Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Конец Света Дмитрий Васимович Мансуров
        Дмитрий Мансуров
        Конец Света
        Часть первая. Дела земные
        Глава 1. Кто ходит на работу по выходным…
        Не зря говорят: работа дураков любит.
        Но зря не уточняют: увлеченных людей она любит еще больше. А что касается профессора Грилинса, моего непосредственного начальника, так его работа и вовсе боготворит: профессор трудится от зари до заката, и подозреваю, даже во сне не перестает заниматься расчетами и опытами.
        Я не спрашивал, почему он не разменивает жизнь на мелкие радости вроде отдыха хотя бы в выходные дни - своей жизнью профессор мог распоряжаться так, как пожелает. Но никак не мог понять, почему Грилинс заставляет и меня поступать аналогичным образом, ведь я в научные монахи не записывался.
        Нет, я не спорю - работа в лаборатории мне нравится, но в отличие от неко торых хороших людей является не смыслом жизни, а следствием детского увлечения химией. Увлечением, благодаря которому я нынче зарабатываю на хлеб с маслом или икрой - в зависимости от того, выдают зарплату с премией или без. Но это - част ности.
        Перед тем, как я продолжу историю, позвольте представиться: меня зовут Томас.
        Мне двадцать три года, и со временем я мечтаю открыть и возглавить собст венный институт. Но до этого еще далеко, и в ожидании собственного светлого буду щего я работаю первым заместителем профессора в его лаборатории. Должность звуч ная, но в подчинении у профессора я один, и в моем случае "первый заместитель" означает банальное "лаборант". Но я не обижаюсь. В двадцать три года рано оби жаться на подобные мелочи. Тем более, когда я увлекся химией, то понятия не имел, что в будущем это увлечение позволит зарабатывать на жизнь. Все началось по чистой случайности, и я даже не задумывался о подобных последствиях увлечения.
        В детстве мы с друзьями часто играли в шпионов и разведчиков, используя для этой цели новостройки или старые склады. Для этого приходилось вскрывать замки или находить лазейки в зданиях, и со временем процесс проникновения на склады или стройку заинтересовал меня намного больше игры в "войнушку". Не скажу, что я совсем ничего не брал с "завоеванных" складов, но все же интереснее было взять "новую высоту", а не совершить набег с мешком за спиной.
        К десяти годам я успешно проник во все склады нашего района и переключился на соседний - хотел проникнуть в как можно большее количество складов, пока их вентиляционные и прочие тайные ходы не стали для меня слишком тесными.
        Однажды я забрался в склад института химии. Теоретически, его охраняли лучше остальных - там хватало химреактивов, но на практике выходило иначе: кладовщик сидел в каморке с телевизором и носу на склад не показывал, считая это занятие бесполезным. Поэтому никто не мешал мне часами бродить по темному помещению среди бесчисленных полок, плотно забитых химикатами в пакетах, банках, больших емкостях, и основательно его изучать.
        Именно в этом складе, как говорится, присказка закончилась и началась сказка: я случайно наткнулся на два бочонка, стоявшие в дальнем углу склада. На правом мелом было накарябано слово "Лак". На левый и вовсе приклеили бумагу с фразой "Средство для снятия лака". Если бы не названия, я никогда додумался бы смешать эти жидкости. В моих фантазиях оба вещества уничтожали друг друга и исчезали без следа, но реальность преподнесла сюрприз. Я использовал большую стеклянную бутыль для смешивания - хотел посмотреть, как вещества начнут уничто жать друг друга, - но в результате получил, образно выражаясь, самосмывающийся лак (штука оригинальная, но абсолютно бесполезная), и запоздало понял: лак и "антилак" - далеко не то же самое, что материя и антиматерия. Чтобы никто не заметил результатов проведения моего первого химического опыта, я закрыл бутыль и поставил ее за бочонки, надеясь, что на нее еще нескоро обратят внимание.
        Желание бродить по складу после этого пропало: я понял, что не успокоюсь, пока не пойму, почему реальность не совпала с фантазиями, и вместо эффектного взаимоуничтожения веществ получилось нечто невразумительное.
        Выбравшись из склада, я отправился в городскую библиотеку и отыскал справоч ники и энциклопедию по химии. Прочитал несколько статей и внезапно понял, нас колько это интересно - заниматься опытами. Конечно, поначалу химия показалась мне довольно сложной, но понравилось то, что, в отличие от математики, химики чаще использовали не абстрактные термины, а вполне реальные вещества.
        На следующий день я совершил очередной набег на склад и впервые в жизни стащил большую кучу реактивов и посуды. А попробуйте в наше время честно зани маться опытами - моментально разоритесь покупать необходимое.
        Химические опыты являлись для меня аналогом сотворения мироздания, и ощу щение того, что новое вещество в пробирке появилось благодаря моим стараниям, вызывало гордость и счастье, недоступные "математическим" смертным.
        Со временем мою заинтересованность заметили, и особенно в этом преуспели ревизоры, года через два явившиеся на склад с плановой проверкой. А ведь я до сих пор воровал оттуда ингредиенты для опытов, и за два года перенес немало веществ в бесхозный гараж на краю города. Недосчитавшись сотен килограммов хим реактивов (я основательно увлекся опытами, не спорю) и обнаружив в дальнем углу склада емкость со странной жидкостью, в списке хранимых веществ не значившейся, ревизоры вызвали другие органы, и те довольно быстро отыскали мою светлость и застукали ее, то есть меня, в гараже за изучением толстого талмуда по химии и проведением опытов.
        От предсказуемого наказания за похищение чужой собственности меня спасло чудо: на юное ворование… то есть дарование приехал посмотреть лично директор института.
        - Так, так, - говорил он, расхаживая по гаражу и время от времени строго посматривая в мою сторону.
        Правопорядочники сидели на стульях, я стоял у противоположной от выхода стены гаража и думал о том, какое наказание придумают родители, намереваясь отбить у меня желание заниматься химией? Особо гадать не пришлось: родители стояли рядом с правопорядочниками и смотрели на меня куда угрожающе директора. Я понял: пора писать завещание. И написал бы, но существовала крохотная проблема: если шевельнусь без разрешения правопорядочников, то писать завещание будет некому.
        Я посмотрел на представителей закона и нервно поежился: как-то жутко видеть нацеленные на тебя автоматы. С другой стороны, это просто смешно: взрослые дядьки с оружием против безоружного двенадцатилетнего мальчишки. Да я при всем желании против них не выстою, даже если закидаю их унесенными со склада вещест вами.
        - А где ты хранишь порох и взрывчатку? - спросил директор, осмотрев верстак с оборудованием и не обнаружив искомое.
        - Какой порох? - не понял я. - Не было на складе никакого пороха.
        - Не было, - согласился директор. - Тот порох, который ты сам создаешь. Иначе, зачем тебе вот это? - он указал на верстак.
        - Для опытов, - ответил я. Какие-то он глупые вопросы задает. А еще директор!
        - Ладно, я сам найду, - сказал директор и достал из черного чемоданчика про долговатый прибор с кучей датчиков и кнопочек. Я захотел себе такой же, но с этим желанием сразу же пришлось расстаться: мне подобное чудо никто и никогда не выдаст ни за какие коврижки. Директор включил прибор и медленно провел им над верстаком, полами и перед шкафчиком.
        Правопорядочники смотрели на действия директора, не моргая. Наверное, гото вились услышать от него радостный возглас и команду "Фас преступника!". Я неуве ренно пожал плечами: если кто-то украл порох со склада, то я не виноват. И вообще, им надо нормального сторожа на работу принять, тогда и пропадать ничего не будет.
        - Хм, - произнес директор задумчиво. - Пороха и взрывчатки на самом деле нет…
        Правопорядочники разочарованно вздохнули.
        Директор повернулся ко мне.
        - Парень! Признавайся: куда ты ее дел?
        - Да нет у меня никакой взрывчатки! - возмутился я.
        Правопорядочники мне явно не поверили: иначе с чего они ехидно заулыбались? Да и остальные решили, будто бы я капитально соврал.
        "И почему эти взрослые так недоверчивы к детям? Как будто сами детьми никогда не были. Или… - догадка относительно всеобщего недоверия меня потрясла, - или у них самих кое-какие скелеты в шкафах припрятаны?! Ну, точно: они помнят, какими были в детстве, и думают, что я такой же! И кто они после этого?"
        - Странный ты какой-то, - подметил директор. - Тогда объясни, сделай милость: ради какой цели ты занимаешься опытами, если не собираешься ничего взрывать? Видишь ли, я много лет работаю в химической промышленности и точно знаю: если химик-самоучка не создает взрывчатку, то он ненормальный или маньяк, задумывающий создать нечто пострашнее. Например, нечто термоядерное.
        - Это вы о самогоне? - встрепенулся правопорядочник. - Нет, здесь этого точно нет, я бы почуял.
        - А это обязательная часть программы? - растерянно переспросил я. - Не знал. Но если так положено, я займусь этим и сделаю вам термоя…
        - Даже не думай! - пригрозил директор.
        Он немало удивился, не обнаружив среди десятков созданных мною веществ ни одного грамма взрывчатки, но против фактов, как говорится, не попрешь. И спустя три часа расспросов правопорядочники все-таки поверили - или сделали вид, - что я на самом деле изучаю химию, а не пытаюсь превратить город в груду обломков. Да и мне стало ясно, почему они переполошились: директор рассказал немало историй о юных дарованиях, изучающих химию исключительно ради намерения потрясти мироз дание и желания заставить людей пасть ниц в уважительном поклонении. Правда, сот рясали они в основном ближайшие от места опытов окрестности и нередко погибали по собственной глупости.
        - На моей памяти, - заметил директор, - был единственный случай, когда люди действительно упали ниц - спасались от обломков разнесенного взрывом сарая, где молодое дарование создало нестабильную взрывчатку. Уважение к химику появилось, не скрою, но продержалось оно недолго - до тех пор, пока не стих грохот взрыва. После этого упавшие ниц поднялись и с громкими криками устроили революцию… то есть, бросились к оглушенному дарованию и доказали ему, что сотрясать мироздание вредно для здоровья.
        В итоге, история моей поимки закончилась более-менее мирно и без катастрофи ческих последствий. Конечно, за нелегальное использование химикатов мне влетело по первое число, но не настолько сильно, как охранникам склада: по причине мало летства моей светлости мордобой в качестве наказания не применялся, однако избе жать классического "попохлеста" широким ремнем не удалось.
        Зато я получил неожиданный подарок судьбы, одним махом перекрывший прошлые неприятности. Восхищенный моим миролюбием директор пообещал принять меня на работу, когда наступит пора самостоятельно зарабатывать на жизнь. У нас так при нято: едва становишься совершеннолетним - с наступлением шестнадцатилетия, - как родительской опеке приходит конец. Закон ввели, когда обнаружили, что большая часть молодежи не желает спускаться с родительской шеи на землю и превращается в инфантильных взрослых. Проделав нехитрые расчеты, правительство пришло к выводу: подобная жизнь грозит цивилизации катастрофой и вымиранием, и приняло суровые, но жизненно необходимые меры ради сохранения человечества. По установленным пра вилам, начиная с двенадцати лет школьники пробуют силы в разных профессиях, а преподаватели следят за тем, как ученики справляются с заданиями, и выносят вер дикт о предрасположенности подрастающего поколения к определенным видам работ.
        Говорят, в давние времена с поступлением на работу было проще, но теперь, когда миром правят корпорации, а правительства и страны существуют в роли беспо лезного пережитка прошлого, найти работу крайне сложно. Дело дошло аж до обсуж дения закона о "принудительном регулировании численности населения согласно вост ребованию корпорациями рабочей силы" в Законодательном Собрании. Если закон пройдет - а корпорации активно занимаются его продвижением - то мир ждет гло бальное очищение от лишних ртов.
        В любом случае, нас вряд ли начнут усыплять миллионами. Скорее всего, после принятия закона корпорации всего-навсего снимут гриф секретности с документов о программе стерилизации беднейших слоев населения путем добавления химических добавок в дешевую еду. В скандальных газетах давно пишут о том, что в дешевые продукты добавляют стерилизаторы под видом консервантов, поэтому новость никого особо не взбудоражит.
        Алкоголь, к примеру, уже три года дорог или ядовит, а крематории работают в три смены, провожая в последний путь отравившихся. Лично я и вовсе не пью. Спирт для меня - это топливо для машин или конфорок. К сожалению, нефтяные магнаты считают иначе. Для них топливом являются производные нефти, а с несогласными они проводят жесткие беседы и всеми доступными методами, включая пытки и убийства, уговаривают людей принять их точку зрения. Они умеют уговаривать, уж поверьте - сам видел. Немало инженеров, создававших двигатели на растительном масле или спирте, пропало без вести. Соответствующие органы знают, кто за этим стоит, но ничего не могут доказать или втихую шантажируют и "доят" магнатов. Они ведь тоже люди и всегда готовы наплевать на ближнего своего ради больших денег и неболь шого человеческого счастья.
        При всем вышеперечисленном, мы живем довольно неплохо. Днем на улицах тишь да гладь, люди приветливые и добрые, искусство развивается, наука процветает - у нас много хорошего. Главное, не выходить из дома с наступлением темноты, и будет вам счастье и долгая жизнь.
        Но я, похоже, отвлекся.
        Итак, мое увлечение заметили и поняли, что в нем нет ничего криминально- террористического. И слава богу, а то я запросто мог повторить судьбу тех, кто шагнул на скользкую дорожку и покатился по ней к самому пеклу крематория: прес тупников у нас лет сорок как усыпляют и кремируют - земля стоит дорого, и строить на ней тюрьмы экономически невыгодно. Например, на месте последней тюрьмы пост роили новое казино, и это принесло немаленькую прибыль игровой корпорации. А что взять с тюрьмы? Рассадник монстров, возвращающихся ради новых убийств и грабе жей, никогда не станет прибыльным.
        Вы спросите, почему молчат правозащитники? А потому что нет их. Давно уже извели всем народом. Надоело, знаете ли, что они защищают не пострадавших от рук бандитов, а бандитов от рук и ног пострадавших.
        Но что-то я опять отвлекся на серые будни…
        В общем, в шестнадцатый день рождения я получил официальное уведомление о том, что отныне становлюсь первым заместителем профессора Грилинса. На самом деле я работал у него и раньше - с тех самых пор, как меня поймали за проведе нием опытов и пообещали правоохранительным органам заняться моим перевоспитанием - но именно теперь я считался официально устроенным на работу и мог получать зарплату за то, чем бесплатно занимался в прошедшие годы.
        Но откуда я мог знать в тот счастливый момент, что смешивание лака и раство рителя через десять с лишним лет приведет к появлению постоянной работы в выходные дни? Ни один человек не додумается до подобной причинно-следственной связи.
        Впрочем, проблема с отсутствием выходных легко компенсировалась вовремя вып лачиваемой зарплатой, да и новый проект оказался не настолько изматывающим, чтобы я после смены падал от усталости.
        Вы не подумайте: я на самом деле считаю свою работу лучшей. А если бы высокое руководство передвинуло начало смены на час-другой, чтобы персонал инс титута высыпался перед работой, то и вовсе посчитал бы ее идеальной. А то, бывает, только просыпаешься и открываешь глаза - и, к своему ужасу, понимаешь, что уже вовсю занимаешься работой. Словно в кошмарном сне, честное слово. Хоть вообще не просыпайся.
        А вот профессор Грилинс - совсем другое дело. Сколько лет работаю под его началом, и за все время ни разу не видел его сонным или не выспавшимся. Я давно подозреваю - профессор тайком от общественности создал эликсир вечного бодрство вания и при его помощи переносит сон поближе к смертному часу. Наверное, не желает тратить впустую треть жизни, ведь за выкроенное таким образом время можно совершить немало открытий.
        Вот и в нынешний выходной день профессор Грилинс резво взялся за работу. Явившись в институт с рассветом и, несомненно, разбудив и перепугав дремавшего сторожа, он поднялся в лабораторию, откуда сразу же позвонил мне и потребовал моего незамедлительного появления на рабочем месте. Я попытался его урезонить: мол, закон о ликвидации выходных как пережитка прошлого давно готов, но сами выходные еще не отменили, а я уже забыл, когда проводил их вне стен лаборатории. Тщетно. В ответ на мои стенания профессор сообщил: сегодня оплата пойдет по тройному тарифу, и чем раньше я появлюсь в лаборатории, тем больше мне заплатят.
        Я мысленно выругался: профессор знает, как заставить меня проснуться и отп равиться на работу. Ведь мне действительно заплатят по обещанным расценкам, а это в наше время - редкость. Знакомых, например, однажды обманули: начальство выпла тило им премию за тяжелую, но срочную работу - чтобы ответственное задание выпол нили побыстрее. Однако вычло ее же из зарплаты за следующий месяц, сделало вид, будто так и положено, и никаких вразумительных комментариев гордо не предоста вило. Единственный плюс заключался в том, что дважды на одну уловку знакомые не попадаются, и к тому же они весьма болтливы насчет подобных дел. Поэтому в сле дующий раз начальству придется искать наивных работяг на подобную работу гораздо дольше, и не факт, что они отыщутся.
        Автобус доставил меня на остановку за уже привычные двадцать минут вместо стандартных пятидесяти: с тех пор, как корпорация по производству мелких автомо билей провела агрессивную рекламную кампанию малолитражек с двусмысленным лозунгом "Большие машины покупают люди с мелким достоинством", количество пробок сократилось до минимума. А сейчас о них и вовсе забыли: из-за кампании модники неохотно, но всё же пересели с гигантских автомобилей на малолитражки, а остальной народ и так ездил в маленьких машинах или вовсе пользовался общест венным транспортом.
        Расстояние от остановки до института я обычно проходил за восемь минут. Но сейчас погода настраивала на неторопливое передвижение, и я медленным шагом нап равился на работу. Подумаешь - вместо восьми минут уйдет пятнадцать. Не смертельно.
        На противоположной стороне улицы месяца три назад открыли огромный универ маг. Четырехэтажные торговые здания, построенные в каждом микрорайоне, с лег костью поглотили сотни мелких магазинчиков и торговых точек, очистив улицы города от ларьков и палаток. Он засверкал чистотой, но вскоре на месте ларьков появи лись огромные рекламные щиты. Надеюсь, во время первой же хорошей бури рекламу снесет ко всем чертям, а то надоело чувствовать себя букашкой, живущей на стра ницах рекламного журнала.
        В универмаге довольно просторно и даже уютно, но я редко туда захожу: ста раюсь не привыкать к фантастическому изобилию продуктов - после этого на зарплату смотреть невозможно. А здесь собрано столько товаров, что за день можно потра тить накопления жизни нынешней и как минимум трех будущих.
        "Не забыть бы после работы купить полкило еды на вечер, а то снова питаться одним чаем с ложкой вместо заварки и сахара" - подумал я, проходя мимо забора, огораживающего институт.
        Когда-то вокруг здания располагался просторный парк, но однажды владельцы машин возмутились: мол, им негде ставить автомобили, а здесь пропадает уйма земли. Общественность поддержала, и с тех пор институт окружен десятком широ ченных автостоянок. От парка осталось двадцать деревьев, но и те чахли на глазах под злобными взглядами владельцев новеньких автомобилей. Думаю, на следующий год автостояночная корпорация срубит оставшиеся деревья и придвинет автостоянки вплотную к стенам института. Если это произойдет, то клянусь - одолжу на ночь большой каток и укатаю все машины под асфальт. Иначе на работу не пройти. Да и надоело слушать непрерывные хоровые завывания сигнализаций.
        Охранники на входе проверили пропуск и проводили сочувственными взглядами: они хорошо знали, насколько работящий руководитель мне попался. Я попытался представить дело в радужном свете: мол, зато зарплаты целый мешок получу, но они резонно возразили, что всех денег не заработать, и отдыхать тоже надо уметь.
        Если бы охранники только знали, насколько я с ними согласен…
        Но отказаться от работы я могу лишь в трех случаях: из-за болезни, смерти или, не дай бог, увольнения. Ни один вариант не подходил, поэтому пришлось сде лать вид, будто я обожаю приходить на работу по субботам и воскресеньям в семь утра. Глядишь, когда-нибудь и сам в это поверю. Например, когда выйду на пенсию и начну рассказывать внукам о делах давно минувших дней. Ведь, по большому счету, мне нравится здесь работать. Да и скучать в лаборатории не приходится. Особенно теперь, когда институт приступил к масштабному проекту под кодовым наз ванием "Старинная книга".
        В проекте принимало участие больше сотни ученых, и каждый из них должен был перевести по одной старинной книге из библиотеки мертвого города, недавно обна руженного археологами на территории пустыни Хотро.
        С этой пустыней связана большая страница нашей истории.
        Глава 2. Пустыня Хотро
        Пустыня Хотро находилась в четырехстах километрах от города, практически на побережье, и с древних пор считалась проклятым местом. Однако причины появления подобной славы до нашего времени не сохранились, и ученым оставалось только одно: гадать на кофейной гуще о произошедших в далеком прошлом катаклизмах.
        Но всё же большинство склонялось к определенной версии. По их мнению, когда уровень океана понизился на восемь сантиметров, жителям прибрежных районов приш лось забыть о рыболовстве и постараться переключиться на животноводство, но песок бывшего океанского дна не позволил это сделать: он накалялся на солнце и при носил в цветущие края засушливые и песчаные бури. Из-за этого древние люди прок ляли пустыню, плюнули напоследок и ушли.
        Эта версия существовала не одно десятилетие. Однако двенадцать лет назад геологи пришли к неожиданному выводу: вода никогда не плескалась на месте пус тыни, и ее существование противоречит всем известным законам природы.
        Кто-то под шумок предложил придумать новые законы природы, но этот номер не прошел: общественность оказалась умнее ожидаемого новаторами, и на спекуляции не поддалась.
        Желтая пресса по обыкновению выдала собственную версию: мол, в пустыне про изошла битва древних людей с применением ядерного оружия, которое и превратило цветущий край в безжизненную пустыню. Дикая версия муссировалась средствами мас совой информации почти два года и довела-таки стрессоустойчивых ученых до белого каления. Решив разобраться с причинами появления пустыни раз и навсегда, они собрали пресс-конференцию и объявили об отправке первой исследовательской экспе диции в район Хотро.
        Подробно обрисовав план изучения пустыни, руководитель смело предложил жур налистам задавать любые вопросы. Журналист из желтой газеты моментально восполь зовался предложением и спросил у руководителя о его отношении к войне древних.
        - Никакой войны не было, - ответил тот.
        - Но доказательства ее проведения налицо! - воскликнул журналист. - Песчаная пустыня, огромные куски расплавленного в стекло песка - это говорит о том, что в древности применяли ядерное оружие. Как иначе вы объясните появление оплавлен ного песка? Сверхвысокие температуры…
        - Ударами молний, - перебил его руководитель. - Молнии в пустыне Хотро - частое явление. А по поводу ядерного оружия могу сказать одно: если наши предки являлись достаточно умными и сумели не только создать ядерные боеголовки, но и применить их, то почему мы до сих пор не трехголовые мутанты? И где, разрешите узнать, развалины древних фабрик по обогащению урана?
        - Так вы же только-только приступили к изучению пустыни, - отбился журна лист. - Будущее покажет, кто из нас оказался прав.
        - А вы могли бы и материально помочь, - укоризненно заявил руководитель. - Нас всего семь человек в археологической экспедиции. Такими силами мы будем перекапывать пустыню тысячи лет, пока наткнемся на нечто важное.
        - Это не в моих полномочиях, - ответил журналист. - Но если хотите, могу взбудоражить толпу так, что мало не покажется.
        - Неужели?
        - Вы сомневаетесь в моих возможностях? - обиделся журналист. - Завтра же напишу такую статью, что вы устанете отбиваться от желающих оказать вам посильную помощь!
        Руководитель скептически хмыкнул, но журналист не обманул.
        В газете поместили пространную статью о работе в пустыне, и с тех пор экспе диции ежегодно отправлялись в края барханов. С каждым разом группы уходили все дальше и дальше вглубь пустыни, упорно докапываясь до истины, но возвращались в лучшем случае с новыми загадками: пустыня неохотно делилась своими секретами. Лишь через девять лет ученые получили ответы на многие вопросы, во время экспе диции, организованной по окончании бури столетия, унесшей большую часть песков в океан. Тогда-то нам и стало ясно, почему пустыня пользовалась дурной славой: она поглотила пять относительно больших городов и несколько десятков деревень, раз валины которых и были обнаружены.
        Развалины - это, конечно, роскошно сказано. На самом деле от зданий почти ничего не осталось, а сохранившееся выглядело крайне удручающе.
        В скандальной прессе моментально появилась статья с броским заголовком "Буря столетия на службе ученых". Злопамятный журналист обвинил их в умении изменять климат ради эгоистичных научных целей. Статья оказалась бредовей обычного, но, как ни странно, заголовок отражал реальное положение дел: буря на самом деле сыграла на руку ученой братии и принесла определенные убытки строительной корпо рации, использовавшей песок для создания стекла и строительства зданий - соб ранные горы песка унесло в океан. Правда, для корпорации собрать новые кучки - раз плюнуть.
        Я видел современные города, полностью построенные из стеклянных панелей мет ровой толщины. Честно скажу: дивное зрелище. Стекло делают матовым, из-за чего даже в пасмурный день желтоватые стены создают ощущение солнечной погоды. Стек лянные полы и вовсе непрозрачны, а по цвету напоминают кристаллы из медного купо роса. По вечерам, когда в квартирах включается свет, дома излучают приятное сияние, и города превращаются в нечто волшебное. Надеюсь, в нашем городе со вре менем тоже начнут возводить подобные здания - я с удовольствием поселюсь в такой квартире.
        Вернувшись с раскопок, ученые устроили мировой "науч-поп-тур". Они делились с общественностью результатами исследований: выступали с лекциями и показывали фотографии. В частности, археологи отыскали в развалинах многочисленные отвер стия неясного происхождения, и догадки насчет причин их появления привели к оче редному спору между руководителем экспедиции и представителями желтой прессы.
        - Возможно, - предположил руководитель экспедиции, проводя лекцию перед жур налистами и спонсорами проекта, - города попали под метеоритный обстрел…
        - Вы хотите сказать, у нас была война с пришельцами? - перебил его знакомый журналист. Он до сих пор злился на руководителя за проигрыш в боксерском поединке. К тому же, слово "обстрел" для него имело единственное значение, свя занное с боевыми действиями военных.
        Коллеги журналиста сверкнули глазами и застрочили в блокнотах сенсационные материалы об отголосках древней галактической войны, на ходу придумывая дикие вопросы и не менее дикие ответы. Речь руководителя мало кто конспектировал, а если его слова и записывали, то безбожно изменяли смысл сказанного на подходящий к придумываемому тексту.
        - …и потому перестали существовать, - успел договорить руководитель. - Прос тите, что Вы сказали?
        - Вы упомянули обстрел, - напомнил журналист. - В те времена у нас была война?
        - А разве у нас когда-нибудь был мир? - вопросом на вопрос ответил руководи тель. - В истории человечества мирное время является редким исключением. Впрочем, Вы правы, я неверно выразился: у природы не бывает обстрелов, это всего лишь мирные метеоритные бомбардировки, банальное астрономическое явление. Но все же города оказались разрушены и практически стерты с лица Земли.
        - А как данное действие объясняет причины появления пустыни? - спросил спон сор.
        Руководитель развел руками:
        - Наша экспедиция не может в одночасье отыскать ответы на все поставленные вопросы.
        - В таком случае, мы будем вынуждены урезать ассигнования на исследователь ские работы, - объявил спонсор. Он давно думал над тем, как официально перевести выделяемую ученым полукруглую сумму на личный счет в банке. - Строительная кор порация потерпела убытки из-за бури столетия, и совет директоров вынес решение: вам не стоит рассчитывать на долгосрочную перспективу при столь малой отдаче.
        - А вот это вы зря, - ответил руководитель. - Сейчас я покажу фотографии, о которых широкая общественность до сих пор не подозревает. Слишком необычна данная находка, и если вы откажетесь спонсировать следующую экспедицию, то лавры достанутся другой корпорации.
        Спонсор не поверил услышанному.
        - Простите, - переспросил он. - Вы мне… э-э-э… угрожаете? Вы на самом деле угрожаете спонсирующей вас корпорации?
        - Никоим образом, - ответил руководитель. - Я не даю вам совершить роковую ошибку. Оператор, будьте добры: поставьте в проектор слайды из черной коробки.
        На широком белом экране появился сияющий прямоугольник. Оператор вставил бокс со слайдами в проектор и нажал на кнопку "пуск". Секундой позже на экране появилось изображение, и в зале наступила мертвая тишина. Переговаривавшиеся журналисты всматривались в картинки и замолкали, потрясенные.
        Спонсор сглотнул и одним махом выпил воду из стаканчика. Судя по тому, как он после этого вытаращил глаза, схватил и моментально съел краюшку хлеба с кол басой, руководителю стало ясно - глупые шутники из местного обслуживающего персо нала по-прежнему ради хохмы наливают в некоторые стаканы медицинский спирт.
        Ну, не могут они без приключений. Хотя спонсор в этот раз не особо возмуща ется. Привык уже, что ли? Ведь бутерброд с колбасой сам по себе не появится.
        - Это не обман зрения и не игра природы? - спросил спонсор.
        - Нет, - уточнил руководитель, - Мы специально не показывали фотографии до получения результата независимой экспертизы. Перед вами именно то, о чем вы подумали в первый момент. Эти куски проржавевшего металла на самом деле являются остатками корабля.
        - Как он огромен… - прошептал потрясенный спонсор. - Вы меня убедили: мы увеличим ассигнования в три… в четыре… нет, в пять… да хрен с ним… в восемь раз! Мы организуем всепланетную компанию по изучению Пустыни Хотро и этой находки, мы…
        - Поменьше слов, побольше дела, - попросил руководитель. - Смета на новую экспедицию готова.
        - Подпишу, не глядя! - заверил спонсор и вновь посмотрел на экран. Проектор менял слайды, но все кадры показывали одно и то же с разных ракурсов - останки космического корабля, тысячи лет пролежавшего в пустыне и обнаруженного благо даря "любезной помощи" бури столетия.
        - А говорят, не было никакой войны, - пробормотал журналист желтой газеты и застрочил историю о том, как кровожадные пришельцы следили за примитивным чело вечеством на космическом корабле-невидимке, а первобытные люди случайно сбили корабль, подбрасывая в небо каменные топоры в честь удачной охоты на мамонтов.
        На следующий день газеты вышли с сенсационными заголовками: "В пустыне Хотро обнаружены останки инопланетного космического корабля!", "Наши предки погибли из-за пришельцев!", "Межпланетная война уже была!", "Пустыня - последствие взрыва инопланетных бомб!", "Предъявим иск инопланетянам за появление пустыни!", "Женщина-археолог находит во время раскопок своего предка!".
        В последней статье, вопреки ожиданиям охочих до сенсаций читателей, расска зывалась банальная история о том, как археологи - дочь и отец - встретились во время раскопок после нескольких лет жизни в разных краях.
        Благодаря проведенному науч-поп-туру финансирование увеличилось в несколько раз, и это позволило ученым позабыть о финансовых проблемах. В экспедиции начали приглашать всех желающих - в связи с новыми открытиями и масштабным изучением развалин археологам потребовалось большое количество помощников. Даже я чуть было не бросил работу первого заместителя профессора и не ушел изучать пустыню.
        На то были веские причины: за несколько дней до объявления о наборе в оче редную экспедицию начальство потребовало у профессора доходчиво объяснить насе лению принцип действия вакцин в общем и от вирусной простуды в частности. Про фессор занимался крайне важными опытами и категорически отказался от дополни тельных лекций, но начальство уперлось, и взбешенный профессор провел разъясни тельную работу таким образом, что на уши встал весь город.
        Лекция звучала так:
        "Микробы при жизни всячески вредят здоровью человека: они проникают в орга низм и размножаются в нем с усиленной скоростью, зачастую вызывая болезни с катастрофическими осложнениями. Организм, в котором микробы-пришельцы устроили настоящий бордель и жуткий микробный разврат, силами внутреннего правопорядка ликвидирует микробные притоны и центры по разведению микробных нелегалов. Однако живым микробам справиться с нелегалами удается далеко не всегда, и тогда на помощь приходит потусторонняя сила: вакцина.
        Но почему же вакцина относится к потусторонним силам?
        Во-первых, она вызывается в аптеках при помощи таинственных и трудно расшиф ровываемых заклинаний-рецептов на мертвом древневрачебном языке - по сути, используются заклинания на языке древнего "Некрономикрона"[В отличие от всем при вычного "Некрономикона", в "Некрономикроне" рассказывается о жизни злобных микро организмов.].
        Во-вторых, вакцина существует по ту сторону организма и вводится на его тер риторию при помощи специальных приспособлений.
        В-третьих, вакцина состоит из инактивированных - грубо говоря, убиенных или мертвых - бактерий. И вот эти самые зловещие бактерии-мертвецы при попадании в организм развивают бурную деятельность и начинают активно охотиться за пока еще живыми бактериями.
        Несомненно, все вы видели фильмы ужасов о восставших из могил мертвецах и их методах уничтожения живых людей. Аналогичным образом действуют и мертвые бак терии в вашем организме. Злобно подвывая, они носятся по кровеносным сосудам, кроша живые бактерии на очень мелкие кусочки. И вокруг всё в кровищи, в кровищи, в кровищи - а куда ж без нее в живом-то организме?
        Вот таким зверским образом зловещие мертвецы и избавляют ваш организм от живых бактерий. Теперь вы точно знаете, что происходит в вашем организме после вакцинации. Не забудьте вовремя привиться. Здоровья вам и оптимизма!"
        Присутствовавшие на лекции журналисты записали выступление профессора от и до - редкий случай, когда чужие фантазии превышали профессиональную журналист скую кровожадность - и на следующий день лекцию опубликовали на первых страницах городских газет.
        Шутка удалась, но начальство не оценило юмора, и над головой профессора сгустились тучи. Ситуация складывалась довольно драматично, и даже мне, непри частному к докладу, намекнули о возможном увольнении в недалеком будущем.
        Я начал неторопливо собирать вещи и время от времени размышлять о перспек тивах карьерного роста при работе археологом. По всем признакам, выходило не густо: в ближайшие годы мне суждено было подниматься не по карьерной лестнице, а исключительно по древним ступенькам в разрушенных городах. Но вскоре случилось невероятное: профессора не отправили на пенсию, как пригрозили, а приказали перевести старинную книгу.
        Оказалось, археологи обнаружили небольшую библиотеку, хранившуюся в разбив шихся от времени стеклянных ящиках. Книги перевезли в Центр археологии, поставили идентификационные номера и приступили к разбору текстов.
        Это действие и ознаменовало начало проекта "Старинная книга".
        Спонсоры торопили с переводом и подключили к работе над книгами всех, до кого дотянулись. Они решили: поскольку язык древних оказался более-менее (в основном, менее) понятен (а, стало быть, мы могли считать жителей мертвых городов своими дальними предками или родственным народом), то с переводом спра вятся представители любой науки. И передали ценнейшие находки для перевода хими кам, математикам, физикам и даже - вы не поверите - агрономам. Я не в силах пред ставить, насколько близким к оригиналу окажутся старинные тексты, и не воспользу ются ли хитрые ученые моментом для опубликования собственных, требующих проверки, идей под видом древних знаний? В отличие от осторожного меня, спонсоры оптимис тично смотрели в будущее и были уверены: терпение и труд всё перетрут.
        Большинство книг перевели относительно быстро, и благодаря старинным записям мы немало узнали о быте и занятиях жителей погибших городов. Правда, счастливыми себя ощущали только историки. Представители других наук бесновались от злости, а, к примеру, астрофизики и вовсе с ума сходили, переводя книги о нудной жизни древних поселенцев. Но спонсоры занимали высокие посты в мировом правительстве, и отказаться от работы было смерти подобно - за нежелание переводить книги упрямцев могли с почестями выгнать с работы и аннулировать диплом о получении профессии.
        К слову, в книгах нашлось немало по-настоящему интересных данных. Системати зируя записи, ученые узнали некогда на месте пустыни на самом деле располагался цветущий край, жители которого жили весьма и весьма неплохо для того времени.
        Но причины появления пустыни по-прежнему оставались неясными. Ни в одной летописи не упоминалось о ее приближении или разрастании, и ученые сделали вывод: пустыня появилась быстро и поглотила обширные территории за короткий про межуток времени.
        Прознав о заключении ученых, жадные до сенсаций журналисты привычно броси лись в атаку, и на читателей обрушился шквал статей под грифом "Сенсация". Поч тенной и основательно выбитой из колеи обилием жареных материалов публике предло жили стандартные версии случившегося: на старинные города обрушились мор, при родные катаклизмы, саранча и вражеские армии, а пустыня поглотила города так быс тро, что никто из противоборствующих сторон и ахнуть не успел. Или, как вариант, жители улетели на другую планету, а последний корабль потерпел крушение и взрывом уничтожил все живое в радиусе сотен километров. Но самой экстравагантной оказалась версия о нападении на города неведомых существ. Согласно ей, дыры в зданиях являлись ходами, проделанными этими самыми существами, обладавшими зубами алмазной прочности и желудком, с легкостью переваривающим каменную крошку. У гипотетического зверька даже имя появилось - камнеед.
        "Существа подобного рода невероятно редки, - писали журналисты, - и потому ни биологи, ни палеонтологи не смогли предоставить нам их скелеты или фотогра фии. Остается верить, что загадочные камнееды не дожили до сегодняшних дней, в противном случае современные города однажды превратятся в железобетонное решето, и нам придется уйти из этих мест".
        Появление пустыни в неподходящей природной зоне, согласно данной версии объ яснялось обилием камней в тех краях и тем, что продуктом жизнедеятельности зага дочных камнеедов являлся песок. Иначе говоря, отдыхающие на якобы песчаных пляжах в реальности лежат на камнеедском навозе, но даже не подозревают об этом. А пла нету от полного поедания спасло чудо: камнееды съели нечто совершенно несъедоб ное, возможно даже, космический корабль пришельцев вместе с его экипажем, зарази лись инопланетными вирусами и померли.
        - И почему журналисты вспомнили только о песке? - прокомментировал посмеива ющийся профессор эту версию, когда мы обсуждали новости во время обеденного пере рыва. - Ведь корпорации создали десятки городов из каменного навоза. А еще бутылки, банки, стаканы…
        - А если развить тему, то мы и вовсе живем по уши в удобрениях, - заметил я. - Не буду прямо называть данное вещество во время обеда.
        - Вот именно, - поддакнул профессор. - Определенно, журналисты-скандалисты доведут слабонервных до ручки дикими бреднями… Ты закончил обед?
        Я отрицательно покачал головой и показал половинку бутерброда.
        - На месте доешь, - сказал профессор. - Пошли, работа ждать не любит.
        - От работы дохнут, - возразил я.
        - От безработицы тоже, - не остался в долгу профессор.
        Я хмыкнул.
        - И как теперь жить? - спросил я. - При таком-то подходе?
        - Жить надо так, чтобы не было мучительно больно за бесцельно прожитые годы, - пояснил профессор. - Иначе говоря, работать. Это тяжелее отдыха, но гораздо увлекательнее. К тому же, будет, что вспомнить в старости.
        - Если я до нее доживу с такими нагрузками… - буркнул я, дожевал бутерброд и отправился в лабораторию.
        Помимо относительно легко переводимых книг существовали настоящие "крепкие орешки", работа над которыми требовала немало времени. Профессору Грилинсу и поручили сделать перевод одного из таких текстов. В нем описывались химические формулы, а так же подробно объяснялось, где применять полученные вещества.
        Я знаю - профессора заставили переводить сложную книгу в отместку за лекцию о зловещих микробных мертвецах, а в дополнение к переводу обязали провести опыты с веществами и на практике убедиться: соответствует ли написанное реальности, и имеет ли смысл использовать данные вещества в наше время? Начальство установило жесткие сроки: явно желало, чтобы профессор не выдержал и добровольно уволился, но тот охотно взялся на работу и настолько увлекся переводом и проверкой, что потерял остатки совести и заставил меня работать вместе с ним даже в выходные, пусть и за тройной тариф.
        Получается, в противоборстве профессора с начальством крайним остался я.
        Ну, не зверство ли?
        Пока народ наслаждался размеренной жизнью и сенсациями о погибших городах, мы плотно работали над переводом и проводили опыты. Профессор переводил один и тот же текст по два-три раза, а я на основе черновых записей писал усредненный чистовой вариант. Честно говоря, это не такое уж нудное и утомительное занятие: в книге описывались не только возможности веществ, но и крайне интригующие при чины их появления, но все же… Я имею право отдыхать в выходные дни, или нет?
        Мы узнали, что часть формул появилась благодаря стараниям экспериментатора, случайно создавшего жидкость, дарующую здоровье и долголетие. Создатель напитка поначалу обрадовался открытию, но вскоре впал в депрессию: жидкость получилась случайно, из произвольно выбранных компонентов - чистый экспромт и никаких запи сей. Судя по всему, именно после этого случая в практику химиков вошла традиция записывать все операции на бумагу и не полагаться на дырявую память - секреты секретами, но если сам забудешь порядок действий, то будь готов к большим непри ятностям.
        Напиток долголетия использовался исключительно его создателем, и за отве денные экспериментатору четыреста лет жизни бедняга вспоминал, какие компоненты и в каких пропорциях он смешивал, создавая напиток.
        Намешав черт знает что, он увидел, как судьба улыбнулась ему, но гораздо позже до него дошло: судьба улыбнулась ему скептически. За четыре века экспери ментатор совершил немало открытий, но повторить случайный успех не сумел и умер в тоске и печали.
        Завершая перевод, профессор обнаружил - в конце книги не хватает нескольких страниц: пояснения к последней формуле были вырваны владельцами книги. Учитывая наличие в библиотеке и других книг с оторванными страницами, мы сделали вывод: древние жители не особо бережно относились к собственным записям.
        Пришлось создавать вещество втемную, и профессор вознамерился заново напи сать пояснения взамен некогда уничтоженных книжными вандалами.
        Глава 3. Лабораторные будни
        Когда я вошел в лабораторию, профессор Грилинс возился с пробирками около основного стола, а на шести вспомогательных, стоявших у стен, что-то нагрева лось, кипело, остывало и горело. Работа шла полным ходом.
        Профессор поднял голову и молча кивнул, приветствуя меня. Я кивнул в ответ и подошел к своему шкафчику в углу лаборатории. Надевая белый халат, я с грустью посмотрел в окно на безоблачное небо, и в глубине души появилось желание на минутку выйти из себя и одним движением смести пробирки и емкости со стола, а так же (извините за протокольный язык) произвести ударно-травматические действия в отношении как профессора, так и всей его работы. Но повезло: воспоминание о тройном тарифе вовремя подействовало на нервы тройной дозой успокоительного.
        Поражаюсь терпению профессора: повторять действия первопроходца с точностью до секунды в течение двух месяцев до невозможности утомительно. Лично у меня одно только упоминание о жизни по графику вызывает панический ужас. Чем жить по расписанию, лучше сразу идти в сумасшедший дом - тем более, мы понятия не имеем, какое вещество получим в результате кропотливых действий. Возможно, мы создадим нечто выдающееся, но с тем же успехом можем получить сверхдорогой, но банальный аналог обычного мыла или ароматизатора. Или получится какая-нибудь "квантаполи метапозитрония" желтого цвета, и как от нее избавиться, будет мучительно думать не одна сотня поколений.
        Мимо меня с громким жужжанием пролетела большая зеленая муха. Похоже, кто-то из рыбаков принес коробочку с опарышем и выронил одного - других причин появ ления мухи в институте я не вижу. Я взмахнул рукой. Отогнанная муха улетела к профессору и закружила над ним, возмущенно говоря о чем-то своем, мушином. Про фессор оказался кровожаднее моего: он ловко свернул листы с переводом книги в трубочку и ударил по опустившейся на стол мухе.
        Бухххх!!!
        Я вздрогнул и едва не столкнул со стола баночку с кислотой. Стол, за которым работал профессор, качнулся, пустые пробирки подпрыгнули, а растворы в емкостях заколыхались.
        Удар подобной силы мог превратить вредное насекомое в мокрое место, но муха успела улизнуть. Они всегда так поступают, а самые умные вообще исчезают из поля зрения, когда человек хватает мухобойку и намеревается устроить кровавую мухо бойню. Но эта крылатая вредина не улетела и не спряталась. Она предпочла остаться и принялась нагло зудеть, летая вокруг старой люстры.
        - Чтоб тебе пусто было! - воскликнул раздосадованный профессор. - Полчаса пытаюсь поймать эту гадину.
        - Потише, профессор, - попросил я. - В новостях передали: зеленые вновь активизировались и могут убить любого за одно желание причинить природе вред. Вчера какого-то парня в подворотне едва не придушили за то, что он надел ремень из настоящей кожи и купил в магазине килограмм колбасы.
        - Даже усыпления не боятся? - не поверил профессор.
        - Они говорят: покровитель из высших кругов поможет.
        - А-а-а… - протянул профессор. - Знаю, как он поможет: сделает вид, что ни сном, ни духом о произошедшем, и в крематории прибавится работы на несколько часов.
        - М-да… - я подошел к основному лабораторному столу и попытался воздейство вать на профессорское чувство прекрасного. - Итак, какие мучения нам предстоят в этот невероятно чудный и изумительно теплый летний день, когда нормальные люди предаются неспешному отдыху и смотрят на упорных работяг, как на сумасшедших?
        Вредный профессор на "поэтическую" наживку не клюнул. Оно и понятно - ведь Грилинс больше "физик", чем "лирик". Но все равно обидно.
        Положив на стол пустую колбу, профессор склонился над переведенным текстом и поставил галочку напротив семь тысяч пятьсот семьдесят восьмой строчки операции.
        - У меня хорошие новости, - объявил он. - Утром я перевернул очередную стра ницу и обнаружил невероятное!
        - Приказ о повышении зарплаты в два раза? - обрадовался я.
        - Нет, - охладил мой пыл профессор. - Повышение зарплаты - это невозможное. А невероятное заключается в другом: нам осталось выполнить последний пункт. Еще пять минут - и работа будет завершена!
        Ушам своим не верю!
        - Вы серьезно? - переспросил я.
        - Абсолютно, - профессор улыбнулся, довольный произведенным эффектом. - А иначе стал бы я вызывать тебя на работу в выходной день? Один-то раз можно, по такому случаю.
        Никогда бы не подумал, что отреагирую на слова профессора подобным образом, но я буквально воссиял от радости: наконец-то работа завершена, и мы уйдем в долгожданный отпуск! И раз такое дело, не стану напоминать профессору о том, что он вызывал меня работать в выходные гораздо чаще, чем только что упомянул.
        - Заключительный шаг, - профессор снял с огня пробирку с синей жидкостью и торжественно вылил ее в пятилитровую банку. Вылитое расползлось по прозрачной желтой жидкости и неожиданно перекрасило ее в оранжево-красный цвет. Жидкость забурлила, из банки повалили клубы плотного газа.
        Удивленный непредусмотренной в книге реакцией, профессор отошел, наблюдая за тем, как тяжелый газ стекает по стенкам банки на коричневый ламинат, меняет его цвет на красный и утягивается вытяжками, встроенными в стены у самого пола.
        - Ну, круто, - разочарованно протянул я. - Похоже, мы два месяца создавали новый краситель.
        - А чего ты переживаешь? Нам безразлично, каков результат опытов, главное, что он есть, - произнес профессор. - Мы сделали работу и узнали, какое вещество получилось. А что получился красный краситель - так корпорации по производству томатов его с руками оторвут. В краю вечнозеленых помидоров пригодится.
        Я хмыкнул:
        - Сложно поверить в безопасность пищевого красителя, созданного при помощи половины химической таблицы.
        - А будто сейчас красители лучше? - возразил профессор.
        - Конечно.
        - Не смеши людей, - ответил профессор. - Ты же отлично знаешь об истинных причинах появления модного ныне раздельного питания.
        - Первый раз слышу.
        - Врешь, - сказал профессор. - Признайся, что врешь.
        - Да что б мне до конца жизни старинные книги переводить! - воскликнул я. - Понятия не имею ни о каком раздельном питании. А при нашей зарплате скоро вообще забуду, какой еда бывает на вкус.
        Профессор недоверчиво покачал головой.
        - Ничего, - сказал он, - это в молодости сложно. Вот доработаешь до моих лет - привыкнешь.
        - Так что там с раздельным питанием? - напомнил я.
        Профессор нервно хихикнул.
        - Сейчас в продуктах столько химии, даже не знаешь, что с чем можно есть, - объяснил он. - Вот я, к примеру, на днях решил шикануть и сдуру сделал бутерб род, по старинке. Из майонеза, колбасы и хлеба, намазал сверху тонкий слой гор чицы… и только отошел снять с плиты вскипевший чайник, как этот бутерброд взор вался и разнес в клочья кухонный стол! До сих пор икается, когда смотрю на еду.
        От продолжения захватывающего обсуждения нас отвлекла наступившая тишина: гул вытяжки стих, и газ начал быстро расползаться по полу.
        - Так… - протянул профессор. - Какой умник отключил вытяжку?
        - Есть тут один охранник, - вспомнил я, - постоянно все выключает. Сейчас схожу, предъявлю ему доказательства о вреде отключения приборов в рабочее время…
        Но выйти из лаборатории оказалось проблематично: пелена дыма, утягиваемая сквозняком в коридор, перекрыла выход. Я задумался: если пройду сквозь дым, не окрасятся ли черные туфли и нижняя часть брюк в красный цвет? В принципе, это не катастрофично, но как отреагирует организм на подобный краситель? Вдруг аллерги ческая реакция начнется, или краситель окажется крепким и продержится на ногах до середины следующего года. Идти в таком виде на пляж позагорать станет проблема тично - народ подумает, что это заразно и начнет шарахаться или, наоборот, меня с пляжа гонять. И то и другое для хорошего отдыха никак не подходит.
        Пока я раздумывал, вредная муха слетела с люстры и, прожужжав над ухом, про летела сквозь опускающийся из банки дым и… рассыпалась на лету красным порошком, оставив за собой двухметровой длины "инверсионный" след. След осел на пол и скрылся в расползающейся по лаборатории пелене.
        - Оба-на… - пробормотал профессор.
        Я попятился и, спасаясь от расползающегося дыма, вскочил на кресло. Про фессор решил перестраховаться и фантастически ловко для своих лет забрался на шкаф.
        Газ дотек до ножек полимерного кресла, на котором я стоял, и оно закачалось, изменяя цвет и оседая. Я сглотнул и торопливо перепрыгнул на стол у стены, стол кнув при этом на пол баночки и пробирки. Страх волной прошелся по организму, и сердце ушло в пятки, но сразу же отправилось в обратный путь. Уверен - мне капи тально влетит за бездарную трату подотчетных веществ, но выговор можно пережить: в отличие от серого дыма, он не так опасен.
        Кресло покраснело и рассыпалось песком. Точно таким же, как и в пустыне.
        - Что за гадость мы создали? - чертыхнулся я.
        - Какой-то катализатор, не иначе, - предположил профессор.
        Страшно предположить, что способна проделать жидкость, если вышедший из нее газ превращает в песок все, до чего дотянется. Нет, теоретически, подобное вещество пригодится для уничтожения старых зданий и всякого хлама: достаточно обрызгать мусор из баллончика, собрать песок в кучку и высыпать его в море, чтобы не мешался. Или отправить в строительную корпорацию, им пригодится, когда пустыня закончится.
        Но вот проблема: если катализатор превращает в песок все, до чего дотянется, то его могут использовать для совершения любых пакостей, какие только способны прийти в голову как настоящим темным личностям, так и недоумкам, наивно причис ляющим себя к великим злодеям. Катализатор справится с любыми сейфами, дверями, врагами, надоевшими соседями по подъезду… Искушение велико, и даже страх перед усыплением остановит не всех.
        Дым окутал нижнюю часть основного лабораторного стола, но тот не рассыпался, и я облегченно выдохнул: мебель сделана из дерева, а оно оказалось для катализа тора крепким орешком.
        - Хорошо хоть стекло не поддается его воздействию, - заметил я, когда жид кость в банке перестала бурлить. Последние сгустки дыма стекли на пол, и насту пило относительное затишье. Напоминающая грозовую тучу пелена полностью укрыла полы в лаборатории и, лениво колыхаясь, начала оседать. И когда она исчезла, нашим глазам предстали красный ламинат и кучки песка вокруг медленно краснеющей и рассыпающейся деревянной мебели. Только пробирки и баночки не превратились в песок и лежали на полу, частично разбитые, но все такие же прозрачные. Да и банка с жидкостью не изменилась, но зато никелированная подставка потемнела и покрылась красными, похожими на ржавчину, пятнами.
        - Никогда не видел ржавый никель… - заметил я.
        - И не увидишь, - сказал профессор, - это фантастика.
        В углу лаборатории ослепительно сверкнуло и гулко хлопнуло: изоляция удлини теля рассыпалась песком, и в месте, где провод сворачивался кольцами, произошло короткое замыкание. Из коридора донесся громкий щелчок - выбило предохранители, и мне вспомнился случай, когда главный электрик института решил лично поменять проводку. Не знаю, что на него нашло: он подобными делами никогда не занимался, поскольку был устроен родственниками по очень большому блату. Значит, пошел он менять проводку, но не сделал того, что делают нормальные электрики, и во время работы беднягу закономерно ударило током. Ему повезло: он выжил и даже не особо пострадал. Всего лишь несколько часов ходил с искрящимися и вздыбленными воло сами, вытаращенными глазами и удивленно-глупым выражением лица. Охранники, столк нувшиеся с ним в темноте коридоров, пережили немыслимое потрясение: первый охранник на всю жизнь остался заикой, а его напарник, решивший для успокоения выпить граммов сто, успокаивает себя который год подряд. Судя по отсутствию о нем новой информации, он наверняка успел перейти из стадии непрерывного успоко ения в
стадию вечного покоя. Вот какие кошмары творят с нормальными людьми без мозглые блатные выскочки.
        Лампы погасли, оборудование отключилось, и в наступившей тишине мы отчетливо услышали, как кто-то ускоренным шагом направляется в сторону лаборатории.
        - Спускаемся или как? - спросил профессор. - Катализатор успокоился.
        Я согласно кивнул, но в этот момент раздался стук в дверь, она приоткрылась, и в лабораторию заглянул охранник
        - Это не у вас проводку коротну… - спросил он и замолчал, увидев меня, сто ящего на столе, и профессора, сидящего на шкафу. Спустя секунду охранник выхватил из кобуры пистолет.
        - Змея из серпентария выбралась, да?! - воскликнул он, водя пистолетом вправо-влево и разыскивая притаившееся в лаборатории пресмыкающееся. - А ведь я давно их предупреждал: не проведут капитальный ремонт - в серпентарий превра тится весь институт! Нет, понимаешь, пока жареный петух не клюнет, даже пальцем не пошевелят, экономисты хреновы!
        Я вытаращился на него в полном изумлении: ничего себе, ассоциации, выводы и скорость мышления у человека! Одно могу сказать точно: охранникам вредно читать на работе книжки о змеях-убийцах из секретных лабораторий. Других причин появ ления подобного бреда в голове вошедшего я не видел. Но надо отдать охраннику должное - его реакция оказалась выше всяких похвал: за половину секунды выхва тить пистолет, загнать патрон в ствол и снять с предохранителя… Уверен: если на него на самом деле набросятся змеи, он успеет уклониться и нанести им ответный удар. А уж медлительных бандитов и вовсе отправит к праотцам до того как они поймут, на кого посмели поднять руку.
        Мы не успели сказать ни слова в ответ, как бесстрашный охранник вошел в лабораторию, наступил на покрасневший ламинат и в недоумении замер, ощутив под ногами далеко не твердый пол. Он опустил глаза и посмотрел на ботинок. Лами натный рисунок вокруг него деформировался, а когда охранник отошел в сторону, на полу остался четкий след.
        Озадаченный охранник поднял голову, намереваясь потребовать у нас разъясне ний, но полы под ним глухо треснули, и бедняга провалился на нижний этаж, успев напоследок взмахнуть руками и издать невнятный эмоциональный звук. Как оказа лось, бетонный пол лаборатории основательно истончился. Песчаная пыль взметнулась к потолку, а песок с края дыры посыпался следом за охранником. С нижнего этажа донеслись дикий грохот и звон разбившейся посуды, а также несколько слов, абсо лютно не предназначенных для использования в обществе воспитанных людей.
        - Ничего себе, номер откололи… - пробормотал я.
        - Эй, парень, ты как?! - прокричал профессор. Охранник отозвался убийст венной тирадой в адрес строителей, и стало ясно: при падении он не сломал ничего существенного, кроме лабораторного оборудования.
        - Странно, что бетон поддался воздействию газа быстрее дерева, - заметил профессор, осторожно открывая дверцу шкафа и доставая оттуда две марлевые повязки - чтобы пылью не дышать. В идеале, сейчас бы пригодились респираторы, но за неимением лучшего сойдут и повязки. Одну профессор бросил мне, а вторую надел сам.
        Правда, в этот момент нас куда больше волновало не воздействие катализатора на разные виды материи, а последствия действия газа на полы. Если они по всей лаборатории истончились настолько же, как и у двери, то нормально нам отсюда не выйти. А как узнать, какова теперь толщина полов в остальной части лаборатории? Придется ждать помощи спасателей, но вряд ли они успеют примчаться до того, как мы упадем на нижний этаж. И повезет ли нам при падении, как охраннику - вопрос спорный.
        Песок перестал ссыпаться на нижний этаж, но от края дыры один за другим стали отламываться кусочки пола.
        - Ну, началось… - проворчал я. Так и знал, что сегодня не удастся толком отдохнуть. Как бы не пришлось пролежать в больнице с переломами месяц-другой… - И какой гад вырвал лист с пояснениями к формуле? Ни за какие коврижки не согла сился бы создавать это вещество.
        Площадь дыры увеличивалась в алгебраической прогрессии, и я нервно чертых нулся: от края дыры до моего "укрытия" оставалось не так много, и с секунды на секунду нам со столом предстояло переместиться на нижний этаж. Возможно, со сто роны это покажется забавным, но я не горел желанием показывать каскадерские трюки и летать верхом на столе - в нижней лаборатории стоят два десятка режуще- дробильных аппаратов, и если я упаду, то прямо на них. На фиг аппараты там сда лись, я до сих пор понять не могу, но теперь появится внятная причина дать в морду тому, кто их туда поставил.
        А пока - чем скорее я уберусь со стола, тем лучше.
        За что бы такое ухватиться? В кабинете с полом не соприкасается разве что потолок, а скакать от стола к столу, словно обезьяна и думать при этом: успеешь перепрыгнуть на соседний стол до того, как он рассыплется или провалится на нижний этаж, как-то не тянет. Да и профессору придется куда-то перебираться со шкафа, надо оставить ему пути для спасения.
        Остается одно.
        Я поднял голову и посмотрел на люстру. Старая и неказистая - в общем-то, в лабораториях не положено вешать изысканные и новые люстры, в них вообще люстры вешать не положено - но зато широкая и прочная. Почему бы и не побыть в роли лишнего плафона, пока охранник не вызовет подмогу и не поможет нам выбраться отсюда?
        Я присел и прыгнул, ухватился за люстру двумя руками и повис, раскачиваясь вместе с ней. Люстра зазвенела и чем-то щелкнула, но выдержала. А вот стол из-за моего прыжка проломил истончившийся пол и упал на выключенную дробильню. Ящики стола при ударе вылетели и попадали на пол, вываливая из себя бумаги профессора и разную мелочь.
        "А все-таки хорошо, что сегодня выходной и большинство ученых отдыхает, - подумал я. - Одним только столом пришибло бы не меньше двух лаборантов. Работай потом за троих на две лаборатории".
        Охранник отскочил к стене и взирал на упавший стол со смешанным чувством изумления и страха. К его ногам подкатился десятисантиметровый стеклянный шар, использовавшийся профессором при создании прототипа трехмерного лазерного теле визора - так, хобби. Охранник автоматически поднял шар, подкинул его на ладони, определяя вес, и остался доволен тем, что шар не упал ему на голову.
        - Слушай, друг, - попросил я, - ты не мог бы принести сюда лестницу, пока мы с профессором не упали следом за мебелью?
        - Прости? - не понял охранник. Видимо, еще не отошел после падения стола и не расслышал толком мою просьбу.
        - Лестницу неси! - приказал профессор, добавив несколько слов из лексикона охранников.
        Я опешил: когда и где профессор мог их выучить, если всю жизнь жил среди интеллигентных людей и заумных книг? Зато охранник отнесся к прозвучавшей фразе с пониманием, словно к повседневной речи. Однако, нехилые у них разговоры между собой, как я погляжу.
        - Сейчас! - мигом ответил охранник, заулыбался зачем-то и, положив стек лянный шар на пол, побежал за требуемым предметом. Шар покатился по неровной поверхности, ускоряя ход, и вскоре исчез из виду.
        Затрещало сразу в двух местах, и большой кусок площадью примерно в шесть квадратных метров ухнул вниз. В воздух взметнулось облако пыли, а подставка для банки с катализатором ощутимо покачнулась.
        Мы с профессором одновременно уставились на поблекшую подставку. Жидкость колыхалась, но за горлышко банки не выливалась.
        - Нельзя дать ей пролиться! - воскликнул профессор.
        - А кто спорит? - ответил я.
        Минуту мы молчали, наблюдая за тем, как "шторм" в банке с катализатором сходит на нет.
        - Скажите, профессор, - спросил я, - где Вы набрались таких слов?
        - Каких слов? - не понял Грилинс.
        Я повторил.
        - Так это же обычный профессиональный лексикон охранников, - пояснил профес сор, - обозначающий: "Принеси скорее лестницу, иначе нам грозят крупные неприят ности". Разве нет?
        Я не нашелся, что ответить. Ладно, пусть думает, что это лексикон охранни ков, а не обсцентная лексика, профессионально используемая самым последним забул дыгой.
        Да где же носит этого охранника? Руки устают, а ногами за люстру мне не ухватиться. Конечно, на крайний случай я могу и зубами вцепиться, но надеюсь, до этого не дойдет.
        В коридоре раздался быстрый топот ног, и приоткрытая дверь в лабораторию полностью распахнулась. Два охранника втаскивали в кабинет пожарную лестницу.
        - На подоконник! Ставь на подоконник, а то полы ни к черту! - рычал напар нику охранник, переживший падение на нижний этаж.
        - Сам вижу! - огрызнулся напарник, но охранник продолжал командовать:
        - Давай быстрее, пока они вместе с мебелью не скопытились!
        Напарник стиснул зубы, не давая лестнице упасть ниже подоконника.
        - Поднажми! - рычал охранник, и напарник выплеснул вырвавшуюся ярость - нап рягся до покраснения, и поставил таки край лестницы на подоконник. Под тем отло мился кусок пола.
        Охранник посмотрел на то, как я исполняю роль плафона, и снова улыбнулся. Я мысленно вцепился в его шею и завязал ее в узел: этому недоумку смешно смотреть на мои раскачивания?! Еще неизвестно, какие эмоции появятся на его лице, если он закачается здесь вместо меня!
        - Ты еще поаплодируй! - сквозь зубы процедил я.
        - Профессор, вы первый, - предложил охранник, - люстра крепкая - еще не один час повисит.
        - Если она упадет - я тебе голову сверну! - пообещал я. Охранник сделал вид, что не расслышал. Убью. Хотя бы морально.
        Профессор шевельнулся и осторожно перебрался на лабораторный стол. Шкаф кач нуло, но полы не обрушились.
        - Ух… - выдохнул профессор. Дошагав до стола, стоявшего неподалеку от лест ницы, он забрался на нее и, к неописуемому удивлению охранников, потянулся к банке с жидкостью. Для этого профессору пришлось лечь на лестницу, ухватиться за нее правой рукой и только после этого вытянуться в сторону банки, рискуя сор ваться и упасть на нижний этаж. А внизу сейчас не только черт ногу сломит, но и ангелы без ушибов не останутся.
        Профессор дотянулся до банки, закрыл ее вакуумной крышкой и протер поверх ность бумажными салфетками - первая и вторая кипа рассыпались песком, зато третья осталась в целости и сохранности. После этого профессор крепко сжал пальцами горлышко банки, аккуратно поставил ее на лестницу, подтянулся и привстал. Выдох нув, прижал банку к груди и медленно зашагал к выходу.
        Крак!!!
        Огромная часть пола вместе с подставкой для банки, тремя столами, кучей обо рудования и шкафом переместилась по уже знакомой траектории и превратила нижнюю лабораторию в настоящую институтскую свалку. От взвившейся пыли я перестал что- либо различать.
        Профессор выскочил в коридор. Охранник, рассвирепевший от глупого поведения спасаемого, грубо выхватил емкость и прокричал:
        - Мы вас из беды выручаем, а вы всякую ерунду с собой тащите! Делать больше нечего?!
        Профессор побледнел.
        - Газ от этой ерунды проделал тот фокус за моей спиной, а жидкость может быть в тысячи раз опаснее! - выкрикнул он, не маскируя свой страх. - Ее только стекло и держит!
        Охранник осекся и сглотнул. Побледнев раз в восемь сильнее профессора - наверное, вообще вся кровь от лица отхлынула, до последнего эритроцита, - он крупно задрожал, понимая, какое вещество чуть было не швырнул на пол, и банка предательски заскользила в моментально запотевших от волнения ладонях.
        Профессор неожиданно для самого себя очутился на лестнице, готовый в любой момент вернуться на подоконник и прыгнуть в окно. Зачем, он и сам не знал, но инстинкт самосохранения не считал прыжок с высоты в пятьдесят с лишним метров опаснее обливания жидкостью из банки.
        Я по-прежнему раскачивался на якобы крепкой люстре, когда случилось вполне закономерное событие: пока я изображал дополнительный плафон и намеревался прыг нуть на лестницу, крюк, на котором держалась люстра, не выдержал дополнительного груза и сломался.
        Лишенная поддержки люстра полетела вниз и повисла на проводах.
        Амплитуда раскачивания значительно возросла, и провода начали отрываться один за другим. Я мысленно придушил охранника и поблагодарил электриков, качест венно соединивших проводку - в конце концов, я еще не упал, - но времени на долгое раскачивание уже не осталось. И когда провода, крепко скрученные и обмо танные изолентой, полностью порвались, удачно полетел в сторону лестницы.
        "А ведь мог бы и об стену за спиной хрястнуться…" - пронеслась запоздалая мысль. Что ж, пока мне везет.
        Отшвырнув люстру, я ухватился за лестницу и, повисев немного, попытался под тянуться. Удалось не сразу - руки и так устали, но я вспомнил, что находится под ногами, и страх упасть на горы мусора придал необходимые силы.
        Охранник вовремя перехватил банку, и теперь стоял, ни жив, ни мертв, пока напарник на цыпочках приближался, намереваясь поддержать его и банку в трудную минуту. В основном банку - люди пока еще не разбиваются при падении на пол с небольшой высоты.
        Пыль из лаборатории попала охраннику в нос, и, не в силах сдержаться, он чихнул, отступил на шаг и споткнулся на пустом месте. Вскрикнув и непроизвольно взмахнув руками, он попытался удержать равновесие, и ненароком отброшенная банка полетела прямиком к лестничному пролету.
        Напарник остолбенел от ужаса.
        Охранник упал, ударился головой о пол и вырубился.
        "Так вот где у него кнопка… - подумал я, разглядев сквозь пылевое облако сцену падения охранника. - На затылке!"
        - Ловите банку!!! - прокричал профессор. Он бросился за банкой и в прыжке плюхнулся на живот, намереваясь схватить ее до того, как банка столкнется с полом. Проскользнув по мраморному полу к лестничному пролету, профессор по пояс выехал на ступеньки и вытянутыми руками вцепился в падавшую банку.
        Секунда прошла, словно вечность.
        На вторую секунду банка предательски выскользнула из впотевших ладоней, уда рилась о ступеньку и разбилась.
        Содержимое выплеснулось на лестницу, и охнувший профессор зажмурился, боясь посмотреть на последствия от соприкосновения катализатора и лестницы.
        Через восемь секунд любопытство пересилило страх, и профессор решительно приоткрыл правый глаз.
        Второй охранник помогал мне вскарабкаться на лестницу, когда мы услышали изумленный возглас профессора. По молчаливому согласию мы занялись каждый своим делом: я поспешил к лестничному пролету - узнать, что испугало профессора, а охранник остался приводить коллегу в сознание.
        Профессор склонился над лестницей. Изумление от увиденного сменилось профес сиональным интересом к происходящему: Грилинс являлся ученым со стажем, и в первую очередь думал не о собственных проблемах, а об изучении того, что тво рится в непосредственной близости от его внимательного взгляда.
        Когда я подбежал к пролету, профессор подвинулся к стене, давая мне возмож ность разглядеть результаты воздействия жидкости на лестницу. На первый взгляд, ничего страшного не произошло: на мраморном покрытии осталось большое красное пятно - приличных размеров "ржавая" клякса.
        - Посмотри на нижний пролет, - попросил профессор, - у меня не хватает сме лости.
        Я послушно кивнул и посмотрел.
        - Что там? - спросил профессор, увидев, как у меня отвисла челюсть. - Такое же пятно?
        - Не совсем, - ответил я: внизу пятен оказалось не в пример больше, и пло щадь покраснения на лестнице увеличилась раза в три.
        - Плохо дело… - пробормотал профессор. Спокойным он оставался только внешне - умение скрывать эмоции являлось одним из основных его качеств, - но в душе бушевали эмоции, и поток мыслей по поводу случившегося превышал все разумные пределы. У меня тоже такое бывает, когда разом пытаюсь придумать десятки решений к одной задаче.
        Профессор выхватил из нагрудного кармашка ручку и осторожно дотронулся до пятна. Потерявший устойчивость красный песок одним куском отделился от лестницы и упал на нижний этаж, в полете теряя форму и рассыпаясь песчинками. Профессор вздрогнул и отдернул руку, а песочный ком врезался в нижнюю лестницу и пробил ее "опесочившуюся" часть.
        Процесс осыпания ступенек приобрел лавинообразный характер, и шум падающего песка разнесся по пустым коридорам института.
        Я прикинул, до какой глубины доберется созданный нашими усилиями катализа тор. Четно говоря - понятия не имею, когда он перестанет превращать недра в песок, но надеюсь, очень глубоко не проникнет.
        "А ведь шахтеры от такого подарка не отказались бы, - пронеслась мысль. - Вылить катализатор, выковырять песок из будущей вертикальной шахты и спокойно забуриться в богатую породу, где она обнаружится. Уйму времени сэкономят".
        Скорее всего, спонсоры проекта продолжат эксперименты с жидкостью, но уже не в институте, а где-нибудь подальше от города. Километров эдак на пятьсот- шестьсот отсюда. И хорошо бы заранее создать ингибитор для этого необычного катализатора - во избежание ненужных последствий. Ведь тепло от превращения всего сущего в песок не выделяется, нагрева реакция тоже не требует - так как она вообще происходит? Теоретически, выделяемой при этом процессе энергии должно быть фантастически много, как при термоядерном взрыве, но ее нет. Почему?
        Ничего не понимаю.
        Когда охранники подошли к пролету, мы с профессором стояли перед лестницей и наблюдали за падением песка. Охранники (совсем как профессор недавно) ахнули от изумления, увидев, что от этажа к этажу площадь дыр неуклонно возрастает: вылитый катализатор разлетелся искусственным дождем, и потому казалось, будто нижние лестничные пролеты прострелили из дробовика - настолько много в них ока залось дырочек.
        Первый охранник до кучи еще и похрипел немного. Он этого не хотел, но приш лось: я крепко схватил его за шею обеими ладонями и сжал белеющими от напряжения пальцами.
        - Угомонись ты! - воскликнул его напарник, отдирая мои ладони от шеи охран ника.
        - Я тебе покажу, как она "крепко висит"! - рычал я, тряся охранника. Он в ответ высунул язык и свесил голову набок - то ли издевался, то ли я переборщил с удушением, - и весьма правдоподобно закатил глаза. Пришлось отпустить, пока не стало слишком поздно. Охранник упал на пол и довольно ловко для человека без сознания начал от меня отползать. - Хорош притворяться! Лучше иди и посмотри на свою крепкую люстру!
        Охранник открыл глаза.
        - В следующий раз ты так легко не отделаешься! - рыкнул я.
        - А я на тебя в суд подам, - ответил охранник.
        - К этому времени я успею тебя придушить!
        - Но-но-но! - пригрозил охранник. - Без рук!
        - Да мне для такого дела и ног не жалко! - воскликнул я. - Сейчас как пну по одному месту - футболисты от зависти подохнут!!!
        Охранник отодвинулся еще на метр. Ерунда: я преодолею это расстояние намного быстрее. А пинать с разбега гораздо удобнее: результат получается мощнее.
        - Признаю свою ошибку! - возопил он, понимая, что я так просто не угомонюсь. - Каюсь, виноват! Да, люстра держалась на старинных соплях и могла рухнуть в любой момент! Но ты моложе, и был обязан уступить право спастись первым пожилому профессору!
        - Томас! - попросил профессор. - Мы все чуть было не стали инвалидами, так что успокойся. В конце концов, мы живы и здоровы!
        Я напоследок еще раз рыкнул и примирительно протянул охраннику руку, чтобы он поднялся с пола.
        - Вот так-то лучше, - сказал он, вставая. - Мир?
        - Мир.
        Песок падал, а лестницы все больше напоминали решето. Примерно через десять пролетов дыр оказалось больше, чем бетона и мрамора, а к двадцатому пролету от лестниц вовсе ничего не осталось. Только песок, который падал, падал и падал… Благодаря растущей массе его таранные свойства увеличивались, и нижние, насквозь "пропесоченные" лестницы сметались в мгновенье ока.
        И под конец сотни, если не тысячи, килограммов песка упали в подвальное помещение и рассыпались по нему толстым слоем.
        У меня уже появились определенные - и весьма пугающие - догадки относительно случившегося в мертвых городах, да и профессор, судя по всему, подумал о том же.
        - Смотрите-ка, - заметил он, - а дыры-то один в один напоминают ходы камне едов.
        - Похожи, - согласился я. - Но, елки-палки, если пустыня появилась из-за действия катализатора, то в каких объемах его создали?
        - И как именно применили? - добавил профессор, - Ведь на целую пустыню хва тило.
        - Иначе говоря, - вступил в беседу напарник охранника, - жители мертвых городов устроили коллективное самоубийство?
        - Не исключено, - сказал профессор. - Похоже, распылили катализатор с большой высоты. Устроили местечковый апокалипсис.
        - Наверное, это пришельцы распылили, - предположил охранник. - Но просчита лись, и их корабль тоже превратился в песок. Логично, правда?
        - Не совсем, - уточнил профессор: не ровен час, охранник побежит к журна листам и выдаст им за чистую монету досужие рассуждения. - Доказательств нет, поэтому прошу вас: пока не появятся убедительные доказательства, ни слова о при шельцах и их коварных замыслах.
        Первый охранник ощупал шишку на затылке. Не самая большая из виденных мной, но все равно внушительная. Он тихонько шикнул, надавив на шишку сильнее необхо димого, громко чертыхнулся и спросил:
        - А скажите, профессор, как мы объясним начальству разгром в лаборатории, частичное исчезновение лестниц и появление в институте огромной массы песка?
        Несмотря на серьезность ситуации, я улыбнулся: вспомнил, что творили в инс титуте малолетние дети ученых, пока их родители работали. Стоило оставить отп рысков без присмотра, как обстановка в помещении, где они играли, медленно, но уверенно переворачивалась вверх дном. Правда, списать появление песка на про делки детей, устроивших в институте песочницу, не получится в любом случае: объемы великоваты для детских проделок, да и растереть лестницы в порошок ни одному ребенку еще не удавалось. Даже если его родители являются крупнейшими специалистами в области химии.
        Профессор поводил колпачком ручки по краю дыры, освобождая бетонную поверх ность от крупиц песка.
        - А никак, - ответил он, - начальство не ходит пешком. Оно лифтом пользуется.
        Охранник отрицательно покачал указательным пальцем.
        - Не-не-не, - заявил он, категорически не соглашаясь с высказыванием профес сора.- Хрен с ним, с начальством, но остальные-то сотрудники пользуются именно ступеньками. Когда они не обнаружат лестниц, то моментально доложат об исчезно вении куда следует. И следом за лестницами исчезнем и мы.
        Профессор скептически хмыкнул.
        - Не сгущайте краски, - предложил он. - Я думаю, ничего страшного не случится.
        - Зря вы так думаете, - возразил охранник. - А у меня знакомый полгода назад устроил заварушку, так его мигом усыпили, не выслушивая объяснений и причин.
        - Не надо было ничего устраивать, - резонно заметил профессор. - А в чем заключалась заварушка?
        Охранник насупился.
        - Поджог жилого дома по пьяни, - неохотно ответил он. - Выпил много, решил погреться у зимнего костра. А перед ним дом оказался из бревен. Он и поджег, думал, что здесь дрова для праздничного костра сложили. И понял, насколько ока зался неправ, когда на огонек сбежались не веселящиеся люди, а злые мордобойцы.
        - Сам виноват, - подвел итог профессор. - Всем известно: нарушение порядка карается невероятно жестоко, и тем более поджог по пьяни. В средневековье за такое на кострах сжигали.
        - И чем же мы лучше средневековья, спустя четыре столетия?
        - Так, у нас мордобойцы сжигают виновных не на костре, а в крематории, - пояснил я. - И потом, разве вы не в курсе, что треть планеты с удовольствием смотрит ежедневное ток-шоу о последних днях осужденных - "Крематорий - 2"? Сейчас как раз идет цикл "Последнее лето", а телекомпания уже выпустила четыре видеокассеты в серии "Лики Смерти". Говорят, популярная штука. Правда, сам не видел, не знаю.
        - Да это же обманка, - охранник криво усмехнулся. - Там в титрах мелким шрифтом написано: "все герои вымышлены". Только изображение надо увеличить в тридцать восемь раз, иначе не различить мелкий шрифт. Поэтому я давно уже теле визор не смотрю, только книги читаю… Они и горят экологически чисто, без копоти. Не то, что видеокассеты.
        Профессор на всякий случай кивнул. Но в реальности понятия не имел о том, как нынче обстоят дела в мире телегрез - работа отнимала немало времени, и теле визор он даже выключенным не видел невесть сколько лет. А на ТВ, между нами говоря, нынче правит бал жизнеописание бандитствующих и иже с ними - начиная от их рождения и заканчивая попаданием в крематорий. Прямо беда: нормальных прог рамм почти не осталось, а которые еще не закрыли, пускают в эфир далеко за пол ночь, как когда-то ужасы и порно. Скоро еще и закодируют сигнал, защищая ночных зрителей от умных программ - не ровен час, у них мозги включатся. Бандитов унич тожают - и хорошо, но зачем говорить только о них? У нас же и нормальных людей хватает.
        - В таком случае, - предложил профессор, - мы объясним исчезновение лестниц и лаборатории появлением форс-мажорных обстоятельств.
        - Например?
        - Например, локальным стихийным бедствием, - уточнил профессор. - Оно не подпадает под статью об умышленном причинении вреда, а у нас, ко всему прочему, вредное производство.
        - Хорошо, пусть будет так, - согласился охранник. - Но только учтите: в случае чего - это все вы со своими экспериментами! Я вовсе не горю желанием ста новиться крайним в этом деле и отдавать годовой заработок на восстановление здания.
        Мне показалось, или в его речи на самом деле проскользнули угрожающие нотки? Еще слово в подобном ключе - и я забуду о заключенном между нами мире.
        Профессор пожал плечами: начальство не занималось поисками крайнего. Доста валось сразу всем без разбора полетов и сортировки на правых и левых.
        - Вам ничего не грозит, - заметил он. - Уже забыли, как два месяца назад взрывной волной из соседнего корпуса выбило все стекла в здании напротив? Осколки до сих пор из дальних углов выметают. Никого же не наказали. А лестницы - это такие штуки, что их уничтожению даже обрадуются: не придется пешком подни маться на десятки этажей.
        - Неправда: нам грозит начальник по ТБ, - уточнил напарник. - Он с виновных по три шкуры снимет! Первая же комиссия после проверки здания потребует восста новить лестницы, чтобы избежать человеческих потерь в случае пожара.
        Профессор вздохнул.
        - Да, вообще-то, вы правы… - сказал он. - Но в институте еще шесть лестниц. Не переживайте: на моей памяти и не такие катастрофы случались.
        - А нашу зарплату точно не вычтут в фонд помощи строителям? - спросил охран ник. Он заметно волновался, испытав за одно утро столько эмоций, сколько в обычное время переживал за несколько лет. В принципе, я бы тоже волновался, если б лестницы пропали в мою смену, а некий лаборант пытался меня придушить. Не задалась смена, что уж говорить?
        - Между прочим, - добавил профессор, - сегодня я завершил перевод книги, и нам положена премия за сохранение и использование старинных знаний в современных условиях. Ее и отдадим на восстановление пролета.
        - Хорошо использование… - буркнул первый охранник. - И, кстати говоря, премия только вам положена: мы и здесь ни к селу, ни к городу.
        Напарник охранника - я, к сожалению, никак не могу запомнить его имя (да и неважно это, по большому счету: у меня плохая память на имена, я лица быстрее запоминаю), - заметил:
        - Никогда бы не думал, что ты настолько слабонервный.
        Охранник удивился.
        - С чего ты взял? - возмущенно спросил он. - Я не слабонервный, а, наоборот, сильно нервный!
        - Ну да, я и вижу…
        Охранник запнулся и непонимающе посмотрел на коллегу в ожидании пояснений. Но тут до него дошло, что именно он произнес.
        - Э-э-э… - протянул охранник. - В смысле, нервы у меня сильные. Но я имею право волноваться: у нас не каждый день бетонные лестницы рассыпаются песком!
        - Не спорю, - кивнул напарник. - Кофе пойдем пить? Время-то к обеду подхо дит. Или тебе чего покрепче налить?
        Я поднял руку и посмотрел на наручные часы: судя по внутренним ощущениям, до полудня далековато, ведь мы с профессором не успели толком поработать, как нача лась катавасия с катализатором. И точно: время - десять часов, до обеда еще, как до Края Земли пешком. В честь чего они так рано есть собрались? Все-таки не в какой-нибудь забегаловке работают, где, как ни зайдешь - сотрудники постоянно чай дегустируют, а в институте, где принято работать до седьмого пота.
        - Объединю кофе с "чего покрепче", - решил охранник. - Так надежнее: началь ство не докопается.
        Профессор еще раз заглянул в дыру и задумчиво пробормотал:
        - Интересно, на какую глубину ушла эта жидкость?..
        Он встал - хрустнули колени - и объявил:
        - Сейчас я напишу директору объяснительную о случившемся, и завтра же стро ители начнут восстанавливать лестницу. Вас упоминать не стану, коли просите, а насчет уменьшения зарплаты не беспокойтесь - там и так уменьшать нечего.
        - Да уж… вот тут вы стопроцентно правы, - согласился охранник. - Не ценят нас, ох, как не ценят… А ведь не будь охраны - давно бы все приборы и реактивы разворовали, и наука в стране пришла бы в упадок.
        Мы сочувственно поддакнули: не вспоминать же историю моего приобщения к миру химиков, когда я с легкостью забирал с институтского склада всё, что хотел?
        Охранники вернулись на первый этаж, а мы - в несколько видоизмененную лабо раторию. Песок уже улегся красным покрывалом на оборудовании и мебели, и лабора тория напоминала заброшенный лет двести назад кабинет, только паутины не хватало для полноты картины. Но это нижняя лаборатория. От нашей остались потолок с обрывками проводов и стены. Полы полностью рассыпались, увеличив высоту нижней лаборатории вдвое.
        - Хм-хм… - ухмыльнулся я. - Посмотреть бы на то, как в понедельник ее сот рудники обрадуются нежданному увеличению стен и появлению горы песка в придачу.
        - М-да, - произнес профессор, представив, где лежал бы сейчас, если бы не успел перебраться на лестницу. - На этом история вряд ли закончится.
        - Как пить дать, сократят нас из-за ликвидации рабочего места, - предсказал я дальнейшее развитие событий.
        - Меня не сократят, - не согласился профессор, - пенсионеров не сокращают, их с почестями провожают на заслуженный отдых. А вот тебе на самом деле придется искать новое место работы.
        Не беда: после достопамятной лекции о вакцинации я мысленно готов к перемене работы. Но все-таки жаль, если придется покинуть лабораторию: я привык работать химиком. Неужели из-за находки в пустыне придется эту самую пустыню до самой пенсии перелопачивать? Я теперь вряд ли устроюсь по основной специальности, ведь будущие работодатели непременно узнают о причинах моего увольнения с прежнего места работы.
        - Впрочем, - продолжал профессор, - ты всего лишь лаборант. А лаборантов не увольняют, их переводят к другим профессорам.
        Надеюсь, так оно и есть.
        - Стало быть, - уточнил я, - нашему карьерному росту ничто не угрожает?
        - Именно так, - подтвердил профессор. - Ведь пенсия - это вершина карьеры: там платят деньги просто так, не принуждая работать. Уверен на все сто процентов - в понедельник меня непременно повысят. Прямо с утра. Со свистом.
        - Жаль.
        - Почему? - возразил Грилинс. - Другой профессор наверняка не станет требо вать от тебя появления на рабочем мечте в законные выходные.
        - Вряд ли, - заметил я. - Профессора все такие. Немного не в себе.
        - Скорее, наоборот, - не согласился профессор, - они очень много в себе, им до окружающего мира нет никакого интереса… Ладно, пошли домой, Томас.
        - Придется написать при выходе, почему мы уходим раньше положенного времени, - напомнил я. - Выходной выходным, но…
        - А так и напишем, - ухмыльнулся профессор. - Ушли домой в связи с исчезно вением рабочего места. И катись оно лесом!
        Глава 4. Черное и белое
        По сложившейся традиции Хорк проводил каждый субботний вечер в ресторане или кинотеатре, но в этот раз суббота полностью ушла на обсуждение договора с бога тыми клиентами. Упрямые до невозможности, они пристально вчитывались в каждый пункт договора и задавали наводящие вопросы, натыкаясь на любое мало-мальски непонятное слово. Хорк терпеливо объяснял: заключение сделки означало появление приличной и никем не учтенной суммы на карманные расходы. Главное, напустить побольше туману и не дать заказчикам понять, что один из пунктов договора никоим образом не относится к исполнению заказа, а позволяет Хорку присвоить десять процентов от суммы сделки.
        В свое время он потратил два года работы над формулировкой пункта и достиг успеха: даже профессионалы не могли без головной боли и группы помощников разоб раться в хитросплетениях терминов. Это позволило Хорку в течение пяти лет выбиться в люди и жить если не припеваючи, то, как минимум, подпевая.
        Ему и раньше попадались вредные клиенты, но сегодняшним по праву присужда лось первое место за упрямство: они задавали десятки вопросов по существу, и Хорк как никогда ранее ощущал себя на волоске от крупного скандала, а так же последу ющих ареста и усыпления. Пришлось максимально напрячь извилины и запудрить мозги клиентам методом ступенчатого усложнения, чтобы они подписали договор до начала обсуждения "левого" пункта.
        Метод ступенчатого усложнения являлся простым, но требовал приличных знаний в области профессиональной терминологии: непонятное слово бъяснялось непонятной фразой, а в последующих объяснениях объяснений использовались еще более мудреные выражения. С каждым витком разъяснений на клиента выливались ушаты неведомых терминов, и максимум на четвертой ступеньке бедолага был готов подписать даже закладную на собственную душу, лишь бы его перестали мучить новыми словами. Он полностью соглашался с замечанием Хорка о том, что заключает договор с солидной корпорацией, которая своих клиентов носит на руках, а не использует их в качестве дойной коровы, и уходил, до невозможности счастливый тем, что юриди ческие сложности остались позади.
        Но сегодня обсуждение двадцатистраничного договора затянулось на восемь часов против обычного получаса: клиенты оказались не лыком шиты, и метод ступен чатого усложнения раз за разом давал сбой. Хорк взмок от нервного напряжения и усталости: он упорно подыскивал наиболее сложные и редко используемые термины, но заказчики не находили в терминологии ничего заумного, словно каждый день выс лушивали подобные речи.
        "Да что же они, экономические словари на ночь читают?! - думал Хорк, выпивая воду из стакана. До заветного пункта осталось всего ничего, а настолько ушлым клиентам не составит труда понять, в чем подвох. Хорк приготовился проститься с белым светом и достал из верхнего ящика стола замаскированный под таблетки от простуды сильнодействующий яд. Если его поймают - все равно убьют. Уж лучше самому отправиться к праотцам, чем испытать методы правоохранительных органов и столкнуться с жаждущими денег правозащитниками. Правда, говорят, их давно уже переловили и усыпили - надоело слушать нескончаемую демагогию.
        Клиент перевернул предпоследнюю страницу договора, и его взгляд скользнул по наручным часам. Клиент еле заметно вытаращил глаза, посчитав, сколько времени потратил на обсуждение.
        - Ладно, - сказал он, - вы меня уговорили. Я вижу, вы основательно подошли к договору, и меня не ожидают неприятные сюрпризы.
        Он поставил под договором размашистую подпись и сунул золотую ручку в наружный кармашек костюма. Золотистый колпачок приятно отражал свет от люстры.
        Жестяная коробочка с таблетками выпала из рук Хорка. Он сглотнул и резко задвинул ящик стола.
        "Пронесло!" - облегченно подумал он.
        Широко улыбаясь и вешая клиентам высококачественную лапшу на уши, Хорк про водил их до выхода, напоследок пожелал счастливого пути и, закрыв за ними дверь, без сил плюхнулся в мягкое кожаное кресло.
        - Еще немного, и я почувствую, что заработал деньги честным титаническим трудом, - пробормотал он устало. Рубашка промокла от пота. - Вот жизнь пошла - с каждым днем халтурить все труднее и труднее. Докатились… скоро вообще жизни не станет… Ненавижу эту страну! Сволочи… специально объединили страны в одну, чтобы нормальные люди не могли уехать за границу с накопленным капиталом!
        Его руки мелко дрожали.
        Домой Хорк вернулся ближе к часу ночи, поставил машину в гараж и направился к подъезду. Как обычно, с полуночи до шести утра на улице отключали свет, и в это время на охоту выходили мелкие отморозки - из тех, кто по скудоумию еще не понял, чем грозит задержание и арест. Некоторым везло, если пострадавшие не обращались в органы правопорядка или не могли описать нападавших: в темноте сложно запомнить лица.
        Сжимая в руке резинострел - защитное устройство, способное свалить с ног до четырех нападающих, Хорк открыл двери в подъезд магнитным ключом и облегченно выдохнул, когда дверь за ним закрылась: сегодня отморозки не напали.
        Вернувшись домой, он устало пожевал бутерброд с колбасой, плюхнулся на кро вать и моментально уснул.
        Но едва он закрыл глаза, как под ухом раздался отвратительный скрип теле фона, и Хорк с сожалением вспомнил момент, когда купил модель со звонком из серии "Разбуди мертвого": звук царапания ножом по пенопласту действовал не хуже гро хота пушки. Он купил такой телефон специально, не желая проспать важный звонок, но в ночь с субботы на воскресенье подобных звонков не бывает по определению, и Хорк с сожалением подумал, что зря перед сном не отключил телефон из сети.
        - Кому еще не спится в три ночи?! - рявкнул он, открывая глаза. К его изум лению, часы показывали половину восьмого утра, а за окном светило восходящее сол нце. - Хм… Вот это да! Поспал, называется… даже глаз сомкнуть не успел!
        Телефон ужасающе скрипел, вызывая дрожь во всем теле. Хорк скорчил зверскую физиономию и поднес трубку к уху, намереваясь отправить утреннюю пташку в место, где солнца отродясь не наблюдалось. Но не успел и рта открыть, как на него обру шился поток ругательств. Обилие выражений доказывало: звонивший неплохо подгото вился к разговору и, полностью проштудировав академический двенадцатитомный сло варь матерных слов, выбрал для телефонного выступления наиболее забористые фразы.
        У Хорка брови полезли на лоб, и он, не особо вникая в пламенную речь собе седника, призадумался: кто из клиентов мог устроить разбор полетов ранним утром выходного дня? Неужели нашелся умник, который докопался до истины и теперь пот ребует возвращения прикарманенной наличности?
        Плохо дело.
        Но этот голос не ассоциируется ни с одним клиентом…
        В принципе, злобной клиентуры хватает - эти маньяки никогда не бывают довольны. Даже получив дорогой подарок от фирмы, непременно заявят: мол, брилли анты мелковаты, а персонал не особо улыбчив… но поспать в выходные обожают даже отъявленные мерзавцы: сон в выходные - это святое. Что случилось с этим груби яном, если он решил с утра испортить настроение посторонним? За какие грехи, спрашивается? Ведь толком не объясняет, почему разъярился, а нудно перечисляет матерные фразы - даже скучно слушать.
        "Может он того… анонимный телефонный матершинник? - предположил Хорк. - Решил себя показать, других послушать… Ладно… в таком случае, он позвонил по правильному номеру".
        И когда собеседник замолчал, переводя дыхание, Хорк выступил с ответным потоком ругательств.
        Услышав из трубки многосложные предложения, о которых не упоминалось даже в секретном приложении к двенадцатитомному словарю, человек на том конце провода опешил, явно не ожидая от собеседника ответной пламенной речи, и как-то вежливо, скромно даже, поинтересовался, куда именно он попал?
        Хорк едва не задохнулся от нахлынувшей ярости.
        - В службу жестокого убийства дозвонившихся! - рявкнул он, жалея, что не может дотянуться до нахала. Попутно он придумал и решил запатентовать модель телефонной трубки из упругой резины: если нельзя придушить собеседника, то хотя бы трубку в бараний рог свернуть. И тебе приятно, и криминала никакого. - А ты куда звонил?
        Собеседник ответил. Как Хорк и подумал, на станции произошел сбой, и незна комец попал не по адресу. Подвинув к себе записную книжку, Хорк написал в графе "планы на сегодня" фразу "оборвать связистам уши". Подумал и добавил три воскли цательных знака.
        Собеседник выдавил из себя не менее мощный поток извинений, но было поздно: Хорка "понесло", и он обматерил как самого незнакомца, так и всех его родствен ников и даже соседей. Смущенный ошибкой, собеседник молча выслушал бурную речь, сдавленным голосом попрощался и положил трубку. Хорк напоследок рыкнул пару лас ковых - в ответ прозвучали гудки, - швырнул трубку на телефон и встал с кровати. Спать уже не хотелось, а лежать просто так он не любил.
        "Один-один, - подумал он. - Не успел проснуться, а уже открыл счет белому и черному".
        Придуманное в юности правило гласило: "Хоть ты тресни, но отрицательного за день должно произойти меньше, чем положительного". Благодаря этому правилу Хорк не ждал милостей от природы и не вел пассивный счет плюсов и минусов, а действо вал, добывая положительные эмоции в поте лица. Если в одном месте ситуация скла дывалась против него, и ничего нельзя было изменить, он отыгрывался в другом. К его гордости, еще ни один "матч" между белыми и черными полосами не заканчивался в пользу черных, но все же Хорк не любил, когда черные делают ход первыми.
        Пять минут он сидел в кресле перед включенным телевизором, но утренние новости выходного дня, напоминавшие сводки с поля битвы, взвинтили его еще больше.
        "Где они столько чернухи откапывают? - недоуменно подумал Хорк. - И, глав ное, зачем? Мне и так тяжело, а они совсем добить хотят? Хорошо хоть в будни телевизор не смотрю… страшно подумать, о чем говорят журналисты, если в выходные они ощутимо уменьшают накал страстей".
        Он защелкал пультом, переключая каналы, а потом и вовсе выключил телевизор: все равно к реальности показываемое не имеет никакого отношения. Но отрица тельный заряд получен, и счет уже "два-один". Надо исправлять.
        Одевшись, Хорк отправился на поиски человека для "сведения счетов".
        Алкоголики из квартиры напротив спозаранку готовили самогон для продажи - от характерного запаха чуть ли не глаза резало. Не то, чтобы запах самогонки ему не нравился, но при такой концентрации спиртовых паров и до взрыва недалеко. Закурит кто-нибудь из соседей сигарету на лестничной площадке - и всё: прощайте, стекла в подъезде и волосы на голове курящего.
        Хорк ругаться не стал: алкоголики с легкостью перегавкают всех собак в округе, и спорить с ними - себе дороже. Молча открыв форточку в коридоре, он спустился на первый этаж и вышел на улицу.
        "Бизнес есть бизнес, - подумал он, - одно плохо: при качестве их самогонки клиентура рано или поздно переедет на кладбище, а потом протрезвевшие призраки вернутся и отомсят".
        Ему представилась реклама фильма ужасов и текст, произносимый замогильным голосом: "Самогонщики не скупились травить покупателей ради сиюминутной выгоды. Покупатели умирали, но похмелье не проходило даже после смерти. И теперь озлоб ленные призраки возвращаются в дом самогонщиков, намереваясь забрать их на тот свет и заставить сварить нормальную самогонку! Смотрите в кинотеатрах фильм ужасов "Нихтмар - сизый нос"!"
        Добравшись до гаража, Хорк поискал в карманах ключи.
        - Вот черт! - ругнулся он, не обнаружив искомое. - В другом костюме оставил…
        Возвращаться домой нельзя - плохая примета. Стало быть, счет "три-один", и кому-то из встречных или подчиненных сегодня точно не повезет. Но для гарантиро ванного изменения счета до "три-четыре" придется настучать по шее именно подчи ненным: встречные люди нынче злобные пошли, слово лишнее скажешь - сразу по лицу бьют и ногами добивают. Озверели совсем от хорошей жизни. С жиру бесятся.
        Пришлось вызывать такси по телефону.
        Легковушка приехала через две минуты.
        Хорк уселся в салоне и расслабился, но порадоваться жизни не успел: води тель, первое время молча крутивший баранку, внезапно разговорился.
        - А вы знаете, - поделился он новостью, - я понял, откуда появились летающие тарелки!
        - Да ну? - удивился Хорк, напрягаясь и заранее готовясь выпрыгнуть из авто мобиля: он не любил ездить в такси, которыми управляют сумасшедшие водители. - И откуда, если не секрет?
        - А вот смотрите, - водитель сделал небольшую паузу, пока автомобиль выезжал на главную дорогу, - если человек слишком много пьет, то он видит, как из бутылки выходят зеленые человечки. Правильно?
        Хорк согласно кивнул: в речи водителя ничего опасного не прозвучало. Но то, что он перед раскрытием тайны выехал на оживленную трассу (всего одна авария, и пробка до вечера обеспечена), туманно намекало: так просто единственный пассажир из такси не выйдет и от компании болтливого водителя не избавится.
        "И почему я не шпион?" - подумал он и еще раз поддакнул:
        - Правильно, - с сумасшедшими только так и можно поступать, иначе дело плохо: обидятся и превратят твою жизнь в сущий кошмар.
        - Следовательно, - сделал вывод водитель, - тот, кто видит зеленых чело вечков на летающих тарелках, слишком много ест.
        Хорк моргнул.
        - Э-э-э… - растерялся он. В прозвучавшем выводе он не обнаружил ничего сумасшедшего. Обычная догадка обывателя, не обладающего государственными секре тами и вынужденно строящего предположения на основе доступных сведений.- А с чего вдруг такие мысли?
        - А вот сами вспомните, когда и где появились первые упоминания о летающих тарелках? - воскликнул водитель. Он остановился на красный свет светофора, но Хорк решил: время спасаться выпрыгиванием из автомобиля еще не настало. Сначала надо утолить любопытство: идеи водителя показались необычными. - Не помните?
        - Нет. Я как-то с работой совсем от жизни отстал.
        - А появились они, когда в стране, где жил первый свидетель полета НЛО, нас тупило продуктовое изобилие! - воскликнул водитель. - Сами знаете, как наедались тамошние жители до объединения стран - худых совсем не осталось. И летающие тарелки они видели чаще остальных.
        Хорк успокоился: похоже, водитель сумасшедший не более, чем среднестатисти ческий житель города.
        - А если пришельцы на самом деле существуют? - поинтересовался он и даже выложил собственное предположение относительно цивилизации инопланетян. - Я считаю так: кожа у них зеленая, так как в глубоком космосе можно прожить в един ственном случае: перерабатывая организмом звездный свет. Иначе говоря: пришельцы - симбиоты растительной и животной жизни, специально выведенные ради долгих кос мических перелетов. Как вы знаете, растения живут дольше людей, и симбиот может перенять от растений данную способность. А в НЛО звездный свет фокусируется на кабину корабля, где сидят члены экипажа. Они и поглощают свет вместо привычной нам еды.
        Водитель крепко задумался над прозвучавшей идеей и довез пассажира до работы в полном молчании. Тот попрощался, расплатившись, и с облегчением выскочил из такси. Он не желал продолжать диспут: не до того сейчас. Да и затянувшийся раз говор будет стоить больших денег: счетчик в такси не остановишь.
        "Да ведь таксисты таким образом зарабатывать решили! - дошло до Хорка, когда он входил в здание. - Пудрят пассажирам мозги псевдонаучными беседами и катаются по городу, пока не вытрясут наличности в три раза больше ожидаемой. Ловко, ничего не скажешь. Придется прочитать пару заумных статей и загружать мозги самим водителям. Нечего им за мой счет кошельки пополнять".
        Войдя в холл, Хорк поздоровался с охранником и сразу же сделал ему строгое замечание: нечего решать кроссворд в рабочее время. Отняв газету ("три-два"), он в гневе скомкал ее и унес якобы выбрасывать, а на самом деле прихватил с собой, желая лично решить кроссворд в кабинете.
        Охранник тихо буркнул вслед пару ласковых и достал из сумки еще одну газету с кроссвордами.
        На третий этаж Хорк поднялся пешком. Лифт работал, но в отличие от большин ства коллег, Хорк пока еще мог преодолеть три лестничных пролета без перекура на половине пути. Чем по праву гордился.
        Он разложил на столе газету, склонился над кроссвордом и задумался: кого бы вызвать для разноса и повышения счета еще на один балл? В выходные надо быть предельно осторожным с выбором стрелочников: в такие дни работают только маньяки или желающие набрать отгулов. Ругать первых опасно: убьют, и свидетелей побли зости не окажется. А устраивать разнос вторым - верный способ отбить у них охоту работать сверхурочно. Так нельзя: в случае аврала они банально пошлют начальство лесом и будут бить баклуши вместе с остальными сотрудниками. В таком случае при дется самому выполнять всю работу, а кому оно надо?
        Он отгадал в кроссворде семь слов, когда в дверь заколотили, и в кабинет вбежал охранник с третьего этажа. Хорк рывком убрал газету со стола и пригото вился к учинению разноса: только дикарь ломится в дверь, стоимость которой равня ется годовому жалованью рядового сотрудника фирмы. Но охранник выглядел настолько испуганным, что о разносе пришлось забыть.
        - В чем дело?! - воскликнул Хорк. - Налоговая инспекция с проверкой заяви лась?!
        Охранник попытался ответить, но не сумел выдавить из себя ни одного внятного слова. Отчаянно жестикулируя, он указывал на выход из кабинета и разводил руками, словно демонстрируя, какого размера рыбу поймал, и при этом выкрикивал совершеннейшую абракадабру. А потом внезапно сел на голый пол, устало вздохнул и уставился в одному ему известную точку.
        Озадаченный Хорк попытался понять, поддаются ли действия охранника хоть какой-нибудь расшифровке, и решил на всякий случай вызвать санитаров. Он на цыпочках вышел из кабинета, стараясь не отвлекать охранника от осмотра узоров на стене: не ровен час, набросится и укусит - замучаешься ходить к врачам на уколы от бешенства.
        - Твою мать! - выругался он, выбравшись в коридор и прикрыв за собой дверь. - Наберут в охрану, кого ни попадя, а нам теперь от нее защиты искать!.. А счет-то уже "четыре-три"! Вот ведь гадость… Ладно, день только начался, еще все впереди!".
        Дальше по коридору располагался актовый зал, и Хорк направился прямиком к охранникам, сидевшим у входа. С их помощью выдворить рехнувшегося коллегу не составит большого труда, они же придержат охранника до приезда "Скорой помощи".
        Главное, убедить их покинуть рабочее место.
        Для этого пришлось немного приукрасить действительность, и охранники помча лись в его кабинет, находясь в полной уверенности, что там находится террорист, захвативший в заложники не меньше полусотни человек.
        Охранник, первым добежавший до кабинета, не стал дожидаться подхода коллеги и решил справиться с террористом в одиночку. На действия террористов он насмот релся в кинобоевиках и давно уже решил: чем быстрее их пристрелить, тем меньше мороки в будущем.
        Выхватив пистолет, охранник рывком открыл дверь и застыл на пороге: в коридор вырвалось пылевое облачко, из-за которого происходящее в кабинете стало неразличимым. Охранник прикрыл рот рукавом, шагнул в кабинет и… полетел далеко вниз, отчаянно размахивая руками, кашляя и выкрикивая немало грозных ругатель ств. Для Хорка после утренней телефонной беседы ничего нового не прозвучало - ругательства охранника в сравнении звучали жалким детским лепетом.
        Вместе со вторым охранником он остановился на пороге. Пыль быстро оседала, и через минуту Хорк увидел то, чего никак не ожидал увидеть даже в кошмарном сне.
        - Так не бывает! - растерянно пробормотал он.
        - Похоже, террорист все-таки взорвал бомбу! - сделал вывод охранник: большей части пола и потолка не существовало, а стены на глазах осыпались песчаными струйками в новообразовавшуюся яму, дно которой находилось во мраке земных недр. Оттуда еще доносился слабый голос упавшего охранника, и Хорк с ужасом подумал о глубине ямы. - Но почему мы не слышали грохот взрыва?
        Он задумался над ответом, но в этот момент со стороны актового зала донесся подозрительный гул.
        - Вы слышите? - ахнул охранник. - Этот шум?
        - Еще как, - отозвался Хорк, ощущая нарастающий и не поддающийся логическому объяснению ужас. - Короче, работать в выходной день - себе дороже. Я пошел домой.
        И моментально приступил к выполнению задуманного.
        - Но мы должны узнать, что там происхо… - охранник не договорил, увидев, как Хорк сломя голову бросился по коридору к выходу с этажа.
        - Без меня! - выкрикнул тот. - Поступай, как знаешь, а я потом в газетах прочитаю, что здесь произошло!
        Хорк добежал до поворота и свернул направо, к лестничному пролету. Но на половине пути застыл, как вкопанный: находившиеся между ним и лестничным про летом трубы с водой рассыпались, словно песчаные макеты. Вода брызнула во все стороны, растекаясь по стене, полу и потолку красными кляксами, и Хорка пробила дрожь: здание словно обливалось кровью. Кляксы увеличивались с приличной скорос тью, окрашивая стены и прибитые таблички правил по ТБ в красный песок, а когда достигли противоположной стены коридора, произошел обвал - огромная куча песка обрушилась с верхних этажей и пронеслась сметающей преграды лавиной.
        Он понял: дело обстоит намного хуже, чем представлялось в первый момент.
        Клубы пыли промчались мимо него, оседая по коридору тонким покрывалом, и Хорк бросился бежать в обратном направлении, прикрывая лицо пиджаком. Но равно мерно дышать через плотную ткань оказалось нелегко, пришлось набирать полную грудь воздуха и задерживать дыхание.
        Вернувшись к развилке коридоров, он не стал сворачивать и продолжил бег по прямой. Но голову повернул, решив напоследок узнать, отправился ли охранник в актовый зал? Судя по всему, отправился, но происходящее в зале его изрядно напу гало, потому что в данный момент охранник несся прямо на Хорка с вытаращенными глазами. Более того, он оказался настолько близко, что предотвратить столкно вение оказалось невозможно.
        Врезавшись и оттолкнув его к стене, охранник сердито выкрикнул:
        - Ходят тут всякие!!! - ударил его в челюсть и рванул к выходу с такой ско ростью, что Хорк засомневался в собственных спортивных достижениях.
        "Видишь, как надо бояться за собственную жизнь! А ты едва плетешься, чере паха трехсотлетняя!" - мысленно укорил он сам себя, пытаясь восстановить сбив шееся дыхание. Сердце бешено стучало, вырываясь из груди, и легкие горели от попавшего песка и нехватки кислорода, из-за чего прощальное пожелание охраннику пришлось высказать мысленно.
        "Чтоб ты провалился! - подумал он, прислоняясь к стене и хватаясь за уда ренное место. - В челюсть-то за что двинул?"
        Количество неприятностей давно превысило среднестатистические объемы, но Хорк и думать забыл о счете: не до глупостей, когда пытаешься выжить. Нащупав в нагрудном кармане носовой платок, он прикрыл им рот и жадно вдохнул. На платке моментально появился слой пыли, а Хорк, вздохнув три раза, побежал следом за охранником. А тот выскочил на лестницу и неожиданно для себя возглавил толпу перепуганных сотрудников с верхних этажей.
        - И откуда в выходной день столько работников? - пробормотал он. - Эй, подождите меня!
        Двое или трое собратьев по несчастью бросили на него мимолетный взгляд, но никто и не подумал притормозить, дожидаясь выдыхающегося коллегу.
        Потолок впереди покраснел и осыпался. Хорк резко затормозил и отскочил назад. Мысленно попрощавшись с жизнью, он приготовился к обрушению на голову тонн песка, однако на пол упала небольшая кучка, на которую плюхнулся изумленный уборщик в наушниках. Его ведро на лету рассыпалось, и высвободившаяся вода прошла сквозь полы, как нож сквозь масло. От швабры осталась верхняя часть ручки.
        Уборщик закашлялся, наушники слетели с головы и повисли на проводке. Нес мотря на относительную дальность, Хорк услышал песню и сумел разобрать некоторые слова.
        "Ничего себе громкость! - ужаснулся он - Оглохнешь ведь, если уже не оглох!"
        Даже сквозь пылевую завесу Хорк хорошо разглядел изумление уборщика и мыс ленно посочувствовал: сложно поверить в реальность происходящего, когда вымытые полы превращаются в песок и осыпаются на нижний этаж.
        - Беги отсюда! - крикнул он, пробегая мимо уборщика к лестнице. - Здание рушится: строители хрен знает что вместо бетона использовали, вот он и не выдер жал!
        "Наверное, именно об этом мне и хотел сообщить вбежавший охранник", - про неслось в голове, и Хорк мысленно пожалел бедолагу: тот вряд ли успел выйти из кабинета.
        Никогда еще лестничные пролеты не преодолевались с нынешней быстротой: Хорк не помнил, успевал ли наступать на ступеньки или летел, не касаясь земли?
        Сбежав на первый этаж, он увидел бегущих к выходу сотрудников и припустил за ними, надеясь догнать хотя бы охранника и нанести ему ответный удар. Но когда разогнавшаяся толпа пробежала мимо стояка, тот рассыпался, и бегущих обдало водой. Сотрудники мгновенно превратились в красные скульптуры и осыпались бес форменными кучками песка.
        Затормозивший Хорк проехал по скользким мраморным полам и немедленно попя тился: вода больше не лилась, но потолки покрывались красными пятнами, а это гро зило скорым обвалом. Хорк побоялся бежать к выходу, решив, что потолок обвалится раньше и раздавит его. Но оставаться на одном месте тоже означало верную гибель - пятна расползались по зданию, словно саранча по полям. И он уже не знал: горе вать ли о погибших коллегах или завидовать их мгновенной смерти? И куда теперь бежать, в какую сторону?
        Его дернули за рукав. Хорк вздрогнул и резко обернулся. Бледный как сама смерть уборщик указывал рукой в сторону лестничного пролета.
        - Черный ход! - лаконично пояснил он и первым побежал в указанном направлении.
        Хорк бросил прощальный взгляд на песочные бугорки - то, что осталось от коллег по работе, - и тоже побежал к черному ходу. Уборщик сбежал по короткой лестнице в подвал, налетел на дверь, ударился, отскочил и с громкой руганью забарабанил по ней кулаками: выход оказался закрыт на висячий замок.
        "Что за…?!! - мысленно рявкнул Хорк. - Какой придурок закрыл черный ход?!"
        Вспомнив, что он видел неподалеку пожарный щит, Хорк крикнул уборщику:
        - Не дрейфь, сейчас откроем! - и бросился к щиту.
        В следующий миг сердце екнуло от испуга: приспособления для тушения пожара уже покрылись краснотой, но почему-то не рассыпались. В следующий миг Хорк сооб разил: краснота - не песок, а обычная краска.
        - С дороги!!! - с ломом наперевес он промчался по лестнице, перепрыгивая за раз через три ступеньки: с верхних пролетов посыпались тонкие струйки песка. Дрожащими от волнения руками вставил лом между дужкой и замком и надавил на него со всей силы. Замок оказался крепким и давлению не поддался.
        - Чего стоишь, помогай давай! - приказал Хорк, и уборщик налег на лом. В замке треснуло, и он с тоскливым звоном ударился о пол. Оставшаяся дужка покача лась и замерла.
        Струйки песка становились толще, их количество быстро увеличивалось. Хорк чертыхнулся.
        Уборщик выдернул дужку и толкнул дверь. Та отозвалась глухим звуком, но не открылась. Уборщик ударил еще и еще, но дверь не желала поддаваться.
        - Дай мне! - обладавший большим весом Хорк прижал лом к туловищу, разбежался и прыгнул на дверь левым боком. Та приотворилась, и сквозь образовавшуюся щель удалось разглядеть стоявшие между первой и второй дверью выхода деревянные ящики. - Глядь, тут коробки натолкали, недоумки хреновы!
        Куча песка на полу ощутимо увеличилась, а пыль витала в воздухе, изрядно затрудняя дыхание.
        Хорк еще раз выругался - банально, коротко и безо всяких сложных конструкций - и ударил по ящикам ломом. Металл пробил стенку ящика, из образовавшегося отверстия посыпался белый порошок. Хорк быстро забил по ящику, разбивая его в щепки.
        Дверь поддалась, когда ящик оказался на треть распотрошенным. Белым порошком оказался стиральный, явно уворованный завхозом для личных нужд, но пока еще не вывезенный из здания. Поэтому и дверь была закрыта - чтобы порошок не переуворо вали, как иногда бывало.
        - Ну, доберусь я до тебя, - прорычал Хорк, - пожалеешь, что не купил порошок в соседнем магазине!
        Вторая дверь тоже была закрыта, но уже снаружи. Хорк изошелся ругательст вами. Уборщик подскочил, вдвоем они схватили лом и дружно ударили по препятствию.
        Песочные струйки объединились в один большой пескопад, и кучка выросла на метр с лишним. Песок засыпал людей до колен, когда дверь поддалась и открылась.
        Они выскочили на улицу, кашляя от обилия песчаной пыли, а следом за ними из здания посыпался красный песок и вырвались клубы пыли.
        - Кх… кх-кх! - закашлялся уборщик, попутно отбрасывая не нужный теперь лом в сторону. Хорк, выплевывая песок, побежал по километровому пустырю в сторону городского парка.
        Небо затягивала грозовая туча, слышались первые раскаты грома.
        Хорк не знал, усиливался ли шум падающего песка на самом деле или только в его воображении, но решил выяснить это после того, как доберется до границы парка.
        Усталость быстро взяла свое, и после трехсот метров бега он перешел на шаг, а под конец и вовсе едва переставлял ноги. Не дойдя до кустов метров двести, Хорк понял, что больше не в силах двигаться.
        - Жив… - выдохнул он, совершенно обессилевший. Остановился и повернулся пос мотреть на то, что осталось от здания. Оно выглядело как огромный кусок сыра, в котором мыши прогрызли немало стенок и ходов. Красные кляксы расползались по стенам, и когда вес песка превышал критическую массу, пропесоченные части стен рассыпались, оставляя в бетоне дыры причудливой формы.
        И на фоне здания следом за Хорком ковылял уборщик, но безбожно отставал, держался правой рукой за бок и делая большие перерывы.
        Громыхнул гром.
        Хорк упал на траву. Он мелко трясся от пережитого, но радовался тому, что сумел выскользнуть из здания живым. Со стороны приближающейся тучи подул прони зывающий ветер, он не посчитал это минусом. Да что ветер - Хорк был рад даже над вигающемуся ливню. Сейчас он радовался всему на свете - впервые за многие годы он снова наслаждался жизнью, не сортируя события на положительные и отрицательные.
        Уборщик доковылял до Хорка и тоже упал без сил.
        - Что… что это было? - выдохнул он, пытаясь отдышаться. Некогда бледный, теперь он покраснел от непривычной нагрузки.
        - Твое второе рождение, - философски заметил Хорк. Он выдохнул, закрыл глаза, лег спиной на траву и раскинул руки. - Да и мое тоже.
        Первые дождевые капли упали на землю.
        Глава 5. Гроза надвигается
        Мы уезжали домой в одном направлении, и потому вместе отправились к авто бусной остановке. Профессор жил дальше меня от института, но как он не догадался заходить за мной перед началом смены, я до сих пор не понимаю. И слава всем све тилам науки, что подобная идея ни разу не приходила в его голову. Иначе я пере ехал бы в другой район и никому и никогда не говорил бы, где живу. И домой возв ращался бы кругами, отрываясь от потенциальной слежки. Я понимаю: многие испытают мощный прилив гордости, если руководитель лично явится к ним домой и пригласит отработать очередную смену, но мне такой сервис и даром не нужен. На работу я предпочитаю ходить в одиночестве и раздумывать о планах на вечер или просто о жизни, но в присутствии рвущегося в бой и отдающего приказы начальства подобное невозможно. Зато во время обратного пути я с удовольствием могу поговорить о произошедшем в рабочее время - потому как окончательно проснусь к тому времени и буду готов свернуть горы.
        Вот и сейчас, приближаясь к остановке, мы с профессором обсуждали случив шееся в институте и гадали о событиях, приведших к появлению пустыни Хотро. Непо нятно для чего, но катализатор создавали в огромных объемах. Нам, к примеру, понадобилось пять литров для уничтожения лестницы и превращения в песок земли до неизвестной глубины. Для превращения в пустыню огромной территории количество катализатора должно быть в несколько порядков больше. Но есть еще одна проблема: мало создать катализатор, нужно исхитриться его разбрызгать. Неужели специально ради такого дела создали стеклянный самолет или стеклянную корзину для воздуш ного шара? Но зачем? Для уничтожения родного края требуются крайне веские при чины. Учитывая воинственность наших предков, рискну предположить: жители решили превратить родину в песок, не желая отдавать воинствующим чужакам ни пяди земли. Что ж… В таком случае, они своего добились: до сих пор ни один человек не посе лился на территории погибшего государства. Хотя песок из пустыни давно уже используют в промышленных целях, но это другой вопрос.
        Кстати, не знаю, как профессор, но я теперь при взгляде на любую кучку песка буду думать о том, что здесь пролили воссозданную нами жидкость. Не хватало еще стать параноиком на этой почве.
        А все-таки жаль, что нам не суждено узнать о делах давно минувших дней. Нет, конечно, ученые немало выяснили о прошлом цивилизации благодаря сохранившимся книгам, но там нет ни строчки о катастрофе и планах превращения государства в мертвую пустыню.
        Впрочем, в ближайшие дни для меня и профессора важнее другое: в понедельник мы явимся пред грозные очи начальства и поведаем неправдоподобную историю о том, почему в нашей лаборатории исчезли полы, в здании не хватает лестницы, а в под вале с избытком навалено песка. И от реакции начальства зависит наше дальнейшее пребывание в стенах института.
        Надеюсь, руководство поверит нашим объяснениям и не потребует заново создать катализатор для подтверждения сказанного: на это уйдет еще два месяца, и, в итоге, я отправлюсь в отпуск как минимум с наступлением осенней слякоти - в самое что ни на есть подходящее время для отдыха на пляже и получения крепкого летнего загара.
        Ну, не зверство ли?
        - А знаешь, Томас, - сказал профессор. - Я тут подумал и вспомнил, что у катализатора нет названия. И пусть нас повысят - хоть с занесением в трудовую, хоть со свистом из института, - зато мы имеем полное право дать катализатору собственные имена. Пусть люди помнят о нас.
        - И проклинают в случае новых аварий? - скептически заметил я. - Профессор, как вы можете думать о подобной чепухе в такое время? У меня еще не прошла дрожь после пережитого, а вам как будто безразличны недавние неприятности.
        - Так, никто же не погиб, - заметил профессор. - Конечно, уборщиков удар хватит при виде лаборатории, но это не смертельно.
        Вдалеке громыхнуло. Я обернулся - небо за нами затягивала темная туча.
        - Ну вот, - буркнул я. - Стоит оставить зонтик дома, как непременно попадешь под дождь.
        - Да-да… - добавил профессор, - и чем лучше позабытый зонтик, тем сильнее гроза. И, между прочим, я еще в молодости заметил: если целый день не выпускать зонтик из рук, то ни единой капли не упадет, хоть в небе туча на туче будет летать и тучей станет погонять… Успеем дойти до остановки?
        Я прикинул скорость тучи и расстояние между нами, тучей и остановкой.
        - Не уверен, но попытаться стоит.
        Мы ускорили шаг. Уличные гуляки, до того лениво шагавшие по улицам, тоже заторопились - кто к остановке, кто домой или в универмаг.
        - Я назову катализатор "Пляжеделом", - предложил профессор, возвращаясь к прежней теме. - Или, по твоему, "Делопляж?" звучит точнее?
        Я глубоко вздохнул и посоветовал:
        - Точнее будет "Трубодел".
        - Катализатор не делает трубы, - запротестовал профессор.
        - Делает, - уперся я. - Раз охранники сказали: "дело - труба", значит делает.
        Профессор укоризненно покачал головой.
        - Не относись к жизни с таким пессимизмом, - приказал он. - Во время экспе риментов всякое бывает. Но если ты такой умный, придумай собственное название. Имеешь на то полное право.
        - Да, пожалуйста, - ответил я. - Я назову его "Спутником пенсионера".
        - М? - не понял юмора профессор.
        - А вот представьте, - я воспрянул духом, - сядет, к примеру, пенсионер на скамеечку, побрызжет катализатором по сторонам, и вокруг него тоже песок посып лется. Всё веселее будет.
        - Издеваешься, да? - вздохнул профессор, вспоминая о количестве прожитых лет. - Учти: это сейчас ты молодой, но когда-нибудь тоже станешь пенсионером. И вот тогда тебе станет не до шуток.
        - Знаю, - кивнул я, - вот заранее и позабочусь о приятном пенсионерском досуге. Буду в старости распылять старые скамейки, а то их никогда на новые не заменят.
        Я указал на скамейку неподалеку. Выточенная из цельного куска двухвекового дерева, она стояла здесь сто с лишним лет, и благодаря неподъемному весу ее никто не пытался украсть. Вместо этого местечковые вандальчики средней парши вости нацарапали на дереве немало ругательств еще в первые годы существования скамейки. Но, несмотря на обилие нецензурных слов, ее не убирали: скамейка прев ратилась в памятник культуры прошлого. Или бескультурья, что точнее. Сейчас такое на скамейках не пишут, боятся ужасающих последствий.
        Сверкнула молния, и через три секунды громыхнуло.
        - Мы точно не успеем дойти до стоянки сухими, - заметил профессор.
        - Предлагаю переждать грозу в универмаге, - предложил я. - Заодно на товары посмотрим, а за это время не то, что гроза - сутки пролетят.
        - Я там уже был, - профессор горестно вздохнул. И я отлично понял, почему. - Моя зарплата в нем кажется неприлично крохотной. Обидно становится за прожитую жизнь.
        - Так мы же работаем за идею и удовольствие, - напомнил я. - Мы клятву давали служить на благо Отечеству. А торговцы не давали, вот и дерут с нас три шкуры. И потом, мы же не покупать идем, а посмотреть. Главное - представить, что магазин - это музей товаров, и тогда никакие отрицательные эмоции не появятся.
        - Уже пробовал так ходить?
        - Конечно! - ответил я. - Много раз. И особенно удачно это получается в дни перед зарплатой.
        Снова грянул гром. Но какой-то странный, не грозовой, хотя и не менее раска тистый. Лица идущих навстречу дружно вытянулись от удивления, и мое сердце сжа лось от плохого предчувствия. Не знаю, что вызвало страх сразу у всех, но это явно не авария - когда машины врезаются друг в дружку, слышатся совсем другие звуки, после которых начинается либо дикая ругань водителей, либо истошные крики свидетелей аварии.
        Втайне надеясь, что горожане поголовно испугались приближения черной тучи, я повернулся и ахнул: сорокаэтажный панельный дом, возведенный лет двадцать назад, практически перестал существовать. Углы здания остались, как и куски внутренних строений, но большая часть панелей исчезла. И только красный песок падал на землю, и пыль клубилась плотным облаком.
        - Глазам своим не верю… - прокомментировал профессор. - Этого не может быть!
        Дом рассыпался, словно тающий ледник. Куски бетона падали один за другим на заасфальтированные тротуары, и до нас доносились крики паникующих жильцов и про хожих. Угол высотой в сто с лишним метров "отделился" от дома, потерял устойчи вость, накренился и рухнул на крыши пятиэтажек, дороги и тротуары.
        Земля ощутимо содрогнулась. В округе яростно взревели десятки сирен - срабо тали сигнализации, и почти сразу же к общей какофонии добавились звуки столкно вения машин.
        - Ничего не понимаю, - пробормотал я.
        Но на самом деле - и я могу это точно сказать - именно мы с профессором являлись единственными осведомленными относительно происходящих событиях людьми и знали о причине, по которой здание превращалось в песок. Но я никак не мог взять в толк: каким образом катализатор, превративший в песок часть института и ушедший в глубины планеты, вернулся на ее поверхность? Не резиновый мячик, в конце концов, носиться вверх-вниз.
        Порыв ветра принес первые облака пыли, и я отвернулся, чтобы она не попала в глаза. Но в следующий миг я забыл о песке, потому что увидел не менее жуткую картину: вода в фонтане, стоявшем на площади перед универмагом, помутнела и в считанные секунды превратила фонтан в песочный куличик. Мраморные плиты вокруг фонтана покраснели, а в следующий миг поток мутной воды смыл песчаные стенки и разлился по бетонному тротуару. Скамейки вокруг фонтана смыло вместе с людьми, и все они превратились в песчаные фигурки - успевшие вскочить или замешкавшиеся. Вода прошла волной по парковке около универмага, и легковые машины, краснея от колес к крыше, рассыпались в бесформенные кучи.
        Я перевел взгляд с фонтана на здание - оно полностью рассыпалось, оставшиеся развалины едва виднелись среди кучи песка, но теперь горожане смотрели не на них, а на фонтанную воду, разливающуюся по площади.
        Переполошившиеся водители выскакивали из универмага с тележками, полными товаров, и, остолбенев, смотрели на кучки песка, оставшиеся от их автомобилей.
        А когда один за другим покраснели и начали рассыпаться дома по всей улице, народ в большинстве своем окончательно запаниковал и бросился, куда глаза гля дят. На месте осталось стоять крохотное меньшинство - я и профессор. Нет, мы тоже паниковали ничуть не меньше других, но когда увидели, какая территория вокруг нас "опесочивается", то поняли: бежать нет смысла. Ведь мы не знаем, насколько широко процесс превращения всего сущего в песок охватил город. Возможно, искать спасения бесполезно.
        В какой-то момент я отчетливо увидел, где под землей пролегали водопроводные трубы. Земля над ними покраснела, и картограф с высоты птичьего полета с лег костью сумел бы перенести на карту точную схему коммуникаций. Но постепенно коли чество песка увеличивалось, и точные "линии" расплылись.
        Ветер усиливался.
        На глазах изумленных людей проспект превращался в россыпь барханов. Пыль поднимало порывами ветра высоко вверх, и небо окрашивалось в красный цвет.
        Единственным устоявшим зданием остался универмаг. Частично устоявшим: задняя стена здания превратилась в бархан, но в основном универмаг стоял неприступной крепостью на фоне рассыпавшихся домов. К нему мы и побежали в поисках спасения от песчаного ветра и приближающегося ливня.
        Добежав до бывшего фонтана, мы на всякий случай оббежали красное пятно, оставшееся от фонтанной воды - не ровен час, в земле есть пустота, и решивший сократить путь рискует провалиться к шахтерам в гости.
        Увидев, что профессор отставал - хорошим спринтером он не был даже в моло дости, а сейчас и подавно - я тоже сбавил ход. Не хотелось оставлять его одного среди паникующих: если он упадет или какой бегун собьет его с ног из-за малой скорости, толпа пробежит по упавшему и затопчет насмерть, как нечего делать. Паника превращает людей в зверей, и с этим ничего не поделать. Попытка остано вить толпу равносильна желанию остановить прилив, хотя не спорю: даже толпе можно противостоять, коли жизнь не мила.
        В итоге, мы вбежали в универмаг после того, как площадь накрыло плотным пылевым облаком, а порывистый ветер затряс витрины из прозрачного пластика. Но зато не попали в толкучку: горожане, подбежавшие ко входу большой толпой, пыта лись прорваться первыми и едва не поубивали друг друга от переизбытка эмоций и адреналина. Кое-как взбудораженная толпа прислушалась к голосу разума охранни ков. Тем пришлось вдолбить идеи временного человеколюбия при помощи яростных матерных криков. Охрана втаскивала в здание упавших у входа и сильными пинками и ударами рук разнимала дерущихся, пока те не разбили плексигласовые двери и не разорвали друг друга в клочья.
        Злобно зыркая друг на друга, взбешенные драчуны под забористую ругань охраны расходились по разным концам и этажам универмага и присоединялись к покупателям, стоявшим у окон и смотревшим на рассыпающуюся улицу.
        Благодаря медлительности профессора мы вбежали в универмаг изрядно запылив шимися, зато целыми и практически здоровыми, если не считать того, что в глаза профессору попала пыль, и до входа он пробежал вслепую, держась за мое плечо.
        - Приехали! - объявил я, когда прозрачные двери закрылись за нами, и ветер перестал дуть в спину. На полу у выхода пятисантиметровым слоем лежал красный песок, но это мелочь по сравнению с его количеством на улице. - Думаю, здесь мы в безопасности.
        - В этом мире невозможно находиться в безопасности, - возразил профессор. - Томас, найди мне, пожалуйста, воду - глаза промыть.
        - Сейчас, - я усадил профессора на скамейку, стоявшую у окна, и отправился за водой.
        Питьевая вода отыскалась быстро. Я помог профессору промыть глаза и отпра вился на поиски аптечного киоска для покупки глазных капель. Профессор остался сидеть на скамейке до моего возвращения, вместе с остальными зеваками наблюдая за пылевой бурей и приближающейся грозой.
        Глава 6. Инцидент в выходной день
        На Центральной Отопительной Станции привычно кипела не только работа, но и вода, поставляемая в город. Горячая вода требовалась каждый день, а в выходные - на сто сорок процентов больше: официально отдыхающий народ усиленно занимался стиркой, купанием и прочими делами, связанными с большим потреблением воды. С наступлением отопительного сезона воды понадобится еще больше, но это обсто ятельство пока еще не вызывало тревоги - мощности ЦОС превышали необходимую вели чину в семнадцать раз: во время проектирования станции предполагалось, что она прослужит не менее четырехсот лет, и ее мощность изначально рассчитали для тер ритории города в далеком будущем.
        Хотя ближайшая река протекала в двухстах километрах от города, с водоснабже нием проблем не существовало. Об этом мало кто знал, но воду для нужд города выкачивали из подземного озера, объем которого позволял не задумываться об огра ничениях и экономии как минимум шестьсот лет. Практически, это было даже не озеро, а настоящее подземное море.
        По огромному цеху ходили три слесаря, а мастер смены сидел в кабинете и наб людал за их перемещением по мониторам. Еще три слесаря сидели в комнате отдыха и играли в костяшки или решали кроссворды. Хорошие слесари так и должны поступать - целыми днями сидеть и отдыхать, так как поднадзорное оборудование всегда в полном порядке.
        К сожалению рабочих, высокое начальство ЦОС не видело разницы между хорошим, но отдыхающим слесарем и отлынивающим от работы плохим, поэтому нещадно ругало всех, кто не бегал по цеху с глазами, выпученными от рабочего рвения и желания ремонтировать все, что плохо движется. Из-за этого слесари время от времени выходили из комнаты отдыха, проходили по цеху и делали вид, будто возятся с обо рудованием: видеокамеры передавали изображение не только мастеру, но и начальс тву, и оно, наблюдая идиллическую картину всеобщей занятости, временно успокаива лось.
        В центральной части цеха располагалась огромная печь, кипятившая десятки тонн воды, пар которой нагревал воду, подающуюся в город под давлением в десятки атмосфер.
        Мастер на миг оторвался от заполнения документации и бросил взгляд на мони торы - показалось, что звучание насосов в цехе изменилось. Но слесари тоже уста вились на насосы, и мастер понял, что слух его не обманул.
        "Так… а почему они смотрят на разные насосы? - озадачился он. - Оборудование не выходит из строя скопом, сейчас не те времена".
        Заинтригованный, он выскочил из кабинета в цех, намереваясь лично присутст вовать при обнаружении неполадок, и непривычный гул ударил по ушам с утроенной силой. Насосы гудели с надрывом, и единственным предположением о причинах данной неприятности оказалась мысль о попадании в насосы вместе с водой посторонних примесей.
        "Но как они прошли через фильтры?" - недоумевал мастер: очистные системы считались гордостью ЦОС, да и вода в озере не вызывала нареканий.
        Он ускоренным шагом направился к пожилому слесарю - тот стоял у насоса, явно озадаченный происходящим.
        - Ты определи неполадки?
        Слесарь развел руками.
        - Нет, - ответил он. - За тридцать лет работы я с подобным не сталкивался.
        - Тебе платят не за такие ответы, - заметил мастер.
        Слесарь не обиделся.
        - За ответы мне вообще ничего не платят, - отпарировал он, - иначе я давно бы стал богатым и не работал здесь от звонка до звонка. Мне платят за работу руками.
        - Не придирайся, - мастер стукнул по корпусу и ощутил рукой приятный холо док. - Отключаем насос и смотрим, из-за чего он гудит.
        - Выпил много, вот и гудит, - буркнул слесарь. Он нажал на кнопку, и словно в ответ, со стороны котлов донеслось мягкое шипение. Негромкое, как будто тихо выдохнул кит, и к потолку потянулся пар.
        Мастер и слесарь в ужасе уставились на широкий столб пара: подобное могло произойти, если со всех котлов разом откинут крышки. Но ни один человек даже с повредившимся рассудком не сумеет сделать это моментально: процесс займет минимум три часа. К тому же, пожелавший выпустить пар и превратить цех в самую большую сауну на планете в процессе открывания крышек как минимум ошпарится.
        Пар долетел до потолка. Небольшая часть вырвалась на улицу через оконные проемы со снятыми на лето рамами, что создавало дополнительный приток свежего воздуха в цех, но в основном пар расползся по бетонным плитам. Спустя секунды с потолка посыпались пылинки, и верхняя часть цеха полностью скрылась за опуска ющейся к полу красной пеленой.
        - Ты видишь то же самое, что и я? - спросил потрясенный мастер.
        Слесарь молча кивнул.
        Песчинки на манер снежинок опускались на оборудование и покрывали его ровным слоем.
        Мастер и слесарь пригнули головы, защищая глаза от песка, а когда тот осел на полу - за исключением пылинок, постепенно втягивающихся воздухозаборниками и выдувающимися наружу, - увидели, освещенный солнцем цех. Слесарь ахнул, а мастер и вовсе решил, что сошел с ума: солнце никогда ранее не освещало дальнюю часть цеха.
        - Сдается мне - у нас снесло крышу, - заметил слесарь. Фраза прозвучала двусмысленно.
        - Похоже, так оно и есть… - произнес мастер, разглядывая небо над головой. - Бетон так просто не исчезает. Есть предположения?
        - Возможно, газовщики вместо одоранта добавили в газ мощный галлюциноген, - высказал версию случившегося помрачневший слесарь. - Чувствую, в городе сегодня весело будет…
        - Надеюсь, это так, - заметил мастер, стряхивая с костюма песчинки, - иначе я не знаю, что написать в рапорте начальству насчет массовой порчи оборудования и исчезновения верхней части цеха. Кстати… а почему сигнализация не сработала, если у нас произошла утечка газа?! Кто отвечает за работу сигнализации?
        Потолок полностью исчез, и пар устремился к грозовой туче, надвигающейся на город. Солнце закрывало темной пеленой, в цехе темнело.
        - Ты и отвечаешь, - заметил слесарь.
        - Я? - изумился мастер. - С каких пор? Я не электрик.
        - Но ведь ты мастер - а на вас испокон времен производство держится! - воск ликнул слесарь.
        - За нищенскую зарплату я должен держать все производство? - возмутился мас тер. - Хрен! Сколько платят, на столько и работаю.
        Вслед за потолком исчезли трубы воздуховодов и начали таять аэраторы, втяги вающие в исчезнувшие воздуховоды оседающий песок.
        - Короче, - решил мастер, - галлюцинации галлюцинациями, но оставаться в исчезающем цехе себе дороже. И не важно, происходит ли это в реальности или в затуманенном галлюциногенами сознании. Уходим отсюда!
        Слесари идею поддержали и бросились к открытым воротам, а мастер побежал в комнату отдыха предупредить оставшихся об опасности. А заодно и проверить, явля ется ли происходящее плодом галлюцинаций: сидевшие в комнате отдыха слесари не могли надышаться галлюциногенами настолько сильно, как находившиеся в цехе. И если они скажут, что цех на самом деле исчезает, значит, случилось нечто доселе невозможное.
        Гудящие аэраторы затихали один за другим, и в цехе становилось непривычно тихо.
        Мастер добежал до комнаты отдыха, но вошел в нее так, словно ничего не слу чилось: первая заповедь начальства всех уровней - при рабочих никакой паники.
        Открыв железную дверь, мастер вошел в комнату и закрыл выход во избежание попадания в помещение галлюциногена.
        Слесари увлеченно играли в карты и на мастера не обратили внимания, пос кольку знали: если что-то сломалось, то в комнату не входят, а врываются и с тре хэтажными ругательствами отправляют слесарей ремонтировать оборудование. А пос кольку "кодовые" фразы не прозвучали, то и обращать внимания на вошедшего не имеет смысла.
        - Мужики, - спокойным голосом произнес мастер. Он ждал, когда на него взг лянет хотя бы один рабочий. Если никто из присутствующих не увидит пыли - доба вившим в газ галлюциногены не поздоровится. Если же увидит, то "дело - труба", - у меня часы остановились. Сколько на ваших?
        Один из игроков посмотрел на наручные часы и, повернув голову к мастеру, скороговоркой произнес точное время и снова повернул голову к картам.
        У мастера отлегло от сердца: все-таки галлюциногены.
        "Вот ведь идиотские шутки!" - подумал он сердито. Придется выйти на улицу и подышать свежим воздухом - глядишь, стены и потолок вернутся на прежнее место так же быстро, как и исчезли. Но в этот момент глаза слесаря вытаращились, и он снова посмотрел на мастера.
        - Кто это тебя песком обсыпал?! - заинтересовался он, едва сдерживая смех. - Никак, с малышами в песочнице поцапался?
        У мастера по спине пробежал холодок: никаких галлюциногенов - цех рассыпа ется на самом деле.
        - Мужики, - объявил он. - Всем немедленно покинуть цех! У нас чрезвычайная ситуация!
        - А что случилось? - заухмылялся молодой слесарь. - Малышня атакует?
        Старший слесарь дал ему подзатыльник:
        - Сначала выполни приказ, потом ерничать будешь!
        Затих последний аэратор, и в цехе наступила относительная тишина - только газ в печи гудел, да бурлила кипящая вода.
        - Через основные ворота не выходить! - приказал мастер. - Всем бежать к запасному выходу - он ближе. И никаких вопросов, пока не выберемся на улицу, иначе погребет нас под слоем песка - замучаемся выкапываться! Прикрывайте рты тряпками, чтобы не задохнуться, и - бегом марш!
        Он дождался, пока слесари выбегут из комнаты, и побежал к выходу замыкающим. Бросил напоследок прощальный взгляд на цех и выскочил на улицу.
        Добежав до слесарей, наблюдавших за рассыпающимся зданием из безопасного далека, мастер остановился и вытер пот со лба. Его засыпали вопросами о происхо дящем, но мастер молча развел руками: инциденты подобного рода никогда ранее не случались.
        Бежавшие с ним слесари ничтоже сумняшеся встали перед отбежавшими ранее, тем самым сделав прежний первый ряд импровизированного зрительного зала вторым. Зри тели теперь уже второго ряда возмутились: почему как смотреть на что-то, то надо непременно сбиться кучкой и заставить пришедших ранее смотреть на происходящее из-за спин опоздавших? Язвительно переругиваясь, слесари разбрелись по "зритель ному залу" и угомонились, превратив два коротких ряда в один длинный.
        Клубы пара столбом поднимались к грозовой туче, но не исчезали вскорости, как это обычно бывало в летнее время, а по всей длине столба воздух при сопри косновении с паром превращался в песчаную пыль.
        Сверкали молнии, гремел гром.
        Мастер нервно поежился, вспомнив, с чего все началось, а слесари, которые видели начало процесса, шепотом объясняли коллегам, почему цех начал таять как ледышка. Коллеги не верили.
        Цех полностью превратился в груду песка, и наступила очередь более прочных котлов. Державшиеся до последнего момента (первыми исчезли резиновые прокладки, и через образовавшиеся зазоры пар хлынул в цех) котлы сдавали позиции один за другим. Кипящая вода выливалась и стекала на пол по краснеющей поверхности. Металлические стенки истончались, превращаясь в решето, и рассыпающиеся котлы высвобождали тонны кипятка.
        Разливаясь по цеху, вода потушила пламя в горелках и изменила их цвет на красный.
        Оперативно сработали автоматические отсекатели газа, и его подача прекрати лась, но облитые водой приборы и трубы посыпались песчаной крошкой, и газ под давлением в три атмосферы начал выбрасываться в воздух. Передвижение пыли в красной завесе хорошо показывало, как струи газа бьют из исчезающих труб.
        Мастер емко выругался и бросился к газораспределительному пункту перекрывать подачу газа. Он хорошо знал, что случится, если рядом с газом появится источник огня или пройдет искра: произойдет большой бум с температурой под три тысячи градусов в эпицентре взрыва плюс основательное потрясение окрестностей. Зрителям на территории завода точно не поздоровится, да и горожане наверняка запаникуют, когда в домах повыбивает стекла или задрожат стены.
        До газораспределительного пункта оставалось метров десять, когда в небе над цехом сверкнула молния. Мастер ойкнул, открыл дверь пункта, вбежал в него и с бешеной скоростью закрутил массивный вентиль.
        Стрелка на датчике плавно опустилась с трех атмосфер на ноль, мастер вытер пот со лба и подбежал к следующему вентилю.
        В пункт вбежали слесари, и через пару минут все вентили были закрыты, даже неиспользуемые и запасные: рабочие решили перестраховаться.
        - Готово! - воскликнули они.
        Мастер кивнул и облегченно выдохнул, а слесари с чувством выполненного долга направились к выходу.
        Молния сверкнула очень уж близко - от грохота заложило уши. Рабочие непроиз вольно съежились, переглянулись и нервно рассмеялись. Кто-то достал из кармана сигарету и сунул ее в рот, но зажигать не стал.
        Уставший мастер вытер дрожавшие от нервного потрясения руки взятой с подо конника тряпкой. Напоследок осмотрел пункт - на самом ли деле всё закрыто, - и заметил, что трубы медленно-медленно изменяют цвет, а краснота, пока еще малоза метная, неумолимо подступает к вентилям.
        Мастер побледнел: ближайшее место для перекрытия газа находилось далеко от завода. Для прекращения подачи газа надо позвонить в газовую службу, но если не остановить распространение "быстроржавчины", то никакие задвижки не помогут - газопровод исчезнет.
        "Сейчас доберусь до телефона в соседнем цехе и заставлю газовщиков остано вить подачу газа. И пусть только попробуют назвать меня идиотом - я на них же и отыграюсь, когда они увидят разрушения своими глазами! - подумал он. Решив, что сохранять спокойствие и лениво шагать в сторону соседнего цеха в такой ситуации будет глупо, он выскочил из пункта и сорвался с места как заправский спринтер. - И пусть рабочие тоже паникуют, увидев бегущее прочь от цеха начальство: их нем ного, давки не случится".
        Молния ударила в остатки оборудования, и газовоздушная смесь превратилась в огромный огненный сгусток. Ударная волна обдала зрителей обжигающим ветром и сбила их с ног. Мастер ощутил, как гигантская мягкая лапа подкинула его в воздух и швырнула обратно на землю.
        Огненное облако поднялось в небо и исчезло, напоследок разорвав в клочья ровный паровой столб. Облачка, поднимаясь к туче, превращали воздух в пыль и таяли, а достигшие тучи смешивались с каплями воды, чтобы чуть позже обрушиться ливневым потоком на землю.
        - Больно все-таки… - мастер приподнялся и встал на ноги. Ушибленное колено болело, но главное, кости остались целыми. Даже нос не разбился.
        Из исчезающего трубопровода вырывался в небо длинный огненный столб.
        - Вот ведь день выдался! - устало пробормотал мастер. - Хуже не бывает…
        Он поспешил в соседний цех звонить газовщикам, а на посветлевший от времени асфальт упала первая капля дождя.
        На месте ее падения осталась красная клякса.
        Глава 7. Профессор
        "А здесь удобные скамейки, - думал профессор, садясь лицом к окну, - и почему я никогда не обращал на них внимания?"
        Глаза чесались, словно песок в них все еще остался, но профессор знал: пес чинки процарапали внутреннюю сторону век, и простым промыванием глаз от непри ятных ощущений не избавиться.
        "В следующий раз, - сердито подумал он, - когда я попаду в пылевую бурю, закрою не только рот и нос, но и глаза. И побегу в укрытие, полагаясь исключи тельно на память!.. Хотя нет… глаза придется держать приоткрытыми, иначе врежусь в стену, и всё - туши свет. Полагаться на память после этого будет сложно: отшибет при ударе - в моем возрасте никакие лекарства не помогут. И "клин клином" не спасет: дополнительные удары по голове редко приводят к положитель ному результату, если только бьющий не планировал избавить пострадавшего от остатков мозгов".
        Профессор провел ладонью по лбу, вытер капельки пота и вслушался в многого лосый хор. Несмотря на обилие народа, все обсуждали одну-единственную тему: что происходит на улице, и почему универмаг остался целым, а остальные дома превра тились в песок?
        Стоявшие рядом взволнованно выпытывали друг у друга ответы на данные воп росы, видимо, считая собеседников вполне осведомленными насчет причин происходя щего, а самых перепуганных покупателей охрана магазина давно уже отвела в под собное помещение и щедро поила их успокоительным. У профессора тоже спросили, но он пожал плечами и не ответил.
        "Можете считать меня трусливым, - подумал он, - но рассказывать правду я не намерен. Толпа всегда ищет крайнего, и расскажи ей что к чему - отнесется ко мне с большим рвением… хм-хм… разорвет на части. Я лучше промолчу".
        Богатая парочка подальше решила, что неприятности созданы специально ради нее и гневно требовала у охранников прекратить шуточки и отменить съемки скрытой камерой для популярного нынче теле-шоу "Розыгрыш".
        - Мы - занятые и серьезные люди, - угрожающе говорили они. - И не потерпим над собой издевательств! Мы на вашу телекомпанию в суд подадим!
        Охранник, казалось, их даже не слушал. Он стоял и смотрел на то место, где двадцать минут назад находился его дом. Сейчас на месте старенькой, но уютной пятиэтажки располагался бархан, над которым возвышались остатки стен. Они не могли долго выдерживать вес шифера, и рушились то здесь, то там. Шифер трескался и ломался, и барханы покрывались серыми осколками.
        Посмотрев на парочку пустым взглядом, охранник вышел из магазина и напра вился к бархану. Парочка запнулась и растерянно переглянулась.
        - Когда это шоу закончится, и нам вручат цветы, - сердито сказал он ей (в голосе проскочили истерические нотки) - я исхлестаю ими съемочную группу!
        Профессор прислонил голову к окну и с тоской посмотрел на тающий город. Мик рорайоны рассыпались один за другим, город на глазах превращался в новую пустыню.
        "А катализатор оказался мощнее, чем мы предполагали, - вздохнул он. - Может, мне еще не поздно податься в отшельники? Найду пещеру потеплее и стану в ней жить, замаливая грехи до конца жизни? Или займусь поисками ингибитора, если поз волят обстоятельства".
        Профессор моргнул, когда далеко в южной части города к небу взмыла огромная огненная сфера. Пламя поднялось над землей и исчезло, словно его и не было, а профессор застыл, гадая - взрыв ему привиделся, или там на самом деле что-то произошло?
        Кажется, произошло: толпа притихла на миг и взорвалась восклицаниями, а донесшийся до магазина грохот взрыва и дрожание земли подтвердили его опасения.
        Окна задрожали. То, к которому профессор прижался, завибрировало и несколько раз ощутимо ударило его по лбу. Профессор отодвинулся - окно сделано из небьюще гося пластика и не разобьется, но шишки очень даже может наставить.
        Грянул гром.
        Молнии сверкали по всему небу - то слева, то справа от магазина. Поднятое предгрозовым ветром пылевое облако унеслось в северную часть города, и вокруг магазина остался тяжелый песок. Для полноты картины не хватало разве что появ ления ящериц и кустов перекати-поле.
        Первые, тяжелые капли дождя протаранили песок и оставили на нем небольшие выбоины.
        "Отлично, - подумал профессор, - по крайней мере, пыль прибьет к земле, и после ливня разойтись по домам будет проще - у кого дома остались, конечно… а вот интересно: остальные тоже думают о подобной ерунде, или я один выделился? Ведь среди погибших есть чьи-то друзья, родственники и даже… хм-хм-хм… враги. Ну, да, для кого-то эта катастрофа покажется небесным подарком - но таких счаст ливчиков явное меньшинство. Хм-хм… что-то я сегодня неправильный какой-то. Мир рассыпается, а я думаю о научном и выстраиваю гипотезы вместо того, что бы при соединиться к остальным и тоже наесться деликатесов или наконец-то попробовать колбасу по цене в две мои месячные зарплаты. Вон, кучка мужиков столпилась у винного отдела и жадно поглощает дорогущие вина, пока охраны нет. Если их пой мают, за выпитое придется расплачиваться лет семьсот-восемьсот, не меньше…"
        Он вдруг понял, почему думает о разрушении города с отстраненностью: разум отказывается поверить в происходящее из-за его невероятности.
        По уличной стороне окна с улиточной скоростью ползла капля, оставляя узкий след - красную полоску - и медленно, но верно растворяла пластик.
        На окно упала еще одна капля.
        И еще одна.
        И еще.
        И еще десяток.
        Скатываясь по окну, они оставляли за собой красные полоски, словно перечер чивали изображение рассыпавшегося города. Это казалось невероятным, но катали затор каким-то образом оказался не только в трубах, но и в туче.
        "А может, мы просто надышались дымом и по-прежнему сидим в лаборатории? - предположил профессор. - Может, это нам привиделось?"
        Но повлиять на ситуацию Грилинс не мог, и потому оставалось тупо ждать гибели или прекращения действия дурмана.
        "Знал бы заранее, что завершение работы над книгой ознаменует конец всего города - и не начинал бы работать над переводом. Сжег бы книгу и пепел по ветру развеял, - подумал профессор. - Эх… узнать бы, кто придумал и первым использовал подобное вещество? И для чего? Неужели все пустыни на планете обязаны своим появлением злобным химикам далекого прошлого?"
        В универмаге началась настоящая паника, но профессор не стал оборачиваться. Он и так знал причину: начался ливень, и первые капли пробивали в потолках и окнах небольшие дырочки.
        "Чудо природы: гроза-дробовик" - лаконично подумал он и вздохнул.
        Капли летели к земле и, уменьшаясь, оставляли позади пылевые полоски - воздух при контакте с ними превращался в песок. Появляющийся вакуум притягивал капли, летевшие следом, и соединял их в огромные сгустки воды. Сгустки снова рассыпались большими каплями, и те продолжали падение, уменьшаясь и превращая воздух в песок. Снова и снова образовывающийся вакуум притягивал и соединял измельчавшие капли в гигантские. Десятки тысяч многометровых пылевых черточек сдувались ураганным ветром, но появлялись новые полоски, через считанные мгно вения тоже терявшие очертания. Тонны песка и воды стремились к земле, превращая ливень в небесный селевой поток.
        Первые капли пробили крыши и оставили на месте столкновения красные пят нышки, а мгновениями позже на город обрушилась растянувшаяся от тучи до земли водная "армия". Дома, дороги, растительность - все, что находилось на пути ливня, превращалось в песок и размывалось. Потоки грязи стекали по деформиру ющимся стенам, дорожный асфальт превращался в песчаное покрытие, таявшие машины застревали в песке и буксовали до тех пор, пока не рассыпались.
        Город таял под дождем, словно снег на майском солнце. Казалось, планета наконец-то решила помыться и избавиться от мелких паразитов, заведшихся на ее поверхности несколько миллионов лет назад, не давая никому из них уйти живым.
        Профессор почувствовал, как ему за шиворот упала капля. Он вздрогнул, ожидая вспышки боли, но ничего не произошло - в место падения словно вкололи сильнодей ствующее обезболивающее.
        Это радовало: умирать не больно.
        "Теперь, когда смерть распахнула свои объятия, пришло время провести заклю чительный опыт, - подумал профессор, - Жаль, не удастся записать результаты и предъявить их комиссии… зато я точно буду знать о происходящем с человеком после смерти: умирает ли он окончательно и бесповоротно, или его душа продолжает существовать сама по себе?"
        Отовсюду слышались крики напуганных и раненых в толчее. Люди искали спасения от падающего песка и воды, сметали с полок продукты и укладываясь вместо них. Кого-то сбивали с ног, некоторые превратились в песочные скульптуры и были рас топтаны беспорядочно бегающей по залам толпой.
        Профессор ничего этого не видел и не слышал. Он полностью погрузился в собс твенные мысли и готовился получить ответ на величайшую тайну существования жизни.
        "Если там ничего нет, и я умру, то и беспокоиться не о чем, - думал он, - я просто перестану существовать, перестану мыслить, перестану вспоминать… мне нечем будет сожалеть о своей смерти, я… я просто исчезну, как погасший костер… Не ощущать себя, не чувствовать ничего и не видеть вокруг даже кромешную тьму… отключение, небытие… страшно… но недолго: если после смерти ничего нет, то и страх исчезнет вместе с ушедшей жизнью… а все-таки жаль, если там ничего… Пришли из пустоты и в нее же вернемся… Обидно никогда больше не услышать любимые песни, не прочитать любимые книги и не увидеть любимые фильмы… согревающее душу исчезнет вместе со мной. Великие творения, достойные существовать вечно, они… тоже исчезнут? Стихнет последний звук, погаснет экран, захлопнется книга… неужели то, что я считал посланием из высших сфер - всего лишь игра разума, на свою беду осознавшего себя во время краткого перехода из ниоткуда в никуда… А вдруг коллеги были правы, и видения переживших клиническую смерть - результат действий умирающего головного мозга? Ведь даже любовь - всего-навсего последс твия реакции организма на
им же выработанное химическое вещество… Но вдруг кол леги ошибаются, и химические и физические процессы организма - это материальный аналог ощущений, испытываемых бессмертной душой? Ведь любая материя может реаги ровать только на раздражение, вызываемое другой материей, душевные переживания формулами не опишешь, организм их не расшифрует - не та система. И потому орга низм вырабатывает вещества, синхронизирующие состояние души и тела. Я узнаю об этом… очень скоро… или не узнаю, если после смерти ничего нет - мне нечем будет узнать… Но почему я так спокоен перед ликом вечности? Любопытство не дает под няться панике, или капли дождя уже превратили в песок ту часть мозга, которая отвечает за эмоции? Мне уже нечем больше переживать - эта часть мозга уже отмерла… Ох, скорей бы уже терзания закончились… Ну, сколько можно перед смертью дышать - надышался на двести лет вперед! Давайте, я хочу знать результат этого эксперимента!"
        Профессор поднял голову и увидел, что окно полностью покраснело, и ее верх распадается на части. Грилинс не стал ждать, пока пластик рухнет сам собой, и ударил по нему ногой. Окно площадью два на три метра завибрировало и осыпалось. Профессора окатило водой, и он успел отметить, что ничего не чувствует. Руки намокли и покраснели, а следом за ними профессор полностью превратился в песок и рассыпался горкой на бывшем бетонном полу.
        Глава 8. "Dies irae, dies illa solvet saeclum in favilla…"
        Оставив профессора сидеть на скамейке, я отправился на поиски аптечного отдела. Первоначально тот стоял напротив выхода из универмага, но из-за жалоб пенсионеров на высокие цены отдел перенесли на верхний этаж. Поток жалоб момен тально уменьшился, а продажи увеличились: пенсионеры редко поднимались выше вто рого этажа (на третьем и четвертом продавали сверхмодную одежду и дорогостоящую технику) и не могли видеть ценники на медикаменты. Тем самым руководство универ мага избавилось от двух проблем: пенсионеры перестали возмущаться высокими ценами в отделе, а обеспеченные покупатели, не слыша возмущенных речей пенсионеров, спокойно покупали дорогие лекарства.
        Теоретически, мне тоже следовало купить глазные капли в аптеке - там они стоили на треть дешевле, но в данный момент аптека представляла собой бархан с погребенными под ним порошками и микстурами, которые, как я уверен, тоже превра тились в песок и к закапыванию в глаза больше не годились. Не исключено, кстати, что профессору в глаза попали именно песчинки, некогда бывшие лекарствами… в другое время это показалось бы забавным, но не сейчас.
        Торговля практически прекратилась: покупатели расплачивались за покупки в автоматических кассах - иначе не могли выйти из отделов - и подбегали к окнам, рассматривая картину разворачивающейся катастрофы. Согласен - жуткое зрелище, но настолько ирреальное, что дошло далеко не до всех. Я бы тоже не поверил своим глазам, если бы не знал причину и лично не видел, как рассыпается лестница в институте.
        Охранник посмотрел на меня удивленными глазами, в отличие от остальных поку пателей я отходил от окон.
        - Нужно лекарство, - объяснил я. - Человеку плохо.
        Я, конечно, понимаю, на улице творится миниатюрный апокалипсис, но запанико вать и вырвать на голове волосы от отчаяния всегда успею. Сейчас на первом месте стоит не лихорадочное бегание по универмагу, а покупка лекарств - хоть какое-то дело, не позволяющее присоединиться к паникующим. Кстати, охранники и продавцы в отделах - практически единственные люди, стойко сохраняющие спокойствие. Для них хоть весь мир рушится, но товар бесплатно не отдадут и украсть его не позволят. Я могу их понять: сегодня паника и светопреставление, а завтра учет и, в случае недостачи, неприятности похлеще разрушения города - разрушение личного светлого будущего и попадание в долговую яму: владелец товаров за недостачу с персонала три шкуры снимет.
        Охранник понимающе кивнул.
        Я прошел к лестнице и прихватил металлическую корзинку - привычка, практи чески условный рефлекс, выработавшийся со времен появления универмагов.
        Поднявшись на второй этаж, где продавали хозяйственные товары, я столкнулся с сухопарым мужичком, от которого шедшие к окнам покупатели пока еще просто шарахались, но как мне показалось, вскоре начнут отбиваться чем-нибудь увесис тым: мужичок воспользовался моментом и развел псевдорелигиозную пропаганду. При чем, вдали от окон - боялся подходить к большой толпе покупателей, опасаясь за собственную сохранность.
        - Я вас предупреждал! Я предупреждал: молитесь, грешники, пока не поздно! - верещал он визгливо из глубин универмага. - Но вы не слушали, и теперь вам не спастись, вы все умрете!
        Шокированные происходящим на улице, покупатели молчали или тихо переговари вались, и в относительной тишине голос мужичка звучал отчетливо и громко.
        "Ну, началось…" - тоскливо подумал я. Как и следовало ожидать, едва катаст рофа на порог (как варианты катастрофы: ураган, общегородское отключение света или, на крайний случай, смена времен года), подобные личности сразу же напоми нают о себе и своих же мрачных предсказаниях. Они повсюду разбрасывают религи озные листовки сомнительного содержания и откровенных угроз: мол, не поверишь в истинность нашего бога, не примешь нашу единственно верную религию и не отдашься нам с потрохами - тебе не спастись.
        Забавно было в свое время получать листовки разных сект с почти одинаковым текстом. Практически выборы небесного президента. Жаль, в сектантских листовках нет фразы "голосуй против всех".
        - Отцепись от меня! - потребовал здоровенный детина, которого мужичок в порыве религиозного вдохновения храбро, но безрассудно схватил за рукав. Детина намеревался присоединиться к смотревшим и под пивко ужаснуться происходящему на улице, но вместо этого попался в цепкие руки мужика.
        - Вы все умрете! - с душераздирающим надрывом прохрипел мужик, не желая отцепляться.
        - А ты, типа того, один единственный спасешься, да? - рявкнул детина над ухом крикуна, когда попытки стряхнуть его с руки не увенчались успехом. - Ангелы на небесах нас уже отсортировали? Да отцепись ты! Я ведь и в глаз дать могу!
        - Грешник, богохульник! - заверещал мужик, отскакивая и опасливо косясь на здоровенные кулаки детины. - Изыди от меня!
        - Сам изыди! - детина подскочил к убегающему мужику и с чувством пнул его под зад. Мужик пролетел три метра и приземлился у самой стены. - И чем дальше ты отсюда "изыднёшь", тем лучше для тебя. Понял?!
        - Да я… да вы… да вы все умрете! - угрожающе заверещал мужик. - Я точно вам говорю!
        - А где охрана? - как бы случайно поинтересовался детина, и мужик момен тально притих. К сожалению, ненадолго.
        На этаж поднялся покупатель в джинсовке, шагавший следом за мной. Вышитая на куртке ухмыляющаяся черепушка подмигивала правым глазом, и я моментально захотел себе такую же. Я имею в виду куртку.
        - Хорош биологические реалии выдавать за проклятье, - приказал он мужику. - Я за свою жизнь еще не встречал ни одного бессмертного человека.
        Мужик презрительно хмыкнул.
        - Вы все равно умрете! - повторил он. - Все до одного!
        - Именно. Все до одного меня, - согласился покупатель. - А дальше? Предла гаешь всю жизнь дрожать перед неизбежным или жить, пока еще есть время?
        Мужик запнулся. И пока он подбирал нужные слова, покупатель повернулся ко мне.
        По-моему, я его где-то видел… не лично, а по фотографии или телевизору… странно, но появилось чувство, словно я прикоснулся к мрачным событиям не особо далекого прошлого.
        - Парень, ты не в курсе, где здесь мощные батарейки продают? Вот такие.
        Он достал из кармана небольшой прибор с кнопками, экранчиком и сверкающим названием. "Странник", успел прочитать я, прежде чем покупатель перевернул при бор, снял с него крышку и показал ряд из двадцати пальчиковых аккумуляторов. Батарейки такого размера обычно использовали для автомобильных сигнализаций.
        - На третьем этаже, - ответил я. - Как подниметесь, идите прямо до середины зала, а потом налево и уткнетесь в отдел.
        - Благодарю! - ответил покупатель.
        - А что это за прибор? - поинтересовался я.
        - Он помогает мне в путешествиях, - туманно ответил покупатель.
        - Электронная карта городов? - по-своему понял я. - А где вы ее купили, я бы тоже приобрел.
        - Почти карта, - ответил он. - Извини, приятель, но "Странник" не продается - это прототип, существует всего в десяти экземплярах.
        - Жаль.
        - Да, - поддакнул он и зашагал по ступенькам на третий этаж. - Многие гово рили то же самое.
        Детина, воспользовавшись моментом, ускользнул к окнам, и я вновь остался с мужиком один на один.
        - Ты тоже умрешь, - сообщил он деловито, сообразив, что я не собираюсь вста вать под его потустороннее покровительство.
        - И? - поинтересовался я тоном покупателя в джинсовке. Манера его речи ока залась заразительной.
        Мужик снова растерялся.
        - Не понял.
        - Дальше-то что? Учти, - угрожающе заметил я, как бы невзначай отступая к ступенькам, - если после смерти я не умру, а перейду в другое состояние, то обещаю найти тебя на небесах и набить морду за мошенничество. Вопросы есть?
        Мужик кивнул.
        - За какое мошенничество?
        - За угрозу смерти в случае невыполнения твоих идиотских требований! Намек ясен?
        Мужик разозлился: конечно, он привык, что его обзывают сектантом и прочими матерными словами, но не стерпел, когда ему начали угрожать физической распра вой, и решил в ответ ударно состыковать свой кулак с моим лицом. Пришлось отби ваться, угрожающе размахивая корзинкой.
        Удалось. Получив по голове, мужик отскочил и убежал в зал - то ли совсем ретировался, то ли тоже решил использовать корзинку, желая вступить в новый бой на равных условиях.
        Странно, почему наши правители до сих пор не догадались усыплять неадеква тов? Судя по описанию усыпляемых, сумасшедшим дозволялось умирать собственной смертью. Правда, они все равно погибали, доводив до белого каления нормальных людей. Наверное, правители на это и рассчитывали: если простые люди сумеют выместить злость на агрессивных психах, то для самих правителей ярости уже не останется. Да уж… иногда как подумаю, в каком мире живем - страшно становится. Но жить-то надо, и кто знает, может быть и происходящее с нами является сек ретным экспериментом богачей. Вдруг ученые проводят опыты и над нами, выясняя, как долго продлится терпение людей к экстремальной обстановке, и что произойдет быстрее: люди взбунтуются и сокрушат весь мир, или банально вымрут от нервного истощения. В наше время возможно все, кроме свободной продажи оружия.
        А сектантов я особенно не люблю: они про своих богов где угодно могут заго ворить, к месту и не к месту. И как им удается заранее узнать о местах, где вскоре случится беда? Неужели сами ее вызывают?
        Вот, честное слово - эти маньяки на все пойдут, лишь бы превратить научную катастрофу в мистический апокалипсис и довести ситуацию до полного абсурда. Да еще вечно ждут неприятностей на чужие головы, старательно обращая ситуацию в свою пользу. Судя по их листовкам, они ожидают конца света практически со времен его начала. Упорные маньяки попались. Вселенские пессимисты, чтоб их.
        Любому грамотному человек известно: материя постепенно распадается: ведь вселенская энтропия не дремлет, а неприятности и опасности подстерегают нас каждый день. Но никому в голову не придет списать наступление зимы или жаркого лета на божественное проклятие провинившемуся народу, как сейчас пытается сде лать этот фанатик.
        Не знаю, каким образом катализатор вернулся из подземных глубин, но убежден: пяти литров жидкости не хватит на уничтожение планеты. И когда ливень пройдет, мы выйдем отсюда и начнем новую жизнь. Тяжелую, с кучей трагедий из-за гибели тысяч человек, но начнем. Заново отстроим дома или возведем новые города из стекла - материала сейчас вон сколько появилось, а из этого сделаем музей- памятник погибшим.
        В конце концов, мы с профессором не виноваты в действиях сволочи, вырвавшей несколько страниц из книги и лишившей нас знаний о свойствах вещества.
        Сектант появился на горизонте с корзинками в каждой руке, и я торопливо под нялся на третий этаж.
        Народ здесь тоже стоял у окон, но хватало и сидящих прямо на полу. Кто-то наливал сидящим успокоительное, купленное здесь же, а кто-то помогал перенести упавших без сознания на скамейки.
        Покупатель в джинсовке с черепушкой уже успел купить большую пачку батареек - я увидел, как он положил в пакет картонную коробку. Несколько батареек он вставил в "Странник".
        - А я говорю, за десять бутылочек успокоительного вы должны дать мне скидку! - прозвучало требование сердитого парня в строгом костюме. Он спорил с продав щицей лекарств, не желая отдавать лишние деньги. Продавщица лишать отдел законной прибыли тоже не хотела. В пылу спора они словно забыли, что вокруг куча людей, которым это лекарство срочно требуется, и спорили, будто не было никакой чрезвы чайной ситуации.
        Я на миг отвел глаза от покупателя в джинсовке, а когда снова глянул в сто рону отдела элементов питания, то увидел продавщицу, застывшую около кассы с отбитым чеком. Покупатель, видимо, успел затеряться в толпе: я не заметил среди присутствующих никого в джинсовке с черепушкой.
        Когда я подбежал к аптеке, пошел ливень, и по универмагу пронесся испуганный гул - люди на всех этажах вскрикнули от страха. У меня душа ушла в пятки.
        В универмаге потемнело: погас свет. Но вскоре стало значительно темнее: окна словно закрашивали краской.
        Народ испуганно гомонил, пока окна не рассыпались. В универмаге снова пос ветлело, но толпа в ужасе шарахнулась прочь от края магазина к его центру. Дождь лил как из ведра, размывая мощными потоками стены универмага. Несколько человек не успели отбежать и, превратившись в песчаные статуи, рассыпались бесформенными кучками и смылись под напором ливня.
        Толпа разделилась. Кто-то сбежал по ступенькам на нижние этажи, кто-то раз бежался по отделам и улегся на нижние полки, надеясь, что верхние защитят их от намокания.
        А я со всех ног бросился к профессору. Если пришла пора погибать, то органи заторам происходящего лучше держаться вместе. Надеюсь, он еще успеет объяснить, как наш катализатор попал в грозовую тучу и теперь смывает город с лица планеты? Я просто в шоке - ощущение, будто наш мир нарисован на холсте, с которого смы вают краску.
        На верхнем этаже загрохотало, крики утихли, и по лестнице на нижние этажи полился поток мутной воды. Ступеньки теряли очертания, поток усиливался.
        Я вернулся на первый этаж. Сероватые в сумраке дождливого дня потолки крас нели, но не осыпались, а постепенно стекали на пол грязными струями - ливень смывал здание.
        По универмагу носились все - даже охранники с продавцами потеряли былое спо койствие и в панике бегали вместе с покупателями.
        Универмаг таял. Таяли товары, люди, оборудование. Таяло все, кроме куч песка - они росли, как на дрожжах.
        Я добежал до скамейки, у которой оставил профессора. Точнее, почти добежал - площадь универмага уменьшилась на несколько метров, и на месте окон и скамеек сейчас находились знакомые барханы.
        Потоки грязной воды вливались в здание и превращали многоцветный бетон в красный. Люди прятались в центральной части универмага, но потолки уже не могли защитить их от непогоды - они сдавались под напором ливня.
        Меня обдало холодным ветром.
        Крики людей заглушил нарастающий подземный гул.
        А потом началось землетрясение.

* * *
        Катализатор из института попал прямиком в подземное озеро и смешался с водой. Концентрированному "пескотворцу" понадобилось около двух минут, чтобы распространиться в озере и еще пятнадцать секунд, чтобы окончательно разбавиться и приступить к активной деятельности.
        Насосы ЦОС втянули разбавленный катализатор и отправили его прямиком в цех. А подземное озеро превратило в песок водных жителей, "запесочило" дно и ушло в глубины планеты, оставляя за собой длинный красный след.
        Вода превращала плотные недра в рыхлый песок, пока не дошла до слоя раска ленной магмы. Она вскипятила катализатор и ринулась вверх, выдавливая песок.
        Мощный поток пара вырвался из глубин и ударил по земляному своду бывшего озера, превращая его в песчаный. Пар вырывался на поверхность, уничтожая расти тельность, Трава моментально рассыпалась, деревья успевали упасть до превращения в песок от корней до кроны. Животные и люди вдыхали пар и рассыпались кучками песка. Птицы продержались дольше, но и они падали на землю песчаным дождем.
        Зеленый край превращался в унылую пустыню.
        Выброшенная из недр магма пробила песчаный слой и взлетела над поверхностью планеты ослепительно-желтой струей.

* * *
        Я молча смотрел на приближавшуюся пустыню.
        Крики людей обрывались, когда на них попадала вода. Они превращались в хрупкие скульптуры и разбивались, толкаемые пока еще живыми покупателями. Но территория универмага неумолимо уменьшалась, и с каждой секундой количество рас сыпавшихся увеличивалось.
        У меня опустились руки: профессора нет в живых, как нет в живых и сорока тысяч жителей нашего города - ливень не пропустит никого, вода проникнет в любую щель или укрытие. И всё из-за той несчастной емкости! Одно меня порадовало: экс перимент с созданием катализатора никому не удастся повторить, поскольку книга уничтожена вместе с институтом, и восстановить ее не удастся никому - если только ученые будущего не достигнут уровня знаний богов и не научатся восстанав ливать предметы из праха.
        Когда началось землетрясение, мощнейший удар сбил меня с ног. Бетонные полы затрещали, послышались звон и треск. Универмаг разделило на две половины, и в разлом с верхних этажей полилась вода и посыпался песок. Из образовавшегося раз лома в земле появился желтый свет. Меня обдало жаром, я закашлял - в горле жутко запершило.
        Гул нарастал, и когда свечение стало белым, а жар невыносимым, из разлома вырвался поток магмы. Вскипающая вода превращала и ее в песок, но поток магмы оказался не в пример мощнее и разлился по универмагу, разметая полы и стены, словно пушинки.
        Моей последней мыслью было воспоминание о… хотя нет, ничего не было. Я не успел ни о чем подумать, увидев, как огненный поток ударил из разлома соломенно-желтой жидкостью. Я инстинктивно попытался отодвинуться от огромной волны, но она накатилась на меня и моментально поглотила под двухметровым слоем раскаленной магмы.
        Сгорел я в один миг.
        Часть вторая. Дела небесные
        Глава 1. После смерти
        Боль от невыносимой температуры исчезла едва ли не раньше, чем появилась, и я перестал видеть и слышать. Я не чувствовал ровным счетом ничего и не мог опре делить, где нахожусь, и как долго продлится томительное состояние неопределенности.
        Тьма и тишина окружали меня - первозданные, абсолютные. И невыносимо тягучие своим однообразием.
        "Словно в банковскую ячейку спрятали на хранение" - подумал я, и в ту же секунду нахлынули воспоминания всей жизни: как родился, что делал, где ошибался и праздновал победу… В один миг в памяти предстали и исчезли ключевые и яркие моменты жизни, оставив после себя приятное эмоциональное послевкусие от совер шенного, с легкой примесью горечи от неудач и ошибок.
        По всему телу прокатилась дрожь, и я понял, что снова ощущаю себя и могу пошевелить руками и ногами.
        Хм…
        Я осторожно пошевелили пальцами, опасаясь вспышки боли, но обошлось. Ничего не болит. Помню, один человек сказал: "если ты после сорока лет просыпаешься, и у тебя ничего не болит - значит, ты умер". Мне до сорока еще далеко, не спорю. Но после того, как меня накрыло волной расплавленной магмы, данный возраст и вовсе остался недосягаемым - невозможно выжить после такой катастрофы.
        Где же я нахожусь?
        Я поводил руками, пытаясь на ощупь определить, в каком месте очнулся, но ничего не обнаружил. Ощущение, словно нахожусь где-нибудь за пределами Вселен ной, куда не дотянулись пространство и время.
        Появилась необычная легкость, словно я лечу… оказывается, отсутствие грави тации до невозможности приятно. Наверное, то же самое ощущают космонавты, когда организм привыкает к полетам в невесомости.
        А вдруг из-за магмы я превратился в газообразного человека? Или того круче: стал дождем? Надеюсь, не придется выпасть в грязном городе и превратиться в лужу, которой водители будут обливать прохожих, специально проезжая по ней с максимально возможной скоростью.
        Я подумал и закрыл глаза. Потом снова открыл - светлее не стало. Зато метрах в трех от меня из темноты выплыл профессор, надевший выходной костюм. Когда и где он успел его одеть, я так и не спросил, но это неважно. Профессор с инте ресом наблюдал за моей реакцией по поводу окружающей нас мглы. Судя по его хитрой физиономии, профессор появился здесь раньше и, несомненно, уже понял, где очу тился. Если так, то пришла пора задать несколько вопросов.
        - Мы еще живы? - на всякий случай спросил я, хотя столкновение меня с магмой отрицало возможность продолжения жизни.
        - Нет, - ответил профессор. - Не совсем.
        - Объясните! - потребовал я.
        - Все очень просто, - невозмутимо пояснил профессор. - Мы умерли и в насто ящее время являемся душами в чистом виде.
        - Вы серьезно? - воскликнул я.
        - У тебя есть другая версия? - вопросом на вопрос ответил профессор: он обо жает так поступать. И дело не в его нелюбви к ответам, а в желании доказать воп рощающим, что они самостоятельно могут отыскать ответы.
        - Вы точно уверены в собственном умозаключении? - переспросил я, взяв на вооружение профессорские методы.
        - А сам-то как думаешь? - не сдавался Грилинс.
        - Я хочу спросить, почему вы пришли к такому мнению?
        - А к какому мнению я должен был прийти?
        Я вздохнул: вопрос, заданный три раза разными словами, получил три одина ковых ответа. Профессор в этом деле настоящий дока и в битве с использованием личных словарных запасов не имеет равных по знанию. Разумеется, не считая фило софов - с ними даже профессор спорить не берется.
        Ладно, примем версию Грилинса на веру - тем более, других вариантов нет. Но где, в таком случае, погибшие люди из города? И почему я до сих пор не вижу поб лизости фанатика из универмага, обещавшего нам свидание со смертью? Теперь я просто обязан набить ему физиономию.
        - А подробнее можно, профессор? - попросил я.
        - Разумеется, - ответил Грилинс. - Говоря простым языком, мы вернулись из непостоянного материального мира в постоянный духовный. Но куда попадем дальше, не имею ни малейшего понятия.
        - Никогда бы не подумал, - признался я. - Я мертв, но в то же время жив.
        - Смерти нет, - не согласился профессор. - Мы вечны, только не помним об этом.
        - У нас склероз?
        - Именно. А принять за веру слова о переселении душ - так еще и хронический. Я, к примеру, не помню ничего из прошлых жизней. Стало быть - или жизней не было или есть склероз. - Профессор посмотрел вдаль, и клянусь, в его глазах отразился самый настоящий закат. Я обернулся, но вместо ожидаемой картины увидел все ту же непроглядную тьму.
        - Профессор, - неуверенно спросил я, - почему в ваших глазах отражается то, чего нет на самом деле?
        Грилинс хитро улыбнулся.
        - Кто тебе сказал, что этого нет? - привычно спросил он вместо ответа. - Не забывай, что я здесь дольше тебя, а истинный мир открывается постепенно, дабы не шокировать новоприбывших.
        Я сглотнул:
        - Он настолько ужасен?!
        - С чего ты взял?
        - Профессор, хватит отвечать вопросами!
        - А что такого?
        - Профессор!
        - Ладно, ладно… - сдался он. - Скоро увидишь. Через минуту, не дольше. Жди!
        Я послушно начал отсчитывать секунды. И правда, через минуту напряженного всматривания в бесконечную мглу я заметил, как она тает, открывая необычайно живописную картину, и ахнул от восхищения: краски открывшегося мира выглядели так, что земная природа в сравнении показалась черно-белой.
        Солнце осветило нас, но я не ощутил боли в глазах от яркого света, как это было при жизни. Приятное тепло разлилось по всему телу… по всей душе, и мне захотелось нырнуть в солнечный свет и плавать в нем до скончания времен. От света несло бесконечной добротой и покоем, какие я не ощущал с раннего детства, и меня неудержимо потянуло к открывающемуся островку красоты.
        - С ума сойти! - восторженно воскликнул я.
        - Я тоже так сказал, - согласился профессор.
        - Вы знаете, что это за место? - спросил я. Изучая религии многих стран и эпох, я был готов к разным ответам, и теперь гадал, какое верование оказалось настоящим? Не исключаю, что во многих находилась крупица истинной религии, но только одна истинна. Или все они изначально являлись ошибочными, построенными на осколках "дожизненной" памяти попавших в материальный мир душ. - Это… Рай?
        - Нет. Это - Преддверие, - объявил профессор.
        - То есть, - не понял я. - А что же тогда происходит в Раю?
        - Узнаешь, если попадешь. Полетели?
        - А можно?
        - Странный вопрос, Томас. Раньше ты не спрашивал дозволения у сторожей про никнуть на склад.
        - Времена меняются…
        - Зато мы остаемся. Летим. Ведь ты не собираешься летать во мгле бесконечно? - профессор осмотрел костюм и стряхнул с него пылинку. Не знаю, как костюмы сумели сохраниться после нашей гибели, но в этом мире, вероятнее всего, было возможно многое. Даже вечная молодость - профессор точно помолодел лет на двад цать. Как бы мне при таком омоложении не превратиться в младенца… - Я готов.
        И полетел в Преддверие.
        - Догоняй!
        Я вздохнул - скорее по привычке, чем по необходимости: вряд ли душе нужен кислород для существования. Представив себя птичкой, я взмахнул руками, словно крыльями, и вслед за профессором полетел по звездной мгле в сторону солнца.
        Теплота Преддверия становился все приятнее, а от набранной скорости я даже чувствовал легкий ветерок, хотя здесь его не должно быть в принципе. Наверное, это остатки земных ощущений, сохранившиеся для быстрого привыкания к жизни в здешних краях.
        Интересно, чем придется заниматься в новой жизни? Вряд ли здесь нужны химики-лаборанты. Я, конечно, понимаю, что не о том думаю перед прибытием в веч ность, но вдруг здесь существует волновая химия? Или духовная химия? Смешать, к примеру, эмоцию веселья с эмоцией негодования, и в итоге получить взрывоопасную смесь негодующего веселья. Или веселого негодования.
        В любом случае, бесконечно отдыхать надоест самым отъявленным лодырям. Зна чит, и в этом мире создают и строят. Но что создают? Новые миры или современные вариации представителей фауны и флоры?
        Кстати: узнаю, кто создал тараканов, комаров и прочих вредных насекомых - такие овации этому гению устрою, что мало не покажется!
        Я снова вздохнул: нет, определенно думаю не о том. Впереди - край вечного покоя и радости, а я размениваюсь на бытовые мелочи прошлой жизни. Заставив себя не думать о мелочной мести, я с удвоенной скоростью замахал руками. В краю веч ного счастья и тепла будет много времени на отдых и изучение традиций вечного мира.
        Главное, долететь.
        Глава 2. Преддверие Рая
        Мы стояли на краю просторной площади, окруженной широкой стеной с дверями и коридорами, уводящими вглубь Преддверия. Казалось, в огромном облаке проделали многочисленные ходы. Правда, на ощупь стены и полы напоминали спрессованную вату. Но я не отказался бы пожить в домике из подобного материала: прохладно в меру, солнце в глаза не светит, почти как в раю. Вылитое Преддверие.
        В Преддверии ада, вероятнее всего, вместо обычной используют стекловату - чтобы грешники чесались дни и ночи напролет. Я, помню, в детстве был на стройке и сталкивался с этим хитрым материалом. Еще долго думал - а почему он не горит, если он - вата, пусть и не простая, а стеклянная?
        А еще, в Преддверии мечты сбываются, и делают это моментально. Иначе как объяснить тот факт, что я в первую же минуту заметил давешнего сектанта из уни вермага. Он стоял перед ангелом и вдалбливал ему прописные истины собственной религии.
        - Да иди ты к чертовой матери! Изыди! - вяло отбивался раздраженный ангел в ответ на очередную претензию насчет обустройства потустороннего мира: взволно ванный увиденным сектант нес дикую ахинею о том, как должно быть устроено Предд верие на самом деле, а до кучи и вовсе сомневался в необходимости существования данного места. Но его можно понять: как не разволноваться, если личные представ ления о потустороннем мире оказались далеко не соответствующими реальному поло жению дел.
        - Все мы дети Господа, даже черти, - назидательным тоном проговорил сектант. - А Господь - отец, сын и святой дух. Никаких матерей среди него нет. Значит, и среди чертей их быть не должно!
        Я побежал к сектанту, намереваясь исполнить обещание набить морду, но ангел меня опередил. Его лицо стало красным, он открыл было рот, чтобы еще раз послать сектанта словами, но передумал и молча отправил сектанта в неведомую даль прямым ударом в челюсть.
        Сектант со свистом пролетел над Преддверием и скрылся в облаках, ангел зло радно плюнул вдогонку и обратил внимание на быстро приближавшегося меня. Я взд рогнул, перехватив его колючий взгляд, и моментально перешел с бега на шаг, сделав вид, что всего лишь бегаю трусцой перед завтраком. Однако ж… не знал, что ангелы профессионально занимаются боксом. Наверное, он в людской жизни был чем пионом в тяжелом весе.
        "Интересно, - проскользнула запоздалая мысль, - а завтрак тут есть? Здесь вообще что-нибудь едят? А то и меня сейчас к облакам пошлет - за таким не заржа веет".
        Я остановился, и торопившийся следом профессор врезался мне в спину. Ангел, увидев, что я не спешу подойти поближе и спросить, почему у него такие большие крылья, сам переместился к нам.
        - Добрый день!
        Вблизи он не казался пернатым человеком, только крылья были с перьями.
        - Здравствуйте, - вежливо ответили мы.
        - Я вижу, вы - новенькие, - сказал ангел, - с удовольствием отвечу на ваши вопросы, коли таковые имеются.
        - Извините, - не сдержался я, - а крылья у вас настоящие или сделанные для униформы? Видите ли, я прилетел в Преддверие без крыльев, вот и поинтере…
        Профессор бросил на меня укоризненный взгляд.
        - А что, уже спросить нельзя? - оправдываясь, сказал я. Тем более, ангел ничуть не обиделся. Похоже, ему часто задают подобные вопросы.
        - Мой внешний вид, - ответил ангел, - является отражением суммарного предс тавления людей об ангелах в частности и жителях небесных сфер в общем. Мы выг лядим так для более удобного общения с новоприбывшими душами. Наше истинное обличие вы увидите позже или не увидите вовсе - в зависимости от привычек.
        - А вы не слишком страшные в истинном обличии? - ляпнул я.
        Ангел ухмыльнулся:
        - Пока никто не шарахался.
        Из заоблачной выси к нему прилетала синяя папка, размахивая крылышками, похожими на крылья бабочек. Она опустилась в руки ангела, после чего крылья при ложились к папке и вросли в нее, превратившись в рисунок на обложке.
        - Для начала давайте представимся, - предложил ангел и раскрыл папку. К своему изумлению, я обнаружил, что папка белоснежно чиста. - Итак, откуда вы прибыли?
        - Город Торон, - ответил профессор.
        - Планета, планета какая? - нетерпеливо переспросил ангел.
        - А разве… - начал было профессор, но тут нам на глаза попался сбежавший из дальней дали прыгающий на шести ногах семиглазый пульпозыр. Название само собой появилось в моей голове, как и причины появления пульпозыра в наших краях: бед няга не выдержал гневных речей сектанта о невозможности своего существования.
        Профессор мигом сориентировался и с гордостью сказал:
        - Земля!
        Ангел разочарованно вздохнул.
        - Земля, - упорно повторил профессор.
        - Вот, никакой фантазии, - с обреченностью в голосе протянул ангел. - Сплошные Земли. Хоть бы одну Водой назвали для приличия.
        - Так ведь это… - растерялся профессор, - мы же сухопутные.
        - И что? Вода играет далеко не последнюю роль даже в жизни сухофруктов.
        - Да, но название планеты зависит от нашего обитания, - возразил профессор. - Вот, если бы мы являлись водными жителями, но и название планеты стало бы соответствующим. Честно. Той же Водой. Или Снегом. Или еще чем-нибудь.
        - А если бы мы летали, - добавил я, - то планета называлась бы Воздухом.
        - Все вы так говорите… - вздохнул ангел. - Вы же ученые, готовы любому прос тофиле заумными беседами мозги в бараний рог свернуть. Но чтобы вы знали, господа хорошие, планет с названием Земля в моем списке девять тысяч триста сорок, и приходится долго выяснять, с какой именно Земли прибыли новые души.
        - А зачем?
        - Отчетность, знаете ли, присутствует во всех сферах.
        - Как? - ахнул профессор. - И бюрократы тоже?
        - Ну, вот еще! Мы их отправляем их вот туда, - ангел ткнул пальцем в землю, - и они друг друга гоняют по бюрократическим кругам ада. Дивное зрелище, не для слабонервных.
        - Круто.
        - Еще бы, - согласился ангел. - Сами себя изводят, зато нормальным людям не мешают… Но мы вроде как о вас говорим. Пожалуйста, назовите особые приметы вашей планеты: материки, океаны, вулканы, впадины.
        - Впадины! - обрадовался профессор. - И пустыня.
        - Будем надеяться, - заметил ангел, - что ваша впадина не Марианская очеред ная, а пустыня - не Сахара. Этого добра, знаете ли, на каждой планете хватает.
        Профессор потер подбородок большим и указательным пальцами.
        - Имени меня, - объявил он. - Недавно созданные мною и названные в мою честь мною же посмертно.
        - У вас мания величия, правда? - поинтересовался ангел, скептически при подняв брови. - Не думаю, что человеку ваших комплекции и возраста под силу выко пать даже микроскопическую впадинку трехметровой глубины. А насчет бескрайней пустыни - это вы дорожку от дома до калитки песочком посыпали от гололеда, я правильно понял?
        - Нет! - заупрямился профессор. - Я сделал то, что сказал, вот этими руками, между прочим!
        Ангел взял профессора за ладонь и повернул ее тыльной стороной вверх.
        - Не похоже, - сказал он. - Я не вижу трудовых мозолей.
        - Вы сюда загляните! - профессор постучал себя по лбу. - Я мозгами работал.
        Ангел ухмыльнулся.
        - Крепкие у вас мозги, - заметил он. - Мускулистые. Тогда, извините за выяс нение подробностей, объясните мне, как вы погибли? Вас засыпало во впадине выко панным песком, или мозги надорвались на тяжелой физической работе?
        - Я рассыпался.
        - От старости?! - съехидничал ангел.
        - А в глаз? - предложил профессор.
        - А по лбу?
        - А во второй глаз?
        - А по второму… э-э-э… короче, - ангел внезапно вспомнил, что он белый и пушистый, и резко сменил тему. Дотронулся до края папки указательным пальцем, и на ее левой половине появилось изображение происходящего на планете, а в правой - пояснения к изображаемому. Вчитавшись, ангел вытаращил глаза и впал в шоковое состояние.
        Мы немного постояли рядом в ожидании новых вопросов, но ангел, кажется, основательно выбился из колеи. Профессор Грилинс пощелкал пальцами у него перед носом, но потрясенный ангел и не подумал отреагировать.
        - Бедолага, - посочувствовал я, - наверное, не каждый день видит подобные катастрофы.
        - Да уж…
        Раздался оглушительный хлопок, и сквозь туманно-ватную дверь архангельского кабинета вылетела истошно вопившая душа сектанта. Того самого, из универмага.
        - Ух, ты! - воскликнул я. - А там он как очутился?! Я же сам видел, как его зашвырнули к облакам.
        - Как зашвырнули, так и вышвырнули, - объяснил профессор. - Зная пронырли вость таких людей, я не удивлен.
        - Видел я твои…. связи в…! - следом из кабинета вышел разгневанный архангел. Заметив притихших новоприбывших из материального мира и встретившись взглядами с ошарашенными ангелами, он оборвал гневную речь на полуслове и виновато кашлянул.
        - Вы все умрете! - вредный, а точнее сказать, окончательно долбанутый мужичок сел на любимого конька, и мои уши заранее свернулись в трубочку. Но архангел не дал ему развести сектантскую пропаганду. Он хлопнул в ладоши, и Преддверие мелко, но часто задрожало. Я испуганно схватился за стену, чтобы не упасть: по площади прошла кривая полоса разлома, облачные полы зашевелились, и под нами разверзлась глубокая пропасть. Души бросились к стенам вокруг площади, стараясь занять место подальше от провала.
        До нас донесся низкий гулкий рев, пробирающий до дрожи в коленях, а из про вала полыхнуло огнем и черным дымом. Волна обжигающего ветра сбила меня с ног и, скользнув по стенам, ушла вверх, к солнцу. Вновь раздался низкий рев, на этот раз просто оглушающий. Он повторился эхом семнадцать раз - лично сосчитал, - прежде чем из бездны на поверхность Преддверия, загрязненного адской копотью, выскочили три черта.
        - Где он? - прорычал здоровенный черт, как бы между делом поигрывая муску лами. Не знаю, родился ли он таким или самостоятельно накачал мышцы в тренажерном зале, но выглядел внушительно. Сразу ясно: скажи ему слово наперекор - врежет так, что от стенки отскребать придется. - Где этот сектант? Я ему покажу, как не верить в наше существование!!!
        Ужаснувшиеся души начали прятаться друг за друга, отчаянно толкаясь и пере ругиваясь. Перепуганный мужичок нервно задергался, пополз назад и, не в силах бороться с нарастающим ужасом, отчаянно завизжал.
        Черти резко повернули головы в его сторону и довольно оскалились - от вида улыбки большая часть новоприбывших едва не отдала концы вторично, - а между рогами у каждого проскочили искры и сверкнули ослепительные молнии.
        Отшатнулись все, включая ангелов.
        У меня мороз по коже прошел.
        Черти грозно рявкнули, и мужичок, поперхнувшись, вскочил и сломя голову бро сился в сторону коридоров Преддверья, надеясь затеряться среди многочисленных кабинетов. Перепуганная толпа, оказавшаяся у него на пути, шустро разбежалась в разные стороны, и мужичок остался один на один с чертями.
        - А вот хрен я вам дамся! - выкрикнул он, но Преддверие вновь содрогнулось, и прямо перед сектантом из пола вынырнула зверюга, напоминающая колобка из старой сказки, только огромная и зубастая. Не знаю, кому как, но мне еще больше "поплохело": зверюга оказалась диаметром в три моих роста!
        Колобок открыл пасть, в которую могли уместиться сотни две сектантов, облиз нулся фиолетовым языком, с которого ручьями стекала ядовито красного цвета слюна, и прорычал низким голосом:
        - Ням?
        - О, боже! - затормозивший мужичок схватил с пола первую попавшуюся душу и прикрылся ею, крича так, что эхо услышали даже в аду. - Возьми ее: она вкуснее!
        У души Хорка, только что очнувшегося и попытавшегося понять, где он очутился после того, как попал под ливень, при виде колобка-монстра челюсть отвисла до пола, а глаза округлились и выросли до размеров самого Хорка.
        - Архгм, - невнятно произнес он, после чего он как-то сник и растекся лужей по полу.
        Испуганный мужичок нервно пытался собрать Хорка в кучу, но колобок обхватил сектанта высунутым длинным языком и втянул его в пасть. Пасть захлопнулась с такой силой, что Преддверие содрогнулось. Колобок облизнулся, рыгнул синим пла менем и юркнул обратно в подполье. Удовлетворившие жажду мести черти один за другим попрыгали в бездну, и вернувшиеся на законное место полы скрыли ее от наших глаз.
        Наступила мертвая тишина.
        Архангел обвел взглядом съежившиеся в основной своей массе души и невинным голосом спросил:
        - Кающиеся есть?
        Профессор повернул ко мне голову и пробормотал:
        - Зря он это сказал…
        Я кивнул и угукнул: переполненные эмоциями души в едином порыве наперегонки помчались к архангелу, отталкивая конкурентов и сметая оказавшихся на пути анге лов.
        Архангел таки не растерялся и, бросившись в кабинет, успел юркнуть за дверь первым, но, в общем-то, далеко не последним. Так что, сумеет ли он ее закрыть или уплотнить, спасаясь от толпы - вопрос спорный.
        У кабинета архангела образовалась великая куча из дерущихся душ, но что было дальше, я уже не видел: нашего ангела невежливо толкнули спешащие к архангелу новоприбывшие, и он наконец-то очнулся. Услышав рев душ, он квадратными глазами оглядел Преддверие, превратившееся из мирного небесного городка в нечто неопису емое, и ущипнул себя за руку, проверяя, не привиделось ли происходящее в кош марном сне.
        - Чего случилось? - спросил он у нас.
        - Архангел объявил День прощения первым десяти грешникам в очереди, - соврал я, - вот они и выбирают десятку лучших.
        Как ни странно, ангел поверил.
        - Этот может, - согласился он с прозвучавшим бредом, - он и не такие хохмы выдавал. Давайте отойдем, а то прибьют, чего доброго… синяки лет на сто оста нутся. - Он подхватил нас за руки и повел прочь от кучи.
        - Скажу честно, - поделился он соображениями, - я не верю в то, что вы самостоятельно создали катализатор.
        - Почему? - обиделся профессор. - Зря мы, по-вашему, мучились несколько месяцев?!
        Ангел реплику проигнорировал.
        - Дело видится мне крайне запутанным, - продолжал он. - Прослеживается длинная цепочка якобы случайных событий, которые повлекли за собой гибель сорока городов - и это на данный момент! А на месте вашего города теперь огромное озеро лавы. Там такое творится - не описать!
        - А что конкретно? - спросил я: охота узнать, чем завершилось воздействие "пескодела" на планету.
        Ангел отпустил нас, поймал летающую рядом папку, открыл ее и прочитал:
        - "…Давление и объем выходящей на поверхность магмы таковы, что через тысячу девятьсот девяносто три часа нарушится равновесие планеты, вследствие чего тек тонические плиты придут в движение…". Э-э-э… говоря простым языком, на планете поменяется климат, а современные жизненные формы практически перестанут сущест вовать. М-да… это напоминает мне одну давнюю историю, - протянул задумавшийся ангел.
        - Какую?
        - Не могу вам сказать, - ответил ангел. - Нет полномочий, знаете ли. Давайте пройдем к архангелу, нам предстоит серьезный разговор.
        - Нас осудят за непредумышленное уничтожение родной планеты? - спросил я.
        Ангел хмыкнул.
        - На месте узнаете, - неопределенно ответил он. - Пройдемте!
        - Вон туда? - я показал на кучу-малу с постоянно отбрасываемыми душами. - Нам придется ждать своей очереди очень долго.
        - О, ну, что вы, - улыбнулся ангел. - Здесь сотни архангелов.
        - И они на самом деле успевают принять толпы умерших? - заинтересовался про фессор.
        - Разумеется! - уверенно ответил ангел. Прямо над его головой пролетела выш вырнутая из кучи душа. - Со временем.
        - Ну что ж… ведите! - предложил профессор, и ангел провел нас длинными кори дорами в нужный кабинет. Попросив нас подождать у входа, он постучал и вошел в кабинет прямиком через закрытую дверь.
        Минуты через четыре ангел вышел и позвал нас.
        Мы попали в кабинет тем же способом - сквозь закрытую дверь - и очутились в небольшом кабинете. Мебели - минимум, никаких заморочек с украшениями, но выг лядит уютно. Чистая пепельница на столе, дыма от сигарет нет.
        Я, правда, не знаю, есть ли у архангелов привычка курить, или же пепельница служит для собирания праха провинившихся душ, поэтому ничего не могу сказать насчет необходимости данного предмета на столе.
        За небольшим столиком сидел невысокий, но проворный архангел - по глазам видно. Да и лицо у него такое… хитрое, как у лисы. Единственным предметом на столе, помимо пепельницы, являлась папка, такая же, как у ангела. Наверное, оптом закупили большую партию… в смысле, создали скопом кучу папок на все случаи жизни. Вряд ли здесь есть магазины - рай и торговля несовместимы.
        Как ни странно, но портрета Бога в позолоченной рамке на стене тоже не было. Жаль: хотелось на него посмотреть хотя бы после смерти.
        - Добро пожаловать, - поприветствовал нас архангел. - Садитесь!
        К сожалению, стульев мы тоже не обнаружили, поэтому продолжали стоять на месте.
        - Ах, да, - вспомнил архангел, щелкнул пальцами и материализовал для нас два мягких кресла. После чего повторил предложение. Я сел и почувствовал, что с пре великим удовольствием остался бы сидеть в кресле до конца времен.
        Архангел открыл папку и приступил к чтению нашего дела. Ни один мускул не дрогнул на его лице - так велико было потрясение от прочитанного, а когда он заговорил, то голос звучал ровно и спокойно: архангел находился в шоковом состо янии.
        - Потрясающе, - судя по всему, восхитился он. - И почему меня не было там, когда это началось, - возможно, посетовал он. - Объемный репортаж с места событий.
        В кабинете потемнело, и в абсолютной мгле замерцало объемное изображение нашей планеты.
        - Увеличение изображения, - приказал архангел.
        Земля пугающе быстро выросла в размерах, и мы увидели город Торон с высоты птичьего полета. Архангел еще что-то сказал - я не понял, что именно, но изобра жение целой планеты сменилось изображением ее же в разрезе, и помимо города мы увидели подземное озеро. Но пока еще ничего страшного не произошло - город был в полном порядке.
        - Вот наш институт, - первым заметил профессор, и в тот же миг от здания к подземному озеру протянулась тоненькая красная линия. Она дотянулась до озера, и вода в нем на какое-то время стала белой, а потом…
        Немного воды выкачали из озера насосы ЦОС, но основная часть пропесочила землю и углубилась в недра планеты, превращая плотные каменные слои в рыхлые песочные. Приблизительный диаметр озера равнялся шестидесяти девяти километрам, именно такого диаметра оказалась и красная песочная полоса.
        По мере приближения к магме полоса замедляла бег, а под конец и вовсе оста новилась, но магма начала выдавливать песок на поверхность и устремилась вверх, заполняя освободившееся пространство и расплавляя песок. Земля над озером под давлением магмы задрожала и потрескалась, а на поверхности мы и встретились - раскаленная магма, я и еще несколько тысяч человек из города. Именно так я и погиб.
        Поток магмы пробил тонкий слой земли между городом и бывшим озером, и огненный столб вырос над планетой. Расползаясь по земле, магма нагрела воздух и вызвала настоящий смерч. Сильный ветер поднял в воздух песок, а вскипавшая дож девая вода, смешанная с катализатором, возвращалась на небо и снова опускалась проливным дождем.
        Пустыня увеличивалась с катастрофической быстротой. Материк метр за метром превращался в пустыню: ни воды, ни земли, ни растений, ни строений - только песок, песок и снова песок ровным слоем.
        - М-да… натворили вы дел… - подвел итог архангел.
        Я на всякий случай извинился, но это особой радости никому не добавило. Архангел посетовал насчет бедных людей, не проживших положенное время, и поручил ангелу проинформировать службу поддержки о скором появлении большого количества недоучившихся душ. Насколько я понял, им придется вернуться в материальный мир и начать жизнь заново, чтобы наработать необходимый опыт. Думаю, мне не стоит с ними встречаться, даже ради извинений… С другой стороны - а вдруг им со второй попытки повезет в жизни больше, чем с первой?
        - А мы? - профессор чуть наклонился в сторону архангела. - Мы тоже отпра вимся назад для повторения жизни?
        Архангел постучал пальцами по столу.
        - Разумеется, - ответил он. - Но вы устроили катастрофу - непреднамеренно, признаю - и в наказание ваша новая жизнь пройдет на планете Д ТРИ КУ КУ Четыре ХА Семь ХА Два ВХА Шесть СМ Три Kа Четыре ДУБЛЬ-А.
        - Мать моя женщина, - ахнул профессор, - Какой маньяк назвал планету таким образом?
        Я поддакнул: название - язык сломаешь, пока произнесешь. Чувствую, жизнь в тех краях такая же длинная, сложная и бессмысленная. Сущий кошмар, а не планета. В лучшем случае - непреднамеренный кошмар.
        - В качестве последнего слова я требую отправить нас на планету с проза ическим и банальным названием Земля! - потребовал профессор.
        Архангел вздохнул.
        - Видишь ли, в чем дело, мой юный друг…
        - Юный? - переспросил профессор.
        - Ну, да, - ответил архангел. - Мне давно перевалило за сотню тысяч лет.
        Профессор поморгал.
        - Вопрос снимается, - сконфуженно пробормотал он. Архангел сделал вид, что вопрос и вовсе не прозвучал.
        - Дело в том, - повторил он, - что эта планета и называется Землей ее обита телями. - Но мы обязаны использовать порядковый номер, ибо фантазия людей насчет названия родного мира отсутствует, как таковая.
        - Неужели никто не называл планету иначе?
        - Никто, - вздохнул архангел. - Но вы можете избежать жизни в этом малоприв лекательном месте.
        - Каким образом? - заинтересовались мы. А кто бы ни заинтересовался на нашем месте?
        - Сейчас объясню, - объявил архангел, - но перед этим вам предстоит отве тить, что вы выбираете: жизнь на вышеупомянутой планете или помощь нам в одном важном деле.
        - А можно сначала узнать, в чем будет заключаться наша помощь? - спросил я.
        - Нельзя, - отрезал архангел. - Я дам объяснения после вашего согласия.
        - Предлагаете нам кота в мешке? - возмутился я. - Ангел тоже напустил туману и не рассказал, какое дело ему вспомнилось в связи с нашими событиями.
        - Кот в мешке лучше черной кошки в темной комнате, - непонятно ответил архангел. - Особенно, если ее там нет. Дело секретное, и праздному разглашению не подлежит.
        Он указал на стену, и на ней из ниоткуда появились часы.
        - Даю вам три минуты на раздумье, - сказал он. - Далее два варианта: рабо таете с нами или живете на этой несчастной планете.
        - Знаете, - заметил я, - с вашими методами вы никогда не пойдете на повы шение из Преддверия в Рай.
        - Это значит, вы согласны? - спросил архангел.
        - Разумеется, - сердито ответил я, - согласен. Вы отлично убеждаете людей.
        - Это вы научили, - пояснил архангел, - мы только переняли людские нара ботки. Профессор Грилинс, что решили вы?
        - Почему бы и нет? - профессор пожал плечами. - Вы, небось, далеко не каж дого просите о помощи. Да и я обожаю всё секретное и таинственное.
        Архангел кивнул, и часы исчезли так же быстро, как и появились.
        - В таком случае, садитесь поудобнее и слушайте, - предложил он. - И скоро вы поймете, что к чему… Изображение системы!
        Земля уменьшилась до размеров крохотного шарика, архангел вытащил из ящика стола указку, встал и направил ее в сторону пояса астероидов.
        - История долгая, - заранее объявил он. - Для удобства я заменю названия планет, явлений и обозначений на привычные вашим ушам, иначе замучаетесь разга дывать, что к чему… Значит, дело было так: когда-то в Солнечной системе существо вала планета Фаэтон, жители которой научились летать меж звезд - не сами, конечно, а при помощи космических кораблей. Спросите, какое это имеет отношение к произошедшему на Земле? Самое прямое.
        Часть третья. Тайна старой книги
        Глава 1. Новые горизонты
        Президент Фаэтона окинул взглядом довольных присутствующих.
        - Господа, я должен сделать важное заявление, - объявил он.
        - К нам едете ревизор?
        - Нет, господа, кошмары закончились. Официально объявляю: жизнь - прекрасна! Вчера мы дружно решили последнюю крупную проблему, и сегодня с самого утра по всей планете началось празднование наступления новой эры - эры совершенного мира.
        Правительственные чиновники зааплодировали. Разумеется, все понимали, что до идеального совершенства еще жить и жить, но нынешние успехи на фоне прожитых лет все же впечатляли.
        - Таким образом, вопрос о работе созданной нами системы больше не стоит на повестке дня, - заявил президент. - Маховик раскрутился, и общество уверенно движется по указанному пути. А двадцать минут назад даже оппозиция объявила о самороспуске и отправилась радоваться жизни вместе со всеми.
        По рядам чиновников прошел легкий гул удивления: оппозиционеры никогда еще не позволяли себе расслабиться. Сотни лет они круглосуточно промывали косточки руководству страны и поддерживающим планы правительства, и их уход на отдых казался таким же невероятным, как превращение Фаэтона в планету из чистого золота.
        Президент облегченно выдохнул и чуть повысил голос:
        - Столетиями мы стремились сделать нашу жизнь счастливой, и, наконец, этот момент настал. Поэтому я официально запрещаю вам что-либо изменять и улучшать в системе общественного строя. Как говорили древние: "лучшее - враг хорошего". Не ровен час, оппозиция вернется - я моментально забуду о светлом и добром и прев ращусь в тирана. А это крайне отрицательно скажется на созданном нами благополучии.
        - Значит, мы тоже свободны? - спросил министр образования. - Прощай, работа, здравствуй, вечный отдых?
        - Нет, - объявил президент, и расслабившиеся было чиновники сделали серь езные лица, - мы вернемся на работу через два месяца.
        - Но почему, если мы все сделали?
        - Потому что вскоре мы столкнемся с новой серьезной проблемой, - объявил президент. - Мы создали совершенное общество, но рискуем превратиться в цивили зацию статуса, и тогда наступит эпоха застоя и недовольства жизнью. Не стоит ждать, пока грянет первый гром, поэтому я предлагаю вам за время отпуска отыс кать новые задачи для народа. Человек счастлив только тогда, когда ему есть, к чему стремиться. Если же начнет потреблять и брать от жизни всё, не выдавая взамен ни грамма пользы - он обречен на вымирание. Вы меня понимаете?
        В зале повисло молчание: министры обдумывали слова президента.
        - Я надеюсь, - добавил он, - благодаря вашим идеям потомки не проклянут сегодняшний праздник, лишивший их развития. Нам нужны новые горизонты, господа! После собрания мы уходим в отпуск и ровно через два месяца встречаемся в этом же кабинете, посвежевшие и отдохнувшие. Каждый из вас предложит как минимум одну увлекательную идею. Помните: от ваших решений зависит будущее нашей цивилизации!
        Президент сел в кресло.
        - И на этой ноте, - устало произнес он, - позвольте завершить торжественную речь. Если мы не справимся с задачей, речь автоматически превратится в торжественно-похоронную.

* * *
        Премьер-министр полулежал в шезлонге на пляже и, прищурившись, смотрел на заходящее солнце. С наступлением темноты на планете становилось теплее, и он ждал наступления ночи.
        Шерсть, росшая по всему телу тонким слоем, хорошо улавливала солнечное тепло, и за счет этого организм не охлаждался сверх меры, но теплый ночной ветер все же был приятнее дневного прохладного.
        У живших ближе к экватору фаэтонцев шерсть была самой светлой и тонкой. У живущих севернее или южнее она становилась темнее и плотнее, пока не приобретала самый темный, фиолетовый цвет. Чтобы не страдать от жары, жители полярного края перед поездкой на юг состригали лишний слой шерсти, вызывая зависть жителей экватора: которые не могли добавить к шерсти новые волосинки, и на полярных спортивных курортах постоянно двигались, чтобы не замерзнуть.
        Волны лениво бились о берег, отдыхающие выходили из моря и собирались домой. Пляж пустел, и только премьер не собирался уходить. В тишине рабочего кабинета было приятно работать, но здесь, на свежем воздухе под шум волн и созерцание бескрайних просторов думалось намного лучше.
        Раздумья премьера касались решения проблемы, озвученной президентом.
        "Да, цивилизация достигла высокого уровня развития, - думал он. - Еще бы не достичь, если взаимные споры и обвинения едва не привели к мировой войне, из-за чего пришлось основательно схватить человечество за грудки и хорошенько его вст ряхнуть".
        За сорок лет жестокой борьбы за мир во всем мире не обошлось без мирных сты чек, но ценой неимоверных усилий и уступок мирную бойню удалось остановить, пока не стало слишком мирно и безжизненно. Последние двадцать лет проблемы решали сообща, и, наконец, цивилизация достигла долгожданных мира и согласия. Достойно оплачиваемая работа, увлекательный досуг на любой вкус - фаэтонцы сумели создать уютный и безопасный мир. Правительство гарантировало стопроцентное отсутствие преступности, и ради выполнения обещания усыпляло всех преступников в течение шести недель, пока до самых тупых не дошло, что безопаснее и надежнее создавать свое, чем присваивать, разрушать и уничтожать чужое.
        Но теперь, когда мечты сбылись, вместо честно заработанного отдыха прихо дится искать новые задачи, иначе цивилизация самоуничтожится, праздно прожигая жизнь, и вернется на деревья, откуда спустилась давным-давно. Регресс окажется слишком стремительным, и Вселенная в одночасье лишится разума, создаваемого в течение сотен тысяч лет.
        Премьер посмотрел на темнеющее небо. Солнце наполовину ушло за горизонт, неизменный и постоянный, как сама вечность.
        "И откуда взяться чему-то новому, если планета изучена вдоль и поперек? - подумал премьер. - Мир небольшой, а соседние государства давно объединились. Теперь и повоевать не с кем, хотя бы из спортивного интереса… Разве что устроить новые спортивные игры, но этого добра и так хватает: от подводного плавания до прыжков на толкателях к облакам и обратно. Новый горизонт взять негде, хоть ты тресни. В науку романтиков не пошлешь: не терпит реальность иного взгляда на законы мироздания, а они запросто исковеркают прошлое, придумают фантомные законы - и мир вновь погрузится в хаос. Нет, спасибо! Здесь не осталось никаких горизонтов… ни одного… на всей планете… на планете… на этой планете!"
        - Будут вам новые горизонты! - воскликнул премьер, и с неба на его возглас отозвалась ночная птица. Премьер бросил на нее косой взгляд и на всякий случай торопливо прикрылся солнечным зонтиком. От птичек всего можно ожидать, даже удобрений, причем независимо от того, занимаешься ли ты земледелием или нет.
        Он схватил телефон с пляжного столика и позвонил директору обсерватории. В трубке заиграла приятная мелодия, через несколько секунд раздался щелчок.
        - Слушаю!
        - Я так и знал, что ты не спишь, - обрадовался премьер, - привет, Артер.
        - Спать с началом рабочей смены только вы горазды, - отпарировал директор. - А мне на звезды смотреть надо. Привет, Недопрезидент Первый, что случилось?
        Обмен любезностями состоялся, пришла пора переходить к делу.
        - Слушай меня внимательно, дорогой друг детства, - приказал премьер. - Ты как-то говорил, что между нашей планетой и солнцем есть еще четыре планеты, пра вильно?
        - Да, а что? Хочешь назвать одну из них именем президента? Извини - не в моей компетенции. Да и глупо это.
        - Да хрен с ним, с президентом, - без обиняков заявил премьер. - Ему и так хорошо. А вот у нас большая проблема: пришла пора открывать новые горизонты, а на нашей планете таковых не осталось. Улавливаешь идею?
        Повисла пауза.
        - Так… - премьер постучал пальцами по шезлонгу. - Похоже, не улавливаешь. Или я ошибаюсь?
        Директор помолчал еще немного.
        - Ау! Алло, ты там живой? - забеспокоился премьер. - Эй! Артер!
        - Да улавливаю, улавливаю, - осторожно заявил директор, - но хочу услышать идею от тебя, а не озвучить ее самостоятельно. Мои слова, знаешь ли, не имеют твоей власти, а на одной фантазии в нашем деле далеко не улетишь.
        Премьер кивнул, соглашаясь с замечанием, но директор этого жеста не увидел.
        - Запоминай: после возвращения президента из отпуска мы официально откроем программу изучения и колонизации планет солнечной системы, - торжественно объ явил премьер. - Желаешь возглавить экспертную комиссию?
        Директор восторженно ахнул.
        - Конечно!!! О чем речь?! - воскликнул он.
        - Вот и молодец, - одобрил премьер. - Даю тебе полтора месяца на сбор инфор мации о планетах солнечной системы. Потом едешь в столицу - пропуск на заседание кабинета министров я выпишу - и делаешь доклад о пользе колонизации других миров.
        - Отлично! - голос Артера зазвенел от радости: чиновники до сих пор не уде ляли пристального внимания астрономии, считая ее разновидностью убийства времени. До недавнего времени небо вообще считалось твердым - недаром время от времени с него падали камни. Перемены наступили сто с лишним лет назад, когда правитель одной из стран решил перекрасить небеса и заодно узнать, можно ли переселиться на поверхность неба - уж больно там красиво. Ученые создали дирижабли и отпра вили их к небесному потолку, чтобы узнать, на какой высоте тот находится. Но гигантские шары поднимались до тех пор, пока пилотов не хватила кондрашка на невиданной высоте в восемь километров: они увидели, что небо потемнело, а звезды так и не приблизились. Так и не дождавшись, когда дирижабли стукнутся о небесный потолок, пилоты вернулись на Фаэтон и доложили об увиденном. Упрямый правитель не поверил пилотам и посадил их в тюрьму за обман и трусость.
        - Я сам отправлюсь на небо! - заявил он, и в тот же день выполнил обещание: взял несколько банок краски и полетел перекрашивать небосвод над дворцом.
        На планету он вернулся в изрядной задумчивости, освободил пилотов и засел за старинные книги, утверждавшие о твердости неба и плотности облаков. Вскоре большая часть книг была сожжена, а правитель собрал ученых и приказал заново изучить небо. Тогда построили первые обсерватории, но со смертью правителя пыл изучения небес угас, и с тех пор астрономия влачила жалкое существование.
        - Через две недели перезвоню, - сказал премьер, - скажешь, если что нужно.
        - Непременно!
        - Жду! - сказал премьер.
        Артер попрощался и положил трубку. Премьер недолго послушал приятную мелодию и тоже отключил телефон.
        "Теперь ты вообще невесть когда уснешь, - подумал он. - А хорошо все-таки делать людям приятное… от которого они не спят ночами и будят всех, до кого могут дозвониться, хи-хи…".
        Премьер знал, что вскоре Академгородок встанет на уши: директор обсерватории умел добиваться своего в короткие сроки и любое время дня и ночи.
        "Если бы не увлечение этой глупой астрономией - Артер давно бы стал прези дентом Фаэтона, - подумал премьер. - Каких профессионалов теряем из-за их любви к изучению бесполезного и недосягаемого… Впрочем, кое-что полезное в его увлечении все же нашлось: новые горизонты".

* * *
        Полтора месяца директор обсерватории работал без выходных, сочиняя доклад о планетах солнечной системы и подбирая наиболее впечатляющие фотографии, сде ланные при помощи современных телескопов. Академгородок на самом деле встал на уши: многим не понравилось, что какую-то астрономию объявили чуть ли не самой важной наукой из всех ныне существующих. Но строить козни недоброжелатели поос тереглись: мешать осуществлению спецзаказа правительства - себе дороже, и директор выступил перед министрами в первый же день после их возвращения из отпуска.
        Загоревшие и довольные, словно объевшиеся сметаной коты, члены правительства сидели за широким столом и смотрели на Артера умиленными глазами. Жизнь казалась им настолько хорошей, что желание ругаться, злиться или просто спорить в течение отпуска не появлялось ни разу.
        - Итак, господа, - сказал волнующийся директор, непроизвольно размахивая указкой в правой руке. - Как вам известно, в нашей системе девять планет и нес четное количество планетоидов, располагающихся за Ураном. Планеты Сатурн, Уран и Нептун - замерзшие газовые гиганты, и отогреть их невозможно. Да и нет такой необходимости.
        - Мы могли бы использовать их в качестве горнолыжных курортов, - предложил министр спорта. Приехавший с гор и накатавшийся на лыжах до морозного посинения, он мечтал привить любовь к лыжам всем фаэтонцам. - Поскольку планеты полностью покрыты льдом и снегом, они являются фантастически привлекательными для создания трасс и трамплинов! Вы согласны?
        Артер положил указку на стол и задумался над ответом: министр занимал слишком высокое положение для того, чтобы честно назвать его предложение глупым. С другой стороны, при современном развитии астрономии подобные вопросы говорят не о скудоумии человека, а о малой информативности относительно данной темы.
        - Теоретически, у развитой цивилизации нет ничего невозможного, - ответил Артер немного погодя. - Но там слишком холодно.
        - Сколько? - тоном профессионала поинтересовался министр. - Минус тридцать, сорок или пятьдесят? Это же сущие мелочи для настоящих любителей катаний на лыжах.
        - Минус двести с небольшим, - уточнил Артер, и потрясенный министр застыл с открытым ртом. - К тому же там нет атмосферы, а бегать в скафандре и баллонами с замерзающим воздухом - верный способ превратиться в ледяную скульптуру. Господа, в данном случае вам не стоит искать новые горизонты: надежнее пользоваться фаэтонскими трассами и трамплинами. Тем более, расстояние до планет велико.
        - Сколько это в километрах? - спросил другой министр. - Тысячу, две, десять?
        Директор почувствовал, что сердечный удар на подходе. Если высокопостав ленные министры настолько не в курсе о творящемся вне сферы их деятельности, то что подумают о космических полетах рядовые граждане? Они же сразу захотят про вести новогодний хоровод вокруг солнца или сделать еще что-нибудь, в реальности невыполнимое.
        - Сотни миллионов километров, - огорошил он правительство. На него устави лись пятнадцать пар недоверчивых глаз.
        - Но это невозможно! - гневно заявил кто-то из министров. - Вы называете немыслимые числа, шарлатан! Такие расстояния - бред!
        - У вас планетная клаустрофобия? - заинтересовался директор. - Что ж, космо навтом Вам точно не стать.
        - А скажите, господин Артер, какая температура в космосе? Мы могли бы прово дить экскурсии для желающих увидеть планеты издалека. Количество дирижаблей огра ничено, но мы сумеем наладить массовое производство.
        - Это невозможно! - отрезал директор.
        - Вы сомневаетесь в промышленных мощностях наших предприятий? - удивился министр. - Это зря.
        - Не в этом дело, господа: в космосе нет воздуха, и, как я уже говорил, там крайне низкие температуры. Для того чтобы найти новые горизонты на других плане тах, нам понадобится создать летающие аппараты, каковых еще не существовало. Это крайне трудная задача, и на создание подходящего оборудования, по самым скромным подсчетам, уйдет не один десяток лет.
        Шокированные министры смотрели на Артера большими глазами.
        - Вы хотите сказать, что тут хватит работы для нескольких поколений?! - вос торженно выдохнул президент. - Это же великолепно, господа! Артер, вы сами не знаете, насколько повысили мне настроение! Господа министры, кто еще в шоке от полученных сведений? Если большинство, то я с удовольствием вынужден заявить: это поколение в космос не полетит, но зато заложит первый камень! Нам придется сызмальства воспитывать новое поколение, внушать детям любовь к дальним прос торам и рассказывать о космосе так, чтобы они не впадали в шоковое состояние, оказавшись вне пределов Фаэтона. Цивилизация спасена! Нам снова есть, к чему стремиться!
        - Но это немыслимо! - воскликнул министр финансов. - Тратить столько денег на невесть что!
        - Мы займемся этой проблемой, - повторил президент и написал на бумаге нес колько слов. - И подойдем к покорению других планет издалека и как можно основа тельнее. Я вовсе не желаю, чтобы мы сорвались с места в карьер: одна ошибка, и многие разочаруются и отступят. Господин Артер, продолжайте доклад и не обра щайте внимания на скептиков.
        Директор кивнул.
        - Поскольку вышеназванные планеты непригодны как для нормальной жизни, так и для стандартного существования, - сказал он, - я предлагаю поговорить о первых шести планетах системы. Газовый гигант Юпитер для жизни также не подходит, но я решил упомянуть о нем, чтобы вы оценили реальное воздействие других планет на нашу жизнь. Вам планеты кажутся далекими и бесполезными, но в реальности это не так.
        Директор нажал на кнопку, и проектор показал нечеткое изображение Юпитера. Планета относительно быстро вращалась вокруг своей оси, а по изображению проска кивали многочисленные помехи.
        Правительство во главе с президентом уставилось на изображение, как бараны на новые ворота.
        - Что это? - выдохнул президент.
        - Это запись, сделанная через телескоп обсерватории, - пояснил Артер.
        - Нет, я спрашиваю, что это за шар со странными полосками?
        - Таким Юпитер предстает вблизи, - пояснил малость обескураженный директор.
        - Здорово! - воскликнул президент. - А солнце можете показать таким же боль шим?
        - Нет, к сожалению, - ответил Артер. - Светофильтры недостаточно мощны, и пленка банально засвечивается светом звезды…
        - А Фаэтон?
        - Пока что никак. Нет возможности.
        - А если отправить в космос огромное зеркало и снять отражение? - не успока ивался президент.
        - Нет, - твердо ответил Артер. Он чувствовал, что президент по привычке ждет положительного ответа, но обрадовать первое лицо на планете не мог. - Этот проект неосуществим из-за сильных космических холодов и летающих в космосе булыжников. Они разобьют любое большое зеркало, которое при низких температурах станет фантастически хрупким, и мы увидим разве что миллиарды осколков.
        - Жаль, - вздохнул президент.
        - Согласен, - поддакнул Артер. - Итак, невооруженным взглядом Юпитер выг лядит намного меньше и кажется нам красной звездой первой величины. Несмотря на радиоактивность планеты, Юпитер приносит немалую пользу: исходящее от него тепло согревает Фаэтон. По этой причине ночами у нас теплее, чем в дневное время. Кстати говоря, Юпитер оказал на наших предков настолько колоссальное воздейст вие, что не будь его, цивилизация никогда не стала бы такой, как сейчас.
        - А точнее? - потребовал президент. Поверить в то, что далекая планета ока зала влияние не только на природу, но и на все человечество, оказалось сложно.
        Артер нажал на кнопку, и изображение Юпитера сменилось изображением вампиров и оборотней.
        - Можно и точнее, - сказал он. - Перед вами рисунки с мифическими персона жами прошлого. Историческая справка: мифы, в которых участвуют данные персонажи, были придуманы людьми, жившими во времена ледникового периода. В мифах говори лось: злой волшебник каждый день превращал лубяную природу в ледяную, а его про тивник появлялся по ночам и, пока волшебник спал, раз за разом отогревал мир. Добрый волшебник - это Юпитер, а злой - холодное Солнце ледникового периода… Распространенное в те времена отношение к дневному времени, как ко времени зла, и ночному, как времени добра, привело к созданию широкого пласта мифологической культуры. К примеру, изображенные на картине вампиры и оборотни во всех историях действуют днем и погибают после захода солнца. Мифические темные правители носили на груди знак Солнца, а приверженцы солнечного культа и блондинки с давних пор считались посланниками темных сил и в некоторых государствах подле жали немедленному уничтожению. Именно влияние Юпитера заставляет современных людей не любить день и чувствовать себя комфортно с наступлением вечера. Поэтому мы работаем днем,
чтобы занять неприятное время неприятными делами. И только с наступлением вечера люди наслаждаются долгожданным миром, сном и спокойствием.
        - Ничего себе, - воскликнул президент. Министры поддержали удивление. - Завтра же разработаем указ о проверке мифов и выявлению их воздействия на реаль ность. У меня ощущение, господа, что мы погрязли в древних заблуждениях, и нам срочно требуется обновление человеческих ценностей. Перед отправкой первых фаэтонцев на другие планеты придется заранее объяснить - в чужой мир со своими законами не входят.
        - Именно, - поддакнул Артер, - а если входят, то получают по ушам. Мы про вели расчеты и выяснили: на ближних к солнцу планетах теплее днем, а не ночью, и этот факт основательно ударит по привыкшим к иному положению дел переселенцам. Но я думаю, изменять подсознательное у всего человечества не стоит. Для начала достаточно избавить будущих космонавтов от присущих нам привычек и заблуждений, и уже более основательно заняться подрастающим поколением: взрослых перевоспи тать сложнее.
        Президент и министры склонились над блокнотами, делая отметки. Артер перешел к части доклада о ближних планетах солнечной системы и за двадцать минут расс казал все, что знал - сведений катастрофически не хватало для полной картины. О Марсе было известно только то, что на нем существует растительность - через телескоп разглядели. О Земле и Венере собрали аналогично мало данных, но все перечисленные планеты теоретически подходили для существования жизни.
        - А вот Меркурий, - заметил Артер, - самая близкая планета к солнцу, предс тавляет собой небольшой по космическим меркам камень. Планета радиоактивна, и данное обстоятельство в сумме с экстремальными температурами порядка сотни гра дусов жары на солнечной стороне и сотни градусов мороза на теневой, делает невоз можным существование каких бы то ни было форм жизни.
        Министр по надзору за чистотой оторвался от записей и поднял голову.
        - Это же отличный уничтожитель мусора! - воскликнул он. - У нас существует проблема с утилизацией отходов, и я полагаю, что Меркурий вполне подойдет для создания на нем мусорной свалки. Как Вы считаете?
        - Я считаю, что ближе выбрасывать мусор на Юпитер, - ответил Артер.
        - А еще лучше, - заметил министр вторсырья, - построить дополнительные пере рабатывающие фабрики: разбрасываясь мусором сейчас, мы рискуем в будущем оставить Фаэтон без необходимых вторично сырьевых материалов.
        Министр по надзору за чистотой пожал плечами.
        - А перечисленные планеты на что? - возразил он. - Освоить на том же Марсе добычу полезных ископаемых - их точно хватит на десятки тысяч лет. А в будущем, раз на то пошло, мы используем полезные ископаемые и дальних, замерзших планет. Уверен: мы сумеем их притянуть поближе к солнцу и растопить вечные льды.
        Министр финансов тихо покашлял, привлекая к себе внимание.
        - Не в этой жизни, господа, - лаконично заметил он. - У нас в бюджете нет лишних денег. К тому же крайне глупо выпускать в космос свой мусор и притягивать чужой к Фаэтону для переработки. Мы еще посмотрим, какие расчеты предоставит уважаемый директор обсерватории - и не исключено, что на изучении космоса при дется поставить крест.
        - Это мне решать, - возразил президент. - На крайний случай, я поставлю крест на одном министре финансов, пока тот не поставил аналогичный крест на будущем фаэтонской цивилизации. Я доступно излагаю свою мысль?
        - Но это слишком дорого! - возразил министр финансов. - Если мы напечатаем много денег, то они обесценятся!
        - Хорошо, - кивнул президент. - Если Вы желаете закрыть изучение космоса, то что предложите взамен?
        Министр финансов за словом в карман не полез.
        - Я предлагаю идею под названием "виртуальное пространство"! - заявил он. - Мы создаем вычислительные машины огромной мощности, с их помощью переведем разум людей в цифровой формат и отправим их жить в мире, где можно создать все, что угодно единственно силой мысли. Удобно!
        Артер вздохнул: и без того несбыточная мечта о скором выходе в космос - при мерно лет через десять - таяла прямо на глазах. Он понял, насколько все запущено, и как долго придется изменять психологию людей, чтобы они начали реально смот реть на мир.
        - А если министр электроснабжения Староварс Чубайка рубильник отключит? - спросил он. Не понаслышке знакомый с ситуациями, когда в планетарии отключали электричество в силу разных причин, он хорошо помнил, как пропадают данные даже на бытовых электрокалькуляторах. Что произойдет с жителями виртуальной реаль ности в случае полного отключения электричества, не предугадают даже фантасты.
        - А-а-а-а!!! - гортанно выкрикнул возмущенный министр электроснабжения. - А почему всегда я крайний?
        - Так ты же рыжий, в глаза сильнее бросаешься.
        Министр электрообеспечения провел ладонью по голове.
        - Эх, улететь бы от вас хоть каким-нибудь помощником к галактическим контра бандистам… Там меня точно оценят по заслугам.
        Президент тихо постучал по столу:
        - Господа, давайте серьезнее и без фантастики. Все-таки не прошлогодний пикник обсуждаем.
        - Ладно, - Артер пошел на попятный, - а если, к примеру, пробка перегорит? Что тогда? Данные уничтожатся, и виртуальное человечество перестанет существовать.
        - Мы ему создадим резервную копию.
        - А если копии попытаются занять место оригиналов? - возразил Артер. - Нет, господа, я против виртуальной реальности - она лишает человечество истинного мира.
        - Вы пристрастны, - строго ответил министр, - и не можете объективно оценить мою идею.
        - Вот как? - воскликнул Артер. - А вы критикуете мою идею.
        - Моя лучше.
        - Уверены?
        - Абсолютно.
        - В таком случае предлагаю выслушать главного критика наших идей.
        Директор и министр уставились на президента в ожидании ответа насчет собст венных проектов. Тот, недолго думая, сделал ход конем:
        - Мы займемся и тем и тем проектом. Нам цивилизацию спасать надо, и чем больше работы для нее, тем лучше.
        - У нас денег не хватит, - рискнул напомнить министр финансов.
        - В виртуальном пространстве реальные деньги не нужны, - отрезал президент. Он постучал пальцами по столу и вскользь заметил: - Кстати, и в реальном без них тоже можно обойтись. Слушайте новый приказ: разработать систему электронных денег, чтобы люди не носили большие кошельки, а пользовались… ну, скажем… - пре зидент достал из ящика стола колоду карт, - карточками размером вроде таких.
        Министр развития общества записал и кивнул.
        - Будет исполнено.
        - Отлично, - сказал президент, - сегодня же приступайте к работе над проек том. А сейчас вернемся к основной теме нашего заседания - к астрологии.
        - К астрономии, - поправил директор обсерватории. Упоминание об астрологии выводило его из себя.
        - А разве есть разница? - поинтересовался президент. - И там и там речь идет о звездах.
        - Разница огромна. Астрология - это для тех, кто считает, что звезды только и делают, что строят людям козни или помогают жить, а астрономия для тех, кто желает увидеть новые горизонты.
        Президент хмыкнул.
        - Действительно, отличия существуют, - согласился он. - Продолжайте ваш док лад, мне крайне интересно, что за миры существуют рядом с нами?
        Директор кивнул и продолжил.
        По окончании выступления правительство еще раз полюбовалось фотографиями планет и приступило к обсуждению плана директора о развитии космонавтики и коло низации ближних к Солнцу планет. Три часа жарких споров, и большинством голосов программа создания космического флота Фаэтона и изучения ближних планет сол нечной системы была принята.
        Глава 2. Через тернии к планетам и звездам
        Как ни старались фаэтонцы, но прошло немало лет до того момента, когда желание отправиться в космос принесло первые плоды. Участникам проекта пришлось создавать новые технологии, проверять множество версий и тратить не одно десяти летие на проектирование космических кораблей.
        В итоге, первый космический спутник поднялся на орбиту Фаэтона спустя сорок лет и шесть месяцев после доклада директора обсерватории о планетах, в день лет него солнцестояния. К сожалению, ни докладчик, ни члены правительства не дожили до этого момента. Только бывший президент, к тому времени основательно постарев ший, оказался единственным свидетелем запуска ракеты. Он умер спустя двое суток после этого со счастливым выражением лица, и через месяц на месте взлета стоял памятник участникам памятного заседания правительства. Первый космодром превра тили в музей истории, и последующие запуски ракет осуществляли уже с нового, сов ременного космодрома.
        За первым спутником, совершившим вокруг Фаэтона две тысячи оборотов и посте пенно притянутым Юпитером, в космос полетели второй и третий.
        Жители планеты с восторгом слушали издаваемые искусственными спутниками сиг налы, звучавшие в определенном частотном диапазоне, а когда спутники вышли из строя и замолчали, ученые приступили к осуществлению самого необычного проекта со времен изучения космоса. Проект носил кодовое название "Космическая музыка" и, согласно задумке, каждый из запускаемых аппаратов должен был издавать звуки определенного музыкального инструмента.
        Три года продолжалось выведение спутников на орбиту планеты. С появлением в космосе очередного спутника слаженное звучание превращалось в какофонию, но так как спутники обладали возможностью автоматической синхронизации, минут через десять - пятнадцать мелодия снова звучала в такт. Постепенно космическая музыка приобретала все более широкое и богатое звучание, и когда на орбиту Фаэтона запустили последний, сороковой музыкальный спутник, у планеты появился полностью укомплектованный космический оркестр.
        Любой желающий мог послушать музыку из космоса, настроив радио на опреде ленные частоты, и никто не жаловался, что спутники годами играли один и тот же бесконечно повторявшийся мотив. Главное - музыка звучала, и люди гордились тем, что отныне Вселенная перестала быть безмолвной: фоновый шум в расчет не брался.
        Через шесть лет фаэтонцы решили сделать из космической мелодии звуковой маяк для космонавтов будущего, которым предстоит возвращаться домой из космических походов, и мелодии присвоили статус официального космического гимна Фаэтона.
        Но прошло еще шестьдесят лет экспериментов и поисков, разочарований и дости жений прежде, чем фаэтонцы отправили на орбиту планеты человека: в деле освоения космоса они не торопились, считая, что гонка в изучении бесконечной Вселенной ни к чему. К проектированию летательных аппаратов они подходили с особой тщатель ностью, и человек впервые совершил полет вокруг планеты после того, как конструк торы многократно убедились в надежности космических кораблей.
        Технологии совершенствовались, корабли становились надежнее и комфортнее, на орбите появились первые космические станции, затем орбитальные гостиницы и базы отдыха и развлечений. За двести лет орбита Фаэтона превратилась в настоящий центр отдыха, и ученые решили: пришла пора сделать новый шаг.
        Через четыре года состоялся первый перелет на Марс.
        За прошедшие века планету основательно изучили при помощи беспилотных кораб лей. Разумной жизни не обнаружили, а вот живность, бегающая по лесам, полям и горам, представляла потенциальную опасность для космонавтов. Марсоходы обнару жили приличного размера хищников, но те не считали необходимым подойти поближе и попробовать свои силы в роли фотомоделей. Они пристально наблюдали за марсохо дами с безопасного расстояния и успокоились, когда поняли, что странные штуки не собираются отнимать у них добычу и становиться конкурентами в уничтожении траво ядных.
        Три марсианских континента разделялись мировым океаном, на каждом из них жизнь развивалась по собственному сценарию. На северном континенте преобладали хищные формы жизни: не самый теплый край вынуждал живность постоянно охотиться друг на друга или непрерывно поедать чахлые растения. Два экваториально-южных континента резко отличались от северного соседа буйной растительностью и относи тельной безопасностью. Ученые не исключали, что ранее опасные хищники жили и в теплых краях, но из-за того, что нехватки с едой не существовало, даже самые хищные звери постепенно обожрались и обленились, и в нынешнее время никакой опасности не представляют.
        Космонавты совершили посадку на самый безопасный из континентов, и фаэтонцы посчитали, что отныне имеют полное право считать территорию Марса собственностью Фаэтона. Правительство по такому случаю объявило недельный праздник и отправило большую часть граждан в отпуск, позволяя им наблюдать по прямой трансляции за похождениями космонавтов на другой планете.
        Через три года началась массированная колонизация Марса: зеленый мир с богатой растительностью и первозданной красотой пленил многих. Фаэтонцы всеми правдами и неправдами перебирались на четвертую планету, а перебравшимся каза лось, что они попали в мир-сказку. Зеленое облачное небо, большое солнце, греющее ласковее и сильнее, чем на Фаэтоне, и необычно прохладные ночи, лишенные теплоты мрачного гиганта Юпитера и едва заметного серебристого сияния окольцованного Сатурна. Единственным минусом являлась продолжительность суток на Марсе. Сутки были в два раза короче фаэтонских, но привыкшие считали это неудобство не таким уж большим. Плюсов оказалось больше, да и обеденный сон можно было честно наз вать ночным.
        К четырехсотому году от начала космической эры фаэтонцы-марсиане приступили к исследованиям Земли и Венеры. Сторонники и противники наличия на них разумной жизни схлестнулись в жарких дискуссиях, и только полет на планеты спутников- разведчиков поставил точку в долгом споре. Миры оказались обитаемыми, а на Земле к тому же обнаружили разумную жизнь, но выяснилось, что земная цивилизация едва достигла вершин первобытно-общинного строя, и контактировать с ней на равных невозможно.
        На колонизации Земли пришлось поставить крест. Фаэтонцы сохранили за ее жителями право на самостоятельное развитие, и двинулись дальше, к Венере. Но вторая планета от Солнца оказалась слишком жаркой для жителей пятой, и колони зация Венеры так и не состоялась.
        Ученые изучали планету при помощи венероходов и выяснили: мир Венеры значи тельно моложе земного и тем более фаэтонского, и по большей части представляет интерес лишь для палеонтологов, так как они обнаружили на Венере виды фауны и флоры, отдаленно напоминающие давным-давно вымершие на Фаэтоне. До появления разумной жизни, по подсчетам ученых, оставалось не менее полумиллиона лет.
        Радость палеонтологов длилась восемнадцать лет: очередной планетоид, притя гиваемый на орбиту Фаэтона для нужд промышленности, по нелепой ошибке в расчетах врезался в Венеру. Планета изменила вращение на противоположное и превратилась в раскаленную печь: температура достигла четырехсот градусов при увеличившемся давлении с полутора фаэтонских атмосфер до восьмидесяти. В результате, венериан ская жизнь исчезла, так и не успев толком развиться. Планета на миллионы лет превратилась в стерильный "небесный шарик" со светящейся из-за повышенной темпе ратуры поверхностью, и на этой грустной ноте ее изучение закончилось.
        Планетарная катастрофа перенесла в далекое будущее и планы ученых насчет основательного изучения Меркурия. В данный момент пришлось ограничиться изуче нием планеты при помощи беспилотных кораблей, и сведений оказалось до обидного мало. Оказалось, что Меркурий - мертвая планета, обладающая массой необычных свойств. Астрономы восторгались тем, что солнечные сутки длятся два меркуриан ских года, а из-за особенностей вращения планеты солнце для гипотетического жителя Меркурия в определенное время останавливалось и начинало двигаться в обратном направлении. Спутники обнаружили на планете настоящие облака и замер зшую воду, сохранившуюся в глубине кратеров, куда никогда не попадали солнечные лучи.
        Впрочем, куда сильнее фаэтонцы переживали о том, что после катастрофы с Венерой в их распоряжении оказались всего лишь три пригодные для жизни планеты. Изучение дальних планет и их спутников показало, что жизнь на них появится в далеком будущем, когда солнце станет красным гигантом и поглотит Меркурий, Венеру и Землю, а Марс и Фаэтон превратит в раскаленные пустыни.
        Когда ученые изучили солнечную систему вдоль и поперек, правительство поста новило: пришла пора отправиться на поиски новых горизонтов уже за ее пределами. И в шестьсот тридцать восьмом году от начала космической эры была открыта первая космическая академия. Но желающих изучать галактику оказалось так много, что академии пришлось открыть двадцать восемь филиалов как на Фаэтоне, так и на Марсе.
        Перед будущими космонавтами стояла сложная задача: искать планеты. И неважно, окажутся ли те обитаемыми или мертвыми: со временем ученые планировали организовать в открытых мирах добычу полезных ископаемых, чтобы не опустошать недра Фаэтона, Марса и Земли.
        Одновременно с открытием академии началось строительство межпланетных косми ческих кораблей на орбите Марса, богатого необходимыми материалами. Корабли, являясь настоящими космическими городами, могли преодолеть немыслимые расстояния до звезд и вернуться домой в разумные сроки - при жизни первого поколения экипажа.
        К моменту выпуска студентов космической академии на орбите построили трид цать кораблей, и ровно к тридцати звездам предстояло отправиться космонавтам.
        Целый месяц после окончания учебы молодые специалисты отдыхали и гадали, к какой звезде им предстоит лететь.
        И, наконец, день распределения наступил.
        Глава 3. В поисках другой жизни
        "Наконец-то! - радовался Реверик, шагая к стадиону и держа в правой руке приглашение, отпечатанное на бумаге с тиснением из шести драгоценных металлов и защищенное кожаной обложкой с позолотой. Точно такие же получили все выпускники космической академии, чья дальнейшая судьба была напрямую связана с изучением космических глубин. - Отправляемся в дальний путь!"
        Он вспомнил, что говорил преподаватель космической безопасности о совре менных кораблях.
        "Технологии кораблестроения достигли невероятных высот, и если закрыть иллю минаторы, - объяснял тот, - то вы не найдете в окружающей обстановке отличий от привычной вам фаэтонской. Искусственная гравитация аналогична настоящей, в замаскированных под окна экранах видны улицы городов, в миниатюрных парках отдыха присутствует искусственный ветерок. Корабли оборудованы новейшими систе мами подпространственной связи и могут обмениваться информацией практически в режиме реального времени. Экраны на стенах и потолках создают стопроцентное ощу щение пребывания на открытом солнце, там даже загорать можно - оборудование поз воляет. Земля и растительность в парке настоящие, так что не удивляйтесь. А фоновые природные и городские звуки окончательно заставят вас окончательно усом ниться в том, что вы находитесь в космосе. К сожалению, общение между экипажами в данное время возможно только через Центр Управления полетами, так как основной блок передачи-отправки сообщений находится на Фаэтоне. На Марсе имеется запас ной, так сказать, на крайний случай. Он законсервирован, но для расконсервиро вания и введения в
строй потребуется до двенадцати часов. С помощью подпространс твенной связи вы без проблем обменяетесь информацией с Центром Управления поле тами, получите с Фаэтона новые фильмы и музыку. Мало того, вы по-прежнему будете участвовать в жизни родной планеты. Система обмена информацией надежна, но говорю сразу: поломки не исключены, и паниковать из-за внезапного прекращения сигнала не стоит. Придется подождать какое-то время, затем связь наладится. Под водя итог вышесказанному, я могу с чистой совестью сказать: конструкторы сделали все, чтобы вы летели в космос не в кораблях, а, образно выражаясь, на осколке планеты, и не чувствовали себя затерявшимися в бескрайних просторах космоса".
        Корабли были рассчитаны на пятьсот человек, но изначально в каждом летело чуть больше трехсот. Астрономы, химики, программисты, электронщики, биологи, физики, математики и прочие - в космосе требовались специалисты многих профес сий. Даже воспитательницам и учителям отводилось место на борту: ученые понимали, что во время путешествия к далеким мирам произойдет немало событий, и решили перестраховаться. Но все же советовали не идти на поводу прессы: журналисты успели объявить о премии тому, кто родит первого космического ребенка, и заодно втянули сотни тысяч читателей в спор о том, на каком корабле родится первый гражданин галактики.
        По мнению ученых, не знающие о тонкостях долгой жизни в космосе журналисты привычно сунули нос не в свои дела и попытались навязать будущим космонавтам имидж не серьезных профессионалов, а клиентов космического публичного дома. Что касается первых граждан галактики, то гарантировать появление здорового потом ства в глубоком космосе ученые на данном этапе развития науки не могли.
        На беду журналистов скандальной газеты, студенты академии прознали о навязы ваемом имидже, разозлились и в полном составе явились в редакцию газеты, позво лившей себе думать о других так же, как и о себе. В результате шествия колонны студентов по редакции она перестала существовать как таковая, и все готовящиеся материалы, а так же архив, мебель и прочий инвентарь рыбаки несколько недель вылавливали в местной реке. Редакция обратилась в прокуратуру, но дело быстро закрыли: несмотря на огромное количество участников разрушения - более девяти тысяч человек - никто из жителей близлежащих микрорайонов в тот вечер ничего подозрительного не заметил. Журналисты кричали, что жителей запугали, но проку ратура опровергла досужие вымыслы: никто из опрашиваемых не выглядел запуганным. Наоборот, многих буквально распирало от веселья и счастья, когда они рассказы вали, что "а мы ничего не видели!"
        Вспоминая о том, как редакция приказала долго жить, Реверик ушел в себя и не заметил, как сошел с асфальтовой дороги на траву. Опомнился он, ощутив сильный удар по лбу. Выработанная годами тренировок привычка не позволяла обидчику уйти безнаказанным. Реверик молниеносно ударил по напавшему обеими руками и ощутил дикую боль в согнутых пальцах, а в стороне раздался добродушный смех. Сообразив, что что-то не так, Реверик дождался, пока звездопад в глазах прекратится, и увидел нападавшего, простоявшего на одном месте, по меньшей мере, сорок лет.
        "Да уж… этот точно место не уступит, - пронеслась мысль, - фонарные столбы намного хуже упертых баранов…"
        - Эй, Реверик, - воскликнул кто-то из толпы смеявшихся. - Мы и так знаем, что ты добьешься своего - не трогай столб, он нам еще послужит темными вечерами!
        Реверик повернулся на голос. В семи шагах от него стояла группа с космичес кого корабля "Кимбуран". Бывшие сокурсники из параллельной группы шли следом за ним, и золотые пуговицы на их новеньких костюмах приятно сверкали, радуя глаз.
        - Я знаю, зачем он так сделал, - объявил Виарант. - Нам к звездам лететь не один год, а он с размаху о столб - и звезды уже в голове пляшут, никуда лететь не надо.
        - О-о-о, - уважительно протянули из толпы. - А планеты-то вокруг этих звез дочек летают, или как?
        Реверик подавил нарастающую злость - не стоит обижаться на подобные шутки, тем более что драка с фонарным столбом на самом деле выглядит комично. Единст венный минус - кулаки болят после удара, да шишка на лбу не скоро пройдет.
        - Вот это, я понимаю, желание стать первым контактером с иными цивилизаци ями, - уважительно заявил Скит. - Извини, Реверик, но вынужден тебя огорчить: ничего у тебя не выйдет.
        - Почему это?
        - Потому что глупый вопрос. Мы станем первыми или вообще единственными кон тактёрами - нам всегда везет. Правда, мужики?
        - О чем речь?! Да мы самые везучие во всем Фаэтоне!
        - Не самые, - ответил Реверик. - Вам не светит стать первыми контактёрами, даже если вы найдете среди звезд аборигенов.
        - Это еще почему? - озадачились бывшие сокурсники.
        - Капитан вашего корабля не уступит честь первого контактёра и сам будет говорить с аборигенами.
        Лица собеседников вытянулись от удивления: до них дошло, что произойдет именно так, как сказал Реверик, и никак иначе. Рядовым космонавтам, как максимум возможного, светит постоять вокруг корабля, отдавая честь инопланетянам и не давая им возможности написать на обшивке местный аналог фразы "здесь был я".
        - Но если вы задержите посадку и будете летать вокруг обитаемой планеты до тех пор, пока не займете высшие посты на корабле, - заметил Реверик, - то шанс стать первыми у вас появится, не спорю.
        - Вот злобный монстр, - проворчал Отрикс. - Взял и убил мечту одной фразой.
        - Я не верю в вашу везучесть, поэтому не мечтайте о несбыточном, - отрезал Реверик. - Спорим, вам еще и лететь придется дальше нашего?
        - Спорим на коллективный щелчок по лбу от всего экипажа, что мы полетим к альфе Центавра! - не растерялся Отрикс. - Кто проиграет - надолго запомнит пора жение.
        - Если ему мозги до конца не отщелкают, - согласился Реверик. - На нашем корабле триста восемь человек, а у вас?
        - Столько же, - кивнул Отрикс. - У нас корабли одной системы.
        - Значит, никто не станет утверждать, что у противника перевес в силе, - подвел итог Реверик. - Айда на стадион.
        - Айда! - воскликнул Отрикс. - Момент истины недалек.
        Большие часы на фонарном столбе показывали без пятнадцати четыре.

* * *
        В четыре часа на центральном стадионе Фаэтона не предполагалось проведение спортивных соревнований, но количество желающих попасть на него превышало все разумные пределы. Сотни тысяч человек желали лично увидеть, как капитаны косми ческих кораблей сыграют в своеобразную лотерею: астрономы составили список из тридцати ближайших звезд, и капитаны должны были наугад выбрать цель полета кораблей. Каждый фаэтонец знал, что расстояние до названных звезд отличается в три раза от ближней до дельней, и от того, какие выпадут капитанам, зависит, сколько времени продолжится полет того или иного космического корабля.
        Денег за вход на стадион не брали, но на главные трибуны пропускали далеко не всех. Лучшие места остались за экипажами кораблей, пришедшими поболеть за своего капитана и по такому случаю надевшими парадное обмундирование. Зеваки и журналисты довольствовались боковыми местами. А самые хитрые и не особо рвущиеся стоять в многотысячной толпе и вовсе остались дома, наблюдая за происходящим в свободном пространстве квартиры, сидя на удобных диванах или креслах.
        Стадион оказался заполнен до отказа, а толпа все прибывала и прибывала. Опоздавшие собирались на площади и смотрели на огромные телеэкраны, по которым велась прямая трансляция с места знаменательных событий.
        Реверик показал приглашение, и его пропустили в центральный сектор. Он сел рядом со знакомыми по экипажу на третий ряд и болтал ни о чем до тех пор, пока часы не пробили четыре часа, и над стадионом не зазвучал гимн планеты.
        Присутствующие встали.
        От вспышек фотоаппаратов из боковых секторов зарябило в глазах, но Реверик не закрывал их, не собираясь выглядеть на фотографиях спящим. Подобное случа лось, когда он изредка моргал во время фотосъемок: фотографы исхитрялись снять его именно в микроскопический по протяженности момент моргания. Словно только и ждали.
        Прозвучали финальные звуки гимна, и в наступившей тишине на сцену, стоявшую посреди поля с привычного вида темно-синей травой, вышел ведущий в черном кос тюме с редкими блестками, знаменующими звезды и космическое пространство. Он поднял руки, и стадион взорвался приветственными криками. У Реверика заложило уши.
        - Дорогие друзья, я рад приветствовать вас в этот знаменательный день, - произнес ведущий в микрофон, стилизованный под старинную ракету, - и сообщить, что в космической эре Фаэтона наступает новая, поистине фантастическая глава! За сотни лет мы основательно изучили солнечную систему, и наступил момент, когда наши взоры обратились далеко за ее пределы. Отныне мы начнем присоединять к тер ритории Фаэтона не только планеты и планетоиды солнечной системы, но и осваивать далекие миры и заниматься поисками соседей по разуму в бескрайних просторах Все ленной. Сегодня мы вместе напишем новую страницу в изучении и освоении космоса!
        Трибуны зааплодировали.
        - Я верю, - делился ведущий заранее заученным текстом, - вслед за первыми тридцатью экипажами к далеким звездам последуют тысячи кораблей с учеными, путе шественниками и простыми туристами. И уже через сто лет любой фаэтонец будет отдыхать не только на планетах солнечной системы, но и на курортах других обита емых планет нашей галактики!
        Трибуны восторженно взревели.
        - А теперь, дорогие друзья, пришла пора сделать первый шаг к исполнению этой фантастической мечты, - провозгласил ведущий.
        Заиграла торжественная музыка, над стадионом взорвались четыре фейерверка. Все четыре, взрываясь, образовали силуэты космических кораблей, и ликование трибун заглушило звуки музыки.
        По полю к центру стадиона зашагали капитаны. Они друг за другом поднимались на сцену, ведущий произносил их имена, и трибуны приветствовали капитанов громом аплодисментов.
        Операторы показывали будущих космонавтов крупным планом, и на лицах галакти ческих путешественников без труда читалось волнение. Капитаны выглядели сдержан нее, но чувствовалось, что переживают не меньше, а то и больше членов экипажа. Никто не мог сказать, что ожидало космонавтов, но все надеялись, что экспедиции не окажутся безрезультатными.
        - Капитан Мимас, космический корабль "Кимбуран"! - произнес ведущий, и Реверик напрягся помимо воли. Выбор капитана Мимаса интересовал его больше обыч ного - тот руководил кораблем, на котором полетит Отрикс. Реверик бросил быстрый взгляд на друга. Тот смотрел на капитана и заметно нервничал.
        Мимас покрутил ящик с шарами и открыл дверцу. На миг застыв - выбирал, какой шар взять, - капитан сунул руку в ящик, вытянул и открыл шар. Ведущий ловко под хватил выпавший листок и развернул его, а потом поднес микрофон к лицу капитана. Мимас взял развернутый листок и громко произнес:
        - Звезда Бернарда!
        Трибуны привычно взревели от радости.
        Кто-то из друзей радостно похлопал Отрикса по плечу: путь от Фаэтона до звезды Бернарда равнялся шести световым годам. Космический корабль, развив мак симальную скорость, достигнет цели через восемь лет.
        Отрикс посмотрел на Реверика. Тот по-детски высунул язык: мол, проиграл, и к альфе Центавра полетит настоящий везунчик. Отрикс хитро улыбнулся и показал в ответ раскрытую ладонь: мол, рано радуешься, еще неизвестно, куда полетит твой корабль.
        Капитан по имени Сириус умудрился взять шар с надписью "Сириус А", но никто особо не удивился: с таким именем капитану должна была достаться именно эта звезда.
        - Звезда Лейтена!
        - Звезда Каптейна!
        - Процион!
        - Тау Кита!
        - Звезда Лакайль!
        С каждым разом вероятность вытянуть билет в сторону альфа Центавра увеличи валась, и когда на сцену вышел капитан "Антареса" - корабля, на котором летел Реверик, тот почувствовал, что сердце готово вылететь из груди.
        - Альфа Центавра, давай альфу Центавра! - прошептал он.
        Сосед по трибуне посмотрел в сторону Реверика, но так и не понял, сказал тот что-нибудь, или просто показалось.
        Капитан Эдельгрейсе крутанул ящик на один оборот и, не мешкая, достал шар. Реверик сглотнул и перехватил взгляд Отрикса.
        Капитан достал бумагу и прочитал:
        - Эпсилон Эридана!
        Трибуны взревели, и Отрикс взревел громче всех: Реверик тоже проиграл спор. Расстояние до звезды Эпсилон Эридана составляло десять с половиной световых лет.
        - Ну, копец: прощай, мозги! - пробормотал Реверик. Мало приятного в том, что он проиграл Отриксу, но это мелочи по сравнению с расстоянием, которое придется преодолеть. Полет в обе стороны составит около трех десятилетий плюс годы, которые уйдут на изучение планет. По возвращении домой экипаж корабля с чистой совестью отправится на пенсию, и до конца жизни будет привыкать к произошедшим на Фаэтоне изменениям или развлекаться на всю катушку, если останутся силы.
        С другой стороны, Отрикс тоже не выиграл: его корабль полетит не к самой ближней звезде от солнца. Теперь вопрос: придется обменяться тремя сотнями щелч ками по лбу или проще провести взаимозачет и уменьшить количество щелчков до абсолютного минимума?
        "Интересно, - подумал Реверик, - кому достанется альфа Центавра?"
        В ящике осталось три шара, и еще три капитана не знали, куда им предстоит лететь. Как ни странно, но оставшиеся "не разобранными" звезды относились к разным группам расстояний до Фаэтона. Одна звезда - ближняя, до второй примерно восемь с половиной световых лет, и еще звезда, расстояние до которой равнялось тринадцати с четвертью световых лет.
        - Кому-то сильно "повезет"… - вслух подумал сосед Реверика.
        - Это точно, - поддакнул Реверик. - Провести полсотни лет в космосе - такое не каждому врагу пожелаешь.
        - Особенно если полет пройдет впустую, - добавил сосед. - Но зато космонавты вернутся домой живыми легендами. А это многого стоит.
        - А кто спорит? - вздохнул Реверик. - Тем более, рядом с дальней звездой еще четыре находятся. Заодно и их проверят, если на основной не отыщут то, что искали. Глядишь, еще и гостей на Фаэтон привезут.
        - Хм-хм… Или там останутся, если мир окажется лучше нашего.
        - Или так, - ответил Реверик.
        Самую далекую звезду вытянул предпоследний капитан. Альфа Центавра досталась последнему, чему несказанно обрадовалась его команда: о полете к этой звезде мечтали с давних пор, задолго до того, как космические полеты к другим планетам стали реальностью. Мысли предпоследнего капитана остались при нем.
        - Забавно вышло, - заметил кто-то за спиной Реверика. - Последнему лететь меньше всех.
        - А вот я всегда говорил, - прозвучал другой голос, - что выбирать звезды и сдавать экзамены надо именно так: по студенческому закону подлости самый простой билет остается лежать до тех пор, пока других не останется.
        - Уважаемые космонавты! - объявил ведущий по окончании лотереи. - Сейчас вас отвезут в Центр для собрания членов экипажей. Послезавтра утром вы отправитесь на космодром и перелетите на Марс, где находятся корабли дальнего следования. Ровно через три дня вы отправитесь в полет к далеким звездам! От лица всех фаэтонцев, как собравшихся здесь, так и наблюдающих за вами на всех освоенных планетах, желаю удачного путешествия и непременного возвращения в родной мир!
        Снова заиграла торжественная музыка, и в небе загрохотал-засверкал фейерверк.
        Зрители вставали и стоя хлопали космонавтам.
        Торжественный обмен щелчками по лбу не состоялся: Реверик не скрывался от Отрикса, но тот после финальной речи ведущего почувствовал себя намного более взрослым и решил не заниматься глупостями перед полетом.
        Глава 4. Голос далекого мира
        - Нет в жизни счастья, - сказал помощник капитана Эдельвейсе. - Стоило уле теть в далекий космос ради того, чтобы избавиться от лишних хлопот, как выясня ется, что и здесь проблем не меньше!
        Капитан согласно кивнул.
        - Ты прав, Туди Зель, ты прав… - заметил он. - Работы непочатый космический край, и конца и края ему не видать… Но кто виноват, что Вселенную создали беско нечной?
        Помощник хмыкнул и углубился в расчеты.
        Работа кипела. Каждый день в течение трех лет, начиная с момента старта, космонавты получали огромное количество информации о космосе и совершали одно открытие за другим. С момента пробуждения и до момента засыпания космонавты ана лизировали и вычисляли, вычисляли и анализировали. А поскольку они еще успевали проводить сеансы связи с другими кораблями для обмена полученными данными, вре мени на отдых почти не оставалось.
        Тем не менее, космонавты с разных кораблей отличались друг от друга: преодо левшие большую часть пути чаще улыбались и казались довольнее летевших к дальним звездам, ходивших с непроницаемыми лицами и гордившихся тем, что станут первыми людьми, отлетевшими от родной планеты на немыслимое расстояние.
        При этом капитаны честно предупреждали: во время полета нагрузка только воз растет, и в недалеком будущем ожидается едва ли не удвоение объема полученных данных. Ожидалось, что корабль "Суф еРлеон" долетит до альфа Центавра через два года, и анализировать полученные его экипажем данные придется всем космонавтам. На основе полученных сведений придется откорректировать планы работы со "своими" звездами. Поэтому об отдыхе космонавты успевали помечтать только во сне. Наяву оставалось завидовать тем, кто с начала полета спал в криогенных камерах: предс тавители определенных профессий предпочли не тратить годы жизни в ожидании работы, и пребывали в криогене до тех пор, пока на корабле не потребуется их присутствие. Ремонтников изредка будили ради планового осмотра оборудования, а учителя и воспитательницы, вопреки ожиданиям оставшихся на Фаэтоне журналистов, беспробудно спали с самого начала полета и, судя по всему, могли и вовсе прос пать до его окончания. Остальные члены экипажа довольствовались обычным отпуском: в криогенной камере время пролетало незаметно, и организм не успевал отдохнуть и
набраться новых сил.
        Реверик за три года полета ни разу не отправился в отпуск, но понял, что пора сделать перерыв, когда прозвенел первый звоночек - необычный сон: Реверик как наяву ощущал, что находится на планете-столице союза центрально- галактических миров и наблюдал за разговором президента галактики и первого советника.
        - За прошедшую неделю мы уничтожили триста двадцать семь спамовых спутников, - докладывал советник. Во сне и советник и президент выглядели вполне себе фаэтонцами.
        Президент гневно сжал ладони.
        - Ненавижу спамщиков! - рявкнул он. - И кто только рассылает эту гадость по Вселенной? Нормальным кораблям уже летать страшно - капитаны боятся, что аварии неизбежны.
        - Не совсем так, - ответил советник. - В основном спам-спутники отправляют в космос отсталые планеты, намеревающиеся наладить торговлю бесполезным барахлом. Их спутники сделаны на гелевой основе и при столкновении не пробивают обшивку, а приклеиваются к ней - чтобы люди могли прочитать рекламу, когда корабль совершит посадку на планете.
        - Уничтожить спам! - приказал президент.
        - Уже исполнено! - ответил советник. - Перехваченные спам-спутники перерабо таны. Все, кроме одного: вчера мы перехватили спам-спутник необычной модели. Он тяжеловесен, состоит из металла и перевозит вот такую золотую пластину с изобра жением двух существ и точным местом планеты в галактической системе координат. Полагаю, что торговцы с этой планеты занимаются животноводством, и дела у них идут в гору. Иначе бы они не высылали золотые пластины в практически вечных спам-спутниках. Наладим контакт?
        Президент посмотрел на пластину.
        - А эти двое - это аборигены или продаваемые животные? - спросил он
        - Скорее всего, животные, - заметил советник. - Насколько мы можем судить, ни в одной развитой цивилизации не принято высылать свое изображение в обна женном виде. Это несолидно, к тому же, квалифицируется как эротическое надруга тельство над зрителями и подлежит демократическому уничтожению.
        - Значит, это животные… - пробормотал президент. - Прямоходящие. И выглядят аппетитно.
        - Так что? - спросил советник. - Наладить контакт для покупки продуктов питания?
        Президент задумался.
        - Полагаю, - ответил он спустя три минуты, - идея хорошая, но нам пока ни к чему, своего хватает. А спам-стутник и эту штуку все-таки отправьте на переп лавку. Мне без разницы, в какой обертке спамеры рассылают рекламу. Такие спутники куда опаснее. Если столкнетесь с подобным еще раз - демократически забаньте эту планету ко всем чертям, чтобы ни одна ракета больше не вылетела за пределы их планеты!
        - Будет исполнено, - ответил советник.
        Через двадцать минут космический зонд "Воядирж" с далекого Фаэтона отпра вился на переплавку, а Реверик, несмотря на приснившийся жар плавильной печи, проснулся в холодном поту. Он понял: если не отдохнуть, то вскоре сны о при шельцах будут сниться всё чаще и чаще, а потом инопланетяне и вовсе начнут мере щиться в каждом темном углу. Пришла пора подумать о чем-то менее звездном и иноп ланетном, например, о коллекции не просмотренных фильмов, накопившихся за три года полета. С помощью зрелищных кинокартин наверняка удастся избавиться от ставших назойливыми мыслей о жителях дальних миров и вернуть душе былое спокойс твие и нормальные сны на мирные фаэтонские темы.
        - Хватит, - сказал он руководителю отдела. - Я устал видеть работу не только наяву, но и во сне. Три года вкалывания без передышки лишили меня сил, и, чувст вую, скоро подарят невидимых прочим собеседников. Вы меня понимаете?
        - Ты сам настаивал на беспрерывной работе, помнишь? - напомнил руководитель, но приказ о выходе в отпуск подписал.
        - Откуда я знал, что любимая работа настолько меня доканает? - вздохнул Реверик.
        - Закон переизбытка: любимое занятие без необходимого перерыва превращается в пытку. Ради того отпуск и придуман, чтобы наконец-то сбежать от любимой работы на месяц-другой, - пояснил руководитель. - Держи приказ и иди отдыхать. Только сменщику работу передай.
        Реверик кивнул, радуясь тому, что через два часа наконец-то почувствует всю прелесть отпуска, но через три часа и двадцать семь минут случилось небывалое: космос "заговорил". Радисты уловили знакомые сигналы с планеты Эпсилон Эридана, и поначалу подумали, что перехватили отголоски послания с Фаэтона, отправленного сотни лет назад "на деревню дедушке" и вернувшегося владельцам на манер письма с пометкой "адресат отсутствует или не может расшифровать ваш почерк". Но в нес кольких местах текст звучал иначе. И созданная по такому случаю комиссия пришла к выводу: исходный сигнал был перехвачен и прочитан жителями далекого мира, которые вступили в космическую переписку, написав ответ и отправив его в обратном направлении.
        - Это фантастика! - воскликнул Эдельгрейсе, прочитав доклад. - Немедленно отправляем рапорт на Фаэтон: первый контакт можно считать состоявшимся! Прини майтесь за работу: мы напишем новое послание жителям Эпсилона. И чем раньше мы его отправим, тем лучше!
        - Но у нас и так много заданий, - осторожно ответили участники. - Работа над установлением контакта с инопланетным разумом займет много времени… необходимо использовать силы свободных космонавтов.
        - Без проблем! - ответил капитан. - Раз уж вы не хотите стать первыми кон тактерами…
        - И помереть от хронической усталости, не долетев до Эпсилон Эридана? Нет, спасибо!
        - Приказы не обсуждаются, - напомнил капитан.
        - Но нигде не сказано, что они выполняются, - отпарировали космонавты. - Либо освобождайте нас от прежней работы, либо…
        Капитан посмеялся.
        - Ладно, я понял, - кивнул капитан. - Не буду вас перегружать дополнительной работой и сменой деятельности… знаю, как это бьет по нервам. Приказываю собрать дела всех отдыхающих и выбрать среди них наиболее подходящих для данной работы.
        Помощник капитана кивнул и ввел в компьютер запрос. Через три секунды принтер выдал полный список отпускников, и наиболее подходящими кандидатурами оказались четыре человека, в том числе и Реверик.
        Отпуск, продлившийся два с небольшим часа, закончился. Реверик только-только досмотрел новый фильм, как раздался телефонный звонок, и отпускника вернули из мира киногрез, поздравив с окончанием отпуска и приказав явиться в кабинет капи тана корабля.
        - Как, закончился? - удивился Реверик. - Уже?
        - Отпуск быстротечен, парень, - ответил помощник капитана, - вроде только начался, а не успеешь оглянуться, как пора идти на работу. Суровая правда жизни. И не раздражай меня, Реверик: ты - отдохнувший, а я уже шесть месяцев живу без выходных.
        - Но я только что ушел в отпуск, не прошло и трех часов! - воскликнул Реве рик. - Я сам три года почти без выходных работал!
        - Да? Сочувствую. Но компьютер выбрал тебя среди сотен отпускников, как самого подходящего, так что поторопись. В кабинете капитана узнаешь новость, от которой и сам не захочешь отдыхать, - туманно намекнул Туди Зель и отключился. В телефоне заиграл космический гимн Фаэтона. Реверик со вздохом встал с кресла и отправился в кабинет высокого начальства.
        "И что им понадобилось от ученого, который видит во сне инопланетян, болта ющих о правлении галактикой? - подумал он с тоской. - Хотят, чтобы я грезил иноп ланетянами наяву? Ладно, только пусть потом не удивляются моей невменяемости и загадочным докладам о зеленых слониках с крыльями".
        Он вошел в кабинет, не скрывая недовольства: пусть он и не высший чин, но обрывать отпуск в первые же часы - дело, недостойное умных начальников.
        В кабинете он пробыл три минуты, но вышел оттуда, едва сдерживая смех и совершенно забыв об усталости: капитан назначил его руководителем отдела по тех ническому усовершенствованию переговоров с инопланетной цивилизацией. Отныне Реверику официально разрешалось разговаривать с летающими слониками любого раз маха крыльев и расцветок. И ради этого занятия капитан приказал собрать новый подпространственный передатчик для скоростной связи с инопланетянами. Используя наработки ученых и схемы подпространственных передатчиков, Реверику требовалось создать прибор, работающий на частоте, отличной от используемой для общения с Фаэтоном, и отправить схемы прибора эпсилонцам: обмен информацией при помощи обычных, "медлительных" сообщений мог затянуться на долгие годы, вплоть до под лета корабля к далекой планете.
        - Как грамотный инженер, ты должен лечь пластом, но выполнить задание в кратчайшие сроки! - приказал капитан. - Приказ понятен?
        - Но… - растерялся Реверик, - мы можем сделать дополнительную антенну для имеющегося передатчика, зачем городить огород и создавать новые оборудование и стандарт подпространственных сигналов? Это невыполнимое задание для одного чело века.
        - Я назначил тебя руководителем группы, а не экспериментатором-одиночкой, - поправился капитан. - Твое дело: довести до белого каления коллег на корабле и Фаэтоне, но добиться появления нового оборудования. Имеющаяся на корабле система удобна до невозможности - не спорю. Но если мы поставим дополнительную антенну, то рискуем сбить настройки и лишиться связи с Центром Управления Полетами, а значит, потеряем возможность общаться с экипажами других кораблей. Иначе говоря, окажемся затерянными в космосе, без общения с родными и коллегами. Я готов общаться с инопланетянами, но платить подобную цену выше моего морального права. Ты меня понимаешь?
        Реверик задумался: по идее, настройка не должна быть настолько хрупкой.
        - Не очень, - ответил он. - Я кое-что соображаю в радиотехнике, и не все доводы кажутся мне убедительными.
        Капитан призадумался.
        - Хорошо, - сказал он, - я вижу, тебя не напрасно учили. Тогда настоящая опасность: если мы используем для переговоров с Фаэтоном и Эпсилоном сигналы одной частоты, они заглушат друг друга, и мы рискуем не получить крайне важные сообщения с Родины, если они придут к нам во время переговоров с инопланетянами.
        - Это да, - согласился Реверик. Связь с Фаэтоном лучше всего держать посто янно.
        - Поэтому ты и должен создать прибор специально для разговоров с иным разу мом, - приказал капитан. - Еще вопросы есть?
        - Нет.
        - В таком случае, выполняй! - торжественно произнес капитан. - Удачи тебе в этом нелегком деле!
        Через час Реверик и капитан обсудили идею с ЦУПом, и на Фаэтоне рвение капи тана оценили, но не одобрили: на корабле не было технологической базы для соз дания еще одного подпространственного передатчика. Вместо этого ученые предложили разработать систему передачи звука в сверхсветовом режиме.
        Через месяц совместная космическо-фаэтонская группа предложила идею: разог нать звуковую волну в специальном кольцевом тоннеле и попутно очистить ее от сто ронних шумов при помощи ассиметричного фильтра. Фильтр усиливал и концентрировал основную часть звуковой волны, превращая ее в подобие лазерного луча. Звуковые импульсы, разъединяясь и вновь соединяясь в кольцевом тоннеле, созданном на месте резервной вентиляционной шахты, ускоряли друг друга до невиданных скорос тей. Сконцентрированный звук многократно прогонялся по тоннелю и, выходящий из тоннеля, на самом деле распространялся в космическом пространстве быстрее сол нечного света.
        Через полгода ежедневных работ на корпусе корабля установили дополнительные усилители. Разогнанный до сумасшедшей скорости звук отправился в сторону Эпсилон Эридана и достиг цели в фантастически короткие сроки.
        Используя словарный минимум языка эпсилонцев, Реверик умудрился объяснить им принцип работы устройства, и через шестьдесят восемь дней состоялась первая зву ковая беседа.
        После этого группа Реверика приступила к работе над автоматическим перевод чиком, и со временем скорость перевода увеличилась в двадцать шесть раз, за что капитан Эдельгрейсе без устали благодарил лингвистов. Те на основе сообщений непрерывно создавали словарь эпсилонского языка и следили за тем, чтобы перевод получался правильным и по возможности полным.
        Автоматический переводчик справлялся с работой на шестьдесят семь процентов - некоторые вопросы или ответы оставались непонятыми. Лингвисты работали, не покладая рук, пытаясь определить, что означало то или иное слово, и на очередном собрании предложили усовершенствовать прибор для передачи видеосигнала: при помощи изображения было бы намного легче переводить или ассоциировать непонятные выражения или же, на крайний случай, заменять их картинками или видеороликами.
        Группа поделилась идеей с эпсилонцами и получила горячее одобрение со сто роны инопланетян. Однако во время испытаний выяснилось: видеопоток забивается мощными помехами от какого-то космического объекта, из-за чего видеосвязь стано вилась невозможной.
        Реверик отправил на Фаэтон сведения о помехах, надеясь на решение проблемы объединенными усилиями десятков тысяч ученых, и сам приступил к разработке обо рудования для качественной фильтрации видеопомех. Эпсилонцы тоже не сидели, сложа руки: Реверик общался с ними, когда Эдельгрейсе занимался прочими делами. Нес мотря на желание капитана и его помощников общаться с инопланетянами сутками нап ролет, они не могли забросить основную работу. Реверик как руководитель проекта, имел право задавать любые вопросы эпсилонцам и давать ответы согласно уровню собственной компетенции. Вопросы сложнее приходилось записывать и передавать вышестоящим чинам.
        За последующие полтора года он так и не сумел отдохнуть, но уже привык к мысли о том, что в ближайшие десятилетия отдых ему будет только сниться, а в отпуск удастся уйти после выхода на пенсию. Если работодатели не перехватят его через час наслаждения пожизненным отдыхом и не уговорят работать до самой смерти.
        Из-за огромной занятости Реверик всего три раза участвовал в дискуссиях с экипажами других кораблей, но успел поспорить с Отриксом. Чувствовалось: Отрикс впал в депрессию, поскольку мечта об участии в первом разговоре с инопланетянами не сбылась, но все же надеялся, что именно "Кимбуран" первым совершит посадку на обитаемую планету, и право настоящего "первоконтактника" останется за ним.
        - А вдруг ваши инопланетяне окажутся страхолюдинами, каких свет не видывал? - спросил Реверик в ответ на озвученные мечты. Он давно задумывался над тем, как выглядят жители Эпсилона. Они описывали себя достаточно подробно, но описания относились к тридцати с небольшим процентам непереведенных слов, и получить точный портрет не представлялось возможным. - Или, наоборот, они настолько прек расны, что мы почувствуем себя жуткими страшилами, а они побоятся встречаться?
        - На своих инопланетян посмотри сначала, - обиделся Отрикс. - Они себя давно описали, и что? До сих пор на наш язык перевести не можем, словарный запас недостаточен.
        Реверик кивнул в ответ:
        - Ты прав, - сказал он. - По радио себя можно так описать - лучшие реклам щики от тоски удавятся. Самое лучшее - посмотреть друг на друга хотя бы через экран. Но с этим пока никак.
        - Да у тебя всегда никак, - махнул рукой Отрикс
        - Зато я общаюсь с инопланетянами, а ты - еще нет. И ты мне просто завидуешь.
        - Ничего я не завидую! - покраснел Отрикс. Возможно, от гнева, но Реверик посчитал, что он стыда.
        - Докажи, - потребовал он. - Присоединяйся к проекту по созданию фильтра видеопомех. Нам лишние руки не помешают. Тем более, ты грамотный практик.
        - Каким образом? - спросил Отрикс. - Я же на другом корабле нахожусь, если ты не забыл.
        - Помню. Но именно это мне от тебя и нужно - далекое от нас месторасположение.
        - Ладно, - Отрикс взял быка за рога. - Но я еще посмотрю, какой ты руководи тель: сумеешь уговорить мое упертое начальство - присоединюсь к вашей работе. А не уговоришь - грош тебе цена как начальству.
        Реверик хмыкнул.
        - Ты так говоришь, словно не желаешь пообщаться с иным разумом, - подметил он.
        - Я не хочу заранее себя обнадеживать, - буркнул Отрикс. - Действуй, коли сам вызвался добровольцем, не тяни резину!
        - Договорились. Конец связи.
        Экран погас, и Реверик отправился к капитану с предложением включить в команду человека со взглядом со стороны. Эдельгрейсе заранее отказался от выпол нения подобной идеи, но доводы молодого космонавта выслушал: а вдруг снова проз вучит дельный совет?
        - Как вы знаете, - издалека начал Реверик, - работающие в дружном коллективе люди со временем начинают понимать друг друга с полуслова. Это хорошо, но посте пенно соратники начинают одинаково думать и выдвигать схожие идеи. Отриксу под силу взглянуть на проблему под другим углом и заметить пропущенное нами в силу единомыслия. А как человек завидующий, он начнет работать лучше меня исключи тельно из вредности, и думаю, принесет немало пользы.
        - М-да… - произнес капитан. - Уговаривать ты умеешь, я давно заметил. Так и быть, я согласен. Но не вздумай повторить сказанное капитану "Кимбурана" - оби дится за подчиненного.
        - А как его уговорить?
        - Это я беру на себя, - Эдельгрейсе как никто другой знал, насколько упря мыми бывают капитаны. И если рядовому космонавту удалось уговорить одного, то это не означает, что успех и дальше будет ему сопутствовать.
        Капитан "Кимбурана" действительно воспринял в штыки предложение зачислить Отрикса в комиссию по работе с эпсилонцами: на корабле хватало работы. Но доводы Реверика, прозвучавшие в более обтекаемом и расширенном варианте Эдельгрейсе, сделали свое дело, и капитан нехотя согласился перевести Отрикса в отдел по параллельному изучению технических проблем контакта между цивилизациями.
        - Только до тех пор, пока "Кимбуран" не долетит до цели путешествия! - заявил он.
        - Разумеется, - ответил Эдельгрейсе.
        Условие устроило обе стороны, и Отрикс официально приступил к работе над созданием устойчивого к помехам видеосигнала.

* * *
        Тем временем представители обоих миров решили обменяться знаниями и опытом в науках. Оказалось, что развитие цивилизаций шло разными путями, и более развитые эпсилонцы научились проделывать такие трюки с химическими веществами, что фаэтонцы не сразу поверили услышанному. Но когда эпсилонцы передали несколько химических формул для проверки, результаты превзошли все ожидания, и ученые убе дились: эпсилонцы нисколько не приукрашивали достижения собственной цивилизации. Описания оказывались одно фантастичнее другого, но полученные вещества обладали всеми заявленными свойствами и принесли немало пользы промышленности Фаэтона.
        Когда ученые признались, что ничего подобного придумать им даже в голову не приходило, эпсилонцы расщедрились не на шутку и скопом выдали большую партию формул и связанных с ними историй.
        Потрясенные свалившимся с небес счастьем, ученые активно взялись за дело и в скором времени поставили производство веществ на поток в промышленных масштабах: инструкции по их использованию являлись исчерпывающими, и фаэтонцы заранее знали, где и в каком количестве применят полученное.
        Полный список формул опубликовали небольшим тиражом для служебного пользова ния, часть тиража отправили с Фаэтона на Марс и Землю для самостоятельного соз дания колонистами необходимых веществ.
        Польза от всех веществ была такова, что ученые предпочли не делать выбор между самыми важными и наиважнейшими формулами. Они не стали перескакивать с пятого на десятое, а создавали вещества прямо по списку. Страницу за страницей проходили они, создавая очередные шедевры химии, и постепенно записи подходили к концу. Завершающей записью шла формула чудо-укрепителя, способного в десятки раз повысить износостойкость недолговечных вещей, приборов и жилья. Ученые подсчи тали: для нужд промышленности потребуется двести восемьдесят тысяч тонн укрепи теля, и запустили формулу в производство на шести крупных химических заводах Фаэтона.
        Глава 5. Открытие
        Отрикс изучал переданные Ревериком данные о помехах со стороны Эпсилон Эри дана - мощность, направление, источник и прочее, - и сравнивал их с полученными в обсерватории "Кимбурана". В простонародье работа носила название "найди десять отличий" и была нудной до невозможности: девяносто девять процентов данных сов падали.
        Зато оставшийся процент преподнес сюрприз: числа в трех пунктах отличались настолько, что полусонный с утра Отрикс окончательно проснулся, соскочил с кресла и подбежал к столу в дальнем углу кабинета.
        Загрузив данные расположения звезды и линии помех в проекторатор - проектор, моделирующий трехмерное изображение, - Отрикс надавил на кнопку "действие", и пока прибор обрабатывал полученную информацию, схватил со стола фотографии звезды Эпсилон Эридана. Планета, к которой летел "Антарес", выглядела точка точ кой, но Отрикса интересовала не столько она, сколько ее окружение. И когда проек торатор смоделировал проекцию Эпсилон Эридана и наложил на нее переливающееся изображение волн, делающих обмен видеоданными невозможным, Отрикс ахнул от удив ления: со стороны Фаэтона и летевшего к звезде "Антареса" на самом деле казалось, будто источник помех находится далеко за пределами звезды. Однако на фотогра фиях, сделанных в обсерватории "Кимбурана", было отчетливо видно, что источник помех находится поблизости от планеты.
        - Телефон, - торопливо произнес Отрикс и чуть ли не бегом направился в обсерваторию делать дополнительные снимки. - Набрать "Реверик". Звонить, пока не ответит!
        Антигравитационная телефонная трубка, висевшая у него над головой, автомати чески набрала номер телефона Реверика. Сигнал передался на внешнюю антенну через десятки усилителей, расположенных в стенах по всему кораблю, через подпростран ство отправился на Фаэтонскую приемо-передающую станцию, и уже оттуда - к адресату.
        "Вот он удивится, - подумал Отрикс, на лифте поднимаясь на верхний этаж корабля, в обсерваторию. Сегодня в ней дежурил астроном Ксимер - коллеги ушли на заслуженный двухдневный отдых и наслаждались музыкой на небольшом пляже при свете искусственного солнца - отдыхали от звездного неба. Большую часть рабочего времени они фотографировали космос и занимались обработкой фотографий, разыс кивая звезды с планетами: в недалеком будущем фаэтонцы намеревались отправить экспедиции на расстояние до двадцати световых лет от Солнца, и важно было узнать, к каким звездам стоит лететь.
        Заметив вбежавшего, астроном поднял голову и немало удивился вторичному появлению Отрикса.
        - Опять ты? - воскликнул Ксимер. - Недавно же закончил работу. Или я ошибаюсь?
        - Разумеется. Я на обед ходил, - соврал тот.
        Ксимер посмотрел на часы: Отрикс вышел часа полтора назад.
        - Нехило ты обедаешь, - восхищенно заметил он.
        - А то ж, - согласился Отрикс и похлопал себя по животу. - Нужно сделать еще с полсотни фотографий: я стою на пороге важного открытия.
        - И что ты собираешься открыть? - заинтересовался астроном. - Не поделишься информацией?
        - Сфотографирую - увидишь, - ответил Отрикс. - Дай мне двадцать минут.
        - Да хоть двадцать часов, - радушно предложил астроном. - На сегодня я раз бираюсь с отснятым материалом, так что фотосессия нашим звездам не грозит.
        - Отлично! - Отрикс подошел к пульту управления и попутно посмотрел на экранчик летающего слева от головы телефона. Сигнал все еще бороздил просторы космоса в поисках корабля адресата. - Время есть.
        Приказывая автоматической системе настроиться на Эпсилон Эридана, Отрикс установил увеличение изображения и качество фотографий на максимум - при данных настройках астрономы на Фаэтоне спокойно разглядывали поверхность планетоидов из пояса Оорта. Единственным минусом настройки на максимальную мощность являлся сумасшедше быстрый нагрев электронного оборудования, но система охлаждения, основанная на использовании космического холода, успешно правлялась с перегре вом, и оборудование пока еще ни разу не растеклось лужей по полу. Тем не менее, астрономы перестраховывались и использовали максимальный режим нечасто.
        Изображение увеличивалось, не теряя четкости. Темный объект становился все более и более различим, и мелкие детали перестали быть размытыми спустя треть часа.
        В ожидании максимальной четкости объекта Отрикс помогал астроному и пос мотрел на увеличенное изображение объекта после того, как прозвучал сигнал готов ности.
        От увиденного по телу прошел холодок. Нажимая на кнопку "съемка", Отрикс сделал десять фотографий и приказал немедленно их отпечатать. Теперь точно знал, почему все попытки создать фильтр для помех обернулись неудачей. С легким гуде нием выдвинулись фотографии из автопечатника.
        - Я могу посмотреть? - спросил Ксимер.
        - Извини, но у меня нет времени, - ответил Отрикс. - Чувствую, плохо наше дело.
        - А что случилось? - выкрикнул астроном вслед убегающему Отриксу.
        - Посмотри на экран, я оставил все, как было! - ответил тот, выскочил из обсерватории и побежал в центральную часть корабля.
        Астроном пожал плечами и подошел к экрану.
        - И что такого? - непонимающе спросил он.
        Пожав плечами, Ксимер вернулся к столу и продолжил работу.
        Не желая тратить время попусту, Отрикс помчался прямиком к капитану: требо валось срочно предупредить всех, начиная от руководства корабля и заканчивая Цен тром Управления Полетами: что бы ни утверждали жители Эпсилон Эридана относи тельно источника помех, в реальности дело обстояло иначе.
        Отрикс был готов оказаться в роли вселенского паникера, устраивающего исте рику на пустом месте, но знал, что обязан поделиться новостью. А дальше пусть капитан решает, как поступить: либо забыть об этом деле, либо забить в колокол и поставить на уши всю цивилизацию.
        Влетев в кабинет секретарши - девушки, обладавшей не особо выразительной внешностью, но умеющей печатать текст без ошибок со скоростью полторы тысячи знаков в минуту и готовой вышвырнуть из приемной всех, включая самого капитана - Отрикс автоматически принял боевую стойку и ловко уклонился от запущенного сек ретаршей в его сторону пресс-папье.
        - Я по срочному делу, - торопливо заявил он, пока секретарша не вздумала вышвырнуть его в коридор - с нее станется.
        - Других дел не существует в природе, - отрезала Хильма. - Становись в оче редь!
        - В какую?! - удивился Отрикс. - Здесь никого нет.
        - Держи квиток, - секретарша протянула картонку с четырехзначным числом. - Подойдешь через три месяца. Раньше занято.
        - Какая ты ужасная, особенно когда сердишься, - не сдержался Отрикс.
        - Чего сказал?! - секретарша приподнялась с места, и Отрикс вспомнил, что она отлично владеет боевыми приемами.
        - Давай сделаем так, - предложил он, - чтобы не тратить напрасно время и нервы, ты доложишь капитану о моем открытии.
        - И что ты открыл? - сурово протянула секретарша. - Большую Космическую Пол литру?
        - Я, что, похож на человека, открывающего данные емкости?
        - Да. Ты ведешь себя слишком буйно.
        - Когда ты узнаешь, что натворили эпсилонцы, поведешь себя не лучше! Они утверждают, что помогают нам, но в реальности обманывают!
        К его удивлению, секретарша осталась непоколебимо стоять на прежнем месте, словно Отрикс сказал не важную новость, а объявил никому не нужную информацию о том, сколько градусов за бортом.
        - И что с того? - не поняла секретарша. - Где доказательства?
        - Здесь! - Отрикс протянул фотографии, но секретарша не успела их просмот реть и вынести вердикт о степени важности сделанного Отриксом открытия - из каби нета выскочил капитан.
        - Опять связь с Фаэтоном прервалась! - гневно рявкнул он. - Инженеров ко мне, немедленно!
        Капитан буквально кипел от ярости, мысленно метал молнии и разрывал многове ковые деревья на крохотные поленья. Отрикс застыл в ожидании неприятностей: попасть начальству под руку во время его буйства весьма вредно для карьеры.
        Капитан глубоко вдохнул и выдохнул, пытаясь успокоиться.
        - …и чего ради я их только в экипаж принял? - буркнул он. Первая волна эмо ционального всплеска прошла, но не факт, что следом не начнется вторая. - Не могут толком оборудование починить: третий раз за неделю неполадки в системе! Но ничего… еще раз халтурно выполнят работу - отправлю в криоген на триста лет! И хрен их кто потом на работу по профессии возьмет с тамошними технологиями! Двор никами остаток жизни проработают!
        - С таким отношением к неполадкам в криогене не хватит места для всех членов экипажа, - заявила секретарша. Отрикс и сам об этом подумал, но озвучивать мысль не решился: не до того сейчас, есть дела поважнее, чем перепалка с капитаном по поводу расторопности и умственных способностей отдельных представителей экипажа.
        Капитан шагнул к столу и только в этот момент заметил, что в приемной помимо секретарши находится кто-то еще. Отрикс поразился мгновенной смене эмоций. Капитан поздоровался настолько приветливо, словно и не думал ни с кем ругаться.
        - Надеюсь, ты не расскажешь коллегам о том, что я мечтаю превратить инже неров в дворников далекого будущего?
        - Честно говоря, - ответит Отрикс, - чинить приборы полагается не инженерам, а ремонтникам.
        Секретарша презрительно фыркнула.
        - Это было раньше, - пояснил капитан. - Видишь ли, я успел отправить их в криоген два месяца назад по той же причине. Неудачно выбрал специалистов, как выяснилось. А ты по какому вопросу?
        Отрикс шагнул вперед, но секретарша мгновенно встала между ним и капитаном и вытянула руки в стороны, не пропуская посетителя без предварительной записи. Пришлось высказать новости поверх ее головы - единственная и основная проблема секретарши заключалась в том, что она была на голову меньше большинства посети телей. Впрочем, невысокий рост компенсировался боевым характером.
        - У нас большие проблемы, - сообщил Отрикс.
        - Ты тоже не можешь выйти на связь с Фаэтоном? - уточнил капитан, указывая на летающий телефон: тот постоянно находился сверху согласно веянию конструк торов - чтобы не мешаться под руками.
        - И это тоже, - кивнул Отрикс.
        - Что еще?
        - Эпсилонцы нас обманывают.
        - Ты исхитрился поговорить с ними через детектор лжи? - восхитился капитан. - Молодец, отличное рацпредложение! Скорее неси сюда этот детектор, я хочу пого ворить через него со своими родственниками и кое-какими друзьями и подчиненными.
        - Нет, - ответил Отрикс, - детектора не существует.
        - Так сделай его!
        - Я не за тем сюда явился.
        Секретарша повернулась лицом к капитану.
        - Он без очереди рвется! - возмущенно заявила она. - Возводит поклеп на инопланетян!
        - А разве поклепы возводят в порядке живой очереди? - не понял капитан.
        - Послушайте, у меня серьезное дело, а не хохма дня! - воскликнул Отрикс.
        - Коли так, заходи, - пригласил капитан. - Хильма, никого не пускать.
        - Ну, конечно! Я стараюсь, выполняю приказ, а потом вы выходите и делаете из меня дуру дурой! - съязвила секретарша.
        - Не хами начальству! - капитан пропустил посетителя в кабинет. А когда закрыл дверь, Отрикс поинтересовался:
        - Что это с ней случилось? Хильма никогда себя так не вела.
        Капитан устало махнул рукой: ему до чертиков надоели мелкие неприятности полета, превращаемые основными участниками в локальные катастрофы вселенского уровня. То же самое он подумал насчет новости о лгущих инопланетянах. По его мнению, из-за неправильного или неполного перевода произошло недоразумение, а Отрикс решил, что инопланетяне его жестоко обманули.
        - Хильма поругалась с подругами, оставшимися на Фаэтоне, и решила всеми правдами и неправдами заставить меня отправить ее в криоген до возвращения домой, - лаконично пояснил капитан.
        - Зачем? - не понял Отрикс. Он вообще слабо понимал некоторые действия про тивоположного пола и считал их хаотичными. Импульсивность некоторых особ доводила его до белого каления, а особенно злило то, что внятных причин для подобного поведения не могли назвать и сами особы.
        Капитан саркастически усмехнулся.
        - Ты, погляжу, в том деле совершенно не разбираешься, - подметил он, пред лагая Отриксу сесть за стол. - И даже представить не можешь, насколько изощренно могут мстить женщины.
        Тот развел руками: он никак не мог сообразить, в чем выражается изощренность мстительного сна в криогене. Капитан потер подбородок, разглядывая молодого спе циалиста, и задумчиво произнес:
        - На Фаэтоне я бы спросил - где ты витаешь, если никогда не слышал о подобных отношениях между подругами? Но так как мы все витаем высоко над обла ками, я снимаю этот вопрос. Однако хочу заметить: большинство из нас, даже нахо дясь в космосе, твердо стоят на ногах.
        - Вы о чем?
        - О том, что пора познакомить тебя с какой-нибудь девушкой, чтобы ты все узнал из первых рук, - ответил капитан, - но это не моего ума дело. Просто пред ставь, насколько упадет настроение ее подруг, когда они, постаревшие на полтора десятка лет, встретят ее молодой и красивой. Вот тебе и месть.
        - А, - протянул Отрикс. - Тогда понятно.
        - Но ты, насколько я помню, пришел сюда ради другого. - Капитан приготовился выслушать доводы насчет обманывающих инопланетян и разбить их в пух и прах фразой о неверном переводе, но Отрикс не стал огульно обвинять жителей Эпсилона. Он достал из папки стопку фотографий и бумаг с чертежами. Увидев толщину стопки, капитан непроизвольно поморщился: с такими доказательствам трудно поспорить.
        - Ты уверен, что эта кипа настолько важна в нашей беседе? - вкрадчиво спросил он. - Я предпочитаю, когда мне сообщают о проблемах в лаконичной форме.
        - Абсолютно, - Отрикс протянул капитану фотографии планеты с выделенным фло мастером темным объектом. - Лаконичней некуда, капитан. Я провел кое-какие иссле дования и сравнил их с результатами работ команды Реверика. "Антарес" находится к звезде под таким углом, что им кажется, будто источник помех находится далеко за пределами Эпсилон. Об этом же говорят и сами эпсилонцы. Но с нашего корабля видно, что источник помех находится поблизости от планеты. Вот он, - Отрикс указал на темный объект. На черном фоне космической бездны тот был едва заметен.
        - Похоже на астероид, притянутый к планете и ставший ее спутником, - предпо ложил капитан. - Это не смертельно, насколько мне известно. Почему ты решил, что помехи идут от него?
        - Вот почему, - Отрикс положил на стол еще три фотографии, сделанные в "громимолния-режиме", и указал на луч зеленого цвета, исходивший от объекта в сторону "Антареса". - Именно эти лучи создают помехи.
        - Угу, - произнес капитан. - Что дальше?
        - Дальше вот что: я сделал сверхчеткие фотографии объекта. Смотрите сами, - он положил перед капитаном с добрый десяток фото. - Что скажете?
        Капитан уставился на снимки и поменялся в лице. Медленно провел ладонью по подбородку и посмотрел на Отрикса. Тот нетерпеливо ожидал ответа.
        - А сам что думаешь? - спросил капитан.
        - Пока не скажу. Я хочу убедиться, что вы тоже это видите.
        Капитан ткнул в объект указательным пальцем.
        - По-моему, это искусственный спутник. Правильно?
        - Да, - кивнул Отрикс. - По-моему, тоже. Это - обычный спутник, явно соз данный жителями планеты. И теперь появляется главный вопрос: если эпсилонцы утверждают, что помогают нам избавиться от помех, а сами эти помехи создают, то можем ли мы вообще им доверять? Что они хотят скрыть? Свой внешний вид или вид планеты, которую они превратили в свалку бытовых и промышленных отходов? Или военные корабли, ожидающие команды на взлет и атаку Фаэтона? Я опасаюсь, как бы эпсилонцы не определили по нашим знаниям, насколько мы слабее, и не уничтожили нас ради захвата планеты под личные нужды.
        - Но ведь они передали на Фаэтон немало ценной информации, - напомнил капи тан. - Подозреваю, эпсилонцы банально стесняются показаться нам на глаза или же увидеть нас. Любой психолог расскажет тебе о страхе перед неведомым и боязни столкнуться с ним где бы то ни было.
        - Они уже столкнулись с нами и долгое время общались безо всяких страхов. Они сами нам ответили, без принуждения. Чего же они могут бояться? - воскликнул Отрикс. - Или они полагают, будто мы летаем в космосе на летающих лошадях и охо тимся с арканами за кометами, словно первобытные космические кочевники? Думаете, они боятся, что мы пройдемся грязными сапогами по их чистым мраморным площадям и все изгадим?
        Капитан пожал плечами, но ответить не успел: в кабинет вошел инженер.
        - Мы ни в чем не виноваты! - с ходу заявил вошедший, даже не выслушав перед этим гневную реплику капитана о горе-мастерах. - Все приборы исправны, сигнал отправляется на Фаэтон, это они не отвечают.
        Капитан, которому начали возражать и перечить до того, как он начинал крити ковать, понял, что пора менять тактику поведения с подчиненными, иначе неизбежен бунт и последующие выборы нового руководителя полетом.
        - Ты сам-то понял, что сказал? - спросил капитан, глядя инженеру прямо в глаза. - Ты утверждаешь, что на Фаэтоне отключили электричество, или на планете разом сломались восемь сотен антенн?
        - У нас все в норме, - упрямо повторил инженер. - Я принес распечатку с дан ными работы оборудования.
        - В прошлый раз вы говорили то же самое, - напомнил капитан,
        - Поэтому я и пришел с документами, чтобы вы лично убедились: оборудование работает стабильно, без сбоев, - инженер протянул капитану толстенную папку, и тот снова скривился: объемы документации в последнее время действовали на него, как на взбесившегося быка какой-нибудь мелкий, но юркий тореро.
        - И потом, - заметил он, - как ты вошел? Ведь я запретил секретарше впускать посторонних! У меня важная беседа.
        На лице инженера отразилось неподдельное изумление.
        - Да?! - воскликнул он. - А Хильма сказала, что вы давно ожидаете моего появления и уже готовы влепить строгий выговор.
        Капитан закрыл глаза и сосчитал до трех. Открыл глаза и выдохнул. Нажал на кнопку пульта, и из стены вылетели два здоровенных робота на антигравитационных подушках.
        - Так, значит, - объявил он. - Она победила. Пусть идет в криоген, и чтобы духу ее я здесь больше не видел.
        Из приемной раздался довольный возглас секретарши.
        - Но разбудят ее одновременно с техниками-ремонтниками, - повысил голос капитан, чтобы Хильма отчетливо услышала каждое его слово, - так что о встрече с подругами пусть даже не мечтает. С их пра-пра-правнучками поговорит, если те доживут.
        Радостный возглас сменился недоуменным.
        - Через семь минут вы должны вернуться и доложить, что секретарша лежит в камере и спит ледяным сном, - забил последний гвоздь капитан. - Я все сказал! Действуйте!
        Из приемной донеслись матерное прилагательное и название некрупного рогатого животного. В сумме оба слова составляли довольно нелицеприятную характеристику капитана, но он лишь рассмеялся в ответ. Когда роботы увезли секретаршу, он радостно потер ладони и на молчаливые взгляды присутствующих ответил:
        - Да завтра же ее разбудят, чего вы переживаете? Но зато она угомонится. А не угомонится, так второго шанса на скорое пробуждение уже не получит. Значит так, господа хорошие, оборудование проверить еще раз, если ЦУП не ответит, наст роить антенны на прямое соединение с другими кораблями и узнать, как обстоят дела со связью с Фаэтоном у них. Шаг рискованный, но иного выхода нет. Идите!
        Инженер оставил распечатки на столе и вышел, довольный тем, что избежал выговора. Отрикс все еще ждал ответа капитана насчет собственных предположений, но капитан не знал, что ответить. Доводы Отрикса оказались существеннее, чем он полагал в самом начале. Однако просто так сидеть и молчать было бы глупо.
        - С твоим делом поступим следующим образом, - предложил капитан, - дожида емся, когда инженеры проверят оборудование, и связываемся с Фаэтоном. Ты говоришь с ЦУПом, и пусть там решают, как поступить в данной ситуации - грамотные люди сидят, разберутся. Если ты не ошибаешься, и ситуация на самом деле обстоит серь езно, они примут меры. Больше я ничего не могу сказать по данному поводу… Кстати, ты уже разговаривал с Ревериком на этот счет?
        Отрикс указал на телефон.
        - Еще не дозвонился.
        - Как поговоришь, доложишь мне о его мнении, - сказал капитан. - И вот еще… Суди сам: по большому счету, эпсилонцам незачем нас обманывать. Они знают, что мы летим не только к их планете, но и к ряду других миров, и спутник легко обна ружим с других кораблей.
        - А если не знают? - возразил Отрикс. - Во-первых, еще неизвестно, говорили мы о нескольких космических кораблях, отправленных к звездам? А если и говорили, то они могли этого не понять: перевод до сих пор оставляет желать лучшего. Мое предположение становится реальным, если инопланетяне знают только о полете "Антареса". Они посылают помехи в его сторону и своевременно совершенствуют глу шащие сигналы, не давая нам избавиться от помех. Ведь Реверик делится с ними нашими наработками.
        Капитан не нашел, чем возразить.
        - Ждем связи с ЦУПом, - решил он, - и я окажу тебе поддержку в разговоре с ними. А пока можешь идти. Фотографии оставь, я рассмотрю их внимательнее.
        Отрикс кивнул и направился к выходу, но у дверей остановился. Телефон, летевший следом, юркнул в приемную, но почти сразу же вернулся, не отлетая от владельца дальше, чем на метр.
        - Вы не думаете, что отсутствие связи с Фаэтоном как-то связано с обманом инопланетян? - внезапно спросил он. - Вдруг эпсилонцы успели устроить какую- нибудь гадость?
        Капитан не согласился.
        - Не паникуй! - приказал он. - Во-первых, им нужно долететь до Фаэтона, а во-вторых, до ответа из ЦУПа и с других кораблей я официально ничего не думаю. И тебе советую не строить версии, основываясь исключительно на домыслах. Дело серьезное, и если наломаешь дров, никто не поверит твоим словам. Понимаешь?
        Отрикс кивнул и вышел из кабинета. Дверь с тихим щелчком захлопнулась.
        Капитан взял со стола фотографию спутника. С первого взгляда было видно, что тот настоящий и создан не умельцами из фотолаборатории. Если Отрикс прав, стоит заранее принять мены - от таких пришельцев можно ждать чего угодно.
        - М-да, - пробормотал капитан. - Никогда не доверял инопланетным цивилизациям.

* * *
        Инженер, вполголоса выговаривающий замечания несуществующему подчиненному, в одиночку шагал по служебному коридору и осматривал полки с рядами приборов. Мно гочисленное оборудование, использующее уйму электроэнергии на одни только бесс мысленные подмигивания лампочек, в темноте смотрелось подобно звездному небу, но приносило экипажу корабля существенно больше пользы. До последнего времени.
        Еще три часа назад приборы все так же перемигивались друг с другом и отправляли-получали огромное количество информации, но теперь лампочки горели ровно, и это обозначало, что связь с Фаэтоном оборвалась. Капитан оказался прав: данные не могут быть пересланы или получены. Но инженер тоже не чувствовал себя виноватым: индикаторы на лицевых панелях показывали, что оборудование в полном порядке.
        Инженер для профилактики отключил приборы с помощью главного рубильника. Досчитал до ста и включил. Не издав ни звука, что означало бы поломку, приборы вновь стали светить ровным зеленым светом.
        - Я же говорил, что проблемы не у нас! - сердито воскликнул инженер. - Инте ресно знать, что же там случилось? Неужели идиоты на Фаэтоне снова провели пла новую замену оборудования разом по всей планете?
        Инцидент имел место несколько лет назад, когда правитель принял закон о новых стандартах качества и приказал в срочном порядке перейти на самое совре менное оборудование. Из-за этого большей части фаэтонцев пришлось два месяца в три смены создавать это самое оборудование и заменять старые приборы на новые.
        Совершив обход, инженер вышел в открытый космос и лично осмотрел антенны - не исключено, что сигнал пропал от проблем с внешним оборудованием.
        "Здесь больше нечему ломаться, - думал он. - Если целая планета не выходит на связь - проблемы либо у нас, что вряд ли, либо между нами и Фаэтоном возникла преграда, из-за которой мы не можем обмениваться информацией".
        Осмотр закончился через час. Как и прежде, инженер не обнаружил отклонений от нормы, и пока коллеги занимались настройкой оборудования для прямой связи с другими кораблями, поспешил сообщить капитану о результатах повторной проверки.

* * *
        Астроном Ксимер в некотором недоумении изучал новую пачку фотографий. Восемь штук вчерашних оказались слабого качества, и он сделал несколько повторных сним ков. Однако в новых фотографиях произошли заметные простому глазу изменения: часть звезд отсутствовала напрочь, словно их заслонили от корабля огромным черным щитом.
        - Странно, - произнес он в пустоту обсерватории.
        Телескоп был все еще настроен на фотографируемую область галактики, и Ксимер посмотрел в окуляр.
        Звезд на самом деле не было.
        Ксимер поморгал, потер глаза и снова посмотрел в окуляр. Звезд не прибави лось. И, похоже, исчезло еще несколько штук. Только что виднелись две звезды, но они погасли практически в один момент. А следом пропали третья и четвертая.
        - Вот это да! - пробормотал он. За многовековую историю астрономии еще никому не удавалось наблюдать массовое исчезновение ночных светил. Бывали еди ничные случаи поглощения звезды черной дырой, но нынешняя ситуация в корне отли чалась от хрестоматийной. Одна звезда - это терпимо, но когда в разных районах галактики пропадают десятки звезд, впору поднимать панику. - Либо я насмотрелся на звезды до конца жизни, и глаза отказываются их видеть, либо Галактика свора чивает свою деятельность и закрывается.
        Оставалось проверить оба утверждения при помощи оборудования. Ксимер сделал десять фотографий. Сердце ускоренно забилось, и руки задрожали, пока он вкла дывал снимки в проекторатор. Тот приятно погудел и образовал объемное изображение космоса. Призрачное мерцание нескольких звезд указывало на их отсутствие в неко торых фотографиях, и Ксимер понял: с глазами у него все в порядке.
        Проблемы начались у Галактики.
        - А это много хуже испорченного зрения… - астроном пришел в ужас, когда про ектор отобразил десятки черных дыр. Они показывались сгустками, напоминающими клочки ваты, и, судя по дрожанию проекции, со значительной скоростью приближа лись к кораблю.
        Заметно нервничающий Ксимер торопливо перенастроил телескоп на противопо ложную часть неба и сделал еще несколько фотографий.
        Проекторатор создал проекцию космоса вокруг корабля, и сердце астронома ушло в пятки: звезд стало меньше и в этой части космоса. Они исчезали, гасли одна за другой, втягиваемые черными дырами, и Ксимер не знал, что и думать: черные дыры не просто летели огромным роем в одну сторону, они приближались к кораблю со всех сторон, фактически окружали его.
        - Так не бывает! - вслух подумал астроном. - Это бред! Как будто мы прогне вали галактику, и она намерена стереть нас в комическую пыль… А может, это не галактика, а я немного того… переработал малость и слегка рехнулся?
        Для подтверждения любой версии происходящего ему требовался человек с высокой степенью здравомыслия и крепкими нервами. Таковым на "Кимбуране", по мнению Ксимера, являлся капитан.
        Подхватив фотографии, Ксимер бросился в приемную.
        А звезды все гасли и гасли.
        Глава 6. Если звезды гаснут - это кому-нибудь нужно
        Отрикс прождал три часа, дожидаясь восстановления связи с "Антаресом", но результат оставался неизменным: "абонент недоступен".
        - Вот ведь бардак, - прокомментировал недовольный Отрикс и отправился к капитану узнавать, удалось ли тому связаться с другими кораблями? Хотя бы с тем же "Антаресом"?
        У приемной он столкнулся с инженером и по его мрачной физиономии понял: внешний мир ни в какую не желает выходить на связь, словно "Кимбуран" прогневил бездну.
        - Вы обнаружили неполадки? - поинтересовался он на всякий случай.
        - Если они и есть, - ответил инженер, - то в чьей-то руководящей голове, и здесь требуется помощь иного рода специалистов.
        Отрикс отворил дверь, вошел в приемную первым и застыл от неожиданности: вместо секретарши на стуле сидел робот. Вошедший в приемную инженер хмыкнул: с самого начала надо было поставить робота в качестве секретарши. Скорость печа тания текста у него сравни секретарской, и при этом он молча выполняет задания и не устраивает шоу на рабочем месте после скандалов с подругами.
        - Вам кого? - металлическим голосом спросил робот.
        - Капитана. У нас важное дело.
        - Заходите! - сказал робот, и инженер с Отриксом торопливо вошли в кабинет, пока робот не передумал.
        Капитан сидел напротив окна с видом зимнего пейзажа далекой Земли. Услышав шаги, он повернулся к вошедшим.
        - Ностальгия, - пояснил он. - Я два года проработал на Земле. Чудный климат, знаете ли. Плюс дикие, голодные и смертельно опасные звери - мирная идиллия по сравнению с моей работой на посту капитана.
        Инженер кивнул.
        - Это намек на то, что становиться капитаном - себе дороже? - поинтересо вался Отрикс.
        - Догада, - ответил капитан. - Если не говорить подчиненным, насколько тяжело управлять кораблем и экипажем - последний идиот решит, что сумеет занять руководящее место и наделать "умных делов" лучше всех. Итак, какие у вас новости?
        Инженер выступил первым.
        - Я перепроверил оборудование два раза, в том числе и внешнее, - отчитался он. - Оно в полном порядке. Как я и говорил ранее, проблемы со связью не у нас.
        - Хорошо, - кивнул капитан. - В таком случае, я полагаю, Отрикс уже дозво нился до Реверика и спросил его мнение насчет определенных событий. Правильно?
        Капитан с инженером посмотрели на Отрикса, и тот почувствовал себя неудобно: словно отрицательным ответом нанесет непоправимый удар по собственной репутации. Или по репутации инженера, что тоже плохо. Но обманывать в такой ситуации тоже не с руки. Да и к чему?
        - Нет. Не дозвонился.
        - Угу, - снова кивнул капитан и вновь обратился к инженеру, - а вы уже пере настроили антенны на прямую связь с другими кораблями?
        - Да, - ответил инженер, - но связи нет.
        - И вы продолжаете утверждать, что оборудование в норме? - слегка повысил голос капитан. При общем ледяном тоне это пахло скорой отправкой в криоген.
        - Да, продолжаю, - гнул свою линию инженер. Угроза стать дворником в далеком будущем ему не улыбалась, и он боролся до конца. - Оборудование в полном порядке, и ни один эксперт вам не скажет иного.
        - Тогда как вы объясните отсутствие связи? - поинтересовался капитан. - Ладно, Фаэтон не отвечает. Может быть, на солнце прошла магнитная буря, которая уничтожила все электронное оборудование на Фаэтоне и колониях, но корабли нахо дятся далеко и не могут одновременно попасть под мощное электромагнитное излуче ние. Так что мешает нам общаться с другими кораблями?
        Ксимер выскочил из лифта и побежал к кабинету, мимо которого ранее старался лишний раз не ходить: если капитан увидит, что он в рабочее время шарахается по коридорам, то о выходе на пенсию с возвращением на Фаэтон придется забыть. Не капитан, так его заместитель поставит в договоре черную метку, и тогда до поло женной пенсии придется работать наравне с рядовыми фаэтонцами.
        Влетев в приемную и ожидая увидеть несговорчивую секретаршу, Ксимер, к боль шому удивлению, обнаружил на ее месте трехстворчатый кибернетический шкаф с ант ресолями.
        - Занято! - объявил робот. - Подождите за дверью.
        - У меня сверхважное дело! - выпалил Ксимер.
        Робот помигал лампочками на грудной панели.
        - Минуту, - сказал он и вошел в кабинет.
        - В чем дело? - спросил капитан.
        - Прошу посетителей, пришедших с важным делом, выйти из кабинета, - потре бовал робот. Присутствующие уставились на него в полном изумлении. Глаза капитана округлились.
        - С какой это стати?! - возмущенно рявкнул он. - Да чтобы мной командовали какие-то железяки с песочными мозгами?!
        Робот мигнул лампочками, словно извиняясь, и пояснил:
        - В приемной ждет посетитель со сверхважным делом.
        - Да-а? - язвительно протянул капитан. - Посетитель сам так сказал, или ты сделал вывод на основе полученных от него данных?
        - Он сам, - ответил робот. - Но у меня нет причин ему не доверять. А пос кольку сверхважное дело считается выше важного, прошу посетителей выйти и вер нуться к разговору после того, как новый посетитель доложит о тревожащих его событиях.
        Капитан на миг потерял дар речи от сделанного роботом умозаключения.
        - Как все просто, - протянул Отрикс и посмотрел на инженера. Тот кивнул, и они хором произнесли:
        - Уточняем: наше дело тоже не абы какое. Оно поистине гипермегаэкстраважное! Вопросы есть?
        Робот в который раз помигал лампочками.
        - Хорошо, - после секундной запинки произнес он, - я прикажу посетителю подождать… Нет, стоп. Его дело все-таки важнее.
        - Почему это? - возмутился Отрикс.
        - Потому что его пульс учащен, посетитель вспотел и заметно нервничает, - пояснил робот. - Вы ведете себя намного спокойнее, стало быть, его дело важнее.
        - Момент! - воскликнул инженер. - Если это так важно, то я могу пробежать по коридору и через пять минут буду с таким же состоянием, что и… а кто он, кстати, этот посетитель?
        - Астроном Ксимер.
        - Зови! - приказал капитан. - Зови, и может быть, хотя бы он объяснит нам, что происходит, пока я окончательно не сошел с ума и не отправился в криоген до наступления светлого будущего.
        Робот вышел из кабинета, спустя мгновенье влетел Ксимер.
        - Капитан, капитан, - воскликнул он. - У нас большая проблема!
        - Мне не привыкать, - ответил тот. - Рассказывай.
        Увидев Отрикса, Ксимер повернулся к нему и воскликнул:
        - И ты здесь? Значит, ты тоже это видел?!
        - Видел что? - переспросил Отрикс.
        - Ксимер, ты меня пугаешь, - вымолвил капитан. - Рассказывай, не тяни время!
        Инженер, Отрикс и капитан приготовились к еще одному рассказу о сломавшемся оборудовании, но сказанное астрономом заставило их усомниться в его здравомыслии.
        - Нас атакуют черные дыры! - выпалил Ксимер, и в кабинете повисла мертвая тишина. Капитан пытался осмыслить короткую реплику астронома, но почему-то никак не мог этого сделать. Отрикс и инженер решили, что астроному срочно пора к пси хотерапевту или, в лучшем случае, к глазному врачу. - Они уже поглотили сотни звезд!
        - Прости за непонимание… - медленно произнес капитан. - Тут столько всего навалилось с самого утра… Если я правильно понял твои слова, мы попали в небла гополучный район галактики, где правит бал банда афро-космических дыр?
        - Издеваетесь, да? - укоризненно сказал астроном. - Вот вам доказательства. Звезды гаснут на самом деле, а не только в моем перетрудившемся мозгу.
        Вложив кипу фотографий в проекторатор, Ксимер нажал на кнопку, и когда появилась проекция, раздался общий изумленный вздох.
        Капитан обошел проекцию со всех сторон, не желая верить собственным глазам. Обилие белых клочков в межзвездном пространстве показывало, что пространство основательно прохудилось за последнее время.
        - Как давно сделаны эти фотографии? - спросил он. - И давно ли ты заметил появление черных дыр вокруг нас?
        - Только что, - ответил астроном. - Вчера ничего подобного проекторатор не выдавал. Дыры появились недавно.
        - Угу… - капитан выдвинул клавиатуру из-под проекторатора и ввел команду вычислить траекторию полета и скорость движения черных дыр.
        В центре проекции появились столбики цифр, изображение превратилось в схема тичное и зашевелилось. Часы проекторатора показывали время с быстро бегущими минутами, а черные дыры ускоренно летели в сторону "Кимбурана".
        Расчеты показали: ровно через час и тридцать семь минут дыры долетят до корабля, и после этого произойдет крайне неприятное для экипажа событие - "Ким буран" перестанет существовать.
        - Сдается мне, господа, из-за черных дыр мы и не можем ни с кем связаться, - сделал грустный вывод капитан. - А еще мне сдается, что мы перешли дорогу могу щественным силам.
        - То есть? - испугались подчиненные.
        - На снимках искусственного спутника планеты Эпсилон Эридана, сделанных Отриксом, черных дыр нет, однако на фотографиях, сделанных Ксимером, они присут ствуют, - капитан указал ручкой на белое пятнышко. - Вывод: дыры появились после того, как Отрикс сфотографировал спутник. Насколько мне известно, для съемок Эпсилон Эридана использовался режим "громимолния", при котором выделяется огромное количество энергии, а телескоп сканирует пространство. За неимением более правдоподобных версий я предполагаю следующее: эпсилонцы уловили скан- волну и поняли, что мы запустили в космос не один корабль. И чтобы мы не раст резвонили о недавнем открытии по всей Галактике, незамедлительно окружили нас плотной стеной. Отрикс прав - инопланетянам нельзя верить.
        Астроном отрицательно покачал указательными пальцами.
        - Да вы сумасшедшие почище меня! - прокомментировал он заявление капитана.
        - Мы - всего лишь миниатюрные аналоги мироздания, - ответил капитан. - Пос лушайте, парни: нам грозит гибель, и проекторатор показывает точное время данного события. Думайте, каким образом мы можем предупредить человечество о коварстве жителей Эпсилон Эридана. У вас есть какие-нибудь идеи?
        - Только одна: объявить экипажу о нашей скорой ликвидации, - предложил инже нер.
        - Ни за какие коврижки! - отказался капитан. - Пусть экипаж до самой смерти считает, что полет проходит в нормальном режиме.
        - Но люди должны знать правду…
        - А зачем? - спросил капитан. - Ты представляешь, что начнется после объяв ления о скорой гибели? Да люди с ума начнут сходить! Ты хочешь испортить экипажу последние минуты жизни?! Не занимайся ерундой, лучше придумай, как передать новость о коварстве эпсилонцев на другие корабли!
        Астроном отрицательно покачал головой.
        - Черные дыры не пропустят ни единой пылинки, - сказал он. - Эпсилонцы выб рали идеальный способ не дать распространиться правдивой информации о себе.
        - Но каким уровнем технологий нужно обладать, чтобы вот так запросто создать сотни черных дыр и направить их на один-единственный корабль?! - воскликнул Отрикс.
        - Да уж… неслабые соседи по разуму нам попались, - подтвердил инженер. - Вот ведь дернуло кого-то выбрать именно эту звезду для полета… так бы до сих пор ничего не знали и жили спокойно.
        - Это ненадолго, - заметил Ксимер. - Пространственные радиоволны распростра няются куда медленнее подпространственных, но все равно достигли бы Фаэтона, и контакт с эпсилонцами состоялся бы. Отсрочка в несколько десятков лет мало что изменит.
        - Отсрочка от чего?
        - А кто его знает? - астроном пожал плечами. - Мы понятия не имеем, что задумали эпсилонцы.
        - Но я не хочу умирать, - пробормотал вдруг инженер. - Я только начал жить, мне еще до пенсии, как до соседней галактики… Я хочу выбраться отсюда!
        Капитан согласно кивнул.
        - Спасательные шлюпки с ручным управлением шестью отсеками ниже. Садись и лети, - предложил он. - Надеюсь, тебе повезет, и ты не затеряешься в этой без донной, черной, мрачной и мертвой пустоте ледяного космоса, где на триллиарды километров не встретить ни одного живого попутчика.
        Инженера передернуло от представившейся картины.
        - Да ну вас ко всем собакам! - раздосадовано буркнул он. - Я, можно сказать, пострадаю безвинно, а вы со своими шуточками… Тьфу на вас!
        И вышел из кабинета.
        - Ты куда?! - воскликнул капитан.
        - В кинотеатр, - отозвался инженер из приемной. - Раз уж мне не спастись, то пойду, досмотрю третью часть моего любимого фильма… если успею.
        - Только никому ничего не говори, понял? - выкрикнул капитан вслед.
        - Буду нем, как рыба! - ответил инженер. - Кстати, да, заодно чего-нибудь в ресторане съем, подороже и повкуснее. Никто со мной не пойдет?
        - Подожди меня, - вызвался астроном. - Я вообще целый день ничего не ел. Как-то не хочется уходить в вечность на голодный желудок…
        - Айда, - обрадовался инженер.
        Астроном ушел вслед за инженером, капитан и Отрикс остались в кабинете.
        - А ты почему никуда не идешь? - спросил капитан.
        - Некуда мне идти, - философски ответил Отрикс. - Только в отпуск.
        - Хочешь, напишу приказ?
        - Кому нужны бесполезные бумажки? - махнул рукой Отрикс. - Я тут подумал: успею ли за полтора часа спроектировать и создать рабочую модель машины времени, чтобы отправиться в прошлое и рассказать о мрачном грядущем?
        - Нет, - ответил капитан. - Иначе бы мы уже знали о катастрофе… Слушай, если хочешь, отправляйся в долгий сон, пока нам не наступил каюк: в криогене есть свободные отсеки. Многие отдали бы все на свете за шанс умереть во сне. Не упусти возможность.
        - Мне и так мало времени осталось. Не хочу тратить его на сон, - возразил Отрикс. Теперь, когда он точно знал, что погибнет, у него зачесались руки и появилось желание набить эпсилонцам морды, а потом скопом утянуть их с собой в черную дыру.
        - Зря отказываешься, - заметил капитан. - Умирать во сне не так страшно. Мы не знаем, что произойдет после того, как черные дыры долетят до корабля, но при ятного в этом мало.
        - Я должен это увидеть.
        - Ну, как знаешь… в таком случае, могу предложить успокоительное, - сказал капитан и выпил половину бутылочки перед тем, как передать ее Отриксу. - После хорошего глотка тебе станет глубоко безразлично, как именно мы уйдем на тот свет. Будешь взирать на катастрофу с холодным любопытством. Устроит?
        - Еще как! - признался Отрикс, залпом выпивая остатки жидкости. Она оказа лась приятной и напомнила вкус напитка из луговых трав. - Надо было дать эту жид кость секретарше: не пришлось бы отправлять ее в криоген.
        - Я пробовал, - отозвался капитан. - На нее не действует. Похоже, она буйная в обычном мирном состоянии. Представляешь, какой мегерой она станет, если взбе ленится?
        - Жуть.
        - Не то слово!
        Капитан отключил псевдоокна и впервые за несколько лет посмотрел в открытый космос. Звездные скопления и туманности отсюда были видны значительно лучше, чем в ночном небе на родной планете, но треть космоса вокруг корабля уже чернела приближающимися дырами.
        - Какая красота, - вздохнул капитан.
        - А чего раньше не смотрели, если так нравится? - удивился Отрикс.
        - Да, видишь ли, жутко становилось от расстояний, - признался капитан. - На вид, звезды рядом, словно огни из окон домов по соседству, но едва вспомнишь, какие между нами расстояния - чувствуешь себя не капитаном корабля, а думающей песчинкой.
        - А, может, так оно и есть? - предположил Отрикс.
        - Разумеется, - ответил капитан. - Но я не могу позволить подчиненным думать обо мне подобным образом. Такие высказывания, знаешь ли, не возвышают руководи теля: кому охота работать под управлением думающей песчинки?
        Отрикс указал на проекторатор.
        - Он состоит из думающих песчинок, и ничего, люди сидят перед ним годами и строят бесконечные иллюзии.
        Капитан усмехнулся.
        - В этом и заключается кардинальное отличие песчинки от капитана: я не строю иллюзий, а подчиненные стараются не попадаться мне на глаза.
        Звезды гасли, словно разноцветные гирлянды по окончании празднеств.
        - Попробую еще раз связаться с Ревериком, - решил Отрикс и приказал теле фонной трубке дозвониться до "Кимбурана". Капитан кивнул и вновь уставился в иллюминатор смотреть на темнеющий космос.
        Спустя двадцать минут звезд почти не осталось.
        Телефон дозванивался до адресата, но Отрикс был уверен, что сигналы попадут в черную дыру, и если кто его и поймает, то лишь гипотетические жители некоей планеты, находящиеся по ту сторону дыры. Это в случае, если черные дыры служат тоннелями в пространстве, а не звездами с сумасшедше мощным притяжением.
        Послушав приятную мелодию из телефонной трубки, Отрикс вернулся к иллюмина тору: капитан предложил ему сыграть в игру - угадать, какая звезда погаснет пос ледней. Он выбрал звезду в левой части иллюминатора, и Отрикс, недолго думая, указал на звезду в противоположной стороне.
        Звезды гасли, но какая из выбранных исчезла раньше, Отрикс и капитан сказать не смогли - каждый смотрел на свою, и не успел увидеть, погасла она раньше или позже конкурентки.
        Скорость исчезновения звезд увеличивалась, и вскоре в иллюминаторе оказалась сплошная темнота бесконечного пространства.
        Капитан вздохнул и произнес:
        - Такое ощущение, что за стеклом бункер, а мы никуда не летим.
        - А вон там еще две штуки светятся! - Отрикс указал в верхнюю часть иллюми натора.
        - Где? - капитан прилип к стеклу, расплющив нос, выискивая звездочки в ука занном направлении. - Чего врешь-то? Одна звезда горит!.. В смысле, вообще ни одной нет! Обманщик.
        - Были, я их видел.
        - И что? Я видел целую галактику, но это было давно и неправда.
        Кто-то вошел в приемную и попытался попасть в кабинет капитана, потому что раздался громоподобный голос робота:
        - Капитан занят, у него сверхважное дело.
        - Да мне до лампочки его важные дела, - отозвался взбешенный посетитель. - У нас катастрофа - звезды гаснут!
        - Если звезды гаснут - значит, это кому-нибудь нужно, - резонно заметил робот.
        - Кому?
        - Не моего ума дело. Но капитан в любом случае не отвечает за данное собы тие. Обратитесь в другую инстанцию.
        - В какую?
        - Понятия не имею. Я - робот-секретарь, а не робот-советчик.
        - Мне нужно доложить об этом капитану! Пропусти немедленно! - потребовал посетитель. - Я, к твоему сведению, его первый заместитель! Отойди от дверей, пока не отправил на переплавку!
        Отрикс не был уверен, что робот испугался. Скорее всего, заместитель вручил ему удостоверение, и пока робот изучал его, проскочил в кабинет капитана и уста вился на непосредственное начальство, взирающее на открытый космос с философским спокойствием.
        - Проходи, Туди Зель, - предложил капитан. - Я в курсе, что у нас локальная катастрофа.
        - Мы должны бить тревогу!
        - А смысл? - капитан указал на работающий проекторатор. - Мы уже все прове рили и перепроверили. Кораблю не спастись, никому из экипажа не выбраться. Нас атакуют черные дыры, науськанные эпсилонцами за то, что мы разгадали один из их секретов.
        - Чего-чего?! - заместитель, не ожидая подобных речей, присел на стул и пос мотрел на проекцию. Раз за разом схематические черные дыры атаковали крохотный корабль и превращали его в ничто. - Какой еще секрет?
        Капитан объяснил. Заместитель открыл было рот, чтобы ответить, но в этот момент в кабинете отключилось все оборудование и погас свет.
        Монотонный гул, уже незаметный для уха, стихал, и в непривычной тишине было слышно, как переговариваются недоумевающие люди.
        - Ну, вот и все, - сказал Отрикс. - Звезд больше не осталось.
        - Полет завершен, - объявил капитан, - просьба покинуть этот мир, жизнь дальше не идет.
        Корабль задрожал. Поначалу мелко, но дрожание усиливалось в геометрической прогрессии. Отрикс ухватился за стол, но сильная тряска сбила его с ног. Он упал, стукнулся головой о пол и почувствовал, что его разрывает на бесчисленное количество кусочков.
        Но внезапно все стихло, загорелся свет, оборудование включилось, а бездонное черное пространство за иллюминатором снова стало звездным.
        У капитана отвисла челюсть.
        - Что все это значит?! - воскликнул он.
        Телефон засветился, прозвучал сигнал вызова.
        - Реверик ответил! - изумился Отрикс, моментально забыв о мимолетном ощу щении жгучего холода и нарастающей боли. Он вскочил на ноги, схватил трубку и прокричал: - Слушай меня внимательно! Эпсилонцы нас обманывают: они сами глушат наш сигнал! Я обнаружил их спутник, помехи идут с него!

* * *
        Реверик обсуждал с коллегой новый способ передачи видеосигнала, когда заз вонил телефон.
        - Момент… - Реверик посмотрел на экранчик, показывающий, кто звонит. Увидев фотографию Отрикса, он подхватил со стойки телефонную трубку и поднес ее к уху. Несколько секунд молча слушал доносившиеся из нее звуки, и коллега увидел, как на лице Реверика появилось нарастающее удивление.
        - Что-то не так?
        - Странно, - произнес Реверик. - На него это не похоже… Отрикс, хорош в трубку дышать, маньяк недоделанный! Говори, что нужно? Отрикс, ау?
        Невнятный шепот превратился в фоновый шум и потрескивания.
        - Отрикс? - повторил Реверик. - Слушай, перезвони, я тебя не слышу!
        Он привычным жестом выронил трубку, и та самостоятельно полетела к стойке.
        - Извини, - сказал он коллеге, - друг звонил, но почему-то молчит.
        - Связь барахлит, это бывает, - предположил тот банальную версию, - такие расстояния…
        Реверик поддакнул и вернулся к основной теме разговора:
        - Значит, - сказал он, - ты уверен, что этот способ обеспечит необходимое качество?
        - Да, - кивнул собеседник. - Предлагаю провести полевые испытания. Приставка к передатчику готова.
        - Тогда идем! - Реверик встал с кресла и забрал с собой телефонную трубку: надеялся, что Отрикс вскоре перезвонит. Или, на крайний случай, придется самому перезвонить на "Антарес", когда появится свободная минутка.

* * *
        - Алло, Реверик! Ты меня слышишь? - повторял Отрикс. - Алло?.. Да что ж такое, в самом деле?
        Он отпустил трубку, и та вернулась на прежнее место.
        - Что случилось? - поинтересовался заместитель.
        - Молчит, - пожаловался Отрикс. - Дышит в трубку и молчит!
        - Похоже, ты его шокировал известием о коварстве эпсилонцев, - заметил заместитель.
        - Оклемается - перезвонит насчет подробностей, - решил Отрикс. - А вообще, что происходит? Капитан, неужели мы проскочили сквозь черную дыру?
        Вместо ответа капитан воскликнул:
        - Парни, посмотрите на это! В жизни не видел ничего подобного!
        Корабль подлетал к странному месту, до невозможности напоминающему настоящий город, созданный из обычных облаков в открытом космосе. Зрелище, невозможное в межзвездном пространстве.
        По чистой и плоской поверхности ходили толпы людей, некоторые смотрели вверх и указывали на приближавшийся корабль.
        Заместитель протиснулся между Отриксом и капитаном, бесцеремонно растолкав их, и скептически уставился на раскинувшийся перед ним облачный город. Корабль сам собой принял вертикальное положение и опустился на поверхность. Двигатели стихли.
        - Какие будут предложения? - спросил капитан у заместителя.
        - Пока никаких, - сказал Туди Зель. - И в любом случае, я не стал бы выхо дить и спрашивать, куда мы прилетели?
        - Почему? - потребовал объяснений капитан. - Либо я настолько отупел на этой работе, либо выбит из эмоциональности успокоительным, но я не вижу причин для тревоги.
        - Это же банально, - пояснил заместитель. - Мы открыли одну из тайн эпсилон цев, и за это они решили нас уничтожить. Так?
        - Так. А причем здесь это?
        - Поскольку мы не могли проскочить мимо черных дыр и остаться в живых, то остается один вывод: черные дыры - иллюзия, созданная эпсилонцами. Я думаю, они хотели сделать так, чтобы мы поддались панике и погибли или сошли с ума от страха. Разумеется, на Фаэтоне начнется расследование случившегося, но никто и не подумает о том, что гибель экипажа - дело рук эпсилонцев. Мы сами по себе сошли с ума в замкнутом пространстве космоса, а с сумасшедших спрос небольшой, их словам не поверят, и тайна эпсилонцев останется неразгаданной. Но мы не запа никовали, и когда номер с дырами не прошел, эпсилонцы создали иллюзию этого городка. Подразумевается, что любопытство окажется сильнее осторожности, и мы непременно решим выйти и узнать, куда попали? Но на самом деле мы до сих пор летим в открытом космосе, и когда откроем люки - погибнем.
        Капитан задумался: слова заместителя были резонными как никогда. На самом деле: для создания огромного количества черных дыр нужно гигантское количество энергии. На создание иллюзии энергии уйдет в миллионы раз меньше.
        - Отрикс, - сказал капитан. - Приказываю тебе определить, какими галлюцини рующими волнами на нас воздействуют и в срочном порядке отыскать защиту.
        - Мы не станем выходить, этого вполне хватит, - заметил Отрикс, - эпсилонцы не смогут ничего с этим сделать.
        - Смогут, - не согласился капитан. - Я могу бороться с настоящими врагами, но когда вокруг корабля появляются видения, неотличимые от реальности, дело плохо. Если мы не отреагируем на это видение, то последует новый шаг. Догадыва ешься, какой?
        Заместитель сообразил быстрее.
        - Они создадут видения внутри корабля, - воскликнул он. - И тогда мы точно сойдем с ума, пытаясь понять, что вокруг нас реально, а что является иллюзией.
        - Вот влипли… - пробормотал Отрикс.
        Из приемной слышались голоса - почувствовав, что корабль совершил посадку, космонавты устремились к иллюминаторам и заторопились в кабинет капитана узнать о том, куда они прилетели, и почему так внезапно?
        Отрикс посмотрел на капитана и его заместителя.
        - Вы что-нибудь скажете насчет случившегося? - спросил он.
        - Нет, - ответил капитан. - Я отправлю одного космонавта в скафандре на тер риторию небесного городка. Видеокамера снимет все, что он увидит, и мы поймем, реально ли происходящее.
        - Вы уверены, что это сработает?
        - Абсолютно! Я не встречал ни одного прибора, который поддается гипнозу и видит то, чего нет на самом деле. Ты должен об этом знать.
        - Я не изучал гипноз, - отпарировал Отрикс. - Это не моя сфера деятельности.
        - В любом случае, мы узнаем правду, - заявил капитан. - А вообще, я сам отп равлюсь в космос. Так надежнее. Пока сам не пощупаю - не поверю.
        Заместитель понимающие улыбнулся.
        - Вы не можете, вы же капитан! - воскликнул Отрикс.
        - Я имею полное право ненадолго покинуть рабочее место, - ответил капитан. - Если что, он примет бразды правления. А я временно устал и ухожу.
        Он подошел к пульту и по селекторной связи приказал роботу:
        - Приготовить скафандр с видеокамерой: я отправляюсь в разведку. Лично! - он поднял голову и обратился к заместителю: - Объясни экипажу, что скоро я дам ответы на все вопросы. Пусть потерпят.
        Тот кивнул и вышел в приемную.
        - Можно с вами? - спросил Отрикс.
        - Я сам, - ответил капитан. - Хочу побыть в тишине. Ты останешься здесь и будешь смотреть за тем, что показывает видеокамера. Если там космос, так сразу и говори, и я немедленно вернусь.
        - Но выходить необязательно - камера отсюда прекрасно покажет реальность или иллюзорность города.
        Капитан укоризненно посмотрел на подчиненного
        - Отрикс, - сказал он. - Я хочу хотя бы на минуту выйти из этого сумасшед шего дома, и ты меня не остановишь. Настраивай приборы и следи за моим передвиже нием по облачному городу - будешь комментировать, если что. Я всё сказал.
        Через пятнадцать минут спустили трап, и капитан, одетый в личный скафандр с опознавательными знаками руководителя полета, стал спускаться к аборигенам, столпившимся вокруг корабля. Пройдя треть пути, капитан остановился и обернулся. Высоченный корабль совершенно не изменился с того момента, когда стоял на марси анском космодроме, а в иллюминаторах виднелись головы космонавтов, пристально наблюдающих за происходящим. Капитан махнул им рукой, потом повернулся и анало гично помахал аборигенам, надеясь, что этот жест не обозначает здесь команду к началу боевых действий. Толпа тоже помахала руками, и капитан заподозрил, что аборигены на самом деле - иллюзия: не может такого быть, чтобы один и тот же жест имел единственное значение в разных уголках Вселенной.
        - Отрикс, почему молчишь? - спросил капитан. - Что ты видишь?
        В наушниках раздался тихий щелчок.
        - Капитан, я не знаю, что и сказать, - ответил Отрикс. - Либо городок на самом деле существует, либо эпсилонцы научились гипнотизировать оборудование.
        - Следи дальше, - ответил капитан, спустился на поверхность странного косми ческого мира и внезапно вскрикнул.
        - Что случилось, капитан?
        - Вы видите, кто меня встречает?
        Отрикс увеличил изображение, и присутствующие в кабинете космонавты тоже ахнули: среди встречающих стояли руководители Центра Управления Полетами.
        - Вот уж не думали, что встретимся здесь и сейчас, - сказал руководитель ЦУП. - С вами-то что случилось?
        - А вы как здесь очутились? - в свою очередь, поинтересовался капитан. - И где это "здесь" мы находимся?
        Встречающие помрачнели.
        - Ну? - потребовал он, когда молчание излишне затянулось.
        Руководитель ЦУП виновато всплеснул руками.
        - Нам еще не объяснили толком, что к чему, - ответил руководитель, - но одно я понял точно: если вы здесь, то с кораблем случилась катастрофа.
        - То есть? - занервничавший капитан повысил голос. Его рука автоматически потянулась к боковому карману пиджака, в котором лежало успокоительное, но задела за скафандр.
        - Да сними ты его, - сказал руководитель, - здесь от скафандра никакой пользы.
        - Капитан, не смейте, вас обманывают! - воскликнул Отрикс. - Вдруг это на самом деле иллюзия?
        - Сам знаю, - огрызнулся капитан. - Туди Зель, принимай командование. А я сейчас разберусь с иллюзиями раз и навсегда, - капитан потянулся к зажимам, не позволяющим шлему слететь со скафандра.
        - Капитан, не надо!
        - Цыц, - ответил капитан, - кто-то должен это сделать, чтобы поставить точку и понять, что здесь происходит.
        И одним рывком снял шлем.

* * *
        Реверик с коллегой практически добрался до лаборатории, когда прозвучал общий сигнал тревоги, и члены экипажа, независимо от рода деятельности, поспе шили в актовый зал.
        Реверик вбежал, когда большая часть мест была занята. Но даже несмотря на сигнал тревоги, космонавты привычно не решались садиться близко к трибуне, с которой выступал капитан корабля. Нежелание оказаться вблизи от начальства в такое время Реверик понимал и одобрял: не ровен час, сигнал тревоги прозвучал из-за обнаруженного капитаном огромного пласта неизученного материала, и Эдельг рейсе решил бросить все силы ученых на разгребание завалов. Того и гляди, отп равят в непролазные дебри и согласия не спросят. А ведь в таком случае о собст венной работе придется забыть на неопределенный срок, и кто знает, что случится с черновыми материалами, пока их создатель воюет на другом научном фронте?
        Реверик точно знал, что его не нагрузят сверхурочными заданиями, и потому нахально уселся в первом ряду напротив трибуны. Буквально через минуту-другую за его спиной решил спрятаться невысокий космонавт - больше свободных мест не оста лось, - а за тем еще один.
        Когда бледный капитан корабля вышел на сцену, то увидел картину, в любой другой момент могущей показаться забавной: на первых пяти рядах сидело по одному человеку, каждый из которых прятался за спиной впереди сидящего. Порядка сорока мест пустовали: некоторые космонавты не могли бросить важные эксперименты, другие спали поле ночной смены мертвым сном и банально не слышали сигнал тревоги.
        - Друзья, - начал капитан Эдельгрейсе, не обращая внимания на странное рас положение пришедших. Он и сам когда-то был молодым специалистом и помнил, в честь чего космонавты предпочитают сидеть поближе к выходу. - Случилось огромное горе. Некоторые из вас уже обратили внимание на отсутствие связи с Фаэтоном. Поначалу мы считали, что вышло из строя оборудование, но десять минут назад получили информацию с резервной передающей станции, расположенной на Марсе. Задержка про изошла из-за того, что станция долгое время находилась на противоположной от нас стороне планеты… впрочем, это неважно. Друзья! - повторил заметно нервничающий капитан. Его волнение постепенно передалось космонавтам, и они сидели, с нарас тающим страхом ожидая дальнейших слов Эдельгрейсе. - Как мне только что сообщили с марсианской станции, наша родная планета Фаэтон перестала существовать. Вот… вскоре мы получим видеосигнал, и вы сами все увидите. Я… - он запнулся. - У меня просто слов нет…
        В зале повисла мертвая тишина, космонавты пытались осмыслить слова капитана. Тот молча стоял и смотрел на подчиненных усталым взглядом.
        Реверик похолодел: представить, что подобное происходит не в страшном сне переработавшего со взрывчаткой ученого, а в реальности, оказалось не так-то легко.
        - Что случилось с нашей планетой? - воскликнул кто-то.
        - Я не знаю, - признался Эдельгрейсе. - Как и вы, я жду видеосигнала с Марса. Единственное, что мне известно - планета рассыпалась на куски. Никаких разумных причин этому нет. Один из марсианских колонистов, разговаривавший с другом, находившимся на Фаэтоне, уверяет, что тот оборвал разговор на полуслове, а попытки перезвонить не возымели успеха. На данный час известно: марсианские и земные базы не получали сигналов бедствия с Фаэтона. Возможно, в будущем появятся новые данные на этот счет, но пока я не могу точно сказать, что про изошло. Колонисты отправили на погибшую планету спасательные корабли. Шансы на обнаружение выживших микроскопичны, но пока атмосфера Фаэтона не разлетелась по космосу, спасатели будут продолжать поиски.
        С потолка спустили белый просмотровый экран, и включенный видеопроектор до получения видеосигнала показывал статичную картинку заходящего фаэтонского сол нца. Никто из космонавтов не проронил ни звука, и минуты ожидания тянулись в тягостном молчании.
        Капитан Эдельгрейсе ушел с трибуны и сел на кресло в первом ряду, недалеко от ступенек, ведущих к трибуне. Он придерживал ладонью голову, и Реверик видел, насколько капитан потрясен новостью. Он и сам чувствовал себя не лучшим образом: эффект от ужасного известия был равносилен удару обухом по голове.
        Проектор мигнул, и вид заходящего солнца сменился изображением звездного неба. Изображение было слегка размытым - оператор снимал изображение обычной видеокамерой, на скорую руку пристроив к ней телескоп. Несколько секунд картинка подергалась, затем оператор настроил камеру точно на Фаэтон, и глазам космо навтов предстала душераздирающая картина: существовавшая несколько часов назад планета фиолетового цвета с белыми пятнышками облаков превратилась в сборище разлетающихся камней. Разваливающийся Фаэтон частично скрывался в туманном облаке, подсвеченном сгустками остывающей магмы, и расползался по орбите вокруг солнца будущими астероидами.
        Оператор что-то говорил, но Реверик его не слышал: он полностью ушел в пере живания и думал о том, что решение стать космонавтами спасло жизнь тысячам чело век. Теперь, когда от могущественной цивилизации остались жалкие крохи, разбро санные далеко за пределами планеты, мир придется выстраивать заново. И хорошо, что не с чистого листа: в библиотеках кораблей сохранилось немало информации, а знания космонавтов существенно облегчат жизнь на планетах-колониях. Но продол жение полета к звездам и изучение экзопланет ставится под большой вопрос: к чему теперь освоение дальних миров, если ближайшие сотни лет придется осваиваться на марсианских континентах и восстанавливать утраченное после разрушения Фаэтона?
        Именно этому вопросу космонавты и посвятили внеочередное объединенное соб рание всех космических экипажей. Из-за того, что передатчики находились только на одной стороне Марса, обсуждение проблемы пришлось проводить с теми, кто был дос тупен для получения сигнала. Часть кораблей со временем выходили из зоны обмена сигналами, но подключались другие корабли, и обсуждение не прерывалось ни на минуту.
        Тысячи космонавтов видел Реверик на экранах, и все они походили друг на друга: уставшие, измученные, поникшие, словно их навечно изгнали из родного мира.
        Часть космонавтов склонялась к немедленному возвращению в солнечную систему, однако большинство настаивало на продолжении полета во что бы то ни стало. Споры и дискуссии продолжались беспрерывно в течение трех суток и завершились выступ лением капитана Эдельгрейсе. Он взял финальное слово - по старшинству среди капи танов.
        - Наши предки столетиями готовились к полетам, и долететь до звезд - наша прямая обязанность перед ними, - подытожил он сказанное другими выступающими. - Я согласен с тем, что мы обязаны выполнить волю погибших коллег и друзей. Да, новые экспедиции к звездам состоятся не через двадцать лет, как мы запланиро вали, а в далеком будущем, но этот путь мы доведем до конца и вернемся в родную солнечную систему победителями!
        Капитан знал свое дело: подобные речи во все времена настраивали на преодо ление препятствий, и даже желающие вернуться домой со скрипом, но согласились завершить полет.
        По окончании споров неожиданно выяснилось: экипаж "Кимбурана" оказался един ственным, кто не выходил на связь после новости о гибели Фаэтона. Реверик пери одически звонил на телефон Отрикса, но тот словно обиделся во время последнего разговора и трубку не брал.
        Но попытки космонавтов с других кораблей выйти на связь с "Антаресом" тоже не привели к положительному результату и вконец обеспокоенные, они взялись за визуальные поиски. Группа астрономов из более-менее близких к "Кимбурану" кораблей спешно отправилась в обсерватории, и через четыре дня корабль обнару жили. Он летел прежним курсом, но на запросы не отвечал.
        Пришлось воспользоваться аварийной системой "Остров", позволяющей подклю читься к камерам наблюдения любого из кораблей и узнать о происходящем на его борту. Систему создали специально для случаев, когда экипажи перестают выходить на связь, или на корабле происходит авария. Подключившиеся к "Острову" наблюда тели могли изучить обстановку или повреждения корабля, не отправляя на него спа сательную экспедицию и не подвергая риску жизни спасателей. Исходя из полученной информации, наблюдатели решали, какую помощь необходимо оказать экипажу постра давшего корабля.
        Видеокамеры передавали отчетливое и качественное изображение с коридоров "Кимбурана", но наблюдение завершилось спустя шесть минут. Этого времени хватило, чтобы комиссия вынесла вердикт о случившемся: космонавты "Кимбурана" погибли из-за столкновения с потоком метеоров и мгновенной разгерметизации, а превратив шийся в катафалк корабль завершит свой путь на поверхности звезды, к которой летел.

* * *
        Капитан одним рывком снял шлем.
        И ничего не изменилось.
        Он по-прежнему стоял перед делегацией встречающих и совершенно не чувствовал космического холода. Дул теплый ветерок, и не будь у облачного города границы, за которой виднелось бесконечное пространство Вселенной со звездами в роли кос мических веснушек, капитан мог подумать, что находится на родной планете и участ вует в необычном аттракционе.
        - Кто-нибудь может объяснить, что здесь происходит? - потребовал он.
        - Я могу, - прозвучало в ответ, и сквозь толпу к кораблю пробрался человек в белом костюме. На его спине росли крылья, и капитан остолбенел, но оказался далеко не единственным из тех, кто потерял дар речи. - Признаться, никогда не думал, что в нашу скромную обитель нагрянут миллиарды человек разом, но подобные нашествия становятся хотя и редкой, но нежелательной традицией. Вы уже третьи.
        Капитан с трудом вернул дар речи и переспросил:
        - Третьи в чем?
        Ему вторили голоса толпы.
        - Жертвы события, в большинстве обитаемых миров известного как Конец Света. К сожалению, вам данный термин незнаком, поскольку религиозные традиции не при жились на вашей планете… Позвольте представиться. Я - ангел Бергам, житель и работник этого городка под названием Преддверие Рая. Здесь души людей отдыхают после смерти и распределяются в новые миры согласно достижениям, сделанным в прошедшей жизни. Лучшие попадают в Рай и получают право создать собственный вариант мира. Мы называем такие миры параллельными основному.
        Капитан перевел взгляд с ангела на толпу и обратно. Кроме ангела, мало кто понял, о чем речь.
        - А можно поподробнее? - на всякий случай переспросил капитан.
        Ангел кивнул.
        - Сейчас вы все поймете, - сказал он, протягивая руки к шлему. - Дайте его мне, я покажу вам нечто важное.
        - Только не сломайте, он мне еще пригодится.
        - Отыне он бесполезен.
        - С чего вы взяли? - возразил капитан. - Я и дальше собираюсь выходить в космос. И прощу прощения за мимолетный визит, но через три часа нам пора лететь дальше. Мы изучаем Галактику, здесь каждая секунда на счету: наши жизни коротки, и мы не желаем тратить их впустую.
        Как ни странно, толпа молчала, не желая или опасаясь вступать в спор с анге лом. Капитан, убедившись в том, что городок существует на самом деле, решил не тратить время попусту и разговаривать со странным существом. С одной стороны - вот он, долгожданный контакт с инопланетной цивилизацией, но фаэтонцев здесь намного больше, чем аборигенов, и ситуация напоминает истории из сумасшедшего дома. Капитан чувствовал ирреальный ужас, медленно, но неумолимо нарастающий, и мечтал скорее вернуться в кабинет и принять еще немного успокоительного.
        Ангел снова кивнул, но на этот раз отрицательно.
        - К сожалению, ничего не получится, - ответил он.
        - Вы мне угрожаете?
        - Нет. Лучше посмотрите сюда! - ангел указал на шлем, и тот, став прозрач ным, исчез. - А теперь вот сюда!
        И указал на космический корабль. Капитан занервничал, сглотнул и резко повернулся.
        Огромная махина, сверкающая в лучах солнца, стала матовой и растворилась туманной дымкой. Космонавты, стоявшие у иллюминаторов, остались висеть в пустом пространстве, и плавно опустились на поверхность облачного городка, ошарашено оглядываясь и не понимая, куда делся корабль.
        - Вы куда его… испарили? - прохрипел капитан. - Что это за фокус?
        - "Кимбуран" летит прежним курсом, - ответил ангел. - А вот вы, похоже, так и не поняли, в чем дело? То, что исчезло сейчас, существовало исключительно в вашем воображении, так сказать, по инерции восприятия. На самом деле вы погибли, и теперь вам светит отдых в Раю или переселение на новые планеты в виде живущих там существ, а нам - очередная головная боль и серьезное разбирательство насчет причин, уничтоживших вашу планету. Три случая самопроизвольного уничтожения жизни за последние сотни лет невозможны в принципе. Здесь что-то не так.
        - Меня не интересуют ваши производственные трудности, - сухо ответил капитан.
        - Да… вы правы, - согласился ангел. - Но я рассказал вам о происходящем, чтобы не осталось белых пятен, и в дальнейшем вы не говорили об утаивании важной информации. Ваш жизненный путь закончен, и потому прошу вас пройти в те кабинеты и получить предписания для получения новой жизни. Если кто-нибудь желает всту пить в группу по выяснению причин гибели Фаэтона, обращайтесь в кабинет сорок семь, и - добро пожаловать к нам. Мы всегда рады новым коллегам. А сейчас прошу извинить, у меня много работы. Если остались вопросы - спросите у архангелов, не стесняйтесь.
        Выполнив миссию по встрече бывших людей, ангел взмыл в небо, а молчаливая толпа медленно разбрелась по Преддверию. Капитан вздохнул и посмотрел ему вслед. Впервые в жизни он понял, что такое настоящая растерянность.
        - Отрикс, ты меня слышишь? - спросил он и понял, что микрофона с наушниками больше нет, как нет и скафандра, а сам он стоит в привычном повседневном кос тюме, в котором ходил несколько лет перед полетом. Но Отрикс ответил. Издалека, однако его голос звучал отчетливо и, как вскоре сообразил капитан, в голове, словно Отрикс научился передавать мысли на расстоянии.
        - Слышу вас, капитан.
        - А ты когда понял, что мы умерли, а не стали участниками гипнотического воздействия эпсилонцев?
        - Когда корабль растворился в воздухе. И знаете, капитан, я решил войти в команду этих самых ангелов. А вы как поступите?
        - Я воздержусь, - ответил капитан. - Чувствую себя слишком усталым… Ведь я имею право отдохнуть хотя бы после смерти?
        - Конечно, капитан, - ответил Отрикс. - С такими подчиненными, как мы, это жизненно необходимо.
        - В нашем случае, это смертельно необходимо, - с грустным смешком уточнил капитан. - Что ж, удачи тебе в новой работе, Отрикс. Если отдохну, присоединюсь. А пока - отбой, сеанс связи закончен.
        - Желаю хорошо отдохнуть, капитан, - попрощался Отрикс.
        Он направился в указанный ангелом кабинет и испытал странное чувство грусти и непонимания, увидев около двери микроскопическую очередь. Фаэтонцы обживались в потустороннем мире, и возвращаться в материальную Вселенную ради расследования причин катастрофы не желали.
        "Может, они и правы, - подумал Отрикс. - К чему оглядываться назад, когда впереди - неизведанные горизонты, а новости о причинах случившегося можно полу чить из третьих рук? Ведь бабочки никогда не станут ползать по земле, носталь гируя по жизни в теле гусеницы…"
        В очереди он оказался четвертым.
        Глава 7. Контакт
        Реверик полностью посвятил себя работе, стараясь как можно реже думать о семье и друзьях, погибших на Фаэтоне. Он перестал вспоминать о не отсмотренных продолжениях любимых фильмов - они напоминали о трагедии, и Реверик боялся, что не выдержит и сорвется. Космонавты и так ходили сами не свои, и сорвись кто- нибудь из них - начнется цепная реакция. Настроение слегка приподнимали новости о спасении шестнадцати тысяч человек. К сожалению, пролить свет на причины гибели планеты спасенные не смогли: они видели только разрушение планеты и не знали причин катастрофы.
        Вместе с планетой перестал существовать и космический оркестр, сотни лет игравший музыку на орбите Фаэтона. В космосе вновь наступила тишина. Колонисты больше не могли услышать привычную мелодию в прямом эфире, и только космонавты изредка настраивались на известную частоту и слушали гимн планеты, которой больше не существовало.
        Шокированные новостью о катастрофе жители теперь уже не особо далекого мира - корабль подлетал к звездной системе Эпсилон Эридана - предложили космонавтам поселиться на их планете, гарантируя, что места хватит на всех фаэтонцев, и никто не останется в обиде. Эпсилонцы объявили: строительство первого космод рома, начатое специально ради посадки фаэтонского корабля, завершено, и они с нетерпением ожидают скорой встречи с космонавтами.
        - Как проходят ваши исследования с фильтрацией помех? - спросил Реверик. Проведенные его командой исследования и опыты доказали, что возможность отфильт ровать помехи существует, но при современном оборудовании это маловероятно.
        - Отрицательно, - ответил эпсилонец. - Как и вы, мы не доросли до требуемого уровня технологий. Боюсь, переход на видеообщение между нашими мирами станет возможен в далеком будущем, не раньше.
        Реверик устало вздохнул и перевел разговор на другую тему.
        Через две недели оборвалась связь с марсианской колонией, и восстановить ее до окончания полета не удалось. Многие космонавты решили, что Марс тоже разва лился, и впали в беспросветную депрессию. Медикам пришлось отправить треть эки пажа в криоген, пока космонавты не решили покончить жизнь самоубийством и попутно не угробили корабль.
        Еще через два месяца "Кимбуран" подлетел к планете Эпсилон Эридана и пошел на снижение.

* * *
        Динамики транслировали прямой радиорепортаж с космодрома, передаваемый эпси лонцами на корабль. Звучала торжественная музыка - эпсилонцы перехватили сигналы космического оркестра и создали на основе мелодии собственную аранжировку.
        Капитан Эдельгрейсе и его заместители сидели в кабинете, надев по торжест венному случаю парадные мундиры. Хроникеры носились по кабинетам и спрашивали у членов экипажа, какие ощущения они испытывают в торжественный момент посадки на планету? Относительно мягкий спуск на планету позволял им разъезжать по кори дорам на передвижных операторских креслах с моторчиками. Прочие космонавты пред почитали не рисковать, и пережидали спуск корабля в креслах: давление выросло до пяти g.
        До посадки осталось полторы минуты, когда в кабинет Реверика вполз радиоме ханик, работавший через стену, и попытался добросить на стол несколько отпеча танных листков. Доползти до Реверика сил не осталось, как и добросить листки: они упали в полуметре от руки радиомеханика.
        - Прочти немедленно! - воскликнул он, перекрикивая гул, появившийся при посадке. - Я только что получил сообщение с Земли!
        - И как я это сделаю, по-твоему? - выкрикнул в ответ Реверик. - Подожди две минуты. Спустимся на планету, прочитаю.
        - Это срочно!
        - При такой перегрузке я не доползу! - пояснил Реверик. Он пошевелили паль цами на правой руке - движение давалось с усилием, как будто к каждому пальцу прицепили маленькую гирьку.- Расскажи своими словами.
        - У меня сил больше нет языком ворочать! - радиомеханик невнятно чертых нулся, потянулся за бумагами и потерял сознание, полностью лишенный сил.
        Перегрузка достигла пика и пошла на убыль.
        Реверик дождался, пока организм отошел от перегрузок и торопливо подошел к радиомеханику. Перевернул его на спину и похлопал по щекам, приводя в сознание.
        - Прочти и капитану скажи, немедленно! - прошептал радиомеханик. - Ух… Никогда бы не подумал, что выдохнусь, преодолев двадцать метров…
        - Отдыхай! - Реверик подхватил бумаги и поспешил к выходу из корабля, на ходу читая текст.
        Корабль совершил посадку.
        К музыке добавился голос эпсилонца, специально по такому случаю выучившего язык гостей из космоса. Говорил он с явным акцентом, но понятно.
        - Добро пожаловать, дорогие гости, на нашу гостеприимную планету! - разноси лось по коридорам корабля его торжественное приветствие. - Мы рады видеть первых людей с другой звезды, и сделаем все, чтобы вы чувствовали себя в нашем мире, как дома!
        Капитан с командой заместителей шагал по коридорам корабля, приближаясь к люку и готовясь сойти по трапу на землю.
        Реверик бежал, сжимая в руке свернутые пополам листки - торопился попасть к выходу раньше делегации.
        Преодолев последние десятки метров со скоростью спринтера, Реверик выскочил на площадку и увидел, что капитан подошел к люку и нажал на кнопку, открывающую выход и спускающую трап. Дверь с черепашьей скоростью поползла к потолку
        Эпсилонец тем временем говорил и говорил, и, судя по шуму, сопутствующему его выступлению, на площади стояли тысячи человек, в небе сверкал фейерверк, и огромный оркестр играл гимн Фаэтона.
        - Капитан, не открывайте! - крикнул Реверик. - Это опасно! Эпсилонцы нас обманывали!
        Эдельгрейсе и заместители повернули головы.
        - Что? - переспросил капитан. - Реверик, ты выбрал крайне неудачное время для голословных обвинений.
        - У меня есть доказательства! - Реверик подскочил к капитану и протянул ему бумаги.
        Капитан отрицательно покивал головой.
        - Которые внезапно появились перед самой встречей? - язвительно заметил он. - Не смеши меня.
        - Это правда! - настаивал Реверик.
        - Реверик, не сейчас! - приказал Эдельгрейсе. - Не самое удачное занятие - начинать личную встречу с межпланетной ссоры. Покажешь бумаги, когда мы вернемся на борт после встречи с инопланетянами.
        - Потом будет поздно! - не унимался Реверик. Капитан поджал губы и глянул на подчиненного убийственным взглядом. Но в этот момент дверь поднялась до уровня его глаз, и капитан разом забыл о желании наказать упрямца.
        Голос эпсилонца, приветствующего гостей, звенел от радости, и голоса тысячи встречающих раздавались из динамиков, но на космодроме никого не было.
        Покрытое пылью и полуразвалившееся здание космопорта не могло быть построено к прилету гостей с Фаэтона. По самым скромным прикидкам капитана, оно простояло заброшенным не меньше трех сотен лет. Плиты взлетно-посадочной полосы, сквозь которые пробивалась растительность, под тяжестью опор корабля продавились и рас сыпались осколками. Корабль ушел в землю на четверть метра.
        Повсюду, куда ни кинь взгляд, царило запустение.
        А эпсилонец все говорил и говорил.
        Ошарашенный капитан потер подбородок и переспросил:
        - А мы на ту планету опустились?
        - Других здесь нет, - ответил заместитель.
        Космонавты смотрели на безжизненный, покрытый пылью веков мир, и не знали, что делать.
        - Давай сюда свои доказательства! - приказал капитан, выхватывая из рук Реверика бумаги и вчитываясь в написанное.
        - Сигнал пришел с Земли, - на всякий случай пояснил Реверик. - На ней нет мощных передатчиков, и для отправки сообщения пришлось воспользоваться уста ревшим оборудованием. Поэтому сигнал пришел только что.
        Эдельгрейсе кивнул: он знал о положении дел на третьей планете от Солнца. Колонисты Земли помогали аборигенам, делясь с ними знаниями, и считались среди землян чем-то вроде богов. Ученые собирали информацию о культуре землян и сос тавляли летописи. Любые, даже самые мелочные данные записывались в книгах для будущих поколений, чтобы через тысячи лет земляне могли скрупулезно изучать соб ственную историю. Но из-за жаркого климата на Земле работало всего лишь восемь десят фаэтонцев, и оборудование, доставленное на Землю, не предназначалось для отправки сигнала за пределы солнечной системы.
        "На марсианских химических заводах, - читал Эдельгрейсе, - с интервалами в несколько десятков минут произошли похожие аварии. Колонисты успели сообщить нам о том, что созданная по формуле эпсилонцев жидкость растворила емкости, в которых ее готовили, и ушла под землю, превратив ее в красный песок. Через неп родолжительный отрезок времени она вернулась вместе с магмой и, превращенная в пар сверхвысокими температурами, ушла в небо. Смешавшись с облаками, она выпала грязевым потоком, превращающим все, с чем соприкасалась, в песок. Жидкости ока залось так много, что Марс в считанные часы превратился из зеленой цветущей пла неты в красную пустыню. Успевшие добраться до космодромов колонисты улетели с планеты, но не все сумели пролететь сквозь пелену облаков и остаться в живых. Мы остались последними фаэтонцами в солнечной системе. Но я не знаю, как долго продлится наше существование: наши химики так же работали над созданием веществ по формулам эпсилонцев. Все вещества готовы и хранятся в пятидесятилитровых емкостях из крепкого стекла. Я не знаю, какое из них оказало разрушительное воз действие на
Марс, и принял решение запечатать хранилище. При первой же возмож ности необходимо увезти вещества с планеты. По нашим подсчетам, в случае повреж дения емкостей разрушительное воздействие окажется слабее, чем на Марсе, ведь объемы созданных нами веществ минимальны, но я не хочу рисковать. Не знаю, в чем дело, но подозреваю, что эпсилонцы намеренно подложили нам химическую бомбу, и мы своими руками уничтожили цивилизацию: Фаэтон, как вы помните, после гибели превратился в сборище астероидов, покрытых красной пылью. Скорее возвращайтесь, чтобы избавить последнюю обитаемую планету солнечной системы от нависшей угрозы. Прошу вас - не совершайте посадку на Эпсилон Эридана! Я убежден - там вас ждет нечто страшное. Забудьте о контакте и возвращайтесь домой, пока с вами ничего не случилось!"
        Под текстом стояла подпись руководителя земной колонии.
        Эдельгрейсе нажал на кнопку, и дверь закрылась с той же черепашьей скорос тью, что и открывалась. Заместители ждали его слов, но Эдельгрейсе молча передал им бумаги и, скрестив руки на груди, глубоко задумался.
        Эпсилонец тем временем радовался прилету гостей, словно ничего и не про изошло. Он все так же славил фаэтонцев, и космонавты чувствовали, что медленно сходят с ума от ирреальности происходящего.
        - Что за ерунда? - выругался капитан. - Слушайте приказ: определить, откуда идет сигнал и отправить туда команду разведчиков. Вооружиться до зубов, в случае малейшей угрозы применить боевой лазер или ядерное оружие. Перед отлетом мы должны понять, что здесь происходит.
        Глава 8. Полет
        Реверик вызвался добровольцем и полетел в катере с командой из десяти воору женных космонавтов. В руках он держал уловитель сигнала и показывал пилоту, в какую сторону лететь.
        Два хроникера снимали поверхность планеты с противоположных сторон катера.
        Всюду царило запустение. Высоченные дома, частично развалившиеся, разбитые стекла, остатки скелетов на улицах и в домах - хроникеры снимали все, что каза лось им существенным, а таковым было все вокруг. Реверик отметил про себя, что скелеты напоминают человеческие, с определенными, но не слишком явными отличи ями. Странно было увидеть в далеком мире существ, похожих не только по строению, но и по истории развития - высотные дома, стекла, машины, дороги… Но что-то здесь пошло не так, и люди вымерли в одночасье.
        Космонавты нацелили оружие на окна катера, готовые выстрелить в любой момент, если заметят, что к ним кто-нибудь приближается.
        Реверик поводил уловителем по сторонам и указал на здание с остроконечной крышей, возвышавшееся над остальными строениями больше чем на треть.
        - Там! - сказал он. Пилот повернул к зданию.
        Эпсилонец приветствовал космонавтов, как ни в чем не бывало. Он говорил и говорил, не умолкая ни на секунду, и Реверик подумал о том, что фаэтонские бол туны удавились бы от зависти и собственного примитивизма, услышав подобный моно лог. Впрочем, сейчас он был готов слушать кого угодно, лишь бы этот болтун был реальным человеком, а не голосом неизвестно кого, несколько лет подряд вешавшим лапшу на уши с мертвой планеты.
        Катер подлетел к вершине здания, и медленно пошел на посадку, чтобы Реверик мог точно указать источник сигнала, место, оттуда Некто все еще "встречал и при ветствовал" космонавтов.
        - Дальше, - время от времени говорил Реверик, и катер спускался еще на один этаж. Мощность сигнала нарастала, и когда достигла пика и пошла на убыль, Рер верик приказал: - Стоп! Назад: он сидит этажом выше!
        Катер поднялся на два метра и полетел вокруг здания.
        - Здесь! - указал Реверик.
        Катер остановился напротив стеклянной стены, в которую светило заходящее солнце.
        Космонавты дружно прилипли к окнам. Пустой кабинет с одним столом и микро фоном - и никаких ведущих. Однако кто-то все еще говорил, и Реверик слышал, что микрофон улавливает гул двигателей катера.
        Реверик поежился: ирреальный страх нарастал. Если в кабинете никого нет, то кто так долго разговаривал все это время?
        - Не может же микрофон сам по себе генерировать подобные звуки! - воскликнул он.
        Хроникер навел камеру на окно и, вскрикнув от ужаса, выронил камеру и потерял сознание.
        Приветственная речь становилась тише и тише, как будто ведущий уменьшал громкость, потом наступила мертвая тишина, внезапно разорванная диким издева тельским смехом. Космонавтов передернуло от ужаса. Смех бил по ушам, вызывая приступы панического страха, и несколько человек не выдержали. Застрочили авто маты, и стекла на катере и в здании рассыпались стеклянным дождем. Сорвавшаяся со здания пыль полетела к земле, а громкое эхо волной прошлось по мертвым улицам, усиливая грохот.
        Пилот без чьей-либо подсказки вдавил педаль скорости до предела и направил катер прочь от здания. Он сорвал с головы и отбросил наушники: в них тоже разда вался смех. Космонавты стреляли до тех пор, пока в автоматах не кончились пат роны, но трое и после этого нажимали на спусковые крючки.
        Реверик немигающим взглядом смотрел на оброненную видеокамеру. Он знал, что камеры показывали и снимали изображение, улавливая весь световой спектр, и хро никер явно увидел оставшееся незамеченным человеческим глазом. Реверик поднял камеру, но никакая сила не могла заставить его промотать запись назад и посмот реть, что же такого увидел хроникер в здании? Недаром он лишился чувств: там было что-то жуткое, под стать смеху.
        Реверик рывком поднес камеру к глазам, подержал ее с минуту, но так и не сумел заставить себя заглянуть в окуляр.
        "На корабле увижу, - решил он, - вместе с другими".
        Катер стремительно несся обратно, а небо за ним темнело и закрывалось грозо выми тучами. Гремел гром, порывы усиливающегося ветра били по корпусу, толкая катер в стороны, и пилот вцепился в штурвал, изо всех сил стараясь выпрямить курс и не дать ветру отнести катер от корабля.
        Планета словно взбесилась: порывы ветра сметали остатки засохших деревьев и рушили ветхие здания на всем пути следования катера. Несмотря на максимальную скорость, тот медленно приближался к кораблю - большая часть энергии уходила на преодоление поднявшегося встречного ветра.
        Пилот ругался, как десяток взбешенных скандалистов, пока Реверик не указал ему на небо: грозовые тучи летели в ту же сторону, что и катер, значит, со сто роны корабля дует только низинный ветер. Пилот дернул штурвал на себя, и космо навты повалились в дальнюю часть салона. Катер молнией устремился в верхние слои атмосферы, подгоняемый бьющим по днищу ветром. Ветер захлестал по лицам космо навтов, отрывая их от пола и сдувая в разбитые окна. Реверик одной рукой схва тился за поручень, второй крепко держал видеокамеру.
        Катер вылетел в полосу попутного ветра, и его несколько раз прокрутило на границе воздушных течений. Пилот не справился с управлением, штурвал вырвало из его рук, и катер, все еще кувыркаясь, полетел вниз.
        - А, ну, стоять! - сквозь зубы говорил пилот, хватаясь за штурвал. Он ока зался единственным, кто безболезненно перенес кувырки катера. Пассажиров кидало, как пушинки. Реверик порадовался тому, что не ел перед полетом, но двое космо навтов не могли сказать о себе того же самого.
        Одного из космонавтов швырнуло на разбитое окно, и он вылетел из катера. Ветер подхватил его и понес к земле, раздувая костюм. Три молнии, одна другой, ударили по нему, и космонавт камнем полетел вниз.
        Пилот по наклонной прямой направил катер к кораблю. Молнии хлестали воздух вокруг катера, небо полностью затянулось черно-серой пеленой, хлынул проливной дождь.
        Катер влетел в открытый шлюз, ударился бортом о боковую стену и заскользил по полу, приближаясь к дальней стене. Процарапал пол и днище, и остановился у самого выхода, на треть метра вдавившись в стену передним левым углом.
        Шлюз закрылся, и шум ливня утих.
        Реверик облегченно выдохнул и попытался разжать пальцы, которыми держался за поручень, но они крепко обхватили обтянутый мягким пластиком металлический стер жень, и разжать их Реверик не сумел, как ни старался.
        - Посиди так, отойдет скоро, - посоветовал пилот.
        - Как скоро?
        - Полчаса - час. Не больше.
        - Это долго…, - не согласился Реверик. - Поручень откручивается?
        Пилот молча открыл бардачок и достал из него большую отвертку.
        - Держи, а я пока проверю, как пассажиры себя чувствуют.
        - Странный вопрос. Плохо они себя чувствуют, - ответил кто-то из космонав тов, распластавшихся по салону. - Я себе все ребра переломал, не иначе.
        - Ох… - простонал кто-то еще. Пилот пересчитал пассажиров и ахнул: одного не хватало.
        В шлюз сбежались космонавты. Увидев, во что превратился корабль, они поспе шили на помощь, и через несколько минут космонавтов отвезли на носилках в мед пункт на рентген. Реверику помогли открутить поручень - у него хватило сил только на то, чтобы приставить отвертку к саморезу. Камеру он не отдавал, несмотря на уговоры. Он знал, что там записано нечто важное, и не мог позволить камере зате ряться - в суете ее могли убрать и потом не вспомнить, куда именно, или вовсе выбросить, чтобы не мешалась под ногами.
        Пилот бросился к начальству, отмахнувшись от лекаря, настойчиво требовавшего провести осмотр организма на наличие повреждений. Реверик тоже отбился от врача, размахивая крепко зажатым поручнем, и побежал к капитану докладывать о полете.
        Громкая связь не работала - ее отключили, когда приветственная речь эпси лонца сменилась пугающим хохотом, и новость о возвращении группы разнеслась по телефонам. Впрочем, смех слышался даже в них.
        Реверик влетел в кабинет капитана, и присутствующие испуганно отшатнулись и попятились: бледный, с железякой в руке, лихорадочным блеском в глазах, Реверик мог испугать кого угодно, кроме врачей, знающих истинную природу подобного сос тояния.
        - Что ж вы такого обнаружили?! - испуганно поинтересовался капитан.
        - Ничего, - ответил Реверик и протянул ему видеокамеру. - Хроникер снимал пустой кабинет и потерял сознание от ужаса. Видеокамера записала невидимку, и если вы посмотрите пленку, то увидите того, кто вел с нами переговоры все эти годы.
        - А ты уже посмотрел отснятое, как я понимаю, - сделал вывод капитан, намекая на внешний вид Реверика.
        - Нет, - ответил тот. - Катер едва не разбился из-за начавшегося урагана. Мы потеряли одного космонавта - его вышвырнуло из катера, и чуть не погибли сами.
        - Насчет этого я в курсе, - сказал капитан. - Группу спасателей уже отпра вили на поиски: мы не оставим мертвой планете ни одного человека… Включайте про ектор, сейчас мы узнаем, кто уничтожил нашу планету.

* * *
        Отрикс вошел в кабинет и увидел сидящего за небольшим столиком человека.
        - Добро пожаловать, - поздоровался тот. - Меня зовут Тиахил, я - архангел. Это в своем роде техническая профессия: мы занимаемся тем, что руководим Предд верием Рая и более-менее успешно следим за течением жизни в материальном мире.
        - Отрикс.
        - Очень рад, - улыбнулся архангел. - И во избежание недоразумений сразу уточню: вы пришли сюда для того, чтобы помочь нам разобраться с причинами гибели планет?
        - Да, - Отрикс прошел и сел в предложенное Тиахилом кресло. - Именно за этим я сюда и явился. Что я должен делать?
        - Одобряю ваше желание не терять времени даром, - архангел достал из ящика стола и протянул Отриксу тонкую записную книжку. - Это - карманный аналог "папки-всезнайки", - пояснил он. - Здесь подробно написано, что вам следует изу чить и исследовать. А на словах вкратце скажу: поначалу вам придется расспросить прибывших о том, как они умерли, какая обстановка в тот момент была на их пла нете, и систематизировать полученные данные. В первую очередь, обращайте внимание на массово погибших в необычных катастрофах. В дальнейшем - если подобные катас трофы продолжатся, конечно - мы планируем отправлять наших агентов на "подозри тельные" планеты при появлении первых признаков фатального неблагополучия. Сейчас опросите ваших земляков - я уверен, умершие на Фаэтоне немало расскажут о гибели планеты.
        - А мне полагается какой-нибудь рабочий костюм? - уточнил Отрикс. - Или это неважно?
        Архангел позволил себе немного посмеяться.
        - Дело в том, что вид одежды в Преддверии и мирах выше уровнем зависит от вашего желания. Что придумаете, то и появится, - не оставаясь голословным, Тиахил провел демонстрацию: за десять секунд сменил десять костюмов. У Отрикса с непривычки зарябило в глазах. Архангел вернул себе прежний костюм. - Главное при смене костюма - четко представить новый и не забыть уточнить, из какого мате риала он должен быть создан. Иначе выйдет изделие из ночных кошмаров упившихся портных - и оглянуться не успеете, как распугаете Преддверие: души новоприбывших поначалу слишком впечатлительны.
        - Забавно…
        - В реале не особенно. Ну, желаю удачи в расспросах. Вечером прошу ко мне - отчитаться о проделанной работе. Заодно познакомлю с остальными участниками нашей группы.
        Отрикс сжал книжку в левой руке, встал и вспомнил, что хотел спросить еще у ангела, но не успел.
        - А не скажете, какие планеты погибли до нашей?
        - Скажу, конечно, - архангел даже не заглянул в папку - названия он помнил наизусть. - Первая планета вам неизвестна. В нашем табеле она носит название Отир, а вторая - планета звезды, известной вам как Эпсилон Эридана. Жители обеих планет погибли около трехсот лет назад от пандемий неизвестных их ученым вирусов.
        - Но как же так?! - воскликнул Отрикс. - Мои друзья летят на эту планету, с нами говорил кто-то из эпсилонцев, мы несколько лет обменивались знаниями!
        - Ты ничего не путаешь? - озадаченный архангел открыл папку. По его мыслен ному приказу та отыскала материалы по планете и спроецировала их на чистую повер хность страницы. - Согласно данным, жизнь на планете прекратилась триста восемь лет тому назад. Теперь это царство примитивных микроорганизмов.
        - Нет. Эпсилонцы передали на Фаэтон немало важной информации, ученые создали уйму полезного. Но я все равно не верю инопланетянам - когда мы поняли, что они нас обманывали, корабль попал сюда.
        Архангел в явном замешательстве потребовал у папки новую информацию, но та ничего существенного в ГИБИ (Глобальном Информационном Банке Информации) не обнаружила.
        - Погоди немного, - попросил он и юркнул в соседний кабинет прямо через стену. Отрикс восторженно хмыкнул и сам попробовал повторить номер, но всего лишь надавил на облачное покрытие стены и отлетел. Архангел услышал его возглас, заглянул в кабинет и хитро прищурился. - Тебе еще рано ходить по прямой, Отрикс.
        - А когда?
        - Недели через три, когда привыкнешь. Все, извини, я исчезаю, - и втянул голову в стену.
        Отрикс пожал плечами и сел в кресло.

* * *
        Изображение здания слегка дергалось - хроникер держал камеру в руках.
        Пустые этажи здания напоминали обычные фаэтонские, но обладали другими про порциями. Стекло - или материал, похожий на него - слегка отражало солнечный свет. Приглядевшись, можно было заметить размытые очертания соседних зданий и катера, облетавшего здание.
        Вот катер полетел вниз, притормаживая на каждом этаже, вот он поднялся на этаж с максимальным уровнем сигнала.
        Реверик непроизвольно сглотнул и с трудом подавил желание закрыть глаза и не смотреть на экран. Смех звучал в голове, прилипнув не хуже надоедливого мотив чика, и никаких сил не хватало от него избавиться. Реверик вспоминал песни, грохот грома, плеск волн, но смех прорывался сквозь воспоминания пугающим "бэк- вокалом".
        Катер полетел вокруг здания.
        Первый поворот.
        Микрофон записывал речь космонавтов, перебрасывающихся короткими фразами и комментирующими происходящее.
        Второй поворот.
        - Здесь! - громко произнес Реверик, и зрители вздрогнули от неожиданности.
        Катер подлетел к комнате с запомнившимся Реверику столом и микрофоном и остановился. В памяти космонавтов она пустовала, но видеокамера показала того, кто сидел за микрофоном и вдохновенно плел приветственные речи.
        По телу Реверика прошла дрожь. Он сглотнул, не в силах отвести взгляд от диктора. Тот говорил в микрофон, пока не заметил, что перед окном висит катер, а его снимают, и не посмотрел в камеру.
        Раздался вскрик хроникера, и вместо здания на экране появилось изображение спинки кресла. Картинка задрожала: катер полетел от здания, набирая скорость, а хроникера попытались привести в чувство.
        Долгая минута прошла в молчании. Зрители не могли сказать ни слова, и Реверик отлично их понимал. Он сам дрожал от страха, как осиновый лист.
        Нет, диктор на экране не выглядел звездой ночных кошмаров. Человекоподобный, с руками и ногами, он сидел за покрытым пылью столом, одетый в просторный черный балахон с капюшоном, натянутым на голову и скрывающим верхнюю часть лица с излу чающими свет красными глазами… или светоотражающими очками - уж больно глаза большими получались. Но именно этот неброский вид вызывал ирреальный ужас и желание скрыться как можно скорее. Поход на ковер к взбешенному начальству для головомойки в сравнении выглядел приятной прогулкой к доброжелательному собесед нику. От диктора даже в записи несло злобой и смертью, и Реверик только сейчас понял, что вызванное в городе ощущение ожесточенности являлось не личным пережи ванием от увиденных разрушений, а воздействием неведомого существа.
        В какой-то момент камера передвинулась, и зрители одновременно отпрянули: на экране виднелся разбитый иллюминатор катера, в который внезапно заглянуло существо в балахоне. Оскалившийся в усмешке рот обнажил два ряда остроконечных зубов. Существо хохотало, держась за иллюминатор и наблюдая за тем, как космо навты пытаются привести хроникера в чувство, а потом взмахнуло рукой, и в небе за катером из ниоткуда появились тучи. Засверкали молнии, загрохотал гром.
        Катер затрясло порывами ветра.
        К тому времени Реверик успел подхватить камеру и сесть по соседству с пилотом.
        Камера дергалась, от изображения закружилась голова, и спустя минуту с небольшим зрительной какофонии капитан не выдержал и остановил запись.
        - Думаю, дальше мы увидим посадку катера и появление Реверика в кабинете, - заметил он. - Значит, так! Слушайте приказ: мы забираем погибшего космонавта и немедленно возвращаемся на Землю! Погружаем на корабль вещества, созданные по формулам эпсилонцев, возвращаемся сюда и выливаем их на голову этого жуткого создания! Всем разойтись и приготовиться к экстренному взлету! Как только спаса тельный катер вернется - стартуем.
        Помощник едва заметно покачал головой: топлива не хватит на три длительных полета, а заправиться на Фаэтоне невозможно ввиду уничтожения планеты. Но выска зать возражение вслух он не решился: космонавты жаждали мести, и скажи слово поперек - выместят злость, невзирая на лица и звания.
        Ураган бушевал и усиливался.
        Порывы ветра достигли сумасшедшей скорости в полторы тысячи километров в час, и корабль трясло, как человека в лихорадке. Старые дома в городе не выдер живали напора и, трескаясь, разваливались. Здание космодрома осело, и клубы пыли, разметенные ветром, моментально размазало по поверхности планеты длинным серым пятном.
        Через восемь минут после окончания просмотра фильма, катер, отправленный на поиски погибшего космонавта, потерпел аварию и взорвался. Экипажу корабля объ явили, что переждут бурю на орбите планеты и вернутся забрать тела погибших после ее завершения,
        Еще через три минуты космический корабль кое-как взлетел над планетой и вышел на ее орбиту.
        Оставшийся в одиночестве капитан сел за стол и нажал на пульте кнопку "пуск", решив досмотреть оставшиеся кадры. Изображение по-прежнему дергалось, как сумасшедшее, но под тряску взлетающего корабля смотреть на дергающуюся картинку оказалось не противно, а, скорее, даже удобнее, нежели на статичную съемку.
        Изображение резко изменилось: Реверик ухватился за поручень, сел удобнее в кресле, и камера вместо кабины показала нос катера.
        Летающую машину швыряло потоками ветра. Пилот не успевал выправлять движение катера, а прямо по курсу виднелся увеличивающийся "Антарес". Открытый шлюз с высоты полета выглядел крохотной дырочкой, и капитан знал, что при таком ветре, тряске и скорости катера залететь точно в цель и при этом не разбиться о корпус сумеет далеко не каждый ас.
        Не отрывая глаз от экрана, Эдельгрейсе смотрел на приближение шлюза. Катер трясло, камера дергалась, как стиральная машина в режиме отжима белья, но шлюз не терялся во всеобщем мельтешении. Пилот подбадривал себя, ругаясь на непогоду, а перед катером - капитана Эдельгрейсе прошиб холодный пот - пронеслось существо в балахоне. Оно летело, то отдаляясь, то приближаясь и успешно избегая столкно вения с летающей машиной, и следовало параллельным курсом прямиком к шлюзу "Анта реса".
        - Твою мать… - выдохнул капитан.
        Корабль вырос из крохотного во внушающую уважение громаду, пилот сжал штур вал, издал боевой клич и влетел в шлюз - идеальней некуда. Но порывы ветра сде лали свое дело, и катер повернуло при торможении.
        Стукнувшись о стену, катер остановился, и потрясенный капитан увидел, как существо в балахоне прошло мимо катера к выходу. Несколькими секундами позже в шлюз сбежались космонавты, послышались голоса пассажиров и разговор Реверика с пилотом.
        - Нехорошо получилось, - раздался низкий голос с характерным акцентом. С обладателем этого голоса велись переговоры, и именно он приветствовал космонав тов, совершающих посадку на планете - хотел сделать сюрприз, да, видно, не судьба.
        Капитан огляделся по сторонам: он находился в кабинете один.
        - Не ищите меня - это бесполезно, - сказал эпсилонец. - Сейчас я невидим человеческому глазу.
        - Проявись! - приказал Эдельгрейсе, вскакивая. - И я придушу тебя за уничто жение нашего мира!
        - Как скажете! - ответило существо. Перед капитаном из пустоты проявилась фигура в балахоне, и ее красные глаза яростно сверкнули. Эдельгрейсе почувство вал, что перед глазами поплыло, и он теряет сознание. Капитан услышал тихие слова эпсилонца. - Все твоё - теперь моё.
        И провалился в никуда.
        Глава 9. Финал
        Спустя три часа космический корабль отправился в обратный путь: ветер на поверхности планеты усилился в двадцать шесть раз, и отыскать погибших, разме танных по Эпсилон Эридана, больше не представлялось возможным.
        Капитан Эдельгрейсе приказал увеличить скорость корабля до максимально воз можной. Перегрузки возросли в два целых и три десятых раза, но экипаж не роптал: они возвращались на Родину. Выдыхающихся космонавтов отправляли в криогенные камеры, остальные терпели двойную нагрузку на организм, сидя в креслах и перед вигаясь на них по кораблю.
        "Антарес" несся к Земле, изредка уменьшая скорость: космонавты выдыхались от непомерных нагрузок, и капитан, не желая прилететь на планету в компании мертве цов, давал экипажу время на восстановление сил. И только изредка с ненавистью поглядывал на видеокамеры автономной системы "Остров": он не мог ее отключить, не вызвав паники среди экипажей прочих космических кораблей и среди жителей Земли.
        Корабль быстро приближался к Земле: Эдельгрейсе хотел вернуться на Землю раньше других кораблей и намеревался как можно скорее поставить точку в затянув шейся истории с уничтожением цивилизации фаэтонцев. Раствор, хранимый на планете, должен был сыграть заключительный аккорд.
        Солнечная система встретила космонавтов непривычным молчанием. Звуки косми ческого гимна Фаэтона остались далеко позади, здесь же снова воцарилось холодное безмолвие.
        Корабль пролетел над обломками Фаэтона, сбавив скорость и на время погасив свет. Среди бесчисленного количества астероидов большой и малой величины попада лись обломки с поверхности Фаэтона, на которых до сих пор виднелись развалины домов, улиц, предприятий… легковые и грузовые автомобили, в большинстве нещадно смятые после столкновений друг с другом и обломками планеты… погибшие люди, для которых космос превратился в общую могилу. Бывшая планета расползлась по орбите и превратилось в пояс астероидов, став вечным свидетельством существования и гибели жизни на когда-то пятой планете солнечной системы.
        Космонавты смотрели на погибшую Родину до тех пор, пока "Антарес" не долетел до Марса. Отраженный свет четвертой планеты скрыл еле видимые с огромного расс тояния останки Фаэтона и поразил космонавтов обновленным видом. Некогда радо вавший глаз богатством красок Марс превратился в однотонно-красный и бушующими ураганами напоминал мертвую планету Эпсилон Эридана.
        И только Земля оставалась такой же, как и прежде.
        Пока еще оставалась.
        Небольшой космодром Земли не был предназначен для посадки крупных звездо летов вроде "Антареса" - его площадь была меньше положенного для межзвездных кораблей, но капитан Эдельгрейсе рискнул приземлиться: космодром располагался на скальных породах. И не прогадал. Бетонные плиты потрескались и местами преврати лись в крошку, но корабль, частично опустившись на космодром и частично за его пределами, даже не накренился. Когда улеглась пыль, спустили трап, и экипаж впервые за много лет выбрался из корабля на свежий воздух.
        Здесь, на жаркой Земле, разница между космонавтами и колонистами оказалась существенной: колонисты практически лишились шерсти и напоминали значительно обросших аборигенов.
        Как в дальнейшем поведал руководитель колонии, многие фаэтонские животные акклиматизировались на Земле, хотя случались и неприятные события. К примеру, привезенные с Фаэтона мамонты без проблем прижились в северной части планеты, однако на экваториальном континенте большинство отдало концы прежде, чем с них успели состричь шерсть, а выжившие несколько обмельчали и, к сожалению, превра тились в достаточно свирепых и не приручаемых слонов. Марсианские сумчатые звери оказались лакомой добычей для первобытных земных племен благодаря наличию сумок, и ради сохранения марсианских форм жизни пришлось создать заповедник на пусту ющем континенте в южном полушарии Земли.
        Три дня команда отдыхала после долгого изматывающего перелета и слушала жуткие истории о случившемся на Фаэтоне и Марсе. На четвертые сутки капитан Эдельгрейсе объявил: время отдыха прошло, пришла пора заниматься делом, и пред ложил руководителю колонии перевезти на корабль вещества, созданные по формулам эпсилонцев.
        Люди не решились перенести емкости на корабль, опасаясь уронить и разбить их. Погрузку с блеском выполнили роботы с "Антареса". Книги с формулами оставили на планете - теперь фаэтонцы знали, к чему приводит появление некоторых веществ, и не собирались создавать их повторно, но в работе им была нужна сверхкачест венная бумага, использованная при печатании книг. Бумага, получаемая из земных деревьев, не обладала необходимыми свойствами, хотя тоже являлась качественной.
        Емкости погрузили в грузовой отсек и тщательно закрепили. Из хранилища заб рали все "эпсилонские" вещества, в том числе и весьма важные: фаэтонцы не хотели использовать материалы, напоминающие о гибели родной планеты. В свете видеокамер - хроникеры снимали происходящее для видеолетописи - капитан Эдельгрейсе лично закрыл отсек и опечатал дверь, чтобы космонавты случайно не открыли ее во время разгрузки: целую неделю они выгружали из корабля ценные вещи, оборудование и необходимые материалы для обустройства жизни на Земле. Капитан настоял: ему одному хватило бы хранившегося на корабле веков на двадцать фантастически рос кошной жизни.
        Когда корабль опустел и значительно полегчал, Эдельгрейсе собрал космонавтов и колонистов в зале собраний и выступил с прощальной речью.
        - Дамы и господа, соратники! - объявил он. - Мы никогда не забудем, какую услугу оказали нашей цивилизации жители Эпсилон Эридана… точнее говоря… единст венный ее житель, сумасшедшее существо с умершей планеты… К сожалению, мы так и не выяснили, что это за существо и по какой причине оно решило нас уничтожить? То ли жители планеты пережили нападение из космоса, и оставшийся в живых эпси лонец решил мстить всем инопланетянам без разбора, то ли это один из представи телей мифического племени темных властелинов, завоевывавших и уничтожавших миры, а в дальнейшем сходящих с ума от одиночества? Нам остались неясны причины, спод вигшие эпсилонца на уничтожение жителей других планет, но факт остается фактом: ему удалось ликвидировать как минимум две обитаемые планеты, и обе - в нашей звездной системе. Я не знаю, сколько еще миров пали благодаря коварству эпсилон цев, но не собираюсь позволить этому существу продолжать черное дело! Как вы пом ните, я обещал вернуться на Эпсилон Эридана, отыскать это существо и вылить на него созданные нами вещества: пусть на себе испытает их воздействие. После долгих
дискуссий мы пришли к решению: я лечу к Эпсилон Эридана в компании роботов-помощников, и не возьму никого из экипажа. Я знаю: многие из вас полны справедливого гнева и готовы лететь на поиски эпсилонца хоть к краю Вселенной, но месть - злое чувство, оно разъедает человека изнутри, и я не желаю, чтобы вы угробили свои жизни из-за одной злобной личности. Вы молоды, особенно в срав нении со мной, и вам предстоит заново создавать цивилизацию. К возвращению остальных кораблей - до появления на орбите Земли первого корабля осталось не более трех недель, вы должны отыскать надежные места для площадок и начать стро ительство современного космодрома. Вам предстоит наладить жизнь на этой прекрас ной, хотя и излишне жаркой планете. А я… Я выполню возложенную собой же миссию и вернусь на Землю победителем. Поэтому прошу пожелать удачи - она мне пригодится, как никогда ранее!
        Хроникеры снимали происходящее восемью камерами и не скупились показать фаэтонцев, стоя хлопавших капитану. Эдельгрейсе смахнул набежавшую слезу и поднял руку. Наступила тишина.
        - Я не стану тратить времени даром, - объявил он, - и, поскольку разгрузка корабля завершена, улетаю прямо сейчас. Старт через двадцать минут.
        Капитан помолчал.
        - У меня к вам просьба, - сказал он. - Помашите мне руками на прощание. И не забывайте меня, если я не сумею вернуться на Землю во второй раз. Счастья вам, мои дорогие соратники!
        И сошел по ступенькам в зал под гром аплодисментов.
        Несмотря на приближавшиеся грозовые тучи и усиливающийся ветер, ровно через двадцать минут, как и обещал Эдегрейсе, космический корабль "Антарес" взлетел, вторично отправляясь в долгий путь.
        Фаэтонцы смотрели на то, как он уменьшается и пролетает сквозь тучу, со сме шанным чувством радости и тоски: вид взлетающего корабля вызывал в них чувство восхищения, но вместе с кораблем к звездам улетала часть их жизни, ниточка, свя зующая их высокотехнологичным миром погибшего Фаэтона. По иронии судьбы, не кос монавты покидали "Антарес", ставший космическим домом на долгие годы, а он улетал от них, уносясь в дальние дали с риском никогда не вернуться на Землю.
        - Отлично! - произнес Эдельгрейсе, когда корабль пролетел сквозь пелену туч. - Пришло время финального аккорда. Господа, выполняйте приказ!
        Роботы разошлись по кораблю, всюду открывая краны на полную мощность, а капитан приступил к выполнению своей части плана.
        Размеренно шагая, он вошел в грузовой отсек и сорвал лично поставленную печать с двери. Освободил емкость с оранжево-красной жидкостью и, насвистывая веселый мотив, поставил ее на тележку и направился к грузовому лифту.
        Дым, в свое время вырвавшийся из емкости, превратил часть земной лаборатории в песок, но химик при появлении дыма вышел на улицу - лаборатория находилась в одноэтажном каменном домике - и преспокойно ушел домой. Ему некуда было торо питься, поэтому в лабораторию он вернулся на следующий день и обнаружил вместо деревянных полов, мебели и кое-каких приспособлений кучки песка. Пропажу списали на воровство земных людей, и на том успокоились, а вещество отправили на склад до появления в нем необходимости. В дальнейшем из-за катастроф, прокатившихся по Фаэтону и Марсу, склад и вовсе опечатали, запретив подходить к нему под страхом катастрофы на территории колонии.
        Поднявшись на предпоследний этаж, капитан направился ко входу в служебный коридор, набрал код доступа, открыл дверь и покатил тележку к резервуару с запа сами питьевой воды.
        До часа "х" осталось три минуты.
        Капитан сорвал печати с крышки резервуара, открыл ее и немного полюбовался видом кристально чистой воды. Когда наступит время, корабль зависнет в двух километрах над тучами, и смешанный с водой катализатор разойдется из резервуара по трубам "Антареса". Уничтожив корабль, он распространится в атмосфере Земли, смешается с водой в тучах и выпадет уничтожающим дождем на поверхность планеты.
        С Фаэтонской цивилизацией будет покончено.
        "Когда-нибудь дело дойдет и до местных человечков" - мимоходом подумал капи тан.
        Часы запикали, Эдельгрейсе открыл емкость и вылил катализатор в резервуар. Катализатор растворялся в воде, окрашивая ее в молочный цвет и распространяясь по трубам.
        - Та-дам! - произнес Эдельгрейсе торжественно. - Ну, что ж, пора!
        Он вытянул руки в стороны, его затрясло, и существо, одетое в просторный балахон, вырвалось из капитана. Встав рядом, эпсилонец дружески похлопал схва тившегося за голову капитана по плечу.
        - Красиво, правда? - спросил он. - Счастливого полета!
        И вылетел из помещения сквозь стену.
        Капитан Эдельгрейсе помотал разболевшейся головой и, сфокусировав зрение, обнаружил, что стоит не в собственном кабинете, а в помещении для хранения очи щенной воды.
        - Эй! - воскликнул он. - Я же сказал: проявись! Где ты? Зачем ты перенес меня сюда? Эй?!
        Резервуар покраснел и рассыпался, обдав единственного живого члена экипажа потоками холодной воды.
        Краснеющие трубы по всему кораблю рассыпались, вода, попавшая на стены и полы, разъела их подчистую и, притянутая притяжением Земли, устремилась вниз.
        Провожающие корабль фаэтонцы услышали с неба странный звук. Монотонный гул двигателей превратился в какофонию и стих.
        По рядам зрителей прошел испуганный крик: "Антарес" прорвал пелену облаков, падая километрах в пятнадцати от космодрома. Но теперь его окружала пелена красной пыли, а недавно монолитный корабль представлял собой решето. Он проделал обратный пусть гораздо быстрее взлета, и побежавшие в сторону падения "Антареса" фаэтонцы услышали грохот и ощутили дрожь земли от столкновения. Их сбило с ног, и на сотни километров вокруг заволновалась природа. Растительность закачалась, десятки тысяч галдящих птиц поднялись в воздух и полетели прочь от места катаст рофы.
        Последовавший за этим ливень обратил их в кучки мокрого песка. Плотная стена воды шла по направлению к людям и превращала все на своем пути в песчаную пустыню.
        Через час с небольшим фаэтонская цивилизация перестала существовать.
        Оставшиеся в живых космонавты, получая с Земли видеосигнал о встрече и про водах "Антареса", к своему ужасу увидели, как падает корабль, а планета превраща ется в песок, и, перепуганные, решили: Земля пополнила список безжизненных пла нет, а солнечная система более непригодна для жизни.
        Три корабля обнаружили около звезд обитаемые планеты, и по общему решению, фаэтонцы выбрали для себя новый мир, куда и полетели, полные скорби о случив шейся в родной солнечной системе катастрофе.
        В течение многих веков сохраняли они память о погибшем Фаэтоне, но жизнь надо было строить с нуля, первое время пришлось использовать материалы с косми ческих кораблей, и постепенно от них ничего не осталось. Уровень технологий поз волял ремонтировать, но не создавать новые виды оборудования, и со временем при боры пришли в негодность. Микроцивилизация вынужденных эмигрантов постепенно забыла о своем появлении с другой планеты, и только в детских сказках потомки фаэтонцев рассказывали о чудесах, происходивших в далеком прошлом. О летающих зверях, о металлических людях, о зеркалах, в которых показывалось много интерес ного.
        Через две тысячи лет прошлая жизнь превратилась в красивый и неправдопо добный миф, и потомки фаэтонцев окончательно стали считать себя исконными жите лями планеты, на которой вынужденно поселились космонавты.
        Часть четвертая. Конец Света
        Глава 1. Задание
        Тиахил замолчал, давая понять, что история закончена. Но у меня появилось немало вопросов относительно произошедшего, и я собирался подвергнуть архангела вежливому допросу. А ему придется подробно на них ответить, иначе я напомню слова о том, что мы работаем в команде и никаких секретов между членами группы быть не должно.
        - Скажите, Тиахил, - начал я. - Как я заметил ранее, вы умеете уговаривать людей. Но у меня тоже есть вопросы. Тот парень, решивший вам помогать - что с ним стало? Он до сих пор носится по Вселенной в поисках эпсилонца или отправился на повышение в заоблачные райские кущи?
        - Между прочим, вы могли бы догадаться, - заметил Тиахил. - Ваш проводник по Преддверию не представился, поскольку не желает появления преждевременных ассо циаций. Я достаточно явно выразился?
        Подобного поворота я не ожидал.
        - Ангел - Отрикс? - недоверчиво переспросил профессор. - Но как?
        - Он добровольно предложил помощь, и со временем мы наделили его ангельскими возможностями, - пояснил архангел. - Отрикс дал слово не уходить в Рай до тех пор, пока не поймает эпсилонца, и, как видите, не унимается до сих пор.
        - Выходит, вы так его и не поймали? - догадался я. - Почему? Ведь Отрикс сообщил вам о разговорах космонавтов задолго до того, как "Антарес" долетел до Эпсилон Эридана!
        - Время в Преддверии бежит медленнее времени в материальном мире, - пояснил архангел. - Мы появились на планете через три месяца после отлета корабля на Землю. По этой же причине нам трудно вовремя отреагировать на определенные катастрофы.
        - Понятно, - сказал я. - Но вы хотя бы узнали, кто он на самом деле? Что это за существо, которое умеет проходить сквозь стены, вызывать ураганы и вселяться в людей?
        Архангел кивнул.
        - Конечно, да, - сказал он. - Дело обстоит следующим образом. Когда мы соз давали материальные миры, то, разумеется, не могли предвидеть и заранее исправить многие ошибки. Поддержание мироздания, образно выражаясь, в рабочем состоянии - процесс постоянный, требующий обновлений и замены старого материала на новое. Незыблемой во Вселенной является система физических и химических законов, однако и в ней время от времени находятся бреши. К сожалению, Создатель не может изме нить определенные законы мироздания, оставив остальные в неприкосновенности - каждое действие взаимосвязано, и изменение одного-единственного закона ведет к перекосам и крайне отрицательным последствиям в целом. Мы пытаемся исправить ошибки и недочеты прошлого, но есть в нематериальном мире критики, неспособные создавать. Единственное, чем они владеют в совершенстве - умение критиковать и уничтожать. Они объясняют свою точку зрения разными словами, и в сумме им не нравится почти ничего из созданного в материальном мире. Но лишь один из кри тиков не оказался болтуном. Он на самом деле начал уничтожать миры, которые чем- то не
пришлись ему по душе, и использовать для этого недостатки и ошибки в стро ении мироздания. Именно он уничтожил несколько цивилизаций вместе с планетами.
        - Почему же вы до сих пор его не поймали? - недоуменно переспросил я. - Если я правильно понимаю, при вашей всеобщей всезнайкости и отсутствию тайн отыскать место, где он скрывается, не представляет труда.
        - Он слишком хитер для того, чтобы быть пойманным, - признался архангел. - Настоящий профессионал своего дела. К тому же, поиски ведутся по всей Вселенной, но в группе нас гораздо меньше количества обитаемых миров, и потому контроль над ними далеко не тотален. Проверить все миры без исключения - не хватит и миллиона лет.
        - А Он? - профессор поднял вверх указательный палец. Архангел посмотрел на потолок, недоуменно уставился на профессора, но вдруг лицо его засияло, и он хлопнул себя по лбу.
        - Ну, конечно, - воскликнул он, - жест, обозначающий начальство!.. Видите ли, в чем дело…
        - Его нет?
        - Его не может не быть.
        - Тогда почему…
        Архангел вздохнул.
        - Вот, скажите мне честно, профессор Грилинс, - спросил он. - Вы когда- нибудь видели маршала, который воюет вместо простого солдата? А мы тогда на что созданы?
        - То есть, он вообще не обращает внимания на собственную Вселенную? - изу мился профессор. - Разве это достойно ученого его уровня?
        - Вы не так поняли, - отрицательно кивнул архангел. - Он занимается мирозда нием в целом и время от времени следит за судьбой определенного количества миров на свое усмотрение. Но не всегда и не за всеми.
        Увидев, как наши лица вытягиваются от удивления, архангел добавил:
        - В конце концов, люди выросли из времен постоянной опеки. Разве не так?
        - Но ведь во всех религиях говорится…
        - И правильно говорится, - поддакнул архангел. - Вы хорошо знаете - нет на свете людей, которые не хотят быть самостоятельными. Создатель помогает, но смотрит, чтобы и люди не плошали. К примеру, вам бы понравилось, если бы у вас над душой стоял некто и беспрестанно, с утра до вечера, командовал, что и как нужно делать ради улучшения жизни?
        Я икнул: вспомнилось, как временами на любое движение следовал окрик и команда сделать по-другому, правильнее с точки зрения говорившего. Если ты дос таточно уверен в собственных силах, то отправишь добровольного советчика в край суровых волчьих стай, а если нет - рискуешь заработать комплекс неполноценности и постоянно ждать окриков, независимо от правильности выполняемой работы. И когда советчик решает, что без его указаний тебе не прожить, а количество советов достигает определенного уровня, ты сдаешься и добровольно отказываешься играть первую скрипку в собственной жизни. На фиг, на фиг такое счастье!
        - Ни за что! - воскликнул я.
        - Вот именно, - поддакнул архангел, - другого ответа я и не ожидал.
        - Но в таком случае, почему он допускает войны, катастрофы и прочую напасть? - не унимался я.
        Архангел грустно вздохнул и пояснил:
        - Когда ангелы создавали людей, никто не рассчитывал, что за ними нужно сле дить, как за немощными котятами. Развитие бионауки давало жизнь многим существам, и уследить за каждым не было никакой возможности. Стихия бушует не потому, что Создатель гневается на людей, а потому что планеты являются реакторами, в которых что-нибудь да происходит. Но с этим ничего нельзя сделать - размещение живых существ на мертвых планетах невозможно. И когда люди говорят о том, что Создатель не смотрит за ними и допускает катастрофы, то стоит помнить, что он занимается совершенствованием души, внутреннего мира людей, а не их финансовым благополучием. Вот так. Но мы вроде как о другом говорим, - напомнил он. - Короче, после слов Отрикса мы срочно отправили группу перехвата на поимку Возму тителя, как мы окрестили критика, но из-за разницы течения времени прибыли на место слишком поздно: после уничтожения колонистов на Земле он ушел в тень и больше не появлялся. Объема катализатора хватило на появление известной вам пус тыни, и мы до последнего времени считали, что формулы были уничтожены вместе с колонистами и
городами. Но оказалось, книги сохранились, и вы вновь создали катализатор и довершили начатое Возмутителем - уничтожили Землю.
        - Но откуда мы знали! - начал оправдываться профессор. - К тому же, из книги вырвали страницы с описанием действия вещества, а мы хотели узнать, какую пользу он принесет.
        - Одним словом, мы не виноваты, - я сократил слова Грилинса до лаконичного минимума. - Вы сами это доказали. Но поскольку мы согласились вам помогать, то, может быть, вы все-таки расскажете, что от нас требуется?
        Архангел кивнул.
        - Вижу настоящих профессионалов, - одобрительно сказал он. - Итак. По сведе ниям разведки, Возмутитель не отошел от дел, уничтожив несколько миров, а плани рует провести куда более грозную операцию. Возможно, он решил уничтожить сотни цивилизаций или же замахнулся на ликвидацию целой галактики - за ним не заржа веет. Поэтому мы приняли решение расширить группу и отправлять во все обитаемые миры по два полевых агента. Больше нельзя - это может вызвать подозрение Возму тителя, и он усилит собственную защиту еще в несколько раз. Мы не знаем, что он задумал, и в задачу полевых агентов входит наблюдение за планетами и выискивание любых необычных событий, происходящих в данном мире. Сразу предупреждаю: то, что вам кажется сумасшедшим или необычным, для местного населения может оказаться вполне обыденным делом. Поэтому перед отправкой внимательно изучите информацию о мире, в который попадете.
        - Вы хотите сказать, что мы с профессором должны отправиться на очередную Землю и победить этого Темного Властелина? - ляпнул я.
        Архангел хитро прищурился.
        - А разве, - поинтересовался он, - у вас хватит опыта, сил и ума сразиться с ним на равных? Да Возмутитель вас в порошок сотрет и даже не заметит! Вы для него - никто. В нашем деле, Томас, повышенного самомнения насчет стойкости и уверенности в собственных силах мало. Необходимо реально обладать вышеперечис ленными качествами, а не наивно причислять себя к их обладателям. Только в дет ских книжках герои без опыта справляются с поработившим планету злодеем и его войском.
        - Тогда зачем нам туда отправляться? - не понял я.
        - А затем, - объяснил архангел. - Вы отправитесь на планету, и если там ничего не произойдет, проживете на ней до смерти ваших материальных тел и верне тесь в Преддверие для получения нового задания. Но если обнаружите появление кон тактеров с иными цивилизациями, обмен технологиями с подозрительными инопланетя нами, или что-нибудь еще, начинайте слежку и передавайте информацию сюда.
        - Каким образом? - спросил профессор. - Вы передадите нам оборудование для переговоров с потусторонним миром?
        - Ни в коем случае! - категоричным тоном заявил архангел. - Материальные существа не должны получить убедительных доказательств существования нематери ального мира - это запрещено. Причин я назвать не могу, но запрет связан с духовным развитием душ. Чувство неуверенности и желания отыскать истину благот ворно влияет на творческие способности души и по возвращении в нематериальный мир она становится богаче в эмоционально-духовном плане.
        - В общем, - подвел итог профессор, - дело ясное, что дело темное.
        - Именно, - согласился архангел. - Значит, общаться с нами вы можете в момент сна материального организма. Как только вы засыпаете там, то появляетесь здесь и докладываете об увиденном. А когда вы выполните задание и заработаете право на дальнейшее развитее, то в награду за качественную работу отправитесь на планету ДКРОПТ 829933ОТРУГМТТГМРД 000 ТРУ 36! А это, позвольте заметить, великая честь для каждой души, не доросшей до попадания в Рай!
        - Да Вы хотя бы фотографии этих планет показали, что ли? - попросил профес сор. - А то сплошные аббревиатуры… разве могут люди хорошо жить на планетах с подобным названием?
        - Когда попадете на эту планету - сами все узнаете! - оптимистично заметил архангел.
        - Понятно… - выдохнул профессор. - Но нам точно там понравится?
        - Пока никто не возмущался.
        - Это радует.
        - Вот и отлично! - обрадовался архангел и растянул рот до ушей. - Идите и выполняйте! Удачи вам, господа! Снаружи вас ждет ангел Отрикс. Он даст вам под робные инструкции насчет дальнейших действий.
        - Я вижу, вы договорились! - радостно потер руки ангел, разглядывая наши постные лица.
        Я принципиально промолчал, не желая высказывать Отриксу свое мнение насчет методов вербовки. С одной стороны - дело нужное и весьма важное, но с другой - нам так и не показали товар лицом, что называется. Вместо планет сплошные абст рактные цифро-буквенные кодировки, за что работаем - одному архангелу известно.
        - Договорились, - уныло ответил профессор. - С ума сойти просто, какие выгодные условия в контракте…
        - Не всегда, позвольте заметить! - воскликнул ангел. - Некоторых людей мы не приглашаем, а заставляем работать под угрозой жизни на планете под кодовым наз ванием ДБЛ…
        - Стоп!!! - профессор замахал руками. - Я понял! Планета под номером ДБЛ-три в двадцать седьмой степени, деленной на производную от разницы синуса и котан генса в степени прямого угла, дважды проинтегрированного по формуле гравитации магнитных полей!
        - Чего-чего? - опешил ангел. - Что за бред вы несете?
        - Это вы бред несете! - уточнил профессор. - Отрикс, я вас прошу: не назы вайте при мне ваши жуткие названия планет, я все равно их не запомню!
        - Ладно, как скажете… - растерялся ангел. - Так что же вас не устраивает в контракте?
        - Отсутствие фотографий планеты, где нам предстоит жить после выполнения заданий. Мы не знаем, за что боремся.
        Ангел материализовал три похожих на архангельские кресла прямо на площади, сел и предложил нам последовать его примеру.
        - Понимаете, друзья, - сказал он. - Планета очаровательна, но вам увидеть ее раньше времени - все равно, что мастеру Даниле увидеть Каменный цветок[П. П. Бажов, "Каменный цветок".]. Вы знакомы с этой легендой?
        - Слышали. И что?
        - Вы не сможете прожить счастливую жизнь на планете, где будете работать, потому что будете помнить о красоте увиденного мира. Из-за этого мы ограничиваем знакомство с миром вашей будущей жизни ничего не говорящей кодировкой… Но давайте поговорим о работе, - предложил он.
        Я поудобнее уселся в кресле и понял, что в материальном мире за подобное чудо-сиденье иные люди половину жизни отдадут. Непередаваемо приятное ощущение отдыха. Роскошное кресло. Я на секунду закрыл глаза, а когда открыл, то заметил, что к Преддверию приближается какая-то странная птица.
        - Вы попадете на планету и станете изучать необъяснимые случаи в жизни людей, - тем временем говорил ангел. - Постараетесь определить, кто стоит за необычными событиями. Возможно, вы наткнетесь на Возмутителя.
        - А оружие дадите? - спросил я, представив погоню на летающих тарелках, пет ляющих между небоскребами и стреляющими друг в друга аннигилирующими снарядами. Красотища!
        - Зачем? - удивился ангел. Видимо, до меня никто из новобранцев об оружии не спрашивал.
        - Э-э-э… ну… - под его пристальным взглядом я смутился и на миг отвел глаза и уставился на летевшую высоко в небе белую птичку. Та, судя по всему, перехва тила мой взгляд и полетела прямо на нас. Я мысленно выругался: не хватало еще злить разных пернатых. Похоже, эти летуны не только на Земле, но и в Преддверии себе на уме: чуть что не так - кучу удобрений на голову плюхнут, с них станется. - Интересно получается, а как нам обороняться в случае чего? Обкладывать врагов шестиэтажным матом? Или гонять преследуемого мухобойкой?
        Летун спустился достаточно для того, чтобы я мог его нормально рассмотреть, и оказался не птичкой, а мальчишкой лет десяти в белой тоге, с луком в руках и крыльями за спиной. Колчан для стрел был практически пуст. Похоже, это тот самый Амур - ангел любви, обожаемый древними художниками.
        "Не иначе, со смены возвращается, - пронеслась мысль. - И многих он сегодня успел расстрелять?"
        Амур тем временем опустился так низко, что хорошо расслышал наши слова и заинтересовался темой.
        - А мне расскажите! - по-простому попросил он, подлетев к ангелу.
        Отрикс недовольно поморщился.
        - Амур, - строго произнес он. - Твое дело - стрелять из лука, а не выслуши вать чужие разговоры и сплетничать.
        - А я хочу! - запротестовал Амур. - Мне интересно!
        "Вот, что тут скажешь? - подумал я. - Дети - они такие любопытные, прямо слов нет. Хоть энциклопедиями закидывай - все равно на все вопросы не дашь ответа. Попробовать уговорить его расстрелять правящую элиту на всех обитаемых мирах? Хорошее дело сделает: правители полюбят родной народ и перестанут прово дить над ним эксперименты по длительному выживанию в беспрерывно переменчивых стрессовых ситуациях".
        Но пока я думал осчастливить человечество, настроив Амура на битву с черст выми людьми, Отрикс все испортил: довольно грубо рявкнул пару ласковых насчет длинных и караемых за любопытство носов. Амур обиделся - а кто бы не обиделся? - и, вытащив из колчана последнюю стрелу, воскликнул тонким звонким голосом:
        - Ах, так?! Вот сейчас как влюблю тебя в какую-нибудь образину - будешь знать!
        Зазвенела тетива, и метко пущенная стрела полетела в ангела. Но тот при вычным жестом - похоже, Амур подлетал к нему с расспросами далеко не в первый раз - вытянул перед собой руки и словно нехотя воздвиг защитное поле. Стрела отско чила от переливающейся оттенками фиолетового цвета энергетической стены и рико шетом полетела по многочисленным коридорам Преддверья.
        - Ну, все, кранты!.. - пробормотал Амур.
        Ангелы и души, спасаясь от лихорадочно метавшейся по Преддверию стрелы, уст роили незабываемое шоу. Они выделывали немыслимые пируэты и уклонялись, как могли. Стрела просвистела и над самим Амуром, заставив его распластаться на полу, пробила дыру в одной из дверей на площади и влетела в кабинет ни о чем не подозревающего архангела. Отскочила от пола и, пронзив кресло, на котором бедо лага сидел, попала ему прямиком в задницу.
        - А-а-а!!! - громогласный крик пронесся по коридорам Преддверья, но стих слишком быстро: неизвестный мне архангел неожиданно быстро успокоился и произнес с невероятным наслаждением в голосе: - Никогда не встану с этого кресла. Оно - мечта всей моей жизни, буду держаться до последнего! И пусть только попробуют меня на пенсию отправить!!!
        Приподнявший голову Амур виновато посмотрел на злобно зыркающих в его сто рону ангелов и душ, и пробормотал:
        - Ну, вот… опять не в того попал…
        Отрикс ткнул пальцем в защитное поле, и оно лопнуло мыльным пузырем.
        - Амур! - грозно сказал он. - Хватит превращать архангелов в бюрократов! Всех изведешь, кто работать будет?
        - Это пройдет! - Амур поднялся на ноги и поправил съехавшую на бок тогу. - Ничего с вашими архангелами не сделается. Подумаешь, лишнюю вечность в кабинете просидят, не расставаясь с любимым креслом.
        - Так вот откуда берутся бюрократы! - осенило меня. Ошибки в прицеле или рикошет - и вуаля, новый микрозлодей готов! - Значит, вот от кого все наши беды?
        Слушай, Амур, скажи честно: ты специально целишься или просто не попа даешь по нужным местам?
        Смущенный бедняга покраснел и неохотно ответил:
        - Понимаешь, в чем дело…, - осторожно начал он. - Ты ведь слышал о массовых весенних влюбленностях…
        - Было дело, - вспомнил я.
        - И как, по-твоему, - Амур слегка воспрял духом, - возможно попасть во всех потенциальных влюбленных из одного маломощного лука?
        - Не уверен, - признался я.
        - И правильно, что не уверен! - воскликнул Амур. Отрикс заподозрил неладное и на всякий случай снова воздвиг перед собой защитный экран. - Из-за этого мне приходится использовать тяжелое любовное вооружение. Вот такое!
        Амур достал из плоского колчана огромный восьмиствольный пулемет, при виде которого у меня отвисла челюсть, а в Преддверии поднялась невообразимая паника: увидев грозное оружие, души и ангелы шустро забегали и принялись в экстренном порядке прятаться по кабинетам, вталкиваясь в них не хуже, чем селедки в бочку. Я прекрасно их понимал: из-за одной стрелы сколько мороки было, а от стреляющего пулемета и вовсе не будет спасения.
        Профессор на всякий случай подошел к Отриксу, вставая под защиту экрана.
        - Как видите, речь не идет о прицельной стрельбе, - продолжал Амур, не обращая внимания на поднявшийся переполох. - Но я не виноват: у меня огромный объем работы, а начальство требует выполнения плана и слышать не желает о труд ностях. Вот и происходят побочные эффекты. Вот смотри, сейчас я поставлю пулемет на минимальную мощность и покажу, как он стреляет. Видишь во-о-он ту… что это такое?.. в общем, я сейчас по нему… или по ней? Ладно, неважно… сейчас по этой штуке стрельну, и ты увидишь, сколько дырок там окажется.
        Амур прицелился, но тут в него врезалась душа, выброшенная из ближайшего к нам кабинета по причине полной его заполненности спрятавшимися от обстрела посе тителями и работниками Преддверья.
        - Извините! - пробормотала душа, вытаращив глаза при виде пулемета и скры ваясь в соседнем кабинете. Амур недовольно проводил ее взглядом и не заметил, как душа совершенно случайно передвинула регулятор мощности на максимум.
        - Озверели совсем, - буркнул Амур и повернулся к нам. Я предупредительно поднял руку и указал на регулятор, но Амур меня не понял, - Смотрите, как стре ляет.
        Стволы завертелись, пулемет загрохотал. Стреляные гильзы вылетали по сотне штук в секунду, и не ожидавшего настолько мощной стрельбы Амура завертело юлой.
        Мы рухнули на пол за тысячную долю секунды перед началом стрельбы, и я услы шал, как ангел произнес целую кучу далеко не ангельских слов. Энергетический экран оказался слабеньким для пулемета и лопнул, поэтому Отрикс уткнулся носом в землю и не поднимал голову до тех пор, пока стрельба не прекратилась.
        Пулемет пробил в стенах и дверях Преддверия несколько тысяч сердцеобразных дырочек, прежде чем ошарашенный Амур остановил стрельбу.
        Преддверие заполнила звенящая тишина, как перед землетрясением, но вместо положенного дрожания поверхности произошло нечто не менее впечатляющее. Хор душ, ангелов и архангелов в едином порыве пропел:
        - Я люблю тебя, жизнь! И надеюсь, что это взаимно!
        - Амур!!! - рыкнул Отрикс. - Дуй отсюда, пока тебе не влетело по первое число!
        - Ты прав… кажется, мне пора, - пробормотал Амур. - Встретимся как-нибудь при более благоприятных обстоятельствах.
        Преддверие задрожало и раздвинулось, открывая знакомую по первым минутам нашего здесь пребывания пропасть.
        - Где он?!! - услышали мы далекий возмущенный вопль мчавшихся в небеса чертей.
        "Мощный пулемет! - уважительно подумал я. - Даже ад зацепило!"
        - Оп! - воскликнул Амур. -Мне действительно пора… Пока!
        И исчез так быстро, что мы не поняли, куда.
        Гильзы растворились легкой дымкой.
        Ангел облегченно выдохнул и вытер пот со лба. Руки и крылья у него дрожали.
        - Нервная работа, - произнес он уставшим голосом, пока мы шли в кабинет перемещений. - Когда-нибудь плюну на нее и снова стану обычным человеком. - Здесь сплошные проблемы на пустом месте создают! Вы только представьте, как это здорово стать человеком: никаких тебе разговоров с сумасшедшими душами, никто не пристает с расспросами о длине Вечности… Благодать!
        - Неужели так часто спрашивают? - удивился профессор. Я присоединился к воп росу: сколько себя помню, не замечал подобной тяги к знаниям у знакомых и сосе дей. Их интересовали более прозаические вещи. Например, кто с кем познакомился или поссорился. Или кто чего купил или продал, и где бы найти последнего, пока он вырученные деньги нагло не потратил на собственные нужды, и уговорить его потратить деньги куда более важное "купить чего-нибудь выпить, и побольше".
        - Не то слово! - воскликнул Отрикс. - Вы бы только знали, как меня замучили с вопросами о квадратуре круга и вечном двигателе! Господи, при современной при митивной математике люди еще пытаются что-то там решать!.. Нет, лучше я так и буду ангелом: у людей сплошные проблемы на пустом месте!
        Даже не знаю, что и сказать… Не везет парню.
        Глава 2. Кабинет перемещений
        На этот раз ангел поступил против традиции и не вошел в кабинет сквозь зак рытую дверь, а приложил к ней ладони и произнес скороговоркой "Лазер резал, резал лазер" три раза.
        Я ожидал, что дверь откроется, но из стен выдвинулись сканеры и при помощи лазерных лучей просканировали ангела с ног до головы.
        - Открыто! - прозвучал приятный голос, и дверь растаяла в воздухе. Мы вошли.
        - А в каком смысле, кабинет перемещений? - запоздало спросил я. - Нам при дется перемещаться по нему из угла в угол?
        - И это тоже, - кивнул ангел.
        В центре кабинета появилась черная точка. Она выросла, заняв кабинет полнос тью, и я понял, что оказался внутри объемной проекции Вселенной.
        - Руками ничего не трогать! - предупредил ангел. - Ногами тем более… Поехали!
        Вселенная пришла в движение и расширилась. Величественные картины мироздания промчались перед нашими глазами: грандиозные звездные системы, метагалактики, кометы с длинными хвостами, одинокие квазары, черные дыры, туманности и сверхно вые… Но пролетели они мимо нас с умопомрачительной скоростью за считанные секунды: Отрикс не собирался проводить экскурсию.
        - Итак, - сказал он, - планета, на которую вы попадете, имеет внутренне наз вание… хм-хм… Земля. Межпланетное название: Дор 7. Полное… - посмотрев на профес сора, ангел кашлянул. - Ладно, это вам не нужно. Вот она!
        Из пустоты вырос шарик размером с огромный арбуз.
        Эх, был бы у меня такой телевизор - всю Вселенную осмотрел бы!
        - Выбирайте, кто на какое полушарие отправится? - предложил ангел.
        - Я возьму северное, - сказал я.
        - Я возьму западное, - сказал профессор.
        Мы переглянулись. Ангел задумался.
        - Пожалуй, я тогда возьму восточное, - передумал я.
        - Тогда я возьму южное, - передумал профессор.
        Мы говорили одновременно, поэтому и произошла подобная неувязка.
        Мы опять переглянулись. Деление явно планеты не клеилось.
        - Уступи право выбора старшему по возрасту! - укоризненно протянул ангел.
        - А давайте, мы разделим ее наискосок! - предложил я и перерубил изображение планеты по диагонали.
        - Куда?!! - выкрикнул ангел, но было поздно: моя рука ударила планету, и та полетела прочь от звезды, вокруг которой вращалась, рассыпаясь на кусочки.
        Я вытаращил глаза и затряс ушибленной рукой.
        - Это не изображение, а настоящая планета! - сердито воскликнул ангел. - Я же приказал: ничего не трогать!
        - Так не приказывают, - огрызнулся я, одновременно испытывая стыд и гор дость: одним ударом уничтожить целую планету! - Надо было нормально объяснить, что к чему, а не устраивать лазерное шоу у входа.
        Профессор покачал головой. Разрушение планеты столь быстрым способом подейс твовало на него удручающе: мало ли где придется после этого жить - жди теперь, что в любой момент планету по недоразумению развалит рука какого-нибудь супер- мега-гипер-экстра-ультра-великана.
        - Я полагал, твоих умственных способностей хватит, чтобы понять - если кабинет защищен, то по уважительной причине! - рявкнул Отрикс.
        - Ангел, ты никогда не станешь архангелом при таком подходе, - не остался я в долгу. - Вы вообще скажите спасибо, что сюда не заявился Возмутитель. Он бы тут такого шороху навел - вся галактика превратилась бы в набор трехмерных пазз лов.
        Отрикс сжал кулаки, но не набросился на меня - планеты вокруг, не ровен час, еще одну угробим, - а закрыл глаза и досчитал до десяти.
        - Я всего лишь бывший человек, - произнес он устало, - и характер у меня далеко не ангельский. Поэтому не зли меня. Я устал, понимаешь? А Возмутитель не может сюда войти, он будет уничтожен охранным полем кабинета. Слушай, Томас, в последний раз прошу: руками ничего не трогать, иначе Возмутитель со своими пла нами уничтожения планет останется у разбитого корыта и жестоко тебе за это отомс тит!
        - Но ведь он не сможет сюда попасть, - ответил я.
        - А ты тоже не будешь здесь вечно сидеть, - обронил ангел. - Ладно, забудем об инциденте - на той планете давно одни маньяки живут, нормальных людей не осталось, так что не стоит особо переживать…
        Я сглотнул и воскликнул:
        - Ты хочешь сказать, что намеревался отправить нас в край непуганых мань яков? Мы же не приспособлены к жизни в подобном мире!
        Ангел вытянул указательный палец и потряс ладонью, не соглашаясь с постав ленным диагнозом.
        - Кто тебе сказал такую глупость? Эти маньяки появились благодаря демократи ческому пестованию извращений и отклонений в психике, а ваш мир не особо от него отличался.
        Профессор, молча дожидавшийся окончания нашей перебранки, тихо кашлянул, и мы посмотрели в его сторону. Ангел на всякий случай поинтересовался:
        - Вы тоже что-то сломали?
        - Нет. Я предлагаю окончить бесполезный спор и заняться делом.
        Ангел кивнул.
        Вселенная вновь пришла в движение, и перед нами появилась другая планета.
        - Это - планета Кон 24, - пояснил Отрикс. - Делите территорию. Только без рук!
        - Моя часть, - быстро проговорил я, - северо-западная.
        - Договорились, - ответил профессор. - Во избежание споров я беру остальное.
        - Вот и ладненько! - обрадовался ангел и пожелал нам удачи. - Ну, с Богом!
        - Уже? - удивились мы.
        - А чего ждать? - Отрикс явно торопился отправить нас, пока мы случайно не уничтожили и эту звездную систему или просто не столкнули очередную планету.
        - Но мы же ничего не знаем об этой планете! - воскликнул я.
        - Это стандартный мир, ничего особенного.
        - Но хотя бы основные сведения, - попросил профессор. - Архангел говорил, нам положено узнать о жизни на планете перед отправкой.
        - Узнаете на местах! - объявил ангел. - Да вы не волнуйтесь: природа на ней похожа на природу вашей родной планеты, да и люди там вполне стандартные. Итак…
        Он хлопнул в ладоши.
        Ослепительно сверкнуло, и нас понесло к стремительно увеличивающейся планете.
        Я зажмурил глаза.
        И открыл их, когда в лицо подул прохладный ветер.
        Что ж… ну, вот я и на Кон 24!
        Глава 3. Загадки
        До чего же здесь красиво!
        Яркие краски природы блещут красотой, напоминая ставший реальностью мульт фильм. Изумрудно-зеленыее поля, сверкающие бриллиантовыми искрами голубые реки, сиреневые облака, коричневые горы с лесами у подножия и снегом на вершинах. Плюс я, провалившийся по пояс в тот самый снег.
        - Просто потрясающе! - выдохнул я. Снег, попавший под джинсы, неприятно морозил кожу, да и вообще, о постоянном чувстве приятного тепла больше речи не шло. Чтобы мы не выглядели призраками, ангел восстановил нам с профессором мате риальные тела, изменив цвета "под местных". Во всяком случае, я не думаю, что меня ангел сделал человеком, а профессора оставил призраком. Ничего страшного в местной разновидности человечества не оказалось, просто мои волосы стали темно- синими, а кожа светло-медной. Грубо говоря, я получил тот самый загар, о котором долго мечтал этим летом. Так что я теперь вполне обычный человек, только с синими волосами, являющимися настоящим кошмаром на моей планете.
        "И, между прочим, - пронеслась мысль, - я снова могу умереть".
        Я мрачно поздравил себя с великолепным началом работы в роли полевого агента и крикнул, подняв голову к небу.
        - Отрикс!!! Ты бы хоть лыжи прислал, ангел летучий!!! И не забудь о комбине зоне и прочем снаряжении горнолыжников… Ты меня еще слышишь?!!
        "Слышишь… слышишь…" - повторило эхо.
        Снег метрах в пяти от меня растаял, образовав яму, достигающую поверхности горы. На мелких камнях материализовались лыжи - их закругленные носы выглядывали из снежной ямы.
        Я произнес несколько слов не для печати и кое-как добрался до углубления.
        "Ангел мог бы выбрать место для моего появления где-нибудь у подножия горы, а не над ее вершиной. О чем он только думал?.. Вот заболею, умру и вернусь в Преддверие вместе с душами вируса гриппа, - мстительно подумал я. - И хренушки их оттуда вытравите!"
        В углублении меня ждал сюрприз: комбинезон отсутствовал, но рядом с лыжами стояла пара ботинок.
        "И на том спасибо, - подумал я. Похоже, со снабжением в Предрайских кущах тоже не особо. Я поднял ботинки и внезапно заметил нечто интересное, о чем не преминул прокричать во весь голос:
        - А где крепления? Где палки? Где ботинки? Эй, наверху, вы чего мне подсу нули?!
        Передо мной появилось небольшое облачко. Белое-белое, по сравнению с ним снег выглядел грязно-серым. Оно окутало меня, а когда унеслось порывом ветра, я увидел, что комбинезон уже на мне, на голове - вязаная шапочка, на лице - желтые пластиковые очки, а на лыжах появились крепления.
        - Теперь доволен? - раздался голос с небес. Тихий, чтобы не привлекать вни мание живущей у подножия горы общественности.
        - Пока - да, - ответил я. - Вот, сразу надо было начинать с выдачи подхо дящей экипировки.
        - А кто знал, что тебя на гору зашвырнет? - добродушно ответил Отрикс. - У нас прицел дает искажение в две с половиной тысячи километров, а на таком расс тоянии, например, к западу от горы находится озеро. Согласись - с горнолыжной экипировкой появляться среди плавающих на лодках как-то нелогично.
        - Уговорил, - сказал я, вставая на лыжи и закрепляя ботинки жестким крепле нием. - Как долго ты еще сумеешь воспринимать мои производственные молитвы и отвечать на них?
        - Шестнадцать секунд, не больше, - ответил Отрикс. - После этого связь с нами будет поддерживаться во время твоего сна. Но учти: восемь часов сна здесь равны двадцати секундам там. Время в материальном мире течет быстрее.
        - Помню, - ответил я. - Пожелай мне удачи!
        - Желаю! - сказал ангел. - Катись и наслаждайся!
        И я покатился.
        - Отрикс! - воскликнул я через несколько секунд. - А куда попал профессор?
        Но ангел на запоздалый вопрос не ответил. Связь оборвалась, и теперь я узнаю о месте выброски профессора ночью, во сне.
        "Хм-хм… или прямо сейчас" - всего лишь через минуту пронеслась в голове паническая мысль: все-таки спуск с горы - дело довольно интересное, но весьма опасное. Особенно в том случае, когда вы разгоняетесь, как следует, а в этот момент снег под лыжами внезапно заканчивается. Вместе с горой. И получается, теперь вы не просто спускаетесь к подножию горы, а легкомысленно совершаете этакий затяжной прыжок с километрового трамплина в трехкилометровую бездну.
        - Й-й-й-й-й-й-я-я-я-я-а-а-а-а-а-а-а-а-а-а-а-а-а-а-а!!! - закричал перепу ганный я, хватаясь руками за воздух и безуспешно пытаясь остановить падение. Без результатно: я теперь вполне материальный человек, и штучки, выполнимые в Предд верии, здесь невозможны в принципе. Вот, почему ангел не мог заранее проверить траекторию спуска и сообщить о грядущем обрыве?! Или это такая месть с его сто роны за погибшую безвинно планету? Вот ведь варвар. - Отрикс!!!
        Тщетно. Ждать помощи с небес больше не стоит: если Возмутитель здесь, то он может заподозрить неладное, и тогда снова ищи его, свищи. Остается рассчитывать исключительно на собственные силы. Но вот, интересно мне знать, на какие силы я могу рассчитывать, приземляясь с огромной высоты и не имея под рукой ничего такого, за что можно ухватиться.
        Хотя… не все так плохо, как кажется.
        Удача все еще на моей стороне.
        - К-кга! - возмущенно прокричал вожак гусиной стаи после того, как я его оседлал, спикировав прямиком на птичек, мирно летевших в светлое гусиное будущее.
        А здесь здоровенные гуси, в несколько раз больше обитавших на нашей планете.
        Мы спустились метров на сорок, когда вожак пришел в себя и начал довольно больно кусаться, пытаясь избавиться от тяжелого седока и вернуться в стаю. Приш лось схватить его за шею обеими руками и крепко держать голову гуся подальше от себя, во избежание дальнейших укусов - больно все-таки.
        Стая, обнаружив исчезновение вожака с привычного места, вошла в пике и нап равилась в мою сторону, твердо намереваясь доказать, что я был не прав.
        Прямо под нами находилось широкое облако, и я понадеялся, влетев в него, дезориентировать гусей и оторваться от погони, но они вполне уверено шли на голос вожака. Зато я, вылетев из облака, увидел легкий бездверный вертолет и двух накачанных мужиков, отчаянно мутузивших друг дружку и перекатывающихся от одного края вертолета к другому.
        Мужик в черном костюме едва не выбросил из салона противника в сером, но тот в последнюю секунду ударил врага кулаком в челюсть, и они опять покатились от одного края к другому.
        Я выдернул вожака из-под себя за шею и, закружившись, отбросил его как можно дальше, а сам попытался так изменить траекторию падения, чтобы пролететь точно у вертолета и не попасть под его лопасти.
        Взбешенный зверским к себе отношением вожак полетел следом за мной, ругаясь на непонятном мне гусином языке, стая вылетела из облака в прежнем пикирующем положении, а я, что странно, пролетел точно так, как задумал, и сумел не только ухватиться за выступающую из-под вертолета подножку, но и не сорваться с нее. Наверное, страх падения с такой высоты придал мне фантастические силы.
        Вертолет резко накренился, лопасти разметали не успевшего остановиться вожака по планете, а дравшаяся парочка докатилась до края салона и, благодаря усиленному мной крену вертолета, не остановилась, как прежде, а вылетела наружу. Драться противники сразу же перестали. Грозно размахивая кулаками в мою сторону и выкрикивая далекие от благодарности слова, они понеслись к земле в прощальном самостоятельном полете.
        - Простите, кто бы вы ни были! - пробормотал я. - Я не хотел, честное слово, это чистая случайность, что вы выпали из вертолета. Я против вас ничего не имел. Попадете в Преддверие, скажите ангелу Отриксу, что он с таким подходом к отп равке агентов замучается набирать новые кадры.
        Входить в вертолет с лыжами на ногах как-то неприлично: лыжи длинные - еще пилота заденешь ненароком, потом лети следом за мужиками в свободном полете, прижимая ладонь к подбитому глазу. Поэтому я дернул ногами, и отцепившиеся лыжи полетели к земле.
        - А вот теперь добро пожаловать на борт, - пригласил я себя. Но войти спо койно не удалось: жаждущая мести за убитого вожака стая налетела на вертолет секундой позже и принялась биться о стекла и, влетая в вертолет, причинять пилоту массу неудобств. Я кое-как взобрался в кабину и прислонился к стенке, не желая оказаться на пути разъяренных птичек.
        "Пилот и пассажир были зверски забиты обезумевшей стаей гусей!" - предста вился мне заголовок в завтрашней газете. Больше я ни о чем подумать не смог: пилот пришел в ужас от столкновения с птичками и приступил к экстренному призем лению. Вертолет задрожал и закачался. Я ухватился за поручень и при спуске верто лета буквально влетел в салон. Вертолет дико затрясло, и я попытался ухватиться за что-нибудь прочное, надеясь не вывалиться из салона до приземления летающей машины, и внезапно ощутил, как поручень оказался в моих руках.
        "Ну, вот, приехали! - пронеслась в голове паническая мысль. - Вертолет рас сыпается!"
        Я бросил взгляд на поручень и понял, что ошибался: оказалось, в суматохе под руку попался не поручень, а прикрепленный к стене автомат.
        - Класс! - выдохнул я восторженно и тут же открыл стрельбу по злобным птичкам.
        Рой лазерных лучиков вырвался из ствола, попадая в гусей и практически зажа ривая их. Через минуту в стае противников осталось всего шесть птиц. Или всего три, просто они очень быстро летали и метались.
        Осознав, что противник им не по клювам, гуси, громко крича, совершили вокруг вертолета круг скорби по погибшим и взмыли к облакам.
        Я облегченно вздохнул и вытер пот со лба. Пилот сделал то же самое, но когда обернулся посмотреть, кто из двоих мужиков остался в салоне, и увидел неизвестно как очутившегося здесь меня, то вспотел гораздо сильнее прежнего. Особенно из-за того, что я направил автомат в его сторону. Пилот сглотнул и медленно поднял к потолку обе руки.
        Отпущенный штурвал не нашел ничего лучшего, как передвинуться вперед, накре нить вертолет носом к земле и заставить его полететь к ней же прямым курсом.
        - Секунду! - попросил пилот, ухватился за штурвал, выправил направление и снова поднял руки. Вертолет накренился во второй раз. Пилот чертыхнулся, снова выпрямил курс и сделал третью попытку поднять руки. Но вертолет упорно тянуло к земле.
        - Держи штурвал! - прокричал я сквозь рев двигателей. Таким чудом попасть в салон, чтобы вместе с вертолетом упасть на землю и разбиться? Нет уж, дудки! Не пройдет! - Давай спускайся! Только без глупостей!
        - С глупостями далеко не улетишь, - пробормотал летчик.
        - Высади меня рядом с городом! - продолжал я, припоминая, как говорили в подобных ситуациях в кинобоевиках. Ничего умного, конечно, герои сказать не могли - не тот жанр, но в приличных картинах никто вот так на вертолетах не летал, а молчать в данной ситуации тоже не выход. - И никому ни слова! Я не хотел убивать пассажиров, они сами выпали из вертолета. Я просто занял освобо дившееся место!
        Похоже, летчик не поверил. А кто поверит? Летаешь себе, значит, в чистом небе, ничего не трогаешь, кроме штурвала, как вдруг непонятно откуда появляется черте кто, выбрасывает спорящих пассажиров и занимает их место. Сказать кому - в психушку отправят.
        - И много вас в небе таких летает? - осторожно спросил он. - Ожидающих появ ления свободных мест в пролетающих вертолетах?
        - В очереди не стоял, - честно признался я.
        - А ты… ты тоже от него? - загадочно поинтересовался он.
        - От кого? - не понял я.
        - От него, - повторил пилот, но ясности не добавилось ни на йоту. Не знаю, о чем он говорит, но лучше не поддакивать - уж больно он пристально смотрит, того и гляди, устроит какую-нибудь глупость.
        - Нет, я сам по себе, - ответил я. - А что?
        Лицо пилота почему-то посветлело. Странный тип, нечего сказать.
        - Так говоришь, на поляне выбросить? - уточнил он.
        - Можно и на поляне, - согласился я. - Только не выбросить, а аккуратно при землиться и дать спокойно выйти.
        - Разумеется, - ответил летчик. - Все сделаю по первому разряду!
        Приземлившись и отключив двигатель, пилот обернулся ко мне и спросил:
        - Слушай, парень, а как ты очутился в небе?
        - А разве не видно? - спросил я, указав на горнолыжный костюм. - Решил про катиться с вершины горы, но заплутал и, в конце концов, случайно укатился не туда, куда надо. Думал - всё, конец, но тут появились вы.
        - А птицы? - напомнил пилот. - Их появление как-то связано с твоим падением?
        - Конечно. Я сел на их вожака, а гуси не любят, когда из них делают ездовых птиц.
        Пилот удовлетворенно кивнул. Я выбрался из вертолета, не забыв прихватить с собой автомат - на случай, если пилот решит отомстить и открыть сверху при цельный огонь, и отошел от вертолета метров на тридцать, когда пилот включил дви гатель. Вертолет взлетел и полетел в сторону города, увиденного мной во время борьбы с гусиной стаей.
        Странная расцветка у этого вертолета, если честно. Никаких надписей на борту, даже элементарный порядковый номер на корпусе отсутствует. Единственное вероятное отличие этого вертолета от других - сине-желтая окраска, походящая на цвет местных ос. Вон они, кстати, летают неподалеку.
        "Наверное, подумал я, - так здесь принято определять принадлежность техники к разным организациям. Оса - опасное насекомое, стало быть, вертолет должен при надлежать либо военным, либо журналистам. Скорее всего, первый вариант точнее: летчик испугался, увидев меня и решив, что я - иностранный шпион. А вот журна листы - совсем другое дело. Пилот тоже испугался бы, но забросал бы меня вопро сами и накатал огромную статью на целый разворот о человеке, летающем на гусях и ждущем появления свободного места в пролетающих мимо вертолетах. Кстати, а кем тогда являлись те два мужика? Если вертолет военный, то и пассажиры не могут быть журналистами: военное ведомство недолюбливает их за излишнюю болтливость, обожаемую всеми разведками мира. А поскольку пассажиры увлеченно мутузили друг друга, то наверняка являлись представителями враждующих лагерей. М-да…"
        Мысль о том, что вместе с главным злодеем погиб и главный герой, наводила на неприятные раздумья. Но с другой стороны - или я, или они, другого решения здесь быть не может. И по большому счету, из-за падения обеих сторон, пропорциональное количество героев и бандитов осталось на прежнем уровне.
        Придется как-нибудь найти летчика и спросить, кто упал с вертолета? Заодно узнаю, из-за чего они поссорились?
        А пока надо идти в город - тот самый, в который полетел вертолет. Тем более, особого выбора нет: пребывая на высоте птичьего полета, я не увидел по соседству других населенных пунктов.
        Разумеется, можно было не приземляться в открытом поле, а полететь в город вместе с пилотом, но это оказалось бы самым простым и неправильным решением. Если пилот посадит вертолет на секретной военной, мафиозной или журналистской базе, мне наступит каюк: запытают мою светлость, вкалывая сыворотку правды, раз махивая раскаленными утюгами или пугая микрофонами и включенными диктофонами - в зависимости от того, на чью базу приземлимся.
        Можно было бы заставить пилота приземлиться на улицах города, но в моих руках автомат, а вооруженный человек непременно привлечет внимание сил правопо рядка, и после этого начнутся большие неприятности: стрельба правопорядчиков на поражение и мое последующее и не особо триумфальное возвращение в Преддверие. В любом случае, умирать второй раз за сутки (по моему личному времени, ведь я пробыл в Преддверии от силы часа три) не хотелось. И не думаю, что ангел в случае вышеописанного развития событий обрадуется моему умению завершать жизни в краткий срок. Следовательно, приземлившись недалеко от города, я поступил верно. Но от автомата придется избавиться: Отрикс прав, с оружием в городе делать нечего, и в лесу обезоружиться проще простого: утопить автомат в речке или озере.
        Концы в воду, короче говоря, и точка.
        "Так… непременно узнать, какого цвета автомобили местных правопорядчиков", - подумал я, бросив прощальный взгляд на пускаемые оружием пузырьки. Три секунды, и волнение на поверхности озера прекратилось. Теперь автоматы не отыщет ни одна живая душа. Правда, аккумуляторы напоследок разрядились, и несколько десятков электрошокированных рыбок всплыло кверху брюхом, но это мелочь - их быстро съдят.
        Пришла пора подвести первые итоги.
        Загадка номер один: что происходило в вертолете? Кажется, ничем мистическим здесь не пахнет, разве что произошла драка между сектантом и его противником, или же в вертолете планировалось жертвоприношение в пользу бога воздуха. Мало ли?
        Я выбрался на дорогу. Качественно заасфальтированная, она вела прямиком в город. Там, куда я направлялся, виднелись верхушки домов, над которыми возвыша лась невероятных размеров башня-небоскреб, сверкающая красно-оранжевыми закатным красками. Я видел башню, когда несся с горы, но тогда она не показалась нас только огромной - скорее всего, из-за того, что я был занят переговорами с пти цами. Фантастическое зрелище. Была бы возможность забрать ее себе, обязательно бы это сделал. Скажем прямо, оторвал бы с руками.
        Я шел и никак не мог понять, что именно кажется странным? Обычная дорога, обычный лес, фантастическая башня - ничего особенного. Однако ощущение, что здесь чего-то не хватает, по приближению к городу не уменьшалось, а усиливалось. Какая-то мелочь отсутствует, крохотная, точно комар. И покоя не дает аналогично.
        Но, только заметив на обочине брошенную кем-то старую покрышку, я понял, в чем дело: на дороге до сих пор не появилась ни одна машина! А ведь это не какая-то там поселковая мифическая тропинка, о которой знают, что была здесь такая лет двести тому назад. Это центральная дорога!
        Загадка номер два: где машины? Наступила неделя чистого воздуха, или в мес торождениях резко закончилась нефть? Но ведь вертолет летал, и не похоже, что он использовал сжатый воздух или солнечную энергию.
        Ладно, войдем в город, разберемся. Вдруг у местных жителей по телевизору показывают чемпионат мира по футболу, финал, 3:1, и болельщики прилипли к экра нам. Какое им дело в такой момент до одинокого агента райской разведки, ломающего голову над тем, куда все подевались? Велика важность, подождет.
        В город я вошел через час, но никаких изменений с наличием транспорта за это время не произошло. Даже бродячих собак, и тех не видно. Они, кстати, здесь существуют, собаки эти? Нет, зря Отрикс не рассказал, что здесь к чему. Как я определю, в чем странность, если понятия не имею о местных закономерностях.
        Помню, в первый год моей работы у профессора (славные были времена, как теперь кажется) принесли в институт неизвестного зверька. Биологи (да, в нашем институте временами кто только ни работал) описали его повадки, проверили реакции на разного рода раздражители и вынесли вердикт насчет уровня опасности зверька для людей. И все бы ничего, но через месяц в институт привезли еще двух зверьков, и они повели себя совершенно не так, как полагалось согласно вердикту биологов: из подмеченных норм поведения не совпали почти все! Зверьков записали в разряд свихнувшихся от страха, и только после того, как была поймана еще одна партия по спецзаказу озадаченного биолога, выяснилось: зверьки вели себя нор мально. Свихнувшимся оказался первый.
        Так вот.
        К чему я это вспоминаю? А к тому, что мою нормальность здесь могут посчитать сумасшествием, и наоборот.
        Хотя, не исключаю, что Отрикс правильно сделал: ни к чему бурно реагировать из-за отсутствия автомобилей и собак, ведь Возмутитель не станет размениваться по мелочам после блестяще проведенных операций по уничтожению жителей нескольких планет. На планете, где он устраивает новые темные делишки, должно происходить нечто глобальное. Именно на глобальное и стоит обращать внимание: чем гранди ознее событие, тем крупнее мелкие детали.
        Ходить по пустующему городу оказалось приятно - никаких пробок, ругани про хожих и громоподобных "бумканий" из динамиков автомобилей, принадлежавших обожа ющим музыку инвалидам по слуху, - но в какой-то мере скучно. Я шагал по дорогам, тротуарам и тропинкам, и мои единственные спутники - птички, похожие на воробьев, - галдели-чирикали, разлетаясь прочь при моем появлении и возвращаясь на прежнее место, когда я удалялся на значительное от них расстояние.
        Решив вызвать в неведомо где прятавшихся горожанах чувство ярости, я зашел в магазин, взял с прилавка банки с консервированными продуктами и запустил их одну за другой в сторону окон. Стекла разбились с громким звоном, и сработала сигна лизация, но ни одна живая душа не выглянула в окно посмотреть на буянящего вар вара, словно подобные шоу здесь в порядке вещей и интереса давно уже не вызывают.
        - Ладно, - сказал я. Для ученого отрицательный результат - тоже результат. - Не хотите выйти добровольно, я вас заставлю!
        Подхватив с прилавка коробку спичек, я вышел на улицу и, недолго думая, начал поджигать скамейки, высохшую листву и даже мусор в бетонных урнах, сопро вождая данное действие угрозами, от которых у любого нормального человека зас тынет кровь в жилах.
        Минут через двадцать я понял, что перестарался с угрозами: горожане если и планировали показаться мне на глаза и набить морду за варварское отношение к общественной собственности, то теперь окончательно передумали и заочно вручили мне карт-бланш на дальнейшие беспорядки.
        - Ну, хоть правопорядчиков вызовите! Пусть они меня арестуют! - взывал я к сознательности горожан, жалея о том, что оставил автомат: на выстрелы бы точно обратили внимание. - А то спалю весь город к чертям собачьим и здания по кирпи чику разнесу!!! А вы с вашим игнорированием сами же виноватыми окажетесь!
        Жители упорно молчали, словно вымерли.
        Никто не мчался тушить пожар, никто не спешил меня арестовывать. Складыва лось ощущение, что народу глубоко пофиг, какие безобразия творятся на улице. Мол, побуянит и угомонится. И нечего тратить личное время на каждого идиота…
        Я разозлился и забросал камнями ближайшую пятиэтажку, крича и ругаясь так, как никогда не позволил бы себе в нормальной ситуации. Я взламывал двери квартир кувалдой, стянутой в магазине, и крушил в комнатах все, что только мог, но в домах не было жильцов, и никто не останавливал меня.
        Я был один, совершенно один в этом странном городе.
        В голову пришла неожиданная и ужасная мысль: я уничтожил двух предпоследних жителей планеты, выбросив их с вертолета, и теперь летчик является единственным представителем человечества на КОН 24!
        - Надо было лететь с ним! - воскликнул я с досадой.
        Вот вам и следующая загадка.
        Ведь пилот явно не обрадовался появлению незнакомцев. Тоже мне, Красная Шапочка, которая не должна разговаривать незнакомцами.
        А те драчуны, если принять версию о последних людях за истину, не поделили между собой пустующие ныне материки? Каждый захотел прибрать к рукам континент побольше, чтобы не видеть никого из оставшихся людей до конца жизни, и ради этого не поленился вступить в смертельный бой на высоте птичьего полета?
        Определенно, странностей хватает на сотни детективных историй, но связано ли это с действиями Возмутителя или его помощников? Отрикс предупреждал: Возмути тель мог придумать нечто грандиозное, чтобы не быть замеченным, ведь очередная история с применением катализатора после уничтожения нескольких цивилизаций моментально привлечет к себе внимание, и Возмутителя перехватят задолго до того, как он доведет дело до трагического финала.
        В любом случае, происходящее здесь требует изучения, и во время первого сеанса связи с Преддверием Отрикс получит исчерпывающие данные о творящихся на планете безобразиях. Разумеется, о собственном вандализме я умолчу - как-никак, не ради удовольствия старался, а отважно вызывал на себя гнев отсутствующих горожан.
        "Может быть, - думал я, - люди на этой планете имеют привычку кочевать из города в город со сменой времени года? Но сейчас на дворе ранняя осень, и никакой зимой не пахнет. Конечно, если такая температура не кажется местным жителям слишком низкой. А то, помню, был случай: слетал я как-то в дальние южные города по обмену опытом, и напоследок сходил на экскурсию посмотреть местные достопримечательности. На солнце - градусов двадцать пять, а экскурсовод почему-то мерзнет и покрывается мурашками. Я спросил, почему он так мерзнет и какая у них погода зимой, на что получил убийственный ответ: у них сейчас зима. После этого я понял: летом мне в этих краях делать нечего - моментально получу серию тепловых ударов и отправлюсь в пожизненный нокаут. Ну их на фиг, экватори альные страны, в летний период. Здоровье дороже.
        Размышляя над местными странностями, я зашел в очередной магазин, на этот раз промтоварный. По привычке разбил витрины взятыми с полок маленькими телеви зорами и прошелся по магазину, рассматривая товары.
        Детали, приборы, магнитоносители… В принципе, все как у нас, но, образно выражаясь, с местным технологическим акцентом.
        О! А вот это нечто новенькое, в моем мире не созданное: шлем "Телеобъем" для просмотра объемного изображения. Никогда себе не прощу, если не посмотрю телеви дение в объемном варианте. Электричество есть, несмотря на отсутствие людей, зна чит, и телесигнал тоже должен быть. Вдруг настроюсь на нужный канал и увижу при чину отсутствия людей в городе. Не отправились же они на загородный пикник всей толпой.
        - Так, господа продавцы, - сказал я, - где тут инструкция к вашему шлему?
        Несколько минут поиска в подсобном помещении среди коробок, и я вынес упако ванный шлем в торговый зал. Раскрыл коробку, достал инструкцию и перелистал стра ницы в поисках управления шлемом.
        Ага, вот оно!
        "А Отрикс - молодец: не забыл наделить нас знанием местных языков, - подумал я, вполне уверенно читая брошюру и отчетливо понимая значение крючков-закорючек и прочих хитро-извилистых значков. Минут за десять, не больше, я разобрался в управлении, надел шлем, затянул ремешок, не позволяющий шлему слететь с головы, и включил его. Для проверки несколько раз закрыл и открыл глаза: в правилах написали о воздействии передающего устройства прямо на мозг, что гарантировало зрителю возможность смотреть программы даже с закрытыми глазами, не опасаясь пропустить короткие, но интересные моменты.
        Создатели шлема не обманули: как я ни старался, синева непоколебимо стояла перед глазами. Бесконечная синяя монотонность, не изменявшаяся ни на йоту до тех пор, пока я не перестал маяться дурью с морганием и не переключил шлем с нуле вого канала на первый. И едва я нажал на кнопку переключения каналов, как синева замерцала, уплотнилась и выдала плотную темно-синюю единицу справа от меня: шлем не был настроен на телеканалы и показывал синюю картинку вместо шипения и лихо радочного мельтешения черно-белых точек.
        Я вызвал меню.
        Буквы прилетели из поднебесной выси и выстроились в ряд.
        Поиск сигнала…
        Ты смотри-ка, цвет меняется! Постепенно, словно идешь по радуге. Фиолетовый цвет, красный… Есть изображение!
        Я вытаращил глаза при виде изображения. Мама родная, ну и жуть они тут пока зывают! Настоящий фильм ужасов! Нет, спасибо, мне такого счастья не нужно. На ужастики я могу посмотреть со стороны зрительного зала или экрана телевизора, но находиться внутри подобной картины как-то не хочется. Кто его знает, насколько распространяется телевизионная реальность? Укусят тебя в кино, а ты и в реаль ности со следами от зубов начнешь ходить.
        "На фиг, на фиг!" - подумал я и продолжил поиски других телеканалов.
        Изображение пропало, красный цвет сменился оранжевым и желтым, затем зеле ным, голубым, синим, и снова вернулся к фиолетовому. После этого появилось еще одно изображение, и оказалось, что здесь показывается тот же самый фильм ужасов с мертвецами в главной роли. Я продолжил поиски, но на какой бы канал ни попа дал, всюду показывали один и тот же фильм.
        "Да уж, с разнообразием у вас скудновато, - пронеслось в голове. - И зачем вам тогда столько программ, если на всё про всё - одна единственная кинокартина?
        Из-за отсутствия выбора таки пришлось смириться и посмотреть ужастик: не вглядываться же в монотонные цвета радуги. Они сами по себе красивы и действуют успокаивающе, но несут ноль информации о происходящем в городе и в настоящее время бесполезны. Хотя, признаюсь, и фильм ужасов нельзя назвать аналогом выпуска новостей.
        "И кино здесь тоже снимать не умеют", - подумал я минуту спустя. Увиденное не вызывало никаких положительных эмоций: люди стояли на кладбище и опускали закрытый гроб в могилу. Играл траурный марш, а шлем создавал полную иллюзию моего присутствия. Я ощущал прикосновение стоявших рядом людей и теплоту черного костюма, в котором оказался. Даже запах травы присутствовал, слабый - слабый, поскольку я поставил минимальный уровень "вкусового" воздействия на мозг.
        Гроб опустили, и в этот момент мир вокруг меня перевернулся в прямом смысле этого слова. Голова закружилась, в глазах засверкали звездочки, а в нос ударила жуткая вонь. Я ухватился за что-то, стараясь не упасть на землю, а когда пришел в себя, обнаружил, что нахожусь на черной поляне с засохшими растениями и деревьями, скрипящими на ветру и вызывающими нервную дрожь.
        Здесь людей не оказалось, а по всему кладбищу стояли полутораметровые зем ляные столбы, на которых лежали раскрытые гробы.
        Из дыры в земле, находившейся неподалеку от меня, на том самом месте, где опускали гроб в могилу, этот самый гроб теперь поднимался на веревках, а снизу на него сыпалась земля. Веревки утянулись обратно в тот мир, и гроб повис сам собой, не улетая вверх и не падая обратно.
        Как я понимаю, это - подземный мир, и изображение здесь оказалось необычным. Словно изображение, снятое бытовой видеокамерой, увеличили примерно в восемь- десять раз и показывали небольшой фрагмент. Изображение казалось малость размы тым, но все таким же объемным и цветным.
        Голова заболела: в ушах раздавались режущие звуки, глаза непонятно из-за чего заслезились.
        Земля сыпалась на гроб до тех пор, пока под ним, висящим на одном месте и не сдвигающимся, не появился уже знакомый по другим могилам земляной столб.
        "Не знаю, какую траву курил создатель фильма и спецэффектов, - пронеслось в голове, - но это что-то высококачественное, я бы даже сказал, запредельно- элитарное".
        Непонятно откуда появились два мертвеца, полуразложившихся от времени. Пере валиваясь из стороны в сторону, они подошли к гробу, вскрыли его и помогли выб раться оттуда недавно умершему. Тот встал, слегка покачиваясь, и когда его мер твые глаза резко раскрылись, и мертвец с неожиданной яростью посмотрел на меня, я почувствовал, что попал в холодильник, профессор при такой температуре обычно замораживал гелий…
        Мертвец сделал шаг, другой и с каждой секундой ускоряя ход, направился в мою сторону. И злость в его глазах только увеличивалась.
        Я попытался снять шлем - забыл, что застегнул его на ремешок, предохраняющий шлем от падения с головы. Глаза закрывать бесполезно: сигнал поступает прямиком в мозг, и от пристального взгляда подходящего ко мне мертвеца так просто не избавиться. Я нервно задергался.
        "Чего ему от меня нужно? - испуганно думал я, дергая за ремешок из всех сил. - Не дай бог, укусит, я же потом из создателей шлема отбивную сделаю!!!"
        Кое-как ухитрившись снять шлем в последнюю секунду перед столкновением с разъяренным мертвецом, я с силой забросил его за длинный ряд телевизоров и услы шал, как трескается пластиковый корпус.
        - Что за маньяки захватили телевидение? - выкрикнул я. Фильм определенно снимал какой-то псих: никто не станет создавать подобные ленты в здравом уме. Я понимаю, что сумасшедших на телевидении обожают - они любые рейтинги поднимают до небес - но не до такой же степени превращать телевидение в аналог сумасшед шего дома и обители для извращенцев!
        Успокоиться удалось только через час. Любопытство таки пересилило, оказав шись сильнее страха. Да и в любом случае надо изучить происходящее на планете, ведь бросить все и вернуться в Преддверие невозможно: для этого мне придется себя убить, а это в мои планы не входит: я не самоубийца.
        Не рискнув надеть шлем во второй раз, я включил обычный телевизор. Пускай мертвец вгрызается в кинескоп с той стороны - это не так страшно по сравнению с укусом моей шеи. Но телевизор, автоматически настроившись на четкое изображение, показал не приближавшегося к камере мертвеца, а нечто другое, однако тоже мрачное и угнетающее.
        Без звука.
        Прошла долгая минута, пока я понял, что тот просто-напросто выключен. Я нашел на дистанционном управлении кнопку "звук" и прибавил звук на двадцать делений - пятую часть максимально возможного. Больше не нужно - я не желаю, чтобы голоса из экрана отдавались эхом в просторном помещении.
        Полилась тихая, но вполне ясно слышимая музыка. Такое ощущение, что в ней есть ультразвук: больно тоскливо действует на нервы, вызывая панический страх перед неизвестностью.
        Спокойный и, как мне показалось, механический голос безжизненно пел колы бельную песню:
        Баю-бай, заснула крепко вся страна,
        А проснутся темной ночью силы зла,
        Кто заснул, тот не проснется,
        Всех убьем сегодня ночью.
        Глазки закрывай, баю-бай.
        Я поежился.
        Голос продолжал петь на фоне мертвой жизни. Мертвые жили в разрушенных домах, ели нечто такое, что могут есть только мертвые и описывать которое меня совершенно не тянет, спали в разваленных кроватях и диванах, разлагаясь и разва ливаясь. Жуткое зрелище.
        Кто пройдет с косою острой по домам,
        Кто разложит динамит по всем углам,
        В тот же миг фитиль зажжется,
        Дом на части разнесется,
        Глазки закрывай, баю-бай!
        Баю-бай, заснули люди навсегда,
        Только вы еще не спите у окна.
        Меч кровавый в вас воткнется,
        Кровь по полу растечется…
        Глазки закрывай, баю-бай.
        Голос замолчал.
        Я стоял, потрясенный до глубины души: воображение нарисовало такие картины, что телевизионное изображение и в подметки им не годилось! Мне захотелось немед ленно исчезнуть отсюда, но как это сделать? Неужели только после смерти от ста рости или других внешних факторов? Сволочной ангел не сказал, как покинуть этот мир, не дожидаясь окончания срока службы нового материального тела, а оно, судя по всему, намеревалось здравствовать лет до восьмидесяти, не меньше.
        Похоже, я влип по самое "не хочу".
        - Отрикс, ты - маньяк! Мне теперь придется пережить вторую смерть после пер вой! - выругался я. Отрикс благоразумно не ответил. - Ладно, пусть будет так, как будет. Но когда вернусь в Преддверие, непременно выскажу все, что думаю о ваших методах исследования планет! И тогда вам точно не поздоровится!
        Изображение исчезло, сменившись помехами, затем вновь появился ролик с какими-то мертвецами. Я выключил телевизор: увиденного хватило по уши.
        Что же происходит на этой планете? Где люди? Как можно узнать, что происхо дит, если не у кого спросить?
        Я смотрел на телевизор, когда в голову закралась довольно интересная, я бы даже сказал, блестящая идея, выразить которую можно одним словом: библиотека! Конечно же, как я сразу не подумал! Зная о нравах наших журналистов, я не оши бусь, если предположу, что местные ничем не отличаются, и могу смело заявить: ни одна уважающая себя газета не пропустит такое убийственное событие!
        Огромное здание со странным названием "Мультитека" оказалось рядом, в четырех километрах от магазина. Я зашел в холл и первым делом увидел стенд с указателями кабинетов и того, что в этих кабинетах находится: "читальный зал", "видеотека", "архив компьютерных программ", "книги", "журналы", "газеты".
        От просмотренного в магазине фильма желание увидеть хронику происходящего или услышать добрые песенки из серии "на ночь глядя" уже не появлялось. Читать газеты привычнее и спокойнее. Поэтому я, недолго думая, направился к дверям с надписью "библиотека" и обнаружил, что за ними скрывается целый коридор. Зато прямо у входа стоял трехмерный указатель кабинетов. Дотрагиваясь до призрачных кнопок, я прослушал информацию о каждом отделе.
        Отдел "газеты" оказался буквально под боком, в него я и направился: в газетах всегда печатают самые подробные новости. По крайней мере, на моей пла нете печатали, до известных событий, после которых не осталось ни читателей, ни редакций, ни типографий с запасами бумаги.
        Длинные и высокие полки были до отказа забиты подшивками. Я высмотрел две кипы с нижней из-за красивого названия - "Весомая". Судя по нему, новости должны быть либо захватывающими, либо никакими.
        - Проверим… - пробормотал я, садясь за стол и вчитываясь в заголовки статей. - Хм…
        Прочитав штук двадцать газет, я понял: этот мир имеет полное право быть уничтоженным. Судя по пиару и поведению "звезд", напоминающих белых карликов и греющих только ближнее окружение, планета многого не стоит.
        И никаких статей, указывающих на исчезновение как отдельных граждан, так и человечества в целом. Сплошные отчеты о жизни "звезд", о грабежах, авариях и катастрофах. Кто это будет читать изо дня в день, находясь в здравом уме и не желая покончить жизнь самоубийством? Ведь для привыкших к таким новостям мир делится на две части: либо ты - звезда и купаешься в сомнительно-скандальной славе, либо - обычный человек из тех, которых постоянно грабят, обманывают и убивают.
        Я прочитал немного, но уже чувствую, что начинаю впадать в дичайшую депрес сию. После такой газеты мне прямая дорога к психиатру или в магазин алкоголя - купить чего покрепче и забыться на краткий момент жизни.
        Ну ее, такую газету, иначе не замечу, как перейду на сторону Возмутителя и тоже захочу уничтожить несколько подобных миров.
        Я небрежно бросил "Весомую" на место и взял кипу с соседней полки. Объемная, но легкая подшивка за последние пять лет - я определил это по висящему на стене календарю с изображением новой модели легкового автомобиля и девушки в купаль нике, лежавшей на капоте. Странные у местных капиталистов идеи.
        "Их прямо так и продают? - ехидно подумал я. - Автомобиль в комплекте с девушкой? В смысле, наоборот? И как она только держится на капоте при больших скоростях и на резких поворотах?"
        Я сел за стол и приступил к чтению.
        Глава 4. Летопись на газетной бумаге

01.01.56
        Журналисты совершили подвиг и выпустили газету в праздничный день, когда все остальные граждане планеты отдыхали. Но самый большой подвиг совершили работники типографии, решившие отпечатать номер накануне праздника, и почтальоны, раз несшие газету по квартирам.
        Правда, я могу ошибаться, и здесь наступление нового года не празднуют так, как у нас. Во всяком случае, поздравления горожан вполне традиционны, как и око ломистические бредни о правилах жизни в наступающем году. Некий Великий маг (конечно, никто из них никогда не был начинающим, они с самого рождения Великие и Всемогущие шарлатаны) объяснил, как будут обстоять дела на планете в ближайшие месяцы. На Кон 24, кстати говоря, как и у нас, тоже осталась единственная страна на целую планету.
        Далее шел годовой астрологический прогноз. В местном зодиакальном поясе три надцать созвездий, и последнее в этом году - крайне несчастливое. Родившимся под этим знаком лучше всего не появляться на свет, а храбрецам, рискнувшим появиться, немедленно умереть самостоятельно, иначе найдется немало желающих в добровольном порядке оказать подобную помощь.

08.01.56
        Сенсация! Вести с шахты: на глубине два восемьсот обнаружены предметы искус ственного происхождения.
        Учеными моментально поднят интеллектуальный шум: возраст находок превышает сто семьдесят миллионов лет, в то время как история развития человечества насчи тывает всего сто тридцать тысяч.
        Начинаются раскопки.
        Шахтеры объявили о продаже руды в качестве сувениров и заработали на этом гораздо больше, нежели на продаже руды в качестве непосредственно самой руды.
        Политик от оппозиции внезапно заявил: находка - грязный трюк правящей элиты, пудрящей мозги людям и пытающейся набрать дополнительные голоса в предстоящих выборах.
        Остальную часть газеты занимали похожие статьи, основанные на ругательствах и обвинениях всё и вся в аналогичном грехе. Единственное, что я понял из огром ного количества однообразных материалов - политики нашли лакомую косточку и на радость гражданам взялись за грызню.

22.01.56
        Найдены остатки жилища представителя древней цивилизации.
        Пока ученые работают с находками, политики увлеченно грызутся и ругаются. Журналист газеты советует не слушать таких-то (следует длинный список фамилий с инициалами), а внимать словам такого-то (фамилия, имя и отчество в полном объеме), поскольку он является единственным разумным человеком в компании поли тиков. Я ради интереса заглянул на последнюю страницу и отыскал список учредите лей. Фамилия умного человека входила в их число, так что другой статьи газета не могла написать в принципе. Но вообще эта газета содержит куда больше полезной информации, чем "Весомая", хотя тоже не лишена скандальности. Вероятно, здесь без скандала - как без рук, работать просто так уже обленились, предпочитают работать после пинка под зад газетой тиражом в три миллиона экземпляров.

29.01.56
        Среди развалин обнаружена шкатулка. Орнамент представляет собой стилизо ванное изображение скелетов, стоящих на коленях перед шаром, от которого во все стороны отходят лучи. Скелеты, на которых лучи не падают, лежат на полу.
        Археологи спорят и пытаются расшифровать надписи на шкатулке, нанесенные на внешнюю сторону дна. Рентген показывает: в шкатулке находится бриллиант в тысячу сто семнадцать карат. Политики беснуются, крича о растрате госсредств, объявляя об этом на сверхроскошных банкетах, организованных явно не на собственные сбере жения. Дело вот в чем: на носу выборы, и каждый политик готов смешать остальных с грязью, лишь бы поднять свой рейтинг.
        Из речи депутата объединения всех разумных: "Партии пытаются раздуть из пушинки гору, объясняя, что находки являются замаскированной попыткой срыва выборов. Номер не пройдет: на выборы и так никто не ходит!"
        Из речи депутата Партии номер один: "Выборы происходят раз в десять лет! Не отвлекайтесь от них! Вы же не хотите, чтобы вместо знакомого вам нахлебника сидел другой, никому не известный. Пока вы к нему подход найдете… э-э-э-э… а чего вы на меня так смотрите?"
        Ругань и скандал: выяснилось, что журналисты подсыпали политику в стакан с соком так называемый "правдодел", иначе говоря - порошок правды. Каждое слово записано и напечатано в газетах без малейших сокращений. Назвавший себя нахлеб ником грозит подать на газеты в суд за клевету и отправить причастных к написанию статьи в случае его прихода к власти на Южный полюс, писать об упорном и доблес тном освоении "вечно-ледяных" снегов.

36.01.56
        Скандалы и разборки.
        Увлеченные происходящим, все забыли, с чего, собственно, ругань и началась. Шкатулку тем временем похищают.
        Никаких следов.

19.02.56
        Страсти вокруг похищенной шкатулки вспыхивают и затихают. Раскопки сошли с первых полос газет, и их место заняли результаты выборов. Выборы состоялись, и к власти пришел никому не известный человек, выдвинутый сам собой где-то на окраине планеты. Пока мафиозные кланы воевали между собой за власть, народу надоели бесконечные баталии, и он выбрал в списке кандидатов самую неизвестную личность. Народ решил пошутить, не думая, что пошутит настолько одинаково. Пла нета раскрыла от удивления рты, да так и не закрыла. Через месяц у кандидата вступление в должность.
        Обожаю такие шутки.
        События 56 года вкратце.
        Вступление в должность нового президента.
        В начале осени, с наступлением холодов, он издает потрясшие весь мир указы о девяносто пятипроцентном понижении цен на алкоголь и двухсоткратном повышении цен на закуску, чтобы не уменьшать налоговые сборы.
        Наступает всеобщее ликование, под которое алкогольные напитки моментально раскупаются и складируются в домах на всякий случай. Припрятанного у многих хватит не на одно поколение непрерывного употребления.
        Через неделю президент понимает: он погорячился, и возвращает цены на прежний уровень. Продукты резко дешевеют, алкоголь дорожает, но это уже никого не волнует. Каждый успел купить столько, сколько нужно. Тем не менее, отдельные титаны успевают пропить даже такие огромные запасы.
        Через несколько недель появляются первые сообщения о чертиках на экранах телевизоров.

27.10.56
        Под огромным лозунгом-заголовком "Похмельный синдром" заголовок поменьше: "Ужас на телеэкране!". Оставшийся клочок свободного места занимала статья, напи санная мелким шрифтом, обычно используемым банковскими служащими в договорах для пояснения, что написанные большими буквами сверхвыгодные условия на самом деле являются кабальными.
        "Двадцать шестого числа, около полуночи, несколько жителей нашего городка, не спящие в столь позднее время, увидели ужасающую картину: на экране появились помехи, изображение сменилось, и перед изумленными зрителями появилось лицо зло вещего существа. Красные глаза на черном фоне (житель одной из квартир утверж дает, что глаза были зелеными, но соседям давно известно, что он дальтоник) смот рели на них, проникая в душу и заставляя волосы шевелиться от ужаса…"
        Я хмыкнул: описанное существо похоже на Возмутителя. Эх, жаль, в Преддверии не додумались до варианта с экстренным возвращением полевых агентов на базу. Наверное, не надеялись, что кому-то из агентов повезет, и он наткнется на следы Возмутителя в первый же день. Впрочем, отсутствие людей наводит на две версии о том, что Возмутитель успел сделать черное дело, и Кон 24 отныне войдет в список планет с уничтоженной цивилизацией. Вопрос в том, куда делись души погибших? С другой стороны, я не дочитал газеты и не знаю, что произошло на самом деле? Воз можно, люди перелетели в прошлое, и Возмутитель остался несолоно хлебавши, прим чавшись уничтожить опустевший мир. В таком случае, он уже далеко отсюда, и вст реча с ним нам не грозит. Мы не успели и теперь будем куковать на пустой планете до наступления сна. А сон придет еще нескоро: очень уж интересно читать о проис ходивших здесь событиях.
        Читаем дальше.
        "- Грядет! - прорычало существо. - Готовьтесь, смертные: я уничтожу вас! Вам осталось жить всего четыре года! Сообщите об этом каждому! До завтра!
        После чего изображение исчезло, вернув трансляцию рекламы".
        Да уж, незабываемое появление. Убежден: телезрители еще долго сидели перед телевизорами с квадратными глазами и пытались понять, что это было? Лично я сидел бы.
        Так, следующая газета.
        Пересуды психиатров, советующих поменьше пить и пройти проверку в соответст вующих учреждениях. О красноглазом ни слова. В принципе, психиатров понять можно - с объемом купленного алкоголя не только красноглазые монстры, но и розовые слоны или Белая Горячка запросто привидятся. А верить каждому алкоголику - себя не уважать: мало ли какие видения его посетили в похмельном бреду? В конце кон цов, не все, что видится, является реальностью.

03.02.57
        "Красноглазого монстра за последние месяцы наблюдала почти половина жителей планеты. По их словам, отведенного времени становится все меньше и меньше. Пси хиатры убеждены: кабы не работа над перемещением в прошлое, многие люди давно бы сошли с ума от ужаса. Полеты в космос проводятся, но до обитаемых экзопланет при современном уровне развития технологий не долететь, и от монстра не спастись. Однако врачебный совет ставит под сомнение правдивость слова горожан и выдвигает версию о массовом психозе в связи с нарастающей активностью солнечного излуче ния. Появление одинаковых видений они объяснили так: поскольку слухи о красног лазом растут, то заснувшие зрители, в глубине души мечтающие увидеть монстра, видят именно его…"
        - Хотел бы я посмотреть на человека, мечтающего по ночам смотреть кошмары, - пробормотал я. - Это ж каким маньяком надо быть?
        "…Срабатывает и растущая популярность монстра, а также скупленные в массовом количестве алкогольные напитки. Даже непьющие видят монстра, потому что алкоголь испаряется в массовом количестве, и, по словам врачей, его пары влияют на пси хику здорового населения. Но таково мнение врачей. Жители же с завидным упорством продолжают утверждать обратное. Стоит заметить: если один из докторов расскажет про то, что он сам видел красноглазого, то его сразу же лишают всех званий и почестей и отправляют в больницу на год-другой-третий подлечиться и подправить пошатнувшееся здоровье".
        "Шкатулка до сих пор не найдена".
        Я взял новую газету и прочитал громадный заголовок.
        А вот здесь точно сенсация. Точнее, не так… здесь - СЕНСАЦИЯ, ведь президент Академии Наук объявил: красноглазый существует на самом деле! Но основательно поговорить с журналистами на эту тему он не сумел: вовремя подоспевшие врачи психбольницы отвезли президента в желтые палаты и отказались пропустить в здание журналистов для проведения пресс-конференции. Президенту пришлось провести ее среди местного контингента, но те и раньше знали о существовании красноглазого, так что ничего нового он им не сообщил.
        Люди впадают в панику. Начинаются беспорядки, охватывающие все большие слои общества.

24.03.57
        Снова Сенсация. Именно так, с большой буквы.
        Неизвестный ученый-физик делает грандиозное открытие: путешествие во вре мени, о котором твердили фантасты, возможно! По словам самого ученого, он зани мался изучением непризнанной темпоральной физики более двадцати лет, и отыскал возможность переброски любой материи, как то: неодушевленных предметов, так и живых существ в ближнее и далекое прошлое.

31.03.57
        Правительство планеты, узнав об удачно проведенных опытах с перемещением во времени, постановило: исследовать поверхность далекого прошлого и отыскать наиболее подходящий для жизни климатический период.
        Сначала я подумал, что чиновникам надоело жить в мире, заполненном мусором, химическими отходами и прочей грязью, и они решили править планетой из безопас ного и экологически чистого прошлого, но оказалось, не все так плохо. Жители пла неты решили в полном составе переселиться в далекое прошлое и начать жизнь с эко логически чистого начала, надеясь избежать встречи со все чаще появляющимся на экранах красноглазым.

04.04.57
        Правительство показало себя с лучшей стороны: быстро взяло открытие ученого в оборот. Оно запланировало переместиться в прошлое на триста миллионов лет (чтобы наверняка не столкнуться с иными цивилизациями и не получить от них на орехи в случае агрессивности древних жителей планеты) и постановило начать стро ительство века: возвести Башню Времени в столице планеты, а так же построить тысячи небольших башенок для перемещения в пространстве и времени в каждом насе ленном пункте во избежание давки и столпотворения в главной Башне. Но все машины времени управлялись из единого центра - из Башни Времени, поэтому переместиться в прошлое незапланированно никто не мог.
        Не иначе, тот небоскреб Башней Времени и является.
        Исследования независимых экспертов доказали: путешествие во времени не вызы вает в организме побочные эффекты и нежелательные последствия. Правительство утвердило смету на строительство Башни, строительство начато.
        "Может быть, они уже отправились в светлое прошлое и к настоящему времени превратились в ископаемую нефть? - подумал я. - А я напрасно буяню, мечтая прив лечь внимание тех, кого давно нет на свете? Но почему они оставили оборудование здесь? Даже электричество не отключили! Привыкший к определенному комфорту человек моментально отдаст концы, лиши его игрушки под названием "блага цивили зации". Ну, отказ от попсы и искусственного гламура я еще могу понять - при стро ительстве новой цивилизации требуется другая музыка и люди, наделенные мозгами, а не мозговым вакуумом. Иначе в первобытных лесах не прожить: там полным-полно диких и кусающихся насекомых и зверей, зато асфальтированные дороги и бетонные дома днем с огнем не сыскать.

11.05.57
        Машина времени работает без сбоев, через год ученые планируют открыть экс курсионные перемещения в недалекое прошлое: чтобы люди привыкли к путешествиям во времени и не побоялись переместиться на триста миллионов лет. Журналист в конце статьи шутливо добавляет: если путешественник во времени захочет купить в прошлом широко распространенную, а ныне исчезнувшую вещь, пусть не удивляется, увидев в магазине десятки себя из других времен. Не исключено, что путешест венник не один раз отправится в прошлое и зайдет в один и тот же магазин купить любимую еду.
        Дальнейшие событии сплелись с один большой клубок.
        "Машина Времени перенесена в Башню!"
        "Он идет!!!"
        "Осталось мало времени!!!"
        Все силы жителей планеты были брошены на постройку основной Башни и тысяч площадок перемещений во времени.
        Опубликованные размеры Башни впечатляют: пятьсот этажей с кабинами для людей, плюс пятьдесят метров подземной части здания, отведенных под ядерный реактор.
        Паника охватывает все большее количество людей, но они упорно строят Башню, надеясь переброситься в прошлое до появления красноглазого на планете. Времени практически нет, люди работают, не покладая рук.

23.07.60
        Башня достроена. Ведутся последние проверки оборудования и ядерных генерато ров: для перемещения на триста миллионов лет потребуется немыслимое количество энергии.
        Последняя запись в газете: "В связи с тем, что производство бумаги давно прекращено, а наши запасы подошли к концу, газета прекращает свою деятельность в настоящем. До появления красноглазого осталось пять дней. Через четыре - переме щение в прошлое. Пожалуйста, не выключайте приборы из розеток: пусть красноглазый думает, что мы прячемся, и ищет нас хоть до посинения. До встречи в далеком прошлом, дорогие читатели!"
        - Вот и всё, - сказал я, укладывая газету обратно в кипу и возвращая ее на место. Теперь, когда мир опустел, подобная аккуратность не имеет значения, но пусть газеты лежат так, как полагается. Глядишь, когда-нибудь сюда долетят иноп ланетяне, им тоже захочется узнать, что произошло на опустевшей планете.
        Похоже, дальше произошло следующее: люди переместились в прошлое, Возмути тель прилетел на планету, никого не обнаружил (совсем, как я, наверное, бродил по улицам и голосил, призывая людей выйти и дать себя уничтожить), и умчался в глу бины космоса, оставив в подарок несколько фильмов ужасов.
        Вроде сходится.
        Или не совсем?
        Не на Возмутителя ли намекал пилот, когда задавал в вертолете странные воп росы? Наверное, подумал, что красноглазый - это я?
        Но если он так подумал, значит, Возмутитель еще не появился на планете!
        "Какое сейчас число? - подумал я. - Когда произошла отправка в прошлое, и почему здесь до сих пор живые люди?"
        Я посмотрел на число в газете: двадцать третье. Пришествие Возмутителя - через пять дней, двадцать восьмого. А сегодня… - я перевел взгляд с газеты на большие электронные часы, указывающие не только время, но и дату, месяц, год и еще уличную температуру, - и сглотнул: сегодня как раз двадцать восьмое!
        Вот, черт!
        Надо срочно выйти на улицу: вдруг Возмутитель уже вовсю буянит, а я тут газеты читаю! Пропущу самое интересное, в Преддверии на смех поднимут: прозевал такое событие, а еще полевой агент называется! Главное, не попасться Возмутителю на глаза, а то достанется на орехи за все сбежавшее человечество!
        Я пулей выскочил из здания и застыл на пороге: вокруг царили вполне гармо ничные тишина и спокойствие. Никаких намеков на беспорядки, за исключением нес кольких столбиков дыма, все еще поднимающихся от подожженных мной скамеек и мусорных баков. Но это - мои личные беспорядки, их с чужими не спутать, и ничего интересного в них нет. Так, вандальная скукотища, примитив из-за скудности средств разрушения.
        Стало быть, Возмутитель еще не появился.
        Но как сообщить о его ожидаемом появлении в Преддверие? Заснуть после уви денного и прочитанного я смогу не раньше, чем через неделю, а за это время Возму титель успеет прилететь, плюнуть и улететь. Ищи его опять по всей Вселенной.
        Стоп! У меня же под боком громадная машина времени! Срочно мчусь к ней, оттуда понаблюдаю за прибытием Возмутителя и сразу же перемещаюсь в прошлое, тем самым убив двух зайцев: узнаю, к каким методам перешел Возмутитель, и заодно посмотрю на выражение его лица, когда он поймет, что проводить обещанное шоу придется в полном одиночестве. Зрители не только не купили билеты на представле ние, но и вообще сбежали от греха подальше.
        "Вот бы наших фанерщиков так обломали… - подумал я мимоходом. - Это было бы нечто фантастическое!"
        Попав в прошлое, я в спокойной обстановке умираю от старости или засыпаю, попадаю в Преддверие и рассказываю, где искать Возмутителя, и как он решил унич тожить цивилизацию на этот раз.
        Всё. Задача решена. И Машина времени здорово облегчит мне ее выполнение.
        - Ну, все, парень! - воскликнул я. - Тебе конец: схватят под белы руки до того, как ты успеешь приступить к уничтожению планеты!
        "А почему в настоящем остались те трое? - промелькнула мысль. - В смысле, уже один? Почему они не переместились вместе с остальными?"
        Думаю, придется съездить в Башню и выяснить подробности. А начнется Конец Света - и самому переместиться в прошлое. А там - дождусь смерти и вернусь в Преддверие с подробным отчетом о прошедшем Конце Света и точными координатами местонахождения Возмутителя. Поймают его, как миленького.
        "Гениальный план! - похвалил я себя. - Где-то здесь был магазин спорттова ров… я точно помню… Ага, направо по улице, примерно седьмой или девятый дом отсюда. Точно! Я в нем еще три витрины разбил хоккейной клюшкой".
        Глава 5. Башня Времени
        Вы никогда не поверите, но в велосипед, который я прихватил, встроен аккуму лятор, и в случае усталости велосипедиста последний может доехать до цели за счет внешних энергетических резервов. Хочешь, катайся по старинке или сразу включай электропривод и крепче держись за руль: покатит так, что сдуть сможет!
        Башня возвышалась надо мной, переливаясь в лучах солнца искорками на оранжево-красном фоне. Сказка, до чего красиво! Я залюбовался громадиной, но прежде, чем доехал до нее, пришлось проплутать по неисчислимому количеству дорог, переулков, подъемов, спусков и тупиков, и остановиться перед красочным гибридом забора и колючей проволоки. За ним располагалась площадь из бетонных плит, а в километре от него - сама Башня, к возвышаясь надо мной, словно мик роскоп над бактерией.
        В заборе словно и не было ворот - я не увидел их ни слева, ни справа. Про мелькнула мысль перебраться по ту сторону через него, но острота пик и листьев металлических веток, из которых состоял забор, с легкостью меня переубедила. Здешним мастерам не откажешь во вкусе: даже колючая проволока, и та - произве дение искусства.
        Я поехал по периметру и добрался до ворот минуты через три. Въехал на терри торию и сразу же заметил стоявший у входа в Башню вертолет. Тот самый, веселой сине-желтой расцветки, издалека сливающейся в монотонный зеленый цвет. Именно на нем я совершил посадку в лесу. Надавив на педали, я помчался прямиком ко входу в Башню, готовясь устроить пилоту вертолета сюрприз. Конечно, если он уже не заметил меня и не притаился в салоне с монтировкой в руках, желая отомстить за короткое пребывание в заложниках.
        Не притаился. Я подъехал к вертолету и дотронулся до сиденья пилота - оно оказалось холодным. Значит, пилот давным-давно ушел.
        И я тоже не станут напрасно терять время.
        В Башню!
        Пройдя через ближайшие из двадцати стеклянных дверей в холл, я очутился в широком помещении, практически полностью утопавшем в темноте, и внезапно вспомнил о профессоре, находящемся в противоположной части планеты. Интересно, чем он сейчас занимается? Тоже сидит в библиотеке и читает старые газеты и жур налы?
        Шаг вперед после минутного колебания, и уловившие появление человека датчики подали команду на центральный пульт. Защелкали многочисленные выключатели, загу дели невидимые моторы, слегка засквозило. Перед моим взором предстал широченный холл с низкими потолками, десятками многометрового диаметра колонн и длинным рядом лифтов. Один из них стоял особняком, и именно к нему я и направился: если он стоит отдельно, значит, везет пассажиров не туда, куда доставляет их большин ство лифтов.
        Так и есть. На табличке слева от лифта было написано: "В кабину управления машиной времени".
        Я нажал на кнопку вызова. Дверцы, медленно и угрожающе шипя, раскрылись через пару минут, я шагнул внутрь и очутился перед плоским дисплеем. Дверцы неожиданно захлопнулись, заставив меня вздрогнуть, дисплей засветился, и появи лась надпись, продублированная вежливым, но не терпящим возражений голосом:
        - Предъявите пропуск, дающий вам допуск на пребывание в кабине управления!
        - И никакого возражения, - автоматически договорил я, чертыхнулся и похлопал себя по карманам на случай, если Отрикс что-нибудь в них положил для подобных случаев. Знаете, в карманах оказалось пусто. Удивляюсь его оптимизму, если, конечно, это не была обреченность.
        Надпись помигала и стерлась, а экран окрасился в ядовито-красный цвет.
        Окошечки в верхних углах кабины открылись, впуская внутрь четыре здоровенных ствола, по сравнению с которыми пулеметы Амура и рядом не стояли. В воздухе явс твенно запахло озоном и приближением грозы. По стволам прошлись короткие молнии.
        - Минутку! - похолодев от ужаса, попросил я. - Никак не могу вспомнить, в какой карман сунул этот пропуск…
        На экране появилась цифра "девять", начался обратный отчет.
        "Вот маньяки! - панически думал я. - Нормальные люди не выставляют пулеметы и не угрожают застрелить входящего, они просто открывают дверь и гонят вошедших без пропуска на все четыре стороны!"
        Я лихорадочно осмотрел кабину в поисках любой безделушки, которую можно предъявить в качестве пропуска.
        Есть!
        На полу лежала рифленая карточка, я подхватил ее и сунул в определитель. А почему бы и нет? Мне терять нечего: осталось четыре секунды!
        Дисплей мигнул и поменял цвет на зеленый. Цифры пропали.
        Я облегченно выдохнул.
        - Пропуск принят! - раздался голос. - По завершении подъема он будет Вам возвращен.
        Стволы убрались, отверстия закрылись. Лифт мягко дернулся и поехал вверх.
        Я присел на стул - почувствовал, как на плечи навалилась усталость: в пос леднее время произошло слишком много событий, выбивающих почву из-под ног. Вроде как сегодня утром еще мечтал выспаться, шагая на работу, а к вечеру успел уме реть, получить новую профессию агента райской разведки и оказаться за тридевять планет с разведывательной миссией. Ничего себе, карьерная загогулина.
        - Эй, лифт, - спросил я на всякий случай. - Ты меня слышишь?
        Вдруг он не только умеет говорить, но и обладает искусственным интеллектом? Если что, спрошу его о последнем пассажире, который выронил пропуск. Вот забавно будет, если им окажется знакомый по дневному полету пилот - он точно решит, что я его преследую.
        Лифт не ответил. Жаль.
        Значит, никакого искусственного интеллекта, одна программа. С другой сто роны, жизнь у лифта размеренная, однообразная, напоминающая конвейер, а работать при наличии мозгов в таких условиях вредно даже искусственным разумам. А уж как люди устают - и вовсе словами не передать.
        Сколько времени лифт поднимался, я не знал - ангел не потрудился создать для меня наручные часы, а я в пылу разрушений магазинов совершенно позабыл присмот реть себе что-нибудь подходящее для нынешней должности. А вообще, Отрикс мог бы основательнее подумать о снабжении полевых агентов. Даже денег не выдал на покупку арсенала. Что за работа такая, если все приходится добывать собственными руками? Как в автоинспекции, честное слово: вручили полосатую палочку и участок на трассе - вот и сиди там, зарабатывай на пропитание.
        Я уже привык к монотонному гулу мотора и решил немного подремать - а вдруг удастся заглянуть к архангелу на четыре десятых секунды и обратить на себя его внимание? Хотя… это бесполезно: из-за разницы течения времени я успею заснуть и проснуться до того, как архангел выйдет из-за стола и сделает один-единственный шаг в моем направлении.
        Едва я закрыл глаза и впал в полудрему, лифт остановился, и дверцы раскрылись.
        - И здесь то же самое, - буркнул я. - Только подумаешь о кратком отдыхе, как тебе вручают сверхважное и срочное дело, и заставляют работать, не покладая рук.
        Помещение, в которое я попал, оказалось не кабиной управления, а небольшим коридором с двумя открытыми металлическими дверьми, толщина которых вызывала неподдельное изумление. Банковские хранилища в сравнении выглядели хрупкими и тонкими фанерными дощечками.
        Около первой двери к стене прибили табличку "Склад оружия", около второй - "Кабина управления".
        И, разумеется, я первым делом отправился на склад оружия: если пилот сидит в кабине управления, то у меня больше шансов поговорить с ним в спокойной обста новке, держа в руках автомат. Оружие в руках разумного человека здорово охлаждает страсти - я неоднократно замечал подобное. Как вариант - оружием можно похвас таться и выбросить его куда подальше, давая понять, что ты не желаешь причинить собеседнику никаких неприятностей. Однако если оружие окажется и в руках пилота, придется тщательно выбирать выражения, чтобы пилот не решил отомстить за волне ния, полученные в ходе дневных воздушных переговоров. Но это вряд ли - зачем ему оружие, если он считает, что остался один на свете?
        Я вошел на склад и вспомнил, что давненько уже не приходилось бродить по складам тайком от владельцев. А тут, ко всему прочему, не простое хранилище, а самое что ни на есть инопланетное. Узнай я в двенадцать лет, что моим следующим "взятым" складом станет находящийся в другой части Галактики, в жизни бы не поверил.
        Оружия здесь хватало, несмотря на небольшие размеры помещения. Не сказать, что с помощью хранимого возможно в одиночку победить человечество и стать прави телем планеты, но защитить кабину управления от желающих превратить общественную машину времени в личную собственность удастся без особых усилий.
        Выбрав небольшой, но внушающий уважение автомат Лакаш, я вышел в коридор и направился в кабинет управления. Открыл дверь и обнаружил перед собой лестницу - ступенек десять, не больше, как раз подняться на следующий этаж. А наверху - еще одна не менее массивная дверь. Тоже открытая.
        "Ну, что сказать… - подумал я. - На защите кабины от посторонних проектиров щики не экономили. Но столько дверей - это чересчур. Не может быть, чтобы у жела ющих прикарманить машину времени оказалась за пазухой армия взрывников и нес колько десятков тонн взрывчатки. По-моему, они переборщили".
        Поднявшись по лестнице и заглянув в кабину управления, оказавшуюся довольно просторной, я увидел сидящего ко мне спиной человека.
        Расположенная на крыше Башни, она представляла собой полусферу, собранную из двухметровых в высоту и трехметровых в длину окон. Общая площадь кабины - при мерно двести квадратных метров. Пульт управления находился в десяти метрах от входа, сидевший за пультом находился лицом к окнам и наблюдал живописный вид планеты, освещенной заходящим солнцем.
        Человек смотрел в широкие окна, открывающие вид на небо и город с вершины Башни, и о чем-то думал.
        - А вот и пилот, - пробормотал я. - Ну, что ж, сейчас поговорим о том, что здесь произошло, и кто дрался в вертолете?
        Я навел на пилота дуло автомата и кашлянул, обращая на себя внимание. Кресло повернулось на сто восемьдесят градусов, и при виде сидевшего в ней человека у меня отвисла челюсть.
        Профессор!
        Глава 6. Последние часы
        Понятное дело, почему я его не узнал: раньше у него были седые волосы и небольшая лысинка на затылке, а теперь - густая темно-синяя копна, какую встре тишь далеко не у каждого. Да и выглядеть он стал намного лучше, словно последние три года не работал в лаборатории без отпуска и выходных, а загорал на пляже от рассвета до заката.
        - Я не сомневался, что ты быстро доберешься до кабины управления машиной времени, - заявил он, деля вид, что заранее вычислил точное время моего прибытия к "финишной черте". - И еще… - попросил он, с некоторой опаской поглядывая на автомат в моих руках. - Ты не мог бы опустить оружие, Томас? Я понимаю: ты недо волен частой работой в выходные, но расстреливать меня все-таки ни к чему. Чес тно. Я еще пригожусь Преддверию на этом свете.
        - Извините, профессор, - я спешно прислонил автомат к стене и вошел в кабину. - Я думал, здесь сидит пилот вертолета, который… э-э-э… - а, в принципе, к чему Грилинсу забивать голову всякой ерундой относительно моего схождения на планету с потусторонних небес? - в общем, пилот вертолета, стоящего у входа в Башню.
        - Пока сюда попал, никого не видел, - признался профессор. - Но я попал сюда не с улицы, так что отсутствие пилота вертолета за территорией Башни не гаранти рую.
        - А как Вы сюда попали? - заинтересовался я. - Да еще раньше меня! Ведь вам с противоположной части планеты еще топать и топать. Или Отрикс наградил Вас свойствами, которыми меня обделил?
        - Не ищи подвоха там, где его нет, - предложил профессор и достал из ящика стола небольшой и простенький глобус, сделанный из дерева с нанесенными выжига телем контурами материков и островов.
        "Он уже и здесь порылся! - восхищенно подумал я. - Честное слово: из него вышел бы отличный разведчик! Точнее, уже вышел… А из меня - потрясающий вандал и разрушитель. Жаль только, за это дело люди в здравом уме платить отказываются, да еще под суд норовят отдать".
        Профессор покрутил глобус, рассматривая непривычного вида материки и океаны, потом ткнул пальцем в континент, находящийся в южной части планеты.
        - Я попал вот сюда, - показал он. Я подошел поближе и взял протянутый про фессором глобус. - Видишь вот тот полуостров? Именно на нем я и очутился. А тебя, по аналогии, должны были выбросить в противоположной части планеты, - профессор забрал глобус и показал примерное место моего появления. - В этой точке, кило метрах в пяти от города.
        "Вот именно, что выбросили! - мысленно согласился я. - Точнее и не скажешь!"
        - Надо сказать, мне сильно повезло с местом, - уточнил профессор. - Я попал прямо в информационный центр, почитал кое-что и заодно посмотрел несколько мес тных фильмов по телевизору. В общем, узнал массу интересного. Ты, как я полагаю, сделал то же самое: сразу пошел в библиотеку выяснять подробности существования этого мира и, узнав, в чем дело, направился в Башню. Я правильно рассуждаю?
        - Угу, - кивнул я. Если не считать нескольких часов, потраченных на поджоги скамеек и мусора, а так же разгром магазинов и жилых домов, то да - профессор абсолютно прав: я поспешил к Башне, как только прочитал о ней в газете. - Но как вы здесь очутились? Отрикс наградил Вас способностями к левитации? Вот крылатая сволочь! А мне даже гроша ломаного в карман не положил.
        - Не-не-не! - воскликнул профессор. - Мне тоже не выдали ничего существеннее напутствия и пожелания творческих успехов на разведывательном поприще. Просто в городке стояла собственная миниатюрная Башенка.
        - Стояла? - не понял я. - С ней что-то случилось?
        - Пока нет, - ответил профессор. - Томас, не придирайся к окончаниям, не та ситуация. Башенка стоит, и никто на нее не покушается. Если тебе не попалась информация в газетах, поясню: помимо основной специализации, Башенки перемещают людей и в пространстве - от одной Башни к другой. Но это еще цветочки: новая секретная модель позволяет передвигаться на другие планеты даже в том случае, если в нужном месте нет никакого оборудования! Представляешь, если бы у нас была такая штука во время экспериментов с катализатором, наш мир до сих пор бы сущес твовал! А еще мы бы смогли работать на другой планете и исследовать ее не через телескоп, а прямо на месте!
        Идея отличная, но в нашем положении бесполезная: вряд ли нам в новой жизни оставят воспоминания предыдущей.
        - Профессор, оставьте фантазии для живых людей, - предложил я. - Вы лучше скажите: с местными удалось встретиться? Я видел только одного.
        - Неужели? - удивился профессор. - Значит, тебе крупно повезло: человечество этой планеты еще вчера было отправлено в прошлое ученым, создавшим машину вре мени. Он остался в настоящем проследить за нормальным перемещением в прошлое вре менных пассажиров.
        - То есть? - не понял я.
        - Ученый должен был регулировать точность передвижения машины, - пояснил профессор, - ведь энергия идет из настоящего первые шестьсот тысяч лет переме щения в прошлое, и только после этого генераторы машины начинают работать в самостоятельном режиме, отключаясь от настоящего. Когда люди попадут в прошлое, ученый и сам отправится следом за ними. Полагаю, он уже это сделал.
        - Угу, - отозвался я. Интересно, кем из тех троих он был? Летчиком или кем- то из двух выпавших из салона драчунов? - И напоследок он решил прикарманить несколько оставшихся в настоящем вещей. Тоже мне, ученый.
        - А почему бы и нет? - пожал плечами профессор. - Как-никак, планета оказа лась в его единоличной власти, а такой подарок выпадает далеко не каждую жизнь. В память об этом моменте любой человек захочет оставить внушительный сувенир.
        - Это точно, - согласился я. - Но какой смысл забирать что-то из настоящего, если в прошлом об этом все равно узнают и как минимум, отнимут все сувениры? Ученые - не лаборанты, и во все века отличались миролюбивым нравом и нежеланием вцепиться в горло ближнего своего ради лишней монетки.
        - Даже не знаю… А что бы сделал ты на его месте?
        Я призадумался. Обладая ресурсами целой планеты, я мог бы взять самое ценное и переместиться не в далекое прошлое на триста миллионов лет назад, а перемес титься лет эдак на две-три тысячи, или того меньше - в зависимости от того, как жили люди в относительно недавнем прошлом. Так сказать, от появления Возмутителя подальше, а к богатствам поближе. А там при наличии хорошего оружия легко выбиться в люди. Наверное, именно для этого оно и припасено на складе. Хотя нет, одному человеку не под силу столько перетаскать: там только патронов хватит лет на двести непрерывного боя.
        - Вы были на складе? - спросил я.
        - Был, - ответил профессор. - Чудные образчики холодного оружия.
        - Зачем, по-вашему, в Башне столько?
        - Думаешь, это имеет отношение к тому ученому?
        - Не исключаю.
        - Хм… А я думаю, оно осталось здесь на всякий случай. Ученый, к примеру, мог отправить оружие отдельным рейсом, во избежание неприятностей с переброской пас сажиров - вдруг оно сдетонирует во время путешествия? Тогда машина прибудет в пункт назначения разрушенной, люди погибнут, и вся затея с переброской пойдет коту под хвост.
        "Тоже вариант, - подумал я. - Профессор как всегда, на высоте, и может дать ответ на любой вопрос. Мне бы так, а то совсем ничего не понимаю с этой планетой".
        Профессор посмотрел куда-то за меня, и на его лице отразилось удивление. Я почувствовал неладное и повернулся к выходу, чтобы схватить автомат, но не успел. В кабину вошел человек, обвешанный оружием разных эпох с ног до головы. Непосвященному могло показаться, что вошедший только что ограбил музей военной техники. Общий вес доспехов, огнестрельного оружия и даже одного меча тянул килограммов на шестьдесят - семьдесят пять. Лицо вошедшего скрывал огромный шлем, подобранный явно в спешке и не по размеру. Мы видели только глаза, видне ющиеся в узкой прорези шлема. В руках вошедший держал два автомата. Как он умуд рился при такой тяжести передвигаться и тем более спокойно стоять на ногах, для меня осталось загадкой.
        - Не хочу прерывать ваш мирный разговор, но я не могу иначе! - пояснил он, нацеливая на нас автоматы. Посмотрев на меня, вошедший почему-то вздрогнул - автомат покачнулся в руке. Это показалось мне странным: я не выгляжу ночным кош маром во плоти, следовательно, причин пугаться меня заблаговременно нет смысла. Разве что я раньше сталкивался с этим человеком в боевых условиях. А стало быть, вошедший…
        - Не иначе, Вы тот самый пилот вертолета? - воскликнул я.
        Вошедший вздохнул.
        - Быстро ты догадался, - кисло улыбнулся он, но улыбку скрыл все тот же черный блестящий шлем. - А ты, стало быть, тот самый любитель падать с неба.
        - И не только этого, - уточнил я. Пилот кивнул.
        - Уважаю людей с разнообразными увлечениями, - миролюбиво заметил он. - Кто твой собеседник?
        - Это мой дедушка - соврал я.
        Летчик всмотрелся в профессора.
        - А не слишком ли он молод для подобного звания? - недоверчиво переспросил он.
        - А вот это уже не ваше дело! - сердито заявил я. - Ничего противозаконного в данном звании я не вижу!
        - Да угомонись ты! - испугался летчик. - Уже и спросить нельзя? Так и быть, предположим, ты говоришь правду… А где тогда твои родители?
        - Я - сирота, - всплакнул я.
        - Как, сирота?! - опешил летчик. - А дедушка?
        - Он меня увнуковил.
        - А разве это возможно?
        - У нас возможно все! - категоричным тоном заявил я. - В пределах разумного, разумеется.
        Летчик не нашелся, что ответить, и перевел разговор на другую тему.
        - Кстати, вы были правы насчет оружия, - обратился он к профессору. - Пре досторожность во время перемещения людей лишней не бывает. Но почему вы до сих пор не там, а здесь? Кто вы? Два идиота, решивших стать последними людьми на планете, или темпоральные террористы, пожелавшие изменить прошлое согласно собс твенным планам и расчетам?
        - А что, похожи? - спросил я.
        - Ты отлично стреляешь!
        Я так и не понял: это поставили мне в упрек или позавидовали?
        - Ух, ты, - заинтересовался профессор. - Томас, не поделишься подробностями?
        - Да там ничего особенного не произошло, - неохотно ответил я. - Сплошная банальщина и лазерожовщина. Ну, было дело, пришлось пострелять. Но я не нападал - оборонялся!
        - От кого можно обороняться в небе? - удивился профессор.
        - От стаи разъяренных гусей.
        Разговор начал уходить в сторону, и пока мы с профессором не увлеклись дис путом и не забыли о существовании хорошо вооруженного летчика, он перехватил ини циативу в свои руки.
        - Обороняться от разъяренных птиц - это хорошо, - заметил он, - но им без разницы, на кого нападать: на соседских мальчишек или мегаважных правителей. Кто докажет, что вы не террористы?
        - Человек с инициалами Н.К.Т. - вкрадчиво сказал я, выбросив из слова "никто" гласные буквы.
        - Не обманывай меня! Нас на планете осталось только трое: вы и я! Никого больше нет! - рявкнул летчик.
        - Так, тем более! - воскликнул я. - Никто и не докажет, что я не террорист! Я спортсмен, биатлонист, понятно?! Умею бегать на лыжах и стрелять из оружия по мишеням.
        - Прошу прощения, - услышали мы новый голос из коридора. - С чего это вы взяли, что нас трое? Нас четверо!
        Летчик вздрогнул сильнее прежнего и мгновенно развернулся так, что бы один автомат смотрел в нашу сторону, а второй - на новичка. В ответ новичок приставил к глазам летчика небольшой трехствольный плазмомет.
        - Разнесу! - радостно сообщил он. - Моргнуть не успеешь… Оружие на пол!!!
        Опешивший летчик, глаза которого смотрели прямо в крайние дула плазмомета, оказался не таким уверенным и хладнокровным, как новичок, но бросил оружие к стене скорее из-за досады, чем страха: столько мучился с надеванием доспехов, а какой-то недоумок в футболке взял один-единственный плазмомет и выиграл бой.
        Следом полетела снятая броня. Оказалось, рыцарский костюм оказался совре менной поделкой: он надевался на манер пиджака и снимался не в пример быстрее классического.
        - Иди к ним! - приказал новичок.
        Летчик пожал плечами. Находясь под прицелом новичка, он подвинув кресло из стоящих у стены поближе к нам, сел рядом со мной и, подперев голову кулаком, вполголоса спросил:
        - Ты зачем автомат к стене приставил, дубина? Мы бы этого нахала быстро лик видировали!
        - Да, конечно, - язвительно заметил я. - Держи я автомат - мы бы ликвидиро вали друг друга задолго до появления этого типа.
        - Уселись? Вот и отлично! - обрадовался новичок. Я для себя назвал его чет вертым. - А теперь давайте спокойно поговорим и обсудим создавшуюся ситуацию.
        - Но сначала положи пушку на пол! - рявкнул из-за его спины пятый, на цыпочках подошедший к четвертому. Лицо четвертого вытянулось от изумления. - И побыстрее давай, не стой столбом: мир вот-вот уйдет в архив, а я еще ничего не сделал!
        - И не сделаешь! - услышали мы голос шестого. - Ну-ка, парни, быстро разору жаемся, и - вперед, с песней в кресла. Я теперь главный.
        "Охренеть, простите за выражение, - подумал я. - Откуда вы все взялись? За одну минуту устроить три "государственных" переворота!"
        - А Вы уверены, что Машина Времени сработала? - спросил у летчика озада ченный профессор. - И что она отправила людей в прошлое, а не в соседнюю область?
        - Конечно, - хмуро ответил не менее озадаченный летчик. - Лично отправлял!
        Пятый бросил оружие даже быстрее, чем четвертый, а шестой пару раз поторопил обоих, пока они усаживались на свободные кресла. Вооруженный автоматическим лазеро-плазменным оружием, напоминающим ручной пулемет, он никак не походил на человека, привыкшего обращаться с подобным оружием: пиджак с галстуком совер шенно не гармонировали с подобным оружием. Для шестого больше подошел бы боевой лазерный пистолет с самонаводкой, но кто знает, что это за человек? Внешность часто бывает обманчива.
        - Значит, вы тот самый ученый? - обрадовался профессор: как-никак, родст венная душае еще один ученый.
        - Нет. Я - его помощник, - не разделил радости Грилинса пилот.
        - Выходит, мы - коллеги, - прошептал я. - Я тоже - помощник. Чего раньше-то об этом не сказал?
        - А когда? - спросил он. - Мы случайно столкнулись и быстро разлетелись.
        - Слушай, - воскликнул я и, опомнившись, снова перешел на шепот. - Тебя тоже заставляли работать по выходным?
        - Три года подряд! - в глазах пилота появился мрачный огонек. Я понял, что его руководителю когда-нибудь не поздоровится.
        - А где сам создатель машины? - поинтересовался профессор.
        - Отправился в прошлое, конечно! - ответил пилот с оттенком недовольства: мол, что за глупые вопросы вы задаете? - Он - слишком ценный экземпляр, чтобы оставаться здесь. Черновую работу всегда поручали мне, так произошло и на этот раз.
        Шестой кашлянул, напоминая, что говорить здесь должен он, а не мы.
        - Вы уже обсудили насущные проблемы? - бодрым голосом обратился к нам шестой.
        - В какой-то мере, - ответил я. - Желаете присоединиться?
        - В другой раз, - отказался шестой. - А сейчас извольте закрыть рты: гово рить буду я. Значит, коротко обрисую ситуацию: я беру вас в заложники! - сообщил он. - И советую выполнять мои команды беспрекословно: я сегодня немножечко нерв ный.
        - Да где это видано, чтобы нападавших брали в заложники? - недовольным тоном буркнул пятый. Шестой повернул голову в его сторону, и тот раскрыл ладони, давая понять, что высказал все, что хотел, и теперь будет внимать чужим речам.
        - Кто работает за пультом? - спросил шестой.
        - Я, - отозвался летчик без особого энтузиазма.
        - Рад с Вами познакомиться! - обрадовался шестой. - Садитесь за клавиатуру и немедленно печатайте мои требования правительству!
        - Кому? - удивился летчик. Шестой проигнорировал вопрос.
        - Скажите президенту: до тех пор, пока мне не выдадут тридцать тонн золотых слитков, - объявил он, - перемещение человечества в прошлое не состоится! Я внятно выразился?
        - Э-э-э… Видите ли, в чем дело… - начал было летчик, но шестой его перебил.
        - Не морочь мне голову! - рявкнул он. - Связь есть?
        - Я не об этом! - воскликнул летчик.
        - У тебя тридцать секунд! - пререкания явно выводили шестого из себя. Пок расневший летчик пересел за основное кресло и стал набирать текст.
        - А позвольте поинтересоваться, откуда Вы появились? - спросил четвертый крайне мягким и тактичным голосом. Ни за что не подумаешь, что он умеет держать в руке оружие и вообще угрожать живым формам жизни крупнее комара.
        - Из дома, конечно!
        - И чем Вы там занимались, если не секрет?
        Шестой оказался словоохотливым. Наверное, хотел показать, насколько он умный и расчетливый.
        - Три месяца готовился к захвату в подвале собственного дома, - ответил он. - И, как видите, план удался: теперь вы все в моих руках!
        - У Вас нет родственников, правда? - сказал четвертый.
        - Как Вы догадались? - опешил шестой.
        - Какое сегодня число, по-вашему?
        - Двадцать седьмое, - посмотрев на часы, ответил шестой. - А что?
        - Ничего, - ответил четвертый. - Вы по пути в Башню не наблюдали что-нибудь особенное?
        - А что я должен был заметить? - шестой застыл на мгновение. - Пустые улицы, никого из людей и домашних зверей… Все правильно: они собрались в Башне и ждут, когда вы их отправите в прошлое. Я специально выбрал такой момент, стараясь не привлекать к себе внимания. Пока люди займут свои места, пока то да се - мне никто не сумеет помешать подняться в кабину управления и захватить персонал.
        - Но есть одна маленькая тонкость… - протянул четвертый, вытягивая руку и плавно приближая большой и указательный палец друг к другу, пока между ними не остался микроскопический зазор. - Вот такая.
        - А конкретнее нельзя? - сердитым тоном сказал шестой.
        - Сегодня двадцать восьмое! - лаконично выкрикнул пятый.
        Четвертый развел руками.
        - Вы опоздали к отправке, - пояснил он. - Человечество почти сутки находится прошлом.
        - Этого не может быть! - не поверил шестой. - У меня - дорогие часы, я их в начале прошлого года купил! Максимум отставания у них - секунда в год, а не сутки за месяц!
        Пятый хмыкнул.
        - А вы помните, что этот год - високосный? - он постарался вложить во фразу все свое презрение горе-террористу. - Предыдущий месяц был на один день короче[Високосный год на этой планете не больше, а меньше на одни сутки.]!
        - Как, високосный? - у шестого поникли плечи. Он даже оружие опустил.
        - А вот так! - воскликнул счастливый пятый: отомстил, как мог. - Не нра вится, подавайте в суд на астрономов!
        - Вот ведь… - растерянно произнес шестой. - Выходит, я опоздал?
        Обожаю прямые вопросы: входят ребром, а выходят боком.
        - Да!!! - хором выкрикнули мы.
        - Тогда какого хрена вы еще здесь, а не в прошлом?! - возмущенно выпалил он. - Чего вы мне голову морочите своим присутствием?!
        - Мы? Да ты сам себе голову морочишь! - рявкнул четвертый, крайне недо вольный наличием в кабине управления большого скопления народа. Он вообще считал, что на планете никого не осталось, а при таких новостях окажется, что в прошлое от силы человек десять перелетело - самые честные и бесхитростные. Остальные сотни миллионов спрятались где-то в настоящем до поры, до времени.
        Шестой злобно посмотрел на четвертого и нацелил оружие в его сторону.
        - На безоружно нападать, да? - презрительно сказал тот. - Трус!
        - Ни хрена! - отпарировал шестой. - Если бы я каждый раз спрашивал у врагов, каким оружием они обладают, чтобы выбрать себе равноценное, меня давно бы убили! Так что все честно: кто смел, тот и съел!
        - А вот мы сюда пришли безо всякого оружия! - заметил четвертый. - Трус!
        - Да?! - взбеленился шестой и указал на брошенные в угол автоматы, писто леты, гранаты и прочее вооружение. - А что это вон там горкой лежит? Кучка мусора, оставшаяся после экскурсии горожан в Башню?!
        Четвертый покраснел от злости и привстал с кресла, словно приготовился наб роситься на шестого и придушить его голыми руками, но неожиданно для всех обста новку разрядил летчик. Выбил клин клином, если можно так выразиться. Когда обста новка накалилась до предела, и дальше шестой должен был выстрелить в четвертого или захрипеть, им душимый, летчик громко и испуганно прокричал:
        - Смотрите! Солнце садится!
        - И что с того? - рявкнули шестой и четвертый, не выпуская друг друга из виду. - Оно каждый вечер так делает!
        - Не с такой скоростью!
        Все уставились в окна и по молчаливому согласию забыли о разногласиях и вза имной ненависти: солнце, находясь достаточно высоко в небе, ускорило ход в десятки раз и скрылось за горизонтом едва ли не со свистом.
        - Ничего себе, штучки… - пробормотал четвертый.
        Шестой опустил пулемет.
        - Этого не может быть! - воскликнул профессор. - Ускорение хода планеты отразилось бы на ее поверхности. Нас должно смести порывом ветра скоростью в несколько тысяч километров! Тут что-то не так!
        - Здесь давно что-то не так, - философски подметил шестой. Он смотрел на заходящее солнце с неописуемо грустным видом и на какой-то миг показался вполне обычным человеком, которому захват заложников и прочие радости темной части человечества не доставляют никакого удовольствия.
        - А сейчас всего шесть часов… - пробормотал растерянный летчик: закат должен был произойти минимум в девять с небольшим - я видел запись в календаре. Похоже, Возмутителю не терпится приступить к началу шоу.
        Планета погрузилась во тьму, и только зажженные лампы в домах и фонари на улицах освещали город.
        - Ну, и чего мы сидим? - задал вопрос пятый. - Давайте уже, перемещаемся в прошлое, пока это не началось!
        - И то верно, - поддакнул четвертый. - Включай свою шарманку, водитель, и поехали отсюда в безопасное время. А там уже разберемся, кому и куда надо было попасть?
        - Я не могу включить машину времени прямо сейчас, - ответил летчик и указал на ряд из сорока лампочек, располагавшийся в верхней части пульта управления. - Видите, зеленым светом горят восемнадцать штук. Пока не загорятся остальные - нам отсюда не улететь.
        - То есть, как это, не улететь? - испугался пятый. - Ты хочешь сказать, нам придется здесь сидеть и ждать, пока красноглазый не разорвет нас на кусочки?! Включай машину, пусть хоть на день или на два перебросит нас в прошлое!!
        - Не могу.
        - А ты через "не могу"! - подсказал пятый.
        - Не могу через "не могу"! - повторил пилот повышенным голосом. - Машина времени на голом энтузиазме не работает: она вам не человек, ее сказками о светлом будущем не накормишь! Понятно?
        Я впервые в жизни увидел, как сереют лица людей. Пятый от отчаяния был готов забраться на стену, да и остальные чувствовали себя не самым лучшим образом. Я разделял их эмоции: пусть и знаю, что тот свет существует, и после смерти я попаду в Преддверие, но попасть в руки Возмутителя мне хочется меньше всего в жизни. Уверен: ничего приятного по отношению к людям в его планах нет.
        - И долго нам ждать? - полюбопытствовал шестой, старательно пытаясь сохра нить в голове невозмутимость и спокойствие.
        - Часа четыре, не меньше…
        - А ты - веселый человек, как я погляжу, - заметил шестой. - Через четыре часа от нас неизвестно что останется.
        Летчик пожал плечами:
        - Не нравится - подай жалобу в организацию Объединенных Континентов.
        Среди тусклых звезд появилось крохотное, но быстро растущее светлое пят нышко. Сначала оно напомнило мне приближавшуюся галактику, но вскоре мелкие детали стали различимы невооруженному взгляду, и мы увидели очертания человеко подобной фигуры, размытые в туманной дымке дальних расстояний, словно фигура уве личивалась в размерах, ни на сантиметр не приближаясь к планете.
        Фигура росла, и оказалось, на человека она похожа лишь на первый взгляд. Кровавые ярко-красные глаза сверкали из-под капюшона, фиолетово-серый плащ слегка развивался. Заполнив собою треть неба, Возмутитель перестал расти. Он смотрел на планету, скрестив руки на груди, и не двигался. Лишь его хвост с кис точкой из черной шерсти подергивался из стороны в сторону, выдавая нетерпение.
        Нас пробрало до косточек от нахлынувшего страха, а пятый и вовсе повалился на спинку кресла, потеряв сознание. В ожидании тотального уничтожения планеты я закрыл глаза и приготовился ощутить под ногами облачную поверхность Преддверия.
        Наступила полная тишина: остальные ждали неминуемого финала жизни.
        "Трагично, ничего не скажешь, - подумал я, - сидеть в машине времени и не иметь возможности отправиться в прошлое. Дикое невезение. Возмутитель успеет учинить шоу до того, как нам удастся уломать машину на переброску. Список апос тола Тиахила пополнится еще одним названием, а Возмутитель отправится творить черные дела на других планетах. И даже застрелиться не имеет смысла - я в любом случае не успею вовремя сообщить апостолу о появлении их главного врага".
        Секунды шли за секундами, но ничего не происходило. И когда я не выдержал и приоткрыл один глаз, то обнаружил, что за окном все та же тишь да гладь, а соседи по кабине молча смотрят на Возмутителя, прикидывающегося местным аналогом Млечного пути и продолжавшего действовать нам на нервы.
        - А он чего ждет? - пробормотал я.
        - Наверное, собирается висеть здесь до тех пор, пока мы самостоятельно не помрем от старости, - предположил шестой.
        - Или сойдем с ума от страха, - уточнил профессор, кивая на пятого.
        - Коварная личность, - подметил шестой. - На измор берет.
        В молчании прошла еще одна минута.
        - Скажите, - нарушил тишину профессор. - Раз уж мы здесь застряли, то мы можем хотя бы увидеть, что творится на улице? Не каждый день происходит такое событие.
        - Это запросто, - летчик склонился над пультом и пощелкал переключателями. Нижние стекла помутнели и вместо окрестностей явили нам изображение города с разных точек.
        "Ничего себе, технологии! - подумал я. - А я до сих пор полагал, что в окнах обычные стекла, а не мониторы… И почему мы до такого не додумались? Это же сколько пейзажей можно в окнах показывать! А экскурсии устраивать на заказ прямо дома или в школах, вести трансляцию на окна. Экскурсантам останется сделать вид, словно они летят над далекими землями в собственной квартире. Детей за уши от окон не оттащишь!
        - Ничего и никого, - прокомментировал летчик. - Знаете, у меня чувство, что все человечество разом грандиозно разыграли какие-то маньяки с телевидения. Они это умеют…
        - А-а-а-а-а!!! - закричал пришедший в себя пятый, заставив нас вздрогнуть и нервно поежиться. Шестой от неожиданности выстрелил, и рой плазменных сгустков, напоминающих крохотные шаровые молнии, проделал в полу десятки небольших углуб лений. - Опять кошмарный сон о Красноглазом приснился!
        Шестой чертыхнулся и положил пулемет на пол, рядом с кучей оружия.
        - Тьфу на тебя! - в сердцах проворчал профессор. - Это не сон.
        - Не сон? - пятый облегченно вытер пот со лба. - Ух, пронесло…
        Четвертый нервно хихикнул, и до пятого дошел истинный смысл сказанного. Он сглотнул и в ужасе уставился на потолок. Возмутитель находился на прежнем месте.
        - А-а-а-а-а!!! - снова закричал пятый. - Я сплю! Я сплю! Я сплю! Скажите, что я сплю!
        - Не спишь! - повторил профессор.
        - Нет?!
        - Нет!!! - гаркнули мы хором.
        - Да что ж такое?! - пятый схватился за голову. - Я не сплю! Не сплю! Не сплю!
        Я удрученно покачал головой: у парня явно проблемы с психикой. Летчик молча открыл ящик стола и достал из него аптечку. Положил ее на стол, открыл и, поко пошившись среди бумажных пакетиков с таблетками, отыскал пузырек с темной жидкос тью.
        - Держи! - приказал летчик пятому. - Выпей все, иначе не подействует.
        Пятый взял пузырек левой рукой и на всякий случай уточнил:
        - Яд?
        Летчик не отказал себе в удовольствии подтвердить его опасения.
        - Самый лучший! - уточнил он. - Противоядие невозможно в принципе: никто так и не расшифровал формулу отравы! Пей и пребывай в мире и спокойствии…
        Увидев убийственный взгляд пятого, летчик ухмыльнулся.
        - Да пей, пей! - воскликнул он. - Это обычный угомонитель, нервы успокивает.
        - Дурацкие у тебя шуточки! - буркнул пятый. - Тут с ума сходишь от пережива ний, а он еще издеваться вздумал.
        - Тебе надо было кабинет психиатра атаковать, а не кабину управления! - вставил свое слово четвертый. - Как ты вообще, такой слабонервный, решился взять нас в заложники?
        - Есть причина… - пятый зубами открыл крышечку и залпом выпил все двадцать граммов лекарства. - Эх, надо было выспаться перед захватом: не так бы нервничал.
        - Дилетант, - усмехнулся шестой. - Кто же начинает захват на сон грядущий?
        - Да не, я давно в Башню забрался, - оправдался пятый. - Как раз после отп равки людей в прошлое. Правда, чтобы не заметили, пришлось пройти по секретному тоннелю и по запасной лестнице подняться из подвала на верхний этаж.
        Летчик вытаращил глаза.
        - Пятьсот этажей… - выдохнул он, потрясенный. - Пешком!!! Ты больной, что ли?! Лифт же есть!
        - Хи-хи-хи! - мрачный, как сама смерть, сказа пятый. - Заходили, знаем! До сих пор не верю, что сумел сбежать в последнюю секунду от ваших идиотских молни еметов! Кабы не монтировка в руках - хрен бы я выбрался из лифта и был здесь среди вас! Лежал бы на полу кучкой пепла.
        Профессор уважительно покачал головой. Шестой ухмыльнулся.
        - Знаете, - признался он, - до последних минут я считал, что окажусь единст венным человеком, мечтающем подзаработать на происходящем, но оказалось, идея отправиться в индивидуальное путешествие во времени по личным делам пришла в голову куче людей!
        - А как же! - гордо сказал четвертый. - Хитропопость - явление широко расп ространенное в наших краях.
        - Оно и видно, - согласился шестой. - Зато я поднялся в кабину именно на лифте. Компьютер немного поупрямился и даже показал мне пулеметы, но угомонился и довез до нужного этажа.
        - Это из-за того, что я оставил пропуск в кабине… - недовольным тоном сообщил летчик. - Вот ведь сволочизм… знал бы, что здесь куча мечтающих им вос пользоваться, забрал бы пропуск с собой и не делал широкие жесты.
        - Выкинул его за ненадобностью? - сочувственно спросил шестой.
        - Да, - признался летчик.
        - Не зря! - возразил четвертый. - Совсем не зря! Я по нему проехал. Оставив пропуск, ты спас мне жизнь!
        - А ты мне за это плазмомет к лицу приставил! - укоризненно сказал летчик. - Вот теперь сам объяви: и кто ты после этого?
        - Откуда я знал, что это ты? - раскаялся в содеянном четвертый.
        - Гангстер несчастный, - обозвал четвертого летчик.
        - Я не гангстер! - отозвался тот. - Я поспорил с друзьями, что дождусь Конца света, посмотрю, что произойдет, а уже потом вернусь в прошлое.
        Летчик покрутил пальцем у виска.
        - Я тоже на лифте поднялся благодаря пропуску, - добавил профессор.
        - Не вы одни, - сказал я.
        - Так вы, что, все в лифте приехали?! - ахнул пятый. - Выходит, я один, как последний дурак, пересчитывал ступеньки?
        - Выходит, что так.
        Помрачневший пятый пробурчал под нос длинную тираду.
        - Не повезло тебе, парень, - сочувственно сказал шестой. - А вот я, к вашему сведению, не брал пропуск.
        - То есть? Ты сумел уболтать компьютер? - пятый воспрял духом. - Уговори машину отправиться в прошлое!
        - Не все машины мне подвластны, - с сожалением ответил шестой. - Я знал сло весный код для отбоя тревоги.
        - А разве такой есть? - изумился летчик. - Почему я о нем не слышал?
        - Конечно, есть, - убедительно ответил шестой, - раз я им воспользовался, и он подействовал. Он секретный, но моя работа в том и состоит, чтобы знать сек реты и беспрепятственно проходить без пропуска в зоны ограниченного доступа.
        - Ты шпион?
        - Я - светлая сторона вышеназванного явления, - уточнил шестой.
        - В смысле? - не понял летчик.
        - Я - разведчик.
        - А в чем разница?
        - Разведчики - за наших, а шпионы - за чужих.
        - За каких наших? - удивился четвертый. - Мы же восемь лет в одной стране живем.
        - Границы убрали, но это еще ничего не доказывает, - пояснил шестой. - Все границы у людей остались вот здесь! - он постучал себя пальцем по голове. - И они до сих пор существуют.
        На пульте замигали красные лампочки, раздался звонок. Летчик посмотрел на монитор и пояснил:
        - В некоторых микрорайонах поднялся сильный ветер. Сейчас покажу, - он нажал на несколько кнопок, и окна переключились на показ вышеназванных районов города. Как ни странно, но по всем транслировались городские кладбища. Изображение мелко дрожало, показывая, какой силы задул ветер.
        - Началось! - сглотнув, пробормотал четвертый. - Когда машина нажрется энер гией?!
        - Я уже говорил, - напомнил летчик.
        - Поторопи ее!
        - Как в том анекдоте: "мы случайно выполнили пятилетний план по выработке ядерной энергии за одну секунду"? - съязвил летчик. - Не говори глупостей. Ты не знаешь, как работает машина, так что не суйся ко мне со своими советами!
        Усиливавшийся ветер с корнем вырвал несколько деревьев, и вслед за этим одновременно на всех кладбищах произошли тысячи взрывов, будто взрывались зако панные в гробах бомбы. Взрывной волной подняло в воздух скрывающуюе гробы землю, ураганный ветер подхватил ее вместе с надгробными памятниками, унес их далеко в сторону и утих.
        На три камеры с интервалом в две секунды налетели мраморные надгробия, и изображение превратилось в беспорядочнее мельтешение черно-белых точек. Летчик быстро перенастроил оборудование на прием сигнала с других камер. Теперь показы вались четыре кладбища и три дороги, ведущие из кладбищ в город.
        Гробы поднимало над землей и разрывало на мелкие кусочки. Освобожденных мер твецов плавно опускало на землю, после чего они вставали и вливались в разраста ющуюся толпу, направившуюся по дороге в город. Возглавлял толпу невысокий, но вызывающий отвращение полутораметровой высоты скелет, непонятно какому двуногому существу принадлежавший при жизни.
        - Это не человек, - заметил четвертый.
        - Ясное дело, - согласился пятый, - это скелет!
        - Я не об этом. У него нечеловеческие пропорции, - пояснил профессор.
        - А ведь на самом деле! - поддакнул четвертый.
        Шестой всмотрелся в изображение и щелкнул пальцами.
        - Я знаю, что это за зверь. Перед вами так называемые останки пилота инопла нетного корабля, упавшего в степи около десяти лет тому назад. Помните, какая шумиха тогда поднялась? С трудом удалось убедить население в том, что произошло падение экспериментального метеоритного зонда.
        Скелет на глазах восстанавливался, превращаясь в мелкую копию висевшего в небе.
        - Обалдеть… - прокомментировал летчик.
        - Глазам своим не верю! - поддакнул четвертый.
        - Это же мелкий бес! - воскликнул пятый. - Старый знакомый!
        Через секунду он дрыгал ногами, так как шестой, ко всеобщему удивлению, поднял его одной рукой за грудки.
        - Откуда ты его знаешь? - миролюбиво спросил шестой, но в его глазах заго релся нехороший огонек. - Или ты не в курсе, что в свете последних событий водить знакомство с подобными тварями - себе дороже?
        - Отпусти! - задергался пятый. - Да с ним вся планета знакома!
        - А почему я не вхожу в их число? - возразил шестой.
        - И я? - добавил летчик.
        - И я, - сказал четвертый.
        - Да и мы тоже с ним не виделись, - подвел итог профессор. - Выходит, мы - инопланетяне?
        Послышались смешки: шутка профессора удалась. Правда, она удалась бы еще больше, если бы хихикавшие знали о реальном положении дел.
        - Хорош уже повторять друг за другом! - воскликнул пятый. - Тоже мне, "эхо лоты" доморощенные!
        - Ты мне не ответил, - напомнил шестой.
        - Не тобой посажено, не тобой должно быть поднято! - прорычал пятый. - Пос тавь меня на место!
        - Сначала ответ.
        - Да что ты до меня докопался? - возмутился пятый. - Пил я раньше, ясно? Алкоголиком был! А этот чертик со мной часто разговаривал во время запоя, советы давал, как жизнь обустроить… И, между прочим, все советы оказались дельными!
        - Жесть… - прокомментировал я. - Первый раз о таком чуде слышу.
        - А он не советовал тебе бросить много пить? - поинтересовался шестой.
        - Нет. Но разве я не сказал, что был алкоголиком? - напомнил пятый.
        Кулаки шестого разжались. Пятый рухнул в кресло.
        - Сделай одолжение, - попросил шестой. - Несмотря на личные контакты с данным существом, в следующий раз думай, стоит ли говорить об этом в общест венном месте? Обстановка не настраивает на понимание.
        - Какие мы слабонервные… - буркнул пятый, поправляя рубашку и заправляя ее в брюки. - Будем считать, ты меня уговорил.
        - Вот и отлично! - обрадовался шестой. - И, раз пошла такая пьянка… в смысле, раз уж мы начали рассказывать о своем прошлом, предлагаю всем присутст вующим поделиться собственными планами относительно эксплуатации машины времени. Как вы смотрите на данную идею?
        Летчик бросил взгляд на ряд лампочек - горела ровно половина - и кисло улыб нулся.
        - Вы думаете, мы успеем? - спросил он. - Относительно скоро в городе будет полно живых мертвецов, и я не исключаю, что нам придется защищаться.
        - А зачем? - удивился шестой. - Пока они будут воевать с лифтом или караб каться по ступенькам, мы успеем переместиться в прошлое и тем самым избежать личной встречи.
        - Не все так просто… - туманно ответил летчик.
        - Вы хотите сказать, что и вошедшие в Башню мертвецы тоже попадут в прошлое? - догадался я.
        - Не переживайте на этот счет. Видите красную кнопку под прозрачной крышкой? - летчик указал на дальний от него край пульта. - Когда я на нее нажму, ко всем башенкам отправится команда на самоуничтожение, и включится таймер. Через трид цать секунд пластиковая взрывчатка, из которой построены внутренние части несущих стен во всех Башнях без исключения, взорвется и уничтожит мультимашину времени. Сотрет ее в молекулярный порошок и разнесет по планете тонким слоем. Мертвецы никогда не попадут в прошлое.
        - А как же мы? - не понял пятый. - Я не желаю размазаться тонким слоем по планете, я хочу в своем обычном виде лежать на слое пляжного песка и загорать!
        - В таком случае, тебе надо было вчера перемешаться вместе с остальными! - отпарировал летчик. - Тоже мне, захватчик нашелся… Лежал бы сейчас на доистори ческом пляже и горя не знал.
        - Есть один нюанс… - помрачнел пятый.
        - Поделись информацией, - предложил шестой. - Может, мы тебя поймем и посо чувствуем. Только быстрее, пока мертвецы не заглянули на огонек.
        Пятый сунул руку в карман рубашки и достал небольшую черно-белую фотографию.
        - Вот мой нюанс, - лаконично пояснил он.
        С фотографии на нас смотрела красивая женщина лет тридцати, в вечернем платье. Она едва заметно улыбалась.
        - Я могу показать с десяток таких фотографий, - сказал летчик. - И что с того?
        - Я говорил вам, что больше не алкоголик?
        - Да.
        - Это она мне помогла, - сказал пятый. - Не знаю, в честь чего она решила бороться с моим пристрастием к зеленому змию… Наверное, из-за того, что мы дру жили подростками и вместе мечтали построить будущее, от которого у людей захватит дух от восторга… Так вышло, что наши дороги разошлись на долгие полтора десяти летия, а когда мы снова встретились, мое светлое будущее заменили беседы с зеленым чертиком. А вот она… она сумела совершить немало из того, о чем мечтала. Дом, семья, работа, чудные дети, радужные перспективы и разработка новых техно логий. Она строила мир, о котором грезила в детстве, и шаг за шагом приходила к нему. Она вылечила меня и подарила второй шанс исполнить мои мечты… Она стреми лась к лучшему миру, пока… пока пьяный распальцованный мудак, гонявший по городу, как по гоночной трассе, не убил ее!!!
        В голосе пятого появились стальные нотки, и даже привычный ко многому шестой непроизвольно сделал шаг назад. Пятый в этот момент перестал походить на чело века, который до коликов в животе боялся столкновения с красноглазым. В его глазах загорелся огонек, настоящее всепожирающее пламя, как любили говорить поэты на нашей Земле (их фантазии страшно представлять), и я вдруг почувствовал, что рядом с нами все это время находился спящий дракон.
        - Ее семья горевала какое-то время, - проговорил пятый тихим голосом. - Через год с небольшим после ее гибели муж с детьми уехал из города и еще через три года женился на другой женщине. Они время от времени приезжают на кладбище, но я видел их всего два раза, да и то, мельком. Я часто бывают у ее могилы, на тихой территории с язвительной вывеской "Вечность", и вспоминаю наши детские планы и мечты. Я отдал бы все на свете за возможность вернуть ее с того света и дать второй шанс создать то будущее, о котором она мечтала… как она помогла мне… И когда ученые создали машину времени и построили Башню, я решил отправиться в пошлое и предотвратить ее гибель, - он вздохнул. - Такой вот у меня нюанс.
        На пару минут повисла тишина: никто не знал, что сказать. Даже мы с профес сором почувствовали себя пристыженными, хотя вовсе не собирались захватывать машину времени и использовать ее в своих корыстных целях. Что уж тут говорить о чувствах четвертого и шестого?
        - Так, что будет с нами? - переспросил пятый. - Мы переместимся в прошлое?
        - Все мы там будем, - тихо сказал летчик. Прозвучало как-то двусмысленно.
        Шестой прокашлялся и виновато сказал:
        - А я думал, последние романтики вымерли две тысячи лет назад…
        - Вы просто не в том круге общались, - пояснил пятый. - Разведчики редко сталкиваются с нормальными людьми: мы не владеем мировыми секретами ценой в мил лиарды, и не окружаем себя тройным кольцом защиты.
        - Не завидуешь? - полюбопытствовал летчик.
        - Чему?
        - Их роскошной жизни.
        - Нет. Что хорошего в жировом бешенстве?
        - М?
        - Ну, они же с жиру бесятся, не зная, чтобы еще вытворить, - пояснил пятый. - А мне и так хорошо.
        - Ну, ты и сказал, - восхищенно выдохнул летчик. - Жировое бешенство. Надо запомнить.
        - Не загружай голову, - отмахнулся пятый. - Если мы не выберемся в прошлое, грош цена этой фразе.
        - Тоже верно, - вздохнул летчик и перевел взгляд с лампочек пульта управ ления на окна-трансляторы. У проходящего мимо камеры чертика на голове кружились два узких смерча, образовывая острые рога, изгибами напоминающие лиру.
        Шестой заметил:
        - Так вот какая она, недостающая деталь скелета… Никто из ученых так и не понял, для чего нужны были два круга на его черепе. Думали, бедолаге проводили трепанацию черепа.
        - Откуда Вы столько всего знаете? - не выдержал профессор.
        - Я же говорил: работа такая. Разведывательная.
        - А точнее можно? - профессор подмигнул мне: мол, в случае чего, возьмем его в команду архангела - из подобных людей получаются идеальные полевые агенты. Шестой нахмурился, но подумал и махнул рукой.
        - А, ладно, - сказал он, - теперь неважно! Все свои, сочтемся… Позвольте представиться: полковник секретного отдела по изучению аномальных явлений, Цент ральный Отдел Безопасности.
        Четвертый, услышав последние слова, побледнел и испуганно пробормотал:
        - Я не хотел захватывать Башню! Это случайность!
        - Ну, да… Мимоходом! - буркнул летчик.
        - Спокойно, парень, я не собираюсь тебя арестовывать, - миролюбиво заявил шестой. - Я ушел в отставку с сегодняшнего дня. Но все еще не прочь послушать ваши истории. Не для протокола, конечно. Мне чисто человечески интересно встре тить коллег по хитропопости и узнать о причинах, вынудивших их пойти на преступ ление. И начну с себя, если вы не против.
        - А давайте, - согласился четвертый. - Иначе я от страха за время ожидания отправки в прошлое с ума сойду!
        Мертвые входили в город, постепенно заполняя дороги. Свет из окон прекрасно освещал улицы, да и фонари светили на полную мощность, так что камеры передавали картинку отличного качества.
        - Я решил перелететь на две тысячи лет в прошлое, - приступил к рассказу шестой. - По моим сведениям, это время являлось самым оптимальным и благопри ятным в истории человечества, практически золотой век цивилизации. А золото, которое я надеялся получить, захватив Башню, должно было обеспечить мне без бедное существование в том времени. В те века как раз появились первые дельтап ланы, биолеты, пошел в гору кинематограф. Скажу так же: никак не ожидал увидеть в кабине столько людей и уж тем более ошибиться с выполнением плана на целый день. Вот такие дела. Банальные и прагматичные, как и вся моя жизнь… Кто следующий поделится планами на прошлое?
        Остались только мы с профессором, да летчик.
        Профессор замялся. На его месте я тоже растерялся бы. Назвать правдивую при чину нашего здесь появления нельзя - никто в нее не поверит, да еще и психом пос читают, а с другими правдоподобными историями нашего появления в Башне пока не очень. И пока профессор пребывал в раздумьях, я выступил четвертым рассказчиком: история моей жизни на этой планете короткая, но весьма интригующая, так что выдумывать ничего не придется.
        - Я хотел быть последним человеком на планете, который скатится с горы, - пояснил я. - И потому остался здесь вместе с дедушкой.
        Профессор внимательно слушал мои слова и запоминал их, намереваясь, в случае чего, отталкиваться от моей выдумки и подстраивать под нее собственный вымысел. Правда, ему не стоит волноваться - ему, как "родственнику", найдется местечко в моей истории
        - Это настолько странное и неописуемое ощущение - знать, что после тебя никто и никогда больше не прокатится по горному склону на лыжах и не увидит пла нету с ее вершины, что словами не передать.
        - И никто больше не пристрелит гусей взятым из пролетавшего мимо вертолета автоматом, - добавил летчик. - Согласен, твой прыжок с горы оказался самым зах ватывающим происшествием в моей жизни. Я такого даже в кино не видел. А твой дедушка здесь каким боком?
        Я открыл было рот, но Грилинс меня опередил.
        - Позвольте, я сам расскажу, - вступил в беседу профессор. Ему надоело мол чать, когда остальные активно обменивались репликами. - Когда мой внук решил сигануть с вершины, я остался, чтобы в случае чего оказать ему первую медицин скую помощь или проводить в последний путь. Никогда, знаете ли, не понимал и не разделял экстремальные увлечения молодежи.
        - А я хочу, - упрямо возразил я. - Все же получилось!
        - Да уж, получилось… - летчик на секунду отвлекся от набора команд на клави атуре. - Кабы я там не летел, превратились бы вы на пару с гусем в одно больше мокрое место. Вот что, парень, дам тебе по дружбе один совет: прекращай это дело - и сам живым останешься, и пилотов заиками не сделаешь. И гусей до красной книги не доведешь.
        Он нажал клавишу "ввод", и на мониторе проскочили сотни разноцветных графи ков, оставив после себя одну-единственную точку, медленно передвигающуюся по карте города.
        - Слушайте, - воскликнул летчик. - Мертвецы входят в город с шести сторон, и высчитанная компьютером точка города, к которой они направляются, это… - в его голосе послышалось недоумение, -…магазин спорттоваров???
        Мы уставились на монитор.
        - Правда, что ли? - не поверил пятый.
        - Смешно, - заметил шестой. - Ребятки решили поправить пошатнувшееся в могиле здоровье. Не поздновато ли схватились?
        - Точка передвигается, - добавил летчик. - Один момент, сейчас узнаем, куда именно?
        Он ввел еще одну команду, и через миг изображение карты города перечеркнула тонкая белая линия.
        - Сюда, они направляются сюда, - услышали мы доселе незнакомый голос. Летчик вздрогнул и дернулся, как от удара током. Мы резко обернулись.
        У выхода стоял здоровяк под два метра ростом, с коротко стриженой головой, в дорогом костюме. В руках он держал поднятое с пола оружие.
        "Самое мощное выбрал, - уважительно подумал я. - Ну, вот, теперь и настоящие бандиты явились…"
        - Кто все эти люди? - спросил он, держа нас под прицелом.
        Летчик глубоко вздохнул.
        - Да вот… решили отправиться в недалекое прошлое, - объяснил он.
        - И ты их пустил?
        - У них крайне уважительные причины. Ты не против?
        Мы дружно посмотрели на летчика. Он сидел с видом нашкодившего ученика, которому сейчас крупно влетит как минимум от директора школы. Интересно, почему?
        - А где…? - громила не договорил, не желая объяснять то, что ему с летчиком и так было известно.
        - Поругались и упали, - лаконично ответил летчик.
        - Хм… - призадумался громила. - А почему не поднялись и не помирились?
        - Слишком сильно ударились при падении.
        - Так, это они выпали из вертолета, когда я… - воскликнул я и тут же при кусил язык. Громила уставился на меня, как удав на кролика.
        - Договаривай, - попросил он раскатистым низким голосом. Ему в опере петь нужно, а не бандитствовать. - Когда ты что?
        Я прикинул, как прозвучит правдивый ответ, и понял, что очень скоро окажусь в Преддверии: бандит меня пристрелит за издевательство.
        - Не молчи - время дорого, - поторопил он.
        Делать нечего. Я пожал плечами и, четко выговаривая каждое слово, на едином дыхании ответил:
        - Когда я спускался на вожаке гусиной стаи после прыжка с вершины горы и ухватился за пролетавший мимо вертолет, не желая упасть на землю, он накренился, и ваши дерущиеся друзья выпали из салона, полетели к земле вместо меня и разби лись, - я снова набрал в грудь воздуха и добавил: - Вот.
        Не знаю, кто выглядел большим идиотом в этот момент: я, рассказавший чистую правду, слушатели вокруг меня, узнавшие новые подробности моего прыжка, или все-таки бандит?
        Осталось дождаться рокового выстрела и первым делом по возвращении в предд верские кущи сломя голову броситься в кабинет архангела с криками о новом пришес твии Возмутителя. Я заранее приготовился к спринтерскому бегу по Преддверию, но выстрела не последовало.
        - А не врешь? - напрямик спросил громила.
        - Я - свидетель, - подтвердил летчик.
        - М-да… - прокомментировал громила. - Внушает. А я-то думал, что это за перья и кровавые ошметки по всему корпусу вертолета налипли? А оно вон как, ока зывается… Да-а, внушает-внушает… Тем проще… Ты привез шкатулку? - спросил он у летчика.
        - Эй, а я тебя знаю! - воскликнул шестой. - Ты - Аксер Злом, тот самый уче ный, создавший машину времени!
        Громила вздрогнул совсем как летчик недавно. Мы не поверили услышанному: такой шкаф с антресолями - и настоящий ученый? Да ни в жизнь не поверю! Люди подобного склада не создают, а покупают знания у безымянных героев науки и выдают их за собственные.
        - Откуда? - рявкнул он. - Я никогда не светился на публике!
        Шестой довольно улыбнулся.
        - Зато на строительстве Башни бывал под видом консультанта, - пояснил он. - Вот откуда. Я тебя видел и сделал правильные выводы.
        - И что они тебе дадут, эти выводы? - полюбопытствовал громила, с сочувст вием посмотрев на шестого. - Они бесполезны.
        Он сделал шаг вперед.
        - Шкатулку! - требовательно сказал громила. - Ты привез ее?
        Летчик протянул руку к встроенному в пульт ящику-сейфу, набрал код и мед ленно выдвинул ящик.
        - Вот она, - достав шкатулку, летчик положил ее на пульт. А в ряду лампочек остались две, пока еще не горящие. Машина времени почти полностью аккумулировала необходимое количество энергии для перемещения в прошлое.
        На экране чертик встал в стойку, принюхался, прислушался, махнул хвостом и помчался к Башне. Увидев по дороге камеру, подскочил к ней, сунул свою рожу в объектив и раскрыл пасть. Изображение пропало. Толпы мертвых, вытянув руки, побежали вслед за чертиком. Даже сквозь стены Башни и огромное расстояние до толп мертвых хорошо были слышны их восторженные вопли.
        - Что это с ними? - вздрогнул пятый.
        Я нервно поежился.
        У шестого при виде шкатулки отвисла челюсть.
        - Где вы ее взяли? - воскликнул он.
        - Какая тебе разница? - спросил громила. - Открывай ее, Дарч!
        - Стоять!!! - крикнул шестой. Многие вздрогнули, а у меня вдобавок, заложило уши. - Не сметь!!!
        От шестого отскочили, даже громила отступил на несколько шагов и покрепче сжал плазмомет.
        - Почему? - спросил профессор. - Это же не бомба.
        - Это шкатулка из шахты! - воскликнул шестой. - Похищенная неизвестными гра бителями и оставлявшая на всем своем пути кровавые следы.
        Громила недовольно скривился.
        - Ну, все-то на свете он знает… - проворчал он.
        - Еще бы, - ответил шестой. - Я входил в комиссию по изучению находок в шахте.
        - Ты - спецагент? - ахнул громила. Его лицо как-то странно перекосилось - наверное, таким образом он выразил удивление.
        - Удивлен? - ухмыльнулся шестой. - Содержимое шкатулки опасно. До похищения мы успели основательно ее изучить и выяснить: хранимый в шкатулке бриллиант в три тысячи карат является катализатором сил тьмы.
        От хорошо знакомого слова меня передернуло: я буквально возненавидел этот термин за прошедшие сутки.
        - Мы узнали о предназначении бриллианта, расшифровав послание, выгравиро ванное на крышке шкатулки, - говорил шестой, не сводя глаз с оружия в руках гро милы. - На ней написано: когда откроют крышку, сияние бриллианта призовет на Землю Завершителя Жизни. Бриллиант излучает волны опасной частоты, в основном гасимые материалом, из которого сделана шкатулка. Пропускаемых волн мало, но их хватает для постепенного появления в людях ненависти. Чем дольше находится у вас шкатулка - тем злее вы становитесь. По этой причине мы, занявшись поисками похи щенной шкатулки, время от времени сталкивались с очередными трупами ее новых вла дельцев.
        Пятый перевел взгляд с шестого на стеклянный купол кабины и с содроганием посмотрел на фигуру красноглазого.
        - Ты хочешь сказать, он висит там и подергивает хвостом в ожидании вызова?
        - Именно, - подтвердил шестой. - Вот только я не позволю открыть шкатулку.
        Громила презрительно хмыкнул.
        - Но летчик не похож на озверелого маньяка-убийцу, - возразил я. - А ведь шкатулка была у него в вертолете! Я помню, видел ее край, она лежала в кресле второго пилота!
        - Глазастый… - вздохнул летчик.
        - Слушай, - обратился я к нему, - а кем были те драчуны, если не секрет?
        Летчик посмотрел на громилу. Тот радушно предложил поделиться информацией. Он чувствовал себя на высоте положения и был не прочь позволить нам приоткрыть завесу над некоторыми тайнами.
        "Наверное, это плохо, - подумал я. - Если перед тобой стоит вооруженный человек, а всё тайное становится явным, то это значит, тебя скоро убьют".
        - Они - предпоследние владельцы шкатулки, - объяснил летчик. - Мы с Аксером договорились купить у них шкатулку за приличные деньги и пообещали отправить в прошлое с приличным запасом драгоценностей, но шкатулка находилась у них слишком долго. В вертолете они поругались из-за какой-то мелочи. Скандал перешел в драку, они начали мутузить друг друга за все прошлые обиды, а потом появился ты и вышвырнул обоих из салона… Остальное вы знаете.
        - Не знаем, - возразил я. - Ты оказался в Башне раньше нас, так почему я тебя не видел?
        - По кочану, - ответил летчик. - Мы с Аксером подсоединяли провода от взрыв чатки в стенах к распределительным щитам. Теперь все готово, и скоро мы включим машину времени.
        - Давно пора! - воскликнул пятый. - Остановку в сорок седьмом году не сдела ешь?
        - Не сделает, - отрезал громила.
        - Но мне очень нужно!
        - Выпрыгнешь на ходу, - хихикнул громила. - У нас другие планы. Ведь правда, Дарч? - спросил он с заметным нажимом. Но это явно лишнее. С оружием в руке можно обойтись и без полунамеков: никто возражать не станет, опасаясь за собст венную жизнь.
        - Правда… - неохотно признался летчик.
        - Какие у вас планы? - грозно потребовали мы объяснений.
        Летчик кивнул в сторону громилы.
        - Пусть он рассказывает.
        Пятый растерянно смотрел то на летчика, то на громилу, и не мог вымолвить ни слова.
        - Трус, - сказал громила. - Господа, открою вам большой секрет: создатель машины времени - не я.
        - Тоже мне, секрет, - хмыкнул профессор. - Я сразу понял - ты купил чертежи.
        - Не угадал! - громила указал плазмометом на потолок. - Вон он, создатель, висит над планетой и ждет, когда мы его призовем сделать заключительное дейст вие: нажать на кнопку перемещения в прошлое.
        Мы растерянно уставились на громилу.
        - Он тоже хочет отправиться в прошлое? - выразив общее недоумение, спросил четвертый.
        - Не совсем. Ему важно отправить в прошлое Башню, - пояснил громила. - Тогда свершится задуманное, а мы в награду за хороший труд станем его помощниками и обретем бессмертие.
        Площадь перед Башней заполнялась вопящими мертвыми.
        Зажглась одна из красных ламп на пульте.
        - Мертвые вошли в башню! - воскликнул летчик. - Они уже на первом этаже!
        Пятого передернуло.
        - Еще время есть, - сказал громила. - Мертвецы не поднимутся на лифтах - я обесточил линию.
        - Я не понимаю… - признался я. - Зачем весь этот маскарад с появлением на экране и толпами мертвецов?
        - А затем, - рявкнул громила. - Он не мог построить Башню своими руками, поэтому устроил представление и заставил нас поверить в свой приход и последу ющее уничтожение планеты. Мы не знали, как спастись, и решили обратиться к нему самому. Красноглазый согласился сохранить нам жизни, но взамен потребовал соз дать Башню Времени и заложить в ней как можно больше взрывчатки. Он объявил: если мы сделаем все, как надо, то останемся жить и станем его заместителями.
        - А мертвецы?
        Громила пожал плечами.
        - Мы должны были взорвать машину во время первого перемещения в прошлое, но решили погодить и для начала собрать оставленные людьми драгоценности. Красног лазый разозлился, но дал нам второй шанс, однако на случай нашего отказа оживил мертвецов и черта из тарелки. Либо мы сделаем то, что обещали, либо мертвецы убьют нас и сами выполнят задуманное красноглазым.
        - А шкатулка?
        - Осталась с древних времен от какой-то черной секты. Она - символ пришес твия красноглазого. Открытие шкатулки означает наше повиновение Красноглазому. Он сойдет на планету торжественно, победителем, и лично отправит машину времени в прошлое.
        - Но зачем?! - воскликнул я. Ничего не понимаю.
        - Затем: Башня взорвется во время перемещения, и темпоральный взрыв разорвет планету в разных временах.
        - И что дальше?
        - У него спроси! - рявкнул громила. - Я не справочная! Дарч, открывай!
        - Стоять!!! - снова крикнул шестой. Одной рукой он схватил шкатулку и прижал ее к груди. Громила нацелил на него плазмомет. Шестой победно улыбнулся. Мы отс кочили от пульта, наблюдая за происходящим противостоянием из более-менее безо пасного расстояния.
        - Прострелив меня, ты попадешь в пульт и закоротишь его, - заявил шестой.
        Громила отбросил плазмомет и схватил из кучи обычный автомат. Шестой быстро сунул руку в карман.
        - Теперь не попаду, - заявил громила, нацелившись на шестого.
        - Верно говоришь, - согласился шестой, - но у меня тоже есть небольшой суве нир.
        Он медленно вынул руку из кармана, и громила побледнел: шестой держал в руке небольшую гранату, и чека была надета на большой палец.
        - Мы не отправимся в прошлое, - заявил он. - Не знаю, какие последствия ока жутся у темпорального взрыва, но мне не нравится эта идея.
        - Взрывай! - попросил я, подходя к шестому. - Красноглазый не должен совер шить задуманное.
        - Вы идиоты! - воскликнул громила. - Уничтожив пульт, вы не уничтожите Башню. Убив меня или Дарча, вы добьетесь небольшой отсрочки: черт починит пульт и запустит машину!
        - А ведь верно, - сообразил шестой. - Пульт можно починить…
        - Зато новую взрывчатку заложить не удастся! - сказал я, быстрым движением открывая крышку с красной кнопки и надавливая на кнопку рукой.
        - Куда?!! - выкрикнули летчик и громила.
        Раздались выстрелы. Я почувствовал сильную боль в туловище и упал на пол лицом вверх, а бросившегося меня прикрывать шестого отбросило на пульт. Он выпустил из рук простреленную шкатулку и упал, безжизненный, недалеко от меня. Граната покатилась по полу, чека осталась висеть на пальце шестого. Шкатулка треснула и раскрылась, бриллиант вывалился наружу и осветил кабину кроваво- красным светом.
        Изошедший ругательствами летчик подскочил к пульту. Четвертый, пятый и про фессор бросились ему наперерез, но автоматная очередь остановила их. Летчик ударом кулака надавил на кнопку запуска машины, и пульт загудел.
        Я услышал восторженный рев мертвецов с улицы и увидел, как фигура красногла зого пришла в движение и стала приближаться к башне.
        Летчик схватил гранату и швырнул ее на улицу прямиком через окна. Один экран рассыпался осколками, гранаты вылетела и взорвалась, превратив весь купол в груду осколков.
        Я прикрыл глаза рукой, когда стекла посыпались на пол кабины. А когда убрал руку, Возмутитель оказался совсем близко, сверкающий красными глазами и вызыва ющий панический ужас одним своим видом. Он оказался прямо под куполом, когда машина времени начала перемещение в прошлое. Мир на миг застыл, и реальность как будто раздвоилась. Время пошло в обратную сторону, и я одновременно видел насто ящее и стремительно ускоряющееся прошлое.
        А когда тридцать секунд, отведенные таймером взрывателя, истекли, Башня Вре мени вместе с тысячами башенок взлетела на воздух.
        Глава 7. Возвращение в Преддверие
        Я ждал возвращения в небесную тьму и повторения пути в Преддверие, но вместо этого ощутил себя так, словно сквозь меня со сверхзвуковой скоростью в обе сто роны мчатся бесконечно длинные шипастые и царапающиеся шланги. Объективно это кошмарное действие происходило секунд пять, но субъективное время тянулось нас только долго, что и описать невозможно. А когда бедствие с моим организмом закон чилось, я неожиданно для себя сразу очутился на знакомой площади.
        Кое-как собравшись с духом, я направился к архангелу. Примерно на половине дороги я столкнулся с профессором, и мы дружно вошли в кабинет архангела узнать, что произошло после того, как башни взорвались, и мы покинул бренный мир?
        Архангел работал с документами, в беспорядке разложенными по столику. Уловив краем глаза, что кто-то вошел, он резко выпрямился, а документы сами собой сло жились в стопочки и растворились в воздухе.
        - Вы уже вернулись? - удивился архангел. - Надеюсь, вы не закончили жизнь самоубийством? Это тяжкий грех!
        По коридору прошла группа душ и ангелов, напевавшая известную нам по первому посещению песню о беззаветной любви к жизни. Архангел скривился, как от зубной боли.
        - Мы отыскали Возмутителя! - пояснил профессор. - Выбор планеты оказался точным.
        - Невероятно! - воскликнул архангел. По его мысленному приказу на столе появилась большая кнопка, архангел нажал на нее, и по всему Преддверию прозвучал сигнал тревоги. Архангел выхватил из ниоткуда микрофон и поднес его ко рту. - Внимание! В районе планеты Кон 24 обнаружен Возмутитель! Срочно отправляйтесь на планету и разыщите его по оставленным следам! Он не должен уйти!
        Архангел отключил телефон и посмотрел на нас.
        - Вы умерли, стало быть, Возмутитель в очередной раз уничтожил цивилизацию?
        - Да.
        - Жаль… Итак, - сказал он. - Что произошло?
        - Вы лучше в папке посмотрите, - предложил профессор, - потому что нам самим интересно, чем закончилась наша… беседа, если можно так выразиться.
        - Сейчас, - согласился архангел, открывая папку. Он вчитался в текст, и его челюсть отвисла как никогда ранее. - Глазам своим не верю!!! Вы… вы… вы… вы… - заверещал он, не в силах продолжать свою мысль. Преддверие наполнилось оглуша ющим шумом и ревом: бесчисленное количество душ умерших людей разом появилось в Преддверии и заполнило до отказа и без того далеко не пустые коридоры. - Вы понимаете, что вы натворили?
        - Нет. Нас убили в самый интересный момент, - ответил профессор.
        Архангел схватился за голову.
        - Башня взорвалась во время перемещения в прошлое! - заголосил он. - Возму титель обнаружил слабое место в строении четырехмерного пространственно- временного континуума, и темпоральный взрыв планетарного масштаба обрушил ста бильность Вселенной, основанной на незыблемости причинно-следственной связи! Взрывную волну размазало по временной плоскости, поменяв местами причину и след ствие взрыва, и не выдержавшая этого Вселенная рушится, словно карточный домик! Это - Конец Света!!!
        Уставившись на нас, архангел умоляюще произнес:
        - Не могли бы вы и заодно меня уничтожить? А?
        В кабинет влетел помятый и перепуганный ангел. Я не видел его раньше.
        - Что случилось?! - выдохнул он. - Такой толпы я не видел уже три миллиарда лет!!!
        Архангел подошел к нему на трясущихся ногах и прошептал на ухо несколько слов, после чего ангел стал выглядеть так, точно его заставили продираться через толпу душ три раза подряд. Вдвоем они юркнули в стену - запасную дверь в соседний кабинет. Нам они ничего не сказали, просто вынырнули обратно с огром ными от ужаса глазами, переглянулись и юркнули в другой кабинет. На этот раз они исчезли навсегда.
        - Возмутитель все-таки своего добился, - вздохнул профессор. - Вот что он задумал: уничтожить целую Вселенную разом.
        - Сволочь он, - прокомментировал я.
        - Не то слово.
        Мы немного помолчали, прислушиваясь к неописуемым звукам, доносящимся из-за стен кабинета.
        - Что будет делать?- спросил я. - Наша работа закончена. И, судя по всему, ссылка на планету в качестве наказания нам больше не грозит.
        - Скорее всего, именно так. Пойдем, посмотрим, что происходит? - предложил профессор. Он был на редкость спокоен, похоже, смирился с проигрышем. - Не каждый день рушатся Вселенные.
        Глава 8. Конец Света
        Нематериальное Преддверие все еще существовало, но материальный мир пребывал в плачевном состоянии. Неисчислимое количество душ парило вокруг Преддверия и смотрело вниз, на раскинувшуюся под ними Вселенную.
        Ядра галактик взрывались одна за другой, выбрасывая в пустое пространство Вселенной миллиарды звезд. Отсюда взрывы напоминали фантастически красивый фейерверк: звезды разлетались и взрывались, черные дыры ослабевали и высвобож дали из себя накопленную за время жизни материю, растекаясь в вакууме разноцвет ными туманностями причудливой формы.
        - Ничего себе, светопреставление! - восхищенно выдохнул я.
        - Впечатляет… - поддакнул профессор.
        И на фоне непрерывных взрывов мы видели огромного Возмутителя, стоявшего среди звезд и громко хохотавшего от счастья. Толпы ангелов стремились к нему набить морду, но Возмутителя это мало волновало: он сделал то, что хотел, и теперь праздновал победу.
        Души прибывали. Лишенные материальной оболочки, они присоединялись к толпе зевак, наблюдая за действиями потусторонних в материальном мире сил.
        Миллионы, миллиарды звездочек вспыхивали во вселенской мгле, чтобы погаснуть и никогда больше не загореться. Облака-туманности смешивались друг с другом, разрывались и втягивались пока еще существующими Черными дырами, чтобы спустя считанные минуты снова разлететься в пространстве на дальние расстояния.
        Вспышек становилось все больше, Вселенная полностью превратилась в огромную мешанину из туманностей и взрывающихся звезд, и под конец образовавшаяся смесь материи ослепительно сверкнула и лопнула триллиардами брызг.
        Разноцветные капельки разлетелись по первозданной тьме и погасли.
        Материальный мир прекратил существование.
        Остались только мы, души и бесконечная тьма уничтоженной Вселенной.
        - Это конец, - сказал кто-то. - Эй, ангелы! Нам теперь так и летать в тем ноте до скончания времен?
        - Скончание времен уже произошло! - услышали мы в ответ.
        - А как нам дальше-то жить?
        - Не знаем. В мире существует один-единственный разум, способный дать ответ на ваш вопрос.
        И нам ничего не оставалось сделать, как позвать того, кто однажды создал этот мир, ныне уничтоженный.
        - Знаешь, что, Томас, - сказал профессор. - Я очень люблю химию, но если нам предложат какую-нибудь работу, я выберу физику. Или математику. Или вообще подамся в строители.
        Я кивнул.
        - Я тоже, профессор, я тоже… Ну их эти химические формулы. Уж лучше я зай мусь темпоральной физикой. Она поинтереснее будет, да и последствия сногсшиба тельнее.
        - Томас! - профессор вытаращил глаза. - НЕ НАДО!
        Души выбрали в толпе дирижера, он повис в стороне от толпы и прокричал:
        - Итак, дамы и господа, три-четыре!
        Глава 9. Начало
        И прозвучало слово.
        И первым словом было слово "Создатель".
        И пришел Создатель…
        Глава 10.
        Создатель окинул взглядом уничтоженную Вселенную. Посмотрел на нас, бывших людей, столпившихся вокруг Преддверия и не знающих, что теперь делать. Перевел взгляд на кучку ангелов и заметил Возмутителя, стоявшего в центре толпы и полу чающего от добрых ангелов за все хорошее.
        Создатель спустился к ним, громоподобно хлопнул в ладоши, и ангелы расступи лись.
        Я думал, он присоединится к мордобою: кому приятно, когда плоды твоего дол гого труда втаптывают в грязь какие-то дегенераты?
        Но Создатель встал напротив все еще хохочущего Возмутителя и скрестил руки на груди. Возмутитель выглядел несколько помятым после серии ударов, но пребывал в отличном настроении, несмотря на грозящую ему кару.
        - Я сделал это! Я сделал! - ликовал он.
        - Хорошо, - сказал Создатель вполне миролюбивым тоном. - И что дальше?
        Возмутитель в ответ засмеялся еще сильнее, но постепенно его смех становился все тише и неувереннее, а под конец и вовсе стих. Он перестал смеяться и пос мотрел на Создателя в полном непонимании.
        - То есть, "что дальше"? - переспросил он. - Твое творение многим не приш лось по вкусу, поэтому я уничтожил его. Не умеешь строить, не берись!
        - Это понятно, - ответил Создатель. - Но что дальше? Что ты будешь делать теперь?
        - А как ты думаешь? - ухмыльнулся Возмутитель. - Я буду ждать новой версии твоей Вселенной. Ведь ты обязательно создашь новый мир - ты без этого не можешь, - и тогда я отыщу в нем слабые места и уничтожу его!
        Создатель потер подбородок.
        - М-да, - сказал он. - Ты удивительно однообразен.
        Кулак Создателя впечатался в физиономию ликующего Возмутителя, и тот отлетел на добрый десяток метров.
        - И что с того? - крикнул демон, хватаясь за нижнюю челюсть. - Один удар - это ничто по сравнению с моим успехом!
        - Ты никогда больше не выйдешь за пределы своего крохотного мира, - объявил Создатель. Возмутителя окутала сфера из темной материи, превратившаяся в мертвую планету. - Вот и гордись собой в этом горшке хоть до посинения.
        Создатель хлопнул в ладоши, а когда планета приблизилась, сменил белый костюм на футбольный, но подумал и решил не превращать планету в футбольный мяч.
        Я огорченно вздохнул: хотелось бы посмотреть, как забивают голы планетами.
        Из глубин появились тройные ряды чертей. Возглавлял процессию здоровенный черт, но не тот, который заходил в Преддверие забрать сектанта, а гораздо здоро вее.
        - Эй, где всё? - воскликнул он, потрясенный отсутствием мироздания. - Созда тель, ты куда дел Вселенную? Как я теперь буду строить тебе козни в материальном мире?
        - Твой представитель постарался, - ответил Создатель. - Нет больше Мирозда ния, придется новое создавать.
        - Чур, я в этот раз занимаюсь созданием Вселенной! - воскликнул черт.
        Создатель показал ему фигу.
        - Если бы мир уничтожился сам собой, то мы обсудили бы данную тему, - воз разил он. - Но Вселенную уничтожили твои парни, поэтому я, как пострадавший, имею полное право создать новую Вселенную взамен уничтоженной.
        - Я буду спорить.
        - Все претензии к нему, - Создатель указал на планету с Возмутителем в ее центре. - Еще вопросы и возражения есть?
        Черт буркнул пару ласковых, дал сигнал команде, и черти колоннами направи лись обратно в родную обитель, не забыв прихватить планету с Возмутителем.
        - Я еще вернусь, - сказал он напоследок и исчез.
        Создатель поднял голову. Несчетное количество душ смотрело на него в ожи дании скорбной или счастливой участи.
        - Ну, что? - спросил он. - Отныне будем жить только в нематериальном мире бесконечной жизнью или заново создадим материальный мир, чтобы иметь возможность снова пережить детство, юность и тэ-дэ, и вновь устремиться к звездам?
        - Создаем!!! - прокричали души. - Непременно!
        Создатель кивнул.
        - В таком случае, - сказал он. - Поехали!
        Он махнул рукой, и в новой Вселенной наступил Первый день Творения.
        Начало.
        Альтернативный финал романа:
        К Создателю подскочил ангел и прошептал на ухо несколько слов.
        - Не может быть! - воскликнул Создатель. Ангел указал на точку во Вселенной. Создатель хлопнул в ладоши, планета приблизилась, и мы увидели Землю, окруженную защитным полем. Создатель ткнул пальцем в поле, оно не пропустило его и не поз волило дотронуться до поверхности планеты.
        Создатель напустил на планету молнии, но те отскочили от поля, не причинив планете никакого вреда. Создатель сменил белый костюм на футбольный, но подумал, и решил не превращать планету в футбольный мяч.
        Я огорченно вздохнул: хотелось бы посмотреть, как забивают голы планетами.
        - А ты прав, - сказал Создатель ангелу. - Значит, это и есть мир Кащея?
        Ангел кивнул.
        - Пока мы не уговорим его умереть, - заметил он, - новой Вселенной не быть.
        - Я знаю, - ответил Создатель.
        Черт хихикнул.
        - Кащей? - переспросил он. - Ты сказал, Кащей? Ну, дорогой мой, с этим типом головной боли будет гораздо больше, чем со мной!
        - Разберемся.
        - Ну, давай-давай, попытайся! - воскликнул черт. Он дал сигнал команде, и черти колоннами направились обратно в родную обитель, не забыв прихватить сферу с Возмутителем. - Приятных мучений!
        "Чувствую, ждет Возмутителя капитальная выволочка…" - подумал я.
        Создатель подозвал ангелов.
        - Значит, так! - объявил он. - Мы хорошо знаем, каков Кащей в деле. Его сложно уговорить перейти в нематериальный мир, поэтому нам придется устроить грандиозное представление ради того, чтобы его перехитрить. Например, я поставлю на кон право создать новый мир, и он не выдержит. Придется разбиться в лепешку, но сделать так, чтобы Кащей увлекся очередной игрой, но при этом не поставил мир вверх тормашками.
        - Каким образом?
        Создатель задумался.
        - Кое-каким гипнозом я обладаю и сумею исказить его сознание насчет реаль ного положения дел, но этого мало… Вот что: сделаем так, чтобы он решил помочь какому-нибудь человеку в относительно мирной ситуации. Тогда он не станет особо буйствовать… Вперед, парни, время не ждет!
        - Минутку!!! А нам-то что делать? - воскликнули мы, пока Создатель не улетел на планету.
        Он остановился и поднял голову. Несчетное количество душ смотрело на него в ожидании скорбной или счастливой участи.
        - Ждать, - ответил Создатель. - Скоро мы сделаем вам новые планеты для жизни. А пока суть, да дело - наблюдайте за происходящим на планете.
        И отправился на Землю вешать Кащею лапшу на уши.
        Конец.
        notes
        Notes

1
        В отличие от всем привычного "Некрономикона", в "Некрономикроне" рассказыва ется о жизни злобных микроорганизмов.
2
        П. П. Бажов, "Каменный цветок".
3
        Високосный год на этой планете не больше, а меньше на одни сутки.
4

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к