пошёл вон - спокойно ответила - Ещё раз откроешь рот в мою сторону и я заставлю тебя проглотить твой паршивый язык и не посмотрю, что ты 'Бешеный'. Понял? А теперь проваливай!
        Молниеносные движения двух тел и Ашер отлетел от меня, получив удар каблуком под челюсть. Успела-таки - хмыкнула про себя.
        'Бешеные' подхватили Анри под руки, на дав упасть, но ко мне больше не подпустили. Он буравил меня яростным взглядом, только единожды тряхнув после полученного удара головой, глухо рычал, перестав вырываться и наверняка зная, что не вырвется.
        - Анри, объясни, что всё это значит? - потребовал Эллориэль.
        - Извините, господа, - сказала спокойно - я не желаю второй раз слушать рассказ о планах моего бывшего жениха и его кузена моих будущих жизненных перспектив. Если этот Ашер при мне еще раз откроет рот, я его просто убью. Поэтому, от греха подальше, нам лучше уехать.
        Пошла к бешеному коню. Тот прянул ушами, когда похлопала его по холке, и нервно переступил точеными ногами.
        - Госпожа Дарина, мы бы просили Вас остаться и выяснить нам о чём идёт речь - твёрдо сказал Эллориэль - Это касается нашего друга, и мы хотим и имеем права знать причину таких отношений между Анри и Вами. В чём он Вас обвиняет и в чём его обвиняете Вы? Такого в истории существования 'Бешеных' ещё не было! Я, в конце концов, настаиваю!
        Запрыгнула в седло, передёрнула поводом, показывая коню, кто тут хозяин. Пристально глянула на эльфа.
        - Мне не нравится процесс выяснения отношений с кем бы то ни было, Ваше Высочество, это раз. Во-вторых, мне неприятен этот жасминовый Ашер и разговаривать с ним я не намерена ни под каким предлогом. В-третьих, я не собираюсь ни перед кем оправдываться и, тем более, отчитываться. Боги перед смертными не отчитываются. Всего доброго, господа 'Бешеные'. 'Шальные', вперед! Нас ждут великие дела! - хмыкнула и пришпорила коня, направив его в сторону Источника.
        Девчонки гикнули и рванули за мной, не отстав ни на секунду.
        Впереди летел 'глазок', предупреждая о препятствиях и изгибах дороги.

* * *
        На привале вытряхнула из драконьего перстня давно не использованную одежду и переоделась в тонкий паутиновый комбинезон из арсенала 'Шальной', высокие сапоги, окованные металлом на узком носке и мощном каблуке с выемками для шпор, шляпу с широкими полями, на шею повесила черный платок, чтобы при необходимости закрыть лицо, накинула бесформенный длинный плащ, застегнула застёжкой в виде полумесяца, пронзённого кинжалом. Стилет и мизерикордию пристегнула к руке и ноге, меч на пояс. Проверила карманы с шилонами, попрыгала, обновила устаревшие заклинания. Снятую одежду сложила, уменьшила, спрятала.
        Лаура смотрела на меня заворожённо. Удивлённо глянула на неё:
        - Что случилось, Лаура?
        - Я думала, что ты шутишь, а девчата просто играют в 'Шальных'... - растерянно произнесла она.
        - Нет, не шучу. Я не расположена сейчас к шуткам - глянула исподлобья на неё, проверяя карманы комбинезона - Надо будет тебе тоже заказать такую одежду - хмыкнула - Как сделаем здесь всё, съездим к нашему Мастеру-Скорняку.
        Лауретта смущённо потупилась и объяснила:
        - У меня есть такой же. Я мечтала попасть в команду 'Шальных' и 'играла' в это, как только впервые о вас услышала.
        - Тогда одевай - спокойно пожала плечами - поиграем дальше вместе.
        - Одевай, Лауреттка - подтолкнула её под бок Илька, сдирая шкурку с жирного зайца, подбитого ею по дороге шилоном.
        - Ну! Не тяни, Лауретта. В нашу команду не так часто принимаются новые 'шальные' - кивнула Ари, разжигая костерок в выкопанной ямке - Чего уж там кокетничать. Одевай.
        Лауретта неверяще смотрела на нас и хлопала длинющими ресницами. Мы переглянулись и дружно рассмеялись. Златовласка смущенно вынула свой костюм и быстро переоделась.
        Зайчатина на костре с приправами удалась на славу. Поглядывая на подруг во время обеда, спросила:
        - Ну, хоть бы рассказали о себе, что ли? Давно же не виделись. Илька, что у тебя хорошего случилось за это время?
        Девчонки переглянулись, хихикнули:
        - Ой! Обхохочешься! Папенька изволили решить, что меня пора выдавать замуж - хохотнула она и сопровождая соответствующей мимикой продолжила - Вместе с маменькой дружно начали вывозить меня в свет. То к одним знакомым поедем, то к другим. Я решила, что туда, то бишь замуж, я ещё попасть успею и губить мою молодую и полную приключений жизнь мне ещё рано. Подумала и решила спасаться со всем рвением свободной эльфийки и магини-воина, типа, зря что ли училась и диплом с квалификацией получала. Придумала кучу новеньких заклинаний, чтобы изменять внешность, но так, абы заботливые родители не заметили, а потенциальные мужья в ужасе разбегались кто куда. Повозили меня родственники по высокородным домам, видят толку нет и давай сами сватать. Смотрин было ууууу! сколько, да всё без толку. Женихи удирали со смотрин едва переступали порог в ужасе. Папенька разозлился и сказал, что коль никто из порядочных аристократов брать меня замуж не хочет, то он повезёт меня на юбилейный бал нашего принца, типа может тот на меня клюнет и приберёт нежное дитяти, эт меня, к рукам - хохотнула Илька - Перспективка меня не
обрадовала. Я покосилась на свою задницу, с ужасом представив сколько геморроя на её долю выпадет, если прогнозы папеньки исполнятся, и срочно вызвала Ари, потому что моей одинокой фантазии не хватило, чтобы придумать что сделать, чтобы от одного моего вида Его Высочество унёсся блевать и больше в мою сторону не глянул ни за какие коврижки. Третью неделю думаем, но придумать так пока и не смогли. А тут твой Зов на счастье, и я поняла, что это именно тот спасительный шанс, который поможет увильнуть от очередной акции выпихнуть меня из родного дома любимыми родителями. Теперь, слава Богам, ни на какой юбилейный бал я не пойду по уважительной причине и нагоняй за отказ от очередного кандидата в мужья не получу.
        - А чем тебе этот Эллориэль не нравится? - спросила подругу, пожав плечами - Мужик, как мужик. Даже в глазах мысли проскакивают. Может на что и сгодился бы в хозяйстве.
        Девчонки расхохотались. Отсмеявшись, Илька сказала:
        - Ой, Даринка! Кто бы говорил! Вот как ты замуж пойдешь, тогда и мне предлагай! А пока хоть десять принцев мне выстраивай в шеренгу в капроновых колготках, кроме смеха они ничего у меня не вызовут! Не дозрела я ещё до замужества! Мне бы вон на коня, да в бой с нечистью всякой, это да, а строить из себя черт знает что, да ещё и чёрт знает с кем у бока, мне пока не нравится. Это не моё амплуа - передёрнулась Илька - Посмеяться и потанцевать люблю, но ближе ни-ни! На фиг! А то ещё влюбится, не дай Боги, какой придурок, так родственники сразу за порог выставят, замуж так сказать! Дураков нема! - многозначительно помахала обглоданной косточкой.
        - А меня засватали - грустно вздохнула Ари - Какой-то старый пердун нашёлся. Двести пятьдесят лет сморчку, а туда же. На молодую позарился, педофил чёртов! Я его ещё в глаза не видела, а он мне уже противен! Через две недели смотрины, а потом свадьба через месяц. Кто бы на голову нагадил и размазал от такого счастья! Даже не сказали как того пердуна зовут! Не положено, видите ли! - возмущенно бросила недоеденную косточку в костёр - Даже аппетит пропал! Ну и на фиг мне замуж непонятно за кого и не понятно зачем?! - расстроенно глянула на меня Ари - Законы у нас в Мире совершенно дурацкие! Живёт себе человек, живёт, жизни радуется, счастлив по самую макушку. Так нет же! Пришёл возраст, засватали и чеши из дома не понятно куда и зачем. Был бы молодой, ещё куда ни шло, хоть глаза можно было бы закрыть и про побелку потолка думать или про интерьер новый, а тут... Эх...
        Лица поскучнели, глаза потускнели, настроение упало. Я тоже задумалась, глядя в огонь костерка.
        - Может в Академию вернуться и продолжить образование? - предложила им - Какое-никакое, а решение проблемы. По крайней мере для меня.
        - Я - ЗА! - воскликнула Ари -ЗА!ЗА!ЗА! Когда складываем документы?
        - Я тоже ЗА! - кивнула Илька - Как раз сезон. Не принять нас не могу, там и отдохнем от всей этой дурости замужества.
        - Решено, - кивнула - заканчиваем в этом Мире Источник и Ключ и относим документы.
        - Я тоже пойду с вами - заявила Лауретта - Мне, по идее, то же не должны отказать.
        - Замечательно! - закивали головами Илька и Ари дружно в один голос добавили - бедная Академия!!! 'Шальные' возвращаются! Вот будет хохма!
        Воспоминания студенческих лет захлестнули всех троих и мы дружно разулыбались, припоминая вслух прошлые приключения.
        - Ну, теперь твой черёд, Даринка. Давай, рассказывай, сначала про жениха - загнула пальцы Илька - Кто он? Что он? Как выглядит? И вообще всё про него. А потом про всё остальное
        Вздохнула, оглядела подружек:
        - Он мне уже не жених и слышать о нём я больше не хочу ни слова. Даже думать не хочу на эту тему.
        - Хорошо - согласно кивнула Ари - Тогда расскажи про бывшего жениха. Нам же тоже интересно, кто этот Арис Ардерис, который чуть не окрутил нашу подругу, самую ненормальную 'Шальную' из нас всех!
        - Давай, колись, Даринка! - сверкнула глазами Илька, усаживаясь поудобнее.
        - Ну, хорошо, про бывшего могу сказать - согласилась - Он принц Мира Ашеров и воплощённый Бог Огня Жизни. Со всеми моими требованиями к потенциальному мужу, при всем своём желании, недостатков я в нём не нашла, как ни искала - глянула на подруг, оторвав взгляд он гладкой поверхности озерка и усмехнулась - А сегодня утром оставила такого красавца, орла и героя и ушла в полной уверенности, что между нами всё кончено.
        - А почему? - хлопнула глазами удивлённая Илька - Ты что, не любишь его?
        - Любила и верила, как самой себе... Нет, наверное, больше, чем себе, себе я верб всё-таки не каждый раз - задумчиво ответила.
        - Расскажи, Даринка - коснулась моей руки Ари.
        Коротко рассказала подругам всё, что произошло между мной и Арисом, о Лауре и Анри, вплоть до сегодняшнего утра. Без соплей и эмоций. Их почему-то не было. Даже сама удивилась, будто и не о себе рассказывала. Лауретта добавила то, что узнала из памяти Лауры.
        Повисло долгое молчание.
        - Значит, Богиню в шлюхи записали - зло сплюнула изжёванную травинку в угли потухшего костра Ариадна - Не просто в шлюхи, а ещё и в беременные шлюхи!
        - Не в этом дело - пожала плечами - На сплетни мне плевать.
        - А в чём?
        - В нём. Он поверил им, а не мне, зная меня так долго - тихо сказала -Этим он оскорбил меня до глубины души, смешал с дерьмом, растоптал мою гордость и честь, приготовил мне судьбу безропотной селлекционной кошки. После этого ни о каких отношениях между нами не может быть и речи.
        - Ну, а за детей я бы обоим яйца поотрывала к чёртовой матери! Сволочи паршивые! - подскочила Илька и забегала из стороны в сторону - Это же надо такое придумать?! Я бы эту Селену вместе с Лаурой лично размазала бы! Жаль, что не знала про этого Анри, я бы ему добавила так, что мало не показалось бы! Мало ты ему врезала, Даринка! Я бы не пожалела гада!
        - Ну, не Селена бы была, так какая-нибудь другая. Видно желающие гроздьями на нём висят, если он такой, как ты говоришь, Даринка - заключила Ари - Правильно ты и сделала, что послала его.
        - Девочки, не забывайте, что он на всё пошёл, лишь бы Даринку из Атмана вернуть, и не задумался даже, когда собой заплатить пришлось - вступилась за Ариса Лауретта - И не сам он это делал и говорил. Вы не знаете о чем говорите, когда речь идёт о 'Чарах Кенны'! Может он вообще иначе про всё это думает! И учтите, что оба, и Арис, и Анри, были по действиями чар Кенны. Вон Анри до сих пор ещё под ними находится. Специально на это обратила внимание. Думаю, что с Ариса они снялись автоматически, когда он прыгнул в Алтарь за Дариной, 'спасать от неё Миры', иначе бы не кричал так ужасно. Он скорее бы умер, но не издал звука, а тут кричал. Это из-за чар Лауры. Они разрывают болью зачарованного, когда их снимает не Кенна. Никто не выдерживает такого, а он выдержал. Это тоже сбрасывать со счетов нельзя.
        - Он ПОВЕРИЛ сплетне! - вызверилась я - Сплетне, а не мне! Такого унижения и оскорбления я в жизни ещё не испытывала! Этого я ему никогда не прощу!
        - Что ты хочешь этим сказать, Лауретта? - нахмурилась Ари, не обратив внимания на моё возмущение.
        - Я хочу сказать, что Арис Дарину любит без памяти и она его тоже, но им нужно переждать какое-то время, чтобы и он пришёл в себя после восстановления и всего происшедшего, и она доказать могла, что никакая она не беременная и, тем более, не шлюха. А значит, им нельзя сейчас жениться и свадьбу надо перенести. Пусть все убедятся, что всё это только злостная сплетня. А Даринке нужно быть пока с теми, кто её защитить сможет и имя её доброе вернуть. Так и родители её думают. Поэтому я и предложила Дарине отсрочить свадьбу, но она решила сначала вернуть Арису всё, что он отдал за её жизнь, и расстаться с ним. Как он сейчас, Дарина? - глянула на меня Кенна.
        - Спит.
        - Хоть ел?
        - Да, около часа назад, полусонный - кивнула.
        - Ну, о чём тут ещё говорить? - развела с улыбкой руками Лауретта.
        Девчонки хмыкнули, глянули хитрыми глазами.
        - Нечего на меня так смотреть! - вспыхнула я - Это обычный контроль состояния больного после воздействия Силы. Не больше! Вот вернусь в свой Мир и выйду замуж на первого попавшегося! Уж охмурю кого-нибудь, не волнуйтесь! Тогда уж точно возврата не будет!
        - Ну, да - серьезно ответила Илька и закатила глазки, отворачиваясь.
        - Угу-угу - хмыкнула Ари, опуская голову.
        Лауретта откровенно улыбалась во весь рот.
        - Ой, ладно вам! - отвернулась с досадой - Сами убедитесь, что я слов на ветер не бросаю.
        Девчонки переглянулисью
        - Даринка, он убьёт любого и не задумается ни на мгновение, если узнает, что ты только подумала связать свою жизнь с кем-то другим, кроме него - сказала Лауретта.
        - У него Селена есть, которой он предложение сделал, - упрямо набычилась - вот ею пусть и командует. Я мною уже откомандовался.
        Девчата загадочно хмыкнули и перевели разговор в другое русло.
        - Дарина, куда мы едем? - деловито спросила Ари.
        - Пока к Источнику этого Мира. Потом вернёмся к Ключу - ответила и усмехнулась - Не соскучимся, не волнуйтесь. Миров ещё много, накатаемся вдоволь.
        - Ты что, серьёзно собралась в прОклятый замок?! - вытаращила глаза Илька.
        - Да. А что? - удивлённо приподняла брови - Тебя что-то пугает?
        Девчонки переглянулись. Ари пожала плечами:
        - Ну, в замок, так в замок. Какая разница куда? Там мы ещё не были.
        - Там нечисти больше, чем у нас волос на головах! - обрадовала Илька - Это что, заказ?
        - Нет, не заказ - покачала головой - Просто я должна очистить и восстановить все Источники и Ключи Миров. Раньше мы это делали вместе с ним. Теперь нужно справляться самой. В конце концов, это моя прямая обязанность. Вы можете не ехать, если не хотите. Я же не заставляю.
        - Ну да! Размечталась! Кто же тебя одну оставит-то? - подмигнула эльфийка - В старушки тебе нас записать не удастся! В замок, так в замок. Нашла чем пугать.
        - Спасибо, девчата - растроганно поблагодарила подруг - Заболтались мы что-то. С обеда языками чешем. Вы меня пардон, я спать, а то я за двое суток спала только полчаса. Еще немного и упаду от усталости.
        - С утра двинемся дальше. - кивнула Ари.
        - Не забудьте охранный купол кинуть - напомнила.
        Улеглась в стороне от костра, завернулась в эльфийское одеяло, положила под голову седло, и крепко заснула, а девчонки ещё долго сидели у костра и тихонько разговаривали.

* * *
        - Мам? - тихо спросила тишину леса, внезапно проснувшись среди ночи.
        От дерева отделилась клубящаяся тень, сформировалась в стройный женский силуэт.
        - Да, донюшка - легкое облачко пара вырвалось их её уст.
        - Почему ты здесь? Что-то случилось? - шагнула навстречу.
        - Да, Малютка моя, случилось - кивнула мама - Нам с отцом нужна твоя помощь, твоя живая сила Богини. Пойдём быстрее...
        Рванулась вслед за матерью в густую тень оставленного портала...
        Арис лежал на краю постели на боку , отец стоял рядом с ним на коленях на полу, что-то тихо напевал и быстро перебирал пальцами над затылком принца. Мама стояла рядом и держала прозрачный купол, прикрывающий отца, но не касающийся Ариса.
        - Ляг с ним рядом, донюшка, прижми его покрепче к себе, подключайся к Алтарю и вливай энергию жизни в его тело самым мощным потоком, каким только сможешь - серьёзно сказала мама.
        Отец только кивнул, подтверждая её слова, не отвлекаясь от ритуала. То, что это был ритуал, поняла почти сразу же.
        С бешено колотящимся сердцем, сняла одежду, легла рядом, как сказала мама, обняла принца, прижалась к нему всем телом, сосредоточилась на Алтаре, мысленно позвала Сферы.
        - Я готова - сообщила родителям.
        - Хорошо, придержи пока Силу, донюшка, я кивну, когда можно будет открывать Поток - сказала мама.
        Арис почти не дышал, на грани восприятия изредка улавливались удары сердца. Тело было холодным и возникло ощущение, будто лежу рядом с мраморной статуей.
        - Давай, донюшка - скомандовала мама и я открылась полностью.
        Поток жизненной энергии Священного Алтаря хлестанул тело Бога Огня всей своей мощью. Едва удержала принца руками, чтобы не свалился с постели. Его сердце громко стукнуло, разгоняя кровь и замолотило в груди, дыхание постепенно усилилось.
        Отец использовал ритуалы магии Смерти, следующие один за другим. Жизненная сила не успевала поступать из Источника и Ключа, Зелёная Сила Алтаря испарялась, как будто её вытягивало в 'чёрную дыру'. Пару раз приходилось отдавать принцу часть себя, когда он был на краю безвозвратной смерти. Я изо всех сил боролась за его жизнь, а отец изо всех сил боролся с тем, было внутри головы принца и эту жизнь забирало. Мама держала баланс смерти и жизни, не давая доминировать ни одному, ни другому, и прикрывала отца от губительной для него энергетики живого Мира.
        Прошло никак не менее часа, когда отец закончил последним словом 'Амэн', как рубанул топором, и замолчал, удерживая в пальцах длинного юркого червя, тут же застывшего искорёженной металлической спиралью с острым тусклым концом, понзённой девятью острыми иглами. Удивлённо уставилась на него, не понимая что это такое, но иглы машинально посчитала.
        Посмотрела на отца вопросительно, не в силах что-то произнести. Отец поднялся с колен, оставив Ариса на моём попечении. Инстинктивно усилила поток поступающей энергии, не отводя от отца взгляда.
        - Это 'виртебраль', доча, - устало объяснил он - 'живой' артефакт, созданный высшим магом с помощью специального ритуала. Это очень качественный и мощный 'исказитель мысли', детка. Его дал Лауре король Личей Вэрдис, чтобы она применила его к тебе, но ты всё время находилась вне досягаемости Лауры и она не могла выполнить приказ - отец вздохнул и продолжил - Лаура ненавидела тебя всей душой с самого начала, девочка моя, и решила любыми способами уничтожить твоё счастье. Сначала она принесла 'иглы бизари' из Мира За-Гранью. Первую иглу она задействовала ещё тогда, когда вы находились во дворце королевы Глории, после того, как Арис впервые сказал тебе о своей любви, и предложил стать его женой.
        - А что это за 'игла бизари', пап?
        - Бизари, доча, это крохотные птички, которые живут только в Мире За-Гранью - объяснял отец - У них металлические пёрышки, состоящие из сотни тоненьких иголочек. Лаура совершила серьёзное преступление, принося эти артефакты в Миры живых, потому что они применяется только к телам и душам умерших, которые не желают уходить от своих ещё живых любимых. Когда такое происходит, то Кенна, сопровождающая душу в Мир За-Гранью, вводит иголочку пёрышка бизари в тело умершего, произносит имя любимого или любимой, и дух забывает обо всём. Твоему суженному не хватило даже девяти 'игл бизари', Дарина. Он продолжал любить тебя с не меньшей силой и думать только о тебе. Тогда Лаура решила применить 'виртебраль', предназначенный для тебя. Две с половиной недели назад она смогла проникнуть к Арису в спальню, пользуясь силой и магией Кенны и сделала это, когда она спал. Она ввела магический артефакт в тело принца, лишь бы разлучить вас и этим отомстить тебе. Вэрдису это было на руку и он пробовал использовать полученную власть над Богом Огня Жизни. Но Арис не поддался, интуитивно действуя против Вэрдиса и не
подчиняясь его приказам, иначе принц своими руками убил бы тебя - отец вздохнул - Всё это время твой жених, доча, боролся за свою любовь и жизнь всей своей силой и волей сдерживая действие убивающего его артефакта. Мы с матерью не могли оставить его в таком состоянии и решили вмешаться. Один в поле не воин, Дарина, а Арис столько времени воевал сам. Если бы мы не удалили 'виртебраль', твой суженый погиб бы безвозвратно, потому что магическая суть оживающего внутри тела жертвы артефакта не просто искажает его мысли и заменяет на другие, подчиняясь приказу создавшего его мага, но и уничтожает жертву, парализуя его мозг. Теперь опасность миновала. Мы вовремя успели, доча, и твой любимый снова будет тем Арисом, которого ты знаешь и любишь.
        - Откуда это стало известно? - глянула на отца, всё ещё прижатая Силой Потока к Арису.
        Отец улыбнулся, видя мои усилия.
        - Держи его крепче, доченька, сейчас ты для него единственное спасение - и, вздохнув, ответил на мой вопрос - Прежде чем обезопасить Лауру, твоя мама и Кенны предварительно изучили всё доступное, что было в её памяти и не нашли ничего особо опасного. Позже оказалось, что её память была частично блокирована Вэрдисом и Лаура действовала, ведомая своими больными эмоциями и подчиняясь приказам Вэрдиса, совпадавшими с её целями. Память Лауры была извлечена из тела и отдана для более детального изучения магами-аналитиками нашего Мира. Они подняли тревогу лишь три дня назад, когда обнаружили эту информацию. Твоя мама сразу же отправилась сюда и из тени наблюдала за Арисом, а я в это время искал и нашёл древний способ изъятия 'виртебраля' из тела жертвы, когда-то изъятого мною из живых Миров вместе с ритуалом его создания. Но, как оказалось, Вэрдис всё-таки его сохранил у себя в сознании. Мы хотели приняться за эту работу вчера, но ты опередила нас, заманив принца в Священный Алтарь Миров. Мы обнаружили это слишком поздно и вмешиваться уже не могли. Всю прошлую ночь и половину дня ты вливала в него Силу
Алтаря и невольно активировала убивающий его артефакт. К сегодняшнему вечеру мы обнаружили, что он умирает навсегда и решили вмешаться и позвали тебя на помощь, Дарина. Мы были уверены в силе твоей любви к Арису и в силе его любви к тебе. Мы знали, что ты не дашь ему умереть, потому что без него ты не смогла бы жить, как и он без тебя, как и мы с твоей мамой, доченька - отец глянул на маму, поцеловал её руку с улыбкой на устах - И мы решили рискнуть вашими жизнями, но дать Арису шанс выжить. Как видишь, мы оказались правы и выиграли эту битву.
        - Иного выхода не было, донюшка, - улыбнулась мама - Надеюсь, ты не станешь на нас сердиться.
        - Я вам очень благодарна за его жизнь. Спасибо. - кивнула -Только что мне теперь делать? Не могу же я вот так лежать с ним в обнимку всё время. Я ему дала Слово Богини не навязывать своего общества и держаться от него подальше. Если он очнётся и увидит меня, я попаду под обратный удар Законов Богов
        - Мда, серьёзно.... - почесал маковку отец - Лиз, останься и проследи, чтобы Арис не проснулся, пока Дарина насытит его тело энергией и процесс восстановления не закончится. Подключи сюда Веду, пусть сторожит снаружи, чтобы никто не вошёл.
        - Хорошо, Ник, - без раздумий согласилась мама - но тебе пора уходить. Скоро рассвет.
        - Уже иду, любимая - улыбнулся отец и привычно поцеловал мать - Держи крепко своего суженого, доча. Он у тебя молодчина.
        - Он не у меня молодчина, пап, - вздохнула - он у Селены Вицкой молодчина. Он больше не мой суженый. Я ему вернула его Слово Жениха и даренное 'колечко души' после того, как он сделал ей предложение.
        Родители переглянулись.
        - Это может быть воздействие Вэрдиса через 'виртебраль' и влияние 'игл бизари', Дарина - сказал отец - Давай не будем торопиться с выводами. Пусть Арис очнётся в нормальном состоянии, тогда будете вместе решать, что вам делать. Я оставил его память нетронутой и он будет всё помнить, а сегодняшнюю ночь увидит с помощью фантомов.
        - Как бы там ни было, пап, - глянула открыто ему в глаза - Я не смогу быть его женой. У меня для этого есть серьёзная причина.
        - Какая? - спросили одновременно оба родителя.
        - Об этом я вам скажу не здесь. Я не хочу, чтобы он это узнал, когда будет просматривать фантомы. Ему это знать не нужно - уверенно ответила.
        - Хорошо, доча, поговорим об этом позже - задумчиво сказал отец, внимательно присматриваясь ко мне -Хм... Я верю тебе.
        - Ник, иди, вот-вот рассветёт. Не рискуй, родной. Мы тут сами разберёмся, а с Дариной поговоришь позже, когда она закончит работу с Арисом и после этого отдохнёт.
        - Ушёл, - подмигнул мне отец - Не переживай, дочка, всё образуется. Не так страшен чёрт, как его Малютка - засмеялся и исчез.
        Мама закрыла занавеси и комната погрузилась в полумрак.
        'Отлепило' меня от Ариса с первыми лучами солнца, когда все функции его организма пришли в норму, лицо и губы приобрели натуральный цвет, дыхание восстановилось и вернулся нежный аромат лесного ландыша. Длинные ресницы, загнутые вверх самыми кончиками, затрепетали, предупреждая, что он вот-вот проснётся. Испуганно шарахнулась, перекатившись по постели на другую сторону, глянула на мать. Она провела рукой перед лицом Ариса и показала мне, чтобы быстрее одевалась.
        Пару мгновений и я была готова.
        - Донюшка, наложи на него снова заклинание регенерации, чтобы поспал ещё немного и отправляйся к подругам, пока они не проснулись, а я разбужу Веду и Гранда.
        - Хорошо, мам - кивнула и быстро сделала то, что требовалось.
        Мама прижала меня к себе на прощание, погладила по голове, поцеловала в лоб:
        - Не переживай, Малютка моя, всё будет хорошо. Иди девочка и выполняй данное Слово Богини.
        Я молча шагнула 'переходом'.

* * *
        С раннего утра девчата устроили разминку, а потом и тренинг по руководством Лауретты, взяв вместо мечей гибкие ветки орешника. Мне поспать опять не удалось и досталось, как всегда, больше всех. Девчонки хихикали, когда в очередной раз Лауретта загоняла меня в воду и заставляла нырять с головой, уклоняясь от её удара.
        Чтобы им не было так весело налегке фехтовать друг с другом, мы с Лауреттой по моему сигналу кинулись к ним и обеих искупали в озере. Теперь мокрые были все четверо и хохотали от души.
        На завтрак была зажаренная на костре рыбина, которую насадила на свою палку Ари, и разбор тренировки. 'Замели следы' после своего пребывания у озера, попрыгали в сёдла и поскакали в сторону Источника.
        До замка доехали ближе к полудню, спокойно преодолев 'вуаль' охранного купола. По парку и открытому пространству перед замком ехали осторожно, с оружием наизготовку, пользуясь объёмным зрением в разных диапазонах и ожидая в любой момент нападения нечисти, но обошлось.
        Около ступеней парадного входа огляделись, спрыгнули наземь, привязали коней, собрались в кружок.
        - Девчонки, подумайте ещё раз - сказала спокойно - Может не пойдёте? Там опасно.
        - Без меня не пойдёшь - спокойно сказала Лауретта.
        - Ну, ты, Дарина, ты даёшь - недоумённо пожала плечами Илька - Кто же из нас откажется от такой забавы?!Я и не подумаю отступать! А ты, Ари?
        - Можно было и не спрашивать - хмыкнула подруга - 'Шальные' мы в конце концов или нет?
        - Йохооо! - звякнули клинки, ударяясь друг о друга.
        На душе полегчало.
        - Это судьба. Мы теперь 'Шальные' в дополненном варианте, а значит, стали ещё сильнее - рассмеялась Илька - Пойдёмте, девчата, а то у Даринки руки чешутся, так и хочется мечом помахать. Да, Даринка?
        - Точно - кивнула, оглядывая горизонт.
        В небе показалась далёкая чёрная точка. Девушки проследили за моим взглядом.
        - Или мне кажется, или это и правда Орнит? - подтвердила мои мысли Ари.
        - Точно, - кивнула Илька - представитель королевского дома появился.
        - Нас высматривает - согласилась Ари и спросила - Интересно, он нас видит с такого расстояния или нет? Как думаете?
        - Не только видит, но и по губам читает, о чём говорим - буркнула я недовольно - Значит, 'Бешеные' продолжают за нами наблюдать. Небось, в обидах, что одному по роже каблуком съездила.
        - Дарина, сегодня ночью я сняла с Анри 'Чары Кенны'. Он помнит всё, что было, когда находился под действием нашей магии. Я хочу, чтобы ты это знала - сообщила Лауретта.
        - Спасибо, что сказала - прищурилась на неё.
        - Все должно быть честно - упрямо мотнула головой Кенна - Он должен соображать что происходит, а не быть одурманенным идиотом.
        - Меня это больше не касается - равнодушно пожала плечами - Сняла и сняла.
        - Пойдёмте, девчата, от греха подальше - передёрнула плечами Илька - С нечистью спокойнее как-то, чем с этими...
        Легко взбежали по ступеням, по очереди заглянули в пустой холл и видимые отсюда пустынные коридоры, разбегающиеся в разные стороны.
        - Внутри дворца нечисти полно. Тебе точно хватит душу отвести, Дарина - сообщила Лауретта - Я так поняла, что тебе нужно пробиться к Источнику?
        - Да, - кивнула ей - Мне нужно войти в Поток Силы и внутри, в колодце Источника, найти предмет проклятия. Наверняка, он там. Только не знаю вот, что с этими 'Бешенными' на хвосте делать. Получится, что нечисть впереди, а эти сзади. Может я всё-таки сама пойду? - глянула вопросительно.
        - 'Бешеные' пусть помогают, если хотят, а нет, так коней посторожат, пока мы сражаться будем - нахально хмыкнула Илька - С ними потом разберёмся. Правильно я говорю, девчонки?
        - Однозначно - кивнула Ариадна - Ой, тряхнём стариной, девчата! Давно мы мечей в руки не брали, обабились, разленились, растолстели - и хохотнула - Звание 'Шальных' надо отрабатывать. Ну, что стоим? Пошли.

* * *
        Вжикнули из ножен клинки, стали спиной к спине, скользнули в открытую дверь живым кругом. Двинулись по широкому коридору, внимательно осматриваясь. Послала 'глазок' на поиски колодца Источника.
        - Источник под троном - сообщила подругам - Значит, сначала нужно к трону. Там жертвенная чаша с кровью. Её надо забрать. Попробую туда пробиться сама 'переходом', когда подойдём ближе и не будет опасности искажения пространства, а то выйду не там, где надо и привет гуси. Когда буду готова, дам знак и уйду к трону. Тогда вам нужно будет продержаться несколько минут, пока я найду предмет проклятия и вытащу его из Источника и нечисть исчезнет.
        - Ясно - хмыкнула Илька - Прогулочка по прОклятому дворцу к Тронному залу вальсом. Девушки, приготовили веера и поплыли лебёдушками!
        Дзынькнул символически металл друг о друга, объявляя первый шаг по кругу и нарушая тишину веками мёртвого королевского дворца.
        - Аха! - хохотнула Ари - Пёрышки стальные распустили и пошли махать.
        - Кажись, бал начинается - спокойно предупредила Лауретта - Вот тут нас и ждут ненаглядные.
        - Можно подумать, первый раз - фыркнула я - Не увлекайтесь сильно, наша цель Тронный зал. Вот туда и двигаемся.
        - Ясный перец - кивнула Ари.
        - Как напали, так пусть и отбиваются - хохотнула Илька.
        - По крайней мере согреемся, - хмыкнула Лауретта.
        Мдя... - подумала я - Компашка, однако...
        Нечисть навалила толпой со всех сторон и одновременно. Бесплотные-то они это да, но когти, зубы, кончики хвостов, а иногда и шерсть звероподобных вполне реально ранят, разрывают, плюют ядом, протыкают насквозь.
        Мелькали клинки, звенел металл, слышались яростные вскрики подруг, шипение, рёв и вой нечисти. Мы крутились спина к спине, как настоящие шальные, отбиваясь и нападая, уворачивались от яда и острых конечностей, распыляли нежить заклинаниями, но их было слишком много.
        Отделилась от девчат, заметив их неуклюжесть в бое квадратом. Они за много лет привыкли биться треугольником и четвёртая с непривычки мешала. А во мне полыхала ярость и нужен был выброс накопившихся эмоций, поэтому я не задумываясь выкрикнула 'Три!' и врубилась в гущу нечисти по направлению к Тронному залу, перешла на старую манеру одиночного боя 'веером', которой дресировал меня с детства дед.
        Неожиданно пришла помощь. 'Бешеные' врубились в битву, как четыре независимых торнадо, косили нечисть заклятыми мечами, как косами, били заклинаниями Света, рычали наравне с нами, если не яростнее, прикрывали как могли девчонок. К себе никого из 'Бешеных' не подпустила, закрывшись от них и от нечести 'веером'. Мне нужно было оставаться мобильной, чтобы вовремя увидеть трон и успеть к нему телепортироваться, а оттуда попасть в Источник.
        Отпрыгнула от ядовитого плевка, швырнула в нахала 'огненный' шилон. Короткая вспышка и эта часть толпы тварей рассыпалась в прах, медленно оседая серыми хлопьями пепла на пол. Прозевала мостра слева. Зацепил когтем. Рыкнула от боли, рассекла сволочь пополам. Тряхнула рукой, сбрасывая на пол капли крови, стекающей из глубокой царапины на рукоять стилета, боясь чтобы обмотка не намокла. Хуже нет иметь в руке скользкую рукоять оружия во время сражения.
        Кинулась в новую гущу, пробиваясь к Тронному залу. Рыки 'Бешеных', вскрики 'Шальных', звон мечей не ослабевали ни на мгновение.
        Едва увидела на троне светящееся пятно, поняла, что могу пройти туда без труда. Отбила атаку очередного монстра, крикнула девчонкам предупреждение, и прыгнула 'переходом' к трону, схватила ритуальную чашу, полную крови.
        Трон мгновенно исчез, пол растворился под ногами. Провалилась сквозь клубы энергии проклятия в колодец Источника. Чёрно-бордовый туман клубился густым маревом, сжимая тело, как тисками. Падала со свистом в ушах, пока внизу не показался слабый свет. Движение замедлилось. Здесь ощущалась замершая Сила Источника. Будто дикий зверь ждёт в засаде случайную дичь и готов прыгнуть в любой момент. Автоматически усилила свечение своей ауры, сразу стало полегче.
        Почти у самого дна увидела крохотный комочек, окружённый мерцающей иссиня-чёной субстанцией, то наплывающей на него, то открывающей взору новорожденного младенца с кинжалом, пронзившим насквозь крохотную грудку.
        Сердце зашлось от такой подлой жестокости к беспомощному существу, зачатому в любви, выношенному и рождённому для смерти и проклятия. Не почувствовала, как слёзы сами потекли из глаз.
        Интуитивно протянула руку с чашей к крошечному мальчишке, так и не увидевшему родительской любви, света и счастья жизни, не испытавшему радости существования.
        Капля за каплей жертвенной и своей кровью, слезами капающими из глаз, смывала иссиня-чёрную субстанцию, пока не иссякла посленяя капля крови и последняя слеза. Из груди вырвался тяжкий вздох. Выдернула кинжал из груди младенца, подхватила освобождённое детское тельце одной рукой. Подавила всхлип жалости, судорожно вздохнула и тихо запела Мелодию Сфер. Голос вёл Мелодию от ноты к ноте, от перехода к переходу, от Сферы к Сфере, пока не зазвучала последняя, тринадцатая нота. И тогда Сила рванула вверх неудержимым потоком, подхватила, закружила веретеном, вынесла мощным толчком высоко над прОклятым местом.
        Волна очищающего света прокатилась до границы замкового парка и покатилась дальше, уничтожая скверну проклятия эльфийской расы. Последняя нота затихла в тищине и я опустилась в тронном зале на мраморные плиты, рядом с дырой в полу. Из неё теперь струился чистый Поток Силы Источника Жизни. Передо мной появился прозрачный Первый Король Мира Эльфов.
        - Благодарю тебя, Богиня Счастья, за освобождение моего народа от позора королевского рода - прошелестел эфирный голос Короля - Мой сын, плоть от моей плоти, кровь от моей крови, убил своего первенца, произнёс слова 'Проклятия Крови' и бросил младенца в Источник, не поверив своей возлюбленной, что это его ребёнок. Он отдал всю свою кровь, лишь бы искупить вину перед Миром и эльфами, когда понял, что натворил. Я выслал свой народ из прОклятого места, а сам закрыл его куполом охраны, отдав свою жизнь, чтобы скверна содеянного не проникла наружу и не оставила расу эльфов без продолжения рода. Оставалось только ждать, пока Бог или Богиня посетят наш Мир, освободят тело моего внука от проклятия и восстановят Источник Жизни Мира. И, наконец, ты пришла и сделала это, Богиня! Я искренне благодарен тебе!
        Он помолчал, всматриваясь в личико младенца, потом глянул на меня.
        - Богиня, прошу тебя, соедини три в одном и отдай это правящему королю. Пусть это будет Чаша Памяти Эльфов. Они должны помнить то, что произошло в их истории. Они должны знать, что может сделать глупая ревность и яростная эмоция с их Миром.
        Мои руки сами приложили кинжал к краю чаши снаружи. Они склеились намертво. Тельце младенца, как живое, сползло внутрь ёмкости, уменьшилось в размере, блеснуло золотым блеском, застыло неподвижной фигуркой, намертво прилипшей к внутренней стенке чаши.
        - Я передам Чашу Памяти королевской династии эльфов - ответила.
        - Богиня, у меня есть ещё одна просьба к тебе.
        - Говорите, Ваше Величество.
        - Отдай мой перстень правящему королю моей династии. Это моя Печать, с помощью которой я создал Мир Эльфов. Пока она у моих потомков мужского пола, Мир существует. В другом случае он погибнет. Они должны это знать, Богиня.
        В моей ладони появился Перстень-Печать с вензелем королевского рода.
        - Ваша воля будет выполнена, Ваше Величество. Покойтесь с миром - ответила тихо и склонила голову перед давно умершим Великим Королём.
        Рядом с призраком появилась прозрачно-дымчатая Кобыла Смерти с длинной волнистой золотой гривой и таким же хвостом. Призрак поклонился ей, сел верхом и исчез, а я долго не могла отвести взгляд от чаши с золотым младенцем внутри и кинжалом снаружи. Теперь я поняла, что может сделать ревность и глупость.
        Вздохнула, пристегнула Чашу к поясу на талии, прикрыла плащом, перстень сунула в потайной карманчик комбинезона и спокойным шагом пошла к выходу из Тронного зала.

* * *
        'Бешеные' и 'Шальные' молча стояли полукругом недалеко от входной двери с оружием наголо и, безусловно, видели призрак короля и слышали и его слова.
        - Надеюсь, раненных нет? - спросила обе группы.
        - Царапины только - ответил Альтаир.
        - Покажите.
        Царапин было много и у Бешенных и у Шальных. Залечивались они на удивление легко. Даже касаться руками не было необходимости, достаточно только поднести ладонь к поверхности кожи и рана затягивалась сама.
        Анри стоял молча и голову не поднимал. Когда закончила с остальными, шагнул ко мне:
        - Дарина... - начал было, но я резко его перебила:
        - Заткнись - отвернулась и вышла в коридор.
        Каменную мозаику пола то тут, то там украшали крохотные живые дикие розы без шипов на тоненьких стебельках, совсем как тот цветок, который вырос из капли моей крови на заднем дворе дворца Глории. Присела, сорвала один, растёрла лепесток в пальцах. Кровь. Значит я не ошиблась.
        Покосилась на длинную дырку в плаще, оставленную острым когтем монстра, откивнула его на спину. От плеча до локтя такая же дырища, что и на плаще, из неё виден свежий, тёмно-бордовый шрам закрывшейся раны, рукав в засохшей крови, ладонь и рукоять стилета тоже.
        Чёрт! - ругнулась про себя - Что же это со мной происходит?! Воздействие нечисти и проклятия, наверняка, проникло внутрь тела. Чёрт возьми! Теперь надо думать у кого искать помощи или придумать как помочь себе самой. Этого ещё мне не хватало. Теперь девчата переполошатся, когда узнают... Хм... Может обойдётся?
        Украдкой огляделась. Альтаир и Александр стояли у двери в Тронный зал и внимательно за мной наблюдали. Альтаир даже повторил мои действия и теперь с удивлением рассматривал испачканные пальцы. Александр что-то сообразил и смотрел на меня удивлённо.
        Закусила губу, запахнула плащ и молча пошла к выходу.

* * *
        Устало присела на нагретую солнцем мраморную ступеньку, бездумно смотрела перед собой. Трава на глазах зеленела, как в сказке расцветали цветы, оживали деревья, даже воздух стал каким-то прозрачным, а небо высоким и необычайно голубым. Вспомнила, как в Мире Змеелюдей за одну ночь холодная зима превратилась в жаркое лето.
        Альтаир присел рядом.
        - Госпожа Дарина, позвольте называть Вас по имени?
        - И на ты - спокойно ответила, щурясь на солнце.
        - Спасибо - улыбнулся он - Я хотел тебе сказать, Дарина, что мы вчера слышали ваш разговор и твой рассказ о том, что произошло между тобой и Арисом.
        - Я знаю - спокойно подтвердила - Я видела ваш поисковик и проекцию изображения в одноразовой голограмме, но мешать не стала. Как правильно заметил вчера принц Эллориэль, вы имеете право это знать.
        Он удивлённо глянул на меня.
        - Я не заметил твоего поисковика, Дарина - признался честно.
        - Я не пользуюсь общепринятыми поисковиками, Альтаир - усмехнулась невесело - Жизнь заставила придумать нечто иное, поэтому ни ты, ни другие ничего не заметили. Так и должно быть. Мой поисковик был создан именно таким, чтобы его не видели другие, если не знают как смотреть.
        - Ты меня всё больше и больше восхищаешь, Дарина. Я много слышал о тебе и от Ариса, и от Анри. Думал, приукрашивают. Оказалось, наоборот. - и со вздохом добавил - Будет паршиво, если я в тебя влюблюсь по-настоящему.
        - Я постараюсь при тебе быть стервой, Альтаир, чтобы этого не произошло - спокойно ответила, так и не глянув на него.
        - Значит, у меня нет шансов? - тихо спросил он, покосившись на меня через плечо.
        - Их нет ни у кого, Альтаир, и в первую очередь у меня.
        - А у Ариса?
        - Если хочешь со мной общаться, Альтаир, не упоминай при мне, пожалуйста, ни его имени, ни того, что может хоть как-то касаться Ашерского принца и его кузена. По крайней мере в ближайшие несколько лет.
        - Хорошо, Дарина - понимающе кивнул - Будет так, как ты хочешь.
        - Спасибо.
        Поднялась и пошла туда, где были привязаны кони. Он внимательно смотрел мне вслед, закусив губу, медленно прокручивал шляпу в руках, держа её за кант широких полей. Из дверей появились остальные, прищурились от яркого солнца. Девчонки кокетливо щебетали, мужчины отшучивались, вызывая общий смех, которого давным давно не слышал древний замок, но я их не слушала, думая о своём.
        Когда все были в сёдлах, наша тройка синхронно выхватила боевое оружие, подняли вытянутые руки перед собой, устремив взгляды на замок, трижды стукнули клинками друг о друга, так же быстро убрали клинки в ножны. Лауретта повторила то же самое, но на долю секунды позже. Ей простительно, она новенькая.
        'Бешеные' удивлённо глянули на нас. Илька объяснила, что это наш символ удачи и благодарность судьбе за успех начатого и завершённого дела и, вдвоём с Ари, рассказали о случае, когда мы однажды пренебрегли этим правилом. Меня передёрнуло от этого воспоминания.
        Я ехала молча, не участвовала в разговоре, иногда, боковым зрением, ловила на себе взгляды Альтаира и Анри. Они были разными и мне не нравился ни один. Решила от обоих держаться подальше.
        Беседа касалась то одной темы, то другой, пока Альтаир умело не свёл разговор в заинтересовавшем его направлении: о средствах связи и получении информации на дистанции. Заговорили о поисковиках, голограммах, магических и обычных зеркалах и отражающих поверхностях. Я внимательно слушала, но не встревала со своим мнением.
        - Как вы думаете, господа, - с улыбкой спросил Альтаир - каким образом можно получить информацию о действиях хозяина поисковика, не пользуясь в свою очередь своим поисковиком так, чтобы наблюдающий за вами этого даже не заметил?
        Заспорили на эту тему, предлагая то одни варианты, то другие, пока Эллориэль не обратился напрямую ко мне:
        - Дарина, а что ты по этому поводу думаешь? А то ты всё молчишь и молчишь, хоть поговори с нами, скажи своё мнение.
        - Ничего не думаю - ответила безразлично.
        - А о чём ты думаешь? - удивлённо поднял брови Альтаир.
        - О том, что мне нужно побыстрее попасть в подземелья королевского дворца в городе и как это сделать с минимальным риском.
        - Нет проблем, Дарина, откроем портал и через пару минут будем в подземелье - покровительственно улыбнулся Эллориэль и картинно взмахнул рукой, пытаясь открыть портал.
        Улыбка тут же сползла с лица. Он недоумённо на меня уставился.
        - Вот и я про то же - кивнула.
        - И что это значит? - удивлённо спросил эльф.
        - Это значит, что от Источника пошли волны очищения и мне нужно успеть к Ключу, пока они не захлестнули город.
        - Город может погибнуть? - побледнел догадливый эльф, вытаращив глаза.
        - Да, - кивнула - если вовремя не уравновесить энергию Источника с энергией Ключа. Так было во всех Мирах, где мы... - запнулась на мгновение и продолжила - где мне приходилось участвовать в этой работе.
        - Дарина и Арис прежде вместе это делали - впервые подал голос Анри - Они дополняли друг друга, как две противоположности одного целого. Бог и Богиня.
        - Бывший коллега не в состоянии больше участвовать в этой работе - холодно оборвала его - Вопрос исчерпан и прошу мне не напоминать об этом.
        - Дарина! Вы созданы друг для дру...
        - Заткнись, Анри. Ты сделал всё, чтобы было сейчас именно так, а не иначе - сказала ледяным голосом, глядя прямо перед собой - Говорить и думать об этом надо было раньше. До того, как я дала Слово Богини. Теперь твои сопли ничему не помогут. Теперь даже я не в состоянии пройти в королевский дворец ни порталом, ни переходом, никак. Даже Перстень Творения, который мог бы удержать дисбалланс энергий Мира, пока я доберусь до Ключа, находится у меня, а не у правящего наследника Первого Короля и я никак не могу его ему передать! А это полный крах! Мир может рухнуть в любую минуту и я не смогу это остановить, если не успею к Ключу и королю вовремя. Если бы не твой идиотизм, ничего этого не произошло бы! - резко развернулась к нему и рыкнула в лицо - И теперь я должна сломать голову или стать на уши, чтобы придумать, как из одной точки Мира вовремя попасть в другую, когда в этом Мире нет того, кто уравновешивает вторую часть Силы. Поэтому заткнись на фиг и не мешай мне думать, Главный Маг Мира Ашеров!
        - Дарина, - тронула меня за руку Лауретта - не кипятись. Я тебя отвезу во дворец. Через несколько минут мы будем там. Ты пойдёшь к Ключу, а я за королём. Идёт?
        - Его кондрашка хватит, как тебя увидит - буркнула сварливо в ответ и вздохнула от облегчёния - Фуф... Спасибо, Лауретта. Ладно, король как-нибудь перетопчется, эльфы народ крепкий. Поехали.
        Лауретта быстро объяснила как застёгивать мудрёное седло, заставила повторить. Обернулась Кобылой Смерти, шепнув мне на ухо об Анри, стоящим сзади. Накинула на неё потник, потом седло, затянула подпруги, обернулась попрощаться с остальными. Анри стоял в метре от меня и смотрел прямо в глаза.
        - Что ещё? - пробуравила презрительным взглядом - Новый план моего будущего придумал?
        - Дарина, прости Ариса - с трудом проглотил тугой комок в горле - Я уже труп, это я знаю и готов к своей участи. Но он должен жить, а это зависит только от тебя.
        - Отцепись, Анри!
        - Дарина, не за себя прошу...
        - Шлюха не пара Богу, даже для увеличения поголовья парий королевского рода! Я на это никогда не соглашусь. С Селеной он будет счастлив, как ты и сказал. Они прекрасная пара и нарожают кучу котят-полубоженят. А от меня отцепитесь оба! А если будете лезть в мою личную интимную жизнь, отдамся первому встречному, кто захочет со мной переспать, выйду замуж и на этом вопрос будет закрыт. А теперь отвали от меня, Анри, и забудьте оба, как меня зовут.
        Вскочила на Кенну, обернулась к замершим 'Бешеным' и 'Шальным':
        - Спасибо, господа, за помощь в замке. Девчата, я сообщу вам где нахожусь, когда здесь пройдёт волна очищения. Буду ждать вас там. Полетели, Лауретта.

* * *
        До королевского дворца Лауретта домчала меня, как и обещала, за несколько минут. На ступеньках едва не упали обе, когда принцесса Первого Табуна вернула себе человеческий облик без предупреждения, а я не соскочила вовремя.
        - Невидимость? - спросила Кенну, торопясь подняться по высокой лестнице.
        - Да, пожалуй - кивнула она - Тут магия еще работает, Дарина. Иди быстрее в зал Ключа, а я за королём. Встретимся там.
        Согласно кивнула, набрасывая на себя невидимость. Наитием поняла где находится Ключ Мира и 'глазок' полетел вперёд, обозначая дорогу. Бегом понеслась в нужное крыло, а оттуда вниз по винтовой лестнице к залу Ключа.
        Лауретта и король уже ждали меня там.
        - Добрый день, Ваше Величество - кивнула ему и без промедления вытащила Перстень - Это Перстень-Печать Мира, с помощью которого Первый Король создал ваш Мир. Это наследственный артефакт и должен передаваться от одного правящего короля к другому, от отца к сыну и только по мужской линии, иначе Мир исчезнет и раса эльфов погибнет - взяла его руку и одела Перстень на палец - Это Чаша Памяти. Легенду знаете или мне повторить?
        - Знаю - оторопело кивнул кололь, глядя то на меня, то на артефакты.
        - Тогда держите, Ваше Величество - сунула ему в руки Чашу - Мне некогда, простите. Потом поговорим.
        Развернулась и пошла к колодцу Ключа, по дороге раздеваясь и тут же убирая одежду в перстень драконов. С ходу прыгнула в колодец и сразу же провалилась вниз.
        Летела с такой скоростью, что показалось, будто лечу не в колодец Ключа, а в бездонную пропасть или в 'чёрную дыру'. Резкая остановка едва не вышибла дух. Открыла глаза и встретилась с голубыми глазами сказочно красивой эльфийки.
        - Ты кто? - оторопело спросила её.
        - Эалия...
        - И? - не поняла юмора.
        - Я мать наследника престола, убитого его отцом - медленно ответила она на архаичном эльфийском.
        - А тут что делаешь? - хлопнула ресницами, всё ещё не понимая о чём речь.
        - Жду.
        - Чего?
        - Бога или Богиню.
        - Зачем? - тряхнула головой, пытаясь освободиться от собственной тупости.
        - Чтобы убить и отомстить всем за предательство моей любви и смерть сына - ответила чокнутая древняя эльфийка.
        Её глаза полыхнули сумасшедшей ненавистью и в мою сторону двинулась рука с кинжалом, на навершии которого яростно сверкнул такой же рубин, как и на моем оружии. Я не успевала уклониться или воспользоваться силой Богини, чтобы предотвратить смертельный удар. Спасения не было.
        Рамир!!! - крикнула душой имя кинжала.
        Кинжал задрожал в руке эльфийки, пытаясь вырваться и вернуться к хозяйке. Он узнал меня или своих собратьев в моём перстне драконов! По крайней мере мне хотелось в это верить. Эалия изо всех сил боролась с ним, но не совладала. Кинжал, по самую рукоять вонзился в её грудь.
        Ох, блин! - охнула я - Еще этого мне не хватало для полного счастья!
        Схватила умирающее тело, интуитивно придерживая с усилием руку эльфийки, пытающуюся в агонии вырвать кинжал из груди и ударить им меня. Подняла голову, пытаясь заставить Поток вынести нас на поверхность. Там я еще могла бы спасти ей жизнь. Здесь не было шансов.
        Ноль реакции.
        Рванулась волей. Ноль.
        Мне не хватало силы.
        АРИС!!!
        Его образ, сила, любовь, нежность, тепло души заполнили всё мое существо. Тогда прорвался голос и я запела, вторя памяти его голоса. Отозвалась ЕГО Сфера. Потом моя. С натугой, с опозданиями на такт-полтора, начали отзываться остальные Сферы своими нотами.
        Дыхания не хватало категорически. В голове плыло от усилия. Даже ярость на себя не помогала. Любовь и Счастье не отзывались. Как умерли. Я не могла дать Ключу то, что он требовал. Поток наполнялся едва-едва. И тут я поняла свою ошибку! Я не имела права входить в поток Жизни в таком душевном состоянии! Оно убивало не только меня, но и Ключ Мира.
        АРИС!!! РОДНОЙ МОЙ!!! Я ЛЮБЛЮ ТЕБЯ!!! - полыхнуло в сердце и в ответ Поток рванутся вверх, вышвыривая меня и труп Эалии на каменные плиты пола.
        Совершенно без сил свалилась рядом с телом древней эльфийки. Лауретта и король кинулись ко мне.
        - Вооон! - прохрипела надрывно, сверкнув глазами в их сторону и, скорее, почуствовав их, чем увидев.
        Обое шарахнулись от меня.
        Пока они убегали, причём Лауретта насильно утаскивала короля эльфов в ближайную дверь, собиралась с силами, пыталась отдышаться.
        - На твоих руках кровь убийства невинной души! - услышала над собой.
        Сообразила, что это ко мне, подняла голову.
        Дух Эалии висел надо мной, источая ненависть и ярость.
        - Я не убивала тебя, Эалия - ответила уверенно, хоть в мозгах плыло от пережитого напряжения и слабости.
        - Это не важно, Богиня Дарина! Я виню тебя! Это тебя ОН любил! Тебя, а не меня! От горя я бросилась в объятия первому попавшемуся эльфу, который был в меня влюблён! А ОН меня отвергнул из-за тебя!
        - Кто? - ошалело спросила сумасшедший призрак.
        - ОН! ОН любит тебя! ОН готов ради тебя на всё! ОН отвергнул меня! И мне пришлось принять любовь эльфийского принца Эвереста!
        - Кто ОН?! - выкрикнула в бесплотное яростное лицо, не понимая в чём моя вина.
        - БОГ ОГНЯ! - вызверился на меня дух эльфийки - Я любила всем сердцем ЕГО, а он любит тебя. Ты убила меня, моего нежеланного ребёнка и наследника эльфийского престола! Ты! Я прОкляла тебя и носила это проклятие в сердце тысячелетия! Ты прОклята Богиня Любви силой Любви! Истинной Любви! Ты никогда не узнаешь Счастья, Богиня Счастья! Моё проклятие не даст тебе быть счастливой!
        До меня начало доходить то, что она говорила и я вдруг поняла в какую сумасшедшую дурость попала.
        Так вот оно что! Так вот откуда все эти неприятности и постоянные препятствия! Вот почему всё дерьмо постоянно валится на мою голову! И снова во всём этом замешан Бог Огня! - поняла, наконец, в чём дело.
        Бешенство заполонило сознание кроваво-красной пеленой и дало силы встать на ноги. Даже не заметила, как вырвала кинжал из груди мёртвого тела. Только когда мертвая рука, обхватывавшая рукоять помешала выпрямиться, обратила на это внимание. Отшвырнула её, высвобождая клинок.
        Направила на дух остриё.
        - За это ты будешь наказана, смертная - придавила дух силой Богини - И будешь в наказание выполнять мой приказ до окончания веков! - сказала торжественно - Твой дух будет хранить расу эльфов от уничтожения, болезней и печали ровно столько времени, сколько будет необходимо для прощения твоего Проклятия. Пусть об этом судят Силы этого Мира и их сюзерен! После этого тебя постигнет участь всех проклинающих в своём сердце и духе. Ничего личного, Эалия. Это Закон Мироздания - нарисовала знак Богини - А теперь приступай к своим новым обязанностям и старайся заслужить амнистию.
        Призрак растаял, а я повалилась на пол, совершенно без сил.
        Лауретта склонилась надо мной, прислушиваясь к дыханию.
        - Унеси меня отсюда - шепнула, не открывая глаз...

* * *
        Звёздное небо низко нависало над нашими головами. Казалось, только руку протяни и наберёшь в неё полную горсть ярких звёзд. Я смотрела на звёзды и рук никуда не тянула. Тёплое одеяло укутывало со всех сторон. Синевато-белое пламя задумчиво плыло, перескакивало и пряталось в раскаленных внутри и тёмных на поверхности угольках потухающего костерка. Горячая кружка обжигала руки, а красное, как кровь, крепкое вино обжигало губы и горло, согревало изнутри.
        Лауретта сидела напротив и смотрела, как и я, на сине-чёрные угли, пригубляла вино и задумчиво молчала.
        - Спасибо тебе за всё, Лауретта - тихо сказала ей - Если бы не ты...
        - Не говори глупостей, Дарина - тихо ответила она - Тебя спасла Твоя и Его Любовь.
        Я долго смотрела на угольки, пила горячее вино, которое никак не заканчивалось, вспоминала свою жизнь и тихо грустила.
        - О чём ты думаешь, Дарина? - тихо шепнул легкий бриз голосом Кенны.
        - Сегодня должа была быть моя свадьба... - ответила заплаканная душа в тишину мерцающих звёзд....
        Глава 3. Новый дом.
        До Светлограда было недалеко и на взгорках уже можно было рассмотреть белые купола королевского дворца. Мы покачивались в сёдлах, перейдя на шаг, давали коням отдохнуть. Девчата кокетничали с 'Бешеными', весело перешучивались, все вместе дружно хохотали.
        Молча ехала рядом, но участия во всеобщем веселье не принимала. Мне было о чём подумать и думы эти радостными не были. Всё происшедшее выходило за рамки нормального и теперь мне нужно было решить, как поступать дальше и что теперь делать с оставшимися Источниками и Ключами. Ясно было одно: без Ариса соваться туда было чревато, а с ним нельзя из-за данного Слова.
        Теперь мне нужно было придумать, как перенастроить Алтарь Миров, чтобы необходимости входить в поток силы 'только вместе с Богом Огня Жизни' не было. Это была первоочередная задача, которую следовало решить как можно быстрее, но решение требовало времени, да и мне не помешала бы передышка в каком-нибудь тихом, спокойном месте.
        Обида на ситуацию и попранная гордость сжимали горло комком и ничего с этим поделать не могла. Это было сильнее меня, как я ни боролась в своей душе, как ни старалась объяснить самой себе, что Арис ни в чём не виноват, ничего не помогало.
        Вдруг в голову пришла настолько неожиданная мысль, что я даже коня остановила. Компания по очереди поехала через узкий мосток, а я так и осталась на месте, продолжая развивать мысль.
        С чего это я решила, что настоящий Арис, мудрый и опытный, после того, как придёт в себя, вообще вспомнит обо мне?! Того Ариса я знала, как облупленного, и любила, не смотря ни на что, пока он не нагадил в мою душу так, что осталось только презрение и обида. А какой будет ЭТОТ Арис, я понятия не имею. Может и не вспомнит ничего после восстановления. И меня не вспомнит. Такое тоже может быть. Этот, настоящий Арис, никакого отношения теперь ко мне не имеет. Ведь когда мы познакомились, он был под воздействием Великого Проклятия, потом постепенно изменяли сознание иглы бизари, потом он вытаскивал меня из Атмана и, чтобы это сделать, разделил своё 'Я', а та малая часть сознания, которая у него осталась, подверглась действию виртебраля. Так что, теперешний Арис вполне может не помнить ни о какой Дарине и вообще ни о чём.
        В душе горько заныло. Ещё бОльший комок обиды подкатил к горлу, резанул по глазам слезами. Судорожно выдохнула, подавив эмоции и слёзы, огляделась.
        Анри сидел верхом на коне, перекрыв въезд на мостик, внимательно смотрел на меня.
        Нахмурилась, тронула коня пятками, направляя в обход Ашеру. Тот послал своего коня так, что проехать на мостик не было возможности. Недовольно глянула на него.
        - Дарина, мне нужно с тобой поговорить с глазу на глаз - напряжённо сказал он.
        Промолчала, плотно сжав губы, чтобы не брякнуть чего лишнего. Это его не смутило.
        - Дарина, мне ужасно стыдно за себя и я сожалею о том, что сделал - глухим голосом заговорил Анри - Я знаю, что заслуживаю самой серьёзной кары из всех, какие есть и понесу заслуженное наказание за содеянное, как только Арис придёт в себя. Может быть мы больше никогда не увидимся, но я хочу, чтобы ты знала, что я полностью признаю свою вину перед тобой.
        - Анри, меня не интересует что ты думаешь и о чём сожалеешь - холодно ответила, не отводя взгляда - Меня это больше не касается ни в коей мере. Оставь меня в покое и забудь о моём существовании. Это самое лучшее, что ты сейчас можешь сделать. И пропусти меня к мосту.
        - Погоди, Дарина, - тихо попросил он и я увидела, как тяжело даётся ему каждое слово - выслушай меня, пожалуйста, - он с трудом глотнул подступивший комок и продолжил, открыто глядя мне в глаза - Я не должен тебе этого говорить, но ты не оставила мне выбора... - он упрямо крутнул головой и продолжил - Я считаю, что ты единсвенная надежда нашего Мира на выживание, потому что одним из условий существования нашего Мира, которое поставила Мира Богиня-сюзерен Первому Королю Лювирису во время сотворения, говорит: 'У королевской четы может родиться только один ребёнок мужского пола, который должен наследовать престол. Он обязан править Миром, движимый Истинной Любовью к Миру, Женщине, Детям и Старикам. Король, не оставивший наследника трона, обрекает своих подданных на единовременную смерть, а Мир на исчезновение' - процитировал он по памяти 'Заветы Богини'.
        - Анри, я тебя не понимаю, ты уж извини. Я что, запрещаю принцу жениться, плодиться и размножаться? Арис свободен от всех обязательств передо мной. Я ему вернула всё, что он мне дал: и Клятву Обручения, и Кольцо Души, и Украшения Невесты, и жизнь. Мы с ним квиты. У него есть новая избранница, Селена Вицкая, с которой они прекрасно справятся с рождением на свет наследника. Меня это никак не касается. Свечку я им точно держать не буду, можешь быть уверен.
        - Дарина, я очень прошу тебя, выслушай меня до конца...
        - Хорошо, говори.
        - Перед вашей с Арисом помолвкой я неудачно выразился, когда сказал, что Арис ведёт аскетический образ жизни из-за обрядов Посвящения. Это так, но только на то время, когда он проходит подготовку и само Посвящение. В остальное время он нормальный мужчина, как и все мы. А закон 'чистоты тела', то есть целомудрия, касается только невесты принца.
        - 'Мы' это 'Бешеные', как я понимаю? - усмехнулась.
        - Да, - кивнул серьёзно.
        - Ну, слава Богам, полегчало, а то я уж испереживалась за бедную Селену, - расплылась в нахальной улыбочке - Получить в мужья не мальчика, а мужчину для честной девушки много значит. Это я тебе, как специалист по девушкам, говорю.
        Он не обратил внимания на мою подначку и продолжил:
        - Когда Арис и все мы узнали о его судьбе умереть до своей свадьбы, мы все долго были в шоке, ведь это означало, что законного наследника Ашерского престола не будет. Потом подумали и решили, что самым правильным для Мира Ашеров будет, если Арис оставит хоть какого-нибудь наследника, лишь бы Мир Ашеров не погиб после смерти его отца.
        Это меня разозлило. Ещё мне не хватало ковыряться в ЕГО грязном белье и выслушивать всё это!
        - Анри, меня не интересуют подробности сексуальной жизни Ашерского принца, - резко перебила Главного Мага Мира - Оставь их для Летописей Королевского Дома Ашеров, а меня уволь от выслушивания всех этих пикантностей.
        - Дарина, я должен объяснить сюзерену нашего Мира то положение, в которое попали её вассалы.
        Чёрт! Упётрый кошак! - рыкнула про себя.
        Медленно выдохнула. Снова подняла на него глаза. Он был прав. Я должна была его выслушать.
        - Так вот. Арис, по нашему совету и настоянию, долго пробовал заиметь наследника, но у него так ничего и не получилось. Мы все вместе отправились в один из высокоразвитых дочерних Миров и там, в научных лабораториях, искали причину неудач. Оказалось, что ни одна яйцеклетка не выдерживает момента оплодотворения семенем Ариса, поэтому оно не реально.
        - Ну, может через пару сотен лет его пыл охладится и это станет реальным, как, например, у его отца?. Ведь они с Ведой ждали ребёнка больше четырёхсот лет, по меркам времени Мира Змеелюдей, не так ли? - предположила вслух - Арис ещё молод. Смерть ему теперь не угрожает и он вполне может подождать некоторое время, пока отцовство свалится ему, как снег на голову. И, если я не ошибаюсь, микрофлоры супругов должны войти между собой в резонанс, чтобы оплодотворение прошло удачно. Не вижу проблемы и причины, о чём стоило бы волноваться - пожала плечами - И вообще, Анри, я, как сюзерен вашего Мира, не вижу необходимости вмешиваться в подобные дела. Король и королева благополучно здравствуют, наследник престола 'на выданье', невест целые очереди, даже избранница есть - не смогла не укусить снова - У меня своя жизнь, свои цели, задачи и обязательства перед всем мирозданием, как единственной воплощённой Богини, а не перед одним вассальным Миром, поэтому вмешиваться без крайности в ваши проблемы не вижу никакого смысла. У наследника престола есть 'Заветы Богини-сюзерена' и он обязан из выполнять, а как он
это сделает Богиню-сюзерена не касается.
        - Дарина, ты единственная надежда нашего Мира на выживание! - воскликнул Анри, но тут же взял себя в руки - Я знаю о том, что ваша совместная с Арисом задача возродить пантеон Богов, чтобы они могли поддержать равновесие сил, как можно дольше. Почему бы тебе не выйти замуж за Ариса сейчас и не начать выполнять своё предназначение, которое решит заодно и проблему нашего Мира? Вполне возможно, что только ты ему подходишь продолжения рода, ведь ты Богиня, а не простая женщина.
        Это была с его стороны наглость.
        Ярость полыхнула во мне, но я во время поймала её за хвост.
        - Нет, Анри, - чуть усмехнулась в ответ - после всего того, что я теперь знаю о нём, между нами не может быть ничего общего. К тому же, я не думаю, что твой патрон, когда очнётся, о чём-то вспомнит. Если я правильно понимаю, то настоящий принц Ашерского Мира никаких отношений или чувств ко мне не имеет. Всё время нашего знакомства он пребывал под воздействием то проклятий, то магических предметов, а теперь он чист и свободен. Надеюсь, ты здраво мыслишь и ему об этом напоминать и рассказывать не будешь.
        С моей точки зрения решающих причин было несколько. Первая и главная, это оскорбление, касающееся моей чести, гордости и человеческого достоинства. Эта семья дважды обвинила меня в распутстве и третьего раза быть не может.
        Вторая, измена принца меньше, чем за неделю до свадьбы и его предложение руки и сердца другой сразу же, как только он мне подтвердил, что наша свадьба всё же состоится.
        Третья, моё Слово Богини, что я оставлю его в покое и не буду навязывать ему своё общество.
        Четвертая и не менее главная, активированное в Ключе Мира Эльфов Проклятие древней эльфийки Эалии ею самой после стольких веков ожидания.
        Пятая причина в том, что меня тошнит от одного представления, что мне придётся спать со Счастливчиком, переспавшим со всеми, кто шевелился в радиусе длины его рук и ему содействовали в этом все 'Бешеные'.
        Любой из этих причин с лихвой хватит, чтобы оправдать мой отказ, - молча глянула на Анри, но теперь совсем по-другому - Моя первая и главная задача жизни заключается в востановлении и уравновешивании Источников и Ключей Миров.
        Вторая задача второстепенная. Это возрождение пантеона Богов. Но я могу ограничиться и одной: предоставить будущему пантеону жён и мужей будущих Богов, родив на свет полукровок от нормального человеческого мужчины. После этого я смогу спокойно уходить в Атман, предоставив возможность следующей Богине выполнить остальное.
        Есть ещё масса вариантов, которые позволят мне выполнить второстепенную задачу воплощения без ненужных контактов с Ашерским принцем.
        Я не собираюсь мешать ему устраивать собственную жизнь так, как он сам считает нужным и из-за глупого второстепенного задания портить свою жизнь. Богиня Счастья и Любви должна любить и быть любима, и сама должна быть счастлива, чтобы выполнить свою полную задачу воплощения, а не огребать по полной программе от мужа всё дерьмо, которое он и его ближайший родственник смогут вылить на её голову.
        Поэтому я ответила ему 'нет'. Пусть вассал сам кумекает как сохранить свой Мир, если он ему дорог.
        - Я думал, ты поймёшь всю трагичность нашего положения и поможешь своему суверенному Миру.
        - Господин Ардерис, - глянула на него серьёзно - давайте с Вами договоримся так: ни Вы, ни принц Арис в будущем никогда не станете одаривать меня своим вниманием, выяснением отношений и сомнительными предложениями. Это не сделает вам чести. Я являюсь сюзереном Вашего Мира и на мне лежат определённые обязанности, которые мне придётся выполнять, независимо от моего желания. Поэтому контакты между нами в будущем могут быть, но они будут носить только официальный, характер. Любые другие попытки общения я буду полностью игнорировать. Надеюсь, я понятно объяснила свою позицию и намерения?
        - Дарина, не делай этого с Арисом, прошу тебя! Я уверен, что он не забудет тебя! - взмолился Анри - Я виноват, но он-то не при чём! Это я намешал ему в голове! Я заставил его думать так, а не иначе, когда он не мог разбить все мои доводы своей логикой! Я воспользовался его состоянием для достижения своих целей! Меня наказывай, не его!
        - Меня это не интересует, господин Ардерис, это ваши проблемы и не их исправлять - ответила ледяным тоном - Я приняла решение и довела его до Вашего сведения. Если вы оба будете мне докучать, я не буду ждать естественной смерти наследниа престола и разнесу ваш Мир к чертовой матери на звпсчасть или вообще уничтожу, не оставив следа от вашей расы. Теперь, надеюсь, я выразилась яснее и Вы поняли, что я не шучу. Считаю, что наш разговор окончен и все вопросы закрыты. Теперь пропустите меня к мосту и не лезьте больше на рожон.
        Главный Маг нахмурился, но больше ничего не сказал.
        Через узкий мосток проехали по одному и дальше двинулись на горку, где нас ждали остальные.
        Пустила своего коня вперёд, чтобы больше не давать повода для разговоров и оградиться от общества Ашера подругами.
        - Иль, может быть нам с Ари и Лауреттой лучше остановиться в какой-нибудь таверне? - глянула на неё вопросительно.
        - С ума сошла, что ли?! - возмутилась Илька - Ещё такого позора на голову моей семьи не хватало! Да меня родители живьём съедят, если узнают о такой глупости! Ни в коем случае! Едем к нам и точка!
        - Ну, если Илька так говорит, то едем к ней, - пожала плечами Ари - Её родители, действительно будут расстроены, если мы будем жить в таверне или на постоялом дворе.
        - Я тоже не против, - кивнула Лауретта - Наш бюджет на сегодня оставляет желать лучшего.
        - Хорошо, вопрос решён. Пусть так и будет, едем к тебе, Илька, - согласилась с ними.
        - О чём это вы тут секретничаете, милые леди? - спросил с улыбкой Эллориэль, подъезжая к нам.
        - О своём, о женском, - задорно ответила Илька, гордо приподняв красивое личико.
        - А мне можно присоединиться к вашим тайнам? - сверкнул миндальными глазами эльф.
        - Вы немного опоздали, Ваше Высочество, - кокетливо повела плечиком эльфийка - Наши переговоры закончены при полном согласии друг с другом.
        Александр и Альтаир ехали рядом с хмурым Анри и о чём-то тихо беседовали. Он отвечал, в основном, односложно, не сводя взгляда с гривы своего коня. Альтаир время от времени зыркал в мою сторону и вид его был совсем не удручённый. Александр относился к разговору более серьёзно и выслушивал ответы Анри, сурово сжав губы.
        Анри отъехал в сторону, молча открыл портал и скрылся в нём.
        Проводила его взглядом и отметила про себя, что на волны очищения он не обратил никакого внимания.
        Интересно, значит, он воспользовался собственным эмоциональным зарядом и так открыл портал - подумала - Кстати, я ведь тоже уходила из Мира Змеелюдей в Мир Ашеров на волне своих эмоций, но не знала, что можно открыть портал. Значит, мы с девчатами можем уходить в другой Мир в любую минуту, если я открою портал так же, как и Анри. Интересно, однако...

* * *
        К обеду доехали до Светлограда, остановились перед воротами попрощаться с 'Бешеными'. Их дорога лежала прямиком ко дворцу, а наша боковыми улочками к дому Ильки.
        - Спасибо за компанию, господа, но здесь наши дороги расходятся, - сказала за всех Илька, пустив в ход свои чары настоящей эльфийки - Нам было очень приятно прогуляться вместе с вами по нашему Миру и узнать о нём много нового. Может быть судьба когда-нибудь нас ещё раз сведёт на узких тропках Миров.
        - Что значит 'расходятся'? - непонимающе уставился на неё Эллориэль и категорично заявил - Никаких 'расходятся'! Вы гостьи королевской семьи и я настаиваю, чтобы вы отдохнули после всех наших приключений несколько дней в королевском дворце. Вам будут предоставлены для этого все условия, уважаемые леди, и отказов я принять не могу ни под каким предлогом. Поэтому прошу следовать за мной в королевский дворец. Уверяю вас, скучать мы вам не дадим и танцевать на балах вам придётся с каждым из нас по много раз. Надеюсь, в этом вы нам не откажете.
        Остальные 'Бешеные' его горячо поддержали.
        Илька вопросительно глянула на меня, но я ответила холодным взглядом. Лауретта меня поддержала. Ари показала, что не собирается продолжать с ними путешествие. Меня это удивило.
        - Извините, господа, - мило улыбнулась Илька - у нас с подругами другие планы.
        - Безумно жаль, - раздосадованно развёл руками Эллориэль с соответствующей миной - но, надеюсь, на балах вы присутствовать будете?
        - Если нам позволят наши дела - сдержано улыбнулась в ответ Ари.
        Мы тронули лошадей и поехали по боковой улочке в сторону Илькиного дома. По дороге я рассказала подругам о разговоре с Анри. Они дружно поддержали меня и возмутились поведением и словами Главного Ашерского Мага. Меня это удивило и я поняла, что подругам не до меня. Они заняты своими мыслями о 'Бешеных'. Поэтому замолчала до самого Илькиного дома.

* * *
        Родители Ильки обрадовались возвращению 'блудной' дочери, хоть и вместе с подругами, да ещё и в таком количестве. Только её отец, увидев меня, на мгновение нахмурил брови. Это меня насторожило, но я постаралась сделать вид, будто ничего не заметила и радушно поприветствовала знакомую с ранней юности семью.
        - Ну, наконец-то! - всплеснула руками леди Виэлла, увидев нашу компанию - А мы уж испереживались, куда это вы подевались! - она глянула на нашу Древнюю и сказала - Ари, тут твои родители приходили, искали тебя! У тебя, оказывается, свадьба через три недели, а ты ничего не сказала. Твоя мама очень переживает, говорит, что пора заняться свадебным нарядом, а ты как в воду канула! Мы обещали сообщить твоим родителям о том, что ты у нас, как только ты появишься.
        Ари покраснела до корней волос, расстроенно глянула на мать Ильки, потом на каждую из нас.
        - Леди Виэлла, я не собираюсь выходить замуж, - твёрдым голосом заявила она, а в глазах мелькнули слёзы - Я даже жениха своего никогда в жизни в глаза не видела! Как мне замуж выходить?! Это утопия какая-то! Прошу Вас не сообщать ничего моим родителям! Или я вынуждена буду немедленно покинуть Ваш гостиприимный дом.
        - Ну, как же не знаешь?! - воскликнула леди Виэлла, всплеснув руками - Это же принц Александр! Твоя мама говорит, что вы давно знакомы и симпатизируете друг другу...
        - Кхм... - кашлянул в кулак отец Ильки, хмуро глянув на жену.
        Ари замерла с широко распахнутыми глазами и беззвучно открывала и закрывала рот.
        - Ваааууу... - первой опомнилась Илька - Вот это дааа! Клааасс! То-то я смотрю, что он с тебя глаз не спускает ни на минуту! Ари! Поздравляю!
        Мы с Лауреттой тоже расплылись в дежурных улыбках, не зная, как реагировать.
        - Ари, я рада за тебя! - легонько хлопнула её по плечу, выводя из транса -Александр именно тот, кто тебе нужен!
        - Ари, поздравляю! - тепло улыбнулась Кенна, искренне радуясь новости.
        - Александр?! Бермуд?! - с трудом выговорила Древняя - Этого не может быть...
        - Может-может, - рассмеялась мать Ильки, довольная произведённым эффектом - Из вас получится хорошая пара. Он до безумия в тебя влюблен.
        - Ну вот, - притворно вздохнула Илька с комичной мимикой - подружку пропьём и опять останемся втроём!
        - Нет! - неожиданно взвилась Ариадна - Замуж я не пойду ни за какие коврижки! Особенно за Александра! Он мне этого не предлагал. И вообще промолчал! Так что остаёмся вчервером.
        Она развернулась и бегом побежала в свою комнату. Присутствующие проводили её взглядами, непонимающе переглянулись.
        - Послезавтра во дворце бал в честь Дня Рождения принца Эллориэля - сообщил господин Итаэль, отец Ильки - и наша семья туда приглашена. Так что Иллариэлла, ты должна быть готова вовремя. Извините, девушки, но на вас это приглашение не распространяется.
        Он чуть склонил голову и удалился в свой кабинет. Илька растерянно посмотрела вслед отцу, потом перевела взгляд на мать. Та сконфуженно пожала плечами и молча удалилась следом за мужем.
        - Иль, - обратилась я к подруге, поняв намёк её родителей - ты не обижайся, пожалуйста, но нам с Лаурой лучше остановиться на постоялом дворе.
        - Нет! - категорически мотнула головой Илька - Ни за что!
        - Иль, - пристально глянула ей в глаза - поверь, так будет лучше. Нам не надо оставаться у вас. Это я точно знаю.
        - Хорошо, - согласно кивнула Илька - на постоялый двор, так на постоялый двор. Кстати...
        - Кстати, - перебила её безаппеляционным тоном - ты остаёшься дома и послезавтра идёшь на бал в честь Дня Рождения Эллориэля. Если Ари всё ещё будет здесь, то идёте вместе. Ясно?
        - Я с вами - решительно мотнула головой Илька - и указывать мне что делать ты, дорогая моя подруга, не будешь. Я не маленькая девочка, для которой каждое решение великая трудность, а слово родителей закон. Я сделаю так, как посчитаю нужным сама и ты это знаешь.
        На пороге своей комнаты появилась Ари, полностью одетая, экипированная, с решительным выражением лица. Она быстрым шагом подошла к нам, глянула на меня в упор.
        - Я готова, Дарина, пошли отсюда. Никаких свадеб, никаких мужей и никаких родственников. В городе есть прекрасный постоялый двор, а нет, так в лесу поживём, пока волны равновесия пройдут. Нам не привыкать. А потом отправимся отсюда в другой Мир.
        И она первая пошла решительным шагом к выходу. Нам ничего не оставалось делать, как последовать за ней.
        Относительно 'пережидания волн' я теперь была другого мнения, но говорить об этом подружкам пока не хотелось. Интуиция подсказывала, что нам нужно задержаться здесь ещё на некоторое время.
        К счастью, конюх не успел расседлать наших лошадей и через минуту мы уже выезжали из ворот особняка семьи Вэйдейэри.

* * *
        На постоялом дворе сняли одну комнату на всех и молча приводили себя в порядок после дороги. Настроение у всех четверых было премерзким.
        Илька не выдержала первой, разрыдалась в подушку. Ей было невыносимо стыдно за родных и она никак не могла смириться с тем, как они себя повели.
        Подсела к ней, мягко погладила по плечу:
        - Иль, не надо, - попробовала успокоить - всё нормально. В жизни всяко бывает. Ещё не известно, как каждая из нас себя повела бы на их месте.
        - Это позор! - сквозь рыдания выкрикнула в подушку Илька- Они опозорили меня перед вами! Как они могли?! Я ни за что туда больше не вернусь!!! Ни за что!!!
        - Илька, всё нормально, - подсела с другой стороны Ари - Успокойся. Я к своим тоже больше не вернусь. Поселимся все вместе где-нибудь в нормальном Мире и будем жить спокойно. Не плачь. Всё будет хорошо. Нам бы только переждать волны равновесия и ищи ветра в поле, а остальное приложится. Мы же не калеки какие-нибудь.
        - Девчата, мне так стыдно перед вами! - подняла заплаканное личико Илька - Простите меня, пожалуйста. Я не знала, что они так поступят! Ладно с нами, но так унизить Богиню! Это ужас какой-то! Я бы на месте Даринки...
        - Иль, - перебила её - но ведь они не знают кто я на самом деле - с улыбкой заглянула подруге в глаза - и знать не должны. К тому же, они правы. Приглашение именное и на гостей семьи обычно не распространяется. Тем более, что бал уже послезавтра. Представь, если каждый приглашённый приведёт с собой всех своих гостей и родственников. Ни один королевский бюджет такого не выдержит.
        - Я, конечно, разозлилась сначала, но теперь поняла, что иного выхода у твоего отца не было, - рассудительно заявила Ари - и вообще, я хочу есть и требую обеда в самой лучшей корчме города!
        - Я тоже - кивнула согласно подругам.
        - И я - пожала невинно плечиками Лауретта - может тогда не будем терять времени и отправимся на обед? Иль, ты тут хозяйка, веди.
        - Погодите, - остановила подруг - я думаю, что мы поспешили переодеваться в обычные платься. Давайте всё же вернём наши костюмы 'Шальных' и воспользуемся одной из их функций. И ещё, - решила сказать подругам - мы можем не дожидаться, пока пройдут волны очищения. Я смогу открыть портал в любой момент.
        Девчата переглянулись, глянули на меня.
        - Нет, Даринка, сначала поедим и отоспимся на нормальных постелях, а потом двинемся дальше - решительно заявила Ари.
        - Поддерживаю, - кивнула Илька - давайте переодеваться, что ли?
        Наши костюмы были многофункциональны и при необходимости трансформировались в нужный вид одежды, благодаря наложенными на них заклинаниям Мастеров-Изготовителей. Это давало каждой из нас возможность в любом из Миров внешне выглядеть точно также, как и местные жители, но, в то же время, с оружием не расставаться. Одежда очень качественно его скрывала и обнаружить её постороннему было нереально, даже если бы была в обтяжку.
        Девчата молча согласились и через пару минут мы были одеты по местной моде: шляпки, вуали, веера, прогулочные платья, а на самом деле оставались в полной боевой форме, которая в любой миг могла вернуть себе свой настоящий вид, стоило только захотеть.

* * *
        Улицы были полны народа из разных Миров. Здесь тоже шёл торг всем на свете, но нас это пока не интересовало.
        Первым делом мы отправились к ростовщику.
        Ростовщиков в каждом Мире и почти в каждом большом городе всегда полно, только их надо уметь найти, знать 'заветный' личный код и тогда получить наличные не составтит ни малейшего труда.
        Получив местные деньги, в данном случае эли, в нужном количестве, мы отправились в обещанную Илькой лучшую корчму города.
        Она располагалась на центральной площади, напротив королевского дворца и ряда фонтанов, которые были один краше другого. Площадь чем-то напоминала такую же в Белом Городе Мира Ашеров, но была не в пример краше и экзотичнее для моего взгляда.
        Вокруг корчмы, куда вела нас Илька, расставлены обеденные столы для разных компаний. Каждый стол был окружён оградкой, увитой плетущимися цветами, цветущими круглый год и, казалось, будто каждый стол находился в своей собственной беседке.
        По форме и окружности цветочных ограждений, потушенному или зажжённому светильнику над входом в беседку, можно было судить на сколько гостей рассчитан стол и занят он или нет.
        Едва мы подошли к корчме, как к нам направился официант-эльф, одетый в белую курточку повара и обязательный колпак на голове.
        - Добрый день, леди, - поклонился он учтиво - Желаете отобедать или просто отдохнуть в окружении цветов?
        - Пообедать, - ответила за всех Илька - Какой столик на четверых у вас свободен?
        - Мои великие сожаления, леди, но остался свободным только один стол для компании на десять особ. Если Вас устроит, то я провожу вас к нему и с удовольствием обслужу. Вас там никто не побеспокоит, уверяю вас.
        Мы переглянулись, согласно кивнули нашей эльфийке.
        - Ведите, - распорядилась Илька и предупредительный официант засеменил впереди, кланяясь и что-то рассказывая об изысканных блюдах, которые он может нам предложить и ещё о чем-то, к чему я особо не прислушивалась.
        Моё внимание привлекло внезапно появившееся ощущение присутствия Бога Огня Жизни в этом Мире и оно не проходило.
        Что-то быстро он появился, - подумала про себя - очухался уже, что ли? Или это его визит вежливости друзьям и ко мне никакого отношения не имеет? Анри, наверняка, сказал ему, что все 'Бешеные' в сборе в эльфийском Мире, и 'Шальные' присутствуют там же, и его могло привлечь обычное любопытство, которое ко мне лично никакого отношения не имеет. Надо быть осторожной с ним. Ведь я не знаю, каким он стал теперь и какой он настоящий. От этого субчика можно всё, что угодно ожидать.
        Обеденный стол был рассчитан на десять персон, хотя, при желании, могли поместиться и все двадцать. Места в беседке было достаточно много, чтобы ещё и потанцевать вокруг.
        Мы удобно расселись, заказали блюда на усмотрение официанта. В этом вопросе об был дока и ему можно было доверять. Это было видно по его ауре и сомнений не вызывало. Чтобы мы не скучали в ожидании обеда, он принёс фрукты и напитки.
        - Я предлагаю на некоторое время остаться в городе, - сказала задумчиво Ари, когда официант удалился - Здесь полно народу и проще затеряться в толпах, чем в лесу. Мои родители будут искать меня. Это абсолютно точно. Безусловно, в городе они смогут меня обнаружить, но сделать им это будет гораздо труднее, чем за его пределами.
        - Мои тоже будут искать, - согласно кивнула Илька - но мы можем применить 'прозрачность' и тогда они вряд ли нас найдут, даже если обратятся к властям.
        Интуиция подсказывала, что девчонки стараются придумать предлог, чтобы остаться в городе и ещё раз увидиеться с Эллориэлем и Александром. Значит, 'Бешеные' им понравились. А может быть даже и больше.
        - Я не понимаю, девочки, почему вы отказываетесь от того, чего на самом деле хотите всей душой? - задумчиво спросила Лауретта, крутя стакан с соком тонкими пальцами - Ведь ты, Иля, больше всего на свете хочешь попасть на бал и ещё раз увидеться с Эллориэлем. А ты, Ари, по уши влюбилась в Александра и больше всего на свете желаешь стать его женой. Может я чего-то не понимаю? Тогда объясните, в чём я не права?
        Обе подруги чуть ли не хором возмутились:
        - Ничего подобного! - воскликнула Ари.
        - Что за глупости ты говоришь?! - возмущённо вторила Илька.
        Мы с Кенной переглянулись.
        - Лауретта говорит правду - усмехнулась их необычной реакции - Каждая из вас должна поступать так, как велит сердце, а не разум. Тогда это будет правильно. Терять то, что ещё не приобрели, но вполне можете и потерять и приобрести, по меньшей мере глупо, поэтому...
        - Поэтому милые леди пообедают вместе с нами и переедут с постоялого двора во дворец короля, где для вас уже приготовлены апартаменты - закончил за меня появившийся из 'перехода' принц Эллориэль.
        Он довольно улыбался и откровенно смотрел на Ильку. Та смутилась, опустив глаза и на щеках вспыхнул румянец.
        Следом проявились все пятеро 'Бешеных', галантно склонили головы. Мы ответили, как и пристало каждой из нас в соответствии со статусом. Я показала девчатам знак и присела в книксене последней, как подсказала мне интуиция.
        Арис был крайне бледен, но лицо и глаза блестели решительно, губы упрямо поджаты, брови нахмурены. Он здорово рисковал, преодолевая барьер из уравновешивающих волн, когда переходил из своего Мира сюда в том состоянии, в котором сейчас находился.
        Ну вот, - подумала хмуро - а я надеялась, что забыл и не вспомнит. Хм... Хотя, то, что он здесь, ещё ни о чём не говорит. Может быть я слишком сильно перестраховываюсь. Но лучше так, чем попадать впросак.
        Он не сводил с меня глаз и их выражение мне не понравилось. Анри был хмур и, казалось, сильно сконфужен.
        - Я должен представиться, милые леди, потому что не со всеми из вас лично знаком. Меня зовут Арис Ардерис. Я наследный принц Мира Ашеров и Бешеный Счастливчик по совместительству. - сказал Арис - Мои друзья сообщили мне, что вы и есть легендарная группа 'Шальных'. Могу я узнать, кто из вас Дикая Роза?
        Девчонки промолчали. Я тоже. Усмехнулся, не сводя с нас взгляда, покачал головой.
        - Я не так лекговерен, как мои друзья, милые леди. Слава 'Шальных' весьма престижна и каждая девушка, владеющая магией, хотела бы принадлежать к этой легендарной группе. Один ответ на один вопрос и я буду уверен, что вы те, за кого себя выдаёте - он выудил из воздуха огромный рубин, сверкнувший гранями на солнце - Вам знаком этот камень? - спросил серьёзно.
        Это был рубин булинингов из подземной Пещеры Змей на острове Ирт в Мире Аморфов, куда попасть можно только со стороны покрытого льдом океана. За ту работу с заказчика мы запросили по двести миллионов ардов каждой. Он заплатил по триста и стольник добавил 'на чай', как он сам сказал тогда, за то, что 'не смог вычислить исполнителей вовремя'.
        На рубине осталась царапина, от металлического зуба гигантской змеюки, которая его стерегла. Последняя царапина в её жизни, которую она нанесла. Я достала рубин из чаши с ядом металлическими щипцами, сделанными на заказ гномами в одном из дочерних Миров. Кусочек расплавленного ядом металла на одной из граней снять так и не удалось. Он до сих пор оставался там. Это я увидела сразу, как только Арис взял камень в пальцы.
        Тогда девчонки остались ждать на поверхности, не давая проруби замёрзнуть, но я слишком долго возилась со змеёй и ядом, и Илька пошла следом за мной на выручку. И не дошла. Она напоролась на замораживающее заклинание и осталась на месте. Я случайно на неё натолкнулась, когда возвращалась через узкий тоннель под водой. У Ари не хватило сил удержать заклинание 'тепла' и прорубь начала зарастать льдом. Она запаниковала и едва не замёрзла сама. Хорошо, что у меня оставались ещё три браслета-аккумулятора и это спасло нас троих от верной смерти.
        Мы тогда долго зализывали раны в одном из отдалённых от основного Миров. Этот камень каждая из нас узнала бы из миллионов похожих.
        Арис покрутил его с пальцах, любуясь глубиной цвета, пытливо разглядывал нас троих. На Кенну он не смотрел. Она его не интересовала. Внимание 'Бешеных' было приковано к нам.
        Интуиция орала благим матом, предупреждая, что признаваться ни в коем случае нельзя. Поправила волосы, дав знак подружкам, и они его поняли. Лица и выражения глаз сразу изменились на обескураженно-смущённые. Моё осталось прежним, только глаза постаралась сделать ледяными. Отвела от рубина взгляд на фрукты, выбрала яблоко и с удовольствием откусила кусочек.
        'Бешеные' хмуро смотрели на нас, покусывая губы.
        До сих пор в живых не оставался никто из тех, кто встречался с ними и видел их лица лично. Они не оставляли. По логике вещей они должны были нас убить и, кажется, пришло время нам или ретироваться, или признаваться. Против признания орала интуиция, оставалось только удирать.
        - Ваше молчание можно расценивать, как признание в том, что вы обманули моих друзей, прикрывшись чужой славой? - ледяным тоном спросил Арис.
        Илька кинула на меня негодующий взгляд, я поджала губы в знак молчания, Ари насупилась.
        - Так и будете молчать, милые леди? Или всё же ответите на мой вопрос? - настойчиво потребовал ответа Ашер.
        - Это была невинная шутка - ответила Ариадна, не глядя на него - 'Каждая девушка, владеющая магией, хотела бы принадлежать к легендарной группе 'Шальных', как Вы сами абсолютно точно заметили, Ваше Высочество. Нам тоже приятно было на минуту почувствовать себя такими же знаменитыми.
        Он медленно перевёл на неё взгляд. Его глаза были внимательными и колючими. Он протянул к ней руку, но она благоразумно отступила на шаг, не дав ему себя коснуться.
        - Иллариэлла, это правда?! - ошарашенно спросил эльфийский принц.
        - Как Вам будет угодно, Ваше Высочество, - ответила Илька, поддерживая подругу.
        - Нам пора, девочки, - решительно сказала Ари, бросая монеты на стол - С этими господами нам не о чем разговаривать.
        - Вы ошибаетесь, милые леди, - недобро усмехнулся Арис - наш разговор только начинается и вы никуда не пойдёте.
        Это меня взбесило. Глянула на него в упор.
        - Вы ошибаетесь, уважаемый, - резко прервала его, открывая портал за нашими спинами - Никаких разговоров между нами нет и быть не может. Вы не умеете себя вести с дамами, сэр. Займитесь лучше самообразованием или возьмите несколько уроков этики. Может быть это Вам поможет научиться вести себя, как подобает наследнику королевского трона.
        - Дарина?! - выражение его взгляда мгновенно изменилось - Погоди!
        Девчонки уже скользнули в портал, а на меня вдруг навалилась тяжесть заклинания обездвиживания. Стряхнула его с себя, как назойливую муху, презрительно усмехнулась в сторону Ашерского принца и шагнула в портал.

* * *
        Шагать пришлось дважды, причём быстро. Этот наследный принц успел перенаправить мой портал после ухода девчонок в свою гостиную. Там уютно разместилась вся королевская семейка, вместе с Лювирисом, Лилией и их древними отпрысками, Элоисой и Элисом. Гранд мгновенно вскочил на ноги, Веда широко открыла глаза.
        - Дарина! - воскликнул он и шагнул ко мне.
        - Лювирис! - Приказала вассалу, выставив палец и одновременно отыскав подруг 'глазком', шагнула 'переходом' к ним.
        Гранд не успел.
        Тут же прикрыла всех четверых 'невидимостью Богини' и открыла портал в знакомый Мир. Ещё трёх переходов хватило, чтобы замести следы. После каждого перехода удаляла наш след в пространстве.
        - Фуф! - повалилась Илька на траву и спросила - Всё? Или идём дальше?
        Ари опустилась рядом с ней, вытерла мокрый лоб рукой, исподлобья глянула на меня.
        - Передохнём, - села рядом с девчатами, преобразив прогулочное платье в костюм 'Шальной'.
        - Девчата, мне нужно отлучиться в мой Мир, - виновато глянула на нас Лауретта - меня вызывает Эльвира, хозяйка табуна.
        - Иди, конечно, если надо, - кивнула ей - Освободишься, приходи. Думаю, что с поиском проблем не будет.
        - Не будет, Дарина, - ответила Кенна.
        Она исчезла, а я ещё долго смотрела на то место, где она только что стояла и никак не могла понять, что же меня так поразило. Из задумчивости вывел голос Ари.
        - Этот твой Ашер просто хам! - возмущённо говорила Древняя - За такие слова ему не только уши обрезать, но и хвост отчикрыжить под самый корень не мешало бы!
        - Он не мой, - буркнула в ответ.
        - Да как он смел подозревать нас во лжи?! - воскликнула со злостью Илька, куда-то швырнув шилон - И ты хороша, Даринка! Почему запретила признавать камень?
        - Интуиция орала, как потерпевшая, - пожала плечами - Её и послушала.
        - Интуиция у неё орала, видите ли, - пробурчала недовольно Илька и пошла вслед за шилоном.
        Глянула на Ари. Она тоже смотрела туда, где недавно стояла Кенна.
        - Что-то не так? - вопросительно глянула на подругу.
        - Не знаю, Даринка, - пожала она плечами - Какая-то она странная эта Кенна.
        - Почему?
        - В королевском замке эльфов, во время боя, она куда-то пропала. Её место занял Эллориэль и мы бились треугольником с ним. Александр, Альтаир и Анри тоже бились треугольником, особенно когда ты ушла - задумчиво рассказывала Ари - Потом она появилась снова, когда нечисть исчезла и следом появилась ты в потоке силы. Мы с Илькой с этой минуты не спускали с неё глаз, но так, чтобы она не видела.
        - И что?
        - Она всё это время смотрела на тебя с такой ненавистью, Даринка, что у меня мурашки по коже бегали, когда я это видела. А потом она так внезапно тебя унесла, что ни я, ни Илька не успели тебя предупредить, чтобы была с ней осторожнее.
        - Вы это о чём? - спросила Илька, подходя к нас с только что освежёванным зайцем.
        - О Лауретте - ответила Ари и пошла за хворостом.
        - А-а, - протянула Илька - странная она девица. Внешне ведёт себя, как подруга, а ненависти к тебе, Даринка, столько, что впору диву даваться. Прямо из змеиных головок создана. Если бы не знала, что она кобыла, подумала бы, что гадюка. Они с твоим Арисом классной парой были бы.
        - Он не мой, - повторила недовольно.
        - И слава Богам! - назидательно кивнула Илька - Ещё такого хама в нашу компанию не хватало!
        - Мне кажется, что он меня узнал только тогда, когда я его отчитала - пожала плечами.
        - Это когда? - спросила Арис, бросая на землю охапку дров и хвороста.
        - Когда вы в портал ушли.
        - А что ты ему сказала?
        Повторила девчонкам свои слова. Они переглянулись и дружно расхохотались.
        - Вот так прямо и сказала, чтобы взял уроки этики?! - хохотала Илька.
        - Здорово ты его на место поставила! - вторила ей Ари.
        - Ну, не про этот же проклятый рубин ему расказывать, из-за которого мы все чуть на этом дурацком острове не остались в виде ледяных украшений.
        - Оплата того стоила, - посерьёзнела Ариадна - За эти деньги можно было пару сотен таких камушков купить. Интересно, зачем ему понадобился именно этот камень?
        - Дарин, а в той пещере ещё что-нибудь, кроме этого рубина было? - вопросительно глянула Илька.
        - Да там этого барахла было до чёртовой матери и больше - ответила - Я думаю, что это была ловушка 'Бешеных', чтобы поймать 'Шальных'. А пещера обычный склад личных драгоценностей 'Бешеных' или кого-то одного из них. Не удивлюсь, если Ариса.
        - Думаешь? - приподняла брови Илька.
        - А что тут думать, если он сегодня это почти открытым текстом сказал, - пожала плечами, устраивая зайца, подбитого Илькой, над огнём костерка - но, честно говоря, таким я его никогда не видела. Как и не он совсем. Если он именно такой на самом деле, то мы с ним не сработаемся.
        - А какой был тот Ариса, которого ты знала? - спросила Илька.
        Ари внимательно слушала.
        - Тот был элегантным принцем, который изумительно танцует, умеет красиво ухаживать, показать, что ты ему нравишься, настоять на своём. Он был изысканным придворным, таким же хитрым, лживым, пронырливым, подлым и настойчивым, лишь бы достичь своей цели. В общем, без мыла в зад и кинжал в спину. Но ума и интеллигенции ему не занимать.
        - И ты в такого влюбилась?! - поразилась Ари.
        - Любовь зла, полюбишь и козла, - пожала плечами - особенно под чарами Магии Любви. А потом поддалась на его уговоры и требования деда и матери. Они поставили меня перед фактом, что я обязана выйти за него замуж ради существования всего мироздания и нарожать от него кучу боженят. А сегодня увидела такого монстра, что ни в сказке сказать, ни пером описать.
        - Да уж, хам редкий, - поддержала Илька - Интересно, а чего это он прицепился к нам, 'Шальные' мы на самом деле или нет? Ему-то какая разница?
        - А какие глаза жестокие были! - заметила Ари - Будто мы чуть ли не святотатцы какие-то. Ещё ему и Дикую Розу подавай. Размечтался.
        - Лилия и Орхидея ему не подходят, - хохотнула Илька - а наша Роза просто так, да ещё кому ни попадя, в руки не даётся. Шипы у нашей Розы что надо.
        - А о чём ты так долго с Анри разговаривала? - спросила Ари.
        Пересказала им весь разговор.
        - Ого! - присвистнула Илька - Если это правда, то он тебя достанет, Даринка.
        - Тебе надо быть с ним осторожной, Даринка, - согласилась с ней Ари - Глазищи у него не из добреньких. Да и Счастливчик этот не зря Бешеным зовётся. Из того, что мы знаем о нём, он не из сопливых придворных кавалеров. Такой и в клетку посадит, и заставит делать то, что захочет.
        - Не посадит и не заставит - усмехнулась - Я его на пушечный выстрел не подпущу, а если поймает, уйду из тела, не раздумывая.
        - Девчата, заяц готов, - сообщила Илька - едим и мотаем отсюда, а то как-то на душе не спокойно после всех этих разговоров.
        Обед был съеден в молчании. Каждая думала о своём.
        - Девчонки, может проверить поисковиками, что каждый из них делает? - предложила Илька.
        - Ни в коем случае! - категорически заявила ей - Обычный поисковик застукают мгновенно. Я вас сейчас научу пользоваться моим 'глазком'. Тогда не застукают, когда подглядывать будете.
        Через полчаса подружки во всю тренировались с новой 'игрушкой', а я бросила свой 'глазок' на поиск Ариса.

* * *
        Команда 'Бешеных' принцев сидели в глубоких креслах в огромной гостиной с бокалами вина. Только Главный Маг Мира Ашеров расхаживал по кругу с хмурой физиономией.
        - Я не понимаю тебя, Арис, зачем ты вынудил девушек уйти? - возмущённо говорил Эллориэль - Ну, не 'Шальные' они и чёрт с ним! Они такую огромную работу проделали в нашем Мире, а в благодарность им даже пообедать спокойно не дали. Что за шлея тебе под хвост попала, Ашер? На кой чёрт тебе было нужно выяснять что-то об этом камне? И на кой чёрт тебе Дикая Роза, если у тебя есть Дарина?
        - Я хочу знать, она это или нет. После всего, что она со мной проделала, я не помнил её внешности. Только по голосу узнал. Да и то, в последний момент, когда она не выдержала и отчитала меня, как школяра. Если я буду точно знать она Дикая Роза или нет, я буду знать с кем имею дело.
        - Дикая Роза всегда была твоей пассией и твоей недостижимой мечтой - кивнул Альтаир - Если Дарина и правда Дикая Роза из 'Шальных', то я тебе не завидую, Арис. Она тебя не раз ещё наизнанку вывернет. В этом можешь быть уверен.
        Ашер хмуро глянул на орнита, поджал губы.
        - Ну и что теперь будем делать? Где их искать? - хмуро буркнул Александр - У меня свадьба на носу, а я со своей невестой даже не объяснился. А теперь ищи её по Мирам! Быстрее состаришься, чем найдёшь.
        - У меня есть идея, господа, - подал голос Анри и все повернулись к нему - Давайте закажем 'Шальным' доставку Ариадны к Алтарю Древних на её собственную свадьбу за хорошее вознаграждение.
        - А это идея! - расплылся в улыбке Александр - Если моя невеста одна из них, то они либо откажутся от предложения, либо им придётся привести подругу под венец. В любом случае мы узнаем кто есть кто.
        - Тогда стоит заказать им и Дарину, а, Арис? Ты же хочешь её отблагодарить за твоё восстановление? - рассмеялся Альтаир - Было бы забавно, если бы Дарина оказалась Дикой Розой. Твоя мечта была столько лет твоей невестой, а ты даже не знал этого!
        - Хватит, Альт! Это не смешно! - рявкнул на него Арис - Если это она, то она от меня не уйдёт! Я её из-под земли достану!
        - В любом случае тебе нужно вернуть Дарину, Арис, - сказал Анри - От её присутствия рядом с тобой зависит твоя жизнь. Это не игрушки, Арис. Мир Ашеров в опасности. Ты должен на ней жениться.
        Посередине комнаты появилось сначала белое марево, которое оформилась в прозрачную фигуру Эалии. 'Бешеные' уставились на неё.
        - Здравствуй, любимый, - нежно попел дух - Наконец-то я снова вижу тебя, мой Бог!
        - Ты кто такая? - оторопело уставился на неё Арис.
        - Ты забыл меня, любимый? - грустно спросил дух, приблизившись к Ашеру - А я никогда тебя не забуду. Ты ведь поможешь мне вернуть моё тело и отменишь Приказ прОклятой Богини? Тогда мы наконец-то сможем быть вместе, дорогой мой Орион!
        - О какой прОклятой Богине ты говоришь? - прищурился Арис.
        - О Богине Дарине, конечно же, любимый! Я ждала её дооолго, ооочень дооолго и дождалась. Но она оказалась сильнее и кинжал вонзился не в её грудь. За это она Приказала мне охранять королевский род эльфов, а сама ушла. Это не страшно, любимый! Она скоро умрёт навсегда! Её убъёт моё Проклятие! Она уже мертва! Только ещё не знает об этом. Тогда ты будешь свободен, мой Орион! И мы будем счастливы навеки! Ты ведь не будешь её спасать, правда, любимый? Только ты можешь её спасти, но ты же не будешь этого делать?! - расхохотался дух сумасшедшей эльфийки.
        Арис подскочил на месте, уставился на дух.
        - Что ты сказала?! - рявкнула он на всю гостинную - А ну-ка, рассказывай, что ты сделала!
        Не подчиниться Приказу Бога Огня она не могла и расказала всё, что тогда говорила мне, только добавила все пикантные подробности, которые ждут меня в ближайшем будущем из-за её проклятия. Мне аж поплохело, как я услышала об этом. 'Бешеные' выглядели не краше бледно-зелёного Ариса, не говоря уже о вытаращенных блестящих глазах и открытых ртах.
        Договорить дух Эалии не успел. Поток истинного огня из Жезла Власти уничтожил её суть и дух исчез навсегда. Ашерский принц был в ярости, а я почувствовала облегчение. Ведь по закону магии, когда Истинное Я, Монада, Истинная Суть проклинавшего уничтожена, Проклятие со временем исчезает само. Но только со временем.
        - Ей нужна охрана день и ночь! Круглые сутки! - едва сдерживаясь пророкотал глухим рыком Арис - Её нужно немедленно найти и забрать в мой Мир! Я не выпущу её одну даже в туалет, пока опасность не минет! Я не отпущу её от себя ни на секунду, хоть камни с неба будут падать!
        - И как ты собираешься её искать? - задумчиво спросил Эллориэль - Если она прикроется 'невидимостью Богини', ты её никак не найдёшь, если она этого не захочет. А то, что после сегодняшнего твоего 'выпада' она не захочетбыть найденной, я уверен.
        - Ты слышал, что сказал мой отец два часа назад, - зыркнул на него Арис - Дарина прихватила с собой Лювириса, когда попала в мою гостиную через перенастроенный мною портал. Она не должна была оттуда уйти, но ушла. Ловушки не сработали. Слишком всё быстро произошло. Я найду её по Кольцу-змейке. Настроюсь на Лювириса, а он мне оттуда поможет. Он на моей стороне.
        Покосилась на кольцо, сняла его с пальца. Змейка открыла глазки, глянула на меня.
        - Если ты, паршивец, посмеешь ответить своему пра-внуку хоть малым писком, я уничтожу и тебя, и твой Мир. Обещаю - пригрозила совершенно серьёзно.
        - Что случилось, Даринка? - тут же отреагировала Илька.
        - Нас сейчас начнут искать 'Бешеные' - сообщила новость подружкам - Замрите со своими эмоциями, а я усилю заклинание 'невидимости Богини'.
        - А что случилось? - спросила Ари.
        - Они узнали о Проклятии Эалии. Арис уничтожил её дух и теперь собрался опекать меня, вплоть до хождения со мной в туалет - и я пересказала им подробности Проклятия, которые услышала только что.
        Девчонки замерли, затаив дыхание.
        - Ох, чёрт! - прошептала Илька, прикрыв рот ладошкой - Как же мы убережём-то тебя от такого?!
        - Даринка, и что теперь делать? - ошарашенно спросила Ари - Может пусть лучше Ашер этим займётся? Он всё-таки мужик и высший маг, да ещё и такого высокого уровня. Да и 'Бешеные' помогут. И мы с Илькой тоже в стороне не останемся, только от нас в этом деле толку мало...
        - Вы что, с ума сошли?! - возмутилась словами Ариадны - Сама справлюсь, если вы сдрейфили!
        - Да не сдрейфили мы! - с досадой ответила Ари - Просто я себе не представляю, как ты теперь в обществе сможешь находиться и как будешь спать! Ну, сутки, ну, двое, ну, неделю выдержишь, но больше-то нет! Ты же загнёшься от боли!
        - Даринка, ты как хочешь, а я считаю, что тебе нужно идти к Ориону... тьфу, ты! ..
        к Арису. Он знает, как снять Проклятие Эалии!
        - Я тоже знаю, - скривилась от одной мысли об этом - Я попробую выдержать. Если станет совсем невмоготу, пойду к нему.
        - Ну и зачем мучиться? - не согласилсь со мной Илька - Только себе хуже сделаешь! Всё равно это когда-то произойдёт. Зачем оттягивать-то, когда есть возможность избежать последствий?!
        - Дарина, Илька права, - уверенно сказала Ариадна - Пошли вместе к Ашеру. Как ни крути, он Бог Огня Жизни. Его сила не сравнится ни с какой другой. Даже с твоей, Дарина - горячо уверяла Ари.
        Я уже десять раз успела пожалеть, что сказала им об этом, но было поздно. Теперь надо как-то откручиваться от подруг, а то и правда затащат к Арису. Только этого мне не хватало для полного счастья.
        - Ладно, девчата, я вижу, что вы перепуганы насмерть. Как очухаетесь, Зовите, а я пошла. У меня ещё дел невпроворот. Кстати, Ари, Александр хочет с тобой объясниться. Думаю, что тебе стоило бы с ним встретиться. Он сейчас в Мире Эльфов. Через три недели твоя свадьба. Постараюсь не опоздать.
        - Даринка! Погоди! - кинулись ко мне подружки, но я уже шагнула 'переходом'.

* * *
        Мой Замок на болотах в Мире Ашеров заплело вьющимися цветами. Вместо бескрайнего болота, на охраняемой Замком территории, поблёскивали зеркальными отражениями неба крохотные озерца. Из окна их было хорошо видно и они казались множеством глаз земли, смотрящих в небо.
        Улыбнулась такому сравнению и пошла во дворик.
        Здесь тоже всё было в цветах, а древние каменные плиты, устилающие двор, были удивительно чистыми. Вода в колодце поднялась почти до самого края. Наклонилась, напилась, умылась. Облегчённо вздохнув, села на лавку.
        Сняла с пальца колечко-змейку, долго смотрела на него, обдумывая сегодняшний насыщенный день. Лениво нарисовала Знак Богини, бросила в него кольцо, откинувшись на спинку лавки. С той стороны поднялся Первый Король Мира.
        - Убирайся домой, - устало сказала - Ты мне больше не нужен.
        Низ живота начал ныть от присутствия представителя мужского пола, как и было сказано в Проклятии Эалии.
        - Дарина, пойдём со мной, - просил он - Ты всем нам нужна. Пойдём. Мы твоя семья и мы не дадим тебя в обиду.
        Боль усилилась. Закрыла глаза, чтобы он этого не увидел.
        - Убирайся, Лювирис, - повторила тихо - Ваша семейка надоела мне хуже горькой редьки. Я сыта по горло знакомством с вами. Убирайся, не доводи меня до греха.
        - Дарина, ты должна пойти со мной, - упёрся на своём вассал - Ты должна позволить помочь тебе! Ты же знаешь, что это может сделать только Арис! Для вашего Супружеского Ритуала уже всё готово! Пойдём, Дарина! Ты должна со мной пойти!
        Характер боли изменился с ноющей на рвущую. Его слова взбесили меня до крайности.
        - Должна?! - рявкнула на него вскочив с лавки - Я должна?! А кто должен мне, а?! Никто?!! Вон отсюда, вассал! Пошёл вон! И чтобы я никого из вас близко около себя не видела!
        Взмахом руки открыла одноразовый портал в гостиную Ариса, где теперь собрались все, с 'Бешеными' включительно, и со всей дури пихнула Первого Короля в него. Мгновенно закрыла портал и открыла 'глазок' в гостиной. Сама повалилась на лавку, скрутившись клубком от боли.
        Лювирис от моего толчка проехал, скользя шёлковыми штанами по натёртому до зеркального блеска паркету, до самой стены. Присутствующие проводили его удивлёнными взглядами. Только Арис мгновенно оказался рядом, приподнял пра-деда за грудки, встряхнул:
        - Где она?! Говори!
        - В Замке на болотах, - прохрипел Первый Король и добавил - была. Может уже ушла.
        Арис помог ему подняться, отошёл в сторону. Набычившись, наблюдал, как поправляет одежду пра-дед. Тот заметил взгляд, оглянулся на присутствующих, сконфуженно кашлянул и сказал:
        - Она всё знает о Проклятии. Она видела, как вы опрашивали дух Эалии и всё рассказала подругам. Я просил её прийти со мной сюда, но она категорически отказалась.
        - Мы видели результат твоего красноречия перед Богиней-сюзереном, - кивнула Лилия - Что сказала Дарина в ответ на твою просьбу? Говори дословно, Люви. Какие-то нюансы могут быть важными. Мы должны найти способ, как помочь Дарине.
        Лювирис дословно передал мои слова, расстроенно сел в подставленное Беном кресло, залпом выпил бокал вина, тяжело вздохнул.
        Боль медленно утихала и я смогла спокойно видеть и слышать то, что происходило в гостиной принца.
        - Из всего, что я понял, оказывается Дарина придумала какой-то новый вид поисковика, с помощью которого она может наблюдать всё, что происходит, не выдавая своего присутствия. Она сегодня учила подруг пользоваться такими же. Но я не видел чертежей, которые она рисовала на земле и поэтому не смогу объяснить что это такое. Знаю только одно, её поисковик, она называет его 'глазок', можно увидеть только ментально. Больше никак.
        - О чем они ещё говорили? - спросил Арис.
        Лювирис слово за словом всё пересказал вслух. В конце задумчиво добавил:
        - Я только ничего не понял, когда говорили относительно какого-то 'рубина булинингов' из подземной Пещеры Змей на острове Ирт в Мире Аморфов' - Арис напрягся и подался вперёд - Дарина спорила с подругами, что ей подсказала интуиция, чтобы тебе, Арис, ни под каким предлогом не говорить, что она и есть Дикая Роза, а подруги Лилия и Орхидея. Они ещё посмеялись над тем, что у их Розы острые шипы и она кому ни попадя в руки не дастся. Это о чём, Арис? - вопросительно глянул на принца Лювирис.
        Арис сложил руки на груди, пощипывая подбородок, прошёлся по комнате.
        - Значит, всё-таки Дикая Роза, - тихо засмеялся - Теперь хоть знаю примерно, как она может поступить - огляделся и сказал громче - Никогда не думал, что моя невеста самая хитроумная и отчаянная девушка в мироздании, которую я столько лет мечтал увидеть хоть одним глазком. Оказывается, моя мечта давно сбылась, а я об этом даже не подозревал...
        Увидев удивлённые взгляды родни, объяснил:
        - Вы, безусловно слышали и, возможно, пользовались услугами 'Шальной тройки'. Так вот, Дарина и её подруги как раз и есть эта 'Шальная тройка', как их все называют 'Шальные'. Мы долго пытались их вычислить, но абсолютно бесполезно. Даже заказы делали, по типу: достать рубин булинингов из моей сокровищницы на одном из самых неприступных островов в Мире Аморфов, но хитроумная Дикая Роза постоянно обставляла нас, добывала заказ и получала плату. Вот откуда у неё деньги на всё, Анри, а не от любовника, о котором ты мне столько говорил.
        - Арис, я...
        - Молчи уже, умник, - махнул рукой принц - Я тоже хорош. В моих руках была моя мечта, а я вёл себя с ней, как последний придурок. Она отдала мне всю себя, без остатка, а я это не оценил и, даже сегодня, оскорбил её, поддав сомнению искренность девушек.
        Он медленно обследовал своей концентрированной мыслью окружающее пространство и продолжал говорить:
        - Она считает меня подлецом и лжецом, не стоящим её мизинца. И она права. Я на её месте с таким побрезговал бы не то, чтобы под венец идти, а даже находиться в одном Мире. Но я должен ей помочь любыми путями. А вот как это сделать, даже не представляю.
        Его мысль, как сгусток тумана, приближалась всё ближе и ближе к моему 'глазку' и мне пришлось его анулировать, чтобы не оказаться обнаруженной за неприглядным занятием.
        С подругами дело обстояло проще. Обе сидели надутые, как мышь на крупу и обе не разговаривали друг с другом. Пожалела подружек, открыла перед ними серебристый портал, а чтобы не боялись идти, в подтверждение выслала Зов.
        Обе тут же подхватились и через пару секунд были рядом со мной.

* * *
        В замке на болотах мы прожили чуть больше трёх месяцев. Моё состояние то улучшалось, то ухудшалось, пока мы не нашли одну из причин в старых записях Бореля. Случайно обнаружили, что помимо Проклятия Эалии, в мою кровь вплетена магия Мира За-Гранью. Как это получилось и откуда она взялась, я понятия не имела, пока ситуацию не прояснила моя мама, которую всё-таки пришлось позвать на помощь после одного из приступов дикой боли, начавшейся во время сна.
        Оказалось, что Лауретта в тот вечер 'под звёздами' напоила меня вином, принесённым из Мира За-Гранью, которое живым пить ни под каким видом нельзя. Спасло меня то, что вино было горячим, мы находились в Межмирье, тело было насыщенно чистой энергией Источника и Ключа Мира Эльфов и на моём пальце было мамино 'колечко наследницы', подаренное на совершеннолетие в Мире Волков-Оборотней. Если бы не это, кирдык пришёл бы прямо на месте.
        Всё вместе сплелось в защитную силу, изменило качество вина и оставило мне жизнь. Мало того, это модернизированное действие вина ослабило и изменило действие Проклятия Эалии и все те ужасы, которые должны были бы со мной произойти, не произошли, а видоизменились всего лишь в сильные боли низа живота, поясницы и груди во время сна и в присутствии особ мужского пола.
        Мама подсказала, что хорошо было бы несколько раз в сутки перераспределять энергию организма и этого будет достаточно, чтобы восстановление прошло быстро и успешно.
        По здравому размышлению мы с подругами пришли к выводу, что физическая нагрузка тренировок никому ещё не навредила, а 'купание' в потоке силы Источника и Ключа Мира вполне могут помочь ускорить процесс восстновления. И я регулярно отправлялась то к Источнику, то к Ключу и прыгала в поток силы.
        Записи Бореля помогли нам освоить и отработать приёмы древней, забытой в наши времена, магии, а мне выудить из памяти всё то, что было в неё загружено Борелем в Замке в Дюнах.
        Дни проходили в физических тренировках и занятиях магической теорией и практикой. Иногда, когда подруги спали, выходила за ворота Замка, принимала облик древней Богини, огромной саблезубой пантеры, и отправлялась на охоту. Возвращалась на рассвете с добычей, свежим мясом или рыбой, и отправлялась спать.
        С каждым разом трансформация в здоровенную древнюю кошку и контроль этого облика давались всё легче. Теперь моё мышление в этом облике не отличалось от обычного и это меня радовало.
        Через месяц заметила следы огромного кота там, где обычно охотилась. Он за мной следил и был крайне осторожен, но близко не подходил. Это чувствовалось по запаху трав и кустаников, где он проходил и случайно коснулся их своей шерстью. Это было видно по следу лап, как он их ставил и куда.
        Сразу поняла, кто этот котяра, и от греха подальше, изменила места охоты и рыбалки, но вскоре снова нашла его следы и там. Он был упрям и так просто оставлять слежку, видимо, не собирался.
        Однажды, перед тем, как покинуть Замок, я долго стояла у окна и молча смотрела в сторону Белого Города, думая о своём вынужденном заточении в Замке из-за Проклятия Эалии и моей излишней доверчивости Кенне.
        Огромный белоснежный котяра появился у кромки силового барьера Замка внезапно. Это означало только одно: он показал мне, что умеет телепортироваться и в этом облике. Значит, этому нужно научиться и мне.
        Он сел на самом видном месте, обернувшись пушистым хвостом, и неподвижно замер. Преодолеть силовой барьер он не мог, поэтому просто сидел и ждал. Было ясно, что он хотел со мной поговорить.
        В эту ночь я никуда не пошла, но и спать не легла. Так и сидела на широком подоконнике и смотрела на 'белое изваяние', так и не шелохнувшееся до самого рассвета в километре отсюда.
        На следующую ночь он пришёл снова, и снова неподвижно сидел до рассвета. И так повелось каждую ночь.
        Встречаться с ним с глазу на глаз мне не хотелось. Пришлось уходить на охоту днём.
        Тогда он поменял тактику. Рассадил по периметру котов, а сам устроил постоянное дежурство на одном и том же месте, отлучаясь в разное время суток на час-два.
        Эта 'охота на Богиню' меня забавляла, потому что поймать меня подобным образом было просто невозможно. Теперь я уходила 'переходом' каждый раз в новое место Мира в человеческом облике, там трансформировалась, охотилась и тренироваласть в облике кошки, потом возвращала себе нормальное человеческое тело, свежевала добычу и уносила её в Замок.
        Арис это понял почти сразу же и охрана периметра была снята, но сам он настырно оставался на том же месте.
        Одним солнечным утром девчата всё же заметили котяру.
        Первой его увидела Илька, когда бежала из своей спальни по лестнице вниз на завтрак. Он сидел напротив окна и его шерсть переливалась золотом и серебром в свете солнечных лучей. Это было необычайно красивое зрелище и впечатлённая подруга на всех парах принеслась в столовую и с порога выкрикнула:
        - Девчонки! Скорее! Там такое!!! - и унеслась назад.
        Мы стремглав бросились за ней - мало ли что может приключиться - взбежали по леснице наверх.
        - Смотрите какая красота! - возбуждённо блестя глазами показала на Ашера - Ничего подобного в жизни не видела! Интересно, он хоть живой?
        - Вот это даа!!! Настоящее воплощение красоты! - зачарованно уставилась на него Ари.
        Расслабилась. Глянула на подружек, недовольно буркнула:
        - Ничего интересного не вижу. Это Арис. Он там каждое утро сидит - и пошла по лестнице вниз.
        - Как это, каждое утро?! - крикнула мне вслед Илька - Я только сегодня его впервые заметила!
        Обернулась к подругам:
        - Он тут уже полтора месяца круги нарезает, а ты 'впервые заметила'. Пошли завтракать, а то всё остынет. Потом посмотрите. Никуда он не денется, а денется, так и хорошо.
        Девчонки остались смотреть дальше, а я вернулась в столовую накрывать стол на три персоны.
        - А что ему нужно, Даринка? - спросила Илька, садясь за стол.
        - Не знаю, - пожала плечами - мне это не интересно.
        - А нам интересно, правда, Ари? - заявила эльфийка.
        - Интересно, так пойдите и спросите у него - буркнула в ответ.
        - Так и сделаем после завтрака, - рассмеялась Ари - Мне тоже интересно. Говоришь, он там полтора месяца сидит? - глянула вопросительно.
        - Угу, - кивнула - Он там принимает солнечные и лунные ванны.
        - А почему ты не пойдёшь и не поговоришь с ним? - не отставала Ари.
        - Мне не интересно то, что он может сказать. Да и его присутствие на близком расстоянии вряд ли меня обрадует.
        - Тогда мы пойдём и узнаем, - решительно заявила Илька - Может там что-то серьёзное происходит и нужна твоя помощь.
        - Из меня сейчас помощница, как из мамзелины доярка - хмуро усмехнулась - Самой себе бы помочь, а не чужими проблемами заниматься.
        - А ты бы заодно и проверила, может быть уже и нет никаких последствий после снятия Проклятия. Может мы уже можем выходить из заточения - рассудительно предложила Ари - Не сидеть же нам здесь до конца жизни. Делами пора заниматься и вообще...
        Внимательно глянула на подругу:
        - Ари, я вас здесь не держу - спокойно сказала - Вы можете возвращаться в Миры в любой момент. Это не ваше заточение, а моё.
        - Даринка, я не об этом, ты же знаешь, - с укором глянула подруга.
        - Извини, - смутилась я - я не хотела вас обижать.
        После завтрака девчонки пошли к Ашеру, а я отправилась в лабораторию.

* * *
        Их не было довольно долго и я забеспокоилась. Подошла к окну и увидела интересную картинку: мои подружки сидели кружком на зелёной травке вместе с 'Бешеными' и о чём-то разговаривали. У всех семерых лица были серьёзными, все дружно поворачивали головы к говорившему. Илька время от времени подпрыгивала на месте и яростно жестикулировала.
        Подслушивать я не стала, вернулась к своим занятиям. Ближе к полудню спустилась в кухню, занялась приготовлением обеда.
        К обеду подруги не вернулись. За силовым барьером никого не было. 'Глазком' нашла из во дворце, в малом обеденном зале королевской четы, где собрались все, с королями и королевами включительно.
        Подсматривать и подслушивать не хотелось и я сразу же отключила 'глазок'. Аппетит пропал окончательно. Выпила травяного чая и отправилась в горы на тренировку.
        Вернулась на заходе солнца, проверила периметр силового барьера. Ашер сидел на месте. Подруг не было.
        Поискала их 'глазками', нашла обеих и тут же ретировалась. Обе выясняли отношения со своими возлюбленными: Ари с Александром, Илька с Эллориэлем.
        Поужинала в одиночестве и отправилась в библиотеку.
        Перед сном не утерпела, глянула в окно. Арис сидел на том же месте, но теперь его белоснежная шерсть блестела лунным серебром.

* * *
        Подруги вернулись к силовому барьеру на следующий день после обеда. Приказала Замку пропустить обеих и ответила на Зов. Обе прошли через силовой барьер и молча пошли к Замку. Ашера на его месте не было. Это уже радовало.
        Я проводила очередной химический анализ своей крови, когда подружки вошли в лабораторию.
        - Привет, Даринка! - весело поздоровалась Илька.
        - Привет, - вторила ей Ари - Как ты тут без нас?
        - Привет девчата, - кивнула обеим - Да вот, ковыряюсь с кровью. Состав изменился. Токсинов почти нет и формула стала более-менее человеческой. Сейчас ещё проверю другими реактивами.
        - Давай поможем? - вызвалась Илька - А потом пойдём обедать.
        - Обед нужно ещё готовить, а мне некогда - ответила, не поднимая головы от микроскопа - Если хотите, займитесь этим сами.
        - А от вчерашнего ничего не осталось? - спросила Ари.
        - Нет, я всё выбросила. Прокисло. Жарко же, а заклинание вчера забыла наложить. Наверное, слишком устала.
        - А что ты делала, что так устала? - удивилась Илька.
        Глянула на неё мельком, усмехнулась:
        - Тренировалась, Иль, а потом в библиотеке сидела.
        Подружки переглянулись.
        - Тогда мы пошли готовить, - заявила Илька - Пошли, Ари, не будем мешать нашей химичке.
        Девчонки заговорчески переглянулись и скрылись на лестнице, а я продолжила опыты.
        Через полчаса Илька позвала обедать. Вошла в столовую и остановилась, как вкопанная. Еда на столе была из королевской кухни. В этом не было никаких сомнений. Вопросительно глянула на подруг.
        - Это угощение от королевского повара -улыбнулась Илька и состоила дурашливую мину.
        Я не приняла шутки, глянула на Ари.
        - Ну и что?! Мы приняли приглашение на обед, но есть не стали. Еду взяли с собой, чтобы и тебя побаловать разносолами. Не часто такое бывает - пожала плечами Древняя - И нечего на меня так смотреть, Дарина. Мы тебе зла не желаем и ничего преступного не совершили. Подумаешь, какой-то там обед. Да он и сам лёг бы на обеденный стол, лишь бы ты была довольна!
        Молча повернулась к выходу, но Илька заступила дорогу.
        - Нет уж, дорогая подруга! Пока мы с тобой не поговорим, ты отсюда никуда не пойдёшь!- решительно заявила подруга и скомандовала - Садись за стол!
        Глянула на вторую. Ари была настроена не менее решительно. Ну, не драться же с ними. Пришлось сесть. Илька тут же навалила полную тарелку разных разностей, поставила её передо мной. Ари накладывала еду в их тарелки. По чуть-чуть. Отметила это про себя, внимательно наблюдала за обеими и молчала.
        - Приятного аппетита! - пожелала Илька.
        - Приятного аппетита! - повторила Ари.
        - Приятного аппетита, - ответила ровным голосом, но к приборам не притронулась.
        Девчата принялись за еду, а я внимательно изучала их внешность. И не ошиблась. На Ильке был новый медальон, глядящий на меня бриллиантовым глазком, а рубашка Ари была заколота новой брошью с не меньшим бриллиантом в середине белой лилии.
        Ясно, - подумала грустно - сначала серьги Лауры из магических атрибутов, теперь вот это. Неужели не могли придумать ничего поумнее? Или нравится наступать на одни и те же грабли дважды?
        Кинула 'глазок' на поиск Ашерского принца и попала в ловушку. 'Глазок' был захвачем мощной мыслью и вырваться было трудно. Арис смотрел прямо на меня и отпускать, как я поняла, не собирался. Остальная компания 'Бешеных' и королевской семьи в полном составе расположилась вокруг него так, чтобы я всех видела.
        - Добрый день, Дарина, - спокойно поздоровался он - я очень рад снова тебя видеть и благодарен твоим подругам, что они согласились мне помочь.
        - Что тебе нужно, Арис? - хмуро спросила, гляда на бриллиант Ильки.
        Он улыбнулся своей самой очаровательной улыбкой и сказал:
        - Прежде всего я хочу тебя поблагодарить за жизнь, которую ты мне снова вернула, и за рассудок, который едва не покинул меня навсегда. Благодаря тебе я жив и полностью здоров во всех смыслах этого слова.
        - На здоровье, - недовольно буркнула - Это всё?
        - Нет, не всё, - продолжал улыбаться нахальный Ашер - Я хочу тебе напомнить о твоём Слове Невесты, которое ты мне давала во время Ритуала нашего Обручения. Для Ритуала Супружества всё давно готово. Не хватает только невесты, которая скрывается в своём неприступном Замке на болотах. Я заждался тебя, моя дорогая Дарина, и прошу позволить мне прийти за тобой и проводить к Золотой Книге.
        - Ты ошибся адресом, Арис. Твоя невеста живет на главной площади Белого Города, дом номер тринадцать, а я к тебе никакого отношения не имею и иметь не хочу. Твоё Слово Жениха я тебе вернула, как и всё остальное.
        - Я рад, что ты всё ещё ревнуешь меня, а, значит, любишь.
        - Ты ошибаешься, Ашерский принц. Это только значит, что я не прощаю оскорблений, - холодно ответила.
        Он прищурился, буравя мой 'глазок' взглядом.
        - Ты ошибаешься, Дарина, если думаешь, что я в состоянии отказаться от тебя. Особенно теперь, когда поговорил с твоими подругами.
        Зыркнула на подружек по очереди, вздохнула, поджав недовольно губы, покачала головой. Девчонки скукожились, будто кур крали.
        - Это твоя проблема, Арис. Меня она не интересует. Оставь меня в покое и забудь о нашем знакомстве. Так будет лучше для всех.
        - Ни за что, - уверенно покачал головой Арис - ты моя, Дарина, и я тебя никому не отдам. Даже тебе самой. В этом можешь быть уверена.
        - Размечтался! - усмехнулась криво и рванула связь с такой силой, что у самой потемнело в глазах.
        С девчонками разговаривать не стала. Обе и так сидели, как побитые котята. Встала из-за стола, открыла для них односторонний портал в лагуну, что напротив королевского дворца, 'замолчала эмоционально' и ушла 'переходом' в горы. Там зашла в одну из пещер, приготовленную для отдыха неделю назад, улеглась на ложе из шкур и молча лежала, не желая даже шевелиться.
        Этого удара 'в спину' от подруг я не ожидала.
        Не пошевелилась даже тогда, когда гору тряхнуло с бешеной силой и поняла, что это был удар по моему Замку на болотах взбешеным Ашером
        Было жаль расставаться с подругами. Но лучше пусть они живут своей жизнью, чем делят со мной все мои неприятности. Женихи завидные у них теперь есть. Глядишь, и замуж повыходят в ближайшее время. А мне пора уходить в свою жизнь и её устраивать, иначе этот бешеный котяра проходу не даст.

* * *
        Моя маленькая квартирка в родном городке была всё ещё пустой. Задерживаться я здесь не стала, боясь нежданных-непрошенных гостей. Только забрала кредитные карты, документы, подновлённые с помощью магии, переоделась в нейтральную одежду и вышла из дома.
        Первым делом отправилась к банкомату за мелкими наличными, оттуда в автосалон.
        Две девушки сидели за столом и спокойно болтали, не обращая на меня внимания. Одна одета в форменный костюм салона, вторая выряжена, как на подиум. С первого взгляда было ясно для чего она там сидит и какую роль выполняет.
        Прошлась вдоль ряда выставленных на продажу машин, села в одну, осмотрела управление, пролистнула сервисную книжку, лежавшую в бардачке, глянула на ценник. Девицы, наконец-то, обратили на меня внимание. Обе дружно встали, подошли.
        - Слышь, ты! - жуя жвачку склонилась к окошку подиумная - Эта машинка не для таких, как ты. Вылазь, а то ещё испачкаешь дорогую игрушку, а нам отвечай.
        Разговаривать не хотелось. Девица хрюкнула, как сытая свинья, и сползла по крылу.
        - Ключи! - приказала второй.
        Та бегом сбегала к столику, вытащила из ящичка ключи, незаметно, как она думала, нажала на красную кнопку под столешницей.
        Вот дура, - усмехнулась про себя - Ну и чего этим девицам неймётся, а?! Как же вы меня достали своей тупизной и стандартным поведением! Чем ниже метла, тем дурнее метёт...
        В торговый зал бегом вбежали два охранника, порысили ко мне, вернее, к машине, в которой я сидела. За ними спешил хозяин салона. Охранники, как по команде, остановились перед и сзади машины, хозяин подбежал к дверце.
        - Добрый день, госпожа, - вполне вежливо сказал он, наклонившись к окошку.
        - Добрый, - глянула на него и приказала - Ключи.
        - Вы будете покупать эту машину? - смотрел на меня вытаращенными с перепугу рачьими глазищами.
        - Если понравится звук мотора, буду. Если нет, выберу другую.
        Он выдернул ключ из руки офисной девицы, подал мне.
        Завела мотор, послушала звук двигателя. Машина понравилась. Вышла из авто, заглянула в глаза хозяину салона, придавила Приказом Богини.
        - У вас есть полчаса времени, чтобы оформить на меня эту машину с полным пакетом документов и регистрацией в автоинспекции. Оплата через банк. За скорость добавлю десять процентов комиссионных.
        Бедняга мгновенно вспотел от волнения, руки затряслись.
        Ещё бы в обморок упал. Тоже мне, делец, - хмыкнула про себя и пошла к столику для гостей. Села, закинув ногу на ногу, требовательно глянула на подиумную, успевшую очухаться и привести себя в порядок. Та бегом принесла чашечку кофе.
        Через час я выезжала из Мегаполиса в сторону тёплого моря выбирать место, где проведу следующие несколько лет и, возможно, дам жизнь своим детям. Такому важному мероприятию решила посвятить столько времени, сколько необходимо. Заодно мне нужно было придумать, как перенастроить Священный Алтарь только на себя, чтобы потом спокойно работать с Источниками и Ключами Миров, не обращаясь к мужскому началу Силы Жизни напрямую. Спешить теперь мне было некуда и незачем. Всё дальнейшее зависело только от меня.

* * *
        Первый городок на побережье тёплого моря мне категорически не понравился с первого взгляда. Он был какой-то 'лысый', пыльный, бездушный, как заброшенная новостройка. Люди выглядели измученно, с потухшими глазами, только иногда то у одного, то у другого вспыхивали огоньки потаённой ненависти, когда смотрели на меня в новенькой гоночной машине, и тут же гасли обречённым равнодушием.
        Единственная гостиница выглядела неопрятной, не ухоженной и мадам за стойкой, несмотря на обилие дорогой косметики на лице, вызывала отвращение. Пришлось с порога развернуться и уехать дальше.
        Заночевала в машине, отъехав в сторонку от главной дороги и прикрыв это место 'куполом охраны'. Утром проснулась под пение птиц и голодное бурчание в животе. Привела себя в порядок, включила на всю катушку музыку и отправилась дальше.
        Следующие несколько городков проехала, не останавливаясь. Они мне тоже не понравились своим унылым видом и витающим в воздухе духом обречённости.
        Остановилась в очередном, где было много зелени, цветов и лица местных жителей выглядели более приветливо. Здесь и гостиница была почище и в ресторанчике пахло вкусной едой. После обеда пошла гулять по городу, присматриваясь к улицам, домам и дворам.
        Здесь народ был не совсем бедный, но и достатком не пахло. Товары в магазинах заурядные, цены доступные, берег моря каменистый. В общем не понравилось.
        Тринадцатый по счёту городок вызвал тихое восхищение. Он выглядел, как ожившая сказка, как рай на земле. Утопающие в зелени и цветах ухоженные улицы и парки вокруг изысканных вилл, пансионатов, домов отдыха, гостиниц. Чистые улицы, приятные лица, довольные жизнью радостные глаза местных и приезжих.
        Моё внимание привлекла небольшая гостиница с интересным названием 'Малютка'. Она и правда была крошечной по сравнению с другими и удивительно притягательной. Припарковала машину перед калиткой, вошла в здание, внимательно огляделась.
        То, что предстало перед моими глазами, было для меня неожиданным и шокирующим. Гостиница была сделана в моём вкусе настолько, что, если бы не знала, что никогда прежде не бывала в этом городе, решила бы, будто оформляла её сама.
        - Извините, могу Вам в чём-то помочь? - привлёк моё внимание приятный женский голос.
        Опрятная женщина, в рабочей униформе, аккуратная и ухоженная, стояла рядом и смотрела на меня улыбчивыми глазами.
        - Добрый день, - улыбнулась в ответ - у Вас есть свободная комната?
        Она чуть недоумённо приподняла брови и осторожно спросила:
        - Извините, у Вас есть предварительная резервация?
        Удивилась вопросу и поняла его целесообразность - 'чужие' здесь по определению не могли остановиться. И, видимо, это был конкретный контингент. Остальным, скорее всего, было далеко не по карману позволить себе подобные условия отдыха.
        - К сожалению, нет, - улыбнулась ей - но мне так понравилось здесь, что я непременно хотела бы остаться на несколько дней. Это можно как-то решить?
        - Могу предложить Вам ознакомиться с ценником апартаментов и отдельных комнат, - деликатно предложила женщина, тем самым намекнув на предстоящие расходы, никак не соответствующие моему внешнему виду.
        - Меня интересует апартамент с видом на море, предварительно на неделю - дала ей понять, что такие мелочи меня не интересуют.
        - Безусловно, - улыбнулась понятливая женщина - Могу я просить Ваши документы?
        Протянула ей паспорт. Она открыла, глянула запись, как-то странно на меня посмотрела.
        - Извините, я отойду на минутку за ключами - сказала, чуть склонив голову, и поспешила за стойку ко второй сотруднице, наблюдавшей за нами оттуда.
        Они о чём-то переговорили, склонившись за стойку и кидая на меня быстрые удивлённые взгляды. Через минуту та же женщина подошла ко мне с ключами в руках.
        - Пойдёмте, госпожа Стар, я покажу Вам свободные номера, - предложила она, подкрепив слова жестом и пошла по лестнице наверх.
        Двинулась за ней следом.
        На втором этаже она показала мне довольно миленькую комнатку, но та мне совершенно не понравилась. Правильно поняв мою мимику, женщина провела меня на третий этаж.
        - Это апартаменты для персональных гостей хозяина - сказала она, открывая дверь ключом - но если Вы в состоянии оплатить своё проживание здесь, думаю, он не будет против.
        - Если понравится, оплачу - улыбнулась в ответ - Это не проблема.
        Апартаменты состояли из гостиной, спальни, широкого балкона с видом на парк и море, ванной-комнаты, туалета и гардероба. В углу гостиной располагался холодильник с напитками и фруктами.
        Обстановка и интерьер были точно такими же, как и в моих апартаментах во дворце королевы Глории. Даже камин и кресла около него были такие же, и стояли так же. Покрывало на постели, занавеси на окнах, соки на крохотном столике...
        А вот здесь стояла бесплотная Стелисса, когда отдала мне кольцо-Лювириса... На этой постели я получила свой первый в жизни поцелуй любимого мужчины, а здесь я испугалась Ариса, когда он двинулся ко мне с плотоядной улыбкой... А вот здесь мы разговаривали, сидя напротив друг друга и я пила вино, а он только делал вид, что пьёт, а здесь...
        Воспоминания нахлынули неудержимой волной, прошлое предстало пред глазами, замелькало событиями, вырвало из души стон.
        Усилием воли закрыла глаза, пытаясь взять себя в руки, глотала горькие комки, не имея сил сдержать слёзы. А те катились одна за другой, сливаясь в ручейки.
        - Что с Вами?! - донёсся, как издалека, испуганный женский голос.
        Открыла глаза, глянула на взволнованную работницу отеля.
        - Ничего, - с трудом глотнула очередной комок - Извините за беспокойство, мне пора...
        Выскочила в коридор, пронеслась по лестнице вниз, будто за мной черти гнались. Подбежала ко второй работнице, сидевшей за стойкой, резко потребовала:
        - Мой паспорт!
        Та подняла на меня глаза, не понимая, что от неё хочу, но я ждать не стала, перегнулась через стойку, вырвала из её руки документ и тут же выскочила на улицу.
        Машина стояла перед входом. Прыгнула через открытый верх за руль, завела мотор и рванула с места.
        К такому испытанию я не была готова и мои нервы его не выдержали.
        За городом съехала на боковую дорожку, остановилась в лесу. Долго материлась во всё горло, а потом рыдала, упав лицом в густую траву.
        Только через несколько часов смогла снова сесть за руль и отправиться дальше по побережью.

* * *
        Этот городишка, по сравнению с другими, был довольно большой. Даже собственный крохотный порт имелся. Правда, здесь пришвартоваться могли только яхты и небольшие кораблики местного значения, но и это говорило за себя.
        Городок растянулся вдоль берега на добрых несколько километров, выглядел уютно и спокойно. Добродушные лица и спокойные глаза местных жителей окончательно подкупили меня.
        Местная гостиница порадовала приятным комфортом и доступными ценами, а ресторанчик, со столиками на террасе, вкусной едой и быстрым обслуживанием решили вопрос положительно.
        Этот городок располагался от 'райского уголка' довольно далеко, поэтому решила поискать здесь что-нибудь подходящее и в будущем не привлекать к себе внимания Ашерского эстета.
        Изменю рисунок ауры, способ мышления, прикроюсь 'неузнаванием Богини' и никакой Арис меня не найдёт. А с остальными как-нибудь справлюсь, если возникнет такая необходимость - думала спокойно.
        Следующим утром отправилась осматривать город.
        Первым делом пошла на пляж. Для меня он был чуть ли не самым важным критерием выбора. К счастью, пляж оказался песчаным.
        Кофе в местных кафешках готовить умели. В турочке на одну чашечку, на горячем песке, он получался ароматным, вкусным, с плотной пеночкой сверху. Хоть бери и гадай на кофейной гуще. Не удержалась и перевернула чашку на блюдце, а потом переставила её на салфетку, чтобы стекла влага.
        Сидевшие за столиками с улыбками поглядывали на меня, но я не обращала на это никакого внимания, думая о своём. Потом заглянула в чашку, увидела всё, что хотела, ложечкой смазала рисунок, чтобы никому в голову не пришло полюбопытствовать. Рассчиталась за удовольствие и пошла по улице, разглядывая вывески. Кофейная гуща подтвердила мои мысли и ощущения, и я приняла решение остановиться в этом городке. Теперь я шла по улице, разыскивая объявления о продаже недвижимости. Оно должно было быть в этом городке, как показала испачканная остатками кофе чашка.
        Оказалось, что продажей недвижимости здесь занимаются специальные отделы банков, которые недурно на этом зарабатывают.
        Ну что ж, банк, так банк - решила про себя и открыла тяжёлую дверь одного из этих заведений.
        Миловидная женщина за столом пригласила меня присесть.
        - Меня зовут Инна Соболь, - представилась она- Я занимаюсь недвижимостью и могу предложить Вам несколько вариантов, если Вы изложите мне Ваши пожелания.
        - Очень приятно, меня зовут Дарина Стар, - представилась в ответ - Меня интересует что-нибудь типа виллы, окружённой собственным парком на берегу моря, с большим участком земли вокруг.
        - Ваши средства позволяют Вам ограничивать себя какой-то суммой? - деликатно спросила она.
        - Если меня устроит недвижимость, меня устроит и цена- ответила.
        Женщина подумала и открыла тонкий каталог.
        - У нас есть три такие виллы, которые могли бы Вам понравиться. Взгляните, пожалуйста, на фотографии.
        Я внимательно просмотрела фото, перевела взгляд на женщину.
        - Выбор везде одинаков?
        - Да, безусловно, - кивнула она - База данных одна для всех банков. Вам ничего из этого не понравилось?
        - Это немного не то, что я хотела бы купить, - огорчённо вздохнула в ответ.
        - Вы знаете, у меня есть на продажу старый детский санаторий, но там всё настолько запущенно, что потребует вложения не только огромного капитала, но и сил. К тому же его цена очень высока для такого рода недвижимости из-за места своего расположения и общей площади. Санаторий находится на окраине города и занимает всё побережье соседней бухты.
        - Можно взглянуть? - тут же заинтересованно глянула на неё.
        Она повернула ко мне монитор, кликнула на отдельно расположенную иконку на рабочем столе и автоматически включился слайд-шоу. Фоторгафии сменяли одна другую, показывая каждый уголок бывшего санатория.
        Это было именно то, что я хотела!
        - Давайте оформлять документы - тут же решила, не задумываясь ни на секунду.
        - Но ведь Вы даже не знаете цену! - воскликнула женщина, обратив на себя внимание сотрудниц, тут же смутилась - Извините, я погорячилась...
        Через час санаторий стал моей собственностью и я посчитала, что сделка была более, чем выгодная, и отправилась осматривать свои новые владения.

* * *
        Останки некогда красивого забора, кованого вручную, а теперь проржавевшего, покосившегося, раскуроченного непонятно чем, и густые заросли кустарника, нависавшего над оградой, подтвердили догадку, что это как раз и есть то, что я с такой радостью купила.
        Ворот не было, только обшарпанные кирпичные столбы обозначали место въезда. Когда-то асфальтированная дорога была размыта дождями и от неё осталось лишь название. Лавируя между провалами в грунте, с трудом доехала поближе к главному зданию и остановилась перед поваленным деревом. Дальше проезда не было. Пришлось идти пешком.
        Пока добралась до проёма, где по-идее должны были быть парадные двери, исцарапалась ветками ежевики и диких роз, но настроение из-за этого не испортилось.
        Здание было трёхэтажным, округлым, из белого кирпича, с мансардой и полу-подвалом, глядящим на мир пустыми глазницами полу-окон. Огромный холл с высокими оконными проёмами без стёкол и широкой лестницей на второй этаж выглядел так, будто здесь пронеслась по меньшей мере армия сумасшедших, главной задачей которых было разломать и уничтожить всё, что только удастся и что не удастся тоже. Прелые листья устилали паркетный пол толстым ковром. То тут, то там валялись разбитые бутылки, банки, кучки дерьма, бумажки, обрывки газет, битые стёкла, тюфяки чьего-то 'лежбища'.
        Но всё это были мелочи, которых я почти не замечала. Главное, что здесь всё ещё оставались эманации детского счастья, радости, любви. Они захлестнули мою душу своей силой, насыщенностью, чистотой и искренностью. Образы прошлого проносились чередой картинок перед мысленным взором. Духом детского счастья был пропитан сам воздух, стены, земля вокруг и было самым важным достоянием, которое я приобрела, купив этот снаторий. Всё остальное ерунда. Вычистится, вымоется, отремонтируется и будет лучше прежнего.
        Обошла здание снизу до верху и поняла, что здесь я смогу быть полностью счастлива и смогу дать счастливое детство своим детям.
        С мансарды открывался вид на всю территорию, прилегающую к зданию в соответствии с планами, предоставленными банком в общем пакете документов.
        Бухта оказалась обособленным 'царством', отделённым от города горой, на вершине которой красиво возвышалась белая вилла. Вторая гора относилась к санаторию и на её вершине, на самом мысе, виднелся небольшой, давно не работающий, маяк и полуразваленный временем домик смотрителя.
        Огромный парк, заросший буйной растительностью скрывал невысокие хозяйственные постройки, рабросанные то тут, то там по всей территории и тянулся до самого моря.
        Прошла 'переходом' на берег.
        Заброшенный пирс, разбитый волнами штормов жалобно ощерился зубами-арматурами. Песчанный берег занесен добычей моря: прогорклой морской травой, ракушками, какими-то деревяшками, банками, бутылкам и старыми, до неузнаваемости испорченными и вылинявшими от морской воды и жаркого южного солнца вещами...
        Это место было похоже на мою душу, вероломно обманутую, безжалостно изгаженную, растоптанную грязными жестокими сапожищами, заброшенную в чужой враждебный мир, никому не нужную и брошенную на произвол судьбы.
        А море билось о берег моими слезами, эмоциями, болью.
        Посмотрела на волны, для порядка взгрустнула, хотела было слезу пустить, но не получилось. Уж очень было радостно в этот момент на душе.
        Сдаваться я не собиралась и только усмехнулась глупому сравнению. Не по моему характеру сгибаться под ударами судьбы. То, что болит переболит, то, что изгажено отмоется, то, что сломано отремонтируется, как мой новый дом, и всё будет прекрасно. Жизнь продолжается и это главное.
        Я смотрела на новые владения и никак не могла сообразить, что же мне теперь делать? Во что превратить этот уголок моей новой жизни, чтобы достичь своих целей?
        Внезапно услышала призывную сигнализацию машины и тут же 'шагнула' туда. Два здоровенных парняги пытались вытолкать за ворота моё личное средство передвижения, но попавшее в колдобину колесо мешало им справиться с задачей.
        - Помочь, мальчики, или сами справитесь? - поинтересовалась с нахальной ухмылочкой у ворюг.
        Оба резко обернулись.
        - Ты кто такая? - нахмурился один.
        - Ты смотри какая краля! - расплылся в улыбке второй и пошел ко мне с растопыренными руками - Уси-пуси, детка! Ну-ка, иди ка папочке!
        'Папочка' не дошел. Так и остался стоять на месте. Заклинание сморило его, предупредив похоть на пару лет вперёд. Вопросительно глянула на первого.
        - Что ты ему сделала, падла?! - рявкнул он и прыгнул ко мне.
        Упал носом на камень, бедолага, да так и остался лежать.
        Перевернула его носком туфли на спину.
        - Разговаривать можешь, - позволила спокойно и также спокойно спросила, поддавшись интуиции - Кто такой и кто послал?
        Врать под действием заклинания он не мог, поэтому зло прохрипел:
        - Матвей Кузьмич послал, директор банка. А я Димон.
        Ах, вот как! - подумала - Тут, оказывается, ещё и передел земли и власти идёт? Иначе директор банка так не поступил бы с покурательницей санатория. Остерёгся бы. Мало ли кто может стоять за моей спиной и мало ли кто я на самом деле, хоть и выгляжу пигалицей. Очень интересная ситуёвина.
        - Забирай своего подельника, Димон, и валите отсюда, пока при памяти - распорядилась жёстко - Остальным передай мои слова: кто сунется, получит по полной. Всё ясно?
        Парнище послушно взвалил приятеля на закорки и, согнувшись в три погибели, понёс за ворота. Проводила его пристальным взглядом, думая о том, что это за очередное дерьмо, в которое 'наступила', и как бы из него выбраться, не измаравшись по самые уши. В итоге решила использовать все виды охранной магии, пока не найду стОящую охрану, и не прятаться ни от кого, просто жить и приводить в исполнение свои планы и цели, а если нужно будет, то использовать свои возможности и магини, и Богини. Надоело быть серой мышкой и всего опасаться. Достали все хуже горькой редьки. Теперь речь шла о моём собственном счастье и счастьи моих будущих детей. А это не шуточки. Чужого мне не надо, но и своего на поругание не отдам.
        Вечерело.
        Колесо машины вызволила с помощью самого простого заклинания телекинеза, села за руль и отправилась за необходимыми покупками. Через час вернулась к своей 'усадьбе', закрыла её по периметру заклинанием 'охраны' и пошла пешочком к домику смотрителя с полным рюкзаком за спиной. А в рюкзаке походный набор: спальник, посуда, продукты и бутыль с чистой водой.
        Теперь надо было отдохнуть и выспаться, а на свежую голову принять необходимые решения и начинать воплощать их в жизнь.

* * *
        Огромное ночное небо повесило блестящие бриллианты звёзд над головой. Протяни руку и возьмёшь любую. Тонкий серпик месяца выплыл на небосвод. Красота. Прибой напевал свою мелодию в паре десятков метров внизу. Костерок потрескивал сухим валежником, согревая воду для чая и душу, спасая от одиночества.
        В домике смотрителя ночевать не решилась, опасаясь, что тот просто развалится от какого-нибудь порыва ветра. Сидела у весёлого костра, опершись подбородком о колени и обхватив руками ноги поверх шерстяного одеяла, в которое закуталась, едва холодный морской бриз начал дуть со стороны ещё не прогревшегося весеннего моря, и перебирала варианты своего будущего. Мне было тепло и уютно, мысли текли плавно, умиротворённо. Первые цикады распевали свои песни, призывая лето, тепло, весёлые ночи.
        Что бы такое необычное сотворить? - в который раз задавала себе вопрос, отбрасывая обдуманный вариант - Сегодняшний инцидент показал, что охрана нужна, иначе местные разворуют и уничтожат всё хотя бы потому, что я чужачка. Своей я стану через пару лет, не раньше, да и то, только когда покажу себя в их обществе серьёзной мадамой. Тратить Силу на охрану своей усадьбы глупо. Таким безрассудством по отношению к ней можно устроить такое, что потом и сотня Богов не разгребёт. Значит, нужно придумать какой-то другой вариант. Какой?
        Ответа не было, пока один их самых нахальных ночных кузнечиков не насвирчал ответ на вопрос совсем рядом с моей стопой.
        Цикады! - обрадовалась догадке - Ну, конечно же, цикады! Вот и решение вопроса об охране! Вот туда-то я и отправлюсь в первую очередь! И охрана будет, и обслуга, и помощь! Вот кто мне нужен!
        Подбросила в костерок дровишек и продолжила думать.
        Так. Задачи на ближайшее время, это: первое - создать уютный и комфортабельный дом, второе - занять соответствующее положение в местном обществе, третье - развернуть хороший бизнес, четвёртое - найти нормального в моём понимании мужика и пятое - завести с ним семью. А хорошие мужики на улице не валяются. Значит, надо придумать способ, который даст мне возможность выбора. Не на улицах же искать кандидатов в мужья Богине - усмехнулась про себя и, вообразив картинку поиска мужа с мужикоискателем, который выглядит, как миноискатель, громко расхохоталась.
        Напряжение отпустило и я спокойно улеглась спать, дополнительно прикрывшись 'куполом охраны'.

* * *
        Проснулась от того, что было жарко.
        Солнце поднялось высоко. Близилось время обеда.
        Вот это да! - подумала с улыбкой в душе - Вот это я храпанула! Полдня проспала! Давно такого не было со мной.
        Разделась, бегом спустилась к морю и поплыла подальше от берега. Вода была прохладной, приятно ласкала кожу, будила тело, проясняла разум. Хотелось вот так плыть и плыть, пока светит солнце, пока на душе поёт радость, пока счастливая лёгкость наполняет тело и хочется петь.
        Впереди замаячил кусочек суши среди морской пучины и я погребла к нему.
        Это был небольшой островок, заросший молодой травкой, невысоким кустарником, чудом цеплявшимся за выступающую над водой вершину подводной скалы. Выбралась на сушу, огляделась.
        Берег тёмной полоской виднелся вдали, а вокруг полный штиль и переливы солнечных лучей на поверхности водной глади. Обошла островок по периметру, заглядывая в воду, как сорока, заметила несколько колоний мидий, порадовалась в душе, что здесь можно будет отдыхать от трудов праведных, вдали от всех, а заодно и с голоду не помрёшь.
        Погрелась на солнышке, обдумывая свои будущие дела, и поплыла назад. Прохлаждаться и отдыхать буду потом, а пока пора приниматься за работу. Как говорится в пословице 'сделал дело, гуляй смело', а дел у меня предстояло ещё много.

* * *
        Старый эльфийский Мастер сидел за столиком и что-то читал, когда я вошла в двери.
        - Добрый день, - поздоровалась с улыбкой - Вы Мастер Эммануэриель?
        Эльф внимательно на меня посмотрел, встал из-за стола, почтительно склонил голову.
        - Добрый день, госпожа.
        Это 'госпожа' было сказано таким тоном, что у меня автоматически выпрямилась спина и царственно поднялась голова. Не поняв, что происходит, вытаращилась на эльфа во все глаза.
        - Вы кто? - ошарашенно спросила.
        Он исподлобья глянул на меня хитро-мудрыми глазами, спокойно улыбнулся.
        - Да, выпрямитесь Вы, наконец! - воскликнула, немного придя в себя от такой силищи - Скажите, кто Вы?
        Он спокойно выпрямился и пригласил меня жестом присесть. Присела за круглый резной столик. Эльф сел напротив, открыто посмотрел мне в глаза.
        - О том, кто я, помнят очень не многие, Госпожа. Я брат Первого Короля Мира Эльфов Эммануэриэль. Я был Хранителем нашего Мира до тех пор, пока Вы не освободили его от древнего Проклятия - спокойно сказал он.
        - То есть как?! - не поняла я - А кто тогда на троне?
        - На троне один из моих потомков, который просто сидит там, потому что ему это нравится - серьёзно сказал он.
        - Значит, Эллориэль не настоящий принц? - высказала догадку.
        Он пустил глаза, поджал губы и отрицательно покачал головой:
        - Настоящий, Богиня. Эллориэль мой сын.
        Челюсть у меня отпала. Долго пыталась сообразить в чем шутка, но так и не смогла.
        - То есть как?! - удивилась - Он знает об этом?!
        Эльф тяжело вздохнул, ответил прямым взглядом.
        - Богиня, это моя и Эллианы тайна. Эллориэль не должен ничего об этом знать, пока не наступит для этого время, также, как и Арис не должен знать, где Вы от него прячетесь. По рукам?
        Его взгляд был настороженно-внимательным. Показалось, что он даже дыхание затаил. Эта информация сразу дошла до сознания и усвоилась.
        - По рукам, - удивлённо ответила - Зачем Вы мне это сказали, господин Эммануэриэль?
        Он понимающе усмехнулся:
        - Теперь мы оба держим друг друга за тайны, Богиня Дарина. Я знал Вас и в прошлом Вашем воплощении. Теперь знаю и в настоящем. И знаю, что Вам можно доверять. Знаю ещё и о том, что Орион всегда преследовал Вас своей любовью. Преследует и сейчас. Либо Вы, в итоге, будете принадлежать ему, либо он вас обоих 'убъёт', чтобы возродиться вновь и вновь продолжить охоту за Вами. Чем дольше будет продолжаться это убегание и охота, тем хуже будет Мирам. Чем скорее она прекратится, тем быстрее наступит равновесие порядка и хаоса... - он помолчал и добавил - Вы единое целое изначально, Богиня Дарина. Вы две части целого, когда-то разделённого пантеоном Богов совместными усилиями, потому что вы оба это Огонь Жизни в Любви и Счастье, а Богам хотелось свободы и развлечений. Они договорились и разделили вас. Поэтому он не может без тебя, а ты без него и поэтому его Книга Судьбы пуста с того момента, как ты поделилась с ним своей Судьбой, то есть приняла его, как часть себя.
        - То есть это неизбежно? - как-то жалобно спросила его, осознав, что он говорит.
        - Да, Богиня. В итоге это неизбежно, - кивнул он - В этом воплощении у тебя был большой выбор потенциальных мужей-Богов, но ты снова выбрала Ориона-Ариса... Это судьба, Дарина.
        Несогласно покачала головой и возмущённо заявила:
        - Он оскорбил меня!
        - Да, - кивнул он - Это от бессилия. Когда это происходило, он не был собой и не понимал, что делает, а той малостью своего сознания, которой он боролся за жизнь, управляли те, кому выгодно, чтобы вы были порознь. Он сильнее тебя во всём, Богиня, кроме Любви. В этом ты его хозяйка и он не может принудить тебя к этому. В этом ты для него свята, а он перед тобой слаб, как младенец.
        Поднялась из-за стола, глянула на эльфа:
        - Мне нужно подумать, - кивнула, едва сдерживая эмоции, и решительно направилась к выходу.
        - Погоди, Богиня! Ты ведь хотела сделать заказ! - крикнул вслед за мной эльф.
        Обернулась, привлечённая его голосом. Не поняла, что ему от меня надо. Глянула в серые глаза эльфа, вспомнила зачем пришла, протянула листок бумаги:
        - Это в Мире людей. Координаты здесь. Счет в банке указан. Разберётесь. Сделайте то, что посчитаете нужным, чтобы там могли жить мои будущие дети.
        И вышла из мастерской.

* * *
        Мне понадобилось некоторое время, чтобы привести в порядок мысли и переварить полученную информацию. Эльф загрузил меня ею по самую маковку и для анализа всей сложившейся ситуации от начала и до сегодняшнего дня. Мне нужно было время, чтобы это переварить и я его нашла.
        Шагая по улице Светлограда, пожелала оказаться там, где время течёт в несколько десятков раз быстрее, машинальным движением бросила бесследный портал из ладони себе под ноги и исчезла в нём.
        Оказалась в излучине реки, где-то в горах неизвестного мне Мира. Об этом красноречиво говорила окружающая фауна, запахи, эмоции. Это был какой-то, отдалённый от основного, дочерний Мир. О такой возможности собственного изобретения я не знала и была довольно сильно удивлена подтвержающими фактами.
        Наконец-то я была вдали от всего и от всех, и могла спокойно отдохнуть и подумать. Эта перспектива меня порадовала и обнадёжила, что, наконец-то, никто не будет приставать ко мне со всякими глупостями, проблемами, претензиями, желаниями и обязанностями.
        Я окунулась в счастье неожиданного 'отпуска' изо всех сил и полный месяц ничего не делала, кроме как спала, ела то, что удавалось, плавала в горной реке, загорала на солнце и снова спала.
        Этого времени вполне хватило, чтобы обдумать в тишине и покое всё, что произошло и переварить ту информацию, которую получила за последнее время.
        Следующий месяц я потратила на расчёты нового вида поисковика, который был бы незаметен никому вообще, давал максимальный объём вИдения и слышания, мог перемещаться под моим контролем и куда мне нужно, и мог находиться в свободном поиске по конкретному заданию самостоятельно. При этом не должен был потреблять много энергии и его невозможно было бы захватить силой мысли, как это сделал с 'глазком' Арис.
        Тогда мне показалось, что мои мозги не только закипят, но и расплавятся. Ещё немного и так бы и произошло, но мне повезло и я смогла вырваться. Второй раз на эти же грабли мне наступать не хотелось.
        Весь третий месяц я усиленно тренировалась, чтобы полностью овладеть возможностями нового поисковика, который назвала 'точка', и не успокоилась до тех пор, пока не научилась контролировать одновременно десяток 'точек' так, чтобы информация, поступающая от них, не путалась в сознании.
        Независимо ни от чего, продолжала тренировки с трансформациями в другие тела, училась ими владеть, как своим собственным, и использовать в бою и критических ситуациях.
        С фантазией у меня было всё хорошо и я каждый день придумывала себе новую 'игру', чтобы получить новое задание для тела и для 'точки'. Телепортироваться на небольшие расстояния, ограниченные этим Миром в другом облике тоже научилась.
        Моё тело стало ещё более гибким, выносливым, крепким. Внешность тоже изменилась. Талия стала тоньше, задница не такая здоровая и я научилась жить без косы. Так было даже лучше. Короткая стрижка мне тоже шла и мороки никакой. Косу спрятала в перстень драконов, в соседство к той, первой, которую отчикрыжила в ванной.
        В одно прекрасное утро поняла, что готова встретиться с Мирами и их проблемами снова и силы у меня на это есть. Убрала все следы, которые говорили бы о моём присутствии здесь, постояла немного, прощаясь с этим прекрасным местом и шагнула 'переходом' в свой Мир.

* * *
        Свой санаторий не узнала. Это была сказка наяву.
        Вместо сторожки смотрителя на вершине мыса стоял маленький, как игрушечный, сказочный домик. Обновлённый маяк чудесно сочетался с ним вычурной красотой каменной кладки. Оба строения были покрашены в абсолютно белый цвет с ярко-золотистой крышей Между ними располагалась ажурная беседка, увитая цветами.
        Впрочем цветы были везде: и вдоль аккуратно выложенных мозаикой дорожек парка, и вокруг основного здания бывшего санатория, которое теперь было не узнать, и вокруг хозяйственных построек, и просто рассаженные на полянках, вокруг изумительной красоты фонтанов. А уж сколько беседок, лавочек, отдельно стоящих в тени деревьев кресел, по одному и парами, было, тут и говорить нечего.
        Ограда новая, недавно поставленная по всему периметру. С первого взгляда было видно, что это работа гномов, кованая вручную старым способом. Её красота захватывала дух. Въездных ворот было двое, одни большие, вторые поменьше и в сторонке от основного въезда. Около каждых стояла 'будочка' для охраны с пультом управления и внутренней связью.
        Эльф появился рядом со мной совершенно неожиданно и сразу же склонил голову:
        - Добрый день, господин Эммануэриэль, - поздоровалась первой, облегчённо выдохнув - Ну и напугали же Вы меня.
        - Добрый день, Госпожа, - улыбнулся уголками губ - Извините, я не хотел Вас пугать точно так же, как не хотел Вам мешать осматривать Ваши владения.
        Улыбнулась в ответ:
        - Господин Эммануэриэль, зовите меня, пожалуйста, просто Дариной. Мне так больше нравится. И на 'ты'.
        - Хорошо, Дарина, - улыбнулся в ответ - Тогда я для тебя просто Эман. Так будет справедливо.
        Я рассмеялась от того чувства, которое он мне передал и своими эмоциями, и своими словами, а он смотрел на меня и глаза его сияли от радости.
        - Тебе нравится, как я тут похозяйничал на свой страх и риск?
        - Очень! - глянула на него благодарно - А что здесь будет? Вы уже придумали?
        - 'Ты уже придумал'? - поправил он меня с хитрой улыбкой.
        - Ну, да, - снова рассмеялась - Ты уже придумал, что здесь будет?
        - Придумал, - кивнул он - Я придумал несколько вариантов, чтобы ты могла выбрать любой из них и тогда , по твоему желанию, мы изменим всё так, как ты захочешь. Но для этого ты должна осмотреть внутренние помещения основного здания и те, которые расположены в округе.
        - Хорошо, давай посмотрим, - и радостно пошла вслед за ним по дорожке парка - Эман, а маяк работает?
        - Безусловно. Он полностью восстановлен и находится в полном рабочем состоянии.
        - А тот домик, рядом с ним, он для кого? - заинтересованно глянула ему в глаза.
        - Для смотрителя, конечно же, - улыбнулся эльф - И этим смотрителем буду я, если ты, конечно не против.
        - Не против, - удмвлённо пожала плечами, продолжая улыбаться.
        - Значит, этот домик для меня, - довольно кивнул он.
        - А как же твоя мастерская? И вообще, ты же настоящий король эльфов! Как же твой Мир будет жить без тебя?
        - Я буду туда наведываться время от времени, - улыбнулся он - а от того, живу я здесь или там, настоящим королём я быть не перестаю. Все равно ведь я не связан троном и обязательствами, которые обязан постоянно выполнять, как король, а служить Богине, так это далеко не каждому королю Мира выпадает такая честь. Вот я и хочу воспользоваться предоставленной мне судьбой возможностью.
        - Ой, что-то тут не чисто, - со смехом покачала головой - что-то ты, благородный эльф, крутишь.
        - Я просто хочу, чтобы ты была счастлива, Дарина. От этого зависит счастье Миров и моего Мира тоже.
        - Я вот хотела спросить, Эман, - глянула на него вопросительно - Значит, я отдала перстень Первого Короля и Чашу Памяти не тому, кому должна была?
        Он сразу посерьёзнел:
        - Да, Дарина, это так. Но король Эллитираэль не дурак. Он не одел перстень на палец, а тут же заказал дубликат и одел его. Настоящий перстень, который ты отдала ему, не зная, что он только 'саженый' король, Эллитираэль, под покровом ночи, принёс и отдал мне. Он знает, что случилось бы с Миром, если бы он посмел одеть перстень на палец. Теперь его ношу я.
        Эльф показал руку и я узнала Перстень Первого Короля Мира Эльфов.
        - А Чаша?
        - Чаша стоит в спальне Эллориэля, укрытая от посторонних глаз в сейфе.
        - Фуф! - облегчённо вздохнула - Камень с души упал. Слава Богам, что у него хватило ума на всё это.
        - Да, хватило, - кивнул эльф - у него хватило ума сделать так, чтобы Эллориэль даже не заподозрил о том, что Чаша Памяти хранится в его спальне. Иначе у принца могли бы возникнуть нежелательные для короля вопросы. А мой сын из тех, кто возникший вопрос не оставляет без ответа. Он приучен доискиваться правды. Этого не отнять у пятёрки 'Бешеных'. Они все такие.
        - Зачем ты мне о них говоришь? - нахмурилась от косвенного упоминания об Арисе.
        Он глянул на меня коротко и остро:
        - Дарина, я говорю тебе о моём сыне, а не об Арисе. То, что они оба принадлежат одной группе авантюристов, ещё ничего не значит. Перестань, пожалуйста, меня подозревать в том, чего нет.
        Мне стало стыдно.
        - Хорошо. Извини, я была не права.
        Он внимательно на меня посмотрел, кивнул и легко взбежал по новеньким ступеням главного входа к необыкновенно красивой дубовой двери, больше похожей на ворота, чем на обычные двери.
        Залюбовалась реставрированным фонтаном перед входом, укладывая в голове полученную информацию. Струи воды переливались разноцветными бликами в лучах жаркого южного солнца. Только когда подошла ближе, поняла откуда берётся такая красота цветов. Внутренние стены и дно фонтана было выложено шлифованными драгоценными и полудрагоценными камнями.
        Удивлённо глянула на эльфа.
        - Богиня должна жить, как Богиня, - улыбнулся он - и каждый приходящий сюда должен это чувствовать.
        - Но ведь тогда здесь нужна солидная охрана! - против воли воскликнула в ответ и пошла по ступенькам к эльфу.
        - Безусловно, нужна, - кивнул он - Пока это место охраняют эльфы и магия гномов, но об охране нужно подумать. В этом ты права. Поначалу никто не поверит, что здесь всё настоящее, но люди не дураки. Со временем они поймут что к чему, а зависть людская не знает границ, Дарина. Тебе нужна будет серьёзная защита и хорошая охрана. У тебя есть кто-то на примете?
        - Да, - кивнула, - я попробую их нанять.
        - Могу я узнать кто это будет?
        Усмехнулась, глянула на него:
        - Это будет племя волков-оборотней, которое охраняет мой замок в Дюнах. Если, конечно, этот Замок ещё жив. А если нет, то я всё равно попытаюсь их разыскать.
        - Если Богиня чего-то хочет, то она этого добьётся, - улыбнулся в ответ старый эльф и пригласил меня пройти в открытую дверь дворца.
        Иначе это строение, бывшее когда-то детским санаторием, теперь назвать было невозможно. Дворец он дворец и есть.
        Мы обошли все этажи, заглянули в каждую комнату. Эман объяснял, как будут выглядеть помещения после окончания внутренних работ, показывал эскизы.
        - Дарина, ты можешь здесь сделать всё, что тебе захочется, - сказал он - Вот эта часть здания отделена от остальных и приготовлена для жизни хозяйки и её будущей семьи - показал он на плане - Вход и въезд сюда отдельный, территория закрыта для посторонних специально выведенными для этой цели растениями, которые не портят внешнего вида парка, но чужих не пропускают.
        - А как они раличают 'своих' и 'чужих'? - удивилась такому новшеству.
        - Растения воспринимают ауру, эманации и запахи тел живых существ, запоминают их строение и никогда не путают. Особенно они настроены на высокоразвитых представителей разных рас, основой которых является человеческая сущность. Я специально никому не позволял заходить за ограждение после того, как растения были высажены, чтобы ты могла войти туда первой и стать их полноправной хозяйкой.
        - Что я должна для этого сделать?
        - Позволить одному из них попробовать твоей крови, - серьёзно сказал эльфийский король - Если один куст узнает её вкус, другие будут знать то же самое.
        - Это как? - удивлённо глянула.
        - У них помимо энергетического обмена информации существует ещё и корневая система общения.
        И он подробно рассказал мне, как всё это действует. Оказалось, что эти растения полу-разумные и являются подарком короля Мира Флоуров для Богини Счастья и Любви. Именно там были выращены эти растения специально для охраны особо важных объектов. Принесённые сюда экземпляры были первыми, которые покинули пределы Мира Флуоров.
        Эман проводил меня к шикарным кустам, внешне больше похожим на кусты жасмина, но цветы, усеявшие верхушки ветвей, выглядели, как крохотные розочки, а под каждым листком виден был довольно большой и острый шип.
        Эльф остановился на почтительном расстоянии.
        - Дарина, как только подойдёшь туда, постарайся расслабиться и открыться им. И подставь руку ближайшему кусту, чтобы он мог дотянуться до тебя одной из своих веток. Шип пробьёт кожу, оставит в теле свой сок и унесёт с собой капельку твоей крови. Потом подожди немного и смело входи внутрь. Ты сама поймёшь, когда будет можно - объяснил Эман - А потом позови голосом меня. Тогда я тоже смогу туда пройти.
        - Хорошо, - кивнула и направилась к ближайшему кусту.
        Ничего подобного из того, что говорил эльф не произошло. Ветки кустов просто раздвинулись и я спокойно прошла внутрь живой изгороди.
        К моему удивлению с той стороны кустарника меня ждала миловидная девушка с розовыми глазами, как лепестки цветов. Одежда и волосы у неё были глубокого зелёного цвета, сама стройненькая, тоненькая, гибкая, как лоза.
        - Здравствуй, Богиня Любви и Счастья, - поклонилась она в пояс - Позволь поприветствовать тебя от народа моего Мира.
        - И тебе здравствовать в Любви и Счастье, - удивлённо ответила ритуальной фразой, которая вдруг всплыла в сознании.
        - Риа, Госпожа, меня зовут Риа, - ещё раз поклонилась она.
        - Очень приятно познакомиться, Риа, - никак не могла оправиться от удивления - Меня зовут Дарина.
        - Я знаю твоё имя, Богиня Дарина, - улыбнулась девушка.
        - Меня зовут Дарина, - объяснила ей - Богинь в этом Мире не признают, поэтому зови меня просто по имени.
        - Как прикажешь, Богиня, - опять поклонилась она.
        - Риа, ты можешь мне объяснить, что это значит? Эльф мне сказал одно, а на самом деле вы никакие не кустарники и тем более не полу-разумные!
        Она улыбнулась и ответила:
        - В моём Мире живёт две расы. Одна, разумные люди-растения, у которых первый и главный облик человеческий. Вторая, полу-разумные растения-люди, это те, у которых основной облик не человеческий. Я и те, кто пришёл со мной охранять тебя в твой Мир, относимся ко второй расе. Это, конечно, не значит, что мы сильно различаемся с теми, другими. У каждой расы есть свои сильные и слабые стороны и мы дополняем друг друга, поэтому и можем сосуществовать вместе многие века и тысячелетия. Для тех, кто не знаком с нами близко, такие нюансы не понятны и не известны. Да и мы стараемся не афишировать всё это. Поэтому эльф сказал тебе только то, что знает сам.
        - А почему тогда ты мне об этом сказала?
        - Ты Богиня и мы все надеемся, что тебе пригодится это знание, когда ты будешь путешествовать по нашему Миру к Источнику и потом к его Ключу, чтобы остановить нашу гибель.
        - Значит, вы здесь находитесь, как парламентёры?
        - Нет, Дарина, мы согласились сюда прийти по собственному желанию и остаться здесь, пока твои дети не вырастут и не станут взрослыми Богами и Богинями, и пока один из них не согласится поселиться в нашем Мире.
        - А если никто из них не согласится? - подозрительно глянула.
        - В любом случае для нашего Мира честь служить Богине Счастья и Любви. Не каждому так везёт в жизни, как нам - улыбнулась Риа, глядя честными глазами.
        Но я ей не поверила. Ни одному слову. Особенно глазам. Если бы не шипы с тонким, прозрачно-ядовитым краем под листками, может быть и поверила бы, а так, нет.
        - Я ведь могу и отказаться от вашей помощи, - бросила пробный шар самопроверки, внимательно наблюдая за ней.
        - Я надеюсь, что ты этого не сделаешь, Богиня, - спокойно ответила она и глянула на меня с вызовом.
        Это мне не понравилось. Протягивающие искреннюю руку помощи так себя не ведут и так не смотрят.
        - Зачем ты мне лжёшь, Риа? - спросила в лоб.
        - Растения не умеют лгать, Богиня - лаконично ответила она, а в глазах мелькнула искорка желтизны, будто грозно шевельнулись тычинки в глубине цветка или плеснулся остережением яд.
        Нахально просканировата её примитивный мозг и поняла в чём дело. Их сознание было общим и думали они сообща. Это было плохим знаком и мне такая помощь была не нужна.
        - Ты знаешь, Риа, я немного знакома с характерами растений и знаю, какими обманчивыми они могут быть - прищурилась подозрительно - Ты не вызываешь у меня доверия и поэтому я отказываюсь от вашей помощи. Можете возвращаться назад, в свой Мир прямо сейчас.
        - Мы не можем этого сделать, Богиня, - холодно и решительно сказала Риа - Мы вернёмся в свой Мир только с твоим потомком и никак иначе.
        - Тогда мне придётся вас уничтожить, как сорняк, - пожала плечами и добавила, глядя ей прямо в глаза - с Любовью и для Счастья. Вы оппозиция правящему королю Вашего Мира и вам нужен мой отпрыск, чтобы держать его в заложниках, а потом с его помощью управлять мной и королём своего Мира. Зря вы это задумали, уважаемые. Я не люблю политику и не вмешиваюсь в неё, но манипулировать собой и своими потомками я не позволю никому. Выбор за вами: или вы сейчас же уходите в свой Мир, или погибнете здесь и сейчас.
        Она немного помолчала, потом решительно сказала:
        - Мы уйдём, Богиня, как ты и приказываешь, но ты делаешь серьёзную ошибку. Это ты поймёшь, когда придёшь в наш Мир и встретишься с королём. Мы просим только об одном, не ходи к нему одна, Богиня. Одна ты оттуда не уйдёшь. А теперь открой нам портал в наш Мир и мы уйдём. Только знай, что и среди нас есть нормальные растения-люди, независимо от количества яда на наших шипах. Мы будем ждать тебя, Богиня, в нашем Мире и будем защищать тебя от остальных, тех, кто жаждет твоей крови. Все знают, что ты в любом случае придёшь из-за других Миров, потому что в нашем Мире есть испорченный Источник и Ключ, и у тебя не будет другого выхода, когда ты закончишь всю работу в других Мирах, и будешь вынуждена посетить наш.И ещё, Богиня, ты права. Мы оппозиция и мы хотим иметь справедливого короля или королеву и лучше пусть это будет Бог или Богиня - выпалила она одним духом и добавила - Теперь ты знаешь нашу позицию и решать тебе, Богиня Дарина, открывать нам портал или нет. Как скажешь, так и будет.
        Она говорила правду. Теперь. Я это знала точно. Их мысли были для меня открыты. Я видела те мыслеобразы, которые вспыхивали яркими картинками в её сознании, в их сознании, и понимала о чём идёт речь. Они застали меня врасплох.
        Я знала, что не имею права решать сгоряча. Я не знала альтернативного мнения, а допускать ошибку не могла, не имела права. В этот момент в моих руках могли оказаться судьбы целого Мира и моё опрометчивое решение, принятое под действием эмоций, погло убить миллиарды жизней. Я смотрела на неё и думала о той ответственности, которая вдруг свалилась на меня и к которой я не была готова.
        - Я должна подумать, Риа, - ответила ей честно.
        - Мы можем остаться, Богиня?
        В её голосе мелькнула надежда. Это меня удивило не меньше.
        - Пока, да, - ответила - Эльфам и всем остальным создайте свободный проход везде. Чужих не пускать, пока я не приведу охрану. Жителей не калечить и не травить. Всё ясно?
        - Да, госпожа, - поклонилась она.
        - И ещё, о вашем втором облике Эммануэриэль знать должен.
        - Хорошо, Госпожа.
        - Дарина, - поправила её.
        - Простите, Дарина - повторила она, радостно глянув на меня.
        - Эман! - позвала эльфа.
        - Иду, Дарина! - отозвался он и показался в проходе между расступившимся кустарником.
        - Познакомьтесь друг с другом, пожалуйста, - представила их - Эман, это Риа, Риа это Эммануэриэль - и объяснила чуть оторопевшему настоящему королю эльфов - Риа и её приятели пока останутся с нами и будут помогать в охране дворцового парка от посторонних. Они растения-люди из Мира Флоуров.
        - Очень приятно, леди, - чуть склонил голову Эман.
        - Мне тоже очень приятно, - присела в реверансе Риа.
        - Ладно, господа, - бесцеремонно прервала их любезности - пообщаетесь потом. Думаю, у вас для этого будет время. Эман, пойдёмте, осмотрим эту часть парка и здания...
        И пошла вперёд, разбрасывая свои 'точки' в разных направлениях. Лишней тренировка сознания не бывает.
        Эман чуть кивнул головой Риа и поспешил за мной.

* * *
        Эта часть парка выглядела ошеломляюще своей красотой. Прямо, как в сказке: 'ни словом сказать, ни пером описать'.
        Живописно постриженные кустарники, аккуратные деревья, 'дикие уголки' для уединения, великолепные клумбы с экзотичными, окультуренными и полевыми цветами сменяли друг друга. То тут, то там 'разбросанные' лавочки, редкие ажурные беседки, фонтаны и фонтанчики радовали глаз и душу. Растения-люди, когда мы проходили мимо них, склоняли свои цветущие ветви в приветствии.
        Обратила внимание на то, что ядовитые шипы под их листочками исчезли. Отметила про себя этот факт, чтобы потом, когда будет время, спросить об этом Риа.
        Помещения отделённой для меня части бывшего санатория, а теперь, по умолчанию, дворца, были почти закончены. На самом верху располагалась спальня - гардероб - раздельный санузел - помещение, приготовленное под личную библиотеку - малая гостиная с выходом на балкон - и большое помещение для собственного усмотрения.
        - Что ты хотела бы здесь сделать, Дарина? - спросил эльф, наблюдая, как я меряю шагами здоровенную комнату - Может быть тебе сделать здесь оранжерею?
        - Нет, - покачала головой - здесь будет спортивный зал. Мой личный. Места ровно столько, сколько для этого необходимо.
        Обсудили где и какие снаряды будут стоять, где будут висеть лонжи, как обезопасить окна.
        - А что вообще ты хочешь сделать на своей территории? - спросил Эман, выходя следом за мной на балкон.
        - Не знаю ещё, - пожала плечами - надо подумать. А есть какие-нибудь предложения?
        - Это зависит от того, какие у тебя планы на будущее, Дарина, - осторожно сказал эльф.
        Вид с балкона был неописуемо красивым. Казалось, что обе горы, с чужой виллой и домиком смотрителя вместе с маяком, находятся на уровне моих глаз. Но я знала, что это обычный обман зрения.
        Внизу, до самого пляжа красовался многоцветьем тенистый парк, украшенный завитушками прогулочных дорожек, выложенных белым камнем с мозаикой посередине. И до самого горизонта простиралось сине-зелёное море, играющее по поверхности солнечными бликами.
        - Мне нужно закончить работу с Источниками и Ключами Миров, Эман, - глянула на него - потом отдохнуть немного и приняться за работу с Алтарём Миров. Только потом я смогу заняться своей личной жизнью и своим домом.
        - Дарина, я могу тебе задать один вопрос?
        Его внимательные глаза смотрели на меня изучающе.
        - Спрашивай, - кивнула.
        - Как ты относишься к Арису Ардерису?
        - Я к нему не отношусь - хмуро пошутила.
        - А серьёзно?
        - А если серьёзно, то кроме горечи и обиды у меня к нему никаких чувств нет... - подумала немного и добавила - Ну, может быть есть ещё немного брезгливости. Больше ничего. А почему ты спрашиваешь?
        - То есть, ты за него замуж выходить не намерена? - глянул пытливо.
        - Нет. Это абсолютно исключено - ответила категорически.
        - Даже если он ни в чём не виноват?
        Эту тему обсуждать с Эманом мне было не с руки, но я решила всё-таки поставить все точки над 'и', чтобы у эльфа не возникало больше вопросов и в наших отношениях не было недомолвок. Повернулась к нему и сказала:
        - Эман, все наши отношения с Арисом Ардерисом, с самого начала и до самого конца, с его стороны строились на лжи. Он окружил меня своим вниманием и самим собой настолько, что я подумала, что люблю его и ради него была готова на всё. Я боролась за него и его жизнь изо всех сил, а он меня предал ради другой, которая призналась ему в своей пламенной любви. В принципе, я могу его оправдать в своих глазах даже сейчас и ради жизни Миров согласиться на супружество с ним, но счастья и любви мне это не принесёт. Богиня Счастья и Любви должна сама быть счастливой, любить и быть любимой, чтобы её суть раскрылась для Миров и они наполнились ею. Арис не тот, кто может сделать меня счастливой, потому что от него я всегда буду ждать подлости. Слишком много плохого произошло между нами, чтобы я могла относиться к нему иначе, Эман. Настоящее супружество между нами невозможно.
        Эльф согласно кивнул головой:
        - Если это так, Дарина, то тебе нужно искать мужа в другом месте.
        Согласно кивнула и снова повернулась к виду на парк и море.
        - Да, но это только тогда, когда я закончу все свои дела.
        - А какие у тебя мысли по поводу использования территории? - спросил он.
        - Пока никаких, - пожала плечами - У тебя есть предложения?
        - Ну, если ты не против, я бы в той части, где больше свободного места, поставил бы маленький отелик и при нём сделал бы эксклюзивный мужской 'Клуб Гусар' для холостяков с полным отдыхом и мужскими развлечениями, куда женщинам хода нет.
        - Зачем? - удивилась.
        - Ну, тебе же надо где-то выбирать мужа - усмехнулся эльф - а мужской клуб это как раз то, что надо. Сделаем хорошую рекламу по Мирам и будут здесь отдыхать и тренироваться лучшие из лучших. Это потом и твоим детям понадобится. Как ты смотришь на такую идею?
        - Не против, - кивнула - Когда будет готова моя спальня?
        - К сегодняшнему вечеру.
        - Спасибо большое - улыбнулась - Эман, приготовь, пожалуйста место, где можно будет поселить оборотней с семьями, а я пока отправлюсь к ним и попробую уговорить их поселиться здесь. Думаю, что они будут лучшей охраной и обслугой
        - Хорошо, Дарина, приготовлю. Сколько будет семей?
        - Честно говоря, не знаю. Если удастся уговорить всё племя, то, наверное, двадцать пять семей будет. Если не удастся, то не будет никого из них. Тогда придётся набирать охрану в других Мирах из тех, кто захочет заработать.
        - Почему ты думаешь, что откажутся?
        - Мы с их шаманом и Вождём характерами на сошлись с первой встречи - пожала плечами - Ладно, Эман, я пошла. Вернусь, как только смогу.
        - Удачи тебе, Дарина. Будь осторожна, детка, - сказал он, пряча за улыбкой беспокойство.
        Кивнула и шагнула 'переходом' к железно-дорожной станции, откуда начались мои приключения с Борелем.

* * *
        Замок красовался по-прежнему в центре Дюн. В лучах заходящего солнца он будто парил в воздухе и я смотрела на него, предавшись воспоминаниям.
        Дриада так и не появилась, хоть я и была готова к встрече с ней. Только заметила, что она украдкой выглядывала из дальнего дерева, растущего на вершине этой горы.
        В этот раз силового барьера я не почувствовала и, чтобы не терять времени даром, ещё раз воспользовалась 'переходом' и вышла как раз к тому месту, где когда-то строила свой песочный замок. Деревенская улица была прежней, дома всё те же, только чувствовалось какое-то напряжение в воздухе.
        Осторожно пошла по улице, заглядывая во дворы через низенькие заборчики.
        Никого.
        Поднялась на пригорок и увидела всю стаю. На возвышении стоял Эльдар и что-то говорил. Его узнала сразу. Голоса мне слышно не было из-за ветра, дующего от моря. Ни Вождя, ни шамана не увидела. Мужчины и женщины, дети и подростки внимательно слушали речь Эльдара. Он первым увидел меня, узнал и широким шагом направился ко мне. Стая как по команде мгновенно обернулась. Все, как один.
        - Добрый вечер, Богиня Дарина, - поприветствовал громко и стал на одно колено - Мы звали тебя в своих молитвах и верили, что ты придёшь вовремя.
        Остальные сделали то же самое.
        - Эльдар, что это за цирк ты тут устраиваешь? Поднимись немедленно - тихо зашипела на него, совершенно растерявшись от такой встречи.
        Но он не шелохнулся, только громко продолжил:
        - Богиня! Молим тебя! Сними с нас Проклятие Дюн! Освободи от рабства двенадцати! Позволь уйти в Живой Мир! За это мы будем служить тебе верой и правдой все, как один!
        Что всё это значит?! - лихорадочно думала - Что за лицедейство тут происходит?!
        Но додумать мне не дали. Спасла только автоматическая реакция на опасность, выработанная годами тренировок. Успела поставить 'Зеркальный Щит', ещё на понимая зачем. Летевшие заклинания двенадцати учеников Бореля, надвигающихся на племя от стороны Живого Замка, отразились и ударили в своих хозяев. Тёмно-коричневые хламиды медленно опали на серый песок.
        Острая боль пронзила мою ладонь. От неожиданности едва не вскрикнула, машинально тряхнула кистью. Капли чёрной крови разлетелись в стороны и не успев долететь до земли, полыхнули огненными вспышками и только двенадцать дымков повисло в воздухе, будто и не было никакого ветра от моря.
        Глянула на ладонь. Двенадцать крохотных ранок медленно исчезали и я вспомнила Великий Ритуал Присоединения, который когда-то провёл со мной Борель и каждый из его Учеников поклялся мне в верности, отдав свою каплю крови. Теперь эта кровь покинула моё тело и Ученики Бореля перестали существовать.
        Перевела взгляд на дымки и, подчинившись интуиции, громко сказала:
        - Ваши души свободны, бывшие Ученики Бореля. Силой Богини Счастья я отпускаю вас.
        Нарисовала Знак Богини, он на мгновение вспыхнул ярким светом и дымки исчезли. Глянула на Эльдара:
        - Собирайтесь. Подробности расскажешь потом. У вас есть время, пока солнце не коснётся нижним краем моря на горизонте. Я вернусь за вами.
        И шагнула 'переходом' в Живой Замок, не дав ему сказать ни слова.

* * *
        Эннеагон медленно гас. Этого не было в моих планах. Живой Замок я терять не хотела, хотя бы до того времени, пока не заберу отсюда всё то, что могло мне пригодиться в будущем.
        Не раздумывая, быстро пробежала по линиям в центр, громко запела ноты Сфер. И они ответили. Три капли моей крови капнули в центральную точку эннеагона и он вновь ярко засветился. Мне удалось продлить его агонию, но не надолго.
        Метнулась в кабинет Бореля, кинжалом раздвинула челюсти высохшей мумии его бывшего тела, вынула изо рта кристал, сорвала с костлявого пальца кольцо, трясущимися руками расстегнула ажурное ожерелье. Лихорадочно выдёргивала ящики стола, искала его тайные записи, которые он не доверил моему сознанию, когда проводил Великий Ритуал. Это я знала точно и эти записи находятся до сих пор здесь и мне нужно было найти их любой ценой. Но их нигде не было.
        Неудачно повернувшись, толкнула стул с мумией и она начала разваливаться на части. Только тогда поняла, что нашла то, что искала. Драконий перстень лежал на стуле, под задом древнего трупа. Схватила его и тут же 'шагнула' на хутор.
        Я действовала, как сомнабула, не зная и не понимая, зачем это делаю, какой в этом смысл и какие могут быть последствия после этого, но делала и не задавала себе вопросов. На вопросы и ответы ещё будет время. Главное успеть.
        Стая ждала меня там же, во главе с Эльдаром. Взрослые и дети не сводили глаз с солнца, которое вот-вот должно было коснуться нижним краем горизонта.
        Открыла широкий портал, громко крикнула:
        - Быстрее! Прыгайте туда! Быстрее!
        Оборотни дружно ринулись в серебристое сияние. Эльдар стоял, как изваяние и ждал, пока все пройдут. Я с неожиданной для себя силой толкнула его в марево и прыгнула следом.
        - Ложииись! - крикнула и первой повалилась на траву, увлекая за собой тех, кто был рядом.
        Полыхнуло. Портал исчез.
        С трудом отдышалась, села, огляделась вокруг. Оборотни зашевелились, медленно начали подниматься на ноги.
        - Проверьте, все ушли или кто-то не успел? - тихо приказала, пытаясь сообразить, что же произошло.
        Сильные руки подняли меня с травы, а какая-то женщина кинулась на шею, причитая:
        - Даринка, как хорошо, что ты пришла... как ты вовремя нас оттуда вытащила... Даринка, как я счастива тебя видеть...
        - Лариска?! - наконец-то узнала в женщине давнюю подругу-врачиху, которую в последний раз видела в Мире Драконов и она осталась там, насколько я помнила - Лариска, как ты там оказалась?! О, Боги! Подруга!
        Только теперь я поняла как и почему она там оказалась.
        - Ладно, это потом, - кивнула ей - Эль, все на месте?
        - Все здесь, Дарина, кроме моего отца и шамана. Они хотели остаться там и они остались, - сообщил он спокойно - Распоряжайся, Богиня. Мы в твоей власти по собственной воле.
        Удивлённо глянула на него, но выяснять ничего не стала. Не время.
        - Мы все в моей усадьбе, - объяснила оборотням - Вас сейчас разместят там, где вам приготовлено место. Отдохнёте, потом поговорим.
        Эльф появился почти сразу же, как только начала говорить и я его представила:
        - Это господин Эммануэриэль. Он здесь главный, - и глянула на эльфа - Эман, займись, пожалуйста, нашими приятелями.
        - Всё готово, Дарина, - кивнул он и глянул на Эльдара, признав в нём вожака - Прошу за мной - и первым пошёл к постройкам, расположенным в стороне от главного здания.
        - Благодарю, Дарина, - склонил голову Эльдар - Увидимся позже. Мы тебя найдём.
        Он обнял Лариску и они пошли за Эманом. Остальные оборотни потянулись за ними. Здесь были и мои старые знакомые, Анна и Иван с выросшими детьми.
        Молча посмотрела им вслед, пока они не скрылись, а потом пошла к себе через парк. Растения-люди расступились при моём приближении. Прошла внутрь живой изгороди, тихо позвала:
        - Риа! - девушка тотчас предстала передо мной - Риа, те, кто только что пришёл сюда со мной, это охрана и обслуживающий персонал. Им доступен каждый уголок моего имения. Все вопросы согласовывай с Эммануэриэлем и вожаком стаи Эльдаром. Прибывшие волки-оборотни. Вы должны это знать, чтобы не перепутать второй облик с первым.
        - Хорошо, Богиня, как прикажешь, так и будет, - послушно ответила девушка.
        Глянула в её розовые с золотистыми тычинками глаза, кивнула и продолжила свой путь к себе.
        Мои апартаменты и правда были готовы для проживания и я с удовольствием отправилась в душ. Долго стояла под мощным потоком воды, пока немного пришла в себя после напряжения. Слишком уж стремительным и насыщенным был этот день.
        Накинула банный халат, вышла в гостиную. Там меня ждала приятная неожиданность: на столе стоял полный обед.
        Впервые за долгое время я смогла по-человечески поесть, не приложив к его добыче и приготовлению ни малейшего усилия. Это было так приятно, что даже комок к горлу подступил от переполнившего меня чувства глубокой благодарности тем, кто об этом позаботился.
        Оказывается, это так приятно, когда кто-то о тебе не забывает, - думала растроганно - когда кто-то думает, что ты можешь вернуться уставшая, расстроенная, голодная и этот кто-то заботится о тебе не за что-то, а просто так, от доброты своей души, от того, что этому кому-то ничего от тебя не надо, только знать, что тебе хорошо... Как же я тебе благодарна, Эммануэриэль, если бы ты только знал...
        Пока ела, успела и наплакаться, и порадоваться, и обдумать своё новое положение хозяйки большого дома и оно мне начинало нравиться. Потом долго сидела на балконе с кружкой остывшего чая, глядя вдаль на лунную морскую дорожку и старалась ни о чём не думать, пока глаза сами не начали закрываться от усталости.

* * *
        Лариска и Эльдар пришли ко мне с самого утра, как раз тогда, когда пыталась уложить непослушные волосы в причёску. После короткого стука в дверь сразу послышался звонкий голос подруги:
        - Дарина, можно к тебе?!
        - Заходи, Лар! - отозвалась в ответ.
        - Я не одна, мы мужем! - певуче сообщила подружка - Мы тебя на балконе подождём!
        Ага! Значит я вчера всё правильно поняла. Лариска и Эльдар женаты. В принципе, это было ясно с самого первого взгляда на них. Уже тогда можно было предположить, что эта парочка создана друг для друга, - думала, приводя себя в порядок - Ну и ладно. Ну и хорошо. Значит, так и должно было быть.
        Вышла к ним на балкон. Лариска и незнакомая мне эльфийка заканчивали сервировать стол для завтрака.
        - Доброе утро, - поздоровалась с улыбкой - Рада вас видеть, - глянула на эльфийку - Меня зовут Дарина, а Вас?
        - А я Валлориэйла, - представилась она и с улыбкой доложила - Эммануэриэль позволил мне Вам прислуживать сегодня.
        Удивлённо приподняла брови:
        - Прислуживать? Зачем?
        - Чтобы было кому о Вас позаботиться, - объянила она, продолжая улыбаться.
        - Даринка, это же здорово! У тебя теперь своя собственная прислуга! - весело рассмеялась Лариска - Я бы тоже так хотела!
        - Прислуживать или иметь прислугу? - серьёзно глянула на неё эльфийка - Для этого нужно иметь достойный статус в своём Мире, чтобы прислуживать Богине.
        - А, ну да! - рассмеялась Лариска - Статус принцессы маловат для этого.
        - Дамы, давайте не будем ссориться, - прогудел густым баритонов Эльдар - Мы здесь не для этого собрались.
        - А кто принцесса? - удивлённо глянула на Лариску.
        - Я, - расхохоталась подружка - Александр Бермуд мой старший брат. А ты разве не знала?
        - Нет... Погодите, - потрясла я головой - может вы мне объясните, что здесь вообще происходит?
        - Мы пришли поговорить с тобой, Дарина, о том, чем бы мы могли помогать тебе в твоём имении - объяснил Эльдар - Ты избавила моё племя от верной смерти. Эммануэриэль рассказал нам о твоей задумке пригласить нас для охраны твоего имения и его обслуживания. Мы рады, что ты о нас подумала и готовы служить тебе верой и правдой
        - А я заведую всеми хозяйственными делами по приказу господина Эммануэриэля, - не в тему объявила Валлориэйла - а сегодняшняя привилегия подать Вам завтрак, к сожалению, одноразовая.
        Вопросительно глянула на неё.
        - Господин Эммануэриэль не знал, как Вы к этому отнесётесь - серьёзно пояснила эльфийка.
        - Ясно, - кивнула в ответ - Валлориэйла, Вы уже завтракали?
        - Да, госпожа.
        - В таком случае, не могли бы Вы пригласить сюда господина Эмана и прийти вместе с ним?
        - Безусловно, госпожа, - присела в книксене эльфийка и удалилась.
        Какие они всё-таки странные, эти мадамы из светского общества, - думала, провожая взглядом эльфийку - вечно чопорные, заносчивые, реверанс-книксен-взмах веером, а потом ресницами. Дурдом какой-то. Прислуживать она пришла, видите ли. Надо будет их с Эманом построить и посчитать, чтобы не занимались тут глупостями.
        Перевела взгляд на Лариску и Эльдара. Оба внимательно на меня смотрели.
        - Сильно изменилась? - спросила обоих.
        - Не привычно видеть тебя без косы, выглядишь как-то не так, - ответила Лариска - и повзрослела сильно. Это тоже не привычно.
        - Постарела, что ли? - усмехнулась грустно.
        - Нет, глаза стали другими. Такое впечатление, что тело осталось прежним, а глаза, как совсем другого человека, - добавила подруга.
        - С того времени, как мы последний раз виделись, много воды утекло.
        - Да, - кивнула подруга - чуть больше двадцати пяти лет...
        - Сколько?! - не поверила своим ушам.
        - Ешь, Даринка, а то всё остынет, - напомнила подруга и ответила на мой вопрос - Дарина, нашим с Эльдаром детям уже минимум по двадцать, а у нас их четверо.
        - Ты не сказала Дарине, моя дорогая, что они у нас двойняшки - тепло улыбнулся ей Эльдар.
        Молча принялась за еду, пытаясь переварить информацию и посчитать разницу во времени между Мирами, где я обитала последние три года. Эльдар и Лариска тоже приступили к еде
        - Так что у вас там произошло и как вы попали в Дюны? - глянула вопросительно, когда перешли к кофе.
        - Я вернулась в Мир Людей в тот самый день, когда ты восстановила Алтарь Миров - начала рассказывать Лариска - и попала сразу к друидам. Они готовы были к самосуду над Элем, но мне удалось его у них отбить и увести в город. Через полгода мы поженились, а ещё через год родились наши первенцы. В городе мы прожили десять лет, как вдруг однажды я заметила, что начинаю стареть. Эль долго не хотел со мной соглашаться, но в конце концов я его убедила, что это правда. Он предложил уехать к морю, в его родное племя и я согласилась. Не долго думая, мы собрались и всей семьёй уехали туда. Как ни странно, нас приняли радушно и даже всем миром помогли поставить дом на окраине хутора. Там я немного пришла в себя и старение отступило. Я снова стала такой, как прежде. Но в последние годы шаман начал подзуживать хуторян и отца Эля против нас. Начались трения, непонимания, ссоры. Шаман так и норовил уличить кого-то из нас хоть в одном смертном грехе и тогда Эльдар разозлился. Он не спускал глаз ни с шамана, ни с отца, пока не разузнал, чьи они слуги. Оказалось, что их хозяева это двенадцать учеников Бореля. Тогда
восстал в моём муже Борель, но ученики не признали в нём своего создателя и учителя, и ополчились простив нас ещё больше. Стая перешла на нашу сторону, когда Эльдар рассказал им в чём дело. Первым присоединился к нам Иван с семьёй. Потом остальные. А вчера на заходе солнца была назначена битва с учениками. Перед битвой мы собрались на холме, где обычно проходили все собрания стаи, и молились Богам. В этот момент появилась ты.
        - Я сначала не поверил своим глазам, - поддержал жену Эльдар - но потом так обрадовался, что наши молитвы услышаны, что даже забыл тебя поблагодарить как следует, Дарина.
        - Поблагодарил, - улыбнулась в ответ.
        - Ты действительно услышала наши молитвы, Даринка? - тихонько спросила подружка.
        - Нет, не слышала, - покачала в ответ головой - позавчера я услышала цикад. По ассоциации вспомнила о племени волков-оборотней, и пошла просить их переселиться ко мне, потому что подумала, что сама с этим имением не справлюсь и мне нужна серьёзная помощь.
        -Ой, Даринка, только не говори мне, что это стечение обстоятельств - хитро глянула на меня Лариска - наши молитвы передали цикады. Это же ясно, как божий день! .
        - И не говори этого при наших со-племенниках. Они верят, что Богиня услышала нас и пусть так и остаётся - добавил Эльдар - Теперь давай перейдём к делу, Дарина, если ты не против.
        - Давай, - кивнула в ответ - Только подождём Эмана и тогда начнём.
        Эльфы не заставили себя долго ждать и через несколько минут мы уже сидели за столом впятером.

* * *
        Совещание длилось довольно долго, пока разобрались в предложенной идее Эммануэриэля, распределили обязанности, договорились о последовательности приведения в исполнение намеченного плана.
        Получилось так, что заняты были все, кроме меня. Даже Лариске дело нашлось. От меня же требовалось только принимать готовую работу и, если возникнет желание, давать ценные советы, которые неукоснительно будут исполняться. На мои возражения и возмущения ответ был короткий и лаконичный:
        - Хозяйка имения должна отдыхать, когда работа спортися. Ты и так выглядишь, как 'немощь вселенская', да так, что на тебя без слёз смотреть невозможно - решительно отрезала подружка.
        Я сделала вид, что обиделась, но Лариска быстренько нашла занятие и для меня:
        - Будешь вместе со мной в интернете выбирать интерьер. Это лучшее занятие для измученной работой девицы, чтобы прийти в себя и в будущем хоть какой мужик глянул на этот 'суповой набор'.
        Мужики и эльфийка прыснули в кулаки, а мы с Лариской отправились по магазинам покупать аппаратуру и аксесорию к ним. Как главного консультанта в этом деле, Лариска взяла с собой одного из старших сыновей только что вернувшегося после сданой в Академии сессии сразу на новое место. Уж как сообщили ему об этом родители, я не представляла, но факт был налицо.
        Консультант из него был никакой, если честно, но парень, надо отдать ему должное, старался изо всех сил. Оказалось, что подробнейшую информацию он получил от отца, в своё время закончившего факультет программирования в Мегаполисе и обучавшего детей всему, что знал сам, вместе с супругой, добавившей им знаний в остальных науках. Тем не менее, через несколько дней мой новый дом был оснащён по последнему слову науки и техники, и мы с подружкой засели за работу.
        Постепенно меня оттеснили от дел настолько, что заниматься мне оказалось нечем . Погода была жаркая и я повадилась плавать на одинокий островок, обнаруженный при покупке недвижимости. Там уединялась от всех, жарилась на солнце, ела мидии с лимонным соком и плавала в чистой воде. Иногда брала с собой книжку или тетрадку с карандашом и обдумывала как же мне 'укусить этот пирог и рот не порвать', а Спираль Развития умудриться сделать без негативных побочных эффектов.
        Не найдя однозначных ответов, решила поехать к Алтарю и в один прекрасный день с самого ранья села в машину и укатила в сторону Мегаполиса.

* * *
        Мелина почувствовала моё приближение раньше, чем я подъехала к её двору. Она ждала меня у калитки, в смиренной позе, вместе со своими подчинёнными. Друиды стояли полукругом за её спиной, сложив руки перед собой и потупив очи.
        Репина бы сюда - подумала, глянув неприязненно - картинка получилась бы на загляденье.
        Вышла из машины, хлопнула дверцей, по-хозяйски прошла во двор, молча остановилась напротив жрицы. Она медленно опустилась на колени.
        - Встань, Мелина, - приказала ледяным голосом.
        Она также медленно поднялась.
        - Ты, Главная Жрица Священного Алтаря Миров. Ты знаешь, что ты совершила и какова твоя вина.
        - Да, Богиня, знаю, - ответила она, не поднимая глаз.
        Лицо было бледным, губы ещё бледнее. Казалось, ещё чуть-чуть и она упадёт в обморок или вообще покинет тело. С неё станется. Этого не было в моих планах и я поспешила предупредить подобный исход дела. Мелина, как ни крути, была самой великой и самой древней жрицей Алтаря и потерять её с моей стороны было бы глупо, а наказать было необходимо. По дороге я придумала для неё наказание и теперь решила воплотить его в жизнь.
        - Я спрашиваю тебя, Мелина, что бы ты сделала на моём месте с такой, как ты? - холодно спросила её.
        - Уничтожила бы - ответила она не колеблясь.
        - Так просто? И за что же в таком случае тебя считают мудрой женщиной столько веков? - усмехнулась в ответ, смерила её презрительным взглядом и продолжила - Готова ли ты, Главная Жрица Священного Алтаря Миров Мелина, принять и исполнить моё решение относительно твоей судьбы?
        - Да, Богиня - твёрдо ответила она, не отводя от меня покорного взгляда.
        Порадовало то, что мои опасения оказались напрасными, а Мелина более ответственной, чем казалась до этого. Это давало некоторые шансы быть спокойной за Алтарь, хотя бы на какое-то время.
        - Твоё наказание будет более суровым, чем предложила ты, - чётко выговорила Приказ Богини и добавила эмоцию Повеления - ты останешься Главной Жрицей Алтаря Миров и будешь хранить его, как зеницу ока. Если в твою голову ещё раз придёт мысль разделить Сферы без моего позволения, или любым другим способом навредить Священному Алтарю, Алтарь в то же мгновение уничтожит тебя сам, а твоё место займёт та, кого выберет он.
        Мелину окатило зеленоватым светом - это Алтарь принял мое Повеление и отреагировал на него. Теперь я знала, что она костьми ляжет, но к Алтарю никого постороннего не подпустит и сама на уговоры не поддастся.
        Мелина некоторое время стояла столбом, растерянно смотрела на меня. Она не могла поверить тому, что услышала. По всем законам я обязана была наказать её более сурово, но я решила иначе. 'Осознавший вину служит преданнее, чем получивший за неё суровое наказание' - гласила древняя мудрость и я считала её более правильной, чем любой Закон.
        Мелина неуверенно оглянулась на своих соплеменников. Они несмело улыбались и слёзы радости катились по щекам. Жрица снова глянула на меня и вдруг неожиданно упала к моим ногам, беззвучно разрыдалась.
        Дождалась, пока она выплачется, спокойно сказала:
        - Все свободны, - скомандовала спокойно и пошла к двери в сараюшку.
        Мелина молча пошла следом за мной.
        Дежурные друиды неистово молились, когда мы вошли в святыню. Глянула на них подозрительно.
        Что-то тут было не чисто.
        Обошла вокруг Алтаря, положила руку на камень.
        Арис был здесь и пользовался Потоком Силы!!! - поразило, как громом - Да как он посмел?!!
        Глянула на Мелину. Она опустила голову, но было поздно. За прошлое она уже была наказана и прощена, и у меня не было возможности наказать её за это второй раз. То, что я об этом не знала, не изменяло сложившегося.
        Не глядя на молящихся друидов, быстро разделась и прыгнула в Поток. Опустила голову и руки, понеслась вниз.
        Что ему здесь было нужно? - спрашивала себя - Что он тут забыл?!Как он использовал Алтарь в моё отсутствие?!
        Пробы вызвать видЕние ни к чему не привело. Алтарь не выдал тайны Бога Огня, но я догадывалась, что это могло быть и если моя догадка была верна, то мои дела плохи.
        Опустилась почти до самого дна, одну за другой позвала Сферы. Отзвались.
        Тихо запела их Музыку. Звуки Мелодии поддержали мой голос. Вобрала в себя тринадцатую Сферу, на мгновение ощутила всё мироздание, как часть себя, но ощущение быстро прошло. Резко подняла голову и руки вверх, и вылетела из Потока Силы, как пробка из бутылки шампанского. Медленно опустилась на каменные плиты пола святыни, медленно оделась, не глядя на жрицу и друидов, молча пошла к выходу.
        У калитки меня догнала Мелина.
        - Дарина, погоди! - перепуганно выдохнула она - Мне показалось или ты забрала объединяющую Сферу?
        - Это не твоё дело, жрица, - глянула ей в глаза - Хозяйка Алтаря не ты. А я поступаю так, как считаю нужным. Вопросы есть?
        - Нет, - повесила она голову и тихо добавила - Извини, Богиня.
        - Жаль, что я извинила тебя раньше, чем узнала кого ты пустила в Алтарь без моего ведома.
        - Я не имею права приказывать Богам - ещё тише ответила она.
        - Я знаю и поэтому промолчала, а чтобы это не повторилось, объединяющую Сферу я забрала. Теперь он туда зайти не сможет. Так ему и передай, когда появится снова! - резко ответила ей и пошла к машине.

* * *
        В Мегаполис приехала после захода солнца и решила остановиться на ночь в гостинице, а завтра с утра отправиться в гости к вампирам.
        Гостиничный номер был стандартный. Ничего необычного или из ряда вон выходящего, кроме цены. Цена была баснословная даже для Мегаполиса, но меня это сейчас не волновало. Я больше была занята своими чувствами и ощущениями, чем окружающей обстановкой, а тем более ценами. Что-то меня сильно раздражало и я не могла понять что. Что-то было не так. Раздражение началось ещё от Алтаря из-за Ариса, но там по понятной причине, а сейчас это раздражение преобразилось во всплески ничем не обоснованной ярости, захлёстывающей меня извне.
        Едва сдерживаясь, позвонила в ресторан, заказала ужин. Чтобы успокоиться, пришлось поотжиматься от пола, положив ноги на стол. Вроде немного пришла в себя, но под конец ужина ярость чуть ли не захлестнула с головой.
        ' Дарииинааа!!! Быстреееее!!!' - услышала соединённый Зов Ильки и Ари.
        Вскочила из-за стола, как ошпаренная, мгновенно проверила оружие и шагнула по следу Зова. Хорошо, что была одета в преображённый комстюм 'Шальной' и хватило одного движения, чтобы он стал тем, чем был на самом деле.
        Первым, кого увидела, был Виктор. Он отбивался сразу от нескольких 'диких' вампиров. Спину ему, как всегда, прикрывала Виктория. Вдвоём они лихо орудовали белым оружием и не подпускали никого из нападающих близко к себе.
        Не раздумывая, ворвалась в схватку.
        Дикие вампиры, что попали в волну моих эмоций рассыпались в прах на месте, закрутилась волчком, не подпуская никого из них к себе. Разрубила наискосок противника Виктора, вклиниваясь в толпу Диких, сея среди них окончательную смерть оружием древней Богини.
        - Дарина! - услышала краем уха голос Ильки, но оборачиваться не стала.
        Ответила боевым кличем 'Шальных' и услышала голоса подруг, вторящих моему. Значит, все здесь. Это хорошо.
        Диких вампиров было в несколько раз больше всех остальных представителей разных рас, которых успела заметить. Значит, что-то серьёзное случилось с Миром Диких, если они нарушили Законы и всей толпой ворвались в Межмирье, да так, что против них вышли биться все остальные.
        Продолжая отбивать и наносить удары с бешенной скоростью, напряжённо думала, как остановить кровопролитиё. Краем глаза заметила, что ко мне прорубаются и 'Бешеные' в своих боевых одеждах, с масками на лицах и в шляпах, и 'Шальные', не менее экстравагантно одетые, а с другой стороны Виктор с Викторией.
        Первым пробился, конечно же, Арис, стал спиной к спине. Обдало жаром его сути Бога Огня, но возмущаться было некогда. Отбросив очередную волну Диких, громко запела Мелодию Сфер. Ашер тут же подхватил голосом и Алтарь ответил нам нотами двенадцати Сфер. Тринадцатая нота лилась из меня вместе с моим голосом.
        Впервые в жизни мне захотелось воспользоваться всей своей Силой Богини Любви и Счастья для примирения сторон воюющих, потому что вдруг почувствовала ту силищу, которую передавала мне Тринадцатая Сфера, объединённая с Силой Бога Огня Жизни.
        В этот миг мы с ним снова стали единым целым и дополняли друг друга.
        Битва замерла на полу-движении, полу-вздохе, полу-ударе. Арис подхватил меня на руки, посадил к себе на ладони и поднял высоко над головой, продолжая петь вместе со мной. Тогда я отпустила свою магию Богини Счастья, возвышаясь над толпой, дала волю своей Силе Любви.
        Она наполнила пространство, до этого насыщенное яростью битвы, вывела из транса ненависти и злобы воинов противоборствующих сторон, вернула способность мыслить, чувствовать, понимать, ощущать ценность и радость жизни, поверить в Счастье и Любовь, поверить в Надежду, что всё образуется.
        Оружие пряталось в ножны, руки опускались, так и не нанеся следующего удара, глаза прояснялись, в них появились эмоции понимания происходящего.
        Наконец, Мелодия закончилась, но никто так и не шевельнулся.
        - Расходитесь по домам! - прозвучал громогласный Приказ Бога Огня Жизни - Хороните своих мёртвых и садитесь за стол переговоров! Немедленно!
        Народ, будто проснувшись от наваждения, начал расходиться, кто через порталы, кто переходами, унося в свои Миры раненных и убитых...
        Арис бережно опустил меня на твёрдую поверхность межмирового пространственного кармана, чуть дольше, чем это было необходимо, задержал руки на талии, пытаясь заглянуть в глаза, но ему это не удалось.
        С усилием отвела его руки от себя, пошла к подругам, пробравшимся ко мне сквозь толпы народа.
        - Даринка, ты куда пропала, что тебя ни докричаться, ни дозваться?! - налетела на меня Илька.
        - Ой, подружка! А мы тебя звали-звали, а дозваться так и не смогли! - вторила ей Ари.
        Подошли 'Бешеные' и Виктор с Викторией. Поприветствовали друг друга.
        - Дарина, ты не ответила! - прицепилась Илька - Говори сейчас же, почему не отвечала?
        - Да вот, закрутилась как-то - пожала плечами, не желая отвечать напрямую где была и что делала, им об этом знать было не нужно - Пардоньте, девчата.
        - Слава Богам, вовремя услышала! - кивнула Илька - а то мы тут все до одного и полегли бы. Видела, сколько Диких слетелось?!
        - Здорово вы с Арисом всех 'построили' - расплылся в улыбке Александр, довольно блеснув глазами - Такую битву прекратить не всем Богам под силу.
        - Так, пара-то идеальная, - хохотнула Виктория - не одно тысячелетие гены укладывались, чтобы мы стали свидетелями такого чуда!
        Эту тему затрагивать не хотелось и я хмуро промолчала, шагнув к девчатам. Но дорогу мне заступил Арис.
        - Дарина, может быть поговорим? - услышала его напряжённый голос.
        Резко подняла голову, зло прищурилась:
        - Ваша Светлость не брезгует обращаться к беременной шлюхе, не боясь оскверниться?
        Или клетка для расплода с кандалами врастяжку уже готова и Вы решили начать переговоры с предметом эксперимента по отцовству? Или Вы, вместе с Вашей безумно любящей Вас невестой Селеной Вицкой и закадычным родственником придумали новый вариант селлекции боженят?! - едва не задохнулась от гнева, выплёвывая слова-удары - Мой Вам совет, Ваша Светлость, лучше не приближайтесь ко мне без надобности. Вам это труда не составит, а мне принесёт несказанное облегчение и счастье в личной жизни.
        Арис молчал, только в глазах полыхало зелёное пламя ярости. Хорошо, что на лице была маска, а то бы точно перепугалась. Остальные хмуро потупились.
        - Дарина, так нельзя, - укорила меня Виктория - Будь благоразумнее и снисходительнее.
        - Вот как?! - яростно глянула на неё - Мне нельзя, а всем остальным можно?! Да?! Что неблагоразумного или непристойного я сделала, чтобы моё имя оскверняли по его милости все, кому не лень, во всех Мирах?! Не выгуливала жениха перед народом с десяти до двенадцати по главной площади Белого Города и не вышивала крестиком в ожидании свадьбы носовые платочки любимому, пока он за моей спиной водил шашни с другой, предлагал ей руку и сердце, и строил планы относительно моей селлекции и будущих отпрысков, которых они вместе будут воспитывать?! Да, Виктория?! Моя снисходительность и благоразумие закончились в тот момент, когда я выслушала ночную исповедь его родственника перед королём и королевой Ашеров! С меня хватит! Это переполнило чашу моего терпения!
        - Дарина, но ведь он... - пыталась остановить меня королева вампиров, но я уже закусила удила и меня понесло.
        - Знаешь, Виктория, оправданий ему и его поступкам я и сама могу найти целую кучу, но если в душе у мужчины есть гнильца, то её никакие оправдания не скроют, какими бы они вескими ни были! И вообще, я не имею права находиться рядом с ним без крайней на то необходимости, потому что дала ему моё Слово Богини избегать его общество и не навязывать ему своё! Поэтому, моя дорогая подруга, не суй свой нос, куда тебя не просят и придержи своё мнение на этот счёт при себе.
        - Ты вернула ему жизнь - глухо пророкотал Анри.
        Резко повернулась к нему:
        - Мы с ним в рассчёте. Жизнь за жизнь. Или ему мало двух к одной? Теперь ему ничто не помешает ответить на чувства своей очередной невесты, которой он так благодарен за искреннее признание в любви накануне своей свадьбы с другой. Он ведь понял её всем сердцем, потому что знает, что значит любить. Это его дело и меня это больше никак не касается. Я тоже поменяю свои взгляды и выйду замуж за первого попавшегося придурка, который предложит мне свою руку и сердце, и больше не буду отказываться от мужской любви ради верности одному идиоту! А вас всех заранее приглашаю на свою свадьбу! Повеселимся от души!
        - А за меня выйдешь, Дарина? - сверкнул глазами из-под косынки-маски Альтаир.
        - Ни за что! - отрезала категорично - В моём Мире мужиков полно! О выборе мне беспокоиться нечего! Покручу задницей и любой клюнет! Не вижу в этом никакой проблемы.
        - Дарина, тебе нужно отдохнуть. Ты просто устала - шагнул ко мне Виктор.
        - Даринка, у тебя истерика... - ошарашенно вытаращив на меня глазищи,. протянула Илька - Ты вся белая. И глаза побелели...
        - Ой, правда! - вскрикнула Ариадна, прикрыв рот рукой.
        Арис резко развернул меня к себе, заглянул в глаза, но я с неожиданной для себя силой рванулась и впервые за всё время нашего знакомства мне удалось вырваться из его рук.
        - Не смей ко мне прикасаться, Ашер! Не смей даже близко подходить без официальной необходимости! Ты меня предал и я тебе этого никогда не прощу! - взвизгнула в ярости, краем сознания вдруг поняв, что произошло с Дикими вампирами из-за моих отношений с Богом Огня Жизни, из-за моей ярости и обиды на него и Анри, но в данный момент ничего с собой поделать не могла, только могла побыстрее уйти оттуда, от греха подальше. И ушла.

* * *
        'Переход' вывел в гостиничный номер и я, как была, в окровавленном костюме 'Шальной' и с таким же измазанным оружием в руках, так и влезла под поток ледяной воды в душе.
        Постепенно пришла в себя. В сознании прояснилось. Теперь я могла соображать.
        Боги! Что это на меня нашло?! - думала растерянно - Что со мной произошло, что я так вызверилась на всех и показала себя полной истеричкой?! Неужели уже начался распад моего Я?! Или это действие тринадцатой Сферы во мне?!
        Медленно разделась, смыла с себя пот и чужую кровь, вернула оружие на место, привела в порядок одежду, только тогда глянула в зеркало.
        На меня смотрело моё лицо белыми, как горный снег, глазами. Ни радужки, ни зрачка. Только белок чуть голубоватый.
        Мда... зрелище не для слабонервных... - подумала, с горечью принимая неизбежное - Тем более, надо побыстрее определяться с личной жизнью. Может ещё не поздно остановить процесс, вызванный Проклятием Эалии...
        В эту ночь мне так и не удалось заснуть. Прокрутилась с боку на бок до самого утра, а утром отправилась назад, выжимая педаль газа до пола.
        В одном из городишек заехала купила тёмные, почти чёрные очки, а в оптике контактные линзы, приближённо похожие к натуральному цвету моих глаз, противовоспалительные капли и снова понеслась домой.
        Глава 4. Кристалл
        Несколько следующих дней провела в своих апартаментах, ни с кем не разговаривала, никого не хотела видеть. Страх смерти заполонил моё сознание, не давал возможности здраво думать.
        Да, я испугалась. Испугалась до мозга костей. Испугалась точно так же, как пугаются животные, предчувствуя свою смерть и инстинктивно стараются от неё убежать.
        Одно дело, когда стоишь лицом к лицу с опасностью и рефлекторно реагируешь на неё, и совсем другое, когда смотришь на себя в зеркало и не понимаешь, что происходит с тобой, не знаешь от чего это произошло и почему.
        Животные обычно убегают, люди ищут виноватого, а я замерла. Убегать мне было некуда, "козёл отпущения", виноватый во всех смертных грехах, то есть Арис, был в наличии, но это не меняло картины и на меня продолжали смотреть из зеркала белоснежные глаза альбиноски.
        Время летело, а страх не проходил.
        Днём я одевала тёмные очки или линзы, чтобы не возникало у тройки бдительных "опекунов" ненужных вопросов. Или удирала на свой необитаемый островок, расположенный вдали от берега, чтобы не одевать ни одно, ни другое и не мучить лишний раз глаза.
        Там и произошло то, что дало мне возможность разгадать загадку "белоснежных глаз".
        В этот день случилось невероятное: перстень драконов соскользнул с моего пальца, когда плавала вокруг островка, охлаждаясь после перегрева на солнце, и камнем пошёл ко дну. Несколько раз пыталась его "поЗвать", но толку не было. Пришлось нырять.
        В этом месте до дна было глубоко, а острые края подводных скал не давали возможности добраться до узкой расщелины, куда попал перстень.
        Пока ныряла погода успела испортиться. Нависли тяжёлые тучи, быстро надвигался шторм, но отступать я не собиралась и ныряла раз за разом, выбираясь на островок только для того, чтобы отдышаться. Я могла оставить всё, что угодно, но только не этот перстень. Там была одежда "Шальной" и моё личное оружие, без которых обойтись было невозможно. Плюс всё то, что было мне необходимо в экстремальных ситуациях, в которые постоянно попадала. Там же находился кристалл, ожерелье и перстень, которые сняла с мумии Бореля в Живом Замке в Дюнах и которые изучить, как следовало, так и не успела, откладывая это занятие каждый день на потом.
        Ветер с моря усиливался, волны поднимались всё выше, но я упорно ныряла и ныряла, надеясь в очередной раз достать перстень и зная, что в любой момент смогу уйти "переходом" в безопасное место, если волны будут слишком сильными.
        Вынырнув в очередной раз из разбушевавшегося моря глотнуть воздуха, увидела неподалёку белую яхту. Волны скрыли мой островок и его не было видно. Судно в любой момент могло выбросить на подводную скалу и тогда все пассажиры погибли бы вблизи от берега. Нужно было что-то сделать, чтобы предотвратить это несчастье, но я не могла сообразить, что именно. Высокая волна надвигалась неумолимо и закрывала горизонт.
        Я могла переместить яхту подальше от опасного места, но она должна была попасть в движение волны, поэтому ждала, когда это произойдёт и не уходила "переходом".
        Неожиданно с борта полетел ко мне спасательный круг, привязанный длинным канатом. Поняла, что меня заметили и теперь уходить поздно. Решение пришло мгновенно и я подчинилась судьбе.
        Ухватилась крепко за круг и две пары сильных мужских рук вытащили меня на палубу. Яхта тотчас же рванулась вперёд.
        - Хорошо, что Вы живы! - прокричал мне в ухо один из мужчин, затащивших меня на борт - Идёмте вниз! Там посуше!
        Глянула туда, где был мой островок и увидела, как он оголился острым шпилем из воды и угрожающе примерялся к днищу. Но яхта каким-то чудом быстро уходила галсами от опасного места.
        Тот же мужчина взял меня за руку и повёл меня вниз по лестнице, а второй моряк, держась за канат, пошёл в капитанскую рубку.
        - Принимайте пополнение, девчата, - весело сказал мужчина, закрывая плотно дверь наружу - Вот, утопленницу привёл. И как её Серж заметил, не представляю.
        Девчат было трое. Одна из них стройная, как берёзка, черноволосая девушка, с глазами цвета маслин и приветливой улыбкой. Вторая, фигуристая, крепкая в кости, блондинка постарше, с правильными, чуть крупноватыми, чертами лица и цепким взглядом серых глаз. И третья, совсем молоденькая девушка, крашеная в платиновую блондинку, единственная среди них при макияже, с внешностью красавицы из "плейбоя".
        - С Вами всё в порядке? - поспешила мне навстречу черноволосая - Проходите. Я Вам сейчас дам полотенце.
        - Вы тут, девчата, не скучайте, - улыбнулся мужчина - Я пойду, ребятам наверху помогу - и вышел наружу.
        - Здравствуйте, - поздоровалась вежливо и глянула на черноволосую - Со мной всё в порядке, спасибо.
        Девушка открыла шкафчик, подала сложенное в несколько раз большое махровое полотенце.
        - Вот, возьмите.
        - Благодарю, - улыбнулась ей.
        Вытерлась, завернулась в полотенце и прошла к креслу, указанному девушкой.
        - Меня зовут Маша, - представилась черноволосая - А это Ира и Лена. Они сёстры, хоть и не похожи. А Вас как зовут?
        - Дарина, - ответила с улыбкой.
        - А коса настоящая? - спросила Лена, насмешливо скривив губы.
        - Настоящая, - улыбнулась ей.
        - Здорово, - улыбнулась Маша - Я ещё никогда такой длинной косы не видела. Вы, наверное, её с детства растите?
        - Да, она у меня с детства - кивнула в ответ.
        - Что же Вы в такую погоду поплавать решили? - спросила Ирина - Это же совершенное безрассудство. Хорошо, что Вас заметили и спасли, а то на корм рыбам пошли бы.
        Сразу было видно, что сёстрам я с первого взгляда была не по душе, впрочем, как и они мне. Обе смотрели на меня с явным недовольством.
        - Хотите горячего чая, Дарина? - постаралась перевести разговор на другую тему Маша - И капельку рома туда для согрева.
        - Спасибо большое, - благодарно глянула на Машу - чай с удовольствием выпью, а ром не надо. Я в общем-то не успела замерзнуть.
        Маша включила чайник, повернулась к девушкам:
        - Вам делать чай, девчата?
        - Я буду с ромом, - ответила Ирина.
        - Мне тоже с ромом, - сказала Лена и повернула красивое личико ко мне - Вы замужем, Дарина?
        Искренне удивилась такому вопросу. Даже брови сами приподнялись.
        - Не смотрите на меня так, отвечайте на вопрос - требовательно повысила голос Лена.
        - Лен, перестань, это не наше дело, - попыталась остановить её Маша.
        - А ты не вмешивайся! - неожиданно разозлилась на неё Лена - Не к тебе обращаюсь! Пусть отвечает, когда спрашивают! - и зло уставилась на меня.
        - Не обращайте внимания, Дарина, - объяснила Мария - Это она заранее нашего кэпа к Вам ревнует.
        - Заткнись, Машка! Тебя никто не просит свой язык подкладывать! - ещё больше рассвирепела плейбоевская красавица.
        Или он ловелас или она ему по-барабану - подумала про себя о капитане, поняв причину ревности девицы.
        - Успокойтесь, Лена, - улыбнулась ей - я замужем и очень люблю своего мужа. Всё нормально. Ваш капитан останется при Вас.
        Ирина всё это время молча наблюдала за мной, прищурив глаза. Лена вроде бы успокоилась, услышав мои слова, но взгляд ещё некоторое время подозрительно меня ощупывал.
        Маша налила чай, раздала всем кружки, подсела ко мне. Лена включила музыку и добавила в свою кружку ещё ром.
        - Как же так получилось, Дарина, что Вы оказались в такую погоду в море? - спросила заинтересованно Маша.
        - Моё кольцо соскользнуло с пальца и упало в расщелину скалы. Я пыталась его достать и не заметила, как погода испортилась, - объяснила ей - Думала, что успею доплыть до берега.
        - Да, шторм налетел совершенно неожиданно, - подтвердила она - Мы тоже не думали, что попадём в такую погоду. Теперь надо уходить от берега, а это точно до завтра задержимся на яхте.
        Ирина и Лена тихо переговаривались в другом конце кают-компании, время от времени зыркая на меня недобрыми взглядами.
        - Думаете шторм на всю ночь? - глянула на Машу.
        - Даже не сомневаюсь, - кивнула она в ответ - А Вы в городе живёте?
        - Да.
        - Ну, если живёте в приморском городе, то о штормах должны всё знать, - улыбнулась она.
        - Я здесь недавно. Прежде я в мегаполисе жила, - объяснила ей, чтобы не вызывать недоумения у положительно настроенной ко мне особы.
        - А Вы и правда замужем, Дарина? - тихонько спросила Маша, чтобы сёстры не слышали.
        - Если это сохранит покой местного общества, то да, - серьёзно ответила - А почему Вы спрашиваете?
        - Из-за Сержа, - заговорчески ответила она.
        Всё интереснее и интереснее - подумала про себя, а вслух спросила:
        - Я не понимаю, Маш, какое отношение ко мне может иметь человек, которого я никогда в жизни не видела и который меня вряд ли заинтересует? Ведь я здесь оказалась случайно.
        - Из-за его рисунков, - пояснила Мария - Серж очень хорошо рисует и он зарисовывает свои сны. Там везде нарисована похожая на Вас девушка с длинной косой и Вашей внешностью, только глаза у неё белые, как снег, а у Вас цвета морской волны. Наверное, поэтому Лена так отреагировала. Серж ведь очень богат и красив, Дарина. Вот сёстры и лелеют надежду, что он клюнет на Ленкину внешность и она получит в руки богатого и перспективного мужа, а он даже смотреть на неё не хочет и терпит их только из-за Вадика и Ильи. Девчата его обхаживают уже который год, а он всё ни в какую. А недавно признался, что женится только на той, которая похожа на девушку из его снов, а потом показал свои рисунки. Поэтому Ленка и Ирина испугались, увидев Вас.
        С белыми глазами?! Но у меня же... Она сказала, что у меня "цвета морской волны"?! - удивилась про себя - Надо спросить про зеркало и побыстрее глянуть на свои глаза, а потом внимательнее присмотреться к этому кэпу. Что же это за сновидец такой?
        - А моё "замужество" исключит такой вариант и Лена выйдет за него? - вслух предположила, чтобы продолжить разговор.
        Маша кивнула в ответ.
        - Тогда, конечно же, я замужем - улыбнулась ей - и Лене не о чем переживать.
        - Значит, Вы не замужем, - поняла Мария и уверенно сказала - и у нашего Сержа есть шанс. Он очень хороший человек, Дарина. Мой Вам совет, присмотритесь к нему. Лена ему не пара, поверьте мне. Она не та, кто может осчастливить такого, как Серж.
        Видимо мы выходили из зоны шторма, потому что качка постепенно утихала.
        - А кто эти мужчины, которые вытащили меня из воды?
        - Один, который светловолосый, это Илюха, мой муж, а второй Вадик, муж Ирины. Оба заядлые моряки-любители и оба при каждой оказии пользуются возможностью предаться любимому занятию. А Серж им предоставляет для этого свою яхту. Они когда-то учились у него в клубе яхтсменов, когда он там преподавал. С тех пор и дружат.
        Понятно, - подумала - Компания здесь давно между собой знакомая, как говорится, спитая и свитая. Хорошо, что она меня предупредила об их отношениях. Хоть немного ориентироваться буду, чтобы не ляпнуть чего ненароком или глупости какой не сделать. Прелюдия знакомства закончена, теперь можно спросить и о зеркале...
        - Маш, а можно мне где-нибудь высушить волосы? - спросила её.
        - Да, конечно, пойдёмте, я вас провожу.
        Мы прошли к внутреннему трапу и опустились палубой ниже. Маша показала мне свободную каюту.
        Первым делом глянула в зеркало. Мои глаза снова приобрели свой нормальный цвет. Только были немного покрасневшие от долгого ныряния. Камень упал с души, но вопросов появилось превеликое множество и, чтобы получить на них ответы, мне теперь нужно было как можно быстрее вернуть свой драконий перстень. Видимо, разгадка "белых глаз" в нём.
        - Маш, Вы им передайте, пожалуйста, что никого ни от кого отбивать я не собираюсь. Я тут человек посторонний, а на яхту попала, вообще, в первый и, надеюсь, в последний раз в жизни. - глянула на неё с улыбкой, а про себя подумала: так-то оно так, но ручаться за себя не могу. Маша меня уже им заинтересовала больше, чем нужно. Посмотрю, что он из себя представляет, а потом уж решать буду. А девочки пусть думают, что хотят.
        Мария как-то странно на меня глянула, улыбнулась и кивнула головой:
        - Извините. Может Вы хотите смыть с себя морскую соль? А я за это время подыщу Вам что-нибудь из своей одежды, если Вы не против.
        - Буду Вам очень благодарна! - улыбнулась в ответ и закрыла за собой дверцу в душ, подумав о том, что к Маше тоже стоило бы присмотреться повнимательнее.
        Пока я смывала с себя морскую воду, Маша принесла одежду и оставила её в раздевалке:
        Значит, всё-таки это "набор Бореля" так подействовал. Такого набора нелепостей не было со мной даже когда, когда я носила в себе двенадцатую Сферу. Тогда и с глазами было всё нормально, и ни один предмет из перстня не вызывал такой реакции. Значит, перстень драконов нужно достать любыми путями, как только вернусь домой, и изучить всё содержимое по-отдельности и вместе. Иного выхода нет. - думала, наслаждаясь горячей водой - Если перстень вымоет штормом из расщелины, проще будет его поЗвать, а если нет, то придётся опять нырять между острыми краями подводной скалы. Ну, ничего. Это не страшно. Главное не упускать его из виду и побыстрее вернуться домой.
        Настроилась на перстень, активировала "точку" рядом с ним на постоянное действие, чтобы знать о положении и направлении подводных потоков и вернулась к обдумыванию ситуации, в которую попала.
        Судя по тому, как кэп вывел яхту из опасного места как только меня вытащили из воды, он бывалый моряк. Но зачем он подошёл так близко к берегу, видя, что надвигается шторм, мне совершенно не понятно. Неужто он плохо изучил лоции и не знал, что это место не безопасно для его судна? Сомневаюсь... И как он мог меня заметить, если я постоянно ныряла и была каждый раз долго под водой, пытаясь достать перстень, а выныривала только для того, чтобы набрать воздуха? И эти сны с рисунками, о которых говорила Маша. Очень интересно, однако...
        Спортивный костюм и майка удалось натянуть на влажное тело, благо что они были из трикотажа и растягивались довольно легко во все стороны.
        Хмм... А я-то думала, что не влезу - удивлённо осмотрела себя со всех сторон в зеркале - Какая Маша и какая я, совсем не сравнить, а на теле, как родной... - додумать не успела, в дверь тихонько постучали.
        Открыла. На меня смотрела испепеляющим взглядом Елена. Медовый голосок, которым она громко заговорила, не соответствовал взгляду и мимике лица.
        - Дариночка, вы уже готовы? - сладенько пропела она - Все Вас уже давно заждались и наш капитан желает с Вами познакомиться!
        - Благодарю, уже иду - спокойно ответила, не сводя с неё взгляда.
        Елена посторонилась, но я чуть качнула головой и показала жестом, что она должна идти первой. Девица зыркнула на меня уничтожающе, задрала подбородок и пошла по коридору.
        Усмехнулась своим мыслям, забрала высушенную заклинанием и аккуратно сложенную махровую простынь, и пошла следом за красавицей плейбоя.

* * *
        - Она уже идёт, Серж, - услышала нежно голосок Елены и я поняла, почему она так со мной разговаривала.
        - Это твоя заслуженная порция Серж. У меня ни за что не получилось бы так чисто вывести яхту из зоны шторма - донёсся мужской голос.
        - Благодарю, у тебя вышло бы не хуже - услышала чуть хриплый и чем-то знакомый голос.
        Слышимость была изумительной. Поднялась вверх по лестнице и первым увидела кэпа. От неожиданности замерла.
        На меня, чуть прищурившись, смотрел Арис. Вернее, не Арис, а мужчина, как две капли воды, похожий на Ариса. Даже волосы были зачёсаны также, как у того, настоящего. Но это был НЕ ОН. Сердце бухнуло дважды, пока успела проверить его по всем параметрам и отвести взгляд. Этот был обычным человеком, внешне постарше Ашера и аура у него была человеческая, только подкрашена по внешнему краю чуть алым, как у человека, увидевшего по меньшей мере живой призрак.
        На вид ему было лет тридцать пять-тридцать шесть, крепкий, накачанный, матёрый. От него веяло несокрушимой силой духа и мощью тела.
        Поняв, что это НЕ ОН, незаметно перевела дух.
        Кэп смотрел на меня очень внимательно, чуть прищурившись, будто изучал что-то давно знакомое, давно потерянное и вдруг найденное. Губы плотно сжались, рука со стаканом, наполненным на одну четверть ромом, замерла. Крылья носа раздулись и медленно опали, мышцы напряглись и почти сразу же расслабились. Это длилось всего лишь секунду-другую, пока он взял себя в руки, но я успела это заметить и понять, что мой внешний вид был для него неожиданностью.
        Но вот он отставил стакан на столик, поднялся навстречу. Остальные двое мужчин обернулись.
        - Добро пожаловать на борт, леди. - сказал хрипловатым голосом - Меня зовут Сергей Арденов. Я капитан этого судна.
        - Дарина Стар, - представилась полным именем - Благодарю вас, господа, за моё спасение - глянула на каждого из мужчин.
        Ленчик фыркнула и отвернулась к иллюминатору.
        - О! Звезда! Да ещё и морская! - весело воскликнул один из мужчин - Какая приятная неожиданность! А я Вадим Барсов. Прошу любить и жаловать!
        - Очень приятно, - глянула на него - Спасибо Вам, Вадим.
        - А мне "спасибо"?! - наигранно возмутился третий мужчина с доброжелательной улыбкой и светлыми волосами, видимо Илья - Я тоже участвовал в спасении утопающей! Я Илья, - подтвердил он мою догадку - Илья Сметанин.
        - Спасибо, Илья, - улыбнулась ему.
        - Где-то я Вас видел, Дарина, - дурашливо почесал затылок Илья и всплеснул руками - Ах, да! Рисунки кэпа! Серж, она по-моему похожа на ту деву из твоих снов. Как думаешь?
        Сергей сел на место, взял стакан, пригубил ром, спокойно кивнул:
        - Похожа.
        - Ваш ром, Дарина - поднёс мне толстостенный стакан Вадим, на четверть наполненный спиртным, - за Ваше спасение! - и чокнулся своим стаканом.
        - Благодарю, - чуть улыбнулась ему, прошла к Маше и села рядом с ней.
        - Ну, всё, Серж, кончилась твоя свобода и будешь ты теперь, как мы! Слово капитана дороже золота! - хохотнул Илья - Серж, покажи рисунки, а? Давай сравним! Вот уж не думал, что такие случайности бывают!
        Сергей спокойно смотрел на Илью и чуть улыбался уголками губ. Вадим сидел рядом с женой и она ему что-то тихонько говорила, но он с бОльшим интересном разглядывал окружение, чем слушал супругу. Лена сидела рядом с кэпом и исподтишка бросала на меня ненавидящие взгляды.
        - Илюха, отстань от Сержа, - с улыбкой сказала Маша, уводя разговор в другое русло - Лучше скажите нам, что там со штормом? Надолго мы застряли в море на этот раз?
        - Если всё будет так, как обещают метеорологи, то завтра вечером вернёмся в порт, - ответил кэп - а там, кто знает...
        - Между прочим, уже вечер, дорогие наши дамы. Вы думаете кормить усталых моряков, выигравших схватку со штормом? - с улыбкой спросил Вадик - Кто сегодня дежурный по камбузу?
        - Ленчик, пошли готовить, - сказала недовольно слегка хмельная Ирина - сегодня наша очередь.
        - Давайте, мы с Дариной этим займёмся, - тут же вызвалась Маша, поймав взгляд мужа, многозначительно глянула на меня и обернулась к сёстрам - Вы лучше пока потанцуйте с ребятами.
        Видимо для этого есть причина - подумала про себя и молча пошла следом за Машей.
        Ирина включила музыку и они с Вадиком сразу же закачались в танго. Ленчик начала уговаривать кэпа с ней потанцевать, но Илья перехватил инициативу, спасая капитана от хмельной девицы.
        - Вы извините, Дарина, - тихо сказала Маша, когда мы удалились на корабельную кухню - но ребята сердятся, когда сёстры готовят. И продуктов жалко, и есть их стряпню никому не хочется.
        - Я поняла, - кивнула в ответ - Маш, давай на "ты"? А то как-то неловко себя чувствую.
        - Конечно, - улыбнулась она в ответ - Я сама хотела предложить, но ты меня опередила.
        - Что будем готовить? - спросила с ответной улыбкой.
        - Давай глянем в холодильник, - предложила Маша.
        Вдвоём мы быстро приготовили ужин, немного поболтали о блюдах и проблемах выбора что готовить, когда набор продуктов невелик и то, что всем порядком надоело. То Илья, то Вадик время от времени подходили к нам, жаловались на голодные спазмы от запахов и были безжалостно выпровожены из камбуза строгой Машей.
        Мои наблюдения и их анализ, проведённый по время кухонных работ, показали, что Маша была прирождённой магиней и стал понятен удививший меня взгляд. К моему удивлению, почему-то талант Маши не был замечен никем из магов, ответственных за подбор молодого поколения магических талантов, и поэтому она никакого своевременного образования не получила. Талант так и остался талантом и в обычной жизни проявлялся в виде обострённой интуиции, высокой чувствительности и тонкой организации психики. Илья тоже был довольно одарённым магической силой пяти элементов, но или не знал, или мало обращал внимания на свои паранормальные возможности. У Вадика едва теплился талант к магии воды и это всё объясняло тягу к морю обоих мужчин. Аура кэпа подсказывала, что он наделён всеми возможными талантами, кроме магического, и в куче они создавали тот резонанс, который соответствовал незаурядной личности, вызывающей у окружающих то искренний восторг, то дикую зависть. Ила и Лена никакого отношения к Силе не имели и иметь не могли. Это меня порадовало и в немного успокоило.

* * *
        Пока я убирала на кухне после готовки, Маша накрыла стол и пригласила всех к ужину. Я специально чуть задержалась в камбузе, дожидаясь, пока все рассядутся за столом, чтобы не оказаться невежливой и не сесть случайно на чужое место.
        - Дарина, пойдёмте ужинать, - услышала за спиной голос кэпа.
        Ополоснула руки и повернулась к нему. Он смотрел на меня с насмешливым прищуром и протягивал крепкую ладонь. Это меня смутило. Взгляд машинально скользнул в сторону Елены.
        Если бы взглядом можно было убить, я бы уже валялась мёртвой на палубе камбуза, прямо у ног кэпа. Лена пожирала меня яростным взглядом, сжав кулачки и закусив губу. Ирина тоже зыркала недобро, а Маша прятала улыбку, явно наслаждаясь происходящим. Илья с Вадимом загадочно перемигнулись и оба уставились на нас.
        - Извините, что заставила Вас беспокоиться - мельком глянула на кэпа - Вы правы, пойдёмте к столу.
        Вытерла руки бумажной салфеткой, спрятала их за спину и прошла в кают-компанию. Кэп проводил меня серьёзным взглядом и прошёл на своё место, во главу стола.
        - Всем приятного аппетита, - пожелал кэп, оглядев присутствующих спокойным взглядом.
        - Стоп-стоп-стоп, дамы и господа! - поднял стакан Вадим - Давайте сначала выпьем за прекрасных дам!
        Идею подхватили, чокнулись хрустальным звоном, дружно выпили.
        Ужин продлился долго. Весёлое настроение было у всех. Даже Ленчик перестала кукситься и гневно на меня смотреть, да и я старалась помалкивать и держалась незаметно.
        Илья принёс гитару и полились песни, одна лучше другой. Оказалось, что играть умели все и голоса были замечательные. Я помалкивала, слушала с интересом, старалась запоминать слова и мелодию.
        Получился маленький концерт на борту судна далеко в море и это было здорово. Даже кэп спел пару песенок. Голос у него был глубокий, мощный, очень красивый.
        Когда мне предложили гитару, я скромно отказалась, сославшись на то, что медведь в детстве на ухо наступил, а на инструментах играть не обучена. На самом деле мне не хотелось ещё и этим привлекать внимание кэпа, вокруг которого весь вечер вилась хмельная Леночка.
        Когда перепели все песни, включили музыку и начались танцы.
        Ирина первым объявила "белый танец" и Ленчик тут же потащила кэпа танцевать. Ира пригласила Илью. Маша глянула на меня:
        - Дарина, хочешь потанцевать с Вадиком? - спросила тихонько.
        Вадик вызывал у меня двоякое чувство. С одной стороны, он выглядел весёлым, забавным и располагающим к себе, а с другой, что-то с ним было не так и это что-то меня настораживало.
        - Нет, потанцуй с ним сама - улыбнулась ей - а я лучше на воздух выйду, а то я, кажется, слишком много выпила.
        - Тогда я пошла его приглашать - подмигнула мне Маша.
        Вадик притушил свет, оставив романтический полумрак, и прижал Машу в танце. Они заговорчески оглянулись на Илью и тихонько засмеялись, увидев мину, с которой Илья танцевал с Ириной.
        На столе горели свечи, искрился золотом в хрустальных бокалах коньяк, музыка была приятной, спокойной, расслабляющей.
        Незаметно вышла на палубу, отошла в сторонку, облегчённо вздохнула.
        Тёплый морской ветерок навевал романтическое настроение. Небо, полное танцующих звёзд, висело прямо над головой. Звёзды отражались в воде и, казалось, что яхта дрейфует не в море, а в космическом пространстве, полном загадок волшебных звёзд. Тихая музыка вызывала улыбку и радость в душе, и моя душа отдалась мелодии тихого счастья и созерцанию неожиданной красоты, представшей перед глазами.
        Мне было хорошо, спокойно и радостно. Закрыла глаза, удерживая в сознании картинку волшебного полёта. Улыбка тронула губы, в даже запела Мелодия Любви, всплывающая откуда-то из памяти.
        - Вы простынете, Дарина, - мягко пророкотал голос капитана прямо над моим ухом.
        От неожиданности вздрогнула, открыла глаза, посмотрела на него, как на призрак, вынырнувший из забытых грёз. Только тогда поняла, кто стоит передо мной.
        Кэп накинул на меня тёплую спортивную куртку, пахнущую лесными ландышами.
        Видимо мой взгляд резко изменился, потому что капитан сразу же спросил:
        - Что-то не так, Дарина?
        Поспешно отвела глаза:
        - Нет, всё нормально. Спасибо - ответила, окончательно придя в себя.
        - Хотите потанцевать?
        - Нет, не хочу.
        - Почему?
        - Не то настроение. Лучше спокойно полюбоваться звёздами, послушать тишину морской ночи и отправиться спать.
        - Мы можем совместить одно и другое, танцевать и любоваться звёздами - мягко настаивал кэп.
        Глянула ему в глаза и спокойно ответила:
        - Мне не хочется вызывать недовольство Вашей дамы, капитан. Я на Вашем судне случайный гость и привлекать к себе Ваше внимание было бы непорядочно с моей стороны.
        - Дарина, она не моя дама и её недовольства меня не волнуют - тихо сказал капитан - Меня волнуете Вы и я хочу танцевать с Вами до конца жизни.
        Ого! Вот это выверт! Ничего себе, кэп пришвартовался! - подумала ошарашенно.
        - Это что, предложение? - удивлённо глянула на него.
        - Именно так, - серьёзно кивнул в ответ - Я серьёзно прошу Вашей руки, Дарина, а взамен отдаю своё сердце и всё, чем владею.
        О, Боги! Это что же такое творится-то?! - ещё больше растерялась от такого напора, но вовремя сообразила - Ах, ну-да, новая юбка на палубе и спиртного было вдоволь. Как же мимо-то пройти. Моряк всё ж...
        "Я выйду замуж за первого попавшегося придурка, который предложит мне свою руку и сердце, и больше не буду отказываться от мужской любви ради верности одному идиоту!" - молнией пронеслись в сознании слова моей недавней Клятвы, данной в порыве эмоций.
        Чёрт! Придурок нашёлся, а Слово Богини закон. Придётся выполнять. Сама виновата, - горько усмехнулась своей дурости - Хотя, если рассудить здраво, то он для меня находка. Очень уж похож с Арисом и если придётся соглашаться на Договор, муж ничего не заподозрит.
        Я и прежде встречала очень похожих друг на друга людей и представителей других рас, даже не подозревающих о существовании друг друга, и такая похожесть Ашерского принца и неожиданного "спасителя" особо меня не удивила. Я вполне допускала мысль, что они каким-то образом могут быть энергетически связаны, как похожий набор хромосом, и то, что происходит с одним, вполне может сниться или видеться другому.
        Ну, что ж, - подумала про себя - вполне возможно, что это мой шанс, который посылает мне судьба. Значит, так тому и быть.
        Полная луна нахально улыбалась беззубым ртом, звёзды танцевали, кривляясь отражениями на воде, тихо хихикали волны, ударяясь о борта.
        - Я согласна, Сергей, - ответила уверенно - но очень надеюсь, что Вы пошутили и утром не вспомните о своём предложении.
        - Я не намерен ждать до утра, Дарина, чтобы ты не передумала, не дай Боги, - довольно улыбнулся, сразу перейдя на "ты" - По морским законам записи в судовом журнале достаточно, чтобы наше супружество считалось действительным для всех. По закону судовой журнал представляется в органах власти каждого порта, где швартуется судно и в таких случаях документы, удостоверяющие супружество, до конца оформляются там. А свадьбу сыграем в любой день, когда ты только пожелаешь.
        Ну вот и основание получить новую юбку "в люлю" одинокому моряку, - хмыкнула про себя - Ох уж эти мужчины... Хорошо, что он об этом говорит сейчас и я принимаю его слова, как пьяный бред. Не знаю, как бы я себя вела, если бы это был на трезвую голову.
        - Сергей, Вы утром, на трезвую голову, об этом разговоре и не вспомните, уверяю Вас - рассмеялась в ответ - Не стоит в таком состоянии портить судовой журнал, а то завтра жалеть будете.
        Он неожиданно крепко прижал меня к себе
        - Ты уже отказываешься от данного только что Слова? - хрипло спросил, пристально глядя в мои глаза.
        - Нет, - улыбнулась в ответ - но замуж я за Вас пойду только на трезвую голову и никак иначе.
        - Тогда пусть сейчас это будет нашей помолвкой - настойчиво сказал он - Я боюсь тебя потерять, Дарина, боюсь, что ты исчезнешь также, как исчезаешь каждый раз, когда я... просыпаюсь.
        Одной рукой достал из кармана брюк коробочку, второй продолжал крепко прижимать меня к себе. В лунном свете сверкнул призрачными гранями большой бриллиант.
        Удивлённо глянула на него:
        - Вы что, носите это кольцо всё время в кармане?
        - Нет, - ответил серьёзно - но я его всегда имею под рукой, а сейчас взял с собой, потому что знал, что буду просить твоего согласия стать моей женой. Я это решил в тот же миг, как увидел тебя.
        Мда... - подумала грустно - Один уже так говорил... Попробовать ещё раз, зная конечный результат наперёд?.. А вообще... чем черти не шутят, когда Боги спят...
        - Сергей, я приму твоё кольцо только на трезвую голову, - упрямо тряхнула хмельной головой - или на трезвую голову вместе посмеёмся.
        Он изучающе смотрел мне в глаза, потом согласно кивнул:
        - Хорошо, пусть будет так, как ты хочешь, Дарина. Утром я повторю то же. В этом можешь быть уверена. Я ни за что не передумаю. Алкоголь здесь ни при чём - и спросил - Теперь я могу пригласить тебя на танец?
        - Можешь, - улыбнулась в ответ - тогда пойдём поближе к музыке.
        Он взял меня за руку и мы вернулись в кают-компанию. Серж с порога обнял меня и за талию и закружил в танце. Глаза ни на миг не отрывались от моего лица.
        Ленчик основательно упилась и теперь спала на кресле, свернувшись клубочком. Вадим сжалился над девушкой и отнёс её в постель.
        Мы ещё долго танцевали, пили горячий чай и я, вместе с Ирой и Машей, слушала воспоминания мужчин о совместных походах по морям на яхте.
        Сергей меня странным образом всё больше притягивал, интриговал, удивлял. Теперь он вёл себя совершенно по-другому и больше не смотрел на меня, как на призрак. В компании он был удивительно приятным, спокойным и уверенным в своей силе мужчиной. Мне так и хотелось прижаться к нему, спрятаться в его руках от всех и, наконец-то, почувствовать себя защищённой, но я сдерживала свои порывы и старательно укрывала их от присутствующих. А если бы и не укрывала, то после того количества спиртного, сколько было выпито компанией, утро вряд ли кто вспомнил бы об этом.
        Разошлись по каютам далеко за полночь, пожелав друг другу добрых снов, но ещё долго были слышны тихие голоса за переборками. Прислушиваться не стала, сходила в душ и мгновенно провалилась в сон, едва коснувшись головой подушки.

* * *
        Утром проснулась раньше всех, сделала зарядку, насколько хватило места в каюте, приняла душ, привела себя в порядок и отправилась в салон, надеясь отблагодарить за хлеб-соль радушного хозяина посильной помощью в уборке помещения.
        В салоне, как ни странно, сияла идеальная чистота.
        Вышла на палубу. На капитанском мостике никого не видно. Яхта явно шла на автопилоте.
        Солнечный диск оторвался от горизонта и неуклонно поднимался ввысь, обещая жаркий день и прекрасную погоду. Легкий ветерок навевал прохладу, обнимал запахом моря, играл непослушными волосами.
        Закружилась по палубе, от прилива радости и счастья. Остановилась, раскинув широко руки, тихонько рассмеялась сама себе, ветру, морю и солнцу.
        Внезапно почувствовала взгляд. Резко обернулась.
        Сергей стоял на пороге капитанской рубки, привалившись к косяку двери со сложенными на груди руками, и пристально смотрел на меня.
        Сегодня он выглядел не так, как вчера, а в чём заключалась эта разница, определить так и не смогла. Просто не так и всё. Может быть дело было в его взгляде? Вчера он был серьёзен, даже суров, а сегодня в глазах сверкали отражённые от моря солнечные блики и от этого лицо выглядело моложе.
        Щёки вспыхнули горячим, мне стало стыдно за своё ребячество и такой откровенный взгляд.
        - Извините, я Вас не заметила, - смущенно сказала, не поднимая глаз.
        - Доброе утро, Дарина, - спокойно сказал он - Вам не за что извиняться. Это было очень красиво - и скрылся в рубке.
        От его слов почувствовала себя "не в своей тарелке" и поспешно ретировалась в каюту, но с другой стороны стало легче на душе. Значит, вчера это был всего лишь пьяный разговор, который меня ни к чему не обязывает.
        Постепенно народ зашевелился. Захлопали двери, забубнили голоса, кому-то туго пришлось на похмелье и слышно было это "туго". Наконец, все успокоились. Пассажиры судна вышли на палубу и внизу установилась блаженная тишина.
        Поисковик помог определиться с направлением и расстоянием, а заклинание "попутного ветра" раздуло паруса в нужном направлении. Перстень драконов всё ещё покоился в расщелине скалы и ждал моего возвращения, а я не хотела его оставлять в море надолго.
        До берега было уже недалеко и я вполне могла бы доплыть, но вряд ли мне удалось бы убедить кэпа и пассажиров в безопасности этого мероприятия, кроме, разве что, Ирины и Лены.
        Переместила поисковик к Лариске так, чтобы она его заметила и перестала волноваться обо мне и заодно успокоила Эмана и Эльдара. Взамен поймала её поисковик.
        - Всё нормально, подруга, - улыбнулась ей.
        - Ты где? - удивлённо спросила она.
        - На яхте. Меня вчера "спасли" от шторма - рассмеялась тихо - Не успела уйти "переходом". Теперь буду ждать прихода в порт или видимого простым глазом берега, чтобы уплыть на своих двоих, а то народ местный пугливый. Ещё придумают повторно спасать.
        - А-а, - кивнула с заговорщеской улыбкой Лариска - ну тогда отдыхай. На мостике вижу симпатичного кэпа. Уж не его ли боишься испугать?
        - Всё-то ты знаешь и от тебя ничего не укрыть, - рассмеялась в ответ - Кэп мне и правда понравился. Он мне вчера по-пьяне замуж предлагал и я согласилась.
        - С ума сошла, что ли? - вытаращила глаза подружка - Ты же его совсем не знаешь!
        - Ой, Лар, успокойся, ради всего святого, - хмыкнула в ответ - Он, наверное, со мной просто переспать хотел, не больше, вот и устроил игру в женилки. Мне же не пятнадцать лет, чтобы в подобные глупости верить. Такие холостяки скорее повесятся, чем свою свободу потеряют.
        - Ну, смотри, Даринка, - назидательно сказала подружка - будь там поосторожнее. Мало ли что...
        - Буду, "мамуся" - улыбнулась ей в ответ и отключила свой поисковик.
        Ларискин тоже исчез.
        Ближе к обеду громче заурчал мотор, яхта развернулась и взяла курс вдоль берега на расстоянии пары миль.
        В дверь тихонько постучали. Это была Маша.
        - Доброе утро, Дарина, - улыбнулась она, входя в каюту - а я к тебе раньше не стучала, думала ты спишь.
        - Доброе утро, Машенька, - улыбнулась приветливо - я давно проснулась. Просто не хотела мешать. Мы скоро вернёмся к берегу?
        - Серж говорит, что к вечеру будем на месте - улыбнулась она - Ты не очень сильно вчера обиделась на девчонок?
        - Нет, конечно, - улыбнулась в ответ - Все были пьяные и болтали кому что на язык попадёт. Я на такие вещи внимания не обращаю.
        - Это хорошо, - облегчённо вздохнула Маша и снова улыбнулась - А ты по-моему нашему кэпу приглянулась. Даже послал меня за тобой. Обычно он никогда никого не посылает друг за другом.
        - Глупости, - рассмеялась в ответ - просто я ему наверное кого-то напоминаю.
        - Интересно, кого? - удивлённо подняла брови Маша.
        - Ну, не знаю, может быть сны - пожала плечами, сообразив, что болтанула лишнее и вовремя припомнив сказанное Машей вчера - Маш, а почему только к вечеру? Ведь мы уже недалеко?
        - Не знаю, - пожала она плечами - так Серж сказал. Он капитан, ему виднее.
        - А как ты думаешь, мы будем проходить мимо того места, где вы меня подобрали? - и тут же поправилась - Пардон, спасли.
        - Думаю, да, но это можно было бы уточнить у Сержа. А почему ты спрашиваешь?
        - Оттуда мне ближе до дома. Я бы быстрее доплыла, чем потом добираться в кругаля.
        - Ой, Дарина, я бы ни за что не решилась ещё раз попасть в то место, где чуть не погибла.
        Объяснять, что никакой опасности для моей жизни не было, не стала, перевела разговор на другое.
        - А что будет на обед?
        - Не знаю, - пожала плечами Маша - Мы же тут по очереди в камбузе дежурим. Сегодня очередь девчат. Только вот не знаю, смогут они что-нибудь приготовить. Обе до сих пор в таком состоянии, что смотреть на них жалко.
        - Давай сами приготовим, а то продукты жалко - предложила, лишь бы чем-то заняться и поменьше попадаться на глаза капитану.
        - О, давай! - обрадовалась Маша - Может чему-нибудь новенькому от тебя научусь.
        - Пойдём и что-нибудь интересное придумаем, - кивнула в ответ.
        Но нашим намерениям не суждено было сбыться. В камбузе уже хозяйничали сёстры.
        - Давайте мы займёмся обедом? - предложила им Маша.
        - Раньше надо было думать, - буркнула злая с похмелья Ирина - Иди отсюда, Машка. И эту с собой забирай - кивнула на меня.
        Мда... - подумала, увидев что и как они делают - Обеда сегодня точно не будет...
        Мы с Машей вышли на палубу. Мужчины были заняты. Скручивали какие-то канаты и укладывали их в специальные углубления. То есть похмельный синдром выгоняли работой.
        Чтобы не мешать, мы отошли на бак и там расположились загорать.
        - Дарина, а сколько тебе лет? - спросила Маша.
        Её вопрос застал меня врасплох. А действительно, сколько?
        Если считать по времени моего Мира, то живи я всё время здесь, мой возраст уже исчислялся бы прилично за пятьдесят, но разница временного континуума в разных Мирах не давала возможности посчитать точно.
        - Физических или психических? - попыталась растянуть время шуткой, чтобы посчитать сколько же мне лет.
        - Физических, конечно, - улыбнулась Мария.
        - Никогда не помню сколько мне лет, - рассмеялась весело - Если я не ошибаюсь, то документы говорят, что двадцать восемь с хвостиком.
        - Неправда, - недоверчиво покачала головой Маша - выглядишь ты от силы на двадцать. Мне вот двадцать четыре, а я выгляжу старше тебя.
        - Ничего подобного, - со смехом отрицательно покачала головой - Ты такая стройненькая, такая изящная и выглядишь совсем, как девчонка-подросток. Я рядом с тобой настоящая бабища.
        - Ну-да, ну-да, - рассмеялась Маша - А моё трико на тебе, как влитое.
        - Ага, трикотажное.
        Вместе посмеялись.
        - Маш, а вы давно знакомы с Сергеем? - задала проверочный вопрос для успокоения души.
        - Они с Илюхой давно знакомы. Я-то позже вошла в их компанию, - рассказывала Маша - Вроде бы Сергей одно время преподавал в яхт-клубе, где Вадик и Илья учились. Но он же непоседа, всё время ходит где-то по морям и океанам. Появляется два-три раза в год на недолго и опять уходит в море. В общем, одинокий морской волк.
        Облегчённо вздохнула. Значит, я не ошиблась. Это не ОН.
        Маша с улыбкой покосилась на меня:
        - Я вижу он тебе тоже понравился?
        - Нет, - усмехнулась в ответ - просто он немного необычный.
        - Да, ладна тебе, Дарина, - улыбнулась Маша - Серж стоящий мужчина. У каждой за него глаз зацепится.
        - Нет, Маш, мне такой типаж изначально не нравится. Он мне тоже кое-кого напоминает и это воспоминание не из приятных.
        - Кого? - заинтересованно глянула она на меня.
        - Бывшего жениха, - покачала головой в ответ на воспоминания - Давай об этом не будем, а?
        Громкий звон, разнёсшийся из динамиков, провозгласил сбор к обеду. Мужчины прервали свою работу и потянулись вниз, в кают-компанию. Мы с Машей оделись и пошли вслед за ними.
        Стол был накрыт, на тарелках парило какое-то сероватое варево. Запах стоял соответствующий.
        Сёстры выглядели так, будто всё это время, пока оставались одни, только и делали, что ругались между собой, а мы их прервали на самом интересном месте. Мужчины стояли у порога и хмуро смотрели на стол.
        Самым смелым оказался кэп.
        Он подошёл размеренным шагом, взял ложку, поковырял ею в тарелке, вопросительно глянул на поварих.
        - Что это? - спросил спокойно.
        - Еда - вызывающе ответила Ирина - А что не так?!
        - Это не еда, - спокойно оценил кэп - это помои. Я даже свиньям такое не дал бы.
        - Не нравится, не ешь! - выдала полу-пьяная Леночка.
        Он спокойно взял тарелку, прошёл в камбуз, вылил варево в раковину и смыл водой из крана. Вадим и Илья, нахмурившись, сделали то же самое и потянулись следом за кэпом на палубу.
        - Погодите, господа, - не выдержала я и шагнула вперёд - дайте нам с Машей пятнадцать минут и обед будет на столе, а вы пока выпейте чего-нибудь и отдохните.
        Мужчины переглянулись.
        - Хорошо, - согласился Сергей - мы подождём.
        Он прошёл к столу и сел на своё место, сложив руки на столешнице. Вадик и Илья последовали за ним.
        - Вот стерва, а?! - возмутилась Елена - Ты посмотри-ка на неё, а?! Повариха великая выискалась! Да из того дерьма, что морозилке лежит, ни одного нормального блюда приготовить невозможно!
        - Успокойся, Ленчик, - ухмыльнулась Ирина - посмотрим, что они состряпают за пятнадцать минут. На этой плите разве что вода согреться успеет, не говоря уж о кипятке.
        Мужчины хмуро молчали, застыв живыми сфинксами за столом и на их выпады не реагировали. Просто ждали, подражая кэпу.
        Нам с Машей было некогда прислушиваться к злобной болтовне, чтобы успеть в назначенное время. Я осторожно пользовалась заклинаниями, ускоряющими процесс приготовления пищи и через пятнадцать минут всё было готово. Наваристая уха, жареная рыба и несколько салатов украсили тарелки.
        После пары ложек наших с Машей блюд, мужчины оттаяли. Вернулись шутки, улыбки, довольные поскрёбывания ложками по дну тарелок.
        - А добавки можно? - глянул вопросительно на супругу Илюха, гордо улыбаясь от уха до уха.
        Маша тотчас же долила в тарелку мужа половник ухи.
        - Я тоже попросил бы... - глянул мне в глаза Сергей.
        Пришлось встать, обойти стол, забрать у него тарелку и подать добавку. Он не сводил с меня улыбающихся, благодарных сине-зелёных глаз.
        "Что может быть приятнее для женщины, чем спокойно-гордая улыбка сильного мужчины, отведавшего её стряпни? - Только его признательность, что она существует рядом с ним."
        Сёстры принципиально ели своё варево и только время от времени зыркали на меня с ненавистью. На Машу, почему-то, нет. Я делала вид, что не замечаю такого внимания, но в душе было крайне неприятно.
        После обеда мужчины заявили, что со стола убирают они, а мы свободны до ужина и они на него надеются в нашем с Машей исполнении.
        Время до захода солнца пролетело незаметно. Справа по борту виднелся берег. Мы не спеша подходили к нашему городку. Уже видно было моё имение.
        Вот уж не думала, что со стороны моря оно выглядит так красиво. Даже залюбовалась. В принципе, не я одна. Все смотрели в ту сторону.
        - Как красиво выглядит бывший санаторий, - задумчиво сказала Маша - Если бы ещё и та белая вилла на мысе выглядела также, это был бы изумительный ансамбль...
        - Да, здорово выглядит, - подтвердил Илья - наверное там появились новые хозяева, и, скорее всего, не из бедных...
        - Ой, подумаешь, краской блестящей покрасили, - хмыкнула Леночка - это же вам не золото!
        - Это золото, Лена, - задумчиво отозвался Вадик - самое настоящее золото...
        Покосилась на него, но промолчала.
        - Что ты глупости говоришь, Вадим?! - возмутилась Ирина и постучала себя по лбу - Кому придёт в голову покрывать крышу золотом?! Ты хоть соображай немножко!
        Вадик хмыкнул, покрутил головой, но промолчал.
        - То-то же! - фыркнула Ирина и недовольно пробурчала - А то разумничался тут. Золото ему, видите ли, мерещится.
        Поняла, что больше оставаться на палубе гостеприимного судна нет смысла, поднялась и подошла к капитанской рубке.
        Сергей сидел за штурвалом в удобном кресле и смотрел вперёд.
        - Я слушаю Вас, Дарина, - сказал он, не поворачивая головы.
        - Я пришла ещё раз поблагодарить Вас, капитан, за спасение и хотела сказать, что скоро "моя остановка".
        Он бросил на меня короткий взгляд, помолчал и сказал:
        - Я надеялся на вкусный ужин.
        - Ужин готов и ждёт команду на плите и в холодильнике - улыбнулась в ответ.
        - До берега далеко, Дарина, а море после шторма холодное. Вы можете простудиться. Давайте дойдём до причала и я отвезу Вас домой. Это будет безопаснее.
        Теперь настала моя очередь думать.
        - Я думаю, что это лишнее, Сергей, вплавь я доберусь быстрее - и, назвав его по имени при дневном свете, немного смутилась.
        Для меня было странным называть так сильно похожего на Ариса человека другим именем. Это был нонсенс, но это был факт.
        Он пристально глянул на меня, отвернулся и согласно кивнул:
        - Где Вы хотите, чтобы я остановил яхту?
        - Не нужно останавливать, я сама выйду.
        Благодарно улыбнулась ему и сбежала по трапу вниз. Привела в порядок Машины вещи, аккуратно сложила, вынесла в кают-компанию и оставила на том кресле, где она обычно сидела. Вернулась на палубу в купальнике, подошла к Маше.
        - Мне пора выходить, - улыбнулась ей - Мне было очень приятно с тобой познакомиться, Машенька. Заходи в гости, если захочешь и будет время. Я буду очень рада тебе и твоему супругу.
        - Ты хочешь прямо сейчас "выйти"?! - удивилась она.
        - Да, - кивнула - а то потом далеко будет добираться домой.
        - А где ты живёшь?
        - Там, где был раньше детский санаторий. Спросишь на входе любого. Меня там все знают, и, или позовут, или тебя проведут ко мне - улыбнулась в ответ.
        - Это твой санаторий?! - довольно громко спросила Мария.
        Все взгляды обратились к нам.
        - Я там живу, - уклонилась от ответа - Спасибо всем за всё. Приятно было познакомиться.
        И прыгнула с борта в воду, как можно дальше от яхты.
        Всё произошло довольно быстро. Сергей не успел "притормозить" для "выхода пассажирки" и мы с яхтой отправились в разных направлениях.
        В тот же вечер драконий перстень я всё-таки достала и домой вернулась снова с белоснежными глазами. Но теперь я знала, что это мелочи жизни.

* * *
        Эксперименты, которые проводила несколько дней подряд, показали, что виной "белоснежных" глаз был кристалл, вынутый изо рта мумии в Живом Замке в Дюнах. Остальные предметы вполне сочетались со Сферой и не показывали никакой реакции на неё.
        Дождалась, пока цвет глаз восстановится и отправила на поиски Эльдара "точку".
        Он и вся его семья сидели за столом у себя дома, завтракали.
        - Пап, Дарины уже третий день нет, - хмуро сказал старший сын Эльдара и Лариски, Эрин - Как бы с ней что не случилось.
        Лариска удивлённо подняла взгляд на сына, а я навострила уши.
        - Она тебе не Дарина, Эрин, - хмуро одёрнул сына Эльдар - Она тебе, как и вам всем, госпожа Дарина.
        Эрин покраснел, но упрямо ответил:
        - Для меня, пап, она Дарина. Иначе я не могу её никак называть.
        Эльдар оторвал взгляд от тарелки с аппетитно выглядевшей едой, глянул на сына. Лариска закусила губу. Остальные насторожились.
        - Эрин, ты соображаешь, что говоришь? - спросил Эль спокойным голосом.
        - Да, отец, - уверенно ответил сын.
        - Мы её слуги, сын, и Богине не ровня.
        - Нет, я думаю по-другому - твёрдо сказал малец.
        - Ты лучше о дипломе думай, а не о подростковых глупостях - встряла Лариска - Насколько я знаю, Дарина закончила Академию на отлично. Причём, давно. Ты для неё слишком молод, сынок, и вряд ли она будет с тобой разговаривать о чувствах, которые не разделяет и никогда не сможет разделить. К тому же, на ней лежит огромное количество обязанностей перед Мирами и на такие глупости у неё вряд ли есть время.
        - Она не замужем! - вскочил со своего места парнишка - Кто может знать наверняка кто ОН?! Может быть я и есть её судьба?!
        - Сядь, - спокойно сказал Эльдар - Сначала доучись, получи диплом, а потом думай о чём посчитаешь нужным. Ты ведь не хочешь быть осмеянным.
        Молодой полукровка сел, но к еде больше не притронулся. За столом воцарилась гнетущая тишина.
        Я убрала от греха подальше "точку", спрятала кристалл Бореля в тайник в спальне, оставив свои вопросы на потом, переоделась и ушла "переходом" в город. Долго бродила по улицам, размышляя о случайно услышанном.
        Вот что значит быть не замужем - думала хмуро - Муж, как страшилка для посторонних мужчин, как этикетка "занято" на груди и спине... Чушь какая-то... Что это за блажь отбила мозги этому дитёнку моих приятелей? Весна, вроде как, прошла, гормоны перебушевали. Скорее всего, я для него просто символ его мечты. Ведь любому живому существу необходимо иметь нечто такое в своей душе, что давало бы силу, радость и надежду. Вот и маленький волчонок примерил на себя чужую рубашку, но не заметил, что она ему до пят. Надо будет поговорить с ним и перенаправить увлечения ребёнка в другое русло, а то как бы чего непотребного не вышло. Да и подзадержалась я здесь что-то слишком долго. Пора отправляться дальше по Мирам... А как же не хочется! Кто бы знал!
        Бесцельно зашла в магазин, прошла по отделам, направилась к выходу. Кто-то неожиданно тронул меня за локоть. Обернулась.
        - Добрый день, Дарина, - улыбался, чуть склонив голову, Сергей - Не ожидал Вас встретить в таком месте. Искренне удивлён, что такие места могут Вас интересовать.
        - Почему? - искренне удивилась.
        - Дарина, Вы не из тех женщин, которые любят хождение по магазинам - мило улыбнулся он.
        - А из каких? - глупо шлёпнула ресницами.
        - Вы как раз тот тип женщины, который, как мне кажется, идеально мне подходит.
        Фраза прозвучала двусмысленно и я машинально отдёрнула руку, которую он всё ещё держал.
        - Что Вы имеете в виду?! - спросила негодующе.
        Он усмехнулся, показал пальцем в другую сторону зала и сказал:
        - Занавеси. Я не могу выбрать занавеси на окна для своей виллы.
        Глянула туда, куда он показывал, и снова на него:
        - Вы что, серьёзно?
        - Абсолютно. Можете мне помочь?
        Облегчённо вздохнула, расслабилась и весело усмехнулась. Покачала головой, снова глянула на него:
        - Но ведь я даже не видела Вашего дома! Как я могу Вам что-то советовать?
        - Давайте я покажу Вам виллу, а Вы поможете мне своими советами привести её в порядок. Если честно, то мне это не под силу. Наверное, поэтому я всё время живу на яхте.
        - Ваша яхта обставлена с прекрасным вкусом - недоверчиво глянула на него - Если Вы также...
        - Вы поможете мне или нет? - перебил и настойчиво спросил он.
        - Почему я?
        - Я ел Вашу стряпню. Мне понравилось. Думаю, что с обстановкой будет не хуже.
        В его глазах была просьба. Серьёзная, уверенная и спокойная.
        Почему бы и нет? - подумала про себя - Это меня ни к чему не обязывает, а мужику помогу.
        - Хорошо, я помогу Вам, чем смогу.
        - Буду Вам очень признателен, - чуть склонил он голову.

* * *
        Вилла была по соседству с моим домом в прямом смысле этого слова. То есть, на той горе, которая отделяла моё имение от города. Мы доехали туда на его машине буквально за пять минут.
        Въездные ворота открывались с помощью пульта. До здания вела мощёная дорожка, по бокам украшенная цветами. Само здание было большим, полукруглым, с тремя этажами и высоким полу-подвальным цоколем. Перед закруглённой фронтовой частью располагалась огромная терраса с белой баллюстрадой и каменными вазонами с живыми цветами.
        Сергей открыл боковую дверь, пригласил меня внутрь.
        Помещений было много и все они были какие-то маленькие, как для большой семьи, где много родни и малышей. Или как отель для желающих недорого отдохнуть.
        Когда обошли весь дом и вышли в огромную гостиную, освещённую из многометровых окон-дверей, выходящих на террасу и с видом на море, он спросил:
        - Вам здесь нравится, Дарина?
        Подумала и решила задать вопрос:
        - Сергей, а Вы не могли бы уступить эту виллу мне?
        Он расхохотался:
        - Дарина, я её покупал не для того, чтобы продавать. Я хочу в ней жить. И я хочу, чтобы она гармонировала с соседним имением, как единый ансамбль. Со стороны моря этот уголок города идеально сочетается между собой. К тому же, в соседнем имении открыт мужской "Клуб Гусар" и мне это импонирует. Программа там довольно насыщенная и интересная, и я хотел бы иногда посещать его, когда нахожусь на берегу, и возвращаться домой после выпитого за целый вечер алкоголя пешком, а не на машине. К тому же у соседей есть собственная пристань и я мог бы договориться с хозяевами и швартовать там свою яхту за соответствующую плату.
        Я молча слушала его и не могла понять, в каком месте он врёт. Вроде бы всё логично, а что-то не вяжется. Может быть именно потому, что логично?Тогда что не вяжется?
        - Чтобы эта вилла выглядела также, как и соседнее имение, здесь должны работать те же мастера, которые реставрировали и благоустраивали бывший детский санаторий - прищурившись, сказала ему - А те мастера стоят очень дорого, Сергей. Их работа может Вам стоить во много раз больше, чем стоила сама вилла.
        - Меня это устраивает. Вы знаете, где найти таких мастеров?
        Не выдержала этой игры и возмутилась:
        - Сергей, не делайте из меня дурочку, пожалуйста, - и на его удивлённый взгляд ответила - Вы прекрасно знаете кто хозяин соседнего имения и поэтому привели меня сюда. Что Вы хотите? Продать мне виллу втридорога? Я согласна. Я куплю её у Вас за любые разумные деньги и сделаю здесь то, что будет соответствовать моему собственному вкусу.
        Он усмехнулся и сказал:
        - Нет, Дарина, её я Вам не продам. Разве что подарю на какой-нибудь праздник... Поэтому, давайте приведём её в порядок вместе, как Ваш будущий подарок.
        - Арис, да как ты вообще...! - вырвалось непроизвольно от возмущения, пока успела сообразить и прикусить язык, и тут же смущённо покраснела - Ой, простите, Сергей. К Вам это не относится...
        Резко повернулась уйти, но он меня остановил, придержав за руку.
        - Кто такой Арис? - серьёзно спросил, не спуская изучающего взгляда.
        - Вас это не касается и я извинилась - попыталась выдернуть руку из его железных пальцев.
        - Я похож на того, кто был Вам дорог, то есть на Ариса - уверенно сказал он - Это я понял по Вашему взгляду на следующий день после моего предложения Вам, на яхте, и поэтому не повторил его. А Вы подумали, что я забыл и это был пьяный бред одинокого сексуально озабоченного моряка, не так ли?
        - Да, Вы правы... - ответила, пряча глаза .
        - Вы на меня смотрели, как на него, - спокойно ответил кэп - и мне это не понравилось. Я не хочу, чтобы Вы меня путали с кем-то, кем я не являюсь, Дарина. Мне нужна Вы, а не Ваш призрак и Ваша память о плохом.
        - Сергей, почему Вы решили, что я...
        - Вы смотрели на меня с ненавистью, Дарина. Как могли бы смотреть на любимого, вдруг ставшего смертельным врагом. А ведь я Вам ничего плохого не сделал. Вы меня не знаете и я хочу, чтобы мы познакомились настолько, чтобы Вы перестали меня путать с кем-то другим. Я не хочу, чтобы Вы смотрели на меня, как на того Ариса и испытывали ко мне те же чувства, Дарина... - он помолчал и продолжил спокойным голосом - Когда я заслужу Вашу любовь или, хотя бы, тёплое отношение, не говоря уже о привязанности, я повторю своё предложение. Ведь Ваше согласие остаётся в силе, как я понимаю. Вы мне дали Слово и я на него надеюсь.
        Он был спокоен, как слон. Говорил мягко, уверенно, бархатным голосом. Аура была ровная, аккуратная, без всплесков эмоций, голубовато-белая.
        Мне стало стыдно за своё поведение. Он был прав. Я дала ему Слово и не могла его нарушить. А если по чести, то я должна была дать ему шанс завоевать меня передо мной самой. Может быть так сказывались последствия Проклятия Эалии. Этого я не знала и знать не могла. Со мной подобное свершалось впервые.
        - Извините, Сергей, но Вы и правда похожи с ним, как две капли воды, - глянула виновато - Я не знаю, что со мной происходит и никак не могу этим управлять. Мои эмоции сейчас сильнее рассудка. Я была не права по отношению к Вам и незаслуженно Вас обидела. Извините...
        - Я понял, Дарина, и уже всё забыл. Всё нормально. Не волнуйтесь.
        - Спасибо, - кивнула, пылая щеками.
        Набрала номер телефона, подождала ответ.
        - Эман, это я... Да... Приди, пожалуйста, на соседнюю виллу... Та, которая напротив твоего дома... Да, та... белая... Да, я здесь... Не задавай вопросов, есть дело.
        - А Эман, это кто? - вопросительно приподнял брови Сергей.
        - Это мой управляющий - объяснила - Он очень сведущ во всех вопросах. Я ему доверяю.
        - Интересно будет с ним познакомиться - улыбнулся кэп - Вы во всём ему доверяете?
        Эман не заставил себя долго ждать, видимо воспользовался "переходом" и появился на пороге гостиной, избавив меня от ответа Сергею.
        Вошёл и замер, открыв рот. Я поняла его реакцию и побыстрее сказала, чтобы предупредить вопрос.
        - Эман, познакомься, это Сергей Арденов, хозяин этой виллы. Сергей, познакомьтесь, это господин Эман.
        - Очень приятно, - чуть склонил голову Сергей.
        - Дарина, но это же...
        - Я знаю на кого он похож, Эман! - резче, чем хотела, перебила эльфа - Поэтому помоги этому человеку сделать то, что он хочет. Это моя личная просьба.
        - Хорошо, Дарина, сделаю всё, что пожелаешь - смиренно ответил настоящий король эльфов - Ты же знаешь, что твоё слово для меня закон.
        - Спасибо большое, Эман, - глянула на него благодарно - Извините, господа, но мне пора. Надеюсь, вы решите все вопросы без меня. Сергей, можете доверить это дело господину Эману. Он в любом вопросе настоящий Мастер.
        - Благодарю, Дарина, - сказал Сергей - но занавеси всё равно за Вами.
        - Я помню своё обещание, - улыбнулась и быстро вышла, пряча смущение.

* * *
        Подруг нашла в одном из дочерних Миров, где мы обычно отдыхали после выполнения самых трудных заданий.
        Обе сидели на террасе виллы, расположенной высоко в горах, загорали в шезлонгах и молча потягивали коктейли. Мины у обеих были хмурые. Третий шезлонг был пуст, но моё полотенце на нём лежало.
        Это было одним из неписанных правил и означало Совет. Мы всегда клали что-то из вещей отсутствующей подруги, как символ её присутствия, когда нужно было срочно посоветоваться по серьёзному вопросу. Значит, девчата не исключили меня из своей компании. Этот факт порадовал.
        Накинула на себя "невидимость Богини", шагнула на террасу.
        - Нет, Даринка нам такого предательства не простит, - расстроенно сказала Илька - я бы не простила, если бы вы со мной так поступили, как мы с ней.
        - Мда... понесло нас на эмоциях... - задумчиво поддержала её Ари - Странно, что понесло аж так. Первый раз за столько лет дружбы. Даже не знаю, как это объяснить. .
        - Ну и как теперь с ней помириться?! - гибко перетекла на ноги Илька и зашагала перед шезлонгами - Теперь нам доверия нет, это ясно. Мы же приняли сторону Ариса. А это предательство и оно не прощается! Это первый закон "Шальных", а мы её предали, пойдя на поводу у Ашера!
        - Ну и что ты предлагаешь?! - взорвалась Ариадна, вскакивая с места - Сделанного не воротишь, Иллариэлла! Как объяснить Дарине, что они применили к нам "очарование" и "элексир правды", а мы разобрались в этом только тогда, когда она ушла?! Она же ни за что не поверит, что на нас могло подействовать такое, и что мы не случайно так легко купились уговоры помочь ему!
        - Почему это не поверит? - спросила подружек, снимая с себя заклинание невидимости - Очень даже поверит. Сама не раз попадалась на его удочку.
        - Даринка! - дернулась ко мне Илька, но тут же остановилась, не зная, как реагировать на моё появление.
        Ари молча закусила губы, замерла в паре шагов.
        - А мне коктейль не положен? - глянула на подружек с усмешкой.
        Илька протянула мне свой, растерянно хлопнув ресницами. Взяла, отпила.
        - В общем так, девчата, - глянула на обеих, укладываясь на шезлонг - не стойте, как украшения к террасе, садитесь и давайте подведём итоги тому, что произошло.
        "Разбор полётов" занял три дня. Ещё неделю ушло на создание блоков заклинаний, мешающих сканировать наши сознания господами "Бешеными" для получения нужной или интересной им информации. Затем составили план дальнейших действий и способы самозащиты от нахальных магов и их Бога. Доработали заклинания невидимости, направленные конкретно против их поисковиков и заклинания создания собственных дублей с полным их ментальным контролем и идентичностью с нами, на всякий случай. Даже придумали как и чем имитировать ауры дублей, чтобы были похожи на наши. Добавили несколько древних заклинаний из арсенала Бореля, которые я уже опробовала.
        Как говорится, бережёного Боги берегут.
        Когда все предварительные приготовления были закончены, мы отправились прямым ходом в Мир Древних, к Источнику и Ключу.

* * *
        Портал вывел на лесную поляну с огромным дубом посередине. Испуганные нашим внезапным появлением птицы, с перепуганными криками покинули могучую крону многовекового дерева. Мы переглянулись, дружно скривились от произведённого нами и птицами шума.
        - Ближе не получилось, силовое поле не пускает - виновато ответила подружка на мой молчаливый вопрос - По идее, отсюда до Источника три-четыре дня пути.
        - А дорога какая?
        - Всяко бывает, - пожала плечами Ари - не соскучимся.
        Прислушалась к себе, тронула коня в сторону Источника. Девчата переглянулись, поехали за мной.
        Дороги не было, было направление.
        "Глазок" летел впереди, предупреждая о густых зарослях, скрытых в них оврагах, лесных завалах, диких зверях. По моему знаку увеличили излучение аур, изменили эмоциональный окрас внешнего слоя. Это был испытанный давний приём, который мы всегда использовали, когда передвигались по незнакомой местности, где требовалась особая осторожность.
        Неожиданным препятствием на пути оказалась паучья сеть, возникшая как бы из ниоткуда. Нити паутины выглядели, как верёвки с мой палец толщиной, блестели на солнце каплями клейковины по всей длине. Больше это было похоже на ловецкую сеть, чем на паучье произведение.
        Кони испуганно попятились, тихо заржали, но пара шенкелей каждому решила проблему. Им оставалось только прядать ушами и недовольно перетаптываться на месте, подчиняясь воле всадниц.
        - Интересно, какой величины должен быть паук, соткавший такую сеть? - задумчиво спросила Ари, не рассчитывая на ответ.
        Паутина задрожала, как от порыва ветра, и размылась сверкающим серебристым порталом.
        - Ответ ясен, - буркнула я - Нас очень настойчиво приглашают в гости.
        - Лишь бы мальчики хАрошенькие были... - буркнула в ответ Илька и с досадой сплюнула травинку.
        Переглянулись, тронули коней, не позволяя им сбиться с шага.

* * *
        "Мальчик" был. Один. Но не было рядом ни подруг, ни коней. А "мальчик" стоял у огромного окна, заложив руки за спину, и ждал, пока я осмотрюсь.
        Это был огромное светлое помещение с письменным столом, стоявшим почти у стены. Больше никакой мебели не было. До блеска натёртый паркетный пол отливал глубоким мозаичным рисунком паучьей сети. Высокий седовласый мужчина худощавого телосложения повернулся ко мне и внимательно рассматривал, покачиваясь с ноги на ногу.
        Против света смотреть было неудобно и я перешла на двойное зрение. Передо мной стоял-висел паучий король в человеческом обличьи, а первый его облик раскачивался из стороны в сторону на огромной паутине. Кабинет и стол с креслом были примитивной иллюзией. На самом деле мы находились в центре сплетения паучьих сетей, по всей вероятности, в Мире Пауков.
        - Я очень внимательно Вас слушаю, Ваше Величество, - по праву Богини первой заговорила с королём - Вы о чём-то хотели меня просить?
        На мгновение его человеческий взгляд стал острым, а паучий грозно перебрал лапами по паутине.
        - Вы правы, Ваша Светлость, - неожиданно скрипучим голосом ответил он - я действительно хотел просить Вашей помощи и пока её от Вас не получу, Вы не покинете моего Мира.
        - Вы не учтивы, Ваше Величество, а неучтивость я не люблю. Вы напрасно выбрали этот способ общения с Богиней и этот метод приглашения её в свой Мир. Это не мудро с Вашей стороны. Я дам Вам шанс исправить ошибку и ещё раз попробовать со мной поговорить.
        - Вы не сможете покинуть моего Мира, Ваша Светлость, пока я Вам этого не позволю! - вскинулся паучий король.
        - Мне очень жаль, что именно так началось наше знакомство, Ваше Величество. В следующий раз попытайтесь вспомнить правила этикета по отношению к Богине - усмехнулась снисходительно и шагнула назад к подругам.
        Легкое препятствие заклинания "ограничивающая вуаль" распалось с тихим хлопком и я вернулась на лесную тропу.
        - Что случилось, Даринка?! - подскочила ко мне Илька - Ты куда пропала?!
        Ари в этот момент воевала с моим, перепуганным насмерть, вороным, который пытался вырвать уздечку из её рук и удрать.
        - Всё нормально - кивнула Ильке, перехватывая у Ари повод - Просто неудачное знакомство, не больше - погладила морду коня, успокаивая его эмоциональным импульсом - Всё хорошо, Бард, ты молодец,
        Он облегчённо вздохнул, уткнувшись лобастой головой, мне в плечо. Погладила животное, легонько похлопала по шее.
        - Кто это был? - спросила Ари.
        - Король Пауков. Пусть попробует ещё раз, может получится лучше - ответила и вскочила в седло - Ну что, поехали?
        - Даринка, ты знаешь, - улыбнулась Илька, посылая вслед за мной своего коня - вот столько лет с тобой знакомы, а к тому, что ты Богиня привыкнуть никак не могу.
        - Я тоже - кивнула в ответ и улыбнулась - Лучше не привыкать, а то зазнаюсь ещё.
        - Тебе это не грозит, - хохотнула Ари - а то уши надерём и не посмотрим, что Богиня.
        До вечера ехали без приключений. На ночлег остановились на берегу живописного озерца. Пока мы с Ари занимались лошадьми, Илька наловила рыбы и теперь запекала её в огромных листьях лопуха, выстеленных изнутри листиками и ягодами ежевики.
        Вода в озере от подземных источников была холодная, но чистая и сладкая. Искупавшись и нахлебавшись воды, расселись вокруг костра и принялись за ужин. Рыба получилась ароматная, вкусная, так и таяла во рту.
        Под конец ужина выпили горячего чая, развалились на одеялах, сыто и лениво смотрели на темнеющее небо, тихонько переговаривались, пока не заснули. Перед сном неудачно вспомнила о Сергее и, видимо, из-за этого он снился мне до самого утра.

* * *
        К обеду лесной массив внезапно закончился. Дальше перед нами простиралась бескрайняя степь. Ни кустика, ни деревца, только "перекати-поле" неслись в разные стороны, гоняясь друг за дружкой или догоняя ветер. Реденькая чахлая травка росла то здесь, то там и кланялась ветру острыми кончиками листьев до самой земли. Жаркое солнце нещадно палило с блеклой голубизны неба. Ни единой тучки. Только солнце, небо и степь.
        Глянула на Ариадну.
        - Далеко отсюда до Источника, Ари? - спросила подругу.
        - Говорят два перехода, - пожала плечами подруга - Сама я там ни разу не была, но из того, что слышала, говорят, там не сладко - и пояснила - Там охрана из элементалей стихий. Просто так не прорваться.
        Илька тихонько свистнула, разглядывая верхушки деревьев за нашими спинами. Мы оглянулись. По всей кромке леса на верхних ветвях высоких деревьев то вспыхивали, то гасли активные охранные заклинания.
        - Ну, вот, - сообщила Ари, кивнул на вспышки - Совет уже знает, что мы направляемся к Источнику. Сейчас сюда всей капеллой мальчиков прибудут Хранители и будет весело.
        - То есть? - не поняла я.
        Ответить она не успела. Засветились квадраты пяти порталов. Из них, один за другим, верхами выехали вооружённые до зубов латники. Последним проявился рыцарь "в сияющей броне". Забрало шлема открыто и из него остро смотрят прищуренные стальные глаза, цепкие и холодные.
        - Кто такие и что здесь делаете?! - громыхнул железом и голосом рыцарь.
        Мне стало искренне жаль его коня, который аж присел с перепугу.
        - Ваша Высокость, одну из них я знаю, - сказал один из латников - Это мамзелина Адария, дочь графа Адария, Министра Внешних Отношений Мира.
        - И что эта мамзелина здесь может делать? - спросил рыцарь, не сводя с Ари глаз.
        - А она маленько не в себе - поведал латник чуть приглушенным голосом - МожетЬ и заплутала с подружками, а её все в городе ищутЬ. СваЙба-то на носу. Король не будетЬ доволен, ежели невесту не найдутЬ. Жених, вроде как, тожеТЬ исчез сколько-то дней тому. Обоих ищуТЬ. Приведём мамзелину к ейным ойцу и матке, награду получим...
        Рыцарь повернулся к латнику вместе с конём, зыркнул недобро. По широкому кругу подъехал к нам. Иначе не мог. Конские латы ограничивали движения животного.
        - Мамзелина Адария - пробился сквозь лязг железа громыхающий голос рыцаря - прошу проехать вместе с нами в город.
        Девчата покосились на меня. Чуть качнула головой, в знак отрицания.
        - Вы не могли бы представиться, Ваша Высокость? - вкрадчиво спросила его.
        - А ты, безродная, заткнись, пока тебя не спрашивают! - рявкнул на меня Высокость.
        Покачала головой, шепнула заклинание, взмахнула рукой.
        - Соберите статуэтки, девчата, - сказала подружкам - забирайте моего коня и возвращайтесь к озеру, где ночевали. Я вас догоню.
        - Даринка, но... - начала было протестовать Илька, но я резко перебила её.
        - Быстро, сказала! Вам со мной всё равно не пройти, а в неприятности влипнуть можем все. Возвращайтесь! Не успеете оглянуться, как я вас догоню.
        Спрыгнула со своего вороного, разделась наголо, спрятала одежду в драконий перстень и шагнула "переходом" к краю горизонта. Ещё шаг. И ещё один. Чуть не проскочила. Пришлось немного вернуться.
        Земля зашевелилась под ногами, творя своих элементалей, закрутились вокруг воронки воздушных вихрей, превращаясь в элементалей воздуха, вспыхнула разогретая палящим солнцем трава, давая силу элементалям огня.
        Успела в несколько прыжков добежать до края колодца, не раздумывая, и не обращая внимания на оживающие стихии, прыгнула вниз.
        Смрад дохлятины ударил со всех сторон с такой мощью, что едва не задохнулась. Показалось, будто попала в старую могилу и настоянный запах разложения забирается под кожу, наполняет всё тело, проникает в глаза и уши самопроизвольно. И чем ниже я опускалась, тем сильнее становилась вонь. С трудом, концентрировала волю и желание, продиралась вниз сквозь густой кисель древних миазмов, ставший тут таким плотным, что хоть ножом режь, и нахально толкала себя вперёд, как сквозь бездонную трясину. Сила Богини во мне таяла с каждой секундой до тех пор, пока время не остановилось. И только тогда я поняла, что нужно делать.
        Повинуясь силе зла, ненависти, мести, смерти, разложения, убийства, полностью расслабилась и отдалась её власти, и вот тогда меня потащило вниз. Потащило по-настоящему. Неудержимо.
        Только не вдохнуть, - билась в голове мысль - только бы не вдохнуть этой гадости. Тогда конец. Тогда останусь здесь навсегда. Только бы не вдохнуть...
        Ноги коснулись чего-то омерзительно податливого, липкого, затягивающего. От неожиданности едва не вскрикнула и этим чуть не погубила себя.
        Проваливаясь внутрь разложённого мёртвого тела, поняла какое оно огромное и никак не могла представить себе это что-то, что когда-то жило, передвигалось, может быть даже чувствовало.
        Ощущение гадливости усиливалось, неимоверно хотелось рвануться из мерзкой дряни, но, вместо этого, только всё больше расслаблялась, давя в душе ужас. Отчаянно не хватало воздуха. В лёгких не просто пекло, в жгло удушьем. В какой-то момент едва не поддалась панике, когда застрял сначала зад между какими-то твердыми пластинами, а потом и грудь, и тогда ещё раз торжественно поклялась себе немедленно похудеть, как только выберусь отсюда.
        Наконец, всё-таки провалилась сквозь это что-то и по закрытым глазам резанул яркий свет. Под ногами ощутила нечто плотное, как сгущённый поток энергии, который встречала в каждом Источнике и Ключе.
        - Так вот ты какая, Богиня Любви! - услышала голос-шелест - Не думал, что ты настолько прекрасна в этом нелепом человеческом теле...
        С трудом открыла слезящиеся глаза. Огляделась, щурясь от яркого света. Здесь можно было дышать и я медленно вдохнула полной грудью.
        В нескольких шагах от меня лежал свернувшийся клубком призрак-дракон и внимательно смотрел одиноким призрачно-зелёным глазом.
        - Кто ты?! - вырвалось у меня непроизвольно, как только смогла отдышаться.
        Призрак дракона медленно моргнул и снова уставился.
        - Я?... Тебе незачем это знать, Богиня Любви - прошелестел призрачный голос - Это знание убъёт Любовь.
        - Чем я могу тебе помочь? - спросила, с трудом справившись со своей растерянностью.
        - Освободи моё тело и дай мне свободу - ответил он, снова медленно моргнул.
        - Как твоё тело попало сюда, Каттэтльхэтатль? - громко назвала имя Первого Дракона, вспомнив лекции Учителя Абарара.
        - Ты слишком много знаешь, Богиня, и ещё больше болтаешь - недовольно пробурчал призрак дракона - Но ты назвала моё имя и я должен подчиниться.
        - Я спросила, ты отвечай - приказала, использовав Силу Богини.
        Призрак приподнял голову и снова положил её на лапы. Сопротивляться Приказу Богини он не мог. Это меня порадовало.
        - Я отомстил Древнему Королю за его спесь и дурость, Богиня. Я был уже очень стар, когда пришёл в эту вселенную и помог Богам сотворить Священный Алтарь Миров. Мой Глаз, глаз Первого Живого Существа стал Основой Миров. Мой Глаз это Священный Алтарь Жизни. Я отдал его Богам по своей воле и был горд, что часть меня будет служить вечно тем, кто будет жить после меня. Боги сотворили Миры и наполнили мой Глаз своей божественной мощью, а потом Сферы Жизни Миров расположили в нём. Их было двенадцать. Тринадцатую Сферу они сотворили вместе, уравновесили все силы и только тогда ушли в небытие, решив воплощаться каждый эон лет парами. Твоя пара, Богиня Любви, это Бог Огня Жизни. Вы были первыми Хозяевами и Хранителями моего Глаза-Алтаря и теперь, когда вы снова пришли в Мир, вы должны вернуть Богам жизнь и все вместе снова восстановить равновесие в Мирах. Я сам, по собственной воле, нарушил это равновесие, когда закрыл своим телом Источник Жизни, чтобы отомстить лживому Первому королю этого Мира Александру. Из-за меня началась Великая Война. Я посеял смуту, ненависть, боль и ярость ради своей мести одному.
Теперь Миры гибнут. Я это чувствую и знаю. Иначе бы ты не пришла, Богиня.
        Он лгал, как умеют лгать драконы и я это чувствовала, но решила подыграть сумасшедшему призраку.
        - Что я должна сделать, чтобы остановить это?
        - У тебя нет шансов не то, чтобы что-то сделать, Богиня, у тебя нет шансов даже выбраться отсюда - зашелестел сумасшедшим смехом призрак дракона - Вдвоём с Богом Огня Жизни вы ещё могли бы со мной поспорить, но одна ты ничего не сделаешь. Ты погребена вместе со мной, Богиня! Погребена Любовь! Погребено вместе со мной Счастье Миров! Ха-ха-ха-ха-ха... - захохотал призрак - Я отомстил сильнее, чем мог себе даже представить! Ха-ха-ха-ха-ха...
        Так, дядя, рано ты смеёшься... - подумала - Один глаз, говоришь... Сейчас посмотрим на что ты годен будешь, когда я найду второй...
        Ещё раз глянула на позу призрака, прикинула, где может располагаться второй глаз у сгнившей кучи мяса сверху. Глянула на хохочущего бывшего дракона, вобрала в себя побольше Света Источника, соединила с Силой тринадцатой Сферы и резким движением выбросила из руки луч Силы в то место, где по моим предположениям должен был находиться второй глаз сумасшедшего дракона.
        Зашипело, потекла липкая жижа, на лету сгорая без следа, закричал голосом-шелестом только что безумно хохотавший призрак. Блеснула зелёная искра и с мою руку шлёпнулся ярко-зелёный кристалл. Призрак метался на месте, мотая головой, лишившейся второго, единственного, глаза.
        - Вот так, уважаемый Каттэтльхэтатль, - усмехнулась с горечью - "не кажи гоп, як нэ пэрэскочишь".
        - Богиня! Ты стерва! - рявкнул призрак, начиная постепенно таять.
        - Ещё какая, - рассудительно согласилась с ним и запела мелодию Сфер, призывая Священный Алтарь на помощь.
        Яркий зелёный свет, внезапно вспыхнувший от кристалла, смешался с чистой Силой Источника, сжигая до тла давно разложенноё тело слишком эмоционального Первого Дракона.
        Меня подхватило и понесло вверх, а свет Кристалла и Силы Источника очистили многовековую дрянь, сжигая всё на своём пути. Мелодия Сфер ещё долго звучала в прозрачном воздухе.
        Но вот замолк мой голос и Сила плавно опустила меня на землю, рядом с колодцем Источника.
        Элементалей, как и не было. Зелёный кристалл поблескивал в моей ладони.
        Внимательно рассмотрела его мерцающую на солнце глубину, вспомнила Священный Алтарь, его зелёный поток энергии и Жезл Власти Бога Огня, мысленно провела аналогию.
        Волевым усилием приказала кристаллу спрятаться в ладони, растечься по ней, как это делала с Жезлом Власти. Получилось паршиво. Левая ладонь стала зелёно-светящейся, будто затянутая в блестящую перчатку. Усилия вернуть кристалл назад ничего не дали.
        С досадой поняла свою ошибку, но было поздно.
        Теперь так и буду ходить с зелёной рукой, пока не доберусь до Священного Алтаря. - расстроенно подумала - Эк, меня угораздило-то. А всё моя дурацкая торопливость и неумение объёмно думать...
        Выбора не было и я кинула "точку" на поиск подруг.
        Они всё ещё ехали к озеру, хмуро переговариваясь между собой. Подслушивать не стала, просто шагнула сразу на берег озерца и нырнула с чистую зеленоватую воду, украшенную на поверхности белыми и розовыми кувшинками.

* * *
        Пока подруги доехали, я успела вымыться в озере с помощью мыльного корня до скрипа кожи, наплаваться, подбить стилетом три большие рыбины. Оделась в комбинезон "Шальной". Разделала пойманную рыбу, завернула её в листья лопуха, сдобрив душистыми травами, уложила на угли костерка, и теперь сидела в раздумьях, ожидая подруг.
        - Даринка! - обрадованно воскликнула Илька, соскочила с коня и бегом подскочила ко мне - Ты как здесь очутилась?!
        - Уметь надо! - рассмеялась в ответ - Ари, не сиди столбом на конячке! Чего уставилась? Давно не видела, что ли? Давайте, девчата к столу, а то рыба перепарится.
        Ариадна сползла с коня, распустила подпруги, медленно подошла к костру, как завороженная уставилась на мою руку. Илька с ужасом смотрела туда же.
        - Да ладно вам, рука как рука. Ну, зелёная маленько, что тут такого? Похожу с зелёной, - недовольно буркнула обеим.
        Подружки переглянулись.
        - Даринка, может ну его, эти Источники и Ключи, а? Ты же не можешь с ними справиться одна - затараторила Илька, косясь на мою ладонь - Вы ведь вдвоём с Арисом должны это делать. Сама-то ты только угробишь себя! Давай я с ним поговорю, а? Может он согласится тебе помочь? Ну и что, что у него другая баба есть? Ты ж за него замуж не собираешься выходить! Сделаете дело и пусть чешет к этой другой. Нельзя же так надрываться, как ты. Ещё чего доброго где-нибудь "дуба врежешь", а мы ни сном, ни духом что с тобой и как тебе помочь!
        - Да, Даринка, давай прекращать это, - поддержала подругу Ари - тебе отдых нужен, да и с этим Арисом договориться можно. Эмоции эмоциями, а дело от этого страдать не должно.
        - Насчёт отдыха согласна. Как только закончим с Ключом, отправимся отдыхать ко мне в гости, в мой новый дом. Всё остальное отпадает, - решительно заявила подругам и глянула на Древнюю - Ари, в какой стороне Ключ Источника?
        - Я тебя туда не пущу! - подруга настырно упёрла руки в бока - Ты в таком состоянии не можешь отправляться к Ключу! Его охраняют "пуще зернизы ока"! Ни ты сама, ни мы вместе не справимся с толпой вооружённой охраны и сумасшедших магов из королевского ковена! Нам нужна помощь, иначе мы все там поляжем!
        - Они подчинятся воле Богини - спокойно отреагировала на её выпад.
        - Дарина! - взвыла Ариадна благим воплем - Они поклоняются только Фериде, Богине Порядка! Остальные Боги для них настоящие демоны! Именно от них они защищают Ключ Источника! Они убьют и тебя, и нас! Их слишком много! Мы с ними не справимся!
        - Значит, сделаем по-другому, - спокойно ответила - Если я правильно чувствую, то Ключ находился в городском парке, а до города пару дней езды. За это время придумаем что-нибудь толковое. Не волнуйтесь, подружки, всё будет нормально. А теперь давайте к столу.
        Поисковик Ариса, завуалированный под листок, висел рядом. Не раздумывая махнула энерго-волной в его сторону. Как всегда, промазала. Исчез быстрее, чем махнула. Скользнула за ним "точкой".
        Арис стоял у камина, хмуро смотрел на притихших друзей.
        - Дело обстоит хуже, чем я думал, - сказал он - Мне нужно любым способом затащить Дарину к алтарю, как можно быстрее, пока она не убила себя своим упрямством.
        - Где они сейчас? - вопросительно глянул на него Александр.
        - В твоём Мире. Дарина только что восстановила Источник и, как я подозреваю, это её едва не убило - задумчиво кивнул Арис - Теперь она собирается идти к Ключу. Если она войдёт туда без меня, то наверняка погибнет. Со мной она войти не может из-за нашего разрыва. Не войти тоже не может. Ей нужно закончить работу и соединить Источник и Ключ, иначе Мир рухнет и дочерние вместе с ним.
        - Может её украсть во сне и затащить к алтарю? До города-то далеко. Все равно они где-то остановятся на ночлег, - предложил Эллориэль.
        - И что это даст? - спросил Анри - Она должна по своей воле произнести ритуальную фразу и в душе быть согласна стать женой Ариса, иначе Золотая Книга не отдаст им Супружеские Кольца и все усилия будут напрасны.
        - Может наложить на неё Чары Магии Любви хотя бы на время? - предложил Александр.
        Арис усмехнулся:
        - Однажды попробовал. Она мне их вернула так, что я даже не заметил, а потом ткнула носом в мою не компетенцию, вытянув их из меня на моих же глазах. Неет, Сань. Любовь это её епархия, она там хозяйка и владычица. С Дариной так нельзя. С ней проще откровенно говорить. Но проблема в том, что меня она слушать не станет и к себе близко не подпустит. Это я точно знаю. К вам она относится с недоверием, как к моим друзьям. Деда своего, моего Учителя, вообще слушать не станет, ещё и на зло сделает. В общем, не знаю, что делать. Ситуация без выхода, а время не терпит.
        - Может поговорить с её подругами? - предложил эльф - Их она наверняка послушает, - глянул на Ариса и поправился - Ну, хорошо, не послушает, так хоть прислушается.
        - Сколько есть времени, Арис? - задумчиво глянул Александр.
        - Совсем нет, - мотнул головой Ашерский принц - Ситуация совершенно паршивая. Источник Мира Древних надо было восстанавливать последним, как самый древний. Дарина ошиблась в своих расчётах. Теперь начнётся ускоренное изменение потоков сил и если не поймаем этот момент и не перенаправим их, ничто уже не спасёт. В Ключ я должен войти вместе с ней, но как это сделать, не представляю...
        - Может быть тебе пройти к ней "переходом" и просто нахально затащить в поток Силы? - с надеждой глянул Анри.
        - Анри, она должна принять мою помощь и действовать со мной заодно, как ты этого не поймёшь?! - в сердцах стукнул по столу Арис и закружил по гостиной - По-хорошему, она должна пройти со мной Источники и Ключи всех Миров и не просто так, а в полном соединении! Только тогда равновесие восстановится! Вы же понимаете, что это значит! Если бы она была моей женой, никаких проблем бы не было! Но она упряма, как сто ослов и здравого рассудка слушать не будет. Не стоит забывать о последствиях Проклятия Эалии, которые до сих пор владеют не только её телом, но и частью сознания. Они ещё не исчезли.
        - Ну, и что ты предлагаешь? - хмуро глянул на него Александр - Они в моём Мире, но к Ключу Дарина не попадёт, маги и гвардия не пропустит. Только погибнут наши "Шальные" там. Девчонкам нужна помощь с нашей стороны.
        - Два дня у нас есть, пока наши красавицы доедут до города. Давайте думать - хлопнул по столу Арис.
        - Отдых отменяется, девчата, планы тоже - хмуро сказала подругам - Изменились обстоятельства. Ари, открывай портал в лес, который ближе всего к городу. Лучше на поляну.
        - Что ты задумала, Даринка? - забеспокоилась Илька.
        - Там узнаешь, - буркнула в ответ.
        Ариадна открыла портал и мы сквозь него выехали на лесную поляну.
        Огляделась, прикидывая площадь. Вроде бы места хватало.
        - Теперь так, девчата, - сказала подругам - я открываю портал к себе домой, а вы его держите. Как только вернусь, сразу уходим туда. На открытие портала может не хватить ни времени, ни сил, поэтому давайте делать, как говорю я.
        - Что ты задумала, Даринка? - всполошилась Илька.
        - Увидишь. Бери пример с подруги и не задавай лишних вопросов. Если что случится, дам сигнал опасности. Тогда уходите в портал без меня и не вздумайте кидаться мне на помощь. Мне это может только помешать. Вас я в любом случае догоню. Скажете Эману, Лариске и Эльдару, что вас послала я. Они вас разместят на моей половине.
        Открыла протал и передала его девчатам. Вместе с конём. Сама прошла в центр поляны, разделась, спрятала одежду и оружие в перстень, присела и сосредоточилась на трансформации.
        Мощно взмахнула крыльями драконши и свечой взлетела в небо. Несколько размашистых движений и я над Ключом. Сложила крылья и камнем упала вниз, прожигая себе дорогу снопом огня.
        Отовсюду полетели смертельные заклятия, но аура Богини не позволила ни одному приблизиться. Они яркими фейерверками взрывались вокруг, опадали гаснущими искорками вниз и, не долетая до земли, исчезали.
        Внутрь колодца Ключа Мира влетела уже в человеческом обличье. Вытянутая вперёд рука направляла луч Силы тринадцатой Сферы в кромешную мглу, сжигая своим светом проклятие этого места. Голос позвал чистую Силу Ключа навстречу свету Сферы. И она отозвалась.
        Она рванулась мне навстречу так, будто всё время только этого и ждала. Зелёная, рука машинально вскинулась вперёд и энергетический щит зелёной силы Алтаря Миров отразил последнее заклятие Древних, мешающее потоку Силы Ключа вырваться на свободу.
        Закрутило, завертело круговоротом, понесло сначала вниз и потом вверх, но я не переставала петь Мелодию Сфер, пока Ключ не вынес меня своим стремительным потоком высоко над городом и пока последняя нота не была спета. Чистая Сила Ключа радостно запела и рванулась на соединение с Силой Источника.
        Снова взмахнула белыми драконьими крыльями и ушла свечой вверх.
        Через пару минут я уже вскакивала на коня, как была, голяком, и пронеслась в портал следом за подругами.
        Работа сделана. Я оказалась права, а ОН ошибался, и к алтарю мне с ним идти незачем. Обойдётся.

* * *
        Ранним утром, пока девчонки спали после бурного празднования вчерашней победы в Мире Древних, я отправилась посмотреть, что уже успели сделать эльфы на белой вилле.
        Парк вокруг неё было не узнать. Он расцвёл редкими осенними цветами, деревья, постриженные умелой рукой, приобрели причудливые формы, вьющиеся лианы заплели дорожки тенистыми арками, золотисто-багряными коврами листьев прикрылась пожухлая осенняя трава.
        Перед террасой появилась ажурная беседка.
        Баллюстрада террасы повторяла рисунок беседки. Страшные каменные вазоны исчезли, теперь цветы росли из ажурных переплетений камня. Окна поменяли на меньшие и односторонне зеркальные, а на третьем этаже появился балкон с такой же изящной оградой.
        Всё вместе выглядело совершенно сказочно и я смотрела на виллу, не веря своим глазам и открыв рот от удивления.
        - Вас давно не было видно, Дарина, - раздался сзади хриплый голос.
        Резко обернулась.
        Сергей смотрел на меня исподлобья, опершись ладонями на согнутые колени. Его майка была мокрой от пота после пробежки на горку, но дыхание оставалось ровным и спокойным.
        - У Вас здесь стало красиво, - улыбнулась в ответ.
        - Благодаря Вам, Дарина, - чуть заметно улыбнулся и тут же спросил - Что с Вашей рукой?
        В голосе мелькнула тень беспокойства.
        Глянула на руку, выругалась на себя. После вчерашней пьянки совсем забыла об этом.
        - О, это новая мода всё красить зелёнкой. Не обращайте внимания, отмоется со временем - улыбнулась беспечно и кивнула на виллу - А Вам самому нравится такая модернизация?
        - Немного не в моём вкусе, но, как единый ансамбль с Вашим имением, смотрится идеально. Почему Вы выбрали такой стиль, Дарина?
        - В общем-то я не выбирала, - пожала плечами - Мне показали эскизы, я согласилась.
        - Почему?
        - Не было времени вникать во все эти мелочи, - пожала плечами - Может быть потом, когда появится время и желание, сделаю по-своему.
        - Выпьете со мной кофе, Дарина?
        - Разве что на террасе - улыбнулась в ответ.
        - Как скажете, так и будет, - улыбнулся Сергей и пригласил жестом - Присаживайтесь, а я распоряжусь.
        Ого! - подумала - Службу завел? Интересно.
        Через минуту появился снова, переодетый, аккуратный, как-будто был только что после душа.
        Быстро... - подумала - Мне бы так...
        - Надеюсь, Вы не успели соскучиться? - с улыбкой придержал дверь, пропуская девушку.
        Она была изумительно красива, молода, аккуратно одета, с идеальной причёской и макияжем. Фигурка точёная, поступь лёгкая, танцующая. Она мило кокетничала с ним и смотрела преданными влюблёнными глазками, а он отвечал ей такой же улыбкой и очарованным взглядом.
        Упс! - открыла и закрыла от неожиданности рот- Осечка... Мужик, оказывается, занят. Вот почему он игнорировал Лену. Пора и мне ретироваться, пока при памяти. Приключений мне и без этого хватает...
        Но уходить сразу же было не этично и я постаралась сделать вид, будто ничего не заметила. В конце концов меня это никак не касалось, по большому счёту. Он мне никто, кроме, как сосед, поэтому волен поступать так, как считает нужным сам.
        Он присел по другую сторону столика, глянул на меня, сдерживая усмешку, дождался, пока кофе будет налит и девушка уйдёт.
        - Я не думал, что Вы так ревнивы, Дарина, - мягко улыбнулся, пригубляя напиток.
        - Почему Вы так решили? - чуть приподняла удивлённо бровь.
        - Она очень красива, - объяснил Серж - а Ваш взгляд был более, чем красноречив.
        - У Вас прекрасный вкус, Сергей. Девушка, действительно, создана для любви и счастья, - кивнула с легкой улыбкой - но меня это никак не касается и мой взгляд говорил совсем о другом. Я вполне одобряю Ваш выбор, - и перевела разговор - Если я правильно поняла, Вы решили перезимовать здесь?
        Он удивлённо смотрел на меня, будто я ему открываю какую-то странную новость, усмехнулся уголками губ и ответил:
        - Вы абсолютно правы, Дарина. Даже мне иногда хочется отдохнуть от моря. А как Вы провели время? Ведь Вас не было почти три месяца.
        - Великолепно, - улыбнулась в ответ - Было очень весело и захватывающе интересно. Мы с подругами любим путешествовать и отдаём этому занятию довольно много времени.
        - Вот как? Ваши подруги тоже ещё не замужем?
        - Если бы были замужем, вряд ли мужья их отпустили бы от себя - мило улыбнулась и добавила - Поэтому мы не торопимся одевать на себя это ярмо.
        По его лицу не было видно, как он отнёсся к моим словам. Даже глаза смотрели спокойно и чуть насмешливо.
        Отсюда, оказывается, открывался прекрасный вид на мой балкон и там как раз появилась Илька в пеньюаре и Ари в нижнем белье. Обе сонно потягивались, о чём-то переговаривались. Илька включила чайник для кофе, приготовила чашки. Ари неожиданным выпадом попыталась перехватить у неё чайные ложечки, но Илька увернулась и отбила руки подружки, арабеской ушла в сторону. Молниеносный обмен ударами-блоками и у каждой в руке по ложечке.
        - Вы тоже так умеете, Дарина? - кивнул в сторону балкона Серж.
        - Извините, Сергей, мне пора, - спрятала за улыбкой смущение - Благодарю за кофе. Очень приятно было Вас увидеть. Всего доброго.
        И сорвалась с места, потому что девчонки на этом не успокоились и перешли к боевому спаррингу, в ожидании, пока закипит чайник. Размяться, видите ли, они решили, тать их...
        Едва скрылась из виду соседской террасы, сразу "шагнула" в свою гостиную.
        Звать девчонок оказалось бесполезно, пришлось выйти на балкон и загнать обеих внутрь вручную, предварительно набросив на себя "невидимость Богини". Ещё не хватало соседу показывать на что мы способны.
        - А что случилось, Даринка? - не поняла Илька, оказавшись в гостиной.
        - Была у соседа на кофе - спокойно объяснила обеим - Оказалось, что с его террасы наш балкон видно, как на ладони. Ну вы и выцвели во всей красе, артистки. Ещё и спарринг устроили.
        - Ну и что? - не поняла Ари - Первый раз что ли?
        - Ему незачем знать, что я и мои подруги чем-то таким владеют и имеют дурную привычку пробуждаться именно так, а не иначе - назидательно ответила.
        - Вааау! - присела на кресло догадливая Илька - Он тебе что, нравится?!!
        - Нравился, - расстроенно кивнула - Уже нет. Но всё равно, сами знаете, чем меньше знает, тем лучше спит. Надо будет на будущее что-нибудь придумать, чтобы подглядывать не мог что у нас тут по утрам творится.
        - Ой, да пусть смотрит, Даринка, - рассмеялась Илька - Когда это тебя такие взгляды волновали?!
        - Да, ты права, - потерла ладонями лоб - Что-то я совсем потерялась... Ладно, пошли в спортзал, а потом к морю.
        - Ты обещала моторку заказать и прыгать научить на скорости с пробежкой по волне - напомнила Ари.
        - И на водных лыжах обещала покатать - добавила Илька.
        - Сначала в спортзал, потом подумаем об остальном - кивнула подружкам и первая пошла в дверь напротив.
        Всю тренировку не могла сосредоточиться, потому чт постоянно всплывала мысль о Сергее и было до соплей обидно, что его я уже прозевала. Сколько ни пыталась себя убедить, что таких, как он много, но всё равно было обидно.
        За невнимательность получила от девчат по заслугам. Накостыляли они мне качественно, да ещё и выгнали в купальнике на пробежку в парк, а оттуда наперегонки вплавь на островок.
        - Что-то ты, подруга, совсем никакая, - подозрительно глянула на меня Ари, едва мы выбрались на сушу среди моря - Это что, утренний кофе с соседом на тебя так подействовал, что ли?
        - Да, Даринка, ты прекращай с этим кофеём по утрам, а то мы тебя к концу отдыха в кучу не соберём, а у нас ещё дел по горло - поддержала её Илька.
        Глянула в сторону виллы, села на тёплый камень.
        - Вы правы, - кивнула - хватит всякой ерундой голову забивать. Надо проработать план на следующий Мир.
        - С ума сошла?! - возмутилась Илька - Мы только вчера вернулись! Тебе отдохнуть надо!
        Неожиданно для себя разозлилась:
        - Ты как-нибудь реши, Илька, - рыкнула на неё - или мне занять голову чем-то другим, чтобы не думать о нём, или я за себя не отвечаю!
        - Ого! - поразилась Ариадна - Вот это он тебя достал! Надо бы глянуть на этого соседа. Как думаешь, Ари?
        - Да, ты права подружка, - кивнула та с хищной улыбочкой - Надо тут среди соседей ревизию провести. А уж соседа пощупать, так сами Боги велели.
        Усмехнулась прыти подружек, покачала головой.
        - Он копия Ариса - исподлобья глянула на обеих - только он человек, а не Ашер. Если бы Арис с самого начала был таким, как он, мне бы нЕчего было больше желать. Даже не раздумывала бы. Сама бы настаивала бы на свадьбе... - и рассказала подругам о вояже на яхте со своей точки зрения и выводами после анализа происшедшего.
        Они внимательно выслушали все подробности и мои размышления по этому поводу, дружно задумались.
        - Значит, ты ему дала Слово и теперь можешь попасть под действие Закона Богов?
        - Он был пьян. Наверное, это не считается - пожала плечами.
        - Но он тебе нравится, - кивнула Илька.
        - К сожалению, да, - кивнула.
        - И ты поверила в сказку, - по-турецки опустилась на камни Ари.
        - Мне очень захотелось в неё поверить, хоть на минутку... - грустно опустила голову.
        - Ну и в чём дело? - удивилась Ари - Заведи роман. Никто же не запрещает.
        - Нет, - вздохнула - Он тоже занят.
        - Откуда знаешь? - зыркнула в сторону виллы Илька.
        - Я её сегодня видела. Там такая "ляля"! Мечта одинокого морского волка. И, судя по тому, как она на него смотрела сегодня с утра, она довольно покладистая.
        - И как она на него смотрела? - с неподдельным интересом поёрзала на камне Илька.
        Пожала плечами:
        - Так смотрит влюблённая по уши женщина на мужчину после проведённой с ним шикарной ночи, когда подаёт ему с утра кофе.
        - Ой, Даринка, ты любой "ляле" фору дашь на сто вперёд, - хмыкнула Ари - Нашла о чём волноваться.
        - Я не волнуюсь. Просто констатирую факт, что моя фамилия Мухина и я пролетаю в очередной раз.
        - Фигня, - хмыкнула Илька - мужиков хоть косой коси. Через недельку-другую построим их всех на пирсе в капроновых колготках и будем выбирать "по-достоинству". Представляю очередь... - рассмеялась звонко вместе с нами.
        - Ладно, хватит болтать о мужиках, - буркнула недовольно - Давайте о деле.
        - О деле, так о деле. Что с рукой твоей делать будем? - серьёзно спросила Ари.
        - Не знаю, - пожала плечами - Надо думать. Зелень пока больше не распространяется, но Глаз Дракона всё равно надо вытащить.
        - Может тебе твоего Учителя спросить, Даринка? - предложила Илька - Всё-таки он настоящий дракон, да ещё и самый древний из них. Может он что подскажет?
        - Ему лучше об этом не знать, - задумалась - но идея хорошая. Я Лариску попрошу к нему в библиотеку смотаться. Пусть фотиком трактаты пощёлкает, а мы почитаем и подумаем.
        - А там аппаратура работает? - удивилась Ари.
        - Заодно проверит, - хмыкнула в ответ.
        - Ты её подставишь, - покачала головой Илька.
        - Нет. Это трактаты исторические и особой ценности не представляют. Думаю, проблем не будет. А я завтра с утра смотаюсь в библиотеку Академии и там поищу ответ.
        - А мы? - спросила Ариадна.
        - А вы в это время ещё спать будете, - усмехнулась, глянув на подружек по очереди - Ну что, возвращаемся? Там, наверное, обед уже готов. Я изрядно проголодалась, скажу я вам. А потом, если хотите, осмотрим территорию. Заодно и я узнаю, что где находится, а то всё как-то некогда было.
        - Вплавь, что ли? - недовольно глянула на меня Илька - Даринка, давай "переходом" лучше, а?
        - Нет уж, дорогая моя подруга. Вокруг народ, между прочим, не слепой. Мне здесь ещё жить неизвестно сколько. Незачем привлекать их внимание такими вещами. Начнут языками трепать, греха не оберёшься... - и первой прыгнула в воду.

* * *
        После обеда облазили с подругами всю территорию, заглянули в каждый уголок, осмотрели каждое помещение бывшего санатория. Теперь я хоть представляла в конечном варианте то, чем владею и где-что находится.
        Всё было исполнено в эльфийском стиле, вычурно, воздушно и сказочно, но как-то очень приторно. В общем, не в моём вкусе.
        На маяк взобрались в последнюю очередь и застали заход солнца.
        Это была такая красотища, что мы замерли, потеряв дар речи, да так и простояли, любуясь тонущим в море солнцем и битвой красок на темнеющем небе. Последний луч скользнул за горизонт и только тогда я почувствовала пристальный взгляд. Глянула в сторону белой виллы.
        Сергей сидел на балконе, с кружкой кофе, и смотрел совсем не на закат.
        Девчата его тоже заметили и заинтересованно разглядывали с помощью заклинания "приближения".
        - А он и правда точная копия Ариса, - кивнула Илька - Ну, надо же, какое сходство!
        - Только постарше выглядит и перспективнее, что ли, - добавила Ари с видом знатока.
        - Ага! У такого в объятиях тебя и видно не будет, Даринка - с озабоченным видом сказала Илька.
        - Он бы тебя на одной ладошке носил без усилия, - серьёзно кивнула Ари.
        - А ночами на подушке бы у него спала, - поддакнула Илька.
        - Да, ладно вам, болтушки, - отмахнулась со смехом - Пошли лучше на танцульки местные сходим. Не дома же весь вечер сидеть.
        - О! А чего молчала?! - возмутилась Илька и первой ринулась на лестницу, Ари за ней.
        Я обернулась к Сергею, приветственно кивнула. Он ответил улыбкой и таким же кивком. Спокойно пошла вслед за подругами.

* * *
        Пока переодевались, в голове появилась шальная мысль и я тут же решила её проверить. Кинула два "глазка" в два разных места. Один к Сергею домой, второй в апартаменты Ариса. Сергей читал книгу в своей библиотеке, Арис задумчиво мерял шагами собственную гостиную и мгновенно отреагировал на мой поисковик. Мгновенно отключила импульс "глазка" и облегчённо выдохнула:
        Не он, слава Всевышнему!
        Зато на Сергея насмотрелась вдоволь. Даже в его книжку заглянула, но так ничего и не поняла во всех этих технических приспособах для яхт. С сожалением убрала "глазок", подчиняясь требованиям подруг уделить им полное внимание.
        Вырядились мы, конечно, экстравагантно.
        Во-первых, спрятали свои волосы под парики, во-вторых, юбки нацепили такие, что некоторые наши пояса были пошире, маечки одно название, а шпильки такие, что ходить можно было только на кончиках пальцев, в-третьих, маникюры-педикюры и губы намалевали тремя оттенками ядовито-красного, глазья подвели "стрелами любви" с помощью палитры теней. Похохотали вдосталь и вышли "на охоту".
        То, что на нас все оглядывались, когда мы дефилировали по набережной и говорить не надо, а когда зашли в ночной клуб и остановились у порога, то музыканты перестали играть и вся тусовка обернулась на нас.
        - А где музыка? - удивлённо спросила Ари - Тут что, не танцуют?
        - Станцуй, малышка с подружками, а мы подумаем, принимать вас в нашу компанию или нет - громко отозвался здоровенный парень из-за барной стойки.
        - Да, запросто, - хмыкнула Древняя - музыку повеселее давай - и подала нам знак .
        Бармен кивнул музыкантам и они ударили по клавишам, струнам и натянутой коже.
        Металл узнали сразу, хмыкнули дружно и со второй ноты включились в движение на знак Ари.
        Через пару минут танцевал весь зал и мы без проблем влились в местную тусовку.
        Вечер и половина ночи прошла весело, только однажды заметила знакомый пристальный взгляд и краем глаза увидела Сергея, но когда повернулась, его на том месте не оказалось. Решила, что это мои собственные мухи после выпитого, и отмахнулась от явной галлюцинации.
        Домой шли посередине улицы, весело распевая студенческие песни и дурачась, потом побежали наперегонки, сняв шпильки с уставших ног.
        Случайно оглянулась, заметив движение краем глаза. За нами медленно ехала чёрная машина с тонированными стёклами.
        - Дзэц! - подала подружкам условный сигнал.
        Свернули за угол и я сразу же набросила "невидимость Богини" на всех троих. Отошли спокойно на тротуар, остановились в ожидании преследователей.
        Машина медленно вывернула из-за угла и остановилась. Из неё выскочили четверо здоровенных лбов, заметались между длинными высокими заборами, тянущимися по обе стороны улицы.
        - Ну и где они?! - рявкнул один.
        - Может через забор сиганули? - предположил другой.
        - В какую сторону? - рыкнул первый - Что шефу скажем?! Он же нас на части порвёт!
        Двое других смешно подпрыгивали, пытаясь заглянуть за забор. С их интеллектом всё было понятно.
        Илька, не долго думая, обездвижила хлопцев, нахально стянула из памяти самого сообразительного из них дорогу к шефу. Ари села за руль, развернула машину и мы поехали в гости. Илька через заднее стекло освободила "узников". Те тупо смотрели нам вслед, потом кинулись бегом за нами.
        - Ничего, пусть мышцы развивают, коль мозгов нет, - буркнула довольно Илька и развернулась к нам.
        Голограмма, созданная Илькой на передней панели, как джи-пи-эс, довела до богатого особняка, обнесённого высоким забором, скрывающим вычурного вида особняк. Не хватало только трафаретки на заборе: "...барон". Остальное во внешнем виде соответствовало бы приписке вместо точек.

* * *
        Хозяин хотел "свежего мяса", судя по потрёпанным девицам, которые разминали его тренированное тело.
        Сильный зверь... опасный... для девочек-припевочек - подумала, глянув на него от порога - но до настоящего монстра ему далеко.
        Густые кучерявые волосы оказались между пальцами, а шеф с задранной вверх мордой и выпученными глазами, испуганно смотрел на меня.
        Он так и остался лежать на массажном столе в неудобной позе голяком, а Илькины шпильки упёрлись точнёхонько в сердечный позвонок и смертельную точку на пояснице. Ари отогнала в сторону голых "массажисток" громким "Брысь!" и те перепугано отскочили под стены.
        - Девочек заказывал, дядя? - тихо спросила "мальчика".
        - Ты хххто? - прохрипел вывернутый "барон".
        - Твой ночной ужас, - представилась с нехорошей улыбкой и тихо сказала - Слушай внимательно, пацан. Сегодня мы тебя отпустим, но к утру, чтобы твоего духа в городе не было. Не послушаешь, крантик останется только для сливания жидкостей их ёмкости. Пырхнешь кому, крякнут все подельники. И ты со своей семьёй первый. Усёк? В этом городе беспредела больше не будет. Особенно с заказами девочек... Да и мальчиков тоже.
        Щёлкнула его по лбу, чтобы стереть память наших лиц и добавить страха, распространила ту же волну на девиц в неглеже. Кивнула подругам и мы ушли "переходом" домой.
        Пока смотрела в глаза, считала всю информацию о подельниках из памяти, нахально раздирая его сознание жёстким сканом. Таких мне никогда не было жалко. Червяк, живущий ради денег и желаний своего брата-червяка, смазанного "бэ-эфом" венозной жидкости не заслуживал на звание человека. С такими я всегда была жестока и мои подруги от меня не отставали.

* * *
        Девчонки сразу ушли в душ, передёргиваясь от омерзения. Проследила за переполохом в доме "барона" и не раздумывая, последовала их примеру.
        Через полчаса собрались на балконе, немного остывшие, но всё ещё злые.
        Открыла бутылку вина, разлила по бокалам. Молча выпили.
        - Не понимаю, - откинулась на кресле Ари - что движет этими ублюдками? Неужели нельзя оставаться нормальным, зарабатывая кучи денег? Он же не человек! И вообще, не разумное существо. Он хуже и дурнее амёбы. Зачем такие вообще живут на свете?!
        - Они противовес нормальным, - тихо ответила - Без таких, как он, Миры станут чище, добрее, счастливее, но их жители не будут знать, что есть на самом деле зло с большой буквы. Не узнают какая бездна зла кроется в каждом из нас и не смогут противостоять своему дикому зверю под названием зависть.
        - Почему ты его не убила и мне не дала? - сверкнула глазами Илька.
        - Всех не убьёшь... А если и убьёшь, то родятся новые и станут ещё хуже. А у этого есть ещё один шанс стать нормальным. Попадётся лично мне второй раз на торговле или заказе девчонок, рука не дрогнет. Вы меня знаете.
        - Ну и чего мы добились, выгнав подонка из города? - спросила Ари.
        - Довольно много, - усмехнулась - Во-первых, получили информацию обо всей этой банде, во-вторых, показали им, что с этого дня в городе всё будет по-другому, в третьих, заявили о себе, как о серьёзной силе, с которой им придётся считаться, в-четвёртых, вызвали их на поединок и теперь на полном основании спокойно возьмём их за морды и будем крепко держать, пока не научатся зарабатывать иначе.
        - Думаешь, втроём справимся? - деловито спросила Ари.
        Помолчала в раздумье и тихо ответила:
        - Не сомневаюсь, только нужно будет не забывать о постоянном защитном экране от пули. На это они горазды. Ну и сканирование местности на предмет снайперов. Убивать из не надо, а усыплять и забирать оружие будем. Если мы все вместе решили поселиться здесь, то, наверное, стоит "свой дом" прежде очистить от грязи, а потом заносить мебель".
        - Ну, хорошо, "вычистим" здесь, а в остальных местах что делать? - вопросительно глянула Ари.
        Вздохнула, покачала головой:
        - Ари, мой шанс влиять на это упущен. В одиночку я бессильна что-то изменить. Сами видите, девчата, я с трудом справляюсь с Источниками и Ключами, а уж с мировыми потоками не справлюсь ни за что. Это я точно знаю, понимаю и реально оцениваю свои возможности и силы.
        - Может помиритесь ещё? - тихо спросила Илька.
        Зыркнула на неё и ответила уверенно
        - Исключено, - допила вино и пошла к двери - Я спать, девчата. Мне утром в библиотеку. Доброй ночи...

* * *
        Архивариус Вебер сидел на своём законном месте и, как обычно, что-то читал.
        - Говорите, Дарина Стар, что Вам нужно? - спросил он, не отрывая глаз от манускрипта.
        - Мне нужна любая информация о драконе по имени Каттэтльхэтатль.
        Кажется, мне удалось привлечь внимание архивариуса
        - Что конкретно Вас интересует? - воззрился на меня подслеповатыми глазами Вебер, протирая пенсне, а потом и сквозь него.
        - Всё! - категорично заявила.
        Он наморщил лоб, на мгновение задумавшись, потом сказал:
        - Вам лучше обратиться к своему Учителю, Дарина Стар. У него и библиотека больше и знания обширнее. Вряд ли я смогу Вам помочь лучше, чем он.
        Молча положила перед ним свою руку.
        - Ох!.. - позеленел под стать моей руке архивариус - Это же... Где же это Вас так? .. - и закрутил головой, как перепуганный скворец.
        - Мне нужно от этого избавиться, как можно быстрее. Найдите и дайте мне всё, что есть об этом драконе - категорично заявила.
        - Я... я... постараюсь добыть всё, что есть об этом в Мирах и завтра к обеду Вам предоставлю всю информацию - ошарашенно промямлил архивариус, не в силах оторвать взгляд от моей ярко-зелёной, на высоту перчатки, руки.
        - Я зайду завтра, - кивнула и вышла из библиотеки.
        По главному коридору дошла до постоянного портала, ведущего в Истинную Библиотеку.
        Духи Знания в течении получаса предоставили мне всю информацию о драконе Каттэтльхэтатле, которую имели, но ничего стоящего, что могло бы помочь мне избавиться от драконьего глаза, там не было. Ни одной зацепки, ни одного намёка. Только общие слова.
        Решила дождаться завтрашних результатов от Вебера, чтобы либо получить информацию, либо нет. Торчать здесь до завтра, когда можно вполне спокойно заняться начатыми и не законченными делами в своём Мире в течении ближайших трёх недель - равноценная разница во времени Миров - было более целесообразным. И я вернулась домой.

* * *
        Подруг дома не было. На столике в гостиной лежала записка:
        "Ночной барон смылся. Вилла была выставлена на продажу. Купили. Ушли пощупать кэпа и его лялю. Чмаки".
        Это мне категорически не понравилось. Энтузиазм подруг в этом случае был совершенно лишним и мне мог только навредить соседским отношениям. Но сделанного не воротишь и сломанного не направишь. Ушли и ушли. Не махать же им теперь с балкона. Пусть подружки сами решают, когда им возвращаться, а я пока попытаюсь понять с помощью расчётов, что произошло с глазом дракона и моей рукой.
        Поставила в душе на этом "женихе" жирный крест, переоделась, взяла тетрадку с карандашом для расчётов и вышла на балкон. Подогрела и налила себе кофе, спокойно села за столик, не обращая внимания, что отсюда я видна сидящим на соседской террасе, как на ладони.
        Через полчаса вернулась Лариска из библиотеки Абарара. Плюхнулась за столик, кинула мне на колени пергамент, свёрнутый в трубочку, с личной печатью Учителя.
        - Лови, Даринка. Это тебе должно помочь. Учитель сказал, что ты должна это прочесть, а потом должна явиться к нему - доложила Древняя, выделив голосом это двойное "должна" - Тебе кофе добавить?
        - Добавь, - кивнула - это и всё, что он сказал?
        - Нет, не всё, - ответила Лариска, долив кофе в мою чашку и наполнив свою - Сначала он долго расспрашивал меня о твоей руке, потом долго ругался на чём свет стоит, а потом пришлось ещё дольше ждать, пока он сходит в ту часть библиотеки, которая для меня закрыта и вернётся назад.
        - И всё?
        - Нет. Он сказал, что ты полная дура, если считаешь, что справишься с этим сама, - серьёзно кивнула подруга - Теперь всё.
        - Спасибо, - буркнула облегчённо - Думала будет хуже.
        - А, чуть не забыла, вот ещё что, - глянула на меня Лариска, отпив глоток кофе - Он сказал, что зря ты сунулась по библиотекам. Там ничего полезного для тебя нет. Нужно было сразу обращаться к нему или к твоему деду.
        - Вот это уж точно я сделала бы в последнюю очередь, - нахмурилась недовольно - К ним обращаться себе дороже. Уж как-нибудь сами справимся, а то опять начнут замуж пихать.
        - Вот-вот, - кивнула Лариска - Он тоже сказал, что зря тебя научил сначала искать ответы самой.
        Развернула пергамент, надеясь найти там какой-нибудь древний текст, который добрый Учитель решил дать мне для изучения и поиска ответов на вопросы, и усмехнулась верности своего предположения. Это было длиннющее письмо от Учителя, с подробным размазыванием меня "на бутерброд" и "по стенке", с указанием на все ошибки, которые допустила, когда извлекала драконий глаз Каттэтльхэтатля из разложенного трупа.
        По его мнению, я теперь смогу от него избавиться только тогда, когда пройду ритуалы "супружества" и "спирали Силы", причём, ни с кем иным, кроме как с Богом Огня Жизни.
        Это было уже слишком даже для моего терпения и выдержки.
        - Тьфу, ты, чёрт! - выругалась в сердцах и отбросила на стол скрутившийся в трубочку пергамент - Ну и как к ним обращаться за помощью, если я наперёд знаю, что скажут эти двое?!
        - Можно мне прочесть письмо? - спросила Лариска.
        - Прочти, - кивнула.
        Встала с кресла, подошла к баллюстраде, глянула в сторону соседской виллы.
        Девчонки прощались с Сержем и было видно, что они подружились. Все трое улыбались друг другу и пожимали руки. Отвернулась в другую сторону, чтобы не решили, что за ними наблюдаю, хотя мне показалось, что он смотрит не на девчонок, а на меня. Наверное, мне этого просто хотелось.
        - И что ты думаешь? - спросила Лариска, откладывая пергамент на столик.
        - А что мне думать? - повернулась к ней, пожала плечами - Всегда бывает больше, чем одно решение, и я его найду.
        - А если нет?
        - А если нет, буду ходить с зелёной рукой до конца жизни или уйду в Атман, а потом Бог Огня без труда отделит Глаз Дракона от моей руки. Но, думаю, до этого не дойдёт. Решение обязательно есть и я его найду.
        - Ты что, его так ненавидишь? - удивлённо глянула на меня Лариска.
        - Нет, Лар, у меня нет к нему ненависти.
        - Тогда что?
        - Ярость, обида, презрение и брезгливость...
        - Мда... бесперспективный для него наборчик, - покачала головой Лариска.
        - Какой заработал, такой и имеет - буркнула в ответ.
        Илька и Ари появились на балконе из двери гостиной.
        - Ну, что у тебя, Даринка? - взволнованно глянула на меня Илька.
        - Вон, послание от Учителя прочтите, - кивнула на стол - а у меня пока ничего нового нет.
        Ари и Илька сосредоточенно уткнулись в пергамент.
        - Пойду распоряжусь насчёт обеда, - сказала Лариска - Если есть какие-то пожелания, говорите сейчас.
        Девчонки махнули руками, чтобы не мешала, а я пожала плечами. Мне было всё равно. Лариска хмыкнула и удалилась.
        - И что ты думаешь? - повторила Ларискин вопрос Ари.
        - Буду искать другое решение.
        - А к Учителю пойдёшь? - спросила Илька.
        - Нет.
        - Почему? - удивилась Ари.
        - Я знаю, что он скажет и сколько железных доводов приведёт в пользу своей точки зрения. У меня их не меньше, если не больше, чем у него. Поэтому мне это не интересно и я не соглашусь с его мнением ни под каким предлогом. После этого начнётся давление со всех сторон и я опять окажусь в положении капризной хамки с чувством вины перед всеми. Мне это не нравится и я не хочу до этого допускать.
        - Какой выход? - серьёзно глянула Илька.
        - Чтобы они отстали от меня с этим Ашером, выходов два. Или срочно-обморочно выйти замуж за первого встречного-поперечного, или кому-нибудь отдаться, потому что тогда Ашер не сможет на мне жениться из-за закона "чистоты тела" невесты наследника ихнего престола. Тогда он отстанет от меня навсегда. Ничего другого мне в голову пока не приходит. Только как это провернуть грамотно, ума не приложу. Не трафаретку же на спину вешать и на набережную выходить в поисках желающих, - расстроенно вздохнула - Буду ждать оказии.
        - Вон, Сержа попроси, - с усмешкой кивнула в сторону виллы Илька - Он, по-моему, против не будет. Глаз с тебя не сводил, как только ты на балконе появилась.
        - Совсем с ума сошла?! - вытаращила на неё глаза.
        - А что? - пожала плечами Илька - Он же тебе нравится! Ты сама вчера говорила...
        - Это было вчера. Сегодня всё по-другому. К тому же он занят, - покачала головой - Нет, он не подходит. Может в ближайшем будущем кто-то другой попадётся...
        - Он, кстати, приглашал нас на ужин и мы согласились, - подмигнула Ари - Чем не оказия?
        - Ну и прекрасно. Значит, вы будете сегодня при деле и развлекать вас не будет необходимости, а у меня планы на вечер совсем другие - пожала плечами - Это мне даже на руку.
        Развернулась и пошла в свою спальню.
        - Он нас вместе с тобой пригласил! - крикнула мне вслед Ари, - Даринка! Не дури! Ты всё не правильно поняла!
        Но я уже закрыла за собой двери и заблокировала спальню заклинанием.
        Чёрт! Какая же я дура! Второй раз на одни и те же грабли наступаю! Ну и на кой чёрт я им рассказала про Сергея?! Кто меня за язык тянул?! Эти доброхотки тут же понеслись знакомиться с новой пассией подружки и его "лялей"! Зачем?! Только испортили всё! Что он обо мне теперь подумает?!
        Ярость на себя и свою дурость охватывала всё сильнее. Подруги были не при чём. Сама виновата, что так случилось. Нечего было языком шлёпать, что мужик понравился, тогда и подруги не пошли бы выяснять кто он, да что он. Может и получилось бы что, а теперь совсем кранты отношениям. Неизвестно ещё, что они ему про меня наплели. С них станется наболтать "сорок бочек арестантов"
        Ясное дело, что никуда я с ними не пойду, но обстоятельную причину придумать надо, да такую, чтобы не только комар носа не подточил, но и мои мудрые подруги не нашли за что зацепиться, чтобы размолотить логикой мои доводы. С ними сложнее, чем с комаром.
        Вспомнила о кристалле, спрятанном в тайнике. Это было как раз то, что надо. С белыми глазами они меня никуда не потащат!
        Достала кристалл и ...
        ... очнулась на полу.
        В дверь барабанили со всей дури, но та не поддавалась, укреплённая заклинанием.
        Потрясла головой. В глазах прояснилось.
        Села.
        Немножко мутило, но не настолько, чтобы обращать на это внимание.
        Огляделась.
        Солнце покидало зенит.
        Ого! Вот это меня вырубило - подумала, потирая лоб - Интересно, с чего бы это?...
        Взгляд привлёк яркий блеск. На полу лежали два кристалла: прозрачно-золотистый и ярко-зелёный. Глянула на руку. Зелёный окрас исчез. Значит мне не кажется и Кристалл Бореля каким-то образом нейтрализовал Глаз Дракона.
        Неужто они равнозначны по силе и качеству действия? - задумалась под барабанный стук в дверь и сиплые крики подружек, с перепугу сорвавшие голоса - Если один Глаз Дракона сотворил Алтарь Миров, тогда на что способен кристалл Бореля? Интересно...
        Спрятала оба кристалла в перстень, поднялась на ноги. Замутило сильнее, но быстро прошло. Осталось только лёгкое головокружение и немного тряслись коленки от слабости.
        Сняла заклинание, открыла дверь, привалилась к стенке плечом.
        - Живая я, живая. Не кричите так, а то охрипли уже обе.
        - Что случилось, Даринка?!- каркнула Илька, забегая в мою спальню и оглядываясь вокруг.
        - Из твоей спальни так полыхнуло, а дверь не открыть! - взволнованно добавила Ари, придирчиво оглядывая спальню - Что ты тут делала, Даринка?! Признавайся немедленно!
        - Зелёнку смывала, - пошутила, чтобы снять напряжение и слабо махнула рукой - Два пальца в розетку и полыхнуло...
        Илька сразу кинулась к моей руке.
        - Ари, ты посмотри! Она всё-таки сняла эту гадость! - покрутила ею перед носом Ариадны и требовательно уставилась на меня - Что ты сделала, Даринка?! Признавайся немедленно!
        Сползла по стенке на пол. Так было легче. В дверь вошли Лариска, Эльдар и Эман.
        - Да ничего я не делала, - усмехнулась с облегчением, что осталась жива - само отпало и мозги мне отключило.
        Подняла голову, оглядела испуганные лица. В глазах поплыло разноцветными кругами.
        - А что за переполох? - удивлённо приподняла брови - Все нормально. Паника ни к чему.
        - Мы пытались "открыть замок", но всё без толку! Зачем ты ТАК закрыла дверь, Даринка?! - всё ещё возмущённо прохрипела Илька.
        - Мы так испугались, что хотели уже разваливать стены! - взволнованно говорила Ари.
        Лариска, как врач, деловито ощупала меня со всех сторон, посчитала пульсы, удовлетворённо кивнула:
        - Пока здорова. Не знаю только, надолго ли, - и с серьёзной миной добавила - потому что, если ты ещё раз такое вытворишь, мы тебя сами добьём, чтобы не мучилась и нас насмерть не пугала. А теперь, дорогая подруга, расскажи-ка нам, как ты сняла Глаз Дракона?
        Глянула на напряжённые лица подруг, пожала плечами:
        - Сам отпал...
        - Она его сняла с помощью Кристалла Жизни, - спокойно сказал Эльдар,- того, который ты забрала изо рта мумии Бореля. Только его нет на месте в твоём тайнике, а все розетки чистые и в полном порядке. Никаких "двух пальцев" не было, был Кристалл. Или я не прав, Дарина?
        - Да, ты прав, - кивнула - Это был Кристалл, равнозначный по силе Глазу Дракона.
        - Ты чокнутая, Дарина, если решила противопоставить две Силы Созидания, - скрипучим голосом Бореля сказал Эльдар.
        - Безусловно, я чокнутая! - разозлилась на его вмешательство - А ты очень умён, если объединяющую Сферу прикрыл ритуалом Борджи! Даже полному идиоту в магии такая дурь не пришла бы в голову!
        - Я его обезопасил Яйцом Стелиссы и загнал тебя в ловушку, - хмыкнул Борель.
        - Чёрта с два ты куда-то меня загнал! Объединяющая Сфера у меня, ритуал Борджи анулирован, змеедевочка жива и здорова, и растёт в своём Мире на руках у любящей матери, которую ты "припрятал" под плитой перекрытия, лишь бы отомстить Лювирису и проклясть весь королевский род Ашеров! Я анулировала эту дрянь! Ты загнал в ловушку себя, Борель, а не меня. А Кристалл Жизни, который я вытащила изо рта твоей мумии, был украден тобой из Мира Вэрдиса, чтобы провернуть твою аферу с вечной молодостью! Поэтому Вэрдис сошёл с ума, поверив твоей сказке, и поэтому он весь свой народ превратил в Личей! И сделал ты это всё не со зла, а потому что тебя обманула ненормальная, избалованная родителями, блудная Ашерка Лоиса, в которую ты был по уши влюблён. Из-за неё ты возненавидел всех женщин. Из-за неё ты возненавидел Богиню-сюзерена и решил одним махом покончить со всеми Мирами Ашеров! Но твоя задумка не получилось, потому что вмешалась я. Та, кого ты ненавидел и кого готов был уничтожить только из-за одной дуры, не стоящей твоего мизинца! Теперь ты узнал, что такое настоящая Любовь со своей супругой Ларисой, ты
узнал, что такое Счастье семьи и отцовства, но ты так и не научился понимать Женщину, её ценить и уважать! Ты болван, Борель, и теперь, каждое воплощение ты будешь моим рабом! В любом теле и в любое время! Всегда влюблённым, всегда любимым мужем и отцом семейства, но рабом, пока не научишься соображать не как полный дебил, а как Высший Маг. Это тебе моё наказание. А теперь заткнись и не мешай своему хозяину Эльдару разговаривать со мной!
        - Ты не знаешь ничего об Ожерелье, - буркнул Борель.
        Покачала головой от такой назойливости.
        - По этому вопросу я с тобой потом разберусь, - огрызнулась уже беззлобно - А теперь, оставьте меня, пожалуйста, одну. Я устала, плохо себя чувствую и хочу отдохнуть.
        - Я принесу тебе поесть, Даринка, - сказала Лариска и вышла из спальни.
        Мужчины вышли молча.
        - Отдыхай, Даринка, - жалобно поджала губы Илька - мы тебя разбудим вечером, перед ужином.
        - Если сама не проснусь, не будите, идите без меня, - серьёзно глянула на обеих.
        Подружки кивнули и ушли, плотно закрыв за собой двери.
        Разделась, легла и провалилась в сон. Сил не было ни на что.

* * *
        Проснулась, когда звёзды усыпали небосклон, а молодой месяц повис над загадочно блестевшим море. Глянула на часы. Девять. Кинула "точку" на поиск подружек и нашла из в гостиной Сергея.
        Тихо играла музыка, горели свечи, искрилось в хрустальных бокалах кроваво-красное вино, спокойно текла неторопливая беседа о музыке.
        С грустью полюбовалась им, послушала бархатистый голос и отключила "точку".
        Поезд ушёл...
        Долго думала, что делать дальше.
        Решила отправиться в Мир Орнитов. Исследовала поисковиком расположение Источника и Ключа. То, что увидела, мне не понравилось с первого взгляда. Сразу поняла, что там мне придётся летать в облике драконши. Это мне не нравилось больше всего. Это значило, что туда я должна идти одна, без подруг. Там они будут для меня только ненужным баластом.
        Откладывать надолго этот вояж не было смысла и объяснять подружкам всю специфику того Мира было бы пустой тратой времени и сил. Девчата не согласились бы ни за что отпускать меня одну, поэтому я решила уйти прямо сейчас, пока они заняты приятной беседой у соседа. Временной континуум позволял смотаться туда и назад, пока они беседуют с соседом. Даже не заметят. На всякий случай, чтобы не паниковали и не волновались, оставила записку на самом видном месте в гостиной:
        "Не волнуйтесь. Скоро вернусь. Рассчитываю на сутки отсутствия. Время 1/8. Не ищите. Там вы не пройдёте. Для меня риска нет".
        Оделась в боевой костюм, пристегнула оружие и шагнула "переходом".

* * *
        Мир Орнитов был чем-то похож на суровые скалы Мира Драконов и болотистую местность Мира Ашеров.
        Долго смотрела с вершины скалы на местный ландшафт и вздохнула. Сколько ни смотри, сколько ни стой, а принять знакомый облик, которого боялась больше всех и который меня чуть было не убил в Мире Волков-Оборотней, всё равно придётся. Бояться и долго раздумывать было незачем и некогда. Всё равно за меня мою работу никто не сделает.
        Сосредоточилась, прыгнула со скалы в пропасть, пролетела немного камнем и развернула огромные белые крылья.
        Полёт был сложным. Я то и дело теряла потоки воздуха, которые обеспечили бы скорость полёта и отдых, и быстро начала уставать. Пришлось спланировать на площадку ближайшей скалы.
        Только теперь заметила парящую за мной фигуру огромного орла.
        Альтаир, - узнала Орнита - Ну, надо же, где встретились!
        Он спланировал рядом, привычно трансформируясь в воздухе и на ноги стал уже в облике человека. С открытой улыбкой шагнул ко мне:
        - Рад тебя видеть в моём Мире, Дарина.
        - Привет, Альтаир, - кивнула в ответ - Я не сбилась, случайно, с курса на Источник Мира?
        - Нет, - улыбнулся он - только вон там, за "Прыгающим тигром" начинается первая "вуаль" Силы Источника.
        - Ясно. У тебя нет случайно воды? А то в горле пересохло после этого облика. Терпеть не могу быть драконшей.
        - Только коньяк. Устроит?
        - Давай, - кивнула - лишь бы жидкое.
        Он протянул фляжку. Одним духом осушила её до дна. Отдышалась, вернула назад.
        - Спасибо, Альтаир. Жаль, что это была не вода.
        Он смотрел на меня во все глаза.
        - Дарина, ты же не пьёшь! - недоверчиво покачал головой.
        Усмехнулась такой реакции на реалии профессии магов.
        - На работе пью, Альтаир. В любом количестве и всё, что льётся.
        Он понятливо кивнул.
        - Позволишь мне сопровождать тебя к Источнику?
        - Нет, - отрицательно качнула головой - Ты там не пройдёшь, а тащить тебя на горбу я не собираюсь. На это у меня нет ни времени, ни сил. Извини.
        - Я полечу вслед за тобой, - с надеждой глянул.
        Придавила досаду на корню, возникшую из-за того, что взрослому мужику приходится объяснять такие очевидные вещи.
        - Альтаир, если тебя тормознёт "вуаль", ты потеряешь способность предвигаться по воздуху, то есть, упадёшь в пропасть. Я тебя не оставлю и ринусь следом. Что там внизу, я не знаю и могу быть не готова к неприятным неожиданностям. Ты можешь быть без сознания и мне придётся сражаться с открытой спиной неизвестно с чем и ещё, в добавок, защищать твоё тело. В драконьем облике уверенно я себя не чувствую, особенно, если придётся драться. Выбирай, или я иду одна и выполняю свою работу, или идём вместе и есть вполне реальная вероятность, что ни один из нас не выживет.
        - Следом я бы прошёл, - упрямо сказал он.
        Усмехнулась, оглядывая окружающее небо.
        - Ты не орёл, Альтаир, ты упрямый осёл.
        - Я не оставлю тебя, Дарина. Это мой Мир и я обязан...
        - Ну и на кой чёрт ты мне там нужен? А? - взорвалась от такой упёртой тупости - Ни Богу свечка, ни чёрту кочерга! На "вуалях" завалишься, как пить дать. В Источник ты со мной не пойдёшь, потому что сгоришь синим пламенем к чёртовой матери, когда приблизишься к нему, и я, заодно, по зубам получу. Назад, когда пойдут волны очищения и равновесия, мне опять тащить тебя на горбу, но теперь уже к Ключу, потому что тогда ты будешь задействован в процессе восстановления. Скажи мне, Альтаир, оно мне надо?
        Он опустил голову, не смея поднять глаз.
        - Ты права, Дарина. Извини.
        - Ладно, принц. Мне пора. Возвращайся во дворец и не мешай мне. В следующий раз лучше носи с собой воду, а не "огненный напиток" - усмехнулась - Бывай.
        Прыгнула вниз, махнула крыльями и полетела дальше. Альтаир остался на скале бессильно смотреть мне вслед.

* * *
        Первая преграда было слабенькой сама по себе, но в слиянии со второй ударила по мозгам качественно. Едва успела раскрыться навстречу Силе, иначе вышвырнуло бы назад. Дальше было проще и сложнее одновременно.
        Каждая завеса Силы пропускала в себя ровно до середины, неожиданно тренькала барьерной "плёнкой" и, либо успеешь открыться и она пропустит, либо приличный ожёг обеспечен и вышвырнет. Пока научилась чувствовать эти переходы, драконью шкуру пекло прилично. О том, что происходит с моей, человеческой, думать не хотелось.
        В Источник влетела свечой, как и в Мире Древних. Опустилась на дно, то есть туда, где энергия сгущалась настолько, что можно было встать ногами, как на твёрдую поверхность. Огляделась.
        На дне лежал сломанный пополам огромный двуручный меч.
        Этот мне не поднять в человеческом теле - подумала с тоской - и что в этом случае делать? Не Ариса же звать на помощь...
        Ответ пришёл неожиданно. Быстро открыла драконий перстень, достала Лук-со-Стрелами, приказала волей Богини и Кейтар-Алибо предстал передо мной. Хорошо, что он был артефактом и к живым существам отношение имел крайне опосредованное.
        - Я долго ношу тебя на руке, - сказала ледяным голосом - теперь твоя очередь поносить кое-что за мной. Бери сломанный меч и держи крепко обе половинки. Поток вынесет нас отсюда наружу, на скалу. Там сразу вернёшь себе свой нормальный вид.
        - Слушаюсь, Госпожа, - беспрекословно подчинился артефакт.
        Кивнула, запела Песнь Мелодии Сфер и вскоре мы оба стояли рядом с чистым Источником Силы Жизни Мира Орнитов.
        Махнула заклинанием на оба артефакта, уменьшая их до нужного размера, спрятала в перстень драконов. Отдохнула немного и теперь "шагнула" туда, где была первая "вуаль" Ключа.
        Снова пришлось лететь и "обманывать" Силу, и снова я победила.
        На дне Ключа нашла ножны меча. Снова воспользовалась послушным Кейтар-Алибо.
        Едва успела спрятать ножны, как почувствовала, что очищающая волна Ключа поднимается из недр земли. Поспешно взмахнула крыльями и понеслась со всей возможной скоростью, на какую была способна, чтобы успеть уйти в любой из Миров, лишь бы поближе к пресной воде и подальше отсюда. Силы мои иссякали и я знала, что, если сейчас же не попаду в воду, мне конец.
        Попала.
        В озеро.
        Когда пар перестал клубами валить от драконьего тела, смогла выбраться на берег и трансформироваться. На "переход" сил уже не хватало.
        Вспомнила о давней заготовке бесследного портала в своей ладошке, настроила её на свою спальню в имении и без промедления шагнула туда...
        Ванная набралась быстро и я блаженно погрузилась в прохладную воду. "Точка" показала, что подруги ещё не вернулись с вечеринки у соседа. Они всё ещё болтали о чём-то. Здесь прошло всего лишь сорок пять минут...

* * *
        Девчата вернулись далеко за полночь. Потихоньку заглянули ко мне, успокоились, увидев, что я сплю, прикрытая чуть ли не с головой, и тихонько удалились по своим спальням.
        Ночью я несколько раз вставала и отправлялась на кухню. Есть хотелось зверски. Утолив голод возвращалась назад, в спальню. В конце-концов эти вояжи мне надоели и я набрала полный поднос еды и больше из спальни не выходила.
        Процессы метаболизма после облика драконши проходили в моём организме слишком быстро и еда-питьё были необходимы, чтобы побыстрее восстановить истраченные каллории на трансвормации и регенерацию после ожёгов. Благо, что драконье тело более выдержанное, чем человеческое, а то давно бы сгорела синим пламенем или "высохла на мумию".
        Мои опасения оказались верными, хоть и не такими трагичными, и поздним утром зеркальное отражение показало сильно похудевшее тело, но не настолько, насколько могло быть. Порадовалась, что удалось притормозить скорости биохимических реакций, но, когда одела платье, поняла насколько ужасно выглядела внешне. В спортивном костюме было ещё хуже. Осталась при платье. Коса тоже выглядела слёзно. Не коса, а ошманделки какие-то.
        Ну, что ж, - подумала, разглядывая себя в зеркале - изменяться, так полностью. Новая причёска мне тоже не помешает.
        Чикнула остатки опалённой косы мизерикордией, спрятала её в перстень, взяла кошелёк и шагнула "переходом" в пустой переулок, расположенный недалеко от парикмахерской, для начала проверив его поисковиком на отсутствие местных жителей.
        Парикмахерша, молодая женщина примерно моего возраста, дородная и высокая, выглядела настоящим исполином.
        - Как будем стричься? - громогласно спросила она, грубо потрепав мои волосы в разные стороны.
        - А каталог можно посмотреть? - спросила, внимательно приглядываясь к ней.
        Второй облик парикмахерши был медвежий и она была раздражена. Аура медведицы полыхала грязно алым, местами переходящим в грязно-коричневый цвет.
        - Да, пожалуйста, - недовольно протянула она и, презрительно скривившись, подала потрёпанный каталог.
        Мда... Эта настрижёт - подумала понуро - Пошла-ка я отсюда, пока при памяти, а то как бы накостылять живности за косолапие не пришлось. Потом обид будет, не разгребёшь.
        Оставила каталог на стуле, где сидела, молча вышла из этой парикмахерской и пошла к другой. Благо та находилась на противоположной стороне улицы.
        Там обслуживание было несравнимым. Молоденькая парикмахерша, улыбчивая и быстрая, щебетала, как ранняя птичка, и старалась угодить всем. У неё это замечательно получалось и я присела в очередь именно к ней.
        Ждать пришлось долго, но я никуда не торопилась, только время от времени выходила в соседнюю забегаловку что-нибудь перекусить и попить. Аппетит всё ещё был зверским, но уже шёл на убыль и это меня радовало.
        Значит, масса тела и форма скоро вернутся и тогда можно будет продолжить работу. Только теперь надо придумать, как отдать меч Арису, чтобы он мог его восстановить, и при этом как можно меньше с ним контактировать или даже обойтись без личной встречи - думала, сидя в очереди - В принципе, можно передать сломанный меч через Лювириса. Так даже лучше. На этом этапе васалу я могу доверять. Но это тоже не к спеху. Сначала нужно полностью восстановиться.
        - Проходите, пожалуйста, - улыбнулась парикмахерша, приглашая меня.
        - Благодарю, - улыбнулась в ответ и села в предложенное кресло.
        Девушка предложила неколько вариантов стрижки, я внесла свои поправки-пожелания и через час вышла из парикмахерской довольная и счастливая.
        Решила зайти в магазин, купить сухой тоненькой колбаски, чтобы можно было жевать по дороге домой и не мучиться постоянно накатывающими приступами голода.
        Очередь в кастрономическом отделе была небольшой, а продавщица довольно расторопной.
        - Килограмм "Охотничьих", пожалуйста, - улыбнулась ей.
        - Двести грамм сыра "Гауда" - услышала из соседней очереди знакомый голос.
        Да, это был Сергей. Элегантный, подтянутый, в светлом летнем костюме и тёмных очках. Чисто выбритый, аккуратно постиженный. Загляденье.
        Продавщица и загляделась. Даже рот открыла, бедная.
        Опять "случайно" встретились, - усмехнулась про себя - Ну и ладно, всё равно не узнает.
        Забрала свою колбасу, рассчиталась и пошла к двери на улицу.
        - Добрый день, Дарина, - прозвучало над ухом и рука в светлом пиджаке, с выступающим из-под неё манжетом рубашки, мимо меня, потянулась к двери.
        Повернулась и чуть не столкнулась с его губами. Они были так близко, что неожиданно почувствовала его теплое дыхание. Глаза встретились и было в них больше, чем просто приветствие. Это длилось мгновение или вечность, не знаю. Время, как замерло. Мне захотелось податься к нему, ответить на его призыв, почувствовать вкус его губ, утонуть в его объятии, раствориться в его тепле, запахе, нежности...
        - Вы выходите, молодые люди, или так и будем здесь стоять до вечера? - вырвал в реальность сварливый женский голос.
        Испуганно отшатнулась в сторону, дождалась, пока он откроет дверь и пулей выскочила на улицу. Сердце колотилось в груди, подгоняя ноги, и я быстро зашагала по тротуару, не понимая зачем и куда убегаю.
        Чёрный мерс перегородил дорогу на следующем переходе. Окошко сползло вниз. Из-за руля на меня смотрел Сергей. Уголки губ слегка улыбались, глаза озорно блестели.
        - Вас подвезти домой, Дарина? - спросил как ни в чём ни бывало.
        Отказываться ещё раз и опять убегать было глупо.
        - Если Вам по пути, - ответила смущённо и отвела глаза.
        Дверца открылась.
        Села на пассажирское место рядом с ним, машина плавно тронулась и поехала по дороге. Совсем не в сторону дома.
        - Я хотел пригласить Вас на обед, Дарина. Вы не против? - спокойно спросил он.
        - Вы собирались подвезти меня домой...
        - Вообще-то я собирался это сделать после обеда на яхте. Вы согласны?
        Шальная мысль мелькнула в голове и я решительно кивнула:
        - Да.
        Он мельком удивлённо глянул на меня, чуть сжал губы и придавил на газ.

* * *
        В кают-компании стол был накрыт. На двоих. Блюда ещё парили, но никого из тех, кто сервировал стол, видно не было. Удивлённо огляделась.
        Хм... Кто девушку кормит, то её и танцует, - вспомнила пословицу - Ну-ну! Может и правда получится так, как разговаривали с девчонками, и он освободит меня от возможности замужества с Ашером.
        - Прошу, Дарина, располагайтесь, - улыбнулся Сергей, прервав мои размышления, и жестом пригласил к столу - Мне не хотелось сегодня оставаться в одиночестве, а тут такая приятная встреча. Вот я и решил пригласить Вас на обед. Ведь Вы вчера не пришли на ужин, Дарина, а я ждал именно Вас, - улыбнулся обезоруживающе.
        - Я решила, что буду лишней, и не хотела мешать, - пожала худым плечом и добавила - Вчера я устала и хотела пораньше лечь спать.
        - Ваши подруги объяснили мне причину, - кивнул в ответ - Значит, сегодня наверстаем упущенное. Давайте Вашу колбасу. Мы её положим в сторонку, а потом Вы заберёте её домой.
        Он забрал у меня пакет и под локоток проводил к столу.
        - Сначала я помою руки, - сказала, не поднимая глаз, и пошла в туалетную комнату.
        Он согласно кивнул и проводил меня внимательным взглядом.
        Вымыла руки, заодно глянула на себя в зеркало.
        Мда... Анаректички выглядят примерно также, - подумала - а я уж думала, что не узнает. Интересно, как ему это удалось? Ведь ничего общего с тем, как выглядела вчера днём, вообще нет. Странно... Надо будет спросить...
        Вернулась в кают-компанию.
        Тихая музыка звучала, как в отдалении, сливаясь с шумом волн и наполняя собой пространство салона, как свежим ароматом наполняет воздух благоухающий цветок. Сергей стоял около музыкального центра, в рубашке с закатанными рукавами и облегающих светлых брюках, перебирал диски в ожидании и сразу же двинулся мне навстречу, едва увидел, как я появилась из двери.
        - Как Вы меня узнали, Сергей? - внимательно глянула ему в глаза.
        Он усмехнулся, чуть сжал губы и сказал:
        - Дарина, я не смог бы Вас не узнать. Я Вас чувствую сердцем - помолчал несколько секунд и добавил - Вы единственная такая. Второй такой, как Вы, нет на свете.
        Ответ меня не удовлетворил. Обычная "лапша на уши", которую вешают юным искательницам счастья подержанные лавеласы. Но у меня была цель и мне было всё равно, как её добиться и кто он будет. Он или другой, лучше бы, конечно, он. И лучше бы сегодня...
        Сергей мне нравился всё больше и больше, и я не собиралась отступать, не смотря на его "лялю", которую видела на вилле или кого-то там ещё, кто был, есть или будет в его личной жизни.
        Серьёзных отношений у нас быть не могло, не смотря на то обещание, которое я ему дала. Тогда был просто пьяный разговор двух одиночеств, одно из которых хотело развлечься с неожиданной пассажиркой. Теперь я готова была ему подыграть, если до этого дойдёт дело. Получичла и ушла, как говорится...
        Молча села за стол, подчиняясь его руке, дождалась, пока он сядет напротив.
        - Вы мне не поверили, Дарина, - мягко сказал он.
        - По крайней мере, постаралась поверить - улыбнулась в ответ - Приятного аппетита, Сергей.
        - Серж, - поправил он меня с улыбкой - мне бы хотелось, чтобы Вы меня называли именно так.
        - Хорошо, как скажете, - пожала плечом - буду Вас называть Серж.
        - Приятного аппетита, Дарина, - чарующе улыбнулся он.
        Музыка навевала романтическое настроение. Легкое покачивание яхты на прибрежных волнах создавало ощущение покоя, какой-то разнеженной расслабленности. Свежий морской бриз залетал в открытые иллюминаторы, кружил по помещению, смешивая благоухания музыки, морских водорослей и блюд.
        Пока я наслаждалась обстановкой и первым кусочком свежеподжаренного мяса, Серж налил янтарное вино в бокалы.
        - Предлагаю тост, за наш первый совместный обед, - серьёзно сказал он и поднял свой бокал.
        Взяла свой, символично приподняла его, улыбнулась и выпила до дна. Вино оказалось таким вкусным, что я не смогла оторваться, пока не выпила всё. Он глянул на меня и выпил тоже до дна. Вернулись к еде.
        - Дарина, расскажите мне немного о себе, - попросил бархатным голосом и заинтересованным выражением глаз.
        - Что Вас интересует, Серж? - улыбнулась в ответ.
        - Всё - кивнул он - Всё, что Вы посчитаете нужным мне рассказать.
        - Вы ведь много знаете обо мне, Серж, а я о Вас не знаю ровным счётом ничего. Может быть сначала Вы расскажете мне немного о себе? Так будет честно - глянула вопросительно.
        - Хорошо, Дарина. Пусть будет так, как Вы хотите, - понимающе улыбнулся в ответ - По паспорту я Сергей Геннадьевич Арденов. Мне тридцать пять лет. Холост. Никогда женат не был. Детей не имею. Веду курортный бизнес на самых разных побережьях морей и океанов. Люблю море, солнце, вкусную еду и всё красивое. Живу сам, по соседству с Вами или на яхте. Мечтаю о счастливой семье с любимой женщиной и куче собственной детворы. Теперь Ваша очередь, Дарина.
        Его взгляд был более, чем красноречив.
        - Ну, хорошо, - кивнула - По паспорту я Дарина Никовна Стар. Мне почти двадцать девять лет. Не замужем. Детей нет. Мой управляющий ведёт вполне доходный бизнес, а я подумываю о своём собственном, но пока не решила чем именно хотела бы заниматься. Люблю природу, свободу, красоту и хорошую кухню. О замужестве не мечтаю, о детях тем более.
        - А почему Вы отрезали косу, Дарина? - всё также спокойно спросил он.
        - Она немного испортилась. Я решила, что так будет лучше. Ведь женщинам иногда полезно менять имедж - улыбнулась ему.
        - Вам идёт короткая стрижка, - улыбнулся в ответ - но коса мне нравилась больше.
        Пожала плечами, продолжив трапезу.
        - А кем для Вас был Арис?
        От неожиданности вопроса чуть не поперхнулась. Запила вином иглянула ему в глаза:
        - Серж, я не спрашиваю Вас, кем для Вас является та девушка...
        - Вы о Лидии? В этом нет никакого секрета. Она дочь моей домработницы. Её мать в тот день заболела и дочь заменила её - улыбнулся глазами - Больше никем она для меня не является, Дарина.
        Отпила ещё глоток вина, глядя на него изучающим взглядом.
        - Ну, хорошо, - согласно кивнула - Арис был моим женихом больше трёх лет. Потом я решила с ним расстаться и прекратила всякие контакты, кроме тех, которые могут когда-нибудь в будущем возникнуть, но только в деловом отношении.
        - А какая причина?
        Мне показалось, что он на мгновение напрягся, но отнесла это к щепетильности темы разговора. Пожала плечами, нехотя ответила:
        - Я передумала выходить за него замуж.
        - Он Вас обидел?
        - Мы не сошлись характерами.
        Он помолчал и тихо спросил:
        - Вы любили его, Дарина?
        Отвела взгляд на бокал с вином, пригубила и спросила:
        - А что говорят метеосводки о погоде на эту неделю?
        Он усмехнулся, отставил свой бокал:
        - Метеосводки говорят, что погода будет прекрасной, а нам с Вами пора танцевать. Прошу - встал из-за стола и подал мне руку.
        В танце он вёл необычайно легко. Сильное тело оказалось ещё и гибким, а каждое движение отточенным, будто он родился танцором и всю жизнь только и делал, что танцевал.
        Он придерживал меня бережно, будто хрупкий цветок, управлял моим телом самыми кончиками пальцев, предупреждая едва заметными движениями осторожных пальцев о следующем "па" и с удовольствием поддалась его власти, выполняла каждое его желание, летела вместе с ним на волнах музыки, лёгкого бриза, запаха моря. Наши сердца бились в унисон, дыхания сливались в одно, касаясь друг друга то палящим жаром, то порывом свежего ветерка. Руки скользили по телу, то прижимая к себе, то отдаляя, чтобы снова прижать, слиться, повернуться в новом "па"...
        - Дома есть кто-нибудь?! - резко ворвался в нашу сказку требовательный женский голос.
        - Или нет никого?! - добавил певуче второй.
        От неожиданности вздрогнула, узнав по голосам Ирину и Лену, и сбилась с ритма танца. Серж на мгновение прижал меня к себе, тихо застонал и тут же отпустил.
        - Прости. Я их сейчас отправлю, - сконфуженно сказал и пошёл к выходу.
        Чёрт... а ведь могло получиться... - подумала расстроенно - Вот же невезуха, так невезуха! Вечно какая-нибудь гадость влезет в ненужный момент.
        Очарование танца развеялось, как волшебный сон, и я прислушалась к голосам снаружи.
        - Ну, Сееерж, погода такая хорооошая, ну, покатай нас на яаахте, - умолял Леночкин голос - Мы с тобой так давно не виделись и я безумно соскучилась!
        - Серж, ты говорил, что всегда рад нас видеть, а теперь отказываешься от своих слов? Мы так далеко шли пешком... - настоятельно вторила ей Ирина.
        - Извините, дамы, я занят, - безапелляционным тоном перебил её Сергей - Вы пришли без предварительного договора и без Вадима. Я не могу принять вас на борт.
        - Серёженька, ну, что ты такой вредный сегодня, а? - канючила Леночка - То всегда такой галантный, а сегодня вдруг отказываешь двум уставшим дамам! Так не бывает, Серёженька! Ну, пусти нас к себе, ну, пожааалуйста!
        - Серж, ты что, не один?!! - настороженно спросила Ирина - Кто она?!! Только не говори мне, что это та вертихвостка из санатория!
        - Уходите, - прозвучал жесткий голос Сержа.
        - Серж, ты с ума сошёл! - воскликнула громко Ирина - Она же шлюха! Я проверяла! У неё же там публичный дом, а не "Клуб Гусар"! Ты же не... Дальше был хрип.
        В мгновение ока я выскочила на палубу, одним прыжком перелетела на причал. Ирина закатила глаза и едва хрипела, не имея возможности вдохнуть из-за перекрученного на груди льняного платья. Леночка в ужасе пятилась, не видя, что через несколько шагов свалится в воду. Дёрнула Лену назад, одним движением усадила на деревянные доски причала, ухватила его за руку.
        - Отпусти её, Серж, - тихо и уверенно сказала - отпусти. Она не стоит того.
        Его бешеный взгляд медленно возвращался в норму, пальцы разжались и Ирина начала заваливаться назад, прямо на крепёжный крюк. Едва успела её оттолкнуть в сторону и придержать, чтобы не упала плашмя и, не дай Боги, не покалечилась, толкнула зелёным импульсом лёгкие. Она с хрипом вздохнула.
        По причалу к нам бежал Вадик, лавируя между натянутыми и скрученными в бухты канатами.
        - Так нельзя, Серж, - грустно глянула на него - Зачем ты так? Она ведь просто глупая...
        Мне захотелось расплакаться из-за испорченного дня и потерянных надежд. А ведь всё так здорово начиналось. Отпустила глаза, отвернулась и пошла по дощатому настилу на берег.
        За ближайшим киоском ушла "переходом".

* * *
        Мысли крутились в голове, как кусучие мухи. То одна грызанёт и удирает, то другая, то всем скопом и разлетаются в разные стороны и опять нападают, то жужжат назойливо и противно, не давая успокоиться.
        Чтобы не метаться бесполезно по комнатам, одела шорты и майку, мягкие тапочки и побежала по дорожкам парка, а потом по песчанному берегу. Далеко. До темноты. Пока, наконец, опомнилась и повернула назад.
        Вернулась к своему имению далеко за полночь. Добежала до террасы и остановилась, как вкопанная. На ступеньках сидел пожилой мужчина, привалившись спиной к баллюстраде и исподлобья смотрел на меня. Я могла бы поклясться, что его не знаю, но в его глазах была такая смертельная тоска, что моё сердце вдруг сжалось от боли и стало трудно дышать.
        - Прости меня, Дарина, но я не мог не прийти - на лице мужчины появилась знакомая улыбка - Я должен был тебя увидеть хотя бы на несколько минут. Позволь мне насмотреться на тебя в последний раз. Позволь тебе кое-что рассказать, любимая моя.
        - Арис!?! - как молнией поразила догадка и я от неожиданности потеряла дар речи. Тугой комок подкатил к горлу, задушив слова, и я замерла, не в состоянии даже двинуться.
        - Да, любимая, это я. Извини, что так выгляжу, но я ничего с этим не могу поделать.
        У меня осталось не так много времени, поэтому я тебя прошу, потерпи моё общество ещё чуть-чуть
        Он помолчал, устало опустив веки, а потом внезапно подался вперёд и уставился прямо в мои глаза:
        - Дарина, я хочу, чтобы ты знала, ты для меня, как луч света, наполняющий душу. Я любил тебя всё это время и до последнего вздоха буду любить только тебя.
        Я возмущённо открыла рот, но он поднял руку в останавливающем жесте:
        - Не перебивай. Я умираю, Дарина, и хочу, хотя бы перед смертью, сказать тебе то, что должен был сказать давно. Мы с тобой знакомы почти пять лет и, если бы я мог хоть что-то исправить, то мы с тобой их прожили бы совсем по-другому.
        Он задохнулся от избытка чувств, поморщился, как от боли, медленно растёр себе грудь, потом устало улыбнулся.
        - Ты ведь знаешь, я родился принцем. Любимый ребёнок, единственный, центр вселенной. Всё вращалось вокруг меня и я получал всё, что хотел. Лучшие учителя, лучшие наставники, прекраснейшие девушки, интересные собеседники. Всё, чего я только мог захотеть, раньше или позже становилось моим. Когда оказалось, что труднее всего достичь в этом мире знаний, я стал Высшим Магом пятого уровня. И, когда я, наконец, убедился, что этот мир подвластен мне и я могу сделать абсолютно всё, что захочу, я узнал о Проклятии нашего рода. О той печати, которая уничтожает короля в каждом из наших мужчин.
        Он захлебнулся кашлем и я дернулась ему помочь, но он неожиданно выпрямился, вытер выступившие слёзы, улыбнулся и сказал:
        - Не пугайся. Это я теперь так смеюсь. Просто ничего больше не остаётся, как смеяться, вспоминая того Ариса. Я был настолько самонадеян, что поклялся избавить мой род от этого проклятия любой ценой. Когда я говорил 'любой ценой', я не понимал, что это значит. Я долго изучал эту проблему, пока в конце концов понял, что единственный способ освободить себя и моих потомков от этого можно едиственным способом, используя силу Богини. И я нашёл тебя, Дарина.
        Он снова замолчал, задумчиво глядя мимо меня, а я так и стояла столбом напротив него, молча ждала продолжения. И он не заставил долго ждать, глянул на меня и продолжил:
        - Я был действительно хорошим магом, Дарина. Я просчитал каждый твой шаг, каждую мысль и поступок, - горько усмехнулся, покачав головой - Женщины ведь любят детей, вот я и пришёл в твой дом забавным маленьким котёнком. Ты ведь не выгонишь на улицу маленького одинокого зверька. Ради великой цели все средства хороши, поэтому я опутывал тебя Чарами Любви, чтобы использовать твою силу и избавиться от Великого Проклятия. Ты оказалась неожиданно сильной личностью и использовать тебя, как орудие для достижения цели, можно было только контролируя тебя полностью. Я не отходил от тебя ни на минуту, наблюдал за каждым твоим жестом, словом, мимикой, за твоими глазами, а иногда даже за твоими мыслями. Сконцентрированный на выполнении своей задачи, я не заметил, как удивление переросло в восхищение, а восхищение превратилось в любовь. Но это я понял лишь тогда, когда ты ушла из Мира Змеелюдей.
        Он изменялся прямо у меня на глазах, пока говорил, старел с каждой минутой. Только что передо мной сидел пожилой мужчина и вот он уже глубокий старик.
        - Тогда я совершил очередную ошибку и, как оказалось, самую разрушительную. К этому времени я уже не мог без тебя прожить ни дня и, когда ты исчезла, я начал использовать Жезл Власти, как обычный поисковик. Я, Высший Маг пятого уровня, который провёл десятки лет в библиотеках, который знает о Жезле Власти всё, что только возможно узнать, настолько был охвачен желанием видеть тебя, слышать, ощущать, знать где ты и что с тобой, что забыл о Законе Жезла Власти.
        - О каком Законе? - растерянно спросила.
        Он покачал головой, глянул на старческие пятна, густо усыпавшие его руки и снова поднял взгляд:
        - Каждый Бог-мужчина воплощается в физическом теле для того, чтобы выполнить определённую задачу. И выполнить её любой ценой. В этом смысл его воплощения, ты сама знаешь. Выполнение его задачи облегчает основной артефакт, который всегда находит своего хозяина, как мой Жезл Власти нашёл меня вместе с тобой. Но, по закону равновесия, артефакт всегда не завершён. В нём всегда отсутствует одна из главных частей: нота в музыкальном аккорде, оттенок в цветовой гамме, какая-то важная деталь из целого. Воплотившийся Бог за определённый срок должен восстановить свой артефакт, в зависимости от цели и характера основной задачи его воплощения. Бог Огня должен был стать либо Богом Огня Жизни, либо Богом Огня Смерти. А, значит, мне следовало найти один из двух кристаллов, который бы закончил навершие Жезла Власти и определил мою суть и мои дальнейшие действия. Вместо этого я бросился искать тебя. А потом не мог отпустить ни на шаг, потому что не видеть тебя, хоть один день, было хуже смерти. Я пытался завоевать твою любовь, но хотел при этом умолчать о той подлости, которую допустил по отношению к тебе. И в
результате одна ошибка повлекла за собой другую, третью, сотую и я даже не понимал почему каждое моё действие, каждое слово вызывает у тебя такую ненависть, такую злость, почему ты постоянно избегаешь меня и не соглашаешься на свадьбу.
        Его голос становился всё тише, дыхание слабее, но он продолжал говорить.
        - Потом были иглы бизари. Пришлось бороться с ними за свой рассудок и свою жизнь, но даже они не смогли убить память о тебе и мою любовь. Перед свадьбой Фроста и Устиньи я получил письмо от Вэрдиса. В нём говорилось, что если я не оставлю тебя, то тебя уничтожат и всё к этому готово. Поэтому-то я и отказался от свадьбы, когда ты пришла ко мне и хотела вместе со мной назначить дату, потому что увидел на твоём теле смертельные заклятия. К этому времени я уже знал, что ради тебя готов на всё, но мне даже в голову не могло прийти, что ради твоей жизни мне придётся отказаться от тебя. И, когда я это сделал, оказалось, что ничего хорошего этим не добился. Виктория вынудила меня пригласить тебя на танец и это послужило сигналом клону Вэрдиса, который нажал кнопку 'активатора смерти'. Они тебя убили у меня на глазах!
        Он скрипнул зубами и с неожиданной силой ударил кулаком по ступеньке, перевёл дыхание и продолжил.
        - С помощью Жезла я вызвал твоих родителей. Они мне подсказали, что следует сделать, чтобы вернуть тебя из Атмана в тело. Когда ты открыла портал, но не успела им воспользоваться, его вышвырнуло в межмирье. Я перенёс тебя в специально созданный пространственный карман, а сам отправился к Алтарю Миров и совершил Великий Ритуал Вызова Богини. Цена меня не интересовала. Я заплатил бы и больше. И ты вернулась ко мне через полгода после ритуала. Но всё это время меня атаковали вэрдисовские клоны, как две капли воды похожие на тебя. С первой я даже переспал, но понял, что она не ты, когда было слишком поздно и я уничтожил её прямо на постели. После этого пришлось быть осторожнее и остальных я проверял твоим Ожерельем Невесты. Оно ни разу меня не подвело. Потом был вертибраль. Я понял это, когда проснулся от укола в затылок, но что-либо делать было уже поздно, потому что моё сознание почти перестало мне подчиняться. Меня превратили в марионетку. Я очень смутно понимал что говорю и что делаю, и командовала мной только воля моего патрона, имени которого я до сих пор не знаю. Ты и твои родители вернули меня
к жизни, но я попал в новую ловушку. Это был мой собственный Жезл Власти.
        Он замолчал, обессиленно откинувшись спиной на перила и прикрыв глаза, а я смотрела на белого, как лунь, старца, который хватал ртом воздух, словно рыба, выброшенная на берег и, поражённая его рассказом, не могла пошевелиться. Мне было ужасно стыдно за себя, за свои мысли и за свои поступки, и неверную оценку его отношения ко мне.
        - Пока я был в регенерационном сне, Жезл Власти завладел моей сутью и её жизненной силой. Он всегда так наказывает нерадивого хозяина за пренебрежение Законом. Когда я, наконец, проснулся и понял, что происходит, стало ясно, что помочь мне можешь только ты. Я пытался с тобой поговорить, но ты не стала меня слушать. И тогда я понял, что заслуженное наказание меня всё-таки настигло. Нельзя лгать любимому человеку и нельзя использовать того, кто тебя любит. Это слишком подло, особенно для Бога. Поэтому я принял неизбежное. Кристалл Смерти я всё равно искать не собирался, потому что первое существо, которое должен убить Бог Огня Смерти, это то, которое он больше всего любит. А кристалл Жизни исчез из Миров сразу после того, как Богиня Дарина принесла себя в жертву на Алтаре Драконов, чтобы остановить Великую Войну. Искать его было уже слишком поздно. Поэтому я бросил всё и пришёл сюда, чтобы свои последние дни провести рядом с тобой. Я подумал, что своим отношением и поведением смогу хоть немного искупить ту боль и те страдания, которые причинил тебе раньше. И я хотел сделать ещё одно.
        Он достал из кармана ту самую коробочку с колечком, которую давал мне на яхте, когда предлагал выйти замуж за моряка Сержа, и протянул её дрожащей рукой.
        - Пожалуйста, Дарина, прими это от меня на память. Я его сделал сам, думая о тебе и вложил в него всю свою любовь, всю нежность и восхищение тобой.
        Я, как во сне, взяла коробочку из его руки, открыла её, взяла кольцо и одела на палец. Он улыбнулся. В уголках его глаз блеснули слёзы. Он протянул свою старческую ладонь и погладил сверху мою руку. Неожиданно я почувствовала, какой сухой стала кожа на его ладони и мне стало безумно жаль, что всё так получилось.
        - Хорошо всё-таки, что мечты сбываются, - прошептал Арис, глядя на кольцо слезящимися глазами - Жаль только, что сбываются они слишком поздно.
        Он с трудом встал на ноги, но выпрямить спину до конца уже не смог.
        - Спасибо тебе, любимая, за то, что выслушала... Прости меня когда-нибудь, если сможешь... Мне пора.
        И он медленно, шаркающей походкой, пошёл в темень парка.
        Я ошеломлённо смотрела ему вслед и никак не могла с собой справиться, не могла открыть рот и что-то сказать ему в ответ, не могла думать, огорошенная ЕГО правдой.
        Удаляющийся Арис мне кого-то напоминал в эту минуту и я не могла понять чем и кого, пока он не скрылся из виду, пока я не смогла восстановить дыхание и усмирить тяжело стучащее сердце.
        И только тогда я поняла КОГО он мне напомнил, когда уходил!
        Он был похож на старого, облезлого кота, который решил умереть в одиночестве. Хищники всегда умирают сами. А он не хотел умирать! Он не мог смириться с неизбежным, но у него не было выбора.
        Его выбор был у меня.
        Я со всей скоростью, на которую была способна, рванулась в свою спальню, трясущимися руками открыла непослушный замок замаскированного под картину сейфа, выхватила оттуда Кристалл Жизни и понеслась следом за Арисом, надеясь, что он не успел далеко уйти.
        Земля горела у меня под ногами, кусты флуоров в ужасе шарахались в стороны, а я неслась, не разбирая дороги, по следу, оставленному Ашером в воздухе, по запаху прогорклых ландышей, по ощущению безысходности и дикой ярости, восстающей в душе несправедливо и не вовремя умирающего Бога. Моя душа разрывалась на части от боли, обиды и ярости на всех и на вся, и прежде всего на саму себя.
        Я не дам тебе умереть! Я не отпущу тебя, Ашер! Я верну тебя любой ценой или уйду вместе с тобой

* * *
        Он лежал в гостинной Белой Виллы на полу, так и не добравшись до спальни. Лежал ничком, поджав под себя руки и сиплое дыхание вырывалось из его груди.
        - Арис! Не умирай! Я не отпущу тебя! - кинулась к нему, одним движением перевернув, вдруг ставшее лёгким, тело - Арис, не оставляй меня!
        Его глаза с трудом приоткрылись и искорка досадного удивления блеснула в них. Он с неожиданной силой оттолкнул меня и я отлетела в сторону.
        - Какого чёрта ты пришла, Дарина?! - хрипло выкрикнул он - Дай мне хотя бы умереть достойно! Уйди! Ты не должна это видеть! Я не хочу, чтобы ты запомнила меня таким! Вон отсюда!
        Рука подогнулась и он упал на бок, закрыл лицо ладонью. По его щеке потекли слёзы бессильной злости.
        Вот тут-то меня и накрыла ярость.
        Я подскочила к нему, схватила за руку, которой он прикрывал лицо, насильно вложила в ладонь Кристалл Жизни.
        - Действуй, Арис! Слышишь?! Не сдавайся! - отчаянно затормошила его, не давая испустить последний вздох потоком живительной энергии, хлынувшим от меня к нему - Ну, же! Кристалл Жизни в твоей руке! Действуй, Арис! Действуй, иначе я уйду вместе с тобой!
        Он открыл глаза, глянул на Кристалл и огонь надежды вспыхнул в его взгляде.
        - Помоги мне сесть, Дарина, - попросил он.
        Я приподняла его тело, обхватила сзади руками, прижав спиной к себе и не давая упасть. Он поднёс вторую руку, в которой хранился Жезл Власти к кристаллу и скрытый во плоти незаконченный артефакт вырвался на волю. Его остроконечное навершие распахнулось девятью лепестками, как голодная пасть, и плотно обхватило Кристалл, сливаясь в единое целое.
        Яркая вспышка света резанула по глазам, волна силы соединения двух главных артефактов ударила всей своей мощью. Тело Ариса обмякло в моих руках, стало неожиданно тяжёлым. Но я не отпустила его, только уткнулась лицом в безвольное плечо, пахнущее прогорклыми ландышами, и потеряла сознание.
        Глава 5. Кольцо
        Очнулась на полу в какой-то гостиной, залитой солнечным светом. Двери на террасу распахнуты настежь. Даже шмель залетел и носился с перепугу по гостиной, истерично гудя в поисках дороги на свободу.
        Интересно, где это я? - подумала, удивлённо оглядываясь по сторонам.
        Вычурная эльфийская мебель, расписные потолки, в уголках лепнина. Стеклянная стена с видом на террасу и море. Кухонный уголок и обеденный стол на четыре персоны. Пианино и музыкальный центр. Толстый ковёр на полу. Лестница наверх.
        Поисковик метнулся по помещениям.
        Никого.
        Странно... - подумала, - как я сюда попала? Неужто забрела поспать на полу чужого дома?! Или я в очередной раз во что-то влипла?..
        Сосредоточилась, произнесла заклинание вызова фантомов, чтобы понять, как я сюда попала, но ничего не произошло. Ни фантомов, ни следа от них. Ничего.
        Тааак! - хмуро подумала. - И что это значит?! - и сама себе ответила. - А это значит только одно: здесь произошло что-то, чего я помнить не должна и кто-то, не ниже высшего мага, позаботился о моей памяти. Знать бы кто, удавила бы собственными руками.
        Осторожно вышла на террасу. Огляделась.
        Слева, чуть ниже, блестел позолоченной крышей какой-то санаторий, видимо, кого-то богатого. Напротив, изумительной красоты башенка маяка и рядом с ней домик смотрителя. Глянула направо. Там раскинулся небольшой приморский городишко, утопающий в зелени.
        Проделала ту же манипуляцию с фантомами и на террасе. Тоже ноль реакции. При всём при том, что воздух аж дрожит от нагнетённой Силы.
        Поймала ощущение чужого взгляда, машинально обернулась.
        Высокий, подтянутый мужчина стоял на балконе 'домика смотрителя' и разглядывал меня в бинокль.
        А вот это мне совершенно ни к чему, - подумала недовольно, - надо сматываться отсюда, пока не застукали. Разбираться потом буду.
        Сбежала по аккуратно выложенной мозаичной дорожке вниз к морю, за камнем переоделась в боевой костюм 'Шальных'. Хлопнула по пряжке пояска, трансформируя его в джинсы, майку и летние кроссовки. Лёгкой трусцой направилась по песчаному берегу в сторону городка.
        Через час я уже выходила от ростовщика с суммой наличных, необходимых на первое время. Только усевшись за столик уличной кафешки, смогла сосредоточиться на том, что со мной приключилось, но ничего не смогла вспомнить, кроме того, что Алтарь Миров мне каким-то чудом удалось восстановить и теперь я то ли 'отдыхаю', то ли от кого-то удираю.
        То, что это был один из Миров Людей, было понятно без слов, а вот какой из них, я пока понять не могла.
        Задумавшись, не заметила, как официант принёс мне чашку ароматного кофе и поставил на столик рядом.
        - Это угощение от фирмы для такой красивой девушки, - улыбнулся симпатичный абориген, сверкнув белоснежными зубами и чёрными, как смоль глазами, - будете что-то заказывать?
        - Благодарю, - улыбнулась в ответ, - попрошу меню.
        Парень услужливо положил на столик вычурную папку с меню и удалился.
        В этот момент я услышала Зов подруг и сразу же ответила. Через пару мгновений обе присели за столик. Мины были озабоченными до крайности.
        - Даринка, фигня какая-то происходит, - тихо сказала Ариадна. - Мы обе проснулись в шикарных спальнях какого-то имения и ни черта не помним, ни как туда попали, ни что там забыли.
        - Я вообще помню только нотацию матери насчёт замужества, будто это было только вчера, но такого быть не может, потому что тогда у меня был первый женский день, а сегодня ничего подобного нет. Как какой-то провал в памяти, тут помню, а тут не помню, - расстроенно добавила Илька, показав пальцем своё 'тут и тут'.
        - Со мной такая же канитель, - призналась девчатам. - Я вообще очнулась в гостиной совершенно пустой виллы. Главное, что фантомов вызвать не удалось. Как раз сидела и думала, что это значит.
        - И что надумала? - хмуро глянула Ари.
        - Только то, что мы к кому-то из высших магов попали под раздачу, - пожала плечами. - Других мыслей пока нет.
        - Чёрт! - пырхнула эмоциями Илька. - Я тоже хочу быть высшим магом, чтобы со мной такие штучки не проделывали, а то такое впечатление возникает, будто кусок памяти вырезал кто-то.
        - Или кусок жизни, - буркнула Ари.
        - А у меня ощущение такое, будто меня качественно обокрали, - добавила с досадой, - а то, что украли, было ценнее жизни...
        - И что будем делать? - тут же спросила импульсивная Илька, нетерпеливо поёрзав на стуле.
        - На голодный желудок ничего, - ответила ей. - Поедим, потом подумаем.
        - Ой, Даринка, а что это за кольцо у тебя на пальце? Раньше я у тебя такого не видела! - уставилась на мою руку глазастая Илька.
        Мы с Ари уставились туда же. Это было изумительной работы ажурное колечко с большим бриллиантом. Вязь переплетённых нитей трёхцветного золота напоминала какие-то древние руны, будто кто-то оставил послание о чём-то важном, а камешек разделял начало фразы от её конца.
        - Дай, - подставила ладошку Ари. - Попробуем вместе это прочесть.
        Я попыталась снять колечко, но не тут-то было! Едва потянула его с пальца, как оно мгновенно скрылось под кожей, как будто растворилось в ней. Вместе с камнем.
        Мы ошеломлённо переглянулись.
        - Ого! - Ари аж присвистнула.
        - Кажется, тебя 'пометили', подружка, - Илька глубокомысленно поджала губы и выразительно глянула на меня.
        - Поймаю, пообрываю все выступающие части тела, - буркнула злобно.
        - Тсс! - сыкнула на нас Ари.
        Подошёл официант, с улыбкой до ушей, принял заказ и снова скрылся за служебной дверью.
        - Итак, девчата, кто что помнит из последних событий в своей жизни? - спросила Ари, задумчиво оглядев нас. - Я помню, как мы ездили по моему Миру сначала к Источнику, а потом к Ключу. Помню, как уходили оттуда от магов в портал, который ты, Даринка, открыла заранее, а мы его держали, пока ты летала в облике драконши в Ключ. Больше ничего не помню.
        - Да, - подтвердила Илька, - я тоже это помню.
        - Значит, я помню чуть больше, - сказала подругам. - Мы после этого отдыхали где-то на берегу моря, вы чем-то были заняты, не помню, а я посетила в это время Мир Орнитов и вернулась оттуда со сломанным мечом и ножнами к нему. Отлежалась в ванной и легла спать. Это всё.
        - Чёрт знает что... - хмуро пробурчала Ари. - Этого я не помню.
        - Интересно, чем мы могли быть заняты таким важным, что не пошли с тобой, Даринка? - вопросительно глянула Илька. - Мы же всегда с тобой отправляемся в сомнительные мероприятия.
        Я пожала плечами, честно пытаясь вспомнить.
        - А где тот меч с ножнами? - поинтересовалась Ари.
        - Наверное в перстне, - пожала плечом. - Сейчас проверю.
        Аккуратно вытряхнула содержимое перстня на ладонь, внимательно просмотрела.
        - Нетути... - удивлённо протянула я. - Всё на месте, а его нет. Может кому из вас дала?
        Девчата проверили свои перстни. Покачали головами.
        - Интересно... - удивилась Илька, - и куда он мог деться?
        - А чёрт его знает, - хмуро ответила, складывая в перстень драконов миниатюрки нужных вещей.
        - Значит, так, девчата, - решительно сказала Ари. - Предлагаю отправиться в библиотеку ВАМПиКа, порыться там в литературе о потери памяти. Заодно сможем проконсультироваться с профессором Фредом. Он знаток по древним письменам. Хоть поймём, что за кольцо у тебя на пальце, Даринка.
        - Может удалось бы найти способ отблокировать нашу память, - согласно кивнула Илька. - Или пойти на курс повышения квалификации и там всё узнать про это, - она глянула на нас серьёзно и объяснила. - Помню, отец рассказывал, что в те время, когда он учился, аспиранты курса высшей магии отрабатывали какой-то ритуал работы с памятью, а он случайно оказался не в то время и не в том месте. Говорил, что десяток лет потратил, пока разблокировал свою память и только тогда вспомнил, что происходило в его жизни до того случая, и благодаря этому остался жив. Оказывается, у него был один смертельный враг, о котором он забыл из-за блокировки. Хорошо, что остался в Академии, а то нас всех и на свете не было бы.
        - Думаешь, это блокада? - пытливо глянула на неё.
        - Симптомы совпадают с теми, что упоминал тогда отец, - серьёзно ответила Ариадна.
        - Вот же гадость! - возмутилась Илька. - У нас точно врагов целая куча и я тоже не хочу погибнуть из-за этой дурацкой блокады. Никогда не знаешь, кто друг, а кто враг.
        - Нам до высших магов ещё три уровня, - напомнила подружкам, - а это ещё три курса повышения квалификации и годы практики в Мирах.
        - Ну и что? - удивилась Илька. - В любом случае их нужно проходить. Всё же на один шаг будем ближе к цели.
        - Или заплатим какому-нибудь высшему магу, чтобы снял с нас эту блокаду, - добавила Ари.
        - Ой, можно и совместить полезное с приятным. - махнула рукой Илька.
        - К Даринкиному деду можно обратиться, в конце концов, - добавила Ари. - Всё же Старейшина Совета Мудрецов. Ему это сделать раз плюнуть.
        - Угу, - кивнула подружкам и остудила их пыл, - и попасть к нему в кабалу на пару сумасшедших лет. Он так просто ничего делать не будет. Заставит отрабатывать. Нет. Дед в последнюю очередь.
        - В общем, девчата, если я правильно поняла, наша задача попасть теперь в ВАМПиК, - решила за всех Ари.
        И мы с ней безоговорочно согласились.
        После плотного обеда отправились за город. Там открыли портал и ушли друг за другом к воротам Высшей Академии Магии, Паранормы и Колдовства - ВАМПиК.

* * *
        Профессора Фреда я нашла в библиотеке Академии, пока девчата пытали архивариуса на тему литературы по работе с памятью.
        Профессор Фред, как всегда, сидел в дальнем уголке читального зала и его почти не было видно за стопками фолиантов, разложенных на столе и вокруг него.
        - Добрый день, господин профессор, - поздоровалась первой, чтобы обратить на себя внимание.
        Он поднял на меня подслеповатые глаза, присмотрелся и расплылся в улыбке:
        - Леди Стар! Как хорошо, что Вы появились! Как раз, думал о Вас.- с трудом улыбнулся он.
        Сразу было видно, что этот маг улыбаться не привык.
        - Вы ко мне по делу или как?
        - По делу, господин профессор, - ответила серьёзно.
        - Ну, коль по делу... - он протёр толстые стёкла очков, водрузил их на нос и внимательно глянул на меня. - Слушаю Вас внимательно, леди Стар.
        - Господин профессор, тут такая беда у меня. Я случайно обнаружила на своём пальце ажурный перстенёк с камнем непонятного происхождения. Рисунок на нём похож на какие-то древние руны, а прочесть их ни я, ни мои подруги не смогли. Не могли бы Вы мне помочь?
        - Безусловно, помогу, леди Стар, - кивнул он седой головой. - Покажите перстень.
        Я расстроенно вздохнула:
        - Господин профессор, это невозможно, - жалобно глянула на него. - Я хотела снять его, а он растворился в пальце...
        Профессор остро глянул на меня из-под кустистых бровей.
        - А на каком пальце он был? - спросил нахмурившись.
        - Вот здесь, - испуганно показала на безымянный палец правой руки, увидев реакцию профессора, - а рисунок я запомнила. Вот такой там был, - и быстро начертила руны по памяти на свободном кусочке пергамента, лежавшим на столе, под рукой профессора.
        - Погодите Вы со своим рисунком, - взволнованно буркнул профессор, - лучше мне палец покажите, леди Стар.
        Протянула ему руку. Он взял лупу, пробормотал какое-то заклинание и направил на палец лучик фиолетового света. Внимательно пригляделся к коже, выворачивая палец то в одну сторону, то в другую.
        Я крутилась вокруг него не хуже юлы, а профессор будто бы забыл, что это всё же живой палец и такие кренделя вытворять не приучен, но я молчала и терпела.
        Наконец, профессор Фред отпустил палец и взял рисунок. Долго его рассматривал, потом снял очки и ещё дольше сидел молча, закрыв глаза и подперев высокий лоб рукой. Я вся истомилась в ожидании, но знала, что мешать ему сейчас своей нетерпеливостью нельзя.
        - Это очень древние руны, леди Стар, - задумчиво произнёс профессор письменности. - Говорят, на этом языке разговаривали первые Боги, но точно ничего не известно. Этим вопросом когда-то занимались двое наших выпускников, но это было давно и я не знаю к каким результатам они пришли. Я давно потерял с ними связь. Но это только то, что мне известно. На самом деле всё может быть иначе.
        - Господин профессор, скажите, как мне его снять? - растерянно спросила.
        Профессор помолчал, внимательно глянув на мой палец, покачал головой, пожевал губами и сказал:
        - Боюсь, что это сделать будет очень сложно, если вообще возможно, профессор протёр очки и водрузил их на нос. - Это кольцо не украшение, леди Стар.
        - А что?
        Он пожевал губами, пробежал глазами по читальному залу, снова глянул на меня.
        - Леди Стар, я не могу ответить на Ваш вопрос, потому что не компетентен в этом. Но, думаю, что Вы сможете получить ответ на свой вопрос, если пойдёте учиться в экспериментальную группу, которую набирает Высший Совет Мудрецов.
        - А что это за группа?
        - Говорят, что после окончания курса все студенты курса получат статус высших магов. Только учиться там будет невероятно трудно, а выжить на практических занятиях и того труднее.
        - На сколько времени рассчитан курс? - загорелась я.
        - На академический год, - ответил профессор, - но подробности Вы сможете узнать в канцелярии. Как раз по этому поводу я вспоминал о Вас и Ваших подругах, леди Стар. Мне подумалось, что вам такой курс пригодился бы. А в том, что вы его успешно закончите, я не сомневаюсь.
        - А что конкретно обозначают эти руны, господин профессор? - не дала сбить себя с толку.
        - Думаю, что руны имеют несколько значений, леди Стар, - серьёзно сказал профессор Фред. - Первое, 'моя любовь вечна', второе, 'ты моя' и третье, 'мы вместе единое целое'. Это более серьёзно, леди Стар, чем мы с Вами можем даже предположить. Видимо тот, кто одел Вам это колечко, безумно ревнив. Не стоит рисковать понапрасну. По крайней мере, пока Вы не выясните, кто он.
        Удивлённо глянула на профессора и нахмурилась:
        - Благодарю, господин профессор, Вы мне очень помогли, - и повернулась уходить, но он меня остановил.
        - Леди Стар, я думаю, что Вам не помешало бы за пальчиком последить. Авось, что заметите, - хитро глянул и хмыкнул профессор. - Я с Вами не прощаюсь, леди Стар.
        - Спасибо, господин профессор, - кивнула в ответ и задумчиво пошла к подругам

* * *
        В учебной части мы узнали, что Высший Совет Мудрецов, действительно, набирает экспериментальную группу студентов, которые должны пройти курс обучения по специальной программе и те, кто дойдут до конца, получат статус высшего мага, причём, независимо от того уровня, с каким пришли на курс.
        Любой аспирант мог попасть на этот курс по собственному желанию, но, чтобы получить желанный уровень мага, нужно всего лишь выжить и принести на экзамен трофеи после практических занятий.
        Мы выслушали завуча по учебной части, переглянулись и, без раздумий, написали заявления о нашем зачислении в группу.
        Завуч внимательно прочёл заявления каждой, серьёзно глянул на нас.
        - Леди, вы должны дописать в своих заявлениях о своём согласии с тем, что Академия и преподаватели не несут ответственности за ваши жизни и здоровье в период обучения в экспериментальной группе.
        Мы удивлённо переглянулись, но нужную формулировку дописали.
        - Теперь пройдите к управляющему хозяйственной частью, получите ключи от комнат и всё необходимое, - распорядился завуч и положил наши заявления в отдельно лежащую папку, на которой была нарисована руна смерти.
        Молча вышли из его кабинета и закрыв двери, переглянулись и расхохотались.
        - Кажется, мы попали из огня, да в полЫмя, девчата, - хмыкнула Ари.
        - Где наша не пропадала! - хохотнула Илька. - И там не пропадала, и там тоже, может и здесь не пропадёт!
        - Да, иди ты... - отмахнулась Древняя.
        - А кан-кан по коридорам до начхоза, как в старые времена, слабо? - припомнила Илька, задиристо пихнув плечом Ариадну.
        - Ой, да запросто! - поддержала я её и подхватила Ари с другой стороны.
        - Трам-парарарапам-пам-парарарапам-пам-парарарапам-парарарара-трам - ... - заголосили в три горла и потанцевали по коридору, высоко задирая ноги.
        Только у двери начхоза оглянулись, наконец-то, почувствовав взгляды в спину. Группа незнакомых, в длинных мантиях и колпаках преподавателей, вышли из поперечного коридора и, склонив, как вороны, головы набок, смотрели в нашу сторону. Мы заткнулись и Ари смущённо постучала в дверь начальника хозяйственной части.
        - Войдите! - услышали мы голос хозяйственника через закрытую дверь и юркнули внутрь.

* * *
        - Ну, нет! Только не это! - сразу замахал на нас руками начхоз. - Стар, Вейдейэри и Адари! Только не говорите мне, что вы зачислены в экспериментальную группу! - и вкрадчиво взмолился. - Леди, скажите, пожалуйста, что вы зашли просто поздороваться, а?!
        - Не получится, - хмыкнула Ари. - Мы как раз туда и зачислены.
        - Вот этого я и боялся, - кивнул он и с обречённым видом дал нам три ключа от комнат. - Всё необходимое вон там. Вот списки. Идите, выбирайте.
        Зыркнули на него, забрали ключи и молча пошли вдоль ряда стеллажей со специальными принадлежностями.
        Прикосновения руки к предмету, обозначенному в списке, было достаточно, чтобы он оказался в той комнате, ключ от которой был в кармане или руке у каждой из нас.
        Наконец, список закончился и мы облегчённо вздохнули. Дружно вернулись к начхозу, отдали ему пергаменты со списками и покинули кабинет, едва ли не строевым шагом.
        Он насуплено проводил нас взглядом, схватил со стола чернильницу и швырнул вслед, но дверь закрылась чуть раньше. Теперь мыть бедному начхозу академический инвентарь самому, потому что магические чернила просто так не удалить.

* * *
        Мало того, что этот гад дал нам ключи от комнат в разных концах аспирантского этажа, так ещё и по разные стороны коридора!
        Этого мы ему попустить не могли.
        Осмотрев свои комнаты, выбрали ту, что располагалась ближе к центру между ними, сели в медитацию.
        Через час комнаты слились и появилась единая гостиная, с надписью на дверях: 6 -
13 - 21 живут здесь.
        Оплата с наших счетов за самовольство была сделана сразу после этого по повышенному тарифу. Теперь администрация никаких претензий к нам предъявить не могла. Остальное нас не волновало.
        После этого мы вышли из ворот Академии и отправились в Мир Гномов, один из побочных Миров Мира Людей. По дороге заскочили в одно из своих общих схронов за любимым напитком Мастера-кузнеца.
        Мастер Дродердрин глянул на список заказа, покачал головой и спросил:
        - Через сколько лет вы хотите получить всё это?
        - Вчера, - расплылась в очаровательной улыбке Илька, а я бухнула бочонком о наковальню Мастера.
        Он покосился на бочонок и сменил гнев на милость.
        - Хорошо. Сколько меся...
        Бубухнул рядом второй бочонок со стороны Ари.
        - Кхм... - кашлянул Дродердрин и глянул вопросительно на Ильку.
        Третий бочонок не преминул появиться тут же.
        - Ладно, - махнул рукой гном. - Черт с вами! 'Бешеные' подождут. Джентльмены не будут против пропустить дам вперёд, - довольно буркнул он в усищи. - А теперь, идите, дамы, идите. Не мешайте работать. Приходите через неделю и получите свой заказ.
        - 'Бешеные'??! - дружно выдохнули мы.
        - Они что, и правда живы?! - воскликнула Илька.
        Гном насупился, покрутил патлатой головой.
        - Идите, сказал!
        - Они и правда существуют?! - неожиданно воскликнула всегда выдержанная Ари.
        - Существуют, живы и здоровы, - буркнул гном, - вон заказов нанесли, не меньше вашего, - и пригрозил. - Убирайтесь, дамочки, а то передумаю и пойдёте в общую очередь!
        Мы мгновенно выскочили за дверь.
        - Ух, тыыы!!! - протянула Илька. - Значит, это правда?! - и заявила. - Девчонки, вы как хотите, а я хочу на них взглянуть хоть одним глазком!
        - Можно подумать, что они дурнее нас, - хмыкнула Ари, - тоже, небось, пришлют дублей.
        - Без сомнений, - кивнула я согласно. - Они же не дураки, чтобы поступать иначе, чем привыкли.
        - Жааалко-то как! - горестно пропела Илька. - Ну, хоть бы разок оказались дурнее!
        - Илька, хорош трепаться. 'Бешеные' не придурки. Иначе бы мы с них пример не брали. Пошли отсюда. Даринка, убирай фантомы и следы, - распорядилась Ари и первой прошла в открытый ею же портал.
        Сказано-сделано.
        Теперь нам предстояло экипироваться по-женски на целый год учёбы.
        Поход по магазинам Миров продлился два дня и вымотал нас похлеще любой битвы. Но, наконец-то, все мелочи были предусмотрены и закуплены, и мы вернулись в Академию.

* * *
        Разложив по привычным мечтам покупки и полученное от начхоза, мы отправились в любимую корчму, укромно спрятанную мудрым хозяином в центре живописного парка, не далеко от академических ворот.
        К сожалению, наш столик был занят какой-то группой мужчин из пяти представителей разных рас, два из которых были, по всей вероятности, братьями, если брать во внимание их похожую внешность. Пришлось садиться в другое место.
        Недовольные мины мы им всё же скорчили, а они сделали вид, что этого не заметили.
        После ужина мы позволили себе по бокалу сладкого вина и принялись тихонько обсуждать будущий курс. На это ушло много времени и не один бокал, так, что домой мы возвращались довольно хмельными и весёлыми.
        На рассвете, по старой памяти, устроила подружкам побудку в виде ведра ледяной воды в постель. Обе подскочили с воплями и кинулись на меня с кулаками. Отбилась с хохотом и унеслась по коридорам и лестницам в дендрарий.
        Подружки догнали, едва я выскочила на аллейку, и там сцепились в рукопашной, пробуждая тела и мозги к действию. Потом побежали лёгкой трусцой по знакомому со студенческих лет маршруту до того места, где всегда тренировались в бою с фантомами.
        Место оказалось занятым. Там тренировались вчерашние пятеро, каждый в своей сфере. Как раз те, что заняли наш столик в корчме.
        Как бы там ни было, но нам пришлось искать другое место.
        Вернулись в общагу довольно потрёпанными и сразу отправились в душ. Времени до общего сбора оставалось мало.

* * *
        В аудиторию мы пришли задолго до начала ознакомительного сбора, сели на свои любимые места, 'на камчатке' у окна.
        К назначенному времени аудитория была переполнена аспирантами. Мест не хватало и, пришедшие позже, стояли в проходах и под стенами в несколько рядов.
        В восемь ноль-ноль дверь в аудиторию захлопнулась. Кто не успел войти, остались в коридоре и оказались лишены возможности учиться в новой экспериментальной группе.
        - Доброе утро, дамы и господа! - раздался громкий раскатистый бас от кафедры, и все головы повернулись туда.
        Из 'переходов', один за другим, выходили молодые мужчины в боевых костюмах из чёрной кожи, длинных дорожных плащах, с фибулами на левом плече, в масках и широкополых шляпах.
        - 'Бешеные'... - волной прокатилось по аудитории.
        - Высший Совет Мудрецов поручил нам провести специальный курс обучения для тех, кто не боится риска и чувствует в себе силы стать высшим магом, независимо от того, на каком уровне находится сейчас, - одним духом на одной ноте выдал один из них. - Для этого была создана специальная программа и приглашены в роли ваших преподавателей мы.
        Он прошёлся перед аудиторией, заложив руки в карманы брюк, вернулся на место в полной тишине.
        - Довожу до вашего сведения непреложные законы нашей группы, - строго продолжил он. - Любое нарушение внутренних правил, неподчинение приказу, распоряжению или пожеланию любого из преподавателей, халатное отношение к учёбе, неуважение друг к другу, самовольные отлучки из расположения группы, трусость, подлость, нечестность и ложь в любой степени и на любой стадии обучения, замеченные любым преподавателем или сокурсниками, и вы автоматически исключаетесь из группы с полной блокадой памяти того, чему научились здесь и чьи имена и прозвища узнали. Независимо ни от чего.
        Мы с подругами переглянулись.
        Он обвёл взглядом молчаливых студентов:
        - На безопасной территории, где будет находиться группа, каждый студент группы обязан жить отдельно от других. Надеюсь, вам понятно, о чём я говорю. На территории опасной для жизни и здоровья любого из нас, будем поступать по обстоятельствам.
        Снова обвёл взглядом группу и добавил:
        - Дамы и господа, надеюсь, все помнят, что ни Академия, ни Высший Совет, ни мы, как преподаватели группы и высшие маги, не отвечаем за вас, ваше здоровье и жизнь. Нянчиться с вами здесь никто не будет. Вы все состоявшиеся маги и магини-воины и знаете, что такое реальная опасность. Наше дело научить тех, кто сможет принять и показать знания высшего мага за срок, определённый Высшим Советом. Каждый из вас может покинуть группу в любой момент. Достаточно будет заявить об этом вслух. Если вы примете решение закончить курс прежде, чем подтвердите свою новую квалификацию, полученные знания будут анулированы из вашей памяти. То есть, вы будете возвращены на тот уровень, с каким пришли сюда сегодня.
        Он отошёл в сторону, предоставив место другому.
        - Дамы и господа, занятия и практика будут проходить там, где это было запланировано Высшим Советом, - сказал он. - Лекции и практику будем проводить мы, - обвёл взглядом преподавателей, - обращаться к любому из нас можете 'господин препод'. К вам мы будем обращаться только по фамилии. Если фамилия у вас слишком длинная или неудобная для быстрого произнесения в боевой ситуации, мы оставляем за собой право сокращать её по собственному усмотрению.
        Его взгляд остановился на девице, сидевшей впереди, потом на мне.
        - Леди Стар, прошу вас подняться.
        Удивилась, но поднялась. Впереди поднялась ещё одна девушка, выпрямилась своей гордой красотой. Преподы поочерёдно оглядели нас.
        - У вас обеих одинаковые имена и фамилии: Дарина Стар и Дарина Стар.
        Девушка спереди оглянулась и враждебно прищурилась на меня. Окинула оценивающе с головы до стола и презрительно хмыкнула.
        - Во избежание путаницы мы решили называть вас Дар и Стар. Надеюсь, у вас не будет возражений, - продолжил препод.
        - Сейчас все свободны, - объявил третий препод, - ровно через час встречаемся в большом спортзале. Форма любая, при себе иметь всё своё боевое оружие. Там вы пройдёте первичный тест, который покажет ваши боевые умения и даст нам возможность решить, кто из вас в состоянии защищать себя и соратников, а кому нужны няньки.
        Двери распахнулись. Аспиранты потянулись к выходу, а преподы остались стоять у кафедры и внимательно наблюдать за каждым.
        Мы с подругами дождались, пока основная толпа схлынет и тоже двинулись к двери, в свою очередь попав под цепкие взгляды преподов.

* * *
        - Ну и что будем делать? - спросила Ари, оперевшись спиной о стол в нашей гостиной.
        - Я хочу вернуть свою память, - твёрдо сказала Илька, - и я буду подчиняться их требованиям, пока они будут логичны.
        - Что ты имеешь в виду? - приподняла брови Ари.
        - Например, жить в разных комнатах, как они этого требуют. Видимо у них есть к этому свои серьёзные основания. И без надобности не буду показывать свой характер, то есть препираться и спорить с ними, - ответила Илька.
        - В принципе, я тоже не против, - согласно кивнула Ари. - А ты что думаешь, Даринка?
        - Согласна с вами, - кивнула подружкам. - И я тоже хочу вернуть свою память.
        - Тогда разделяй комнаты, - пожала плечами Ари, - пора собираться на тест. Как вы поняли, группа огромная, опаздывать нельзя, а то можно вылететь даже не начав обучение.
        - Хорошо, - кивнула, - тогда давайте, помогайте.
        В этот раз я едва справилась с ограждающей Силой, которой так легко управляла вчера.
        Оставшись одна, в своей комнате, сразу не смогла подняться от слабости, охватившей всё тело. Так и распласталась на холодном полу.
        Что же это такое было? - растерянно подумала, пытаясь отдышаться после усилия. - Интересно, как там девчата?
        С трудом перевернулась на четыре кости. Перед глазами полетели метелики и исчезли. Села на пол, потёрла лицо. Вроде бы полегчало.
        Опоясалась мечом, пристегнула ножны стилета, кинжала и мизерикордии на свои места, разложила по ячейкам на поясе шилоны.
        Вышла в коридор. В голове снова поплыло. Присела на низкий широкий подоконник, устало оперла голову на руки, закрыла глаза.
        Что, чёрт возьми, со мной происходит? - думала растерянно. - Будто ворочала полдня неподъёмные глыбы. А ведь такого быть не должно. Чем я так бабахнула, интересно? Или это преподы блокаду поставили, чтобы проверить на что мы способны?...
        Из задумчивости вывела неожиданная боль. Кто-то ударил меня острым носком по ноге. Подняла голову. Надо мной, пылая гневом, стояла вторая Дарина Стар.
        - Слышь, ты, коза, - процедила она сквозь зубы, - чеши отсюда, пока я из тебя фарш не сделала.
        Мгновенно распрямилась, как пружина, молча ткнула девицу пальцем в яремную ямку. Та в ответ схватилась за горло и согнулась пополам от боли и невозможности вдохнуть. Две другие, что стояли за её спиной и нагло ухмылялись, ринулись ко мне, но и им повезло не больше.
        Из дверей начали выходить студенты и я сделала вид, что меня три корчащиеся на полу девицы никак не касаются, и двинулась вместе со всеми. По дороге меня догнала Илька, схватила за руку, вопросительно заглянула в глаза. Ари тут же появилась рядом.
        - Даринка, а что там с однофамилицей произошло? - заинтересованно спросила Эльфийка.
        - Понятия не имею, - пожала плечом.
        - Ясно, - хмыкнула Ари, сразу поняв в чём дело и добавила, - учёба начинается весело, значит, скучать не будем.
        Мы прошли в спортивный зал, между преподами, зачем-то подпиравшими двери с обеих сторон. Ощущение было не из приятных. Будто не просто раздели, а и шкуру содрали живьём, но виду ни одна из нас не показала.
        Как ни странно, но некоторые не смогли войти в зал и были тут же отчислены.

* * *
        Аспиранты построились в четыре шеренги, чтобы вообще поместиться на отдельной площадке, предназначенной для одной группы. Преподаватели стояли в центре и внимательно оглядывали строй.
        - Итак, дамы и господа, - начал один из 'Бешеных', - Сейчас вы все пройдёте по одному пробному спаррингу с одним из преподавателей. Если вы не владеете оружием в той мере, которая необходима, чтобы чтобы защитить себя, вы выбываете из группы без промедления. Наше решение оспаривать бесполезно. - снова сделал паузу. - Каждый преподаватель будет вызывать по фамилии аспиранта и проводить тест. Ваша задача удержаться на площадке тридцать секунд. Если кому-то удастся из обороны перейти в наступление, тот освобождается от остальных тестов. Оружие боевое. Ограничений никаких нет.
        И первым прошёл к одной из тренировочных площадок, окружённой ограничительным кругом. Остальные преподы двинулись за ним, занимая свободные круги.
        Мы внимательно приглядывались к поединкам, не пропуская ни одного движения преподов.
        - Мда уж... - буркнула Ари. - С этими придётся туго.
        - Угу, - согласилась с ней, - ни одного лишнего движения.
        - Они играют, - недовольно буркнула Илька, - ни малейшего усилия с их стороны не видно, а скорость просто бешеная.
        - Не опозориться бы, - заметила Ари.
        - Они не работают на скорости, - высказалась я, - наше дело не ускорять их, тогда всё будет нормально. Сказали в обороне, значит, будем держаться в обороне. Незачем выпендриваться с таким противником.
        Наконец, дошла очередь до нас.
        - Брискас!
        - Вэйдейэри!
        - Стар!
        - Адари!
        - Бёрд!
        Встала напротив препода со своим Риндалом в руке. Он оглядел меня с головы до ног и обратно. Взгляд задержался на стилете, прикреплённом к запястью. Глаза опасно прищурились.
        Дцынь-дцзынь-дцзынь! - пропели клинки и скрестились. Мы оказались лицом к лицу по обеим сторонам перекрестья. На уровне пояса замерли скрестившиеся стилет и кинжал.
        - Почему Вы не напали, Стар, пока я Вас рассматривал? - спросил препод с ледяными сине-зелёными глазами.
        - Это тест, а не реальный бой, если я правильно поняла, - чуть дёрнула бровью, обозначив удивление.
        Дцынь-дцзынь-дцзынь! - быстрее пропели клинки и снова скрестились.
        - Вас учил Пэр Ардерис? - спросил препод, чуть приподняв бровь.
        - Не знаю такого, - ответила спокойно.
        Дцынь-дцзынь-дцзынь-дцзынь-дцзынь! - пропели клинки на солидной скорости и снова скрестились.
        - Анри! Сэс! - услышала окрик одного из преподов и мой противник отшвырнул меня, как котёнка.
        Ушла перекатом назад, перетекла сразу в боевую стойку, не выпуская противника из виду. Он сверкнул глазами в узкой прорези между маской и шляпой и опустил оружие. Убрала своё и я, и вышла за границу спарринговой площадки. Нашла глазами подруг и пошла к ним.
        Оказывается, вся группа смотрела на меня, вместе с преподами. С досадой качнула головой и молча остановилась рядом с Илькой и Ари. Вместе отошли в сторону.
        - Дамы и господа! - громко сказал один из преподов. - Те, кто прошёл спаринг, прошу к мишеням.
        И бОльшая часть группы потянулась в другой конец зала. Мы отправились следом за ними. Один из преподов, возглавлял шествие.
        - Ты же сказала не ускоряться, а сама?! - тихо пробурчала Илька, - Вас обоих видно не было за веером стали. Все преподы, как один, прекратили поединки и уставились на вас. Один из них подошёл поближе и смотрел, как нанятый.
        - Ну, и чёрт с ним, - качнула головой. - Он мне выбора не оставил. Не буду же я отступать перед его напором.
        - Я думаю, что нам тут туго придётся, - серьёзно сказала Ари. - Слишком строго они ко всему подходят...
        Интуиция молчала.
        - Дамы и господа! - громко объявил препод со стороны мишеней. - Вы должны поразить мишени насмерть любыми известными вам способами. Времени на каждого студента для зачёта теста отводится тридцать секунд. Тест приближён к реальному боевому режиму. Мишени аналогичны своим реальным прототипам. Яд, огонь и прочие прелести настоящие. Здесь три входа и три выхода. Разбейтесь на тройки и прошу приступать сначала желающих. Кто желает прогуляться на ту сторону первым?
        Мы переглянулись, но решили остаться на месте и понаблюдать.
        Первая тройка пошла. На противоположную сторону вышли двое. Одного унесли санитары.
        Это были не мишени. Это была настоящая нечисть, которую кто-то держал под контролем и отпускал только тогда, когда аспиранты входили внутрь ограждённого заклинаниями пространства.
        Мы с подружками снова переглянулись.
        Место убитой и раненой нечисти заняли другие и 'тест' повторился со следующей тройкой. Из них вышел на ту сторону один.
        Подтянулись остальные аспиранты и преподы, молча наблюдали за каждой следующей тройкой.
        Мало кто доходил до конца и практически не было тех, кто поразил всех представителей нечисти насмерть.
        Дошла очередь до нас.
        Молча прошли к трём входам, дождались команды и одновременно рванулись вперёд. Дружно проскочили на ту сторону, оглянулись оценить свой проход. Нечисть медленно исчезала, кто-то из них растекался лужей слизи, кто-то кислотой, кто-то вспыхивал пламенем, а один монстр просто взорвался, разбрызгивая свои внутренности вокруг.
        С той стороны раздались аплодисменты. Глянула на однокурсников, ожидающих своей очереди и поймала взгляды преподов. Один из них скрестил руки на груди, покачивался с пятки на носок и обратно, прищурившись смотрел на нас.
        Мы дождались, пока нам позволили забрать своё оружие, и ретировались в толпу прошедших тест.
        - Здорово вы прошли, - восхищённо блеснула глазами одна из двух молоденьких Ашерок и попросила. - Дадите пару уроков и нам с подругами?
        - Да вы тоже здорово прошли, - улыбнулась им Илька, - я хотела вас попросить об этом же.
        - Тогда, может быть, вы не будете против потренироваться вместе? - с надеждой спросила вторая Ашерка. - Меня зовут Тикенция Бош. А это Алиса Брискас и Берта Брамс.
        - Нет проблем, - приветливо улыбнулась Ари, - потренируемся, как появится возможность.
        За нами шла тройка Дарины Стар. Они тоже прошли все трое, но поразили только одного монстра. Больше уворачивались от плевков и ударов, и у них это неплохо получилось.
        К закату солнца тестирование закончилось.
        - Сейчас все свободны, - объявил препод. - Можете привести себя в порядок и пойти на обед. Кухня предупреждена. Через полтора часа встречаемся в аудитории. Там вы узнаете результаты тестирования.
        И преподы первыми покинули спортивный зал, шагнув 'переходом'.

* * *
        - Дамы и господа, - начал препод, когда группа разместилась в аудитории, а двери захлопнулись с хуком, - те, кого я буду называть по фамилиям, встают и выходят из аудитории. Надеюсь, понятно почему.
        Названные аспиранты выходили один за другим, пока от первоначальной группы не осталась одна треть. Я обратила внимание, что каждый названный проходил сквозь какую-то вуаль и по ту сторону порога недоумённо или удивлённо оглядывался по сторонам, будто не понимал, где находится.
        Отметила этот факт про себя и удивилась тому, что никто больше, кроме меня этого не видит.
        Когда остались те, кого не забраковали, поднялся со своего стула тот, что говорил первым и встал перед аудиторией.
        - Остальных прошу рассесться так, чтобы за одним столом сидела одна особа, - распорядился он и подождал, пока его приказ будет выполнен. - Из двухсот сорока магов и магинь-воинов, пожелавших получить статус высших магов, осталось пятьдесят пять. Отсев будет продолжаться, если вы дадите нам к этому повод. Теперь мы с вами познакомимся и будем обращаться друг к другу по именам или прозвищам, какие сообщим группе или дадим друг другу сами. Однако, не расценивайте это, как панибратство. Просто так удобнее и в бою, и в учёбе. После того, как представимся мы, каждый из вас встанет, вкратце расскажет о себе и в двух словах скажет о своей цели, которую надеется достигнуть, когда получит статус высшего мага-воина.
        Он глянул на остальных преподов и в какое-то мгновение их костюмы трансформировались в обычные брюки, рубашки и жилеты. Перед нами появились пятеро представителей разных рас. Двое из них были Ашеры, Орнит, Эльф и Древний.
        Один из Ашеров, который только что говорил, внимательно оглядел замерших аспирантов и продолжил:
        - Меня зовут Арис Гранд Ардерис. Я высший маг восьмого уровня и руководитель группы 'Бешеные'. Прозвище Бешеный Счастливчик. Боевой опыт, по исчислению времени Академии, двести пятьдесят лет. Научным руководителем вашей группы назначен я, поэтому для вас я царь и Бог, и последняя инстанция, решающая любой вопрос и любую проблему, - помолчал, давая время на осознание услышанного и продолжил. - Обращаться ко мне в боевой обстановке можно по имени и 'господин научрук' при любых других обстоятельствах.
        Народ закивал головами, послышались одобрительные и просто довольные возгласы.
        Илька закусила губу, сдерживая счастливую улыбку, радостно зыркнула на нас с Ари. Я сидела с каменным лицом. Ари тоже.
        - Сюда бы ещё 'Шальных', - пошутил кто-то из мужчин, - был бы полный комплект.
        - Мы здесь! - воскликнула Дарина Стар с переднего ряда. - За нами не заржавеет!
        Она и её две подруги приподнялись.
        Преподы, как один, удивлённо переглянулись. Мы тоже. Илька вовремя прикусила губу, чтобы не брякнуть ненароком чего непотребного, поймав моё предупреждение взглядом. Ари почесала ухо, в свою очередь подав сигнал 'лапши на уши', которая нам вполне подходит.
        - Эллориэль Фейэри, - представился Эльф, - высший маг седьмого уровня. Прозвище Хитрый, группа 'Бешеные'. Боевой опыт, по исчислению времени Академии, триста двадцать лет.
        - Альтаир Орли Бёрд, высший маг седьмого уровня. Прозвище Надёжный, группа 'Бешеные'. Боевой опыт, по исчислению времени Академии, двести тридцать пять лет.
        - Александр Виктор Бермуд, высший маг седьмого уровня. Прозвище Силач, группа 'Бешеные'. Боевой опыт, по исчислению времени Академии, триста восемьдесят лет.
        - Анри Брайен Ардерис, высший маг восьмого уровня. Прозвище Верный, группа 'Бешеные'. Боевой опыт, по исчислению времени Академии, четыреста лет.
        - Прошу дамы и господа! Теперь ваша очередь, - пригласил широким жестом научрук и сел на стул, рядом с остальными преподами.
        Первой вскочила Старова и хрипловатым, после моего удара в горло, голоском затараторила:
        - Дарина Стар, Мир Людей, наследница древнего графского рода. Магиня-воин пятого уровня. Дикая Роза, группа 'Шальные'. Боевой опыт десять лет.
        Мы спокойно наблюдали эту сцену, не подавая вида, что это каким-то образом касается нас. Илька показала три пальца одной руки и три другой, обозначив, 'вот, кто портит наше имя в Мирах, наконец-то поймали'. Мы с Ари почти одновременно раскрыли ладони правых рук, что означало 'спокойно наблюдаем и молчим'.
        - Эльвира Рэрд, Мир Волков-Оборотней, - продолжала подружка Стар, - герцогиня, магиня-воин пятого уровня. Орхидея, группа 'Шальные'. Боевой опыт десять лет.
        - Ори Прада, Мир Флуоров, - добавила третья из них, - баронесса, магиня-воин пятого уровня. Лилия, группа 'Шальные'. Боевой опыт десять лет.
        Аспиранты довольно кивали, преподы внимательно разглядывали 'шальных', но по их лицам и глазам не было видно, что они думают по этому поводу.
        Группа продолжала представляться. Наконец, подошла наша очередь, как последних. Илька встала первой.
        - Иллариэлла Итаэль Вэйдейэри, Мир Эльфов, герцогиня. Магиня-воин седьмого уровня. Боевой опыт пятнадцать лет, - и села, нахмурив брови.
        - Ариадна Гордон Адари, Мир Древних, графиня. Магиня-воин седьмого уровня. Боевой опыт семнадцать лет, - равнодушным тоном сказала Ари и опустилась на своё место.
        - Дарина Стар, - на одной ноте произнесла я, - Мир Людей. Магиня-воин седьмого уровня. Боевой опыт двадцать лет.
        - А происхождение? - приподнял бровь научрук.
        - Я из простых, господин научрук, - спокойно ответила, садясь на место.
        - А статус высшего мага Вам нужен, чтобы получить дворянство? - спросил Анри, с которым я вела поединок фехтования.
        Глянула на него спокойно и ответила:
        - Извините, господин препод, я не страдаю комплексом неполноценности по этому поводу.
        Анри прищурился, но промолчал.
        - Итак, леди и господа, - сказал научрук, - теперь мы с вами знакомы лично. На ближайший год, по времени Высшей Академии, нас всех ждут сложная программа обучения и серьёзные боевые испытания. Успех зависит от нас самих и от нашего общего умения взаимодействовать группой.
        Группа тихонько загомонила, соглашаясь со словами научрука.
        Мы сидели молча. Даже не переглянулись. Слова научрука для нас были понятны. Это могло означать, что нас в любой момент могут перевести в Мир, где время идет дольше и месяц или неделя будут равны году здесь.
        Статус высших магов дадут всем. Посмертно. Иначе 'Бешеные' ни за что не признались бы, кто они на самом деле. А уж о чистке памяти тут и говорить нечего. Никто не будет помнить их лиц, имён и статусов. Это точно.
        Научрук зашагал перед аудиторией от стены к стене, заложив руки за спину, будто чего-то ждал, пока не наступила полная тишина. Остановился ровно по центру.
        - Никто не хочет ничего сказать? - спокойно спросил научрук.
        Тишина.
        - Ну, ладно, - усмехнулся он. - Занятия начинаются завтра. На сегодня все свободны. Отдыхайте.
        Группа начала расходиться.
        Тройка Стар оказалась в центре внимания, улыбок, похлопывания по плечам, возгласов восхищения.
        Мы с подругами молча вышли из аудитории и отправились, как обычно после таких сборов, на прогулку, чтобы всё обсудить без посторонних ушей.

* * *
        Мы долго шли молча по аллейкам дендрария. Каждая думала о своём, но делиться мнениями не спешили.
        Где-то журчал фонтан, издалека слышались голоса младших студентов, выбравшихся после занятий на спортивную площадку. Шелестели листва могучих крон над головами и наши шаги по галечной дорожке.
        - Странно, - тихо сказала Ари, - говорили обо всём, кроме самой программы обучения. Ведь ни слова не сказали об этом.
        - Да, - согласилась Илька. - Ни о предметах, ни о списке литературы...
        - Зато обратили наше внимание, что обучение будет длиться один год по времени Академии, - заметила я. - Но если учитывать разницу во времени между Мирами, то... Хм... Вполне может быть, что выполнить нам всем нужно будет только одно задание в каком-нибудь Мире с вяло текущим временем.
        - Или в Межмирье далеко от центра, - добавила Ари.
        - То есть, получается, что мы сами себя выбрали 'пушечным мясом', чтобы 'Бешеные' выполнили что-то важное для Высшего Совета, - задумчиво рассудила Илька.
        - Теперь ясна наша подписка под заявлением о зачислении в группу, - согласно кивнула Ари.
        - Значит, мы должны быть настороже, держаться вместе и тихо, - добавила я. - Не зря нас заставили поселиться по разным комнатам, ох, не зря...
        - Мда... не зря... - кивнула Илька. - Значит, мы должны их перехитрить и выйти сухими из воды, - и добавила. - Я не собираюсь умирать в цветущем возрасте даже ради выполнения задания 'Бешеными'.
        - А что скажете об этой Стар с подругами?
        - Смешная она и глупая, - усмехнулась Илька. - Понять не могу, чего она пыжится и под нас косит?
        - Ну, ты же видела, как ей нравится быть в центре внимания, - пожала плечами Ари и хмыкнула. - Чужая слава покоя не даёт.
        - Интересно, откуда они могут столько о нас знать? Неужели совпадение? - глянула на подружек.
        - Ага, как же! - хмыкнула Илька. - Держи карман шире! Прозвища тоже совпадение, конечно же!
        - Где-то мы дали маху, - кивнула Ари, - Илька права, Даринка, где-то в нашем окружении есть 'крыса'.
        - Прямо, как мы. - покачала головой я, усмехаясь себе под нос. - Мы ведь сами такими были и позволяли рекламировать себя нашим посредникам. Всё за 'Бешеными' гнались, как за исчезающим призраком. Тоже хотели и славы, и денег. Поэтому я понимаю девчонок. Наедятся всего этого и тоже притихнут.
        - Ой, Даринка, мы такими хамками брехливыми никогда не были и себя за тех, кем не являемся, не выдавали, - недовольно буркнула Илька, откусывая печеньку.
        - Ты права, - согласно кивнула обеим, - мы были слишком гордыми для этого, а они просто глупые. Но, согласитесь, нам это на руку. Их ложь даёт нам большую маневренность и свободу действий, чтобы не стать 'пушечным мясом'. И в то же время мы, благодаря их лжи, остаёмся в тени.
        Девчата согласно кивнули.
        - В таком случае нам нужно поддерживать их реноме 'Шальных', - подвела итог Илька.
        - А, кстати, что там в коридоре между тобой и ими произошло, Даринка? - вопросительно глянула на меня Ари. - За что ты их так?
        Я рассмеялась.
        - Ну, ты и глазастая! Ничего не укрыть!
        - А серьёзно? - насторожилась подруга.
        - Стар велела какой-то козе убираться отсюда, - улыбнулась ей, - я не поняла к кому это и сгоряча показала направление в козлятник.
        - Сука, - прищурилась графиня. - Я ей дам козу!
        - Да, ладно тебе, Ари, - покладисто сказала ей, - все три получили за наглость. Думаю, им этого хватило.
        - Если нет, добавим, - кивнула Илька. - Это она из-за фамилии, видимо.
        - Ничего, это лечится, - хмыкнула в ответ. - Ладно, девчата, давайте на боковую, но будьте настороже.
        Девчата кивнули и ушли к себе.

* * *
        Проснулась на рассвете, облачилась в 'спортивный' костюм и выбежала из комнаты. По дороге стукнула девчатам и мелкой трусцой побежала по коридорам к выходу из здания.
        На одном из перекрёстков коридоров чуть не столкнулась с профессором Провидием, который был нашим научруком во времена студенчества.
        - Ой! Простите, господин профессор! - испуганно извинилась я, поддержав старичка под руку.
        - Дарина Стар, - обрадовался профессор, - я рад тебя видеть, деточка. Как хорошо, что ты здесь. На чаёк пригласишь?
        - Конечно, господин профессор! - обрадовалась и я тому, что он всё ещё меня помнит. - Когда хотите, тогда и приходите. Или меня позовите. Я с удовольствием приду.
        Он странно оглянулся по сторонам и тихо сказал:
        - Сегодня вечерком загляну. Как только ваши лекции закончатся, - и приложил палец к губам. - Беги, деточка, беги. Без зарядки в нашем деле никак нельзя. Тренируй тело, пока не пришло время, когда тренировать остаётся только ум.
        Удивлённо глянула, хотела спросить, что это значит, но он лишь замахал на меня руками.
        Выбежала на улицу, пробежала через спортивную площадку, завернула в дендрарий и столкнулась нос к носу с научруком. То есть, носом в грудь. Он поймал меня за плечи, отстранил от себя, строго спросил:
        - Стар, Вы всегда так неуклюжи? Или только когда бежите мне навстречу?
        Стряхнула его руки, отступила назад.
        - Извините, я Вас не видела.
        - Или хотели попасть в мои объятия? - насмешливо спросил он.
        Подняла на него прищуренный взгляд, глянула сверху донизу, молча развернулась и побежала в другую аллейку.
        Он бросил в меня 'стопер', но я его отбила, даже не обернувшись, а потом долго чувствовала взгляд научрука через его поисковик, но внимания не обращала.
        Вскоре меня догнали девчата и мне стало не до него. С подругами, как известно, держать ухо надо востро во всех смыслах. Особенно, с моими.

* * *
        В дверях столовой снова столкнулась с научруком. Он стремительно выходил, а я заходила. И снова его руки ухватили меня за плечи и отодвинули от себя.
        - Стар, опять Вы за своё, - буркнул он недовольно.
        Молча глянула исподлобья, убрала его руки со своих плеч и прошла в столовую. На будущее решила быть осторожнее и пускать впереди себя 'глазок', чтобы не попадать в двусмысленное положение.
        Первая лекция была по меньшей мере странной.
        На каждом столе лежало по пергаменту, а на доске была начерчена разноцветными мелками схема боя при взаимодействии третьих сил. Преподы стояли около кафедры во главе с научруком и пристально разглядывали каждого студента.
        - Доброе утро, леди и господа! - сказал научрук, когда все расселись. - Наши занятия начинаются, как видите, с контрольной работы. Таким образом мы решили выяснить ваши способности, возможности и уровень знаний, - оглядел аудиторию и продолжил. - Здесь изображён магический бой в геопатогенной зоне. Ваша задача выиграть его и показать свой способ на пергаменте. У вас полтора часа времени. Прошу приступать к заданию.
        На пергаменте проявилась та же схема, что и на доске.
        Внимательно изучила схему. Переговорили с подругами крохотными короткими жестами, обсудили ситуацию, решили показать три варианта боя без проигрыша.
        Преподы ходили между столами, заглядывали через плечо, кому-то тихо что-то говорили и студент то краснел, то бледнел.
        Я расчертила взаимодействия сил с использованием заклинаний, написала три формулы и отложила перо. Подруги закончили почти одновременно со мной.
        Анри тут же подошёл ко мне, Александр и Эллориэль к девчатам.
        - Вы уже закончили, леди Стар? - тихо спросил Анри.
        - Да, - кивнула.
        Он взял пергамент, глянул и пошёл быстрым шагом к научруку. Точно также отреагировали Александр и Эллориэль. Одного взгляда научрука хватило, чтобы его прищуренный взгляд скользнул по нам.
        - Можете быть свободны до следующей лекции, - сказал он.
        Мы молча вышли. Группа проводила нас завистливыми взглядами.
        - Утёрли нос 'Бешеным', - хмыкнула Илька, когда дверь в аудиторию за нами закрылась.
        - Интересно, где может быть такое столкновение сил? - вопросительно глянула на нас Ари.
        - А ты как думаешь? - сразу же посерьёзнела Илька.
        - Думаю, что это там, где мы должны выполнить задание вместе с ними, - ответила она.
        - Тогда там должно быть какое-то аномальное нарушение, из ряда вон выходящее, - озадаченно добавила я.
        - Например, проклятие? - вопросительно глянула Илька.
        - Вполне, - кивнула Ари.
        - Ну и какой силы должно быть такое проклятие? -прикусила губу Илька.
        - Девчата, для нас пока это всё вещи эфемерные, - напомнила подружкам. - У нас есть более насущные проблемы. Пошли в библиотеку, девчата, пока есть время. Надо искать информацию по работе с памятью, - и первая направилась по коридору в сторону библиотеки.

* * *
        Следующая лекция была по тактике боя в группе с преобладающим по численности противником в зоне аномального соединения энергопотоков.
        На доске и пергаментах вектора соединения сил были обозначены, действительно, не типично. Практически такого места не могло вообще существовать. Но если допустить теоретически, как фэнтези больного рассудка, то место такого боя, то есть конкретный кусок земли, должен бы был представлять из себя мощнейший артефакт.
        Девчонки хмуро глянули на меня. Ответила им таким же взглядом.
        Долго смотрела то на доску, то на пергамент, потом уставилась в окно, как говорится, ворон считать. Попробовала себя представить в подобном месте, если бы такое и правда существовало. Фантазия разыгралась и я забыла о времени.
        - Леди Стар, осталось пять минут до конца. Или Вы собираетесь сдать работу невыполненной? - вырвал меня из воображённой картинки научрук.
        Глянула на него мутным взглядом, взяла перо, несколько раз черкнула по пергаменту, написала коротко две формулы и отложила перо.
        - Я закончила, - ответила, постепенно приходя в себя.
        Он взял в руки пергамент, глянул на решение, вопросительно приподнял брови:
        - И это всё? - спросил с усмешкой.
        - Да, всё, - ответила уверенно. - Остальное сделают силы места-артефакта. Могу показать, если хотите.
        Он молча положил передо мной лист и я снова прошлась по нему пером, показав стрелками взаимодействия лучей энергии и их последовательность самоактивации. Внизу дописала: время действия 7-12 секунд и отложила перо.
        - Я могу выйти?
        Он посторонился.
        - Прошу.
        Прошла мимо, чуть ли не впритык, стараясь его не коснуться. Услышала только, как он втянул носом воздух. Насупилась, но не оглянулась.
        Обнюхивает, чёртов Котяра, - раздражённо подумала про себя. - Лучше бы Кошек своих обнюхивал... - и вышла из аудитории, машинально передёрнув плечами от пристального взгляда научрука.
        Вторая половина дня была отдана физподготовке на свежем воздухе под проливным дождём, с молниями, громом и попеременным градом.
        Преподы мокли вместе с нами сначала в дендрарии, а потом и на полигоне, которым заведовал Древний Лангрэн. Уж он постарался с ландшафтом и монстрами. Да ещё и подсуетил нам не дубли, как обычно, а настоящих монстров.
        Гад.
        Большую часть тренировки на полигоне преподы стояли в сторонке, вместе с Лангрэном, и наблюдали за нами.
        На заходе солнца выглянуло солнышко, заблестело яркими лучами в лужах и на клинках оружия, радостно ослепляя группу. Пришлось закрыть глаза и перейти на объёмное зрение, чтобы не терять контроль над ситуацией.
        В какой-то момент Лангрен что-то шепнул научруку и переключил рычаг управления боем.
        - Хэжж! - успела крикнуть предупреждение подружкам.
        - Хэсс! - услышала ответ и продолжила бой в одиночку в полной тишине.
        Теперь мы оказались каждый в своей сфере со своими монстрами.
        Это был ужасный и долгий танец со смертью. Я едва успевала реагировать на появление всё новых и новых монстров, и совсем забыла, что это всего лишь полигон. Только когда добила последнего и огляделась, поняла, что Лангрэн устроил 'сольный танец' каждому из аспирантов, а теперь радостно скалил зубы и что-то объяснял преподам, используя любимую жестикуляцию.
        От всей группы аспирантов осталась хорошо, если половина
        Разъярённые Илька и Ари шли ко мне от своих тренировочных площадок с оружием наголо.
        - Ты поняла, что этот паскудник сделал? - рыкнула Ари. - Я этого гада сейчас убью!
        - Я ему сейчас устрою 'концерт по заявкам'! - придушенно прошипела Илька, сверкая глазами. - Он же нас с потрохами выдал, сволочь!
        - Ещё, небось, и наплёл сорок бочек арестантов! - яростно добавила Ари.
        - Нет, девчата, тут творится что-то другое, - не отрывала я взгляд от Лангрена и 'Бешеных'. - Сами гляньте, как распинается полигонщик перед преподами и научруком. Думаю, что здесь происходит жёсткий отбор и критерии по нему известны только самим 'Бешеным'.
        - Кажется, ты права, - кивнула Ари, - от группы осталась почти половина.
        - Они отбирают только самых лучших, - успокоилась Илька и убрала оружие. - Не удивлюсь, если остальных забрали в госпитальное крыло.
        - Пошли за шилонами, Иль, - кивнула Ари, - а то Даринка уже половину своих собрала.
        - Чёрт с ними, - махнула рукой Илька, - у меня запасные есть. Да и у Дродердрина в конце недели забирать ещё два серебряных комплекта.
        Я собрала свои метательные стрелки и мы присоединились к группе.

* * *
        В столовке преподы сидели за отдельным столом, спокойно ели и о чём-то тихо переговаривались. Наша группа сидела за общим столом, но никто, кроме второй Стар, не говорил ни слова. Только она трещала без умолку со своими подружками, пока Медведь-оборотень на том конце стола не оборвал её громким недовольством:
        - Слышь, Стар, заткнись, а?! Дай народу спокойно поесть. Что у тебя рот ни на минуту не закрывается?
        - Их бы со второй Стар соединить и пополам поделить, получилось бы как раз то, что нужно, - хмуро буркнул Волчара.
        - Портик, Дерисик, ну что вы ругаетесь, а? - мило улыбнулась Стар. - Я же только для того, чтобы вас повеселить.
        Но Медведь глянул на неё так, что она моментально заткнулась.
        Остальное время ужина прошло в тишине.
        - Прогуляемся? - спросила Илька, когда вышли из столовки.
        - Ко мне сейчас на чай профессор Провидий придёт, - сообщила подружкам. - Будет невежливо с моей стороны, если меня дома не окажется. Прогуляйтесь без меня.
        - А что ему надо? - спросила Илька.
        - Не знаю, - пожала плечами. - Утром встретила его в коридоре, сказал, что придёт. Вы же знаете, что просто так он не приходит чаи гонять.
        - Ладно, не мешаем, - кивнула Ари, - иди уж на своё свидание.
        Научрук молча оглянулся, проходя мимо, недовольно сдвинул брови и пошёл дальше вместе с остальными преподами. Девчата тихонько хихикнули и пошли по другому коридору к выходным дверям, а я вернулась в свою комнату.
        Едва успела накрыть стол к чаю, как постучал в двери профессор Провидий. Пригласила его к столу и налила по чашечкам чай.
        Профессор выдержанно повёл беседу о том-о сём, наслаждаясь чаем и обязательной прелюдией к серьёзному разговору. Он всегда любил оттянуть главный момент, наблюдая за собеседником. Я знала эту его особенность и с удовольствием включилась в игру.
        Мы вспоминали мои студенческие годы, смешные случаи и мои проказы. Поговорили немного о моём деде и его трепетном - вот уж никогда такого за ним не замечала! - отношении ко мне, о его заботе и строгом отношении к пуританскому воспитанию любимой внучки. Только теперь профессор поведал мне о тех нагоняях, которые получали преподы от Старейшины Высшего Совета за то, что внучка в очередной раз куда-то смылась вместе с подружками на выходные или каникулы.
        Поговорили о новой группе и её назначении. Професор Провидий задавал каверзные вопросы и внимательно выслушивал мои ответы. Потом вернулся к моей жизни до того, как мы с подругами снова появились в Академии.
        Скрыть от него о своей частичной потери памяти я не смогла и пришлось чистосердечно в этом признаться и попросить совета. Профессор задумчиво слушал меня, в такт кивал головой, иногда бросал острые взгляды.
        - А о каком кольце была речь у тебя с профессором Фредом? - поинтересовался он, так и не ответив на мой вопрос о памяти.
        - Профессор Фред Вам об этом сказал? - удивлённо приподняла брови.
        - Да, - спокойно ответил, - профессор пришёл ко мне в тот же вечер и показал твой рисунок.
        - И что Вы думаете по этому поводу? - нетерпеливо спросила я.
        - Ты позволишь мне на него взглянуть, деточка? - спросил профессор.
        - Да, конечно, - - протянула ему руку.
        Провидий рассматривал мой палец ещё дольше, чем Фред. Хмурился, цокал языком, жевал губами. В конце концов глянул на меня задумчивым взглядом.
        - Деточка, кто ещё знает об этом колечке? - тихо спросил он, прикрыв мою руку своей.
        - Подруги мои знают, профессор Фред и Вы. Больше никто, - удивлённо ответила.
        Он покивал головой, помолчал, потом серьёзно сказал:
        - Дариночка, подружкам скажи, что я сегодня был у тебя по поводу кольца, что мне об этом сказал профессор Фред. Скажи, что нам с тобой удалось его снять и уничтожить, но после этого я приказал тебе не снимать перчаток, пока ты не получишь статус высшей магини-воина.
        - И что, всё время носить перчатки?- удивлённо хлопнула глазами.
        - Обязательно, - кивнул профессор. - Но сама всё же понаблюдай за пальцем. Может хозяин колечка объявится и тогда понятно будет, что произошло с твоей памятью.
        - Но с памятью проблема ведь не только у меня, господин профессор, - сказала ему. - У моих девчат тоже такая же ерунда произошла.
        Брови профессора взлетели вверх, но сразу нахмурились. Он снова пожевал губами, покачал недовольно головой.
        - Тем более, Дариночка, тем более. Никому больше не говори о кольце, чтобы, не ровен час, беды не случилось. А теперь пойдём, детка, ты меня проводишь, а то ходить мне тяжело. Только перчаточки одень прямо сейчас.
        Он подождал, пока я натянула перчатки 'без пальцев', изменила их цвет, чтобы не бросались в глаза.
        Мы вышли в коридор и всю дорогу беседовали о переменах, которые я заметила после стольких лет отсутствия в Академии.
        У двери своей комнаты профессор Провидий ещё раз напомнил мне об осторожности. Я искренне поблагодарила его и пошла к себе, обдумывая разговор с профессором.

*Странный был этот разговор, - думала про себя, шагая по коридорам на аспирантский этаж. - Провидий толком так ничего и не сказал, а информации от меня вытянул немеряно. И когда я научусь обратному? Почему нужно врать подругам о кольце? И почему он так испугался его проявления?
        На одном из перекрёстков коридоров резко повернула направо и снова уткнулась носом в широкую грудь научрука. Пахнуло ландышами и услышала, как он потянул носом.
        - Чёрт! - вырвалось у меня непроизвольно и я отступила.
        Только тогда подняла голову и глянула в прищуренные глаза научрука. Его лицо было недовольным.
        - Стар, сегодня Вы перестарались со своими пробами обратить на себя моё внимание. Трижды за один день прыгать в мои объятия, это даже для моего терпения слишком.
        Он меня разозлил и я выдала:
        - Господин научрук, Вы что, серьёзно считаете, что у меня есть время и желание думать о Ваших объятиях? Или Вы думаете, что Вы аж так неотразимы и у всех подряд вызываете вожделение к Вашей особе? Извините, но мне сейчас не до чужих мужиков и всех этих глупостей. Поэтому прошу Вас оставить Ваши намёки при себе. Ко мне они никакого отношения не имеют.
        - Вам нужна помощь, Стар? - он сразу же изменил свой тон.
        - Вряд ли кто-то сможет мне помочь, пока сама себе не помогу, - в сердцах высказалась, зыркнула на него, увидела вопрос в глазах, качнула с досадой головой, буркнула скороговоркой, - извините-доброй-ночи, - обошла его и пошла по коридору к своей комнате, спиной чувствуя его пристальный взгляд.

* * *
        Следующим утром на зарядку побежала специально попозже и выбрала дверь в дендрарий подальше, чтобы избежать очередного столкновения. Но не тут-то было. Научрук опять выцвел в двери, едва я туда добежала.
        - О, нет! - простонала с досадой, полукругом завернула на перекрестье коридоров и побежала в другие двери под пристальным взглядом научрука.
        Этот день был сплошной неожиданностью.
        Едва захлопнулась дверь за последним аспирантом вошедшим в аудиторию, как научрук сказал:
        - Сегодня, дамы и господа, у вас будет 'одиночный поиск'. Это значит, что вы будете искать вот этот артефакт на территории Академии каждый самостоятельно.
        Он вынул из воздуха прозрачный шар голубоватого цвета пронёс его по рядам, показал каждому и вернулся к кафедре.
        - Если кто-то один его нашёл, артефакт перемещается в другое место. Те, кто нашли, будут свободны до вечера. В двадцать ноль-ноль сбор в этой аудитории. Те, кто до этого времени не найдёт артефакт, автоматически отчисляются. Обсуждения и разговоры между собой до того, как найдёте артефакт, запрещены.
        Он подбросил шарик на ладони и швырнул его себе за спину. Шар исчез быстрее, чем заметил глаз.
        - После того, как вы найдёте артефакт, вы обязаны найти меня и отдать его мне в руки. Прошу, дамы и господа, - широким жестом пригласил научрук и ушёл 'переходом'.
        Преподы последовали за ним.
        Мы с подругами переглянулись и первыми вышли из аудитории. Переглянулись и прошли к перекрёстку коридоров, встали друг к другу спинами, закрыли глаза, крутнулись на месте и каждая кинулась в первый попавшийся коридор. Это была наша давнишняя игра-жеребьёвка, в которую мы играли, когда ещё учились в Высшей Школе, а об Академии только мечтали.
        Я остановилась в коридоре, сосредоточилась на шаре, вообразила его себе, увидела картинку в сознании и пошла прямым ходом туда, куда меня тянула эмоция связи с артефактом. Она, как раз, и привела меня через всё здание Академии, в крайнюю западную башенку. Здесь я ещё не была.
        Дверь оказалась запертой на старинный висячий замок, увитый вязью сложного заклинания. Присмотрелась, выискивая уязвимое место, но так и не нашла. Подумала о том, что условия открывать замки и двери не было. Кинула внутрь помещения 'глазок', осмотрелась, воспользовалась заклинанием 'прозрачности' и прошла сквозь стену.
        Это была маленькая, аккуратная, рабочая комнатка. Каждая вещь лежала на своём месте, будто здесь только что провели генеральную уборку. У окна стоял письменный стол, под стеной стол для химических опытов. В шкафах реактивы, реторты и прочие прелести алхимии. В углу комнаты висел поисковик-наблюдатель научрука, на полу густая сетка-ловушка. Только на том пятачке, где я стояла, между дверью и столом, её не было.

*Так, - огляделась ещё раз вокруг, - шар в ящике, ящик в столе и, наверняка, опутан ещё более сложным заклинанием охраны. То ли я пойду к столу, то ли шар прилетит ко мне, в любом случае кто-то из нас попадёт под действие сетки-ловушки, а это значит, завалить задание. А потом ещё и научрука искать. Интересно, где он сейчас? Далеко ли бежать надо будет?
        Глянула на поисковик, бросила вдоль его луча импульс, через мгновение нашла научрука в его рабочем кабинете в компании друзей. Все они были заняты разглядыванием мини-голограмм того, что делают аспиранты. Научрук наблюдал за мной, расположив голограмму на своём столе.

*Мдя... тяжело трудятся... - подумала про себя, вытряхивая из перстня драконов содержимое на ладонь. - А вот это мне подойдёт, - взяла в руки миниатюру косметички, остальное спрятала назад.
        Глянула на себя, увеличила косметичку со всем содержимым до своего размера и веса, толкнула в центр комнаты. Сетка обхватила косметичку, взметнула под потолок. Покосилась на неё, присела, глянула на пол под углом.
        - Господа! - привлёк внимание преподов научрук. - Гляньте-ка, что она делает.
        Все обратили внимание на мою голограмму, а научрук увеличил её в размере. Покачала головой, усмехнулась, глянув на поисковик. Нагнулась пониже и дунула заклинанием 'морской бриз' над полом. Серебристую пыльцу 'след вора' отнесло в сторону.
        - Смотрите-ка, заметила, - удивлённо буркнул научрук, - а я её оставлял там лет пятьдесят назад, когда последний раз оставлял кабинет на неопределённый срок. Уже и сам о ней забыл.
        Подошла к столу, осмотрела ящик, провела рукой над столешницей, чтобы установить точное место расположения шарика. Отошла на шаг, материализовала заклинанием игрушечный шарик с таким же объёмом и массой, как артефакт, шепнула заклинание 'замещения'.
        Вернулась к своему месту между столом и дверью, дунула 'обратным бризом', вернув пыль на место. Подставила ладошку и уменьшила косметичку. Она шлёпнулась мне в руку.
        - Чисто, - сказал Анри, а научрук впился глазами в меня, как во врага народа.
        - Слишком, - буркнул хмуро.
        Вышла в коридор в 'прозрачности' и отправилась в кабинет научрука, постучала в дверь.
        - Войдите! - услышала ответ.
        Вошла.
        - Господин научрук, вот артефакт. Западная башенка, рабочий кабинет алхимии, ящик письменного стола, правый дальний угол, - отчеканила, не гладя ему в глаза, положила перед ним на стол артефакт.
        Научрук молчал. Остальные тоже. Пришлось поднять на него глаза. Он смотрел на меня в упор буравящим взглядом.
        - Леди Стар, у меня к Вам один вопрос.
        - Промолчала, не отводя взгляда.
        - Кто Вас научил так чисто воровать? - спросил ледяным тоном и недобро прищурился.
        - Я думала, это задание, - спокойно ответила.
        - Это не задание, - процедил он сквозь зубы и прищурился ещё больше, - в Вашей стороны это выглядело, как профессиональное воровство.
        - Расположение артефакта было умышленным принуждением к его изъятию именно таким способом, господин научрук. Иначе его было не достать, - отпарировала спокойно. - Если бы я взяла и артефакт, и лежащие рядом с ним драгоценности и не сказала бы Вам о них, это было бы воровством. А в данном случае это было выполнение...
        И тут я увидела кольцо на его правом безымянном пальце. Оно было точно таким же, как и моё, только без бриллианта и блестело на загорелой коже. Быстро закрыла глаза и замолчала.
        - Вы плохо себя чувствуете, леди Стар? - скорее удивлённо, чем озабоченно, спросил научрук.
        Усилием воли открыла глаза, стараясь не смотреть на его руку. Он серьёзно смотрел на меня и в глазах читалось, 'а ты, дурища, губья раскатала'. А может мне это только показалось?
        - Это моё супружеское кольцо, леди Стар. Второе, точно такое же, но с бриллиантом, на руке моей исчезнувшей супруги. Если увидите его на чьей-то дамской руке, сообщите мне, пожалуйста, и Вы получите награду.
        - Как она выглядит? - зачем-то спросила.
        - Леди Стар, для Вас не важно, как она выглядит, важно кольцо.
        - Могу взглянуть на Ваше поближе? - спросила вслух, а про себя подумала: *Боги! Что я несу?!!'.
        - Прошу, леди Стар, - протянул руку.
        Присмотрелась. Руны были те же. Холодный пот противной струйкой потёк по спине.

*О, Боги! Ещё этого мне не хватало! - в ужасе думала. - Откуда у меня это дурацкое кольцо?! Где я его взяла?! Почему я, чёрт возьми, этого не помню?! Как оно могло оказаться у меня, если оно принадлежит ЕГО ЖЕНЕ?!! Точно в воровстве обвинит, если узнает, что оно у меня. Ужас какой! Ещё воровкой я не была!
        Вышла из кабинета ни жива, ни мертва.
        Ещё этого, ко всем прочим моим несчастьям, мне не хватало! Ещё и языком своим растрепала Провидию и Фреду! Ещё и подружки знают! Ещё и память отшибло на фиг! Боги! Да за что же я такая невезучая уродилась?!!
        Как добралась до своей комнаты, не помнила, но едва закрыла за собой дверь, осела по ней на пол и горько расплакалась.

* * *
        На следующий день мы с подружками пришли в аудиторию чуть ли не первыми, но научрук и преподы уже были там. На научрука я больше не смотрела ни под каким видом. У меня он вызывал ярость и ужас, но и бросать из-за этого курс, я не собиралась. Мне нужна была моя память. Позарез. Разве что вылечу с треском.
        Группа собралась быстро и когда дверь закрылась за последним, научрук встал и сказал:
        - Дамы и господа, часть сегодняшняшнего дня посвящена медицине и сейчас мы, все вместе, пройдём в больничное крыло и отдадимся в руки эскулапам. После медицинского освидетельствования вашего здоровья те, кто останутся в группе, вернутся в аудиторию и продолжат подготовку к практике. Прошу всех следовать за мной.
        - А зачем медкомиссия? - спросила Елена Веденская.
        - Леди Веден, в моей группе должны остаться только здоровые, крепкие и умные маги и магини, - ответил он. - Если Вы против, я Вас не держу. Можете покинуть группу в любой момент.
        Больше вопросов не было.
        Такой медкомиссии я в своей жизни ещё не проходила. И не подозревала, что подобное может быть. Мои подруги тоже.
        Нас придирчиво изучали со всех сторон, обследовали чуть ли не до последней клеточки тела, проверяли всеми способами, на какие только была способна современная медицина Мира Петрарка, самого совершенного Мира в развитии этой области знаний. Маги-доктора Академии от них не отставали и выжали из нас последние соки.
        Преподы и научрук постоянно присутствовали, совали свои носы во все исследования, заключения и было видно, что они в этом разбираются.
        Меня удивило то, что никто из докторов так и не заметил кольца, спрятанного в теле, хоть все металлические и прочие вещи нас заставили снять. Вместо одежды выдали простынки и предложили в них завернуться.
        Закончилось медицинско-магическое издевательство над нами только к вечеру и тогда мы снова собрались в аудитории.
        Оглядела группу.
        Нас осталось пятнадцать, одиннадцать мужчин и девять женщин. Остальных забраковали то ли медики, то ли 'Бешеные'.
        - Дамы и господа, - обратился к нам научрук, - теперь вы остались в том составе, который пойдёт с нами на выполнение важного задания Высшего Совета Миров. С сегодняшнего дня начнётся серьёзная подготовка. Надеюсь, что больше никто из вас не покинет группу и мы все закончим порученное дело с полным успехом.
        - Можно узнать об этом задании? - густым басом спросил Радис Порти. Медведь-оборотень.
        - Успеете, - глянул на него научрук. - На сегодня с вас достаточно. Сбор после восхода солнца на полигоне. Можете быть свободны до завтрашнего утра.
        Преподы первыми покинули аудиторию.
        - Интересно, что же это за такое задание, если нам об этом не говорят? - удивлённо спросила Стар, оглядывая группу. - Кто как думает?
        - Может ищут какой артефакт? - предположил Шевир.
        - Если артефакт, то зачем им такая большая группа? И шуму больше, и толку меньше, - пожал плечами Сергей Горный.
        - Ну, если такая группа в двадцать особ набирается, то может то, что ищут хорошо охраняется и придётся это что-то отбивать с боем? - предположил Ашер, Кристоф Истис.
        - А может ищут не что-то, а кого-то, кто аж так важен для Совета, что для выполнения задания призывают 'Бешеных', в группу как бы случайно попадают 'Шальные', - подал голос Габриэль Бёрд, покосившись на тройку Стар, - нас всех отбирают каким-то странным образом, будто не на задание посылают, а чуть ли не замуж в высокородную семейку берут. А доктора-маги, так вообще добили. После них не знаю, что и думать.
        Мы с подружками переглянулись. Это была свежая мысль, ведь на факт. что вдруг попали в эту группу, серьёзного внимания с этой точки зрения мы не обратили. А стоило бы. Теперь следовало обдумать и это.

*Может, это научрук ищут свою жену, а Советему потакает? Тогда кто его жена, что даже Совет заангажировался? - промелькнула мысль. - Надо бы к деду наведаться, как выходной будет. Может он прольёт свет на это? Он-то должен знать. Ведь без его подписи на создание такой группы не обошлось.
        - Ты точно знаешь или просто так трепешься? - искоса глянул на него Истис.
        - Вроде бы у тебя брат наш препод или я ошибаюсь? - спросил Волчара Шевир.
        - Да, брат, - ответил Габриэль, - но я знаю не больше вашего и тоже сейчас тычу пальцем в небо. Не думайте, что он меня во что-то посвящает. Сами видели же, что я попал в группу по тому же пути, что и каждый из вас.
        - Значит, или что-то, или кого-то, - задумчиво сказала Ашерка Тика Бош. - Нам-то от этого не легче.
        - Да, с нашим принцем не соскучишься, - тихо заметила Ашерка Берта Брамс. - Ему вечно какие-то ненормальные испытания падают на голову, как снег среди лета.
        - А кто из них принц? - спросил Порти. - Неужто научрук?
        - Ашерский - он, - кивнул Истис. - Остальных не знаю.
        - Эллориэль Фейери принц Мира Эльфов, - сказала Илька.
        - Александр Бермуд принц нашего Мира, - добавила Ари.
        - Мой старший брат тоже прямой наследних престола, - сказал Габриэль.
        - А Анри Ардерис тогда кто? - спросила Ори Прада, медведица.
        - Наш Главный Маг Мира, - ответила Алиса Брискас и тяжко вздохнула. - Он двоюродный брат принца по отцу. Поэтому и фамилия одинаковая. Да и похожи они, как родные.
        - Интересная петрушка получается, - хмыкнула Эльвира Рэрд, - какое отношение имеет моё здоровье к той особе или вещи, которую мы должны найти?
        - Мы должны дойти, сделать своё дело и вернуться, - ответил Бёрд. - Больные и слабые там не нужны. Сказано же было, что нянькаться ни с кем не будут. Заболеем, добьют и глазом не моргнут. Или вышвырнут через портал, куда удастся, чтобы под ногами не путались, - буркнул Волчара.
        - Ладно, идёмте отдыхать, - поднялся Порти. - Утро вечра мудренее и пошёл к двери.
        Мы поплелись следом за ним. Подумать было о чём.
        Девчата отправились на боковую, а я в библиотеку. Нужно было найти информацию о кольце и проверить мелькнувшую мысль о цели путешествия.

* * *
        Архивариус быстро нашёл мне нужные фолианты. Обхватила их, как родные, и, вытягивая шею, чтобы видеть из-за корешков хоть чуть-чуть, куда иду и никого при этом не зашибить , привычно прошла к окну за стеллажами, где обычно сидела.
        Бубухнула книжки на 'свой' стол, чуть не перевернувшись вместе с ними, такие огромные и тяжеленные. Даже носом ткнулась в кованную окладку той, что была ближе ко мне, как почувствовала, что руками оперлась на чьи-то горячие руки. Подняла голову и встретилась с глазами научрука.
        Долгую секунду смотрела на него с ужасом, пока дошло, что он не привидение.
        - Ох! - выдохнула и отскочила от стола вместе с фолиантами.
        Чуть ли не бегом удрала на другую сторону читального зала, скрылась за стеллажами.
        Опять угораздило! - разъярённо рычала на себя, раскладывая огромные книжки. - И какого чёрта он всё время попадается мне на пути?! Академия черт знает какая огромная и читальный зал чёрт знает какой здоровенный! Так нет же! Надо ходить только туда, куда иду я и сидеть там, где всегда сижу я! Валерьянкой ему там намазано, что ли?! Гад!
        Первым открыла фолиант под названием 'Кольца-артефакты'.
        На фоне эмоций пролистнула несколько страниц и поняла, что это не то, что мне нужно. Захлопнула книжку, обняла её, отнесла к стеллажу, где она прежде стояла. С трудом дотянулась, чтобы поставить эту и взять другую, но другая была ещё больше и вытащить её не смогла.

*Чёрт возьми! - выругалась в душе, поняв бесполезность своей затеи и прекрасно зная, что будет, если здесь воспользуюсь магией без позволения архивариуса.
        В сердцах развернулась и опустила руки... на шею научрука, только что вынырнувшего из-за стеллажа. Если бы не его рука, придержавшая за талию, наверняка свалилась бы. Так и смотрели друг на друга целых три удара его сердца, пока я опамятовала от неожиданности. Дёрнулась назад, но там был стеллаж, вбок, держала рука, в другую сторону, там научрук.
        - Говорил ведь про объятия, леди Стар, и был прав, - спокойно сказал он и отступил на шаг.
        Закусила губу и скользнула мимо него. Забрала со стола книги, отнесла архивариусу и выскочила, как ужаленная из библиотеки, а потом и из здания Академии. В дверях столкнулась с Радисом Порти, извинилась и унеслась в дендрарий. Там расплакалась от обиды и долго ходила по тёмным аллеям, пока смогла успокоиться.
        В общежитие вернулась поздней ночью, да и то, пробиралась туда с тремя поисковиками, летящими впереди на разном расстоянии друг от друга.

* * *
        Ночью проснулась от боли в руке. Машинально произнесла заклинание обезболивания, так и не очнувшись от сна до конца, а утром увидела, что палец покраснел и припух. До конца согнуть его не смогла. Мешала боль и опухоль.
        Под душем немного полегчало и я смогла натянуть перчатку, но из-под неё выглядывал красный палец.
        На зарядку идти отказалась, мотивируя подружкам тем, что первая лекция сегодня боевая акробатика, мол, поэтому нет смысла скакать ещё и по дендрарию. Подружки со мной согласились и тоже сфилонили.
        В спортивный зал пошли пораньше, чтобы успеть растянуться и разогреть тело до начала лекции. Оказалось, что не одни мы такие умные и в зале уже готовятся 'Бешеные', тройка Стар, Волчара Шевир и Радис Порти. Остальные постепенно подтягивались.
        Мы отошли в сторонку, занялись плавной растяжкой. 'Бешеные' во всю уже прыгали по акробатической дорожке. Трио Стар, в экстравагантных спортивных купальниках, стояли под стеночкой и с восторгом повизгивали и хлопали в ладоши после каждого прохода преподов по дорожке. Шевир и порти тянули друг другу ноги в шпагаты, но выглядело это более, чем смешно. И я поспешно отвела глаза, чтобы не рассмеяться. Подружки тоже хмыкали, но сдерживались.
        Александр и Эллориэль заинтересованно поглядывали на Ильку и Ари, а они делали вид, что этого не замечают. Научрук в мою сторону, слава Богам, не смотрел и я постепенно успокоилась.
        - Поиграем, пока есть время? - предложила Ари.
        - Я 'за', - расплылась в улыбке Илька.
        - Да, ради Бога, - пожала плечами и в душе пожалела бедный палец.
        Мы перешли на гимнастический ковёр, Ари повернула рычаг и закрыла нас силовым полем по периметру. Теперь можно было и нам попрыгать без боязни кого-нибудь зашибить.
        Условия нашей игры заключались в одном: нельзя допустить падения клинков наземь. Остальное всё можно. Чем больше раз коснёшься одного и того же кинжала или стилета, перехватив его в воздухе у подружки и не дав себя поранить, тем больше баллов набираешь и выигрываешь исполнение одного желания, которое проигравшие обязаны исполнить в любом случае.
        Больше десяти минут мы никогда не играли, да и надобности такой никогда прежде не было. С армией мы сражаться не собирались, а за десять минут можно было набить много врагов, если бы возникла такая ситуация. Лишь бы оружия хватило.
        Илька нажала на кнопку 'тишины наружу' и обращать внимание на группу стало некогда.
        - Роз! Хэш! - и в меня полетел стилет Ари.
        Выгнулась, поймала, бросила Ильке, мой стилет полетел в Ари, Илька швырнула стилет и кинжал в нас. И понеслась.
        - Иль! Ап!
        - Ари! Ре!
        - Роз! Пир!
        Команды переходов от одного уровня игры к другому, с именем начинающего уровень, зазвучали внутри гимнастического квадрата. Оружие мельтешило в воздухе, а мы гонялись за ним, ловя и бросая снова, забыв обо всём на свете, кроме смертоносных 'серебристых рыбок', кружащих в вохдухе по нашей воле.
        - Бар! - крикнула Ари поймав кинжал и стилет, прежде времени, установленного на таймере энергетической блокады и пошла выключать аппаратуру.
        Глянула на стенные часы. Осталось десять минут до начала лекции. Перевела взгляд на недовольно бурчащую Ильку, плюхнулась рядом с ней перешнуровать обувь.
        - Чего ты? - спросила подружку, заглядывая ей в глаза.
        - Блин, цирк нашли... - недовольно пробурчала Илька, завязывая боксёрки.
        - Да, это Илька злится, что вся группа на нас пялилась, будто сами никогда в это не играли. Все же Высшую Школу заканчивали и всех на физкультуре с первого класса этому учили, - хмуро объяснила Ари, повернувшись к нам лицом, а к лесу за... тьфу. . к группе спиной.
        - Опять отличились? - подняла на неё глаза, скривившись, как среда на пятницу, и продолжая перешнуровывать спортивные тапки.
        - Угу, - скривила гримасу Древняя, уперев руку в бок и обречённо махнув второй.
        - Да, ну их к чёрту, - буркнула Илька, поднимаясь с пола, - учиться надо было в Школе, пока мудрые учителя учили, а не дурака валять, - и подала мне руку.
        Машинально ухватилась за неё. Подружка дернула и я чуть не заорала от боли. Оказывается, палец распух ещё больше, а заклинание обезболивания переставало действовать.
        - Ты чего, Даринка? - испуганно спросила Илька.
        - Фигня, пройдёт, - отмахнулась.
        - Покажи! - прицепилась подружка.
        Показала, зная, что подружка ни за что не отстанет, пока не убедится, что со мной всё в порядке. Ари тоже сунула нос к пальцу и тихо выругалась.
        - Давай к врачу, Даринка, а то это погано закончится, - строго глянула Ари.
        - Пошли, Даринка, я тебя отведу, - подрядилась Илька.
        - Никуда я сейчас не пойду, - твёрдо ответила подружкам.
        - Почему?
        - Ты что, целый день терпеть собралась? - возмутились обе.
        - А что, предлагаете из группы вылететь из-за какого-то там пальца? Доки точно научруку должать и привет памяти, - глянула на обеих. - Лучше прикройте. Я обезболивающее наложу.
        Заткнулись, прикрыли, хоть и кривились недовольно, пока я трансформировала перчатку и накладывала заклинания.
        Лекция по боевой акробатике была интересной. 'Бещеные' толково рассказывали, медленно показывали, заставляли повторять, поправляли ошибки, требовали нового повторения, пока не добивались идеального исполнения.
        Нашу тройку обучал Альтаир. Он был придирчив, придирался к каждой мелочи. Больше всего ко мне.
        - Стар, я тебе сказал, поворот на руках должен быть одновременным, а ты крутишься на одной... Ну, вот опять! Повтори!.. Что ты дераешь?! Нет! Не так! Смотри! Раз-два! Давай... Чёрт возьми! Ты что, глухая?!
        По мне тёк пот ручьями. Я старалась, но не могла пересилить себя опереться на руку так, как это было нужно. Заклинания давно перестали действовать, а обновить их не было ни возможности, ни времени. Сказать о боли я не могла. Это означало бы только одно: вылететь не только из группы, а опозориться на весь магический мир и быть обвинённой в воровстве супружеского кольца жены научрука. Этого я бы не пережила. Да и дед прибил бы на месте, как пить дать.
        - Господин препод, дайте передохнуть, - взмолилась Илька, сжалившись надо мной.
        - Какой передыхать?! - взвился Альтаир. - Это бой! Или вы или вас! Никаких передышек! Вперёд!
        Передышку дал звонок. Через четыре часа.

* * *
        Перчатка снялась только после того, как рука достаточно охладилась под ледяным душем, а опухоль уменьшилась. Втроём наложили обезболивающее и противовоспалительное заклинание. Илька смоталась к студентам первого курса, выцыганила таблетки.
        На обед я идти отказалась категорически. Есть после всего этого не хотелось. Прилегла на постель, уложила удобно руку и заснула, измученная болью.
        Из кошмаров вырвали подружки, повторили манипуляции с заклинаниями, натолкали в меня лекарств и мы отправились на занятия.
        Всю вторую половину дня шёл опрос по пройденному материалу. Преподы вызывали по одному к доске и засыпали вопросами, а сами то бродили по аудитории, то садились, где нравилось и внимательно слушали ответы. Остальные аспиранты дополняли ответы и что-то себе конспектировали.
        Я ничего не писала, только внимательно слушала, пока в проходе между рядами не уселся научрук, на расстоянии вытянутой руки от меня. Он то вставал и ходит тут же, то задавал вопросы, то снова садился, не обращая внимания на кто или что рядом.
        А мой палец сначала дико запульсировал, а потом взорвался такой болью, что у меня потемнело перед глазами. Ещё через час я готова была отрезать себе руку, а ещё через полтора и отгрызть. Но теперь, впридачу, ещё и болела вся половина тела. Пот тёк градом, мутило, а перед глазами плыли красивые разноцветные пятна.
        После окончания лекции я долго сидела в аудитории, приходя в себя. Девчата сходили на ужин и вернулись. Принесли попить. Есть я опять отказалась. Рассказали, что меня тоже вызывали и что я довольно бойко отвечала, но я этого не помнила.
        Следующие два дня научрука не было на занятиях и моя рука начала возвращаться в нормальное состояние. Теперь я была твёрдо уверена, что это кольцо принадлежало его жене, а я у неё каким-то образом отняла его или даже убила её, и нацепила себе на палец. Бред, конечно, сивой кобылы, но всё-таки...
        На третий день он опять появился, но держался от меня далеко и никакого внимания не обращал. Я тихонько молилась всем Богам и Всевышнему, чтобы так было как можно дольше.
        Пока научрука не было и он только-только снова появился, я пропадала всё свободное время в библиотеке и лопатила литературу по кольцам-артефактам, но ничего подобного тому, что было на моём пальце так и не нашла, пока случайно не обратила внимание на рисунок какого-то кольца, половинку которого закрывал край листа пергамента, на котором я делала заметки и тут меня озарило: а что, если это кольцо парное?! - мелькнула шальная мысль и я тут же понеслась к архивариусу.
        Догадка оправдалась и в этот вечер я узнала всё возможное, что было в ведении академической библиотеки на тему парных супружеских колец-артефактов, который и кольцами-то трудно было назвать. Из сплетали и материализовывали Сила и Эмоция жениха и невесты во время ритуалов обручения и супружества, и, как оказалось, такими кольцами владели все королевские семьи владык Миров по мужской или по женской линии, в зависимости от того, чья ветка генеалогического древа была ведущей. У Ашеров ведущая была мужской.
        И тут я вспомнила, что Первым Королём из Мира бы король Лювирис и прямые потомки его рода по мужской линии были принцами Крови и наследниками королевского трона.
        Теперь мне стало совсем нехорошо, потому что теперь я, как получалось по логике вещей, обворовала не только жену принца Крови, но и прошлое и будущее Ашерского Трона!
        После этой мысли мне совсем поплохело.
        Теперь мне стоило выяснить, куда и зачем направляется группа 'Бешеных', чтобы понять, какой опасностью это может грозить мне из-за этого дурацкого кольца. Ведь судя по написанному о нём, такие кольца обычно не снимаются никогда, а если и нимаются, то должно произойти что-то из ряда вон выходящее. Например, смерть.

*Может я нашла его на трупе? Например, лежит труп, я подхожу, вижу красивую бряцку, снимаю кольцо с пальца, цепляю себе, в кольце что-то перемыкает и вот, оно уже не снимается с моего пальца, как указатель на убийцу принцевой жены... - подумала и аж сама скривилась от такой мысли. - Чушь. В это даже я не поверю.
        Фантазия моя работала на все триста процентов из ста возможных и все варианты были не менее бредовые, чем этот.
        Кто-то из группы говорил, что искать могут 'что-то' или 'кого-то'. Про 'кого-то' я выяснила. Это жена. Теперь про 'что-то'. Этим 'что-то' мог быть артефакт, который мог бы помочь найти эту самую жену или того, кто лишил принца его жены.
        Мне он сказал, что ищет кольцо и, если увижу на ком-то такое же кольцо, доложить ему. Но он поиске жены ни слова.
        Стоп!
        А может он сам не помнить кто его жена и как выглядит?!
        Ну, вот, додумалась, блин, до ручки.
        Как он может НЕ ПОМНИТЬ собственную супругу?!
        Чушь и нонсенс! Такого быть не может, птому что не может быть никогда. *
        Теперь я только и думала, что об артефакте, который мог выдать меня из-за кольца со всеми потрохами. И доказывай потом разъярённому супругу, что я здесь вообще не при чём.
        Через два дня меня посетила ещё одна шальная мысль: что его супруга просто сбежала от муженька и, чтобы оный её не нашёл, нацепила своё кольцо первой попавшейся на глаза непритомной особе. То есть мне.
        Тьфу,ты! И придёт же такое в голову!
        Хотя... чёрт его знает... может доля правды во всём этом есть. Вон как глазищами зыркает, убивец!
        На палец я уже внимания не обращала. Болит и болит. Главное, к научруку близко не приближаться, чтобы палец не вырывало болью с корнем или вместе с рукой. Остальное ерунда.
        Теперь я ходила по Академии и её окрестностям только с тремя поисковиками и довольно часто... хм, часто... несколько раз в день вовремя поворачивала или удирала, от неминуемого столкновения с ним.
        На лекции и тренинги я ходила исправно, не пропускала ни одной. Тяжко было только тогда, когда он садится в проходе между рядами в полуметре от меня и подолгу сидел на одном месте. После этого ночь была либо совсем бессонной, либо с кошмарами до утра.
        В библиотеку я тоже ходила не просто так. Сначала проверяла, есть ли там научрук, а потом только шла, но садилась теперь в другом месте и оставляла 'точку' у входа, а когда он приходил в читальный зал и садился на моё бывшее место, потихоньку, ретировалась в свою комнату.
        Однажды архивариус дал мне старинный манускрипт, в котором были описаны все существующие и легендарные артефакты. Я увлеклась перечнем настолько, что напрочь забыла обо всём на свете, не только о научруке. Перечитывала тексты один за другим, на отдельный кусок пергамента выписывала известные, но официально не найденные артефакты. Среди них был и Жезл Власти Бога Огня, который был у меня когда-то, но я его кому-то отдала и сейчас не помнила кому, то ли отыскавшемуся хозяину, то ли хранителю. Впрочем это было сейчас не важно. И Кристалл Жизни, который чуть не убил меня, когда я пыталась вытянуть из руки Глаз Дракона, который тоже был в этом списке.
        Чёрт! - замерла я. - А ведь ни о Жезле, ни о Кристалле, ни о Глазе я не помнила! Это я вспомнила только что! Вот в это самое мгновение! Глаз ведь точно должен быть у меня! Я его даже чувствую!
        Лихорадочно вытряхнула из перстня драконов содержимое, нашла зелёную блёстку - уменьшенный Глаз Дракона, коснулась его кончиками пальцев и вдруг вспомнила весь разговор с призраком Каттэтльхэтатля, где он происходил, при каких обстоятельствах и как попал ко мне его второй глаз. Заодно вспомнила, что я Богиня Любви и Счастья, что во мне, в моём теле хранится Сфера Объединения Алтаря Миров, что я его Хозяйка и Владычица. Мало того! Я ещё и Сюзерен Мира Ашеров!!!
        Ох, чёрт возьми! Вот это новость!
        Поймала себя на том, что мечусь перед окном в читальном зале туда-сюда только тогда, когда обо что-то споткнулась и чуть не грохнулась на пол.
        Оказалось, что и подставленная нога, и поддержавшая рука принадлежали одному и тому же хозяину - нашему научруку! Мало того, ещё палец с кольцом резануло, как ножом, что я непроизвольно охнула и прижала ладонь в перчатке к груди, зыркнула на научрука.
        - У тебя красивый почерк, Дарина Стар, - сказал спокойным тоном, рассматривая мои каракули на кусочке пергамента.
        Вырвала листок из его руки, поспешно засунула в карман. Захлопнула фолиант левой, потому что палец правой рвануло болью нещадно и я машинально прижала её к груди. Наклонилась к столу, пытаясь быстро взять тяжёлую книжку одной рукой и почувствовала дыхание научрука на своей шее.
        - Ты пахнешь розой... - тихо прошептал он каким-то странным голосом, - дикой розой на рассвете... Я так люблю... твой запах...
        Резко повернула к нему возмущённое лицо и чуть не коснулась губами его губ. Глаза научрука были прикрыты, щёки чуть порозовели, губы шептали слова, как признание в любви, как заклинание...
        Транс! Как пить дать, транс! - поняла перепуганным сознанием.
        Отпрянула, как дикая кобыла, и рванула из читального зала на всех парах.
        - Стар! А книгу вернуть на место?! - услышала голос арихивариуса, но мне было не до него.
        Я так испугалась научрука, что сердце чуть не выскочило из груди, и теперь неслась в свою комнату, будто за мной гнались сто чертей и грозились порвать на лоскуты. С чертями я бы справилась, а вот с ним вряд ли. Это чувствовала интуитивно, а своей интуиции я привыкла доверять.

* * *
        Ты пахнешь розой... дикой розой на рассвете... Я так люблю... твой запах... Ты пахнешь розой... Я так люблю... - в тысячный раз шептало в голове, когда сознание пыталось отключиться от усталости. До тех пор, пока не рассвело.
        За ночь палец с кольцом распух окончательно и стал глянцево-красно-чёрным. Благо, что перчатки были из арсенала боевого наряда 'Шальной' и можно было их трансформировать. Хорошо, что сегодняшняя муштра не требовала обращения с оружием или писанины, а то бы была совсем беда.
        Измученная бессонной ночью, пережитыми эмоциями и болью, с трудом заставила себя отправиться на занятия.
        Научрук на меня не смотрел. Даже в ту сторону, где я находилась, не смотрел. Наверное, стыдно было за своё поведение. По крайней мере мне так хотелось думать. Только к обеду поняла, что услышанное их его уст могло не иметь ко мне никакого отношения и говорил он это той, которую любит по-настоящему.
        Даже её запах любит, - подумала завистливо. - Мне такой любви не видать, как собственных ушей... разве что их собственноручно обрезать и положить перед собой..
        Отпустили нас в этот день есть и отдыхать только когда стемнело.
        После душа, вместо столовой, я понеслась к профессору Провидию. Нашла его в учительской. Он был там один и проглядывал наши письменные работы.
        - Можно, господин профессор?! - взмолилась я с порога.
        - Заходи-заходи, Дариночка, - повернулся ко мне профессор и, увидев мой бледный вид с закушенной от боли губой, забеспокоился. - Что случилось, деточка?! А ну-ка, иди ко мне!
        - Палец! Господин профессор, это ужас какой-то! - едва не расплакалась от жалости к самой себе. - Ну, посмотрите, что творится!
        - Когда он зареагировал? На что или на кого? - быстро спросил Провидий, внимательно осмотрев палец. - Вспоминай, что ты тогда делала?
        - Не знаю я! - жалобно глянула на него со слезами на глазах. - Я в библиотеке была, про артефакты читала. Вдруг вспомнила что-то из прошлого, потом поймала себя на том, что бегаю туда-сюда и тогда споткнулась и палец, как взорвался болью.
        - Ты не ударилась?
        - Нет, - покачала головой.
        - А кто ещё там был? Может кто поблизости? - допытывался профессор.
        - Только наш научрук, - всхлипнула, не сдержав правду и слёзы, и прижала руку снова к груди.
        - Арис? - удивился Провидий. - А он что там делал?
        - Подножку мне подставил и я чуть не свалилась, а он придержал меня за руку. Господин профессор, как мне снять эту гадость?! Ну, придумайте что-нибудь! Вы же всё на свете знаете! Только не говорите ему, а то он меня убьёт!
        Дверь распахнулась и в учительскую стремительным шагом вошёл наш научрук вместе со своим родственником, преподом Анри.
        - Что случилось, леди Стар? - холодно спросил научрук.
        - Ничего, - отвернулась от него. - Я не к Вам пришла.
        - Арис, Дарина, по старой памяти, пришла ко мне, - мягко сказал Провидий. - Я ведь был в её группе научруком. Должен тебе сказать, она была лучшей студенткой в Академии в те времена, как, впрочем, и ты в своё время. А они же дети, привыкли, что я с ними, как квочка с цыплятами ношусь, вот и бежали всегда за помощью...
        - Так что случилось, господин профессор? Почему моя аспирантка обращается за помощью к Вам, а не к своему научному руководителю? - недовольно спросил научрук.
        Провидий нахмурился, пожевал губами:
        - Пойдём, деточка, ко мне, пойдём, милая, - старый профессор взял меня под руку и вывел из учительской, укоризненно глянув на Ашера. - Ох, уж эта молодёжь, - недовольно пробурчал, быстро перебирая ногами, - не плачь, деточка, сейчас что-нибудь придумаем...
        Палец рвало болью нещадно. Слёзы сами катились из глаз, хоть я и старалась их сдержать. Старый профессор поглядывал на меня, пока мы шли к нему и что-то бубнил себе под нос, но я его не слышала.
        Он усадил меня около стола, принёс какие-то пузырьки и баночки, осторожно снял перчатку с руки и тихонько запел заклинание волшбы. Боль начала утихать, пока не исчезла совсем, а палец не вернулся в нормальное состояние.
        - Это не надолго, детонька, - предупредил старый профессор, - пока заклинание не развеется. Вот, возьми пузырёк и смазывай пальчик, как сама останешься, но каждый день. Глядишь, тебе хватит этого средства, пока вернёшься. А я за это время придумаю, как эту твою загадку решить. А теперь иди, детка, и хорошо сегодня выспись. Да, показывай мне пальчик, пока вы ещё здесь.
        - Спасибо большое, господин профессор, - искренне поблагодарила его, - обязательно буду показывать! А мыть можно?
        - Можно, деточка, - покивал профессор, выпроваживая меня.
        Да, я и сама видела, как он устал после такого усилия и поспешила выйти.

* * *
        Проснулась, когда солнце во всю светило в окно. Подскочила с постели, как ужаленная, испугавшись, что опоздала на занятия. Отыскала глазами часы. Оставалось десять минут до начала.
        Что же это девчата не разбудили?! - подумала, быстро плеснув водой в лицо и одеваясь.
        Заскочила в аудиторию последней и только успела сесть на место, как дверь захлопнулась.
        Фуф! Успела.
        Глянула на девчат, знаком спросила - почему не разбудили?

*Ты не слышала, а потом профессор Провидий нас погнал, сказал, что тебе нужен сон, - ответили обе.
        Научрука не было. Преподы то сидели, то слонялись по аудитории, заглядывая от нечего делать в конспекты аспирантов. Лекцию вёл Александр. Он рассказывал интересно и увлекательно. Засыпал нас информацией, какой не прочтёшь ни в одной книге. Мы внимательно слушали, не отрывая взглядов от доски, на которой одна формула сменяла другую, один чертёж чередовался с другим, потом записывали сами.
        После обеда перешли в зал боевой магии и там приступили к отработке заклинаний, который только что изучили теоретически.
        До вечера 'Бешенные' нас измотали качественно и за ужином стояла гробовая тишина.
        Следующий день прошёл с полной нагрузкой, а вечером мы с подружками отправились к Дродердрину. Вернее, не к нему, а в одно из безопасных мест, а к нему отправили дублей. В Академию вернулись ближе к полуночи, полностью экипированные в новые боевые комплекты.
        Оказалось, что для нас, как экспериментальной группы, выходных не существует и поход к деду переносится на неопределённое время.

*Может оно и к лучшему, - подумала. - Всё равно про кольцо ему не сказала бы, а остальное и так знаю уже.
        Занятия начались, как обычно, но сегодня, впервые за всю неделю, они проходили в зале биохимии. Ни один из аспирантов не удержался, чтобы не подстроить другим хохмочку.
        Преподы, как оказалось, никак не отставали от нас в экспериментальных шалостях и, впервые за всё время обучения, время прошло весело и интересно. Они показывали и объясняли, как из 'игрушек' и подручных средств сделать серьёзное оружие.
        Оттуда мы вышли мало того, что измазанные, как черти. Ещё и в лохмотьях, вместо одежды, зато счастливые и довольные.
        Научрук появился во второй половине дня, когда мы отрабатывали тактику боя группой на полигоне. Я его не видела, скорее, почувствовала, что он появился.
        Тренировку преподы тут же прервали на самом интересном месте, когда мы загнали монстров в болота, и собрали нас около каптёрки Лангрэна.
        - Добрый день, леди и господа, - поздоровался научрук. - Сейчас вы отправляетесь в общежитие, приводите себя в порядок, берёте всё необходимое для боевого похода и собираемся в дендрарии, под старым платаном ровно через час.
        Мы послушно повернулись и пошли в общежитие.

* * *
        Я была практически готова, когда услышала настойчивый стук в дверь.
        Закрепила последнюю застёжку, ссыпала в перстень драконов уже уменьшенные необходимые в походе вещи, хлопнула по пряжке пояска, трансформируя боевую одежду 'Шальных' в обычную и отозвалась:
        - Войдите!
        К моему удивлению, это были не мои подружки. Это была Дарина Стар.
        - Можно к тебе на пару слов? - для приличия спросила она, проходя в комнату и внимательно оглядываясь.
        - Заходи, - пожала плечом.
        Она не нуждалась в моём позволении и сразу мне это показала, развернув стул и сев на него верхом. Её взгляд был цепким, напряжённым и злобным.
        - Ты должна исчезнуть, Стар, - бескомпромиссно заявила она. - У меня виды на научрука и никому уступать его я не собираюсь. Ты единственная в группе, кто представляет для меня угрозу в достижении моей цели, поэтому ты должна немедленно исчезнуть или я убью тебя при первой же возможности.
        - Спасибо за откровенность, - усмехнулась я, смерив её взглядом.
        - Без проблем, - серьёзно кивула она. - Надеюсь, мы договорились.
        - Нет, Стар. Мы не договорились, - с удовольствием пронаблюдала за изменением её мимики и выражения глаз. - В отличие от тебя, ты для меня не представляешь никакой угрозы и меня не интересуют твои пожелания и требования. Можешь мечтать, сколько тебе угодно и о чём угодно. Это твоя проблема. Меня в это не впутывай.
        - Тебе жить надоело? - хмыкнула она нахальльно.
        - Мы с тобой не на жеребьёвку собрались, кому идти на свидание, Стар, а на опасное задание. Поэтому лучше выбрось из головы свои бредовые мысли. Мне нужен этот статус и я его получу.
        - Ты что, не понимаешь, с кем связалась?! - прошипела она яростно. - Мои 'шальные' девчонки порвут тебя на куски и фамилии не спросят.
        Я расхохоталась, отослав в библиотеку последнюю стопку книг.
        - Дариина, ты с ума сошла, - ответила ей, - ты понятия не имеешь, кто такие 'Шальные' девчонки и на что они способны. Пока нам на руку ваша ложь, вы попользуетесь прозвищем нашей группы, - и я хлопнула по пояску, показав ей боевой наряд 'Шальной' во всей красе и снова трансформируя его в предыдущее состояние, - но, как только это начнёт нам мешать, вы будете развенчаны и все узнают вашу ложь. Теперь тебе понятно, с кем ты связалась?
        Она смотрела на меня ошеломлённо, не веря своим глазам.
        - Ни в бою, ни на отдыхе я никогда не подставлю тебе и твоим подругам спину, Стар, - спокойно продолжила я. - Это нам стало понятно в первый же день, когда ты во всеуслышание заявила, что вы и есть 'Шальные'. Это бы прокатило, Стар, если бы в группе не было нас. Шило в мешке не утаишь. Оно в любом случае выплывет наружу. Поэтому, лучше не пырхайте особо, что вы 'Шальные', иначе любой, самый простой вопрос выведет вас на чистую воду. А теперь пошли, Стар. Нечего на меня пялиться, как баран на новые ворота. Время поджимает.
        Настрой Дарины Стар заметно изменился. Она молча поднялась, коротко сказала:
        - Извини. Я не знала. Можешь поворачиваться ко мне спиной, Дарина. Я не смогу навредить тебе, - и достойно пошла к двери.
        Я посмотрела ей в спину, покачала головой в ответ на свои мысли и отправилась следом.
        По дороге она спросила:
        - Скажи, какое твоё прозвище в группе?
        - Дикая Роза, - ответила.
        - А почему именно так?
        - Из-за запаха моего тела, - глянула на неё искоса и усмехнулась. - А ты думала, что мне просто нравится этот цветок?
        - Да, - серьёзно кивнула она, - мы все так думали.
        - Нет, Дарина, это не так. Мне нравится лесной ландыш и я с удовольствием лучше бы нюхала его запах, чем каких-то там роз. А прозвище прилипло после того, как мы с подругами попали в ловушку и просидели в каменном мешке трое суток, пока не придумали, как оттуда выбраться. Вот тогда запах и проявился во всей красе. Но этого лучше никому не рассказывай, а то поймают на лжи сразу же.
        - Спасибо, - странным голосом сказала она и опустила голову.
        - Не за что, - пожала я плечом и с интересом глянула на неё. - Дарина, а почему вы не возьмёте другое название группы? Вы ведь прекрасные воительницы и магини. Почему именно это?
        - Мы ваши поклонницы со студенчества, - ответила она, не поднимая глаз, - всегда хотели походить на вас. Мы думали, что вы такая же легенда, как и 'Бешеные'.
        - А мы хотели походить на них, но ни чьим именем не пользовались, - усмехнулась я. - Ладно, Стар, я поговорю с подругами. Может что-нибудь и придумаем на ваш счёт. Иногда бывает так, что нам нужна помощь.
        Она недоверчиво глянула на меня.
        - Ты хочешь сказать...
        - Я уже это сказала, - хлопнула её по плечу и подошла к подружкам, ожидавшим меня чуть в сторонке от группы.
        - Ты чего так долго? - спросила Илька, провожая Дарину Стар подозрительным взглядом. - А этой что нужно было?
        Пока группа собиралась, я пересказала разговор подругам. Тройка Стар тоже разговаривали в сторонке и поглядывали на нас.
        - Думаю, что они нам пригодились бы, если бы рот широко не раскрывали, - закончила я свой рассказ. - Что скажете, девчата?
        - Надо подумать, - отозвалась Ари. - С ходу такие решения принимать нельзя. У нас уже была одна такая Лаура, которую приняли без проверки. Надеюсь, помните, чем это закончилось...
        Чёрт! Лаура! Как же я могла о ней забыть?! - вспыхнула мысль, а за ней и воспоминание о неудачнице Кенне и её сестре Лауретте...
        - Да и присмотреться к ним нужно, - добавила Илька. - Но пока я им спину не подставлю. Это исключено.
        - Я тоже, - согласилась Ари.
        - Посмотрим, как они будут вести себя в этом походе и сколько бочек арестантов наврут, - добавила я, заканчивая разговор на эту тему.
        Тройка Стар поглядывали на нас с наигранным восхищением. Илька не выдержала, подошла к ним, что-то буркнула и вернулась. Теперь девчата поглядывали украдкой.

* * *
        Преподы и научрук стояли в сторонке и о чём-то переговаривались, ожидая последних. Аспиранты разделились на кучки и тоже потихоньку сплетничали. Дожидались тех, кто ещё не пришёл.
        Все были экипированы так, будто собирались с ходу вступать в бой. Одни мы были в обычной с виду одежде.
        Группа отреагировала смешками и ухмылками. Кто-то покачивал головой, осуждающе глядя на нас.
        - Девочки, а вы группу не перепутали, случайно? - пробасил Медведь-оборотень, с двуручником за спиной, глядя исподлобья на нас.
        - Судя по преподам, нет, - расплылась в улыбке Илька. - А что не так?
        - Молодо-зелено, - буркнул Порти и отвернулся.
        - Вы бы ещё в купальниках прибежали, - хохотнула Берта Брамс, проверяя балансировку своего кинжала.
        - В купальниках холодно уже, - вздохнула Ари, - а то бы так и сделали.
        Из-за кустов появились последние аспиранты.
        - Я вижу, все в сборе, - громко сказал научрук, оглядев группу. - Там, куда мы сейчас отправляемся, раннее утро. Сразу предупреждаю, обстановка боевая. Всякой мрази и нечисти полно, есть натуральные ловушки, не исключая магических, а нам сегодня нужно пройти как можно глубже в континент. Дорога в один конец должна занять не больше двух недель. Старайтесь выжить любой ценой и не попасть в лапы местным племенам. Иначе я вашей участи не завидую. Пользоваться можно всем, на что вы способны. Помогать друг другу в любой ситуации вы должны в обязательном порядке. Ни в коем случае никому не отрываться от группы, а там, где болота, идти след в след. Отходить по нужде можно по двое-трое. Всё понятно?
        Группа молча закивала.
        - Так это уже не обучение?! - наконец-то догадалась Ори Прада, вызвав улыбки аспирантов и преподов.
        - Обучение, - серьёзно ответил научрук. - То, чему вы сможете там научиться не идёт ни в какое сравнение с годами обучения здесь, - кивнул в сторону здания Академиии. - Кто вернётся живым, получит статус высшего мага сразу же, без промедлений, и я могу абсолютно точно сказать, что это будет заслуженно. Вы всё ещё можете отказаться, - напомнил научрук, - но, когда пройдёте в портал, эта возможность отпадёт сама собой.
        - А что, оттуда нельзя будет открыть портал? - удивлённо спросил кто-то.
        - Пока не будет выполнено задание Высшего Совета, оттуда возврата нет, - ответил научрук. - Решайте до того, как шагнёте в портал.
        Он отвернулся к своим 'Бешеным' и они совместными усилиями открыли довольно большой портал. Двое из них тут же скрылись в сероватом мареве. Группа молча смотрела на портал. Каждый думал и принимал последнее решение.
        Мы с подругами переглянулись и молча пошли к мерцающему квадрату.
        Преподы глянули на наш внешний вид, поджали губы, но промолчали. Видимо решили, что мы знаем, что делаем.
        Следом за нами из портала выпрыгивали остальные и заученно, как и мы, раскатывались в стороны, замирали, осторожно оглядывались.
        Портал вывел нас в лощину, укрытую среди гор.
        Судя по тому, что показывало объёмное зрение, не очень далеко виднелась водная гладь, которая простиралась до самого горизонта. Значит, идти нужно было в другую сторону, а там, до самого края неба, виднелись только горы, кое-где покрытые редкой растительностью.
        Наконец, портал закрылся за спинами хмурых научрука и двоих преподов.
        - Подойдите все, - сказал научрук и подождал, пока группа соберётся. - Значит так, дамы и господа. Нас здесь двадцать боевых магов и магинь. Задача наша сложная. Нас мало. Дойти до цели должны все, иначе задачу не выполнить. Что будет на месте, я не знаю. Никто не знает. Может быть погибнем все. А может никто.
        Он открыл голограмму-карту и показал конечную цель похода и объяснил задачу.
        - Мы должны будем пройти до древнего Храма Богини-Сюзерена Мира и активировать артефакт, который держит в руках её статуя. Как он выглядит и как его активировать, никто не знает и нам нужно решить этот ребус самим.
        - А что это за Мир? - спросил кто-то из аспирантов.
        - Мир Ашеров, - ответил научрук. - Мы на недоступном с древних времён континенте, о котором совершенно ничего не известно. Попасть сюда оказалось возможным только благодаря давним поискам ковена магов, которые смогли-таки вычислить точку натурального прохода на материк.
        - А почему так произошло? - последовал вопрос.
        - Есть две версии по этому поводу, - ответил Анри, - одна, что это проклятие Богини-Сюзерена, а вторая, что это сделал древний маг Борель, когда проклял Мир Ашеров.
        Я вздохнула глубоко и машинально расправила плечи.
        Это был МОЙ Мир и Богиней-Сюзереном здесь была я. Теперь я в этом убедилась, прислушиваясь к своим ощущениям.
        Это к одному из МОИХ Храмов мы теперь должны были добраться. Проклятие здесь было, но Великий Маг Борель был не при чём. Я помнила его принудительную науку в Замке в Дюнах, но с ним и той магией то, что я чувствовала здесь, это связано никак не было.
        С одной стороны я помнила всё, что он мне вложил в память с помощью ритуала Познания, а с другой я не могла всем этим пользоваться, кроме простейших заклинаний. Моё человеческое тело и божественное начало могли вызвать конфликт и досталось бы всем. Интуитивно я знала это и знала, когда смогу пользоваться любым знанием, но пока мои возможности были ограничены. Как говорится, и арсенал всегда с собой, и толку от него ноль.
        Что-то ещё говорил научрук, что-то объясняли преподы, но я не слушала их. Я слушала Мир и сразу же распознала, где находятся Храмы Богини-Сюзерена, и что никакие это не Храмы вовсе, а отпечатки лап дикой саблезубой Богини-Пантеры, оставившей свой След при сотворении Мира.
        Там она стояла лапами, в пустоте, и под ними появились первые островки твёрдой суши, пока не появилась вся планета. Об этом месте-артефакте задавал вопрос научрук во время первой контрольной и я верно ему ответила на вопрос.
        И никакого отношения к проклятию континента эти Следы не имели, точно так же, как и артефакт, о котором говорил научрук. Не было в том Храме, который он показал на карте-голограмме, никакого артефакта, а проклятие было совершено в другом месте и я чувствовала где именно.
        Значит, Совету нужно было что-то другое. Только вот, что?
        Илька ущипнула меня, возвращая к реалиям, и я прислушалась к разговору.
        - ...здесь относительно безопасное место и мы можем подкрепиться перед дорогой из тех запасов, которые прихватили с собой для всей группы, - говорил научрук, - но думать о еде на ужин нужно всем.
        - Кстати, дамы и господа, - сказал Анри, раздавая бутерброды, - с водой здесь будьте осторожны. Живых источников мало, поэтому сначала проверяйте качество воды, а потом думайте, пить её или лучше потерпеть.
        - После того, как солнце перевалит на вторую половину дня, - добавил Александр, - присматривайте ночлег для всех, желательно, или в пещере, или на со всех сторон открытом месте.
        Альтаир подошёл к нам.
        - Вырядились вы, леди, совсем не по делу, честно говоря, - тихо сказал он. - Могу поделиться стилетом. Кто хочет?
        Мы молча покачали головами, жуя бутерброды.
        - Бу-бу-бу-бу... - пробубнила Илька набитым ртом.
        - Мы полностью экипированы, господин препод. Спасибо за заботу, - перевела я, проглотив кусок.
        - Альт, - поправил он меня, - в боевой обстановке прошу называть меня Альт.
        Мы молча кивнули.
        - Иль, Илька, - сказала Илька.
        - Ар, Ари, - представилась Ариадна.
        Назвались подружки.
        Группа по-новой представилась своими прозвищами, к которым привыкли в боевых ситуациях.
        - Нас с Вами будут путать, леди Ариадна, - усмехнулся Арис, сидя на камне и жуя свой бутерброд. - Имена похоже звучат.
        - А как же нам со Стар быть? - подала голос Стар. - И имена одни и те же, и фамилии, и я привыкла в бою к Стар, в крайнем случае Дар. Там ведь думать некогда, одни инстинкты работают.
        Научрук впервые за всё время глянул на меня вопросительно.
        - Ну, если думать некогда и инстинкты..., - усмехнулась и пожала плечами, - то зовите меня Роз или Рина. Надо и мне попробовать развивать свои инстинкты.
        Глянула на Стар и подмигнула ей. Взаимно улыбнулись друг другу.
        - Тогда протягивайе эс длинно. Арисссс, - усмехнулся научрук, - и не будет путаницы между мной и Ариадной.
        - А меня Сан, - пробасил Александр.
        Все рассмеялись и на том и порешили.
        - Перед выходом, мальчики налево, девочки направо, - объявил Альт, отряхивая крошки с колен.
        В кустах ко мне подошла Стар.
        - Спасибо, Дарина. Ты помогла мне сохранить лицо. А Риной тебя в детстве звали, да?
        - Меньше болтай, - улыбнулась ей и легонько хлопнула по плечу.
        Он ответила мне смешливым взглядом исподлобья. Дружно рассмеялись и вернулись к остальным.
        Через пятнадцать минут мы уже бежали цепочкой по горам, внимательно оглядываясь вокруг.

* * *
        Первой неприятностью был обвал на узкой горной тропке. Камни вдруг посыпались нам на головы, когда мы пробирались, прижимаясь к скале спинами и поглядывая в пропасть, клубящуюся густым сизым туманом далеко внизу. Тогда сбило с тропы пятерых. Они полетели вниз вместе с камнями.
        Трое Орнитов сорвались в полёт,сразу трансформируясь в огромных птиц. Но они могли спасти только троих, двое были обречены. Не думая долго, прыгнула следом за ними.
        Кто-то ухватил меня сзади за косу, но я только отмахнулась острым, как бритва, стилетом и провалилась вниз, оставив в чьей-то руке кусок косы. Благо, что резать было что.
        - Рииии! - услышала чей-то окрик, но не обратила на него внимания, концентрируясь на трансформации.
        Поймала лапами Медведя и Волка, взмахнула белыми крыльями и свечой взмыла вверх. Только отсюда увидела, что камнепад был не случайным. Это местные аборигены постарались. Дохнула на них огнём и спланировала к концу тропы, туда, где она переходила в пологий склон.
        На безопасной высоте разжала лапы и отпустила магов, пробежала дальше, тормозя крыльями скорость, пока не остановилась. Только потом вернула себе облик человека.
        К моему удивлению, обратная трансформация прошла легко, будто только и делала каждый день, что оборачивалась драконшей. Это меня немного удивило, но не более того. Закрутила косу вокруг головы пошла к оставленным после десанта товарищам.
        - Думал, всё, конец, - услышала слова Медведя-Оборотня, возвращаясь к ним, - а оно вон как...
        - Я тоже сдрейфил, - сказал Волчара.
        - Первая женщина, которой я жизнью обязан, - пробубнил Медведь-Порти.
        Подошла к ним.
        - Видели аборигенов, мальчики? - деловито спросила, глядя на вершину горы и попивая из баклажки воду, после облика дракона.
        - Я не видел, - ответил Шевир, - ты меня вверх тормашками схватила.
        - Видел, - кивнул Порти, - странно они там бегали по обрыву. Слишком организованно.
        - И разбежались врассыпную грамотно, без паники, будто у них тут драконы каждый день летают, - добавила задумчиво.
        Следом спланировали Орниты со своими спасёнными ношами.
        Пошла им навстречу.
        - Ну, ты и перепугала меня! - хохотнул Альт, разряжая обстановку. - Думал обделаюсь со страха, когда крылья распахнула!
        - Дааа, белая драконша это что-то! - с улыбкой во все зубы, подхватил его брат Габриэль. - Я тоже страшно перепугался. Не знал куда удирать.
        - Видели куда побежали аборигены? - игнорировала их зубоскальство.
        - Там деревенька в несколько шалашей, - сказал Антон Левтис, - но они бежали не туда.
        Бёрды мгновенно перестали улыбаться, поднялись на крыло, а я вернулась к Волку и Медведю.
        По одному появлялись с тропы аспиранты вперемешку с преподами, а я всё смотрела, у кого в руке будет кончик моей косы. Такое оружие в чужих руках оставлять было нельзя.

*Если ни у кого, - подумала, - придётся прыгать в пропасть снова и искать там.
        От одной этой мысли побежали мурашки по телу, потому что я видела, что творится внизу.
        К моему удивлению, кончик косы был в руке у научрука. Он вывернул из-за скалы и шел размашистым шагом, нахмурив брови. Лицо было, как высечено из камня.

*Но как?! Он же был чёрт знает где! Как он смог?!- ошеломлённо подумала. - Как у него её забрать, чтобы не разбередить снова палец? Если сейчас сам не отдаст, не подойду, ни за что не подойду, иначе из меня боец будет, как из дерьма пуля, - решила хмуро.
        Научрук подошёл, пробуравил меня пристальным взглядом, молча дождался, пока соберутся все, а Орниты спланируют изподнебесья.
        - Что там? - спросил Альта.
        - Местные сбросили камни и убежани не в сторону деревеньки, а к пещерам. Их там несколько на противоположном склоне горы, - доложил препод, показав на следующий пик. - У них там верёвочная тропа через ущелье, на ту сторону.
        - Ясно, - кивнул Арис и обернулся к группе. - Кто ещё владеет трансформациями и какими?
        - Волк, - усмехнулся Шевер.
        - Медведь и носорог, - сказал Порти.
        Я задумалась, припоминая облики, в которые приходилось оборачиваться.
        - Лиса, - кокетливо повела плечиком Стар.
        - Куница и ворона, - сказала Ари.
        - Белка и ласточка, - добавила Илька.
        - Медведица, - буркнула Ори Прада.
        - Волчица, - хмыкнула Рэрд и глянула на Шевира.
        - А мы только Ашерки, - сказала за всех Тикенция Бош.
        - Орёл, - пожал плечами Габриэль.
        - Коршун, - сказал Антон Левтис.
        - Медведь, олень, орёл, - сказал Александр Бермуд.
        - Тигр, лев, леопард, Ашер, - сказал Анри.
        - Ястреб, соловей, лис, ящер, - улыбнулся Эллориэль.
        - Ашер, лев, леопард, орёл, коршун, варан, пламя, - сказал научрук.
        Все посмотрели на меня.
        - Драконша, анаконда, чёрная пантера, - ответила, не поднимая глаз и тише добавила, - саблезубая.
        Преподы переглянулись, научрук прищурился. Взгляд стал острым, как мизерикордия. Кто-то присвистнул.
        - Тааак, - медленно выдохнул он, заложил руки за спину и и закачался с пятки на носок и обратно. - Леди Стар, и давно Вы последний раз были пантерой?
        - Поисковики! - избавил меня от ответа Альтаир.
        - Отбить и вперёд! - скомандовал Арис, сразу швырнув обеими руками сгустки энергии в чужие поисковики.
        Отбили и побежали дальше.
        Кончик косы он мне так и не отдал. Засунул его в карман, перед тем, как бросить первый сгусток.

* * *
        По дороге набили зайцев и куропаток, ровно столько, сколько было необходимо для еды. Их здесь было видимо-невидимо. К вечеру выбрали пещеру для ночлега, рядом с бурной горной речкой, предварительно просканировав окружающую местность.
        Готовить на двадцать персон на одном костерке было глупо и мы решили расположить костры полукругом перед пещерой. Мужчины занялись обустройством ночлега и дровами для костров, а мы с подругами приготовлением ужина. Ашерки присоединились к нам, а трио Стар куда-то ушли. Вернулись они только когда мужчины закончили свою часть работы и расселись у костров.
        Под шуточки магов мы накрыли импровизированный стол. Господа довольно потянули носами и приступили к еде. Золотистый сок закапал на траву, но ему не давали пропадать зазря, подставляли ладошки и слизывали с громкими чмаками. Корочка хрустела на зубах, нежное мясо таяло во рту, аромат увеличивал аппетит, доставляя истинное удовольствие после целого дня бега по горам.
        - Обалдеть, как вкусно. Ничего подобного прежде есть не приходилось, - нахваливал Сан, подкрепляя слова делом и сверкая глазами на Ари. - Леди, в этом походе я полностью доверяю вашему кулинарному искусству своё драгоценное здоровье.
        Его слова подхватили, расхвалили, дифирамбы спели на все лады, желая доставить нам удовольствие. Даже подурачились немного.
        После ужина мы с подругами отправились к реке, выбрали удобное место и по очереди искупались, тихонько повизгивая от ледяной воды. Потом долго разговаривали знаками, сидя на берегу. Вернулись в лагерь, когда взошла первая луна.
        У костерка сидели только преподы и научрук. Они тоже разговаривали знаками, но сразу же замолчали, как только мы вывернули из-за скалы. Все пятеро повернули головы к нам.
        Мы молча прошли в пещеру и улеглись на еловые лапы в дальнем углу, где было свободное место.

* * *
        Проснулась, когда начал сереть рассвет. Осторожно поднялась, чтобы никого не разбудить, выбралась к выходу и увидела паутину охраны в проёме входа. Осторожно раздвинула нити заклинаний, чтобы не повредить их, вышла наружу, вернула нити на место.
        Совершенно случайно заметила внимательный взгляд сине-зелёных глаз научрука. Он смотрел на меня с каменной миной и молчал. Кивнула приветствие и пошла к речке умываться.
        Вода вспенивалась бурунчиками, крутилась волчком, прыгала с камня на камень, играла пеной и, казалось, весело хохотала, приветствуя меня.
        Первый лучик солнца коснулся игривых волн, рассыпался разноцветными блестяшками и весело заиграл. Даже показалось, будто услышала хрустальный звон взаимного приветствия воды и света. Блики солнца затанцевали вместе с речкой, отозвались радостью в журчании перекатов, запели, переливами цветов, вторя звукам просыпающейся жизни.
        Мне тоже захотелось запеть от счастья и закружиться в танце воды, но я только улыбалась проявлению красоты и силы жизни, тихо замерев на берегу.
        Налюбовавшись, умылась мокрыми лучиками-блёстками, распахнулась Миру, вдохнув ветерок, привела себя в порядок и пошла назад.
        Научрук сосредоточенно что-то делал у выхода из пещеры. Я присела на камень, всё ещё хранящий тепло вчерашнего дня, чтобы не мешать, и с интересом принялась наблюдать за его действиями.
        Сначала не поняла, что он делает, потом чуть не расхохоталась в голос: научрук пытался повторить мои манипуляции с нитями заклинания охраны. Прикрыла рот рукой, отсмеялась неслышно, снова глянула на него. Он смотрел на меня подбоченившись, слегка раздражённо и всем своим видом показывал: 'ну, и как ты это сделала?!'.
        Спрыгнула с камня, подошла к паутине, осторожно коснулась нити заклинания пальцами левой руки, спрятав правую за спину, подвигала нитью, глядя на научрука. Он внимательно наблюдал за моими пальцами. Отвела руку, ещё раз повторила действие, жестом предложила ему сделать то же самое.
        Он едва коснулся нити и та лопнула. Заклинание сработало и преподы мгновенно оказались на ногах, сонно оглядываясь в поисках опасности.
        - Всё нормально, это я, - сказал им научрук и глянул на меня. - Что не так я сделал? Почему у тебя получилось, а у меня нет?
        - Вы забыли о нежности, господин научрук, и применили только грубую Силу, - улыбнулась в ответ. - Нужно было коснуться, будто лучик солнышка нежно приласкал паутинку, а у Вас получился порыв огня, спаливший её переплетение.
        Он удивлённо глянул на меня, нахмурился.
        Преподы молча прислушались к разговору, внимательно поглядывали на обоих.
        - Да, ты права, - потёр лоб научрук, - о нежности я подумал бы в самую последнюю очередь.
        - Вы мужчина, господин научрук, и думаете иначе, чем любая женщина, - объяснила мягко. - Мы думаем эмоциями и чувствами, а вы умом и логикой. Вот и вся разница. Поэтому у меня получилось, а у Вас нет, - и перевела тему разговора. - В реке полно форели. Как насчёт завтрака рыбой?
        Он усмехнулся, покачал головой:
        - У нас нет времени полдня ловить рыбу, леди Дарина.
        - Вы костёр разведите, а остальное я беру на себя, - улыбнулась и пошла к реке.
        Через полчаса над полянкой поплыл запах свежеиспечёной рыбы. Заспанные аспиранты по одному начали выходить из пещеры, приводили себя в порядок, подходили к костерку, получали свою порцию, отходили в сторонку и принимались за завтрак.
        Преподы позавтракали первыми и теперь тихонько переговаривались, сидя в сторонке и наблюдая за группой. Научрук сосредоточенно молчал, крутя в пальцах кончик моей косы. Палец начал слегка краснеть, а я лихорадочно думать, как забрать свои волосы у научрука.

* * *
        Весь день шли по горам, преодолевали ущелья, узкими тропами миновали пропасти.
        Остановились отдохнуть и перекусить подстреленной по дороге дичью на краю высокогорного плато.
        Моё внимание привлекла остролистая трава, наподобие болотной осоки. Она росла только в одном месте большой поляны и слишком уж правильным кругом. Этой травке тут было совсем не место.
        Осторожно подошла ближе, пока народ, с помощью магии, готовили зайчатину. Присмотрелась, присев на корточки. Задумчиво покачала головой.
        - Что-то не так, леди Дарина? - услышала сзади голос научрука.
        Оглянулась и снова вернула взгляд на странную полянку.
        - Это болотная трава, которая обычно растёт у трясин, - объяснила, - на вершине горы её быть не может... Интересно, а если сделать так...
        Подобрала камень, кинула в центр травяного круга. Он с чмаком погрузился, как в топь. Наверху вздыбился пузырь и громко лопнул. Зеленоватый газ поплыл в нашу сторону над травой.
        - Похоже на 'мокрую смерть', не так ли? - глянула на научрука.
        Он перевёл взгляд на дымок, замер на мгновение, неожиданно схватил меня в охапку и отпрыгнул. Коротко и резко свистнул в сторону группы и, не глядя, буркнул.
        - Быстро уходим отсюда.
        Он схватил меня за руку и бегом потащил за собой.
        - Всё бросаем и уходим! Бегом! - послышались команды преподов от костра.
        И группа бегом кинулась вслед за нами, держась подальше от полянки.

*Но откуда здесь болото?! - не давала покоя мысль, пока неслась за научруком, с трудом вырвав руку из его железных пальцев.
        Едва успели отбежать по склону вниз, как сзади раздался звук взрыва. Видимо, от нашего топота болотные газы поднялись вверх и вырвались наружу.
        - Быстрее! - крикнул Арис и понёсся сломя голову подальше от горы по ущелью.
        Бежали долго, пока не выдохлись девчата тройкм Стар.
        Из-за них пришлось остановиться и, теперь уже, ровным шагом взбираться на гору. Мужчины помогали измотанным девушкам, не привыкших в таким нагрузкам. Научрук взбежал на вершину, подал мне руку. Удивлённо глянула на неё, спрятала руки за спину и взобралась наверх сама. Он прищурился, но настаивать не стал. Молча зашагали дальше.
        - Как думаешь, Даринка, это было последствие ритуала 'ферти'? - спросила Илька, догнав бегом и подстраиваясь к моим шагам.
        Ари от неё не отстала и вопросительно глянула на меня.
        - Судя по древности и общему энергофону этого континента, думаю, в том месте было проведено приготовление к ритуалу уничтожения Мира, а эффект 'фертири' появился потом, через несколько столетий или тысячелений, - ответила подружкам. - Так, по крайней мере, было описано в древних трактатах.
        - В каких? - как-то напряжённо спросил научрук, шагая рядом.
        - В Мире Людей, в библиотеке одного старого Замка в Дюнах, на берегу Среднего моря, - ответила и удивлённо глянула. - А что?
        Он помолчал, потом спросил:
        - Дарина, сколько тебе сейчас лет?
        - Я не понимаю...
        - Ответь, пожалуйста, - настойчиво попросил он, не сводя с меня глаз.
        - Скоро двадцать пять, - ответила и спросила. - Господин научрук, почему Вы об этом спрашиваете?
        - Как это двадцать пять?! - удивилась Илька.
        Брови Ариадны тоже удивлённо взлетели вверх.
        - А сколько? - от неожиданности я остановилась. - Сейчас две тысячи пятый год по летоисчислению Академии...
        - Восьмой! - перебила меня Илька.
        - Девятый, - поправил обеих научрук, останавливаясь вместе с нами. - Сейчас две тысячи девятый год, конец октября, по летоисчислению Мира Людей и Академии.
        - Ох, чёрт!... - выдала Илька, схватившись за голову.
        - Приплыли..., - потёрла лоб Ариадна. - Так долго?!
        Я ошалело уставилась на научрука. Он настороженно прищурился
        - Не может быть! - покачала головой Илька. - Я ничуть не похудела.
        - Точно, - кивнула Ари, оглядывая себя.
        - От меня тоже не убыло, - покосилась я на свою задницу.
        - Короче, караул. Всё даже хуже, чем мы думали, - вздохнула Ари.
        Глянула на неё, задумчиво кивнула.
        - А в чём дело? - спросил научрук, оглядывая нас.
        - Что-то с памятью моей стало... - пропела Илька и пошутила, глянув на Ариса со смешком. - Господин научрук, это память девичья, тут помню, тут не помню. Знаете же как оно бывает...
        - Не болтай, Илька, - буркнула хмуро. - Выберемся отсюда живыми, разберёмся, - и пошла вперёд.
        Девчата пошли на мной следом, научрук отстал, дожидаясь то ли группу, то ли преподов.

* * *
        Зелёная туча следовала за нами. Это стало очевидным, когда мы поднялись на вершину очередной горы и оглянулись назад.
        Преподы стояли в сторонке, тихо переговаривались, поглядывая на тучу. Лица были озабоченными и слегка напряжёнными. То ли они не знали что делать, то ли не могли прийти к одному решению.
        Лица у аспирантов были угрюмыми. Даже Стар растерянно поглядывала на преподов, а её подружки точно так же смотрели на неё и обе чего-то ждали.
        - Идите вперёд! - рявкнул на аспирантов научрук. - Без вас разберёмся!
        Группа молча развернулась и направилась по хребту горы. Мы с подругами потопали следом.
        'Бешеные' остались на месте.
        Мы отбежали по гребню горы туда, откуда было видно преподов.
        - Догоняет, зарраза, - с досадой буркнула Илька. - Я понятия не имею, как эту гадость остановить.
        - Мдааа... - протянула Ари, не отрывая взгляда от зелёной тучи. - Проживём мы намного меньше, чем намеревались.
        - Идёт, как по радару, - добавила Илька.
        - Даринка, а ты чего молчишь? - зыркнула на меня Ари.
        - Да вот, ищу артефакт. Должен быть в перстне, - буркнула в ответ, занятая рассматриванием крохотных предметов на своей ладони, вытряхнутых из перстня драконов. - Где-то тут должен быть... А! Вот! - обрадовалась я.
        Крохотная изумрудная блёстка приветливо мигнула коротенькой вспышкой. Убрала ненужное в перстень, блёстку оставила на ладони.
        - А что это? - заглянула мне в ладошку любопытная Илька.
        - Глаз Дракона, - хмыкнула в ответ. - Второй. Первый выдолбал до меня кто-то другой.
        Ари присвистнула. Илька ошеломлённо глянула мне в глаза, приподняв голову от ладошки.
        - Чтобы эту гадость уничтожить, - кивнула я на тучу, - нужен древний артефакт и такое же древнее заклинание, например, из арсенала борелевской магии. Я пока не могу ею пользоваться, но вместе с артефактом можно попробовать. Может быть и получится, чем черти ни шутят, пока Боги спят. Если что будете откачивать, - подмигнула подружкам.
        Глянула на блёстку, сосредоточилась, снимая заклинание уменьшения и огромный изумруд, размером со страусиное яйцо, появился на ладони.
        Огляделась. На нас никто не обращал внимания. Все смотрели то на преподов с научруком, то на тучу.
        Подчиняясь моему волевому приказу, артефакт погрузился в живую плоть, окрасив её в ярко-зелёный цвет.
        - Ну вот, теперь они похожи, - кивнула на руку и тучу.
        Подружки наблюдали процесс, заслонив мою руку от посторонних взглядов, пока я не натянула перчатку телесного цвета, надёжно прикрывшую 'зелёнку'.
        - Прикройте мой уход дублем, - кинула девчатам и вернулась туда, откуда было видно 'Бешеных' лучше.
        Они стояли полукругом, подняв руки вверх. У научрука в руке светился золотом Жезл Власти Бога Огня Жизни. В этом я была уверена. Этот Жезл я не смогла бы перепутать ни с одним другим. Вообще ни с чем. Слишком долго я его носила в своей руке и моё тело отозвалось приветствием на его появление радостной эмоцией.
        Огненный луч коротко ударил в тучу. Она как-то съёжилась, стала тёмно-зелёной с чёрным отливом, вдруг резко распахнулась и ринулась к преподам.

*Чёрт! Не то заклинание! - с досадой вдруг поняла я.
        Преподы не шелохнулись. Так и стояли, подняв высоко руки, а огненный луч бил снова и снова с завидной ритмичностью.
        Поспешно пробормотав древнее контр-заклинание, остановилась перед произнесением последнего слова, выждала, пока золотой луч появится, и ударила по туче своим зелёным, соединив силу действия Глаза Дракона с Кристаллом Жизни.
        Облако замерло и через несколько мгновений вспыхнуло огнём, грохнул взрыв и облако исчезло напрочь, будто его и не было никогда.
        Облегчённо вздохнула, собрала энергию следа, чтобы невозможно было вызвать следственные фантомы, и вернулась к подругам. Девчата подняли большой палец вверх, а я улыбнулась в ответ.
        Вместе мы незаметно присоединились к группе.

* * *
        Солнце клонилось к западу, приближался вечер, а мы всё шли и шли. Подходящего места для ночлега не было. Трое преподов нас догнали почти сразу, но обоих Ашеров до сих пор не было видно.
        По дороге набили дичь на ужин и собрали травы.
        Место для ночлега нашли неожиданно. В одной из лощин прямо из скалы бил мощный поток воды, падая на камни живописным водопадом. В нескольких десятках шагов был второй водопад, а между ними зиял тёмным овалом вход в пещеру. Потоки воды огибали каменную возвышенность перед входом и сливались в живописное озерко, похожее на каменную чашу.
        Мы осторожно обследовали местность, не нашли ничего подозрительного и решили остановиться на ночлег в этом месте. Мужчины занялись костром, а мы едой.
        Преподы оставили свою добычу и скрылись в пещере.
        Пока их не было, группа по очереди искупались в горных потоках и теперь сидели кружком, обсуждали зелёную тучу и её исчезновение, дожидаясь, пока ужин будет готов.
        - Интересно, какое контр-заклинание использовали преподы и научрук? - в который раз спрашивал Медведь Радис. - Я целый день об этом думаю и никак придумать не могу. Даже вид магии определить не могу.
        - Ну, и представьте, какие нужно иметь знания, чтобы с третьего раза определиться так точно с контр-заклинанием! - восторженно сказала Ори Прада. - Вот бы мне так..
        - Попросим объяснить, когда научрук вернётся. Такое знание никогда не бывает лишним, - серьёзно заметил Волчара Шевир.
        - А кто знает, что это за Жезл был у научрука в руке? - спросил Гарбиэль и вопросительно оглядел группу.
        - Знать бы... - протянул Ашер, Кристоф Истис.
        - Артефакт мощнейший, - заметила Эльвира Рэрд, - мне с такими никогда сталкиваться не приходилось. Даже не слышала ни о чём подобном.
        - А мне интересно, что это был за зелёный луч такой? И откуда он мог взяться? - задумчиво сказала Дарина Стар, глядя на огонь костра. - Как вы думаете?
        - Может это какая-то аномалия? - вслух предположила Илька с глубокомысленным видом. - Мало ли...
        - Нет, не аномалия, - глубоким басом сказал научрук, перепрыгивая через поток.
        Анри следовал за ним. Оба остановились в кругу света, внимательно осмотрели аспирантов.
        - Это была не аномалия, - повторил научрук. - Это был древний артефакт, который сильнее моего Жезла в несколько раз, а может и в несколько сотен раз.
        Аспиранты переглянулись и молча уставились на научрука.
        - Леди и господа, мы потратили полдня на то, чтобы выяснить, была это аномалия или это было направленное действие, - сказал он. - Место, откуда ударил зелёный луч, мы установили, но никакого следа не осталось. То есть, вообще никакого. Кто-то из вас, кто является владельцем артефакта, грамотно его убрал.
        Он снова внимательно оглядел группу, задерживая взгляд на каждом. - Я хотел бы знать, что это за артефакт и кто владелец, чтобы иметь возможность вовремя обратиться за помощью, если вдруг возникнет такая необходимость. Для этого я хотел бы заранее знать, на что могу рассчитывать.
        - Мясо подгорает, - тихо сказала Илька.
        Мы, втроём, вернулись к костеркам, быстро перевернули тушки и поговорили жестами. Девчата были против того, чтобы при всех признаваться о Глазе Дракона и привлекать к нам внимание всей группы. На мой вопрос 'почему?' обе ответили, что никому из аспирантов не доверяют настолько, чтобы говорить об этом вслух. Я с ними была полностью согласна.
        Краем глаза заметила, что научрук и препод Анри за нами исподтишка наблюдают, коротко предупредила об этом подруг. Разговор жестами тут же прекратился и мы вернулись к группе.
        - ...кто-то владеет той магией, которую Вы не знаете?! - удивлённо воскликнула Стар. - А разве такая существует, господин научрук?
        - Существует, - хмуро ответил. - Это древняя магия. Из живых её толком не знает никто, потому что древние трактаты были уничтожены или спрятаны во время Великой войны. Духи Знания говорят, что это постарался Великий Маг Борель, - он внимательно глянул на Ариадну и добавил. - То контр-заклинание, которое ликвидировало 'мокрую смерть', иначе эффект 'фертири', было как раз из старого арсенала древней магии.
        - Я слышала, что в те времена и Сила была другой, потому что Боги жили среди живых и насыщали Силу своей божественной сутью, - сказала в ответ на его взгляд Ари.
        - Может быть для нашего времени та магия и не подошла бы, - добавила Илька.
        - Но ведь контр-заклинание сработало! Значит, та магия вполне подходит нашему времени! - воскликнула Стар. - Итак, господа, давайте, признавайтесь, кто из вас владеет артефактом и произнёс конрт-заклинание!
        - Вряд ли этот кто-то признается, - буркнул Порти.
        - Почему это?! - взвилась Стар. - Порти, ты не понимаешь! Это же нужно нам всем, а не только господину научруку!
        - Стар, ты не подскакивай, - глянул на неё Волчара, - Порти дело говорит. За такой артефакт убить могут свои же. Я бы на месте владельца ни за что не признался. Спасибо, что владелец от тучи нас спас, и то дело, а то долго бы мы все не пожили.
        - А если бы я гарантировал, что беру личную ответственность за жизнь и здоровье владельца, признались бы? - серьёзно спросил научрук, внимательно оглядев группу.
        - Тогда владелец промолчал бы из-за наших языков. Мало ли кто, где и что ляпнет, особенно, по-пьяне - рассудительно сказал Порти. - Я лично не доверял бы.
        - Ну, хорошо, - согласно кивнул научрук. - Я гарантирую, что никто из присутствующих никогда и нигде ни словом не обмолвится о владельце и артефакте, плюс гарантирую полную безопасность под мою ответственность.
        Группа молчала.
        - Ужин готов, дамы и господа, - громко сказала Ари.
        Приготовленные и склеенные магией листья лопуха заменили тарелки и мы с девчатами снова накрыли стол.
        Ужин прошёл в молчании. Каждый обдумывал услышанное, поглядывал на соседей. Преподы внимательно изучали аспирантов одного за другим. Придя к какому-то выводу, переключались на следующего.
        - Леди Дарина Стар, у меня к Вам один вопрос, - первым нарушил молчание научрук, глянув на меня, когда принялись пить чай.
        - Да, господин научрук? - подняла на него глаза.
        - Я очень внимательно наблюдаю за Вами и меня удивило то, что Вы не сняли перчатки во время ужина. Почему?

*Молодец, - подумала, - глазастый.
        - Господин научрук, - ответила спокойно, - мои перчатки 'без пальцев' и сделаны специально для походов и опасных ситуаций. Никогда ведь не знаешь, за что придётся ухватиться в следующую секунду, поэтому я предпочитаю их не снимать. Да и удобно мне в них. Руки не мёрзнут и не обжигаются о горячее.
        Он внимательно меня слушал, не отводя взгляда слишком умных глаз, и едва сдерживал улыбку.
        - Могу я просить Вас на пару слов наедине, леди Дарина?
        Поднялся гибким движением и подал мне руку.
        Отставила кружку с чаем, точно так же встала сама, не прибегнув к его помощи. Палец и так начал саднить от его близкого соседства.
        Приглашающий жест на ту сторону потока, прыжок и снова протянутая рука.
        Перепрыгнула поток сама, двинулась подальше от ушей, куда указал научрук. Он шёл следом.
        Остановилась, когда отошли настолько далеко, чтобы даже самые 'ушастые' не смогли бы услышать, но научрук всё равно прикрыл нас 'куполом тишины'.
        Он внимательно смотрел на меня, покачиваясь на стопах, и играл улыбкой на идеальном лице. Он знал, насколько красив, в совершенстве владел своим гибким и мощным телом, умел едва заметным движением поразить любую женщину стрелой любви до глубины души, сам оставаясь равнодушным, знал свою силу и женские слабости по отношению к своей внешности. Он пользовался этим и теперь, стоя напротив меня и пристально глядя в моё лицо, а я понимала эту игру и это приводило меня в ярость, потому что из-за него снова начало рвать палец с этим дурацким кольцом. Но я не могла себе позволить показать свои эмоции и оставалась внешне абсолютно равнодушной.
        - Что Вы хотите? - исподлобья глянула на него.
        - Что это за артефакт? - напрямую спросил он.
        - Глаз Дракона.
        - А имя этого Дракона?
        - Каттэтльхэтатль.
        - А контр-заклинание?
        - Я знаю древнюю магию, господин научрук, - глянула ему в глаза.
        - Откуда?
        - От Бореля.
        Он усмехнулся и недоверчиво покачал головой, прошёлся внутри 'купола тишины' в одну и другую сторону, пронзительно глянул на меня.
        - Борель мёртв несколько веков, леди Дарина. Каттэтльхэтатль исчез несколько тысячелетий тому назад, а Замка в Дюнах на берегу Среднего Моря в Мире Людей не существует. Вы лжёте, леди Стар, как и Ваша однофамилица. - и добавил совсем другим тоном. - Возвращайтесь к группе, леди Стар. Вы меня разочаровали.
        - Отдайте мои волосы, господин научрук, - твёрдо глянула ему в глаза, поняв, что оправдываться бесполезно.
        - Как только выполним задание Совета, - отрезал он.
        - Тогда отдайте их любому из преподов, пусть будут у кого-то из них, - потребовала решительно.
        - Объясните, - глянул остро и сложил руки на груди.
        - Потому что так будет правильно.
        Он сжал губы, не отводя от меня пронизывающего взгляда, подумал и сказал:
        - Я предпочитаю держать контроль над ситуацией в своих руках, леди Стар, - сверкнул он зелёным огнём в глазах, - а Ваши волосы это моя Власть над Вами. Вы мне отдали их добровольно, когда прыгнули в пропасть, поэтому я могу с чистой совестью в любой миг воспользоваться предоставленной мне возможностью.
        - Вы не можете уступить моей просьбе? - хмуро спросила.
        - Леди Стар, я сам решаю, что правильно, а что нет, - ответил уверенно, - поэтому прошу Вас не требовать от меня того, что я считаю не правильным.
        - Я не требовала, а просила, - поправила его.
        Он закусил губу и снова прошёлся взад-врерёд и остановился напротив.
        - Леди Стар, как я могу удовлетворить Вашу просьбу, если на мой прямой вопрос Вы ответили ложью?
        Открыто глянула ему в глаза:
        - Господин научрук, в моих ответах не было ни слова лжи.
        - Леди Стар, давайте больше не будем возвращаться к этому разговору. Я считаю по-другому. Возвращайтесь в лагерь. Разговор закончен.
        Молча развернулась и ушла к группе. Мне нужно было подумать.
        Девчата вопросительно глянули на меня. Я хмуро поджала губы и опустила взгляд. Одногруппники внимательно смотрели на меня, ожидая, что я что-то скажу, но я промолчала. Преподы, как один, сразу же встали и ушли через поток к своему предводителю, как только я появилась в кругу света. Народ начал медленно разбредаться, кто в туалет перед сном, кто сразу в пешеру, тихо переговаривались ни о чём, будто что-то чувствовали.
        Мы ушли в дальний угол пещеры, улеглись на еловые лапы, завернувшись в невидимые для остальных плащи. Девчата о чём-то шептались, а я закрыла глаза и думала об Арисе и его словах. Сердце сжималось от обиды, но я прекрасно понимала, что он теперь не поверит ни одному моему слову и будет всеми силами избегать общения, или травить, как врага.
        Постепенно задремала, даже не заметив как...

* * *
        Среди ночи проснулась от какого-то странного звука.
        - о-и-йаа... о-и-йаа... - будто бы звал из недр скалы кто-то.
        Приподняла голову, прислушалась. Звук не прекращался, только стал отчётливее. То ли приснилось, то ли и правда кричали 'Богиня'...
        Перешла на ночное зрение, оглядела сокурсников. Все спали.
        Объёмное зрение показало преподов и научрука, сидящих у затухающего костерка и беседующих в 'куполе тишины'. Арис медленно перебирал в пальцах мои волосы, сплетённые в косичку. В такт его касаниям пульсировал палец, но это почему-то не было болезненным. Лицо его было спокойным, губы приоткрывались, когда он что-то говорил, глаза задумчиво смотрели на тлеющие угли костра. Залюбовалась им, забыв из-за чего проснулась.
        - Бо-ги-няаа... - отчётливо услышала сознанием и встрепенулась.
        В воздухе появился фосфоренцирующий блекло-розовым светом тонкий лучик. Он тянулся от меня куда-то в угол пещеры. Откуда-то я знала, что не пойти не могу и ещё знала, что этот Зов относится именно ко мне, иначе бы его услышали все. Особенно Арис.
        Осторожно поднялась, мягко ступая, чтобы не привлечь внимания прошла в ту сторону. В темноте, где стыкались между собой стены, заметила узкий проход. С трудом протиснулась в узкую щель и вышла в неожиданно огромный зал.
        Как по заказу, на стенах вспыхнули огромные факела магического огня, не имеющего ничего общего с огнём настоящим. Между сталактитами и сталагмитами светилась дорожка. По ней пошла и вышла к следующему проходу.
        Это был тоннель, ведущий вниз.

*Ну, тоннель, так тоннель, - подумала про себя. - Вернуться всегда успею и смогу. Заодно проверю, что это за голос. Любопытство, как говорится, не порок. Хуже, когда его нет...
        Миновала несколько залов, соединённых туннелями. Последний из них был темнее прежних, но здесь от камня, лежащего по центру, едва пульсировал красноватый, как кровь, свет. Осторожно прошла туда, рискуя попасть в ловушку. Но, как ни странно, пронесло.
        Камень светился, будто в такт ударам сердца, а на нём лежало тело изумительно красивой Ашерки. Из её груди торчала рукоять ритуального кинжала.
        Я внимательно осмотрела рану на теле женщины, пригляделась к тоненькой жилке на шее. Оно была жива, но эта жизнь едва теплилась в теле и уходила из него с каждым медленно затухающим импульсом света.
        Глаза женщины приоткрылись. Ашерка сфокусировала на мне взгляд. Сухие губы с трудом разлепились.
        - Освободи меня, Богиня... - прошептала она едва слышно.
        - Ты кто? - удивилась её словам.
        - Я правительница континента Дастра, первая супруга короля Лювириса, - шеп