Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Любомудрова Ольга: " Хижина На Берегу Моря " - читать онлайн

Сохранить .
Хижина на берегу моря Ольга Любомудрова
        Латте - самая обыкновенная сказочная девочка. Она живет в лесу, в маленьком домике, под столетним дубом. И совсем не знает о том, что однажды побежит вдогонку за необычным ароматом, встретит самого настоящего дракона и его наездника, а потом попадет в водоворот удивительных знакомств и событий, толкнув дверь маленького домика на берегу моря, который все его обитатели называют Хижиной. Страж, вампиры, оборотень, ведьмы, щупальца в углу Кухни, медузы-уборщики, йоли-пискуны, катунны, скифы, тугары, демонята, маги и Белый Ангел, за которым гоняется Черный Маг - есть от чего потерять голову, но мудрая и Вечно Юная Хозяйка Хижины всегда на страже. Она покормит, даст совет, окажет помощь и займется воспитанием.
        К тому же маленькая Хижина, возле порога которой ласково шепчутся морские волны, оказывается военным гарнизоном, обитатели которого охраняют Мироздание.
        Ольга Любомудрова
        Хижина на берегу моря
        Памяти моих любимых родителей Николая Борисовича и Зои Тимофеевны Любомудровых… Я уверена, вам бы понравилась моя книга…
        
        Пролог
        - Алекс!
        Осторожно, стараясь не дышать, он сделал четкий надрез.
        - Алекс!
        Он досадливо поморщился. Младшая сестренка настойчиво колотила кулачками в дверь, отгораживавшую его часть замка.
        - Алекс! Открой!
        Он вышел из тайной комнаты и крепко запер ее. Затем спустился по лестнице, открыл замок и впустил сестру.
        Эллейн впорхнула в коридор. Иссиня-черные локоны, уложенные в причудливую прическу, темные широко-распахнутые глаза, которые словно каждый раз удивлялись тому, что видят вокруг, тоненькая стройная фигурка. В свои неполные 13 лет она была настоящей красавицей.
        - Алекс! Ты опять забыл про прием? - Эллейн вскинула на брата вопросительный взгляд и ахнула.
        - Это краска… Я рисовал… Закат.… А ты же знаешь, какой я неуклюжий… - Алекс сделал пару шагов назад, чтобы сестра не поняла, что он лжет.
        Эллейн кивнула, ее мысли были заняты предстоящим балом, и это сыграло ему на руку.
        - Я сейчас приду, сестренка…
        Он закрыл за сестрой дверь, сел на нижнюю ступеньку и уставился в одну точку. Злоба и ярость душили его. Сестра отвлекла его в такой важный момент! Он тряхнул головой, встал и прошел наверх по ступенькам, доставая из-за пазухи большой ключ.
        В тайной комнате было тихо. Ну конечно же! Его жертва мертва! А все из-за Эллейн и ее проклятого бала!
        Алекс развязал ремни, стягивающие безжизненное тело девушки, открыл окно башни, выходившее на крутой обрыв, и сбросил труп в море.
        Затем он переоделся в чистую одежду и спустился к родным, не забыв запереть за собой дверь, ведущую в его святая святых.
        Весь бал он просидел в углу, наблюдая за сестрой и гостями. В голове его бродили сонмы мыслей. Он, как и много месяцев назад, совершенно не продвинулся в своих опытах. Жертвы умирали, а зелье было непригодно.
        Он посмотрел на сестру. После его возвращения из путешествия они почти не общались. Да, он изменился! Теперь его мало заботило что-либо, кроме его опытов. Он вспомнил, как Эллейн подкрадывалась к нему и закрывала прохладными ладошками его глаза, а он, дурачась, делал вид, что не знает, кто же стоит сзади. Вспомнил, как они играли, как вместе читали огромные фолианты из библиотеки, как вместе ездили наперегонки верхом.
        Теперь все это было в прошлом. Сестра начала его тяготить. Она словно не замечала его изменений и нелюдимости и срывала опыт за опытом.
        Вот если бы Эллейн уехала куда-нибудь на долгое время. Мать не особо интересовалась сыном, а отца он не видел давно, с тех самых пор, как тот ушел в поход со своим войском.
        Он поймал себя на том, что, не мигая, смотрит на сестру. Крылья! К платью Эллейн были приделаны крылья! Эллейн изображала ангела! Алекс занервничал. Внезапно он осознал, что его сестра излучает легкое голубоватое свечение.
        Эллейн взглянула на брата, улыбнулась и помахала рукой. Алекса словно ударило током. Он никогда не замечал, насколько светлый взгляд у его сестры.
        - Ангел! Ангел! - шептались вокруг гости.
        «Спустя семь колебаний маятника добавить в зелье слезы ангела, спустя еще семь - ангельский локон, на последних семи - кровь его, но должен быть он жив, когда ты станешь вынимать его сердце. Еще трепещущее, его бросить надобно в зелье…»
        В голове Алекса вспыхнули огненные буквы из древнейшего заклинания. Теперь он точно знал, где можно добыть самые загадочные ингредиенты из списка, который не давал ему покоя вот уже много лун. Именно из-за него Алекс замучил и погубил уже не один десяток девственных девушек с ангельской внешностью и характером. Море равнодушно скрывало следы экспериментов, а простые люди боялись даже подумать о том, что в гибели их дочерей повинен наследник замка.
        Он сослался на плохое самочувствие, чмокнул сестру в лоб, припал к руке матери и пожелал всем гостям доброй ночи. Потом поднялся к себе, на ходу скидывая и разбрасывая одежду, открыл заветную комнату и, нагишом, опустился на колени в центре огромной пентаграммы. Он открыл канал связи со своим Учителем, с которым судьба столкнула его во время путешествия.
        - Наставник! Я нашел Ангела, - произнес мысленно Алекс.
        - Ты говорил это уже не раз… - в голове Алекса послышался свистящий шепот, Учитель вышел на связь.
        - Но в этот раз все совпадает! «И увидишь ты Ангела! Голубоватое сияние вокруг, взгляд, исполненный света, подскажут тебе, что видишь ты его. И хор вокруг него возвестит, что ты не ошибся», - процитировал Алекс.
        - Тогда будь осторожен - это штучный товар! - свистящий шепот в его голове перешел в булькающий смех.
        Глава I. Знакомство
        1
        Жила-была очень необычная девочка. Ее нежная кожа была чудесного оттенка «кофе с молоком», а волосы и глаза были черны, как только что сваренный черный кофе хорошего дорогого сорта.
        Как ее звали на самом деле, никто не знал. Чаще всего ее звали Латте или Девочка-Латте. Иногда - Кофейная девочка или Девочка-кофе.
        Она жила в маленьком домике под столетним дубом. Птицы и звери, насекомые и цветы - все были ее друзьями. Вместе они гуляли, пели песни, сидя возле самой кромки озера, прозрачного, как слеза, играли в различные игры и были бесконечно счастливы. Но вот однажды…
        Ах это «однажды», скажешь ты, мой дорогой читатель, вечно в книге появляется это «однажды» и тогда все встает с ног на голову!
        И ты окажешься совершенно прав, мой милый друг! Так вот, однажды…
        Однажды Латте проснулась очень рано. Еще не запели ранние птицы, еще не проснулся солнечный лучик. Вокруг стояла тишина.
        Латте села на кровати, потерла глаза и покрутила головой в разные стороны, пытаясь понять, что же ее разбудило. Запах! Нежный и неповторимый, божественный аромат наполнял ее маленькое жилище.
        Латте подбежала к двери и распахнула ее, а потом устремилась по тропинке туда, откуда доносился этот сказочный запах. Луна освещала ей путь.
        На поляне Латте увидела ежика. Он собирал грибы.
        - Куда ты спешишь в такую рань, Латте? - удивленно спросил ежик.
        - Я проснулась от чудесного запаха, - ответила кофейная девочка. - Я хочу догнать этот нектар и попросить его поселиться у меня в домике.
        - Около часа назад по этой тропинке прошла Хозяйка Хижины, которая расположена отсюда очень далеко. Ты не сможешь догнать аромат, и он не сможет жить в твоем домике, девочка-кофе, - сказал Ежик. - Этот аромат - духи, которые нанесла на себя с утра Вечно Юная Хозяйка Хижины.
        Латте села на пенек и пригорюнилась.
        - Мне так понравился этот запах! Я буквально воспарила на крыльях, почувствовав его! А ты говоришь, что он не сможет жить со мной в домике, - кофейная девочка впервые в жизни залилась горькими слезами.
        Взошло солнце, и обитатели леса проснулись. Увидев плачущую Латте, от жалости к ней заплакали цветы, роняя слезы, как капельки росы; пригорюнились бабочки, расстроились пчелы и жуки, замолчали птицы, начавшие было свой утренний концерт. Кофейная девочка плакала, плакала и плакала. И никто не мог ее успокоить. И тут Латте почувствовала, что аромат духов начал слабеть. Еще немного - и он исчезнет совсем! Латте вскочила на ноги и бросилась бежать по тропинке, стараясь найти местечко, где божественный запах станет вновь сильнее. Вскоре она выбилась из сил и упала на траву.
        - Куда ты спешишь, Латте? - огненно-рыжая лиса, вынырнув из кустов, с удивлением посмотрела на свою уставшую подругу.
        - Я спешу в Хижину, которая расположена отсюда очень далеко, - выпалила девочка-кофе на одном дыхании.
        - Не ходи туда, в Хижине живут страшные чудовища! Они тебя съедят и косточки разбросают по тропинке, - лиса взяла зубами подол платья Латте и потянула кофейную девочку в сторону ее домика.
        - Нет, лисонька, в Хижине живет красивая и добрая Хозяйка, она владеет прекрасным ароматом. Я пойду в Хижину и попрошу дать мне немного ее духов.
        - Все, кто ушел в Хижину, не вернулись. Их съели страшные чудовища! - вздохнула Лиса. - Но если ты твердо решила попасть туда и не боишься чудовищ, садись на меня верхом, и я побегу быстрее ветра!
        Латте села верхом на лису, и они помчались вперед по тропинке, увлекаемые нежным запахов духов Хозяйки Хижины.
        Возле Большой Воды Лиса остановилась.
        - Я не умею плавать, - грустно призналась она. - Дальше тебе придется добираться самой.
        Латте поблагодарила свою рыжую подружку, обняла ее на прощание, и Лиса побежала обратно к дому.
        - Как же я переберусь на ту сторону? - подумала девочка-кофе. - Море такое большое!
        Внезапно небо почернело, и Латте, подняв голову, увидела над собой дракона! Настоящего дракона! С крыльями, хвостом и зубастой пастью!
        - Куда ты спешишь, удивительная девочка? - Дракон легко приземлился на песок и протянул к девочке узкую зубастую морду на длинной шее.
        - Я… я… я… - только и пролепетала Латте и затихла. Она очень испугалась.
        - Я не обижаю малышей. И не ем их на обед. Ты даже можешь меня погладить по носу - длинная морда дракона расплылась в улыбке.
        - Я иду в Хижину, которая расположена очень далеко отсюда.
        Латте не хотела обижать дракона отказом. Она протянула руку, внутренне содрогаясь от того, что сейчас коснется влажной и скользкой кожи рептилии, и погладила дракона по морде. Дракон был сухой и теплый.
        2
        - Бранка не причиняет никому вреда, - из-за прибрежных скал вышел человек. Он был уже не молод, но очень привлекателен. Его нехитрую одежду составляли потертые кожаные штаны, куртка с капюшоном, со шнуровками на рукавах и грубые, запыленные сапоги на толстой подошве. В руках мужчина нес маленького дракончика.
        - Она идет в Хижину к Неморино, - дракон потянулся к хозяину и осторожно положил нос ему на плечо.
        - Тогда мы можем взять тебя с собой, - предложил незнакомец. - Меня зовут Пилигрим. Можно просто Пил.
        Латте представилась и сделала реверанс, как и положено всем воспитанным барышням.
        Пилигрим легко забросил ее на спину дракона, затем достал из кармана веревку, ловко обвязал драконью шею и протянул Латте дракончика. Замирая от восторга, девочка взяла на руки чудесное маленькое существо, покрытое крошечными чешуйками. Оно тут же захлопало крылышками и издало смешной писк.
        - А ты ему понравилась! - рассмеялся Пилигрим. Он легко вскочил на спину дракона и потянул за повод. Захлопали огромные крылья, и дракон поднялся в воздух. Сердце Латте ухнуло вниз, потом снова вернулось на место и бешено заколотилось. Она почувствовала пьянящий восторг пополам со страхом. Постепенно страх улетучился, и осталось лишь упоительное чувство восторга от свободы полета. Внизу под ними простиралось море.
        Хижина-на-том-берегу показалась довольно быстро. Чуть поодаль кромки прибоя Латте увидела маленький одноэтажный, очень опрятный домик, крыша которого была покрыта соломой. С трех сторон домик огибал цветник, в котором цвели розы всех цветов и размеров. Кустовые розы были высажены вдоль каменной дорожки, а плетистые розы карабкались по стенам домика, отчего тот казался похожим на большой торт, украшенный цветами из крема. Воздух в этом удивительном месте не был похож на тот, каким привыкла дышать Латте, он был напоен ароматами моря и роз.
        Дракон легко приземлился на морском берегу и опустил крыло, чтобы его пассажиры съехали на землю.
        - Я побуду с Бранкой, а ты беги скорее в Хижину. Неморино тебя уже заждалась, - Пилигрим кивнул на дверь.
        - Заждалась? Меня?! - удивилась Латте.
        - Ну конечно, - Пил улыбнулся. Она же знает, что ты придешь.
        С замиранием сердца Латте толкнула белую чистенькую дверь и внезапно оказалась в таком огромном помещении, что у нее невольно захватило дух! Домик, который выглядел снаружи очень маленьким, внутри оказался невероятных размеров!
        По всей дальней стене протянулся двойной ряд резных деревянных шкафчиков. Посередине нижнего яруса шкафов Латте заметила большую кухонную плиту и мойку. Повсюду стояли разноцветные бутылки и бутылочки, миски и мисочки, горшки и кувшины, причудливые амфоры, различные склянки, целая армада банок, висели сушеные травы и корни. Рядом с плитой, в углу, клубился туман, а возле лестницы, длинные и широкие ступени которой, покрытые алым ковром, таинственно уходили наверх, Латте увидела большие весы, одна чаша у которых была белого, а вторая черного цвета. Рядом с весами на изящном малахитовом столике стояла большая плоская хрустальная ваза, доверху наполненная чем-то круглым и блестящим.
        Посреди комнаты стоял длинный дубовый стол, накрытый белоснежной расшитой скатертью. Он буквально ломился от угощения. Аппетитные пирожные и причудливые торты, ягодные пироги и бутерброды, неизвестные разноцветные плоды и ягоды покрывали каждый его сантиметр. Вдобавок ко всему, стол украшали пузатые вазы с цветами, возле которых стояли кофейники и чашки.
        Изумительной красоты белокурая девушка в длинном голубом платье сидела за столом, возле окна, и пила кофе.
        - Наконец-то, дорогая! - Вечно Юная Хозяйка Хижины с улыбкой кивнула Латте на второй стул и налила кофе в белоснежную чашечку из тонкого фарфора. Затем придвинула поближе блюдо с пирожными и печеньем.
        Латте набросилась на еду. Она ужасно проголодалась. Кофе был великолепен, а пирожные и печенье оказались очень свежими и вкусными.
        Едва заморив червячка, Латте сразу же решила узнать ответ на вопрос, который мучил ее со времени встречи с драконьим наездником Пилигримом.
        - Откуда ты знала, что я приду? - спросила она Хозяйку Хижины.
        - Я многое знаю и многое вижу, - улыбнулась Неморино. - Я сама пригласила тебя к себе в гости, а ты приняла мое приглашение.
        - Приглашение? - удивилась Латте.
        - Конечно, ты почувствовала аромат моих духов и добралась в Хижину, преодолев море. В моем доме не появляются те, кого я не хотела бы видеть.
        - А кто еще живет в Хижине? - спросила Латте.
        Неморино задумалась.
        - Так сразу и не сосчитаешь, - наконец ответила она. - Ты сама со всеми познакомишься и во всем разберешься со временем. Твоя комната - седьмая по коридору, справа, на третьем этаже. В шкафу полно платьев и обуви, белье меняется каждый день, главное - не мешать уборщикам. У меня двое детей и много постояльцев, моих друзей. Бояться здесь нечего, ты в абсолютной безопасности. Я пригласила тебя пожить у меня, но ты можешь уйти в любой момент.
        - А почему в углу комнаты туман? - спросила Латте.
        - Там находится вход в Другой Мир.
        Латте удивленно посмотрела на Хозяйку Хижины.
        - Другой Мир? - переспросила она.
        Неморино кивнула.
        - Существуют другие миры, моя дорогая, и другие измерения. Многие из тех, кто живет у меня, часто путешествуют по ним.
        Их разговор был прерван появлением на одной из стен кухни яркого светового пятна, из которого выбежала хрупкая брюнетка в длинном белом платье. Весь вид девушки говорил о сильнейшей усталости, казалось, что она вот-вот упадет.
        - Закрывай! Закрывай! Алекс! - задыхаясь, закричала она.
        Неморино мгновенно оказалась у пятна на стене и пробормотала что-то себе под нос. Пятно охватил огонь, но через секунду оно исчезло без следа. Латте показалось, что откуда-то из стены донесся глухой удар, но затем все снова стихло. Лишь едва слышный шелест прибоя за окном и тяжелое дыхание черноволосой девушки нарушали тишину. Переведя дух, незнакомка подошла к Латте и протянула тонкую руку ладонью вверх.
        - Эллейн.
        - Латте, - кофейная девочка положила свою руку в протянутую для приветствия ладонь, и Эллейн легонько сжала ее.
        Латте почувствовала, как от ладони Эллейн в ее тело вошло странное благостное тепло. Ее охватили радость и счастье! Казалось, что она воспарила на крыльях к облакам!
        Латте взглянула в глаза своей новой знакомой и удивленно отметила необычайно светлый взгляд темных глаз, которые ласково смотрели на нее.
        - Прошу меня простить, я очень устала. Мы завтра обязательно пообщаемся, - Эллейн освободила руку Латте и пошла по направлению к лестнице. По дороге она взяла что-то из круглой вазы, стоявшей на массивной тумбе, и опустила в черную чашу весов. Весы едва заметно дрогнули, но равновесие чаш не нарушилось.
        - Я отправлю тебе обед в комнату, дорогая, - Неморино отвела взгляд от весов, достала поднос и быстро стала сервировать обед на одну персону.
        Латте проследила взглядом за Эллейн и увидела, что та светится изнутри. Легкое, едва видимое голубоватое свечение охватывало девушку, словно вторая кожа.
        - Эллейн… Она очень хорошая, правда? - Латте перевела взгляд на Неморино.
        Вечно Юная Хозяйка Хижины неожиданно вздрогнула, ее взгляд стал жестким, а плечи напряглись. Она проворно убрала одну руку за спину, но Латте успела заметить длинные когти и чешую вместо тонких изящных пальцев.
        Девочке стало очень страшно! Она выскочила из-за стола и прижалась спиной к окну, но взгляд Неморино снова стал добрым, а рука, которую она продемонстрировала Латте, была вполне обычной.
        - Ты же хотела узнать, где очутилась, - Неморино щелкнула пальцами, и поднос с обедом плавно поплыл по воздуху в сторону лестницы. - Кухня в моей Хижине - это Врата в любой Мир и в любое Измерение. А я - Страж Мироздания. Вид юной девушки наиболее подходит для твоего Мира, но я могу выглядеть иначе. В моей Хижине находят покой и убежище те, кто не нарушает баланс Света и Тьмы. Кроме того, мы все внимательно следим за этим равновесием. Хранители Мироздания, прибывшие из других Миров и Измерений, достают один камешек из вазы и опускают его в нужную чашу. Цвет выбранной чаши зависит от того, что они увидели за последнее путешествие.
        - Эллейн - светлая? - Латте уже оправилась от страха и снова заняла свое место за столом.
        - Абсолютно светлая и чистая душа, - Неморино заварила душистый травяной чай и разлила его по чайным чашкам из розового фарфора.
        - А Алекс?
        - Ее старший брат.
        - Они поругались? Эллейн выглядела несчастной, - Латте пригубила невероятно ароматный и вкусный чай.
        - Ммм… Можно сказать и так.
        - Алекс - тоже светлая душ…? - Латте еще не закончила свой вопрос, когда по взгляду Неморино уже поняла ответ.
        - Деточка, - Хозяйка Хижины порывисто встала из-за стола, отчего чайный сервиз жалобно звякнул, - в приличных домах любого Мира и любого Измерения не принято упоминать имя Алекса Кенберрийского! И я тоже не хочу о нем ни говорить, ни слышать. Кроме того, тебе пора отдыхать. Путь ко мне был долгим.
        Латте хотела что-то еще спросить, но почувствовала, как ее сознание проваливается в какую-то темную яму.
        Из туманной части комнаты появилось длинное влажное щупальце с присосками и заколыхалось возле девочки.
        - Седьмая комната по коридору, справа, на третьем этаже, - Неморино проследила, как щупальце нежно обхватило гостью и, вытягиваясь, устремилось наверх по лестнице, а затем принялась сервировать ужин.
        3
        Латте проснулась поздно. Сказалось долгое путешествие и пережитые волнения. Сначала она не поняла, где находится, и удивленно покрутила головой в разные стороны.
        Большая светлая комната была залита лучами солнца, на полуоткрытых окнах колыхались от морского бриза легкие белоснежные занавески. Кровать, на которой спала Латте, со всех сторон закрывал нежно-розовый балдахин. Белье было белоснежным, очень свежим и хрустящим, с причудливыми вышивками. В ногах лежало свернутое вдвое розовое покрывало. Рядом с кроватью Латте увидела столик с зеркалом, перед которым стоял маленький розовый пуфик. Стены комнаты были обиты светлым ситцем в мелкий розовый цветочек. С потолка свисала изящная хрустальная люстра, а в углу стоял большой шкаф из резного дерева. Нежная девичья светелка для принцессы - вот как можно было бы назвать эту комнату.
        Латте спустила ноги с кровати и ощутила мягкость пушистого розового коврика. Она поднялась и подошла к окну, чтобы полюбоваться на морской прибой, нежный шепот которого был единственным звуком, который нарушал тишину.
        Возле окна на мгновение зависла большая глазастая стрекоза, а затем резко взмыла ввысь и исчезла в голубом безоблачном небе. Латте обернулась и увидела рядом со своей кроватью закрытую дверь, за которой обнаружилась средних размеров ванная комната, сияющая чистотой и белизной. Розовые полотенца и мягкие розовые тапочки, розовая зубная щетка и мочалка, розовые стаканчики и коврики - такой теперь была ее жизнь.
        Покончив с утренним туалетом, она подошла к шкафу и распахнула его. Как и сама Хижина, небольшой на вид шкаф внутри оказался мечтой любой модницы: бесконечные полки с обувью и вешалки с платьями уходили куда-то вглубь и терялись в легкой дымке. Латте надела короткое красное платьице с белым воротничком, изящные белые туфельки, причесала волосы большой розовой расческой и повязала красный бант. Она открыла вторую дверь и оказалась в длинном коридоре. Застланный алым ковром, он также уходил вдаль и терялся в голубом мареве. На стене напротив двери висел указатель «КУХНЯ».
        Уже спускаясь по лестнице, Латте услышала невнятный гул голосов, который нарастал по мере того, как она приближалась к первому этажу. Девочка вышла на последний пролет и увидела внизу возле лестницы двух прелестных юных девушек, которые мило щебетали с двумя не менее очаровательными юношами.
        - Апполония, - представилась черноглазая красавица. Она стояла ближе всех к Латте и первая увидела гостью. На девушке было роскошное длинное платье цвета темной крови, по подолу которого змеились вышитые золотом узоры, а ее сложную прическу из длинных черных локонов венчала сверкающая диадема.
        - Мавэрик, - представился ее спутник и изящно поклонился. Он тоже был облачен в темно-бордовый бархатный костюм, расшитый золотом. Черные вьющиеся волосы обрамляли его очень бледное лицо, на котором горели странным, немного жутким светом черные глаза.
        - Дорогая! Добро пожаловать! Я - Таля! - Рыжеволосая зеленоглазая красотка с пышными формами подбежала к Латте и так порывисто ее обняла, словно Латте была ее старинной подругой, с которой они не виделись сотню лет.
        Красавица щеголяла в ярко-бирюзовом блестящем платье до пола, а ее волосы, длинные и очень ухоженные, свободно спускались пышными локонами по плечам и спине. Лишь тонкий золотой обруч на голове чуть сдерживал их, не давая прическе превратиться в хаотичную гриву.
        - Марк, - сдержанно кивнул последний, светловолосый и голубоглазый, участник разговора. Он изящно припал губами к руке Латте, и она вздрогнула, ощутив лед от поцелуя этого юноши. На Марке были голубые одежды, расшитые серебром, а на шее красовался массивный герб на цепочке, который, впрочем, из-за волнения Латте не рассмотрела.
        Латте представилась и сделала реверанс. Затем посмотрела на пустовавший вчера стол и увидела самую удивительную и разношерстную компанию, которую только могла себе представить.
        Длинные и короткие уши, хвосты всех видов, хоботы, клыки, изящные пальцы, когтистые звериные и тонкие птичьи лапы, буйство красок, шерсти и одежды - все это обрушилось на Латте, словно лавина, и она невольно начала пятиться назад, пока не спряталась за Талю.
        Компания, собравшаяся в кухне, не обратила на нее никакого внимания. Все были поглощены едой, которой был заставлен стол, и разговорами друг с другом. К тому же на стене загорелось пятно света, и оттуда вышел большой, ростом выше Латте, еж. Зверь уверенно стоял на задних лапах, сжимая в правой верхней лапе длинный посох. Голову ежа венчала большая треуголка. Он на короткое время задержался у портала, проследив его закрытие, затем важно и неторопливо прошел к лестнице и опустил лапу в вазу. Все, словно по команде, замолчали и замерли, не сводя глаз с прибывшего зверя. Еж достал из вазы камешек и опустил его в белую чашу весов. Громкий вздох облегчения пронесся по кухне, после чего все вернулись к своим делам и загудели с удвоенной силой, а зверь удивленно уставился на Латте и запыхтел. Она быстро присела перед ним в глубоком реверансе.
        - Латте.
        - Еееееежжжжж! - важно прогудел большой Еж.
        - Просто Еж? - удивилась Латте.
        Колючий клубок надулся, задумался и запыхтел еще громче. Потом замолк, уйдя в себя. Латте ждала ответа, но зверь, казалось, заснул.
        Латте покосилась на Талю. Та сделала страшные глаза и отрицательно помотала головой. Надо ждать, прерывать Ежа нельзя!
        - Можно - Влад, - произнес наконец лесной гость. Но лучше - Еееееежжжжж! - он не спеша поправил сползшую за время раздумий на нос треуголку, повернулся и важно заковылял к столу, куда Неморино уже поставила новую чашку и кофейник.
        - Не бойся! Пойдем, я тебя познакомлю! - Таля увлекла Латте за собой к столу.
        Теперь девочка смогла гораздо лучше рассмотреть присутствующих. Ближе всех за столом сидела большая черная кошка, а рядом с ней - пушистый черно-белый медведь. Шею кошки охватывало многоярусное ожерелье, состоящее из десятков крупных, удивительно прозрачных камней. Все они вспыхивали в солнечных лучах, и от этого казалось, что вокруг шеи кошки горит пламя из сотен крохотных язычков. Она пила молоко из глубокой миски из тончайшего фарфора, изящно наклонив голову, и внимательно слушала своего соседа, который с явным удовольствием поглощал пирожные. Лапы медведя украшали широкие браслеты, камни в которых переливались яркими цветами.
        - Это Китья и Ивариша, - сказала Таля. - Названные сестры. Обе - очень мощные маги, работают с кристаллами и камнями. Все, что ты видишь на них, - не простые украшения, а сильнодействующие концентраты магической энергии.
        - Сестры? - Латте посмотрела на контрастную парочку. Кошка повернула голову и одарила ее долгим взглядом. Медведица оставила пирожные и придвинулась ближе к сестре.
        - Латте, - спохватилась Латте и привычно присела в реверансе.
        - Китья, - голос черной кошки был спокойный, немного ленивый и тягучий.
        - Ивариша, - отозвалась медведица глубоким грудным голосом.
        - Ксююююю! - проскрипело неожиданно странное небольшое создание. Покрытое темно-рыжеватыми пучками шерсти, оно до этого момента пряталось за медведицей. Огромные глаза уставились на Латте, а тонкие ручки с длинными пальцами нервно сжали чашку.
        - Это Ксю, - Таля махнула рукой в сторону удивительного существа.
        - Редкий зверь! - дружелюбно сообщила Ксю и протянула для приветствия тощую, похожую на птичью, лапку, которую Латте осторожно пожала. Ксю забрала лапку обратно и стала ярко-фиолетового цвета.
        - Ксю работает со временем, - сказала Таля. - Если нужно в прошлое или в будущее - это к ней.
        Глазастое существо закивало и растворилось в воздухе.
        - Ушла в будущее, - пояснила Китья. - Сейчас появится.
        Ксю материализовалась на том же месте и помахала Латте лапой, одновременно перекрашиваясь в цвет сочного апельсина.
        Рядом с Ксю сидела коротко стриженная, темноволосая, совсем еще молодая девчонка с горящими темными глазами. Одежду ее было разобрать сложно, над столом виднелась лишь темная блуза из полупрозрачного материала. Рядом стояла метла.
        - Инфернальная. Ведьмочка, - представилась она.
        - Инфернальная? А имя? - осторожно поинтересовалась Латте.
        - Нету имени! - неожиданно резко оборвала ее девчонка и отвернулась к столу.
        Таля схватила Латте за руку и оттащила в сторону.
        - Говорят, что ее зовут Сиси! - она захихикала и возвела глаза к огромной люстре. - Я бы тоже скрывала свое имя, если бы меня звали Сиси!
        Латте не стала спорить, хотя и подумала, что ей нравится это имя.
        - Кого я тебе сейчас покажу! - Таля вновь потащила Латте за собой. У края стола стоял большой черный единорог. Он ел душистое сено, которое выдергивал, высунув голову из окна, из большого стога, стоявшего со стороны улицы. Иссиня-черная масть изумительно контрастировала с золотой гривой, хвостом и витым золотистым рогом. Над сказочным существом головой вниз висела большая летучая мышь. Ее тело, покрытое короткой рыжей шерстью, колыхалось на сквозняке, как тряпка. Время от времени она протягивала длинное перепончатое крыло с когтями и, зацепив чашку с чаем, пыталась пить. Напиток проливался на пол, однако единорог всегда успевал отскочить. Большой темно-голубой заяц раз за разом наливал чай в чашку летучей мыши, добавляя в нее что-то из стоявшей рядом пыльной бутыли.
        - Это ДэПэКа, боевой единорог! В скорости передвижения и ближнем бою ей нет равных! - гордо сказала Таля.
        - Единорожка, - сказочный зверь обернулся, очаровав Латте ярко-зелеными глазами.
        - А это Эльза. - Таля сняла летучую мышь с окна, перевернула ее вверх головой, взяла чашку с чаем и принялась поить зверька. - Эльза у нас настоящая энциклопедия! Если нужно узнать что-то из прошлого любого Мира или Измерения, ищи Эльзу.
        - Искать меня нужно на втором этаже, в библиотеке, - прошелестела летучая мышь, на мгновение отодвинув мордочкой чашку с чаем. Она улыбнулась, показав белые острые зубки, и снова вернулась к чаепитию.
        Воспользовавшись перерывом в чайном омовении, единорожка выдернула из стога особенно большой пучок сена и, закрыв глаза, принялась с удовольствием жевать.
        4
        - Бо, - строго сказал темно-голубой заяц и протянул лапу для приветствия.
        - Латте, - Латте пожала бархатную заячью лапу.
        - Я знаю, - так же строго произнес заяц. - А вот ты меня не знаешь, и это тебе минус.
        - Бо шутит, - Таля слегка толкнула свою новую подругу. - Только он всегда выглядит очень строгим и серьезным, поэтому новички тушуются.
        Заяц кивнул Латте с таким царственным видом, словно поприветствовал с высокого балкона целую толпу своих слуг.
        Возле зайца Бо сидели два почти одинаковых меховых существа, разделенных большой светло-зеленой лягушкой с оранжевыми лапками. Они не разговаривали. Рыжий пятнистый меховик поглощал с огромной скоростью больших странных пауков, ловко вытаскивая их из широкой и глубокой миски. Темно-серый так же быстро опустошал свою. При этом они внимательно смотрели на миски друг друга, словно соревновались в скорости поглощения пищи. Лягушка осторожно вытаскивала многочисленные репьи из шерсти темно-серого создания и расчесывала его крупным гребнем.
        - Доброе утро, дорогая. Это - мои дети, - Неморино поставила на стол очередные чашки и кофейники. - Пятнистая - моя родная дочь Бука, а серый - приемный сынок Мерзавчик.
        - Добро пожаловать, я - Лягушалка, - большая лягушка протянула Латте оранжевую лапку, которая оказалась немного влажной и прохладной, но приятной на ощупь.
        - Дети молчат потому, что я наложила на них заклинание немоты. Надо же всем спокойно позавтракать. - Неморино села на свободный стул и налила себе кофе.
        Между тем обстановка за столом начала меняться. Леопардовая Бука залезла в миску Мерзавчика, и темно-серый меховик укусил ее за лапу. Бука молча взвилась над стулом и прыгнула на сводного брата сверху, подмяв того под себя. Они покатились по полу кухни, кусаясь, царапаясь и награждая друг друга глухими оплеухами.
        Неморино и Лягушалка спокойно смотрели на этот бедлам, а все присутствующие словно не замечали драку у них перед носом.
        - Это нормально. - Таля налила кофе Латте, потом придвинула к ней тарелку с разнообразными закусками. - Вот, попробуй, бутерброд с акулой, очень вкусно!
        Латте отпила глоточек наивкуснейшего кофе и взяла предложенный бутерброд с белоснежным мясом.
        - Ммммм… Да, очень вкусно, - похвалила она и набросилась на еду. Только сейчас она поняла, что очень голодна.
        Черно-белая медведица Ивариша отодвинула тарелку с пирожными, кивнула сестре, слезла со стула и подошла к Неморино.
        - Греннор, - произнесла она. - Все трое.
        Латте увидела, как большая черная кошка приблизилась к стене и что-то забормотала. Верхом на ней, держась тонкой лапкой за бриллиантовый ошейник, сидела ярко-розовая Ксю.
        - Вы знаете, что нужно делать, - тихо произнесла Неморино.
        Ивариша кивнула.
        - Мы отыщем следы Черного Мага в прошлом Греннора, - она повернулась и вошла в портал. Следом за ней, на Китье, въехала ярко-желтая Ксю, и вся компания исчезла в стене.
        - Будьте осторожны, мои дорогие, - тихо произнесла Неморино.
        Латте вопросительно посмотрела на Талю.
        - Греннор - один из старейших Миров, - пояснила Таля. - Нужно найти следы пребывания Алекса в прошлом этого Мира. Вероятно, там он и повстречал своего Темного Учителя, там и присягнул Тьме.
        - Я бы попросила! - Неморино с такой силой поставила чашку на блюдце, что оно хрустнуло и разлетелось на мелкие осколки. - Я бы попросила не называть этого имени в моем доме! Если тебе так хочется поговорить о нем, называй его Черным Магом, как все! Алекс умер! Он не вернулся из своего путешествия! Он умер!
        Последние слова она буквально выкрикнула. Все моментально притихли. Инфернальная взяла метлу и подошла к Хозяйке Хижины. Теперь стало видно, что она одета в длинное темно-серое платье.
        - Салеп, - сказала она и, подойдя к стене, буквально прошла сквозь нее.
        - Инфернальная настолько быстро ставит портал, что порой и не уследишь, - произнесла Таля. - Это не раз спасало ей жизнь и…
        Она еще не договорила, когда рядом с тем местом, куда вошла ведьмочка, загорелось обширное пятно, из которого буквально вылетел роскошный белоснежный пегас с красной лентой на шее и, хлопая крыльями, встал на задние ноги. У Латте захватило дух от этого зрелища! Но что-то было не так. Конь тревожно заржал, над кухней пронесся общий вздох. На пол шлепнулась ярко-алая крупная капля, и Латте поняла, что за красная линия струится по шее коня, которую она сначала приняла за ленточку. Ей стало страшно.
        - Где Агамеда?! - внезапно закричала Неморино. Отбросив стул, она в два прыжка оказалась у портала и растворилась в нем. Стул Тали тоже полетел в сторону.
        - Оставайся здесь! - велела она Латте и побежала в портал. Латте увидела, как по кончикам пальцев подруги пробежал синий огонь. Перед ней в портал галопом влетел единорог, после - Марк, Апполония и Мавэрик, а за ними целая толпа тех, с кем Латте еще не успела познакомиться. У самой стены оборону занял Еж, который внезапно оказался очень проворным.
        Темно-голубой заяц, сильно хромая, подошел к пегасу и осмотрел его.
        - Рана не опасная, Дьюл, - сказал он. - Но придется пару дней повозиться.
        Сейчас Латте увидела, что одна из ног зайца была полностью забинтована. Он похромал к раковине, пегас пошел за ним. Пока заяц промывал рану, они о чем-то тихо беседовали. До Латте долетали лишь обрывки фраз:
        - Пошли в Греннор…
        - Может, получится найти…
        - Эллейн видела его…
        - Попали в засаду у самого портала…
        Кухня опустела, лишь два маленьких демона самоотверженно, молча, продолжали мутузить друг друга, катаясь по полу, а заметно погрустневшая Лягушалка поила Эльзу новой порцией чая, снова перевернув летучую мышь вверх головой.
        5
        Латте сжалась в комочек и сидела, не двигаясь и не сводя глаз с портала. Еж нес охрану у стены, направив посох в сторону светового пятна. Лягушалка напоила Эльзу и подвесила ее обратно на окно, головой вниз. Заяц Бо по-прежнему обрабатывал рану пегаса, демонята по-прежнему катались по полу. Тишину нарушали лишь шипение, пыхтение и оплеухи. Лягушалка села рядом с Латте и взяла ее руку в свою оранжевую лапку. Латте почувствовала, что лапка мелко дрожит.
        - Никогда не могла справиться с собой, - еле слышно произнесла большая лягушка. - Всегда думаю, кого не досчитаемся на этот раз, и голова идет кругом.
        - Не досчитаемся? - переспросила Латте.
        Лягушалка кивнула.
        - Из таких вот передряг никогда не возвращаются все. Черный Маг очень силен, и слуг у него бесчисленное множество.
        Темно-голубой заяц прошел к столу, молча сел на крайний стул и уставился на портал. Перебинтованный пегас улегся прямо рядом с раковиной, подогнув длинные изящные ноги и сложив крылья. Он тоже, не мигая, смотрел в стену, за которой исчезли его друзья.
        Казалось, прошла вечность… Солнечный день начал угасать, а они все так же смотрели на портал.
        Латте уже начала бояться, что больше никогда не увидит никого из тех, кто ушел в Другой Мир, когда пятно на стене сильно замерцало. Еж крепче сжал посох и направил его на стену. Пегас подбежал к нему, готовый топтать врага, а заяц взял с одного из кухонных шкафчиков длинный меч и, хромая, присоединился к ожидающим.
        Портал разгорелся. Из него выбежала Апполония. Ее роскошное платье было залито чем-то темным. В руке она держала большой витой лук. За ней вышел Марк. Его голубой костюм был порван в нескольких местах, мокрые волосы прилипли ко лбу. На руках он нес хрупкую длинноволосую девушку в коротком меховом токе. Волосы девушки были алого цвета, на пол с них непрерывно текла красная струйка. Еж и Заяц Бо ахнули, пропуская путешественников.
        Марк за мгновение преодолел расстояние от портала до лестницы и исчез наверху.
        - Ната Диииии! Ната Диииии! - кричал он. Голос Марка раскатывался по всему дому.
        - Ната Ди - наш лекарь, - сказала Лягушалка. - Она рано завтракает и почти все время проводит в госпитале на втором этаже.
        - Она ведь вылечит эту девушку, правда? - Латте почувствовала, как ее голос дрогнул.
        - Не бойся, Агамеда очень сильная, - ответила Лягушалка, но уверенности в ее голосе не было.
        Из портала выбежал Мавэрик. Он бросил меч и сел на ближний стул, опустив голову. Апполония подошла и ласково пригладила волосы у него на затылке.
        - Тэйлара, - простонал Мавэрик. - Всемогущее Мироздание! Тэйлара!
        Из стены, почти кубарем, выкатились незнакомые Латте, существа, отчаянно крича:
        - Риммель! Они забрали Риммель!
        Хромая, из портала вышел единорог. Рог и копыта ДэПэКа потемнели от крови, роскошная грива превратилась в мочалку.
        - Они забрали Риммель, - тихо произнесла единорожка и легла на бок. - Мы ничего не смогли поделать, слишком поздно заметили н’гара. Тэйлара с ними. Вся зашитая. Сколько швов. Ох…
        Из пятна света появилась огромная крыса! Латте с визгом вскочила, уронив стул, но, к ее удивлению, защитники портала не шелохнулись. Морда и лапы крысы были в крови, между зубов застряли клочки мяса. Следом за крысой из портала появился чей-то массивный хвост. Латте подумала, что это Бранка, однако она не помнила, чтобы драконица принимала участие в битве. За хвостом появились лапы, все тело существа сильно содрогалось, откуда-то доносились страшный рев, гневное мычание и злобный клекот.
        Создание явно защищало последний рубеж и билось изо всех сил. Наконец оно сильно подалось вперед, потом назад, и Латте увидела самый невероятный кошмар, какой только можно было себе представить. Шесть крепких сильных чешуйчатых лап поддерживали мускулистое тело. Четыре длинные толстые шеи венчали четыре головы: быка, льва, орла и дракона. Мощный чешуйчатый хвост с шипами на конце, огромные острые когти и два больших перепончатых крыла довершали образ. Драконья голова выплюнула огненный шар, который, шипя и вращаясь, улетел в стену, затем чудовище подняло переднюю лапу и, взревев, перечеркнуло портал. В стену что-то глухо ударило, издалека послышались ужасные вопли и…
        Наступила тишина.
        6
        - Все целы? - проревела голова льва. Головы завертелись на своих шеях, оглядывая кухню и присутствующих.
        - Они забрали Риммель, - тихо произнесла Лягушалка. Послышались всхлипы, потом кто-то заплакал навзрыд.
        Латте смотрела из-под стола на громадное чудовище и не могла понять, почему никто на него не нападает. А крыса? Она же такая страшная! Почему ее не боятся? И где Таля и Неморино?
        - Таля! Таля не вернулась! - внезапно закричала она. - И Неморино!
        Все головы чудовища громогласно захохотали. От этого жуткого хохота содрогнулись стены кухни, а посуда подпрыгнула на столе и жалобно зазвенела. Потом одна из голов, бычья, повернулась к Латте.
        - Ты не узнала меня, дорогая? - чудовище окуталось дымкой. Неморино поправила свое платье и улыбнулась. Теперь Латте поняла, почему Неморино так спокойно пила кофе в одиночестве и занималась домашними делами. Она одна стоила целого войска! Это был самый настоящий Страж! Четыре головы не давали подобраться с тыла, мощные клыки, когти, шипы, рога и зубы служили превосходным оружием. Вдобавок ко всему, она отлично владела магией.
        Большая крыса тоже растаяла, и Таля присела возле Лягушалки.
        - Вылезай! - приказала она, заглянув под стол к Латте. Латте повиновалась подруге и села на соседний стул.
        - Сейчас не пугайся, придут уборщики, - предупредила ее Таля. Латте кивнула, внутренне удивившись тому, что ее что-то могло еще напугать после всего того, что она увидела в этом удивительном месте.
        Послышалось тихое бормотание, и изо всех щелей полезли странные прозрачные существа. Больше всего они напоминали маленьких медуз. Они ползали по полу и слизывали грязь и кровь своими хоботками. Они покрыли студенистой массой единорога и заколыхались, словно желе. Потом дружно сползли на пол, и Латте увидела абсолютно чистую и сухую ДэПэКа. Неморино присела возле единорожки и осмотрела ногу.
        - Кость цела, но рана глубокая. Стоит показаться Нате Ди.
        Сказочный конь кивнул и пошел к лестнице. По дороге он опустил нос в вазу с камешками и бросил один из них в черную чашу весов. Весы колыхнулись, и черная чаша еле заметно опустилась вниз.
        Латте продолжила наблюдение за уборщиками. Собирая в себя кровь и грязь, они становились разноцветными и увеличивались в размерах. Достигнув примерно высоты кофейника, они ползли к стене кухни и замирали. Студенистые существа полезли на Мавэрика, превратив того в желеобразную статую, потом на Апполлонию… Вскоре все участники битвы были сухие и чистые, а пол блестел, словно его только что помыли и натерли. Только рваные платья путешественников напоминали о трагедии.
        Неморино подошла к стене и поставила портал, куда дружно попрыгали все уборщики.
        - Они питаются грязью. А еще они запечатывают раны, собирают и перерабатывают в себе кровь, потом очищают, а потом сдают в Дракоре. Там производят синтетическую, обогащенную витаминами и минералами кровь, которую потребляют вампиры, - пояснила Таля Латте.
        - Вампиры? - охнула Латте. Таля усмехнулась.
        - И Апполония, и Мавэрик, и Марк - вампиры, - сказала она. - Кстати, я тоже, но мы питаемся только очищенной и обогащенной синтетической кровью. Это вкуснее и безопаснее, чем охотиться за кем-то и пить неизвестную кровь. Я лично не собираюсь долго лежать в гробу и болеть, а тем более уходить в Дракор на лечение. Остальные думают так же.
        Неморино тем временем растащила детей и усадила их снова за стол, выдав каждому по большой банке с пауками. Злобно зыркая друг на друга, демонята продолжили свой пищевой марафон.
        Апполония и Мавэрик отправились в госпиталь проведать Агамеду, по пути они оба опустили по камешку в черную чашу весов, которая уже заметно сдвинулась вниз.
        Эльза раскрыла перепончатые крылья, несколько раз сильно ими взмахнула и, пролетев над кухней, умчалась куда-то на верхние этажи.
        Лягушалка продолжила вычесывание репьев из шерсти Мерзавчика, пегас задремал, Еж принялся за еду, пододвинув к себе поближе большую тарелку с овощами и фруктами, а темно-голубой заяц отправился к плите заваривать свежий чай.
        - А Риммель? - спросила Латте Талю. Та покачала головой.
        - Когда такой же крылатый паук утащил Тэйлару, мы потеряли еще четверых, но не смогли найти даже клочка ее одежды. - Таля смахнула слезу. - Нам нужно подготовиться к следующей вылазке.
        Латте увидела, как Неморино направилась в угол, где компания неизвестных пока Латте существ окружила плачущее большое создание с длинными заячьими ушами.
        - Мы вытащим ее, Рум, обещаю, - Неморино присела возле создания и, протянув руку, погладила кого-то по голове.
        Латте подошла поближе и увидела удивительного зверя: размером с взрослого медведя, покрытый странной длинной шерстью, он больше всего напоминал большую землеройку. Латте разглядела длинный смешной хобот, заячьи уши, сейчас грустно опущенные, два больших несчастных глаза и коротенькие лапки.
        - Я без нее ничто, ничто, - повторял долгоносик вновь и вновь, смахивая слезы длинным, голым, как у крысы, хвостом. - Я совершенно бесполезна! Рим! Рим! Как мне тебя не хватает!
        Таля взяла Латте за руку и увела за собой подальше.
        - Пойдем, посмотрим, как там Агамеда, - предложила она Латте. - Остальные знакомства сейчас лучше отложить.
        - Кто это? - спросила Латте, кивнув на плачущее нечто.
        - Это Руммель, сестра пропавшей Риммель. Это очень интересные существа - катунны, - Таля сделала ударение на букве «у». - Они намертво обхватывают друг друга лапками с присосками, прячут хоботки, хвосты и головы внутрь, затем раздуваются в несколько раз и катаются по земле. При этом их шерсть превращается в иглы, которые встают дыбом, а они очень острые и прочные. Представляешь, что может сделать на поле боя такой шар?
        - А до какого размера они могут раздуться? - спросила Латте.
        - До размера Хижины, если смотреть на нее с моря, - ответила Таля.
        Латте вздрогнула, когда фантазия услужливо нарисовала ей картину войска, в которое врезается этот огромный колючий клубок.
        Они подошли к лестнице, где Таля положила камешек в черную чашу весов, а затем поднялись на второй этаж, который был как две капли воды похож на третий. Такой же ковер, те же картины с цветами и фруктами. Различались только двери. Первые же двери оказались двойными, массивными, из резного дерева. Таля открыла одну из створок, и они вошли внутрь.
        За дверями оказался еще один коридор. Пол, стены и потолок здесь были сделаны из странного материала, больше похожего на непрозрачное белое стекло. По коридору милая брюнетка в коротком белом платье везла блестящую тележку, накрытую белоснежной тканью.
        - Привет! Я - Рута! - представилась она, потом подошла ближе и помахала рукой Латте. Короткая задорная стрижка открывала тонкое изящное лицо, большие голубые глаза смотрели ласково и по-детски наивно. Именно такой взгляд хочет увидеть любой больной, когда приходит в себя, - подумала Латте и почувствовала к Руте явную симпатию.
        - Латте, - ей показалось, что делать реверанс будет слишком чопорно, и она помахала рукой в ответ.
        - Пойдемте со мной! Агамеда вполне пришла в себя, - Рута открыла одну из дверей.
        Большая комната была окутана полумраком. Затянутые чем-то дымчатым окна, выходящие на море, были наполовину открыты. Свежий морской воздух и шелест прибоя наполняли палату. Две кровати с открытыми белыми шторами были пусты, а на двух других лежали раненые. Шторки у одной из кроватей были плотно задернуты.
        - Агамеда! К тебе еще гости! - весело сказала Рута и исчезла за шторой у другого больного.
        Таля и Латте подошли к кровати. Агамеда оказалась яркой блондинкой в просторном белом одеянии. Длинные светлые волосы девушки уже были вымыты и высушены, голова забинтована, синяки и ссадины обработаны, а взгляд голубых глаз, который встретил их, был вполне веселым и жизнерадостным. Рядом с Агамедой, держа ее за руку, сидела Эллейн.
        - Не хочет, чтобы я залечила синяки и царапины, - пожаловалась она.
        Простое длинное платье нежно-голубого цвета и распущенные черные волосы придавали Эллейн неземной вид, а легкое свечение, которое окутывало ее, усиливало это впечатление. Латте почувствовала себя буквально на седьмом небе от счастья, когда Эллейн взглянула на нее и улыбнулась.
        - Пусть будут! - упрямо произнесла Агамеда. - Шрамы украшают воинов!
        - Ты же знаешь, что я не дам тебе выйти отсюда в таком виде, - не сдавалась Эллейн.
        - Пусть будут пока я здесь! Привет! Я - Агамеда!
        Последние слова она произнесла, уже обращаясь к Латте. Латте назвала себя и поинтересовалась самочувствием блондинки.
        - Небольшая царапина, - мотнула головой Агамеда.
        - Если бы Ната Ди вовремя не оказала помощь или тебя вытащили бы немного позднее, ты бы так не веселилась, - вздохнула Эллейн.
        - Кто звал Нату Ди? - послышался вдруг смеющийся голос. Латте обернулась и обомлела.
        На нее смотрела собака! Небольшая, но крепкая, забавная бело-рыжая собака, с большими ушами.
        - Ната Ди? - удивилась Латте.
        - Да, это я! - ответил тот же голос, но говорила не собака. Голос шел из-за шторок, которыми была закрыта другая кровать.
        - Кимберли! Где Ваниль и тележка? - спросил голос Наты Ди, и бело-рыжая собака убежала.
        Спустя время она появилась вновь в сопровождении своего же клона. Одна из собак несла в пасти маленький чемоданчик, другая тянула зубами за веревочную ручку низенькую тележку, накрытую белым полотенцем.
        - Ваниль! Кимберли! Сюда! - позвала Ната Ди, и собаки скрылись за шторками вместе с чемоданчиком и тележкой.
        - Ровэн еще не пришла в себя, - грустно заметила Агамеда.
        Эллейн и Таля вздохнули.
        - Очень сильное заклинание, - тихо произнесла Эллейн. - Алекс - мастер на такие вещи.
        - Мне повезло, что его не было в Кенберре, а были лишь его прихвостни, - Агамеда стала серьезной.
        Таля шумно вздохнула.
        - Ой, прости, я не имела в виду Тэйлару! - спохватилась Агамеда.
        - Тэйлара погибла. Я не знаю, кого мы видели. - Таля порывисто встала. - Мы пойдем. Выздоравливай, дорогая.
        Она обняла Эллейн, нежно пожала пальцы Агамеды и поманила Латте за собой.
        - Пойдем, познакомлю тебя с Натой Ди, - сказала она, и они подошли ко второй кровати, наглухо закрытой шторами.
        - Подождите немного, я сейчас выйду, - попросил их голос Наты Ди, а в просвете между шторками показалась голова собаки, которая смерила их строгим взглядом и коротко тявкнула.
        - На Ровэн лучше не смотреть, - прошептала Таля.
        Высокая стройная девушка в длинном белом платье появилась из-за шторок. Темные волосы, уложенные в сложную прическу с множеством заколок, которые не давали волоскам ни шанса упасть в лекарства, нежный и заботливый взгляд темно-карих глаз и ласковый голос - такой была Ната Ди, Белый маг и лекарь, на которую все буквально молились. Почти каждый из Хижины не раз побывал на этих кроватях за плотными шторами, и лишь мастерство Наты Ди помогло им выкарабкаться и снова вернуться в стан Хранителей Мироздания. Она почти всегда находилась в госпитале, врачуя раненых или занимаясь приготовлением лекарственных зелий, а рядом со своей хозяйкой постоянно находились две собаки, которые помогали ей в таком нелегком деле.
        - Ната Ди, - сказала она, - а это Ваниль и Кимберли.
        Две одинаковые собаки уселись у ее ног, высунув языки, и, улыбаясь, одновременно протянули Латте по правой передней лапе для приветствия.
        Латте пожала собачьи лапки и назвала себя, присев в реверансе перед всеми троими.
        Теперь она разглядела, что собаки отличались друг от друга. Ваниль щеголяла аккуратной белой манишкой и столь же аккуратным белым носом, а Кимберли выглядела так, словно залезла всем передом в белую краску и лишь чье-то вмешательство не позволило ей полностью потерять рыжий цвет. Латте даже увидела в своих фантазиях, как Ната Ди вытягивает собаку из краски за задние лапы. Она мотнула головой, чтобы отогнать наваждение.
        - Очень приятно, милая, - улыбнулась Ната Ди, а собаки радостно закивали.
        Попрощавшись, лекари отправились в другие палаты. Помощь нужна была многим.
        7
        - Пойдем, посмотрим на море? - предложила Таля.
        Латте кивнула. Они спустились по лестнице, прошли через пустую кухню и вышли в сад. Пряный морской воздух здесь смешивался с запахом роз, и от этого сочетания сладко кружилась голова. Хотелось просто лечь в изумрудную траву, закрыть глаза и не думать ни о чем.
        - Тэйлара - моя мать, - внезапно произнесла Таля.
        Нега летних сумерек мгновенно улетучилась, и Латте зябко поежилась.
        - Если захочешь узнать больше о Мироздании и о жителях миров, найди в библиотеке Эльзу или Эллию.
        Они вышли за пределы сада. Таля скинула серебристые туфли и зашагала босиком к морю. Латте последовала ее примеру. Теплые волны, задумчиво нашептывая колыбельную песню жителям этой удивительной Хижины, ласково лизнули ее босые ноги. Таля, как была в длинном бирюзовом платье, вошла в воду и поплыла.
        - Иди сюда! Вода замечательная! - позвала она, обернувшись.
        Латте мгновение поколебалась, жалея красное платьице, но вода была такой спокойной, прозрачной и теплой, что она отбросила сомнения. Они наслаждались купанием под луной, хохотали, брызгались, топили друг друга и чувствовали себя абсолютно счастливыми.
        Мокрые и довольные, они растянулись на песке. Рыжая грива Тали длинными прядями разметалась по песку, платье облепило ее тело. Латте выглядела не лучше, к тому же в море она потеряла бант.
        Таля что-то забормотала себе под нос, и Латте поняла, что ее платье становится сухим.
        - Пошли спать, - предложила вампирша.
        Она встала полностью сухая, а ее волосы, как и прежде, завились крупными локонами.
        Латте поправила свое красное платье, с удовольствием отметив тот факт, что оно ничуть не пострадало от купания, и они отправились в Хижину.
        Кухня была почти пуста. За столом одиноко сидела молодая девушка с короткими темными волосами. Одета она была во что-то крепкое и кожаное, больше похожее на короткую юбку и жилет. Рядом с ней стоял длинный меч в узорчатых ножнах и большой щит. Узор щита напомнил Латте панцирь маленькой черепашки, которая жила рядом с ее домиком.
        - Это Тартл, - представила девушку Таля.
        Незнакомка поклонилась.
        - Латте. А это панцирь черепахи?
        - Да, это Криг, любимец Черного Мага.
        - Вы убили его?
        - Эта гадина вылезла из болота, когда мы искали Тэйлару. Мы не нашли ее, но прикончили Крига. Он выполз, захотев поживиться свежим мясом.
        - Тартл часто охраняет кухню ночью, когда остальные отдыхают, - поспешно перевела разговор Таля. - Иногда к ней присоединяется кто-нибудь еще. Если у тебя бессонница, ты тоже можешь спуститься в кухню и составить Тартл компанию.
        - Буду рада, - улыбнулась Тартл. - Иногда мне действительно скучно.
        - А разве вампиры спят? - удивленно спросила Латте.
        - Иногда, - ответила Таля. Мы спим в своих гробах. Так уж заведено.
        Она пожала плечами.
        - Марк и Апполония ушли в Кижар, - сказала Тартл. - Они рассказали мне об Агамеде, Дьюле и Риммель.
        Они замолчали. Латте боялась подумать о том, что где-то там, прямо сейчас, мучают и зашивают такого милого и смешного долгоносика. Она не успела познакомиться с Риммель, но грустила о судьбе зверька наравне со всеми.
        Они распрощались с Тартл и поднялись на третий этаж.
        - Если я понадоблюсь, моя комната пятая, всего в двух от твоей, через Китьину и Иваришину.
        - А Ксю?
        - Ксю спит то у одной, то у другой. Она одна боится. Частенько они и вовсе ночуют втроем.
        Они пожелали друг другу доброй ночи и разошлись.
        Утром Латте не помнила, как уснула. Ей всю ночь снился темный старый замок, у подножия которого гуляли яростные волны и молодой мужчина удивительно красивой внешности, хозяин этого замка. Они стояли рядом на высокой башне и молча смотрели на воду.
        8
        Раннее утро разбудило Латте шаловливым лучиком пробуждающегося солнца и птичьим концертом. Она проворно вскочила с постели, вдоволь поплескалась в душе, а затем, выбрав платье цвета безоблачного неба, обула шелковые туфельки в тон платью и спустилась в Кухню.
        Сегодня народа за столом было мало. Из знакомых уже ей существ Латте заметила Ежа, летучую мышь Эльзу, пегаса Дьюлу, зайца Бо и Нату Ди. Рядом на стульях важно сидели собаки - Ваниль и Кимберли.
        - Садись, моя милая, кофе остынет! - Непонятно откуда взявшаяся, Неморино принесла поднос, на котором стояли три кофейника и блюдо со свежей выпечкой.
        Латте поприветствовала присутствующих и села рядом с Бо. Заяц тут же отодвинул от нее большую бутыль, откуда наливал что-то в чай Эльзе.
        - Детям нельзя! - строго сказал он.
        Латте кивнула и взяла булочку. Заяц пододвинул к ней тарелку с кашей и масло.
        - А это детям нужно! - так же строго сообщил Бо.
        Латте снова кивнула и намазала бутерброд. Они молча наслаждались завтраком, пока на стене не загорелся очередной портал. Из него вышли Ивариша, Китья и ярко-синяя Ксю. На этот раз она ехала на медведице. Они подошли к весам, опустили камешки в белую чашу и присоединились к завтраку.
        - Мы ничегошеньки не нашли, - сообщила Ксю, покрываясь белыми полосками. Теперь она стала похожа на моряка, одетого в меховую тельняшку.
        Большая кошка и медведица кивнули.
        - Это произошло где угодно, но только не в Гренноре, - медовым голосом промурлыкала Китья.
        Неморино вздохнула. Вся троица набросилась на еду.
        Заяц Бо внимательно следил за Латте. То ему казалось, что кофе слишком горячий, то - что нож слишком острый. Он выбирал для своей соседки самые лакомые кусочки со всего стола и явно гордился своей ролью воспитателя. Латте с удовольствием принимала заботу темно-голубого зайца и прислушивалась к окружающим ее разговорам.
        - Придется идти снова в Кенберр, - Китья посмотрела на Неморино.
        - Нет! Больше никто просто так в Кенберр не пойдет! - резко и громко ответила Хозяйка Хижины.
        Все головы повернулись к ней.
        - Кенберр пал. Черный Маг превратил его в мир хаоса и ужаса. Мы не можем терять Хранителей после каждой вылазки туда. Отныне я закрываю Кенберр и открою его лишь в крайнем случае.
        Из нового портала появились все вампиры. Они поприветствовали собравшихся и опустили по камешку в белую чашу весов.
        - Я говорила о том, что закрываю Кенберр для посещения, - обратилась к ним Неморино. - Передайте всем, что этот Мир закрыт.
        - А Эллейн? - спросил Марк.
        - С Эллейн я поговорю сама.
        - А Зоар?
        - Зоар - сильный маг, он не пропадет. К тому же я пока закрою лишь вход отсюда, но не выход из Кенберра.
        Неморино встала и отправилась заваривать свежие порции кофе. Таля обняла Латте и присела рядом.
        Фиолетовая в черную крапинку Ксю протянула Латте сдобную завитушку, посыпанную сахарной пудрой, и от смущения перекрасилась в ярко-малиновый цвет. Латте поблагодарила зверька, и Ксю стала ослепительно-белой.
        Еж встал из-за стола и подошел к Вечно Юной Хозяйке Хижины.
        - Толмар. Я и Злой.
        Неморино кивнула.
        Латте увидела, как из-за стола встал высокий плотный мужчина. Он приблизился к стене и исчез. На его месте появился огромный черный волк с горящими глазами. Еж открыл портал, и они ушли.
        Ната Ди и собаки отправились в госпиталь. За ними по воздуху полетели подносы с завтраком для больных.
        Большая кошка и медведица ушли к морю, где развалились на песке после сытного завтрака и, щурясь, наблюдали, как в воде резвится ярко-желтая Ксю.
        Разгоревшийся портал в стене показался Латте больше, чем обычно, и она внутренне сжалась, ожидая появления очередного чудовища.
        Два больших белоснежных зверя, появившихся в Кухне, были прекрасны! Высокие и мощные, они были покрыты длинной шелковистой шерстью. Голову каждого украшала шикарная грива, а пушистые хвосты почти касались пола. Латте видела подобных зверей на картинках, только они были песочного цвета, с короткой шерстью и рыжими гривами, а на хвосте у них красовалась кисточка. Книга сообщала, что этот - лев. И вот теперь два белых льва с лисьими хвостами стояли у стены кухни. С них спрыгнули парень и девушка.
        - Наконец-то дома! - воскликнула черноволосая львиная всадница. - Кофе! Великое Мироздание, как я хочу кофе!
        Ее одежду составлял короткий меховой ток, очень похожий на тот, что носила Агамеда, и длинные меховые сапожки на шнуровке. В руке она держала лук, а за ее спиной Латте увидела колчан со стрелами.
        Парень был одет в кожаную броню, за его спиной виднелись рукояти двух мечей.
        - Это Тори и Неонел, - представила львиных всадников Таля. - А это моя новая подруга Латте.
        Легкая и изящная Тори подбежала к Латте и, заключив ее в свои объятия, закружила по комнате.
        - Значит ты и моя новая подруга! - объявила она.
        Латте почувствовала себя неуютно. У этой хрупкой красотки была невероятная сила.
        Неонел поклонился. У него были короткие темные волосы и глаза чистого стального цвета.
        - А это - тугары, - Тори потрепала по гриве своего зверя.
        Белый лев довольно прищурил глаза и замурлыкал.
        - Тагрим - мой, а Таграм - брата. Кстати, они братья и тоже близняшки.
        Тори выхватила у подошедшей Неморино кофейник и поднесла его к носу.
        - Великое Мироздание! - простонала она. - Как мне этого не хватало! И твоих волшебных плюшек!
        Неморино улыбнулась и поставила на стол изящные чашки. Тори принялась за еду. Неонел отвел тугаров в угол, туда, где клубился туман. Оттуда вынырнуло щупальце с присосками и ощупало львов. Затем оно ушло обратно в свой мир, а когда появилось вновь, держало две тушки какого-то лысого зверя средних размеров. Тугары накинулись за завтрак, скрывшись в облаках все более сгущающегося тумана. Неонел присоединился к сестре.
        - В этом Веноре такая ужасная еда, - пожаловалась Тори, уплетая сладкую плюшку.
        - Что нового? - спросил Неонел.
        Неморино поведала ему новости последних дней. Забыв про кофе и выпечку, Тори слушала о битве.
        - Мне нужно срочно к Агамеде, - бросила она, выскакивая из-за стола, и побежала к лестнице. Она задержалась лишь на мгновение, чтобы опустить камешек в белую чашу весов.
        Неонел стал еще серьезнее. Он молча пил кофе, уставившись в свою чашку.
        - Кенберр пал, - наконец произнес он. - Этого и следовало ожидать. Мы никуда не продвинулись, мы не знаем, где Черный Маг встретил своего Учителя. Мы не знаем, когда это произошло, а между тем, у нас последняя попытка… Последняя!
        Неморино вздохнула.
        - Пока мы не узнаем, где Алекс Кенберрийский присягнул Тьме…
        Он осекся, увидев взгляд Хозяйки Хижины.
        - Где Черный Маг присягнул Тьме, - исправился Неонел.
        Неморино немного подалась вперед.
        - Мы обшариваем Миры и Измерения. Эльза и Эллия копаются в книгах и свитках. Ксю не вылезает из прошлого, но все тщетно! Мы не знаем, где и когда произошла эта встреча.
        Неонел допил кофе и, со стуком, поставил чашку на стол.
        - Я пойду отдохну, - сказал он, направляясь к лестнице. Белая чаша весов чуть качнулась вниз, когда он положил в нее гальку, но тут же сперва поравнялась с черной, а затем поднялась на прежнюю высоту. Черная чаша перевесила.
        - Мне пора, - произнесла Таля.
        Латте увидела, как Мавэрик ставит портал. Она грустно кивнула.
        - А там безопасно?
        - Конечно, дорогая! - Таля рассмеялась и обняла подругу. - Мы идем в Даммар. Там нет и следов Черного Мага.
        - Пока нет, - неожиданно вставила Неморино.
        Мавэрик и Таля ушли. Апполония и Марк последовали их примеру.
        - Ранрог, - отчитался Марк перед Хозяйкой Хижины и вошел во второй портал вслед за вампиршей.
        В дверях кухни появилась пестрая троица. Ксю, ярко-красного цвета, в зеленую клеточку, гордо восседала на большой черной кошке.
        - Тизас, - черно-белая медведица нырнула в светящееся пятно. За ней исчезли Китья и зеленая Ксю.
        Постепенно кухня опустела.
        - Поможешь мне, дорогая? - Неморино улыбнулась Латте и надела передник. Сегодня на ней было красное платье с белыми оборками, в котором она выглядела словно простая юная деревенская девушка.
        Они отправились в угол, откуда тут же высунулось щупальце.
        - Замри, дорогая, сатинопус познакомится с тобой, - велела Хозяйка Хижины.
        Латте замерла и закрыла глаза. Мокрое, склизкое щупальце деловито ощупало ее, скользнуло по лицу, отчего у Латте от отвращения перехватило дыхание, после чего заколыхалось в воздухе. Латте с облегчением вздохнула, когда сатинопус закончил свое дело.
        - Сатинопус приветствует тебя, - сказала Неморино. - Теперь ты - часть нашей семьи.
        Внутренне содрогнувшись, Латте осторожно пожала рыхлое щупальце.
        - Сатинопусы - это еще один вид Хранителей, - Неморино принялась выставлять на пол большие пустые банки. - Они спокойно относились к твоему появлению, пока ты была либо со мной, либо с Талей, но войди ты в пустую Кухню, они тут же скрутили бы тебя, до моего решения. До сегодняшнего дня ты была в Хижине враждебным элементом.
        Неморино улыбнулась Латте и поставила на огонь огромный котел с водой, подняв его, словно пушинку.
        - Скоро проснутся дети и съедят вчерашние заготовки, надо приготовить порцию на завтрашний день, - она направилась к двери под лестницей, которую Латте до этого не замечала.
        Сгорая от любопытства, Латте проскользнула за Неморино и разочарованно остановилась на пороге самой обычной кладовки, только поистине гигантских размеров.
        Неморино подхватила мешок сахара, словно легкую дамскую сумочку, и вернулась к плите.
        - Это тело нужно тренировать, - сказала она, высыпая сахар в закипевшую воду. - Иначе оно станет непригодно. Придется менять, а это неудобно.
        - Конечно, я могу сделать так, - она щелкнула пальцами, и второй мешок поднялся в воздух и поплыл над кухней. - Но частенько я просто упражняюсь.
        - Да, да, - произнес кто-то за их спиной. - Просто упражняешься.
        Голосок рассмеялся. Чистый и немного детский, он словно приподнял Латте к звездам, и она почувствовала себя абсолютно счастливой. Даже не оборачиваясь, она могла сказать, кто спустился в кухню.
        Эллейн Кенберрийская была дивно хороша в длинном белом платье. Черные волосы она остригла до плеч и слегка заколола пряди.
        - Доброе утро, мои дорогие, - пропела Эллейн. - Надеюсь, вы хорошо спали?
        Неморино обернулась и ахнула. Эллейн рассмеялась и покрутилась на месте, потряхивая короткими волосами.
        - Всемогущее Мироздание! Ты остригла волосы! - Неморино покачала головой.
        - Мне надоели длинные, - Эллейн подмигнула Латте.
        Сразу два портала на стене прервали их разговор. Из одного выбежала Таля. Она подошла к Хозяйке Хижины и отдала ей розовый конверт. Затем обняла Эллейн.
        Из второго портала вышел неизвестный Латте молодой мужчина в черном длинном плаще. Он разительно отличался от изящных вампиров. Невысокий и коренастый, с коротко стриженными темными волосами, орлиным носом и пронзительными голубыми глазами. Он слегка посторонился, пропуская в кухню второго путешественника, увидев которого, все сначала застыли, словно статуи, а затем кинулись обнимать смешного долгоносика.
        - Рим! Рим! Рим!
        Не обращая внимания на нежную сцену, мужчина закрыл портал, снял плащ и бросил его на ближайший стул. Затем встал на одно колено, чуть наклонив голову.
        - Леди Эллейн, леди Тэйлани, леди Неморино.
        Он вопросительно взглянул на Латте.
        - Латте, - она присела в глубоком реверансе, остальные девушки лишь чуть склонили головы.
        - Латте.
        - Мы приветствуем тебя, Зоар, - сказала Таля.
        Латте удивленно покрутила головой в поисках леди Тэйлани, но кроме Риммель, Эллейн, Неморино и Тали здесь никого не было. И тут она увидела, что ее хохотушка-подруга изменилась. Она приобрела поистине королевскую осанку, ее взгляд изменился, а таким тоном могли разговаривать только царственные особы. Таля исчезла. Рядом с Риммель, Неморино и Эллейн стояла леди Тэйлани.
        - Есть ли новости для нас? - спросила Эллейн, и голос ее предательски дрогнул.
        - Я не видел Черного Мага, - ответил тот, кого назвали Зоар. - Но я видел, во что превратился ваш замок, леди Эллейн. Новости у меня плохие.
        Латте заметила, что мужчина избегает смотреть на Эллейн. Она разговаривала так же, отведя взгляд в сторону. И это было странно.
        - Как ты спас Риммель? - спросила Неморино.
        Остальные обратились в слух.
        - Я шел по Кенберру, по Черному лесу, раздумывая, не стоит ли уже возвращаться, как вдруг увидел крылатого н’гара, который кого-то пеленал на полянке в свою паутину. Риммель повезло, она оказалась для н’гара слишком тяжелой. Он отдыхал, а чтобы Рим не сбежала, завернул ее в паутину. Я сильно удивился, когда убил крылатую тварь, разрезал его кокон и нашел в нем нашу Рим.
        Большой носастик подошел к мужчине и погладил его по голове своим хоботом.
        - Мы благодарим тебя, Зоар, ты можешь идти, - произнесла леди Тэйлани, отпуская мужчину кивком головы.
        Тот порывисто встал и, ласково потрепав Риммель по длинным ушам, удалился вверх по лестнице, опустив камешек в черную чашу весов, которая пошла вниз с резким скрипом.
        9
        - Давайте продолжим, - предложила Таля, вновь становясь самой собой. - Рим, иди отдохни, Рум скоро вернется.
        Риммель зашагала к столу, стянув на ходу своим хоботом сладкую плюшку.
        Эллейн покачала головой.
        - Я должна с ним поговорить, - сказала она, направляясь к лестнице.
        Неморино ушла в кладовку, а Латте потянула Талю за рукав роскошного бирюзового платья.
        - Зоар и Эллейн враги?
        Таля хмыкнула.
        - Зоар без ума от Эллейн, это же видно!
        - А Эллейн?
        - Эллейн - Ангел, дорогая.
        Таля произнесла это так просто, словно сообщила Латте о том, что пора пойти погулять.
        - Ангел? - ахнула Латте.
        Таля кивнула, а в голове Латте зазвучал голос Неморино: «Абсолютно чистая и светлая душа».
        - И Зоар знает?
        Таля вздохнула.
        - И им никак нельзя быть вместе? - не унималась Латте.
        Таля покачала головой.
        - Человек, даже очень сильный маг, не может составить пару для Ангела. По сути, это ни с кем невозможно. Эллейн не может принадлежать одному мужчине. Она принадлежит всему Мирозданию.
        Мимо них к двери протопала довольная Риммель, дожевывая на ходу плюшку. Она протянула Латте для приветствия свой длинный нос, который оказался на ощупь приятным и бархатным.
        Сверху послышался громкий вопль, который перешел в оглушительный визг. Латте вздрогнула.
        - Дети проснулись, - спокойно сказала Неморино, возвращаясь из кладовки.
        Она несла мешок соли, следом за ней важно вышагивал, перебирая кончиками упаковки, мешок сахара.
        Злобный визг переместился ближе. Потом вдобавок к визгу послышались глухие удары: «Бум! Бум! Бум!»
        - Спускаются по лестнице, - констатировала Таля.
        Демонята скатились в кухню одним клубком. Они яростно кусались и награждали друг друга тумаками. Следом, с видом ледяного спокойствия, спустилась Лягушалка.
        - А ну-ка, прекратить! - зычным голосом скомандовала Неморино.
        Она выхватила из клубка пятнистого меховика и, быстро что-то прошептав, засунула дочку за стол. Затем проделала ту же процедуру с Мерзавчиком. Стало тихо. Лягушалка заняла место между маленькими демонами и принялась за кофе. На столе появились большие миски с пауками. Пушистые злюки набросились на еду.
        - Доброе утро, - сказала Лягушалка. - Вы уже завтракали?
        Таля и Латте кивнули. Неморино подошла ближе к стене, где клубился туман. Сатинопус вытянул щупальце, и оно заколыхалось в воздухе. Неморино засунула руку в туман и вытащила оттуда большое существо, похожее на паука.
        - Шесть, семь, восемь, девять, десять… Одиннадцать? Двенадцать! - Латте с ужасом сосчитала лапы существа.
        - Осторожно, деточка, они очень ядовитые! - Неморино ловко засунула паука в банку и вытянула нового.
        С когтей, которыми завершались мохнатые паучьи ноги, капала на пол мутная жидкость.
        Таля отвела Латте подальше.
        - Это краг, - прошептала она.
        - Они похожи на наших пауков.
        - Краги - отличная пища для маленьких демонов, но они очень опасны для жителей почти всех миров, слишком ядовиты и агрессивны.
        Очередной краг оказался в руках Вечно Юной Хозяйки Хижины. Он размахивал мохнатыми лапами, царапался ядовитыми когтями и громко клацал жвалами. Руки Неморино покрывались укусами и ранами, которые, впрочем, тут же заживали.
        - Неморино из мира сатинопусов? - спросила Латте.
        Таля кивнула.
        - Сангар - очень странный мир. Пожалуй, самый странный из всех. Там почти везде нечто, похожее на ваши болота. Тебе там будет трудно дышать, там совсем мало воздуха. Живут в Сангаре сатинопусы и их пища. Краги передвигаются по верху болот, как здешние водомерки, причем с огромной скоростью. Хизаты, которыми накормили тугаров, обитают на островках. Они совершенно безобидные и очень плодовитые. Питаются тем, что в твоем мире принято называть илом. Бурзуты - аналог ваших насекомых, только больших размеров, ими питаются краги. Остальные существа крайне редки, обитают на крупных островах, в глубине Мира. Я несколько раз была там, зрелище не из приятных. Кругом из болот торчит лес щупалец и морды сатинопусов, а красавцами их точно не назовешь. Да еще по воде носятся краги.
        Очередное паукообразное шлепнулось в банку и затихло.
        - Для них слишком много воздуха, - пояснила Таля. - Они быстро задыхаются. Именно поэтому сатинопусы лишь вытягивают щупальца. Так вот, Страж может зародиться в любом Мире. Неморино - из Сангара.
        - А Зоар?
        - Зоар из твоего мира, он - человек.
        - А ты?
        - Из Дракора. И мой брат Марк тоже. И Апполония, и Мавэрик, но они из другого рода.
        - Марк - твой брат?
        Таля кивнула.
        - Правда, у нас разные матери. Марк - сын лорда Тареда и леди Алинор. На их брак было получено официальное разрешение Совета Высших Вампиров. А на брак с моей матерью, Тэйларой, такого разрешения не дали. Тэйлара из более низкого рода, нежели отец. Однако устоять против моей матери он не смог. Совет был сильно недоволен, когда отец велел им принять меня как свою дочь. И хотя я всегда была равнодушна ко всем этим замковым и родовым обычаям, я - леди Тэйлани из рода Лауриш.
        - А Мавэрик и его сестра?
        - Они из рода Йоханес. Только Лауриш и Йоханес могут породниться без проблем, Совет точно даст разрешение. Кстати, леди Алинор - из Йоханес. Она сестра матери Мавэрика и Апполонии. Лауриш легко узнать по цветам их рода: голубому с серебром. Йоханес носят багровые одежды, расшитые золотом.
        - А ты носишь бирюзовое.
        - Я попираю законы рода Лауриш и ношу цвет рода своей матери. Она из рода Йорк.
        - А Эллейн? Откуда она?
        - Из Кенберра, - Таля вздохнула.
        - Тори и Неонел?
        - И Агамеда. Тиан.
        - А Еж?
        - Тизас. И Злой тоже.
        - Он оборотень?
        - Да, как и Еж.
        - Еж???
        Таля кивнула.
        - Еж любит свой колючий вид и редко возвращается к человеческому обличию. А вот Злой предпочитает быть волком только в других мирах.
        - Большая кошка Китья и медведица Ивариша?
        - И Ксю. Салеп.
        - А какие они, другие миры? - внезапно спросила Латте.
        - О! Они все разные! И каждый по-своему прекрасен! Кроме Сангара.
        - Ах, если бы мне только одним глазком взглянуть на другой мир! - Латте умоляюще посмотрела на Талю.
        Неморино упаковала нового паука в пустую банку и взглянула на Талю.
        - Я думаю, это можно устроить, - сказала она.
        - Пойдем в Дракор! - решила Таля. - Только тебя переоденем.
        - Дракор не пойдет, - покачала головой Неморино, повернувшись к ним. - Там страшно. А еще холодно, нет солнца и плохой воздух.
        - Я люблю страшилки! Очень-очень! Я их столько перечитала! И я тепло оденусь и буду меньше дышать! Пойдем, пойдем в Дракор! - Латте запрыгала на месте.
        - Я предупредила, - Неморино пожала плечами и вернулась к своим паукам.
        - В Дракор! - Таля устремилась к лестнице.
        Они поднялись в комнату Латте, где Таля нырнула в безразмерный шкаф.
        - Не то, нет, и это не то… - бормотала она.
        Наконец вампирша, с победным видом, выудила длинное голубое платье и атласные туфельки в тон.
        Латте переоделась. Таля провела расческой по ее волосам и что-то произнесла.
        Латте удивленно посмотрела в зеркало, и у нее захватило дух от увиденного. Ее волосы сильно удлинились и завились крупными локонами, а голубое, с открытыми плечами, платье в пол придало совсем взрослый вид. Таля набросила ей на плечи пушистую короткую шубку, украсила голову тонким серебристым венцом и улыбнулась.
        - Вот теперь можно идти в Дракор! - объявила она.
        Латте почувствовала, как сильно забилось ее сердце. Она идет в другой мир!
        Еще два дня назад она просто жила в маленьком домике под огромным дубом, а сейчас в роскошном платье и венце собирается в удивительное путешествие! Подобрав полы длинного платья, она последовала за Талей.
        Они спустились в кухню. Неморино по-прежнему добывала крагов из Сангара. Треть банок, стоявших перед ней, уже была наполнена пауками.
        - Прекрасно, дорогие мои, вы обе - настоящие вампирши! - восхитилась она. - Бегите, детки, погуляйте, только недолго.
        Таля и Латте подошли к стене. Таля тихонько забормотала заклинания. Латте старалась унять дрожь и возбуждение, но у нее это плохо получалось. В стене сперва замерцал лишь контур портала, затем от контура протянулась сетка тонких огненных линий, которые сошлись в центре, откуда начало разрастаться большое пятно огня. Вскоре портал полностью ярко заполыхал, а затем погас, оставив лишь все тот же горящий тонкий контур.
        - Я специально ставила медленно, чтобы ты увидела, как это красиво, - произнесла Таля. - Ну, раз, два, три!
        Она крепко взяла за руку Латте и шагнула в стену. Латте зажмурилась и последовала за подругой, ожидая, что сейчас они куда-то полетят, да еще вверх тормашками.
        Глава II. Миры
        1. Дракор
        Ничего не произошло, зато она услышала смех Тали и почувствовала холод.
        - Открой глаза, трусишка, - позвала подруга. - Мы уже на месте!
        Латте осторожно приоткрыла один глаз, а затем широко распахнула оба глаза и испуганно заморгала. Мир Тали ошеломил ее! Они стояли посреди темного леса. Только это был мертвый лес. Огромные, абсолютно голые, черные деревья тянули к серо-свинцовому небу кривые узловатые ветви, опутанные паутиной. Их уродливые корни покрывали черную безжизненную землю, словно толстые дохлые черви. Возле некоторых из них росли черные грибы, а на ветках Латте увидела больших черных птиц.
        - Гм… Дракор не очень приятен на выходе, - Таля явно была смущена тем эффектом, который произвел на Латте ее родной мир. - Дальше будет лучше.
        Она уверенно зашагала через черный лес, не выпуская руки Латте. Черная земля пружинила под их ногами, и наверх вылезали большие белые черви. Латте старалась не смотреть под ноги, даже когда чувствовала, как отвратительные белые тела касаются ее ног. Несмотря на шубку, мглистый холод пробрал ее до костей, атласные туфельки промокли и покрылись черной коркой грязи.
        Они шли совсем недолго, когда Латте заметила слабый просвет между мертвыми деревьями. Они вышли на тракт.
        - Теперь осталось совсем немного, - Таля указала куда-то в сторону и уставилась на лязгающую зубами подругу.
        - Великое Мироздание! - воскликнула она и забормотала что-то под нос. - Я совсем забыла, что ты не вампир!
        Латте почувствовала, как ее платье и туфли высохли, а затем ощутила приятное тепло, которое окутало ее, словно кокон.
        Вскоре они вышли к черному и мертвому полю, по которому деловито расхаживали уже знакомые большие черные птицы. За полем Латте увидела замок. Массивный, темный и страшный, он стоял на холме, проткнув шпилями тяжелые тучи.
        - Мы идем туда? - Латте в ужасе остановилась и попятилась.
        Таля помотала головой.
        - Это мой дом! Но мы не идем туда! Ты хотела увидеть Дракор, я тебе показала лес и поле. А теперь мы возьмем карету.
        Словно услышав слова хозяйки, тяжелые ворота замка распахнулись, и из них буквально вылетела карета, запряженная шестеркой вороных лошадей. Латте охнула, завороженная видом роскошных скакунов, которые спустились с холма и понеслись через поле. Однако ее восторг улетучился, когда карета приблизилась: лошадей не было. Лишь темные лошадиные тени, в глазницах которых горел огонь, а изо рта валил дым. Управлял каретой некто, завернутый в черный плащ, слишком короткий для человека.
        Латте с удивлением вглядывалась в кучера, когда тот откинул плащ и повернулся к ней. Латте охнула, попятилась и услышала страшный крик, не сразу сообразив, что кричит она сама.
        - Не пугай мою гостью, Рэн, надень голову! - приказала Таля.
        Она схватила Латте за плечи и легонько встряхнула, а затем прижала к себе.
        - Не бойся, я же с тобой!
        Слуга вытащил голову из-под плаща и надел ее на место. Латте взвизгнула и спрятала лицо на груди у подруги. Рэн надел голову, но это была не голова. Латте увидела хэллоуинскую тыкву с горящими глазами и ухмыляющимся ртом.
        - А ты думала, откуда все эти ваши забавные штучки? - Таля пропустила Латте внутрь кареты. - Все подсмотрено в других мирах.
        Черная карета, обитая внутри кроваво-красной нежной кожей, совсем не успокоила Латте, и она забилась в угол. Таля устроилась напротив. Снаружи послышался свист, и лошадиные тени помчались сквозь мертвый лес.
        - Да не бойся ты! Никто тебя не съест! Я ведь говорила о том, что мы все питаемся синтетической кровью.
        - Очень страшно…
        - Такой уж Дракор. Мы неживые, и мир наш почти мертвый.
        - А куда мы едем?
        - В мой другой замок. Этот лишь для перехвата и убежища.
        Латте посмотрела в окно, но не увидела ничего нового. Кругом простирался черный мертвый мир.
        - Хорошо еще, что здесь нет кладбища, - пробормотала она.
        - Конечно нет, зачем посреди леса кладбище? - улыбнулась Таля. - Они будут дальше, в городе.
        - У вампиров есть кладбища?
        - Есть, но они выполняют другую функцию. Это обиталище низших слоев вампиров.
        - Они живут под землей?
        - Только спят. А весь день они трудятся на фабриках, где получают синтетическую кровь.
        Таля пожала плечами.
        - По сути, нам ведь ничего этого не нужно. Ни замков, ни карет, ни мебели. Это просто родовые признаки, вот и все.
        Иногда в окно кареты Латте видела очередной далекий замок, такой же мрачный и страшный, как и первый. Таля равнодушно рассказывала о своих владениях, коих было бесчисленное множество.
        - Ты владеешь этим всем? - Латте не могла поверить.
        Таля кивнула.
        - Представляешь, чем владеют истинные представители рода Лауриш, если незаконная дочь лорда Тареда владеет всем этим? - подмигнула она.
        Они выехали из леса, и карета набрала скорость.
        - Я покажу тебе наш город. А больше в Дракоре смотреть нечего. Везде одно и то же: мертвые поля, леса и темные замки.
        - А портал ставится где угодно, или мы еще поедем назад? - поинтересовалась Латте.
        - Нет, мы сразу же из города вернемся в Хижину, - ответила Таля. - А вот и город!
        Карета сбавила ход и по мощеной камнем дороге вкатилась в огромные, тяжелые, распахнутые настежь ворота. Латте выглянула в окно и увидела горожан! Ах, сколько здесь было красивых лиц! Сколько стройных и красивых фигур! Сколько поистине роскошных нарядов!
        Горожане неспешно прогуливались по большой темной площади, которую обступали низкие черные мрачные кубы. Чуть заметный свет шел от сильно чадящих больших чанов, расставленных на площади. В этом черном мире только одежда горожан выделялась ярким цветовым пятном.
        Они вышли из кареты, и Латте снова ощутила сквозь тонкие туфельки ледяной холод. Мир без солнца и тепла простирался перед ней артериями узких черных улиц, над которыми висело жуткое марево. Она закашлялась, вдохнув воздух города, и Таля, охнув, быстро засунула ее обратно в карету, плотно затворив окна.
        Они проехали по площади и свернули в одну из темных узких улиц. Черные монолитные кубы окружили их, безмолвно нависая над каретой.
        - Это что, дома? - тихо спросила Латте.
        Таля кивнула.
        - А окна где?
        - Окна? Нам не нужны окна. Мы не нуждаемся в свежем воздухе, которого нет, нам не грозят болезни легких, а любоваться таким видом из окна я бы не хотела…
        - А вход где?
        - Сбоку или с крыши.
        Словно подтверждая ее слова, к крыше одного из кубов подлетела большая летучая мышь и, приняв человеческий облик, исчезла в доме.
        Кубы закончились, они выехали на ровное пространство, которое было все покрыто… открытыми могилами, в которых виднелись крышки гробов.
        - Вот и кладбище, - произнесла Таля.
        Латте смотрела на бесчисленные разверстые пасти могил с благоговейным ужасом, чувствуя, как колотится ее сердце. Вдруг она взвизгнула: во втором от них ряду внезапно открылась крышка гроба, и из него выбрался молодой, очень бледный юноша, одетый во все черное. Он захлопнул гроб и отправился куда-то вдоль рядов могил.
        - Пошел на работу, - спокойно констатировала Таля.
        - А почему могилы открыты? И где кресты, цветы и памятники? - прошептала Латте, не сводя глаз с только что покинутой могилы.
        - Ну какие нам кресты? - рассмеялась Таля. - А цветы зачем? В могилах лежат гробы, где вампиры спят. По сути, нам нужен только гроб. Просто у низших, рабочих вампиров гробы - в открытых могилах, у тех, кто родом знатнее, - в этих кубах, а у высших - в замках, вот и все. Закапывать могилы нет смысла. Ты же не заваливаешь дом камнями, когда уходишь по делам, а красть чужой гроб у нас не принято.
        Из дальней могилы вышла такая же бледная девушка, во всем черном, и, закрыв свой гроб, удалилась вслед за юношей.
        - Из интересного у нас остался только мой лучший замок, - сказала Таля.
        Карета проехала все могилы и повернула на следующую улицу, как две капли воды похожую на первую.
        - На фабрику крови мы не пойдем, там смотреть абсолютно нечего. Кроме того, у нас не принято водить туда экскурсии, - Таля натянуто улыбнулась и отвела глаза от Латте, словно пытаясь что-то скрыть от подруги.
        Они медленно ехали по узким мрачным улицам, пока вновь не оказались на площади. Гуляющих прибавилось, появились другие кареты, стоящие по краям улиц, а также плоские низкие постаменты, на которых Латте увидела бокалы разных форм с темной жидкостью. Карета остановилась. Извинившись, Таля выскользнула наружу и, подойдя к напиткам, осушила три бокала. Затем тщательно вытерла губы алым платком, вынутым из-за корсажа платья, и, довольная, вернулась в нутро кареты. Они продолжили путь.
        Как только выехали за ворота города, Рэн громко что-то крикнул - и лошадиные тени помчались с сумасшедшей скоростью. За окном вновь замелькали мертвые поля и леса.
        Латте уже порядком устала, несмотря на то что совсем не выходила из кареты.
        Неожиданно перед глазами у нее все поплыло, и незаметно для себя она задремала…
        2
        - Девочка моя! Латте!!! Малышка! - знакомый ласковый голос, в котором явно сквозило беспокойство, снова и снова будил ее.
        Латте с трудом открыла тяжелые веки и попыталась сфокусироваться на Тале.
        - Уже приехали в замок? - едва ворочая языком, спросила она.
        - Уже приехали ко мне, в госпиталь, - ответил знакомый голос, и Латте с удивлением увидела Нату Ди.
        Превозмогая дикую боль в голове, Латте поводила глазами. Она лежала на кровати, соседней с кроватью Агамеды, которая с тревогой наблюдала за ней, откинувшись на высокие подушки. Две смешные собаки Наты Ди Ваниль и Кимберли сидели возле кровати, готовые в любой момент сорваться с места для оказания помощи. Тележка и чемоданчик стояли в углу. Латте скосила глаза в другую сторону - шторки на кровати Ровэн были по-прежнему наглухо задернуты. Латте попыталась вдохнуть, но почувствовала сильную боль в груди и закашлялась.
        - Вот, дорогая, выпей, - Ната Ди протянула Латте маленькую ложечку, в которой искрилась прозрачная жидкость.
        Латте приняла лекарство и закрыла глаза. По телу начало разливаться тепло, боль начала уходить.
        Таля ворвалась в палату, словно рыже-бирюзовый вихрь, следом за ней вбежала Эллейн.
        - Тсссс! - Ната Ди перехватила группу поддержки на пороге и приложила палец к губам. - Уже все хорошо. Она пришла в себя и выпила зелье.
        Опровергая ее слова, Латте снова зашлась в тяжелом лающем кашле.
        - Я не понимаю… - Таля выглядела растерянно. - На нее не подействовало мое заклинание!
        Эллейн подошла и села на краешек кровати Латте.
        - Дай мне руку! - велела она.
        Латте протянула ладонь. Эллейн взяла ее и тихо что-то зашептала. Латте почувствовала, как ее тело заполняет нега. Она сразу же расслабилась и буквально растеклась по кровати. Белый яркий свет начал исходить от Эллейн, усиливаясь все больше и больше.
        - Закройте глаза, живые, - тихо произнесла Эллейн.
        Латте и Агамеда зажмурились. Ната Ди развернула собак и прижала их к себе. Вскоре в яркое свечение погрузилась вся кровать Латте. Она чувствовала его всей кожей, словно медленно окуналась в теплую воду.
        Таля, не двигаясь, следила за белоснежным свечением Ангела. Вот оно достигло кровати Агамеды, и та счастливо вздохнула, ощутив его на себе. Свет заполнял комнату. Искристый и теплый, он дошел до Ровэн, и ее наглухо закрытая шторами кровать скрылась из вида. Эллейн чуть пошатнулась, по ее лицу начала разливаться мертвенная бледность. Таля пыталась позвать ее, но, к своему ужасу, не смогла выдавить из себя ни звука. Она хотела подбежать к Эллейн и накрыть ее покрывалом со свободной кровати, чтобы прервать свечение, которое уже явно отнимало силы у Ангела, но не смогла сдвинуться с места. Яркий белый свет начал изливаться из окна госпиталя…
        Неморино появилась, словно из воздуха. Она схватила то самое покрывало, набросила его на Эллейн и, подхватив обмякшее тело, положила на свободную кровать.
        - Ну, знаете, вы мне угробите Ангела и без Черного Мага! - сердито произнесла она, сдвинув к переносице брови.
        Ната Ди охнула и засуетилась вокруг Эллейн. Таля подвигала руками, затем ногами, подошла к кровати Латте и села на краешек.
        - Она сама, - прошептала Агамеда. Все ее раны и царапины затянулись без следа, а волосы, словно только что вымытые, лежали мягкими золотистыми волнами.
        - Конечно, сама, - вздохнула Неморино. - Она всегда сама. Готова отдать всю себя. Только не умеет остановиться. Живые этого не видят, так как закрывают глаза, чтобы не ослепнуть, а мертвые не могут двигаться.
        Латте попробовала глубоко вдохнуть и поняла, что может это сделать! Чистый морской воздух наполнил ее легкие.
        - Эллейн вылечила меня, - прошептала Латте. - Я могу дышать!
        Из закрытой шторками кровати послышался тихий вздох, потом стон. Все замерли.
        - Ваниль! Кимберли! Сюда! - позвала Ната Ди. Одна из собак тут же подхватила чемоданчик, вторая потянула зубами за веревочную ручку тележку, и вся троица исчезла за шторками у Ровэн.
        Неморино повернулась к Латте.
        - Надеюсь, этот урок пойдет тебе на пользу, - строго сказала она. - Слушать старших и не лезть туда, куда говорят не лезть. А теперь - марш за стол! Хороший горячий ужин - это то, что тебе нужно.
        Латте молча вылезла из больничной кровати и послушно поплелась на кухню. Таля пошла за ней.
        В кухне царило оживление.
        Ярко-малиновая Ксю что-то с жаром рассказывала собравшимся за столом, отчаянно жестикулируя тонкими лапками. Иногда она отвлекалась, чтобы быстро выловить из вазы, стоящей на столе, овальный оранжевый фрукт, и продолжала рассказ. Большая черная кошка и черно-белая медведица кивали, слушая ее, иногда поддакивая. Рассказ Ксю внимательно слушали Неонел, Тори, Еж, Злой, Инфернальная, Заяц Бо и Лягушалка.
        У окна, по очереди выдергивая из стога пучки сена, стояли пегас Дьюла и единорог ДэПэКа. Над ними, на сквозняке, висела летучая мышь Эльза. В углу два счастливых одинаковых долгоносика сидели рядом, обнявшись длинными носами, а возле входа в мир сатинопусов молча дрались демонята. Над ними нависало щупальце с присосками, которое периодически ощупывало детей, видимо, проверяя их целостность. Во время проверки оба демоненка дружно впивались зубами и когтями в щупальце, которое уже было наполовину покрыто царапинами и укусами. Щупальце извивалось от боли, но самоотверженно продолжало нести вахту.
        Латте и Таля сели за стол. Заяц Бо тут же положил Латте на тарелку целую гору тушеного мяса и овощей и снова повернулся к Ксю.
        - И тут я поняла, что вижу Алекса! - затараторила Ксю, быстро расправившись с очередным фруктом. - А рядом еще кого-то, в длинном алом плаще!
        - Довольно странное место для встречи, - промурлыкала Китья.
        - Согласен, - произнес Злой, задумчиво гоняя по тарелке маленькую картошину.
        Он взглянул на Ежа, который с удовольствием вгрызался в сочный кусок жареного мяса.
        - Я думаю, что в Тизас теперь пойдем мы, а Ксю покажет нам в прошлом этого, в алом плаще.
        Ксю испуганно взглянула на Злого, потом на Китью и стала светло-серой.
        - Обещаю, что в этот раз я тебя не потеряю, - смущенно сказал Злой, а Ксю стала черной и нервно сжала свою чашку.
        Неморино спустилась в кухню, растащила детей и усадила их за стол. Потом достала большую бутыль с мутной жидкостью и протерла раны на щупальце, которое, растерзанное, уже бессильно лежало на полу. Она прошептала что-то под нос, раны затянулись, и щупальце радостно заколыхалось в воздухе.
        Снаружи послышался шум мощных крыльев, и в окне появилась драконья голова. Пилигрим зашел в дверь, поприветствовал всех и присоединился к ужину. Неморино взяла большой котел, в котором вкусно побулькивало варево, подошла к Бранке и вылила мясное рагу в драконью пасть. Бранка зажмурилась от удовольствия.
        Смеркалось. Таля вышла из-за стола и поманила за собой Латте. Они вышли из Хижины и пошли вдоль морского прибоя. Долгое время они молчали.
        - Прости меня, - наконец не выдержала Таля. - Я не понимаю, почему мое заклинание для очистки воздуха на тебя не подействовало.
        - И ты прости, - откликнулась Латте. - Неморино права, мне рано было идти в Дракор.
        Так же молча они пошли дальше. Далеко впереди замаячили две фигуры, которые не торопясь шли им навстречу по морскому берегу.
        - Зоар рассказывает Эллейн про замок, - грустно произнесла Таля. - Даже страшно представить, что там творится.
        - Ты нас здорово напугала, юная леди, - Зоар слегка поклонился, когда они поравнялись. - Леди Тэйлани выбежала из портала с тобой на руках. Никто не ожидал такого исхода от первого путешествия.
        - На нее не подействовала мое заклинание, - тихо произнесла Таля. - И я не знаю почему.
        Латте снова поблагодарила Эллейн за чудесное исцеление. Все вместе они пошли обратно к Хижине. Пора было идти спать, и Латте впервые за этот день вспомнила свой сон про хозяина замка. Придет ли он в ее сон и сегодня? И кто этот молодой красивый парень?
        Она рассеянно попрощалась и пошла к себе в комнату.
        - Ты очень доверчивая, Латте, - хозяин замка не замедлил появиться, едва Латте погрузилась в сон. - Откуда ты знаешь, что Эллейн настоящий ангел?
        Он взял руки Латте в свои и насквозь прожег ее взглядом.
        - То, что говорят тебе обитатели Хижины, просто уловка. У ангелов есть крылья! А ты видела крылья у Эллейн? Тебя ловко обводят вокруг пальца, а ты веришь всему, что видишь. Хотя на самом деле эта Хижина лишь шайка балаганных фокусников!
        Он улыбнулся.
        - Пусть Эллейн покажет крылья! Пусть докажет тебе, что она ангел…
        Он повернулся и медленно пошел прочь.
        - Стой! Стой! - закричала Латте. - Скажи, кто ты?
        Но она была уже одна. Стояла на башне неизвестного замка, под стенами которого яростно гуляли высокие волны.
        3. Хроники Кенберра
        Латте проснулась рано утром и через пустую Кухню вышла к морю. Лучше всего было купаться, когда половина обитателей дома еще мирно спала или путешествовала по другим мирам. Она поплавала, разложила красивыми волнами ракушки на берегу и вернулась в Хижину, где уже началось утреннее оживление. Неморино сновала по Кухне, сервируя завтрак, ей помогали Злой и Еж.
        - Эльза, ты можешь после завтрака поговорить со мной в библиотеке? - поприветствовав всех собравшихся за утренним столом, Латте подошла к летучей мышке, которую кормил заяц Бо, перевернув мышь вверх головой. Эльза кивнула, на секунду отведя перепончатым крылом от своей мордочки ложку с мелко нарезанными фруктами.
        - Садись, дорогая, все остынет! - Неморино проворно поставила перед Латте тарелку с кашей, чашку и кофейник.
        Латте села рядом с Эллейн. Принцесса Кенберра с удовольствием смаковала травяной чай. Сегодня на ней было светло-зеленое платье, а свои короткие волосы она подвязала белой лентой. Длинный бархатный хобот просунулся между ними, и Эллейн отдала ему заварное пирожное. Нос исчез, унося сладость, и тут же высунулся другой нос, как две капли воды похожий на первый. Рим и Рум наслаждались завтраком, сидя под столом.
        - А почему они спрятались? - спросила Латте, и тут же измазанный в креме хобот вынырнул из-под стола и чмокнул ее в щеку.
        Эллейн рассмеялась и вытерла щеку Латте белым кружевным платком. Второй нос чмокнул Эллейн, стянул наугад большой желтый фрукт и исчез.
        - Балуются они. Играют в домик.
        Латте налила себе кофе, добавила молока и запустила ложку в кашу.
        - Эллейн, а у тебя есть крылья? - спросила она.
        За столом тут же воцарилась зловещая тишина. Латте увидела странные недобрые взгляды, а из угла сатинопусов начало вытягиваться длинное щупальце, которое протянулось через всю кухню и зависло рядом с Латте. Неморино замерла, как статуя, не донеся очередной кофейник до стола.
        - Она просто спросила, - Эллейн обняла притихшую испуганную девочку, словно хотела защитить ее от щупальца и от других обитателей Хижины.
        - Это не тот вопрос, который стоит задавать здесь, - Неморино поставила кофейник и скрестила руки на груди. Одна из ее рук быстро покрывалась чешуей, а длинные когти уже заменили некогда изящные пальцы. Страж готовился защищать Ангела.
        - Есть, милая, но увидеть их можно лишь в двух мирах. Здесь для крыльев мне пока не хватает силы, - Эллейн улыбнулась Латте.
        По кухне пронесся легкий ветерок, послышался шелест листвы, все снова заулыбались, щупальце сатинопуса исчезло в Сангаре.
        - И в эти миры ходить нельзя! - громогласно объявила Хозяйка Хижины.
        Все вернулись к завтраку и прерванным разговорам. На лестнице и из порталов то и дело появлялись новые Хранители. Они приветствовали всех и присоединялись к трапезе.
        - В Тизасе созрели плоды часового дерева, можно сходить группой и принести на всех…
        - Греннор погряз в дождях, там можно только плавать…
        - Так вот я снова зашел в гости к Газару, ему, бедняге, скучно…
        Латте ловила обрывки фраз, но не совсем понимала, о чем идет речь. Эллейн закончила завтрак и удалилась к морю, за ней отправились Зоар и оба смешных носастика. Риммель и Руммель меньше всего были похожи на отважных воинов. Видя их, Латте постоянно удивлялась той роли, которую они играли на поле боя.
        - Пошли! - Эльза пронеслась мимо нее и взлетела на второй этаж.
        Латте бросилась догонять мышь.
        Резные двери библиотеки были распахнуты настежь. Уже в коридоре Латте увидела нескончаемые стеллажи, уходящие в глубину гигантской комнаты. Эльза схватила со стеллажа свиток, подлетела к раскрытому окну и повисла на сквозняке. Она развернула свиток тонкими пальчиками, расположенными на кончиках ее крыльев, и вопросительно взглянула на Латте.
        - Я тебя слушаю.
        - Эльза, а как выглядит Алекс?
        - Никто не знает, как выглядит Черный Маг сейчас, даже его сестра. Когда они в последний раз виделись, он носил маску и плащ с большим капюшоном, - тихо прошелестел голос сзади Латте.
        Латте обернулась, но никого не увидела.
        - У нас есть портрет маленького Алекса, - продолжил тот же голос, и внезапно перед Латте прямо из книг появилась девушка.
        Латте охнула и прижалась спиной к стеллажу.
        - Тебе не кажется, что после всего, что ты здесь уже увидела и узнала, пугаться самого обыкновенного безобидного призрака просто смешно! - прозрачная девушка в длинном роскошном платье покачала призрачной головой. - Я - Эллия, будем знакомы.
        Латте сделала реверанс и назвала себя. Эллия нырнула в книги и сразу же появилась с туго свернутым полотном, перевязанным старой потрепанной ленточкой.
        Она развернула портрет, и Латте увидела маленького мальчика. Льняные кудряшки его растрепались, он смеялся, глядя на художника. Его темные глаза, так похожие на глаза Эллейн, светились счастьем и любовью. Мальчика держала на руках удивительно красивая молодая женщина с длинными иссиня-черными волосами и ярко-синими глазами. Она улыбалась, обнимая сына. Это был портрет Алекса, сына Рагнадара Кенберрийского, прозванного в народе Рагнадаром Гордым, с его матерью - Каталиной Кенберрийской.
        - Алекс с рождения был серым, - со вздохом сказала Эллия.
        - Серым?
        - Серая душа может со временем выбирать свой путь. Она может выбрать путь Света или Тьмы. Эллейн же всегда, с самого появления на свет, была светлой. Светлая душа никогда не сможет стать серой, а тем более темной.
        Эллия снова нырнула в стеллаж и появилась с новым полотном. На нем - маленькая черноволосая девочка в пышном голубом платье сидела на богато украшенном резьбой стуле, сложив ручки на коленях. За стулом стоял молодой юноша. Светлые волосы его были тщательно уложены, без малейшего намека на кудри, а лицо скрывала полотняная маска.
        - Алекс перенес тяжелую болезнь, его лицо было обезображено. Сначала он носил маску, затем начал прибегать к серьезному гриму. В гриме он появлялся настоящим красавцем, но ни одного полотна с того времени не сохранилось. Все они пропали сразу же после того, как Алекс убил мать.
        Латте ахнула, почувствовав, как куда-то вниз ухнуло ее сердце. Она снова посмотрела на портрет Каталины с сыном. Могла ли тогда эта счастливая мать даже подумать о том, что вырастет из смеющегося кудрявого ангелочка. Эллия пронеслась по воздуху в дальний угол библиотеки, который скрывался в тумане. Затем вернулась, неся огромный древний фолиант. Она открыла его на закладке, и Латте увидела картинку, которая изображала замок из ее снов.
        - Каталина Кенберрийская была сброшена сыном с башни замка, на следующий день после грандиозного бала, - призрак замолчал, покачиваясь в воздухе.
        Латте почувствовала мороз, сковавший ее нутро.
        - Это видела Эллейн, но она не смогла помешать Алексу. Она была совсем юной и не могла справиться с молодым и сильным мужчиной. После гибели матери Алекс заточил Эллейн в той самой башне и держал там до тех пор, пока не пришло время для приготовления зелья, - Эллия помолчала, а затем продолжила. - Трижды родится в мирах Белый Ангел и трижды надобно приготовить зелье. Когда они будут готовы, следует провести обряд, тогда Великие и Вечные заснут. И рухнет Мироздание, Тьма и Хаос воцарятся во всех Мирах, а изготовивший зелье и проведший обряд станет Полновластным Властелином Нового Мира.
        Эллия вздохнула и замолчала.
        - А что же отец Алекса? - осторожно поинтересовалась Латте.
        - Алекс послал к отцу вестников. Они сообщили ему о том, что, не выдержав долгой разлуки с мужем, Каталина покончила с собой, а Эллейн от горя сошла с ума и пришлось ее заточить в башне. Рагнадар, потеряв голову, помчался с вестниками домой. Когда и как они его убили - неизвестно. Должно быть, во сне. Повелитель Кенберра был опытным и сильным воином, просто так он бы не простился с жизнью. Расправившись с родными, Алекс превратил цветущий и прекрасный Кенберр в царство ужаса и боли.
        - А Великие и Вечные? - спросила Латте. - Как они могли допустить такое?
        Эллия скатала оба полотна в трубочки и перевязала их лентами. Затем молча унесла картины на место.
        - Великие и Вечные очень-очень древние. Именно они когда-то давно-давно создали все Миры, - она вынырнула из стеллажа перед Латте и показала маленькую металлическую гравюру.
        - Это Бог из Египта, - Латте была поражена. - Это Тот! Я видела его на картинке и читала про него.
        Эллия кивнула.
        - Боги Египта и других стран Терраса намного старше, чем о них принято думать. Великие и Вечные иногда ходят по мирам и становятся их Богами. Они учат молодые миры многим полезным вещам. Однако, присягнув Тьме, Алекс вывел Кенберр на другой уровень. Великие и Вечные не могут увидеть то, что творится в Мирах, которые принадлежат Вечным и Проклятым.
        - А это кто?
        Когда создавались миры, Великие и Вечные раскололись на два лагеря. Одни хотели цветущих садов, жизни, полной добра и любви, а другие считали, что это неинтересно. Развязалась война, в ходе которой многие миры, только что созданные, были разрушены, но силы были равны. И когда Великие и Вечные увидели, что натворили, ужас обуял их. Для спасения оставшихся миров они отдали несколько тем, другим. И сделали так, чтобы не видеть ничего из того, что происходит в мирах, которые присягнули Тьме. Однако Вечные и Проклятые прекрасно могут наблюдать за цветущими мирами и прибирать их в свою копилку.
        - Значит, если Алекс станет полновластным властелином нового мира, Вечные и Проклятые…
        - Останутся только они, - кивнула Эллия. - Великие и Вечные будут уничтожены навсегда.
        4. Ранрог
        Оглушенная тем, что она услышала в библиотеке, Латте спустилась в кухню, где Неморино в одиночестве заканчивала укладку крагов в банки. Целый взвод полных банок уже стоял на полу.
        - Все уже ушли? - спросила Латте.
        Неморино кивнула.
        - Дорогая, ты не поможешь мне? - она протянула Латте маленькую сахарницу. - Будь добра, засыпь шестьдесят банок сахаром, а остальные залей маринадом. Он на плите.
        Латте покрутила миниатюрную сахарницу, с сомнением посмотрев на большие банки с пауками. Из такой сахарницы можно было посыпать пару ног крага, но никак не банку в десяток литров.
        - Ну-ну, дорогая, - рассмеялась Неморино, - смелее! Вспомни свой шкаф или библиотеку.
        Латте взяла сахарницу, и работа закипела. Покончив с засахаренными пауками, Латте взяла маленький котелок, зачерпнула им маринад из гигантского котла, стоящего на плите, и быстро залила все оставшиеся банки. И сахарница, и котелок оказались бездонными.
        Покончив с последней банкой, Неморино сварила душистый кофе и села за маленький столик, кивнув Латте на соседний стул.
        - Неморино, а почему с тобой живут вампиры и оборотни? Разве они не принадлежат темной стороне? - Латте с удовольствием отхлебнула кофе и зажмурилась, смакуя его вкус. Огромное щупальце переместилось по кухне, захватило тарелку с бутербродами, поставило ее на столик Неморино и заколыхалось рядом в ожидании.
        - Ты опять будешь болеть! - Неморино строго посмотрела на щупальце. Щупальце заколыхалось в воздухе, соглашаясь с Хозяйкой Хижины, стянуло пару бутербродов с тарелки и, извиваясь, исчезло в туманной части комнаты.
        - Вот так всегда, - Неморино печально посмотрела вслед щупальцу. - А ведь ему нельзя еду из этого измерения! Но сатинопусы просто обожают бутерброды с маслом и сыром. Их даже не останавливает то, что потом им будет плохо.
        Неморино встала и начала варить мягкий настой из трав.
        - Так что ты сказала, дорогая? - Неморино взяла из воздуха пучок сухой душистой травы и кинула его в воду. - Вампиры и оборотни в сказках твоего мира, безусловно, злобные порождения тьмы, но на самом деле они давно не причиняют никому вреда. И более того, уже давно синтезировали кровь. Современные вампиры и оборотни не знают ни вида, ни запаха чистой крови. Поэтому несчастные случаи исключены, но абсолютно в любом подвиде могут появиться темные души. Об этом стоит помнить.
        - А можно мне снова взглянуть на другой мир? - Латте с замиранием сердца посмотрела в туманный угол кухни.
        - Туда, где живут сатинопусы, нельзя. Ты знаешь, что воздух там напоен ядовитыми испарениями, а кислорода катастрофически мало.
        - А ты? Ты можешь находиться в мире сатинопусов в виде Стража? - Латте с любопытством посмотрела на юную красавицу.
        Неморино кивнула.
        - Сангар - мир без красоты, а эти ужасные болота, - Хозяйку Хижины передернуло. - Но мы не выбираем место появления на свет. В каком-то смысле я люблю Сангар. Хотя жить в доме на берегу моря гораздо приятнее.
        Она задумалась.
        - Куда бы тебя отправить, - Неморино скользнула взглядом по кухне и просияла. - Ранрог! Заодно погостишь у Газара! И отнесешь ему гостинцы.
        - А там страшно? - Латте вспомнила Дракор и поежилась.
        - Абсолютно нет! Прекрасный, теплый и добрый мир! - Неморино подошла к стене и поставила портал.
        Латте почувствовала, как ее захлестывает волнение. Она не в силах была произнести ни слова, пока в стене загорался путь в Ранрог.
        - Чего тебя понесло в Дракор, - ворчала Хозяйка Хижины, укладывая выпечку и два термоса с кофе в большую корзину. - Холод, мрак, сырость, ни травинки, ни цветочка, ни веточки! Дышать тяжело, смотреть особо нечего! Столько прекрасных миров, а ее понесло в Дракор!
        Латте взяла в руки большую, но очень легкую корзину, зажмурилась и шагнула в портал. Ее окутала тишина. Потом послышались нежные, по-видимому, птичьи трели. Латте приоткрыла один глаз, готовая после Дракора ко всему.
        Она стояла посреди залитой солнцем лужайки. Трава синего цвета, деревья с оранжевыми и синими листьями, разноцветные цветы и бутоны, а где-то неподалеку слышался колокольный звон. На ветках сидели маленькие яркие пушистые шарики всех цветов радуги, с большими глазами. Из крошечных, вытянутых в трубочку ротиков лились те самые нежные трели, которые Латте приняла за пение птиц. Она протянула руку к ближайшим пушистикам, и один из них проворно перебежал по ветке и устроился на ладони у девочки.
        - Пиииинь? - вопросительно пискнуло сиреневое, в желтую крапинку, существо, с интересом взглянув на нее.
        Латте осторожно потрогала забавный лупоглазый шарик.
        - Ты такой хорошенький и мягкий, как шелковый, - улыбнулась девочка.
        - Пииииииииинннь! - согласился пушистик.
        Латте протянула руку к ветке, чтобы вернуть малыша на место, но он вдруг подпрыгнул, развернул тонкие прозрачные крылья и завис над ней. Рядом с Латте с тихим щелчком раскрылся большой крапчатый цветок с алой серединкой. Она замерла от восторга! Рядом, с таким же звуком, появился второй цветок, ярко-зеленый, в белую полоску. Девочке очень захотелось лечь на этой полянке и, расслабившись, наблюдать за тем, как расцветают растения Ранрога, но пора было идти дальше. Она пошла в сторону, откуда слышался звон колокола. Видимо, там было поселение. Пушистый шарик полетел за ней.
        Маленькая деревня приютилась у края огромного холма. Десяток домиков и одна церквушка.
        Вокруг нее, на полях, паслись большие серые животные, издали очень похожие на слонов, которых Латте тоже видела на картинках. Подойдя поближе, она поняла, что это все что угодно, но только не слон! Восемь толстых ног-колонн держали огромное тело! Осьминоги? Голов у существ не было. Ушей тоже. Прямо из туловища рос длинный хобот. Большие сиреневые влажные глаза, расположенные по бокам туши, проворачивались в глазницах вокруг своей оси, обозревая окрестности. Слононоги бродили вокруг поселения. Казалось, что они ели траву, но, приглядевшись, Латте поняла, что они всасывали длинными хоботами что-то из воды. Деревня была окружена очень мелким водоемом, в котором росли синие водоросли и шныряли мелкие водяные существа.
        Узенькая тропинка, петляя по пастбищу, уходила внутрь деревни. Латте побежала по ней, стремясь поскорее увидеть жителей этого Мира. Она подняла голову, чтобы разглядеть макушку колокольни, и увидела, что на небе три солнца!
        Один из слононогов заинтересовался гостьей и пошел ей навстречу. Он был такой огромный, что Латте испугалась и бросилась бежать в поселение со всех ног. Сзади послышался тяжелый топот, слононог не хотел упускать добычу.
        Крича от ужаса, Латте вбежала в деревню. Вокруг не было ни души. Она подбежала к колокольне и забарабанила кулачками в дверь. За дверью послышались шаркающие шаги, и она открылась. Сухонький старичок стоял на пороге. Латте взвизгнула и проскочила мимо старичка в прохладную полутьму здания. Пушистый шарик на мгновение завис над жителем этого Мира, а потом сел ему на плечо.
        Старичок что-то закричал, и топот прекратился. Латте выглянула из-за двери. Слононог, громко урча, как огромный кот, гладил старичка по голове своим хоботом. Старичок ласково проворковал что-то, огромная туша повернулась и зашагала снова на пастбище.
        Старичок повернулся к Латте и что-то спросил у нее на своем наречии. Латте пожала плечами, этого языка она не знала. Житель Мира очень пристально посмотрел на гостью. Латте показалось, что в ее голове открылась маленькая дверца и туда кто-то зашел. Через секунду гость покинул ее мозг и она услышала нормальный земной язык.
        - Скифы не кусаются, - старичок улыбнулся и указал рукой в сторону пастбища.
        - Скифы? - Латте уже оправилась от страха и теперь была готова узнать о новом, неведомом ей доселе мире.
        - Эти животные для нас то же, что для вас коровы и лошади, - продолжал хозяин церкви. Кэрли еще очень мал, а потому любопытен. Он хотел с тобой поиграть или выпросить что-нибудь вкусненькое. Ты побежала, он решил, что ты с ним так играешь, вот и помчался догонять.
        Латте успокоилась.
        - Меня зовут Латте, - она сделала изящный реверанс.
        - Газар, - старичок еле заметно поклонился. - А это пискун.
        Он протянул руку и пощекотал сиреневый пушистый шарик. Пискун разразился мелодичной трелью.
        - Пискун?
        - Так их назвал первый из Хранителей, кто пришел сюда. У нас этот вид называется йоль.
        - Неморино просила Вам кланяться и передала вот это, - Латте протянула старичку корзинку с выпечкой и кофе.
        Газар рассыпался в благодарностях.
        - Я очень люблю, когда ко мне приходят гости да еще приносят от Неморино гостинцы. Мне одному очень одиноко, - он поставил корзинку на скамейку и сделал приглашающий жест на улицу.
        Они вышли из церкви, и теперь, на свету, Латте увидела, что Газар не такой уж обыкновенный старичок. Его кожа была светло-зеленого цвета, глаза не имели век, а на его руках Латте увидела перепонки.
        - Вы плаваете? Вы водные жители? Ваша планета полна воды? - Латте с удивлением осмотрелась вокруг, но воды не было нигде, не считая мелкого пастбища для скифов.
        - Да, мы живем в воде. Пока мы молоды, вода необходима нам, как тебе воздух. Мы выходим на берег лишь ночью, садимся на скифов и едем по домам. А утром возвращаемся обратно. Когда мы стареем, вода нам уже не нужна и мы живем, как обычные люди твоего мира.
        Газар улыбнулся, снова зашел в церковь и снял со стены громадную упряжь.
        - Ну, поехали, я покажу тебе наш мир!
        Они прошли на пастбище. Увидев старичка, скифы направились к нему, протягивая хоботы.
        - Хотят прогуляться до моря, и каждый просит, чтобы я выбрал именно его.
        Выбор Газара пал на самого рослого скифа, и старичок быстро оседлал его. Скиф обвил Латте за талию мягким хоботом и поднял ее к себе на спину, да так быстро, что она даже не успела испугаться. Затем пришла очередь Газара. Устроившись на спине своего зверя, он что-то сказал нараспев, и скиф двинулся вперед неспешным шагом. Йоль взлетел вверх, а затем нашел уютное местечко на плече у девочки.
        Газар говорил и говорил. Он рассказывал о том, как чудесно жить под водой. Рассказывал о рождении своего любимца, скифа Кэрли, который появился ночью из большого кожистого яйца, и о том, как ему тоскливо ждать остальных целый долгий день в одиночестве. Он даже рассказал о своей жене, которая была моложе его на пятьдесят лет и потому жила в воде вместе с остальными.
        Быстрее, чем увидела, Латте почувствовала пьянящий запах моря! Они обогнули большой холм, Газар что-то крикнул на своем языке, и скиф вдруг помчался тяжелым галопом. До моря доехали быстро.
        В волнах Латте увидела множество огромных рыб. Они ныряли и носились косяками. Приглядевшись, Латте поняла, что это люди!
        - Газар, и вы все время проводите в воде? Вы же должны что-то есть! - Латте удивленно взглянула на старика.
        - Мы едим рыбу, - Газар потрепал Латте по плечу. - Наш мир живой. Мы купаемся весь день в волнах и едим рыбу и водоросли. Наша молодость беспечна! Лишь под старость, когда мы уже не нуждаемся в воде, мы начинаем страдать от скуки и делать то, что делают в других мирах. Я построил церковь. Кто-то начинает что-то выращивать, кто-то изобретает порой ненужные вещи. У нас нет того, что приносило бы вред природе. Мы ее часть и живем с ней в гармонии.
        Латте молчала. Ранрог ей нравился, он был наполнен покоем и радостью.
        - А где же скифы, которые отвозят вас обратно домой? - Она удивленно покрутила головой, словно скифы могли вынырнуть из морских пучин или выбраться из песка.
        - Они пока пасутся возле деревни, - Газар направил скифа вдоль кромки моря.
        Скиф несся по полосе прибоя, поднимая тучи разноцветных брызг, которые переливались в лучах трех солнц.
        - Скифы очень умные, они сами бегут к морю, когда наступает вечер, и забирают хозяев.
        Латте наслаждалась прогулкой верхом на диковинном звере. Все ужасы, которые она услышала утром в библиотеке, словно растворились в мириадах водных брызг, которые поднимал их удивительный скакун. Возвращаться в Хижину совершенно не хотелось, хотя она и соскучилась по Тале… И по Эллейн. И еще по разноцветной Ксю… И по темно-голубому зайцу, который так трогательно заботился о ней… И по Неморино. И по всем-всем-всем!
        - Мне пора, - тихо сказала она, и тут же скиф удивленно зафыркал и попятился. Перед его хоботом начало расти пятно портала.
        - Я тоже думаю, дорогая, что тебе пора! - Хозяйка Хижины вышла из портала и поклонилась Газару.
        Они перекинулись парой неизвестных фраз, пока скиф снимал хоботом Латте со спины. Йоль взлетел с плеча девочки и сел на руку к Неморино. Она привычно пощекотала его пальцем, и пискун вновь запел.
        - Фи-тю-тю! Фьють! Фьють! Фьють! - заливался йоль.
        - Я еще приду к вам, не скучайте! - пообещала Латте, а Газар улыбнулся и помахал рукой.
        - Я буду очень ждать! - крикнул он, разворачивая скифа к деревне.
        - А можно, я возьму пискуна? - спросила Латте.
        - Пиииииииинь? - йоль вопросительно посмотрел на Хозяйку Хижины, но она покачала головой.
        - Мне очень жаль, но пока нельзя. Он еще очень мал. Не переживай, это будет твой пискун, они хорошо запоминают тех, кто им понравился. Вот увидишь, в следующий раз он найдет тебя здесь.
        Она легонько подбросила йоля в воздух. Пискун быстро догнал Газара и устроился у него на плече.
        Неморино пропустила Латте в портал впереди себя, и они вышли в родную уютную Кухню, где многочисленные Хранители Мироздания уже сидели за столом.
        5
        - А вот и мы! - радостно воскликнула Неморино, появляясь с Латте из портала. - У нашей малышки появился свой пискун, и вы ни за что не угадаете, какого он цвета!
        - Ха! - фыркнул Злой. - Красный в полоску, какой же еще!
        Неморино замотала головой.
        - Следующий!
        - Зеленый в клетку? - промурлыкала Китья.
        - Нет!
        - Нуууу, значит, желтый в белый горошек, - Риммель вытянула длинный нос в сторону Неморино.
        - Нет!
        За столом воцарилась тишина.
        - Ты же не хочешь сказать, что сиреневый в полоску? - удивленно спросила черно-белая медведица Ивариша.
        - Нет! Нет! И нет! - Неморино подняла вверх палец.
        - Такого не может быть! - воскликнула Лягушалка. - Остался лишь сиреневый в желтую крапинку!
        За столом дружно захихикали.
        - А вот и да! - торжествующе сказала Неморино, и смех прервался.
        Все замолчали и уставились на Латте так, словно увидели ее впервые.
        - Невозможно, - наконец нарушил молчание Зоар. - За все время ни к одному Хранителю не подошел даже сиреневый в полоску, а уж крапчатые просто улетали!
        - Похоже, наша Латте непростая девочка, - сказал заяц Бо. - Но даже непростые девочки должны хорошо кушать.
        Он выдвинул стул рядом с собой и постучал по нему лапой. Латте села за стол. Темно-голубой заяц поставил перед ней тарелку с овощным рагу и придвинул большую чашку ароматного чая.
        - Сиреневые в полоску - необычные пискуны. Они могут летать по Мирам, - сообщила Таля, садясь по другую сторону от Латте.
        - А сиреневые в желтую крапинку найдут своего Хранителя не только в любом Мире, но и в прошлом, и в будущем. А еще сиреневые могут становиться невидимками. Это отличные разведчики и почтальоны. У Эллейн - пискун сиреневый в полоску. На то она и Ангел. Но крапчатый… - Таля удивленно повысила голос.
        Все посмотрели на Латте с нескрываемым восхищением, а она засмущалась и закрыла лицо ладонями.
        - Хватит, оставьте девочку в покое, - строго сказала Неморино.
        К счастью для Латте, в стене загорелся портал, из которого появился очень большой пушистый ярко-рыжий зад, по всей видимости, кошачий. Зад сильно дергался, хвост ходил то вправо, то влево, существо отчаянно упиралось задними лапами и что-то тянуло в кухню.
        - Ну, Сема! Как всегда! - воскликнула Неморино.
        Она подхватила создание за задние лапы и дернула. В кухню ввалился большущий, размером с доброго медведя, рыжий кот, который зубами втянул за собой колоссальный, туго набитый мешок. От последнего рывка мешок лопнул, и пол кухни усеяли яркие желто-красные плоды, формой напоминающие песочные часы.
        - За плодами часового дерева можно не идти, - сказала Неморино, оглядывая фруктовый склад.
        Она защелкала пальцами и забормотала что-то тихонько себе под нос. Все фрукты поднялись в воздух, а затем дружно, стайкой, полетели в кладовку. Два длинных бархатистых хобота отловили по большому сочному плоду, Эльза спикировала сверху и, довольная, снова повисла на окне, сжимая в лапках добычу. Ксю резко подпрыгнула вверх и, вцепившись в лакомство, свалилась в большую тарелку с бутербродами.
        Неморино со вздохом поставила на стол блюдо, полное сочных «часов».
        - Подождать нельзя, конечно же, - проворчала она, вытаскивая серую смущенную Ксю и счищая с нее паштет.
        Рыжий кот вальяжно подошел к столу и придвинул к себе большую миску сметаны.
        - Это Сема. Он - настоящий кот-баюн, - сказала Таля. - А это - Латте.
        Большой кот приветственно мяукнул и снова вернулся к еде.
        - Все ли завершили дела на сегодня? - спросила Неморино.
        Все дружно кивнули.
        - Тогда насладимся вкусом этих замечательных плодов! - Она выбрала один из фруктов и начала резать его у себя на тарелке.
        Все последовали ее примеру и похватали лакомство.
        - Плоды часового дерева названы так не только из-за формы, - прошептала Таля на ухо Латте. - Если ты думаешь, что пора немного перекусить, то, съев «часы», сильно проголодаешься, если клюешь носом - поймешь, что страшно хочешь спать. Эти плоды коварные, но безумно вкусные! Да, если ты думаешь, что хочешь… ну… туда… - Таля замялась и замолчала.
        - Леди Тэйлани хочет сказать, что если кому-то надо на горшок, то лучше посетить его до того, как есть фрукты, - спокойно объяснила Неморино, совершенно не смущаясь. - Можно взять «часы» с собой в комнаты.
        Латте покраснела и, захватив с собой блюдо с угощением, выскользнула из-за стола, пожелав всем доброй ночи. Она поднялась к себе в комнату, подготовилась ко сну, отрезала маленький кусочек «часов» и положила в рот. Яркий вкус, напоминающий одновременно смесь всех ее любимых фруктов, буквально взорвался у нее на языке. Она охнула, схватила оставшуюся часть лакомства и проглотила его в мгновение ока. И Таля, и Неморино оказались правы: ей ужасно захотелось спать. Она добрела до кровати и тут же провалилась в сон.
        - Итак, крыльев у нее нет? - Алекс Кенберрийский усмехнулся. - Я тебе говорил. Моя сестра не совсем здорова, а вся остальная компания просто забавляется, показывая различные фокусы.
        - Ты убил мать и отца и дважды убил сестру! - Латте выкрикнула ему обвинения прямо в лицо, но Алекс даже не дрогнул.
        - Ты слишком многому веришь, Латте, - тихо сказал он.
        Она закрыла пылающее лицо руками и отвернулась.
        - Посмотри на меня, Латте! - приказал он. - Посмотри на меня!
        Он отвел ее ладони от лица.
        - Они сказали, что я обезображен. Что на мне слой грима…
        Он прижал ее руку к своему лицу, и она ощутила живую теплую кожу.
        - Где уродства, Латте? Где грим? - тихо спросил он.
        Она молчала.
        - Где крылья? Пусть покажет их или признается, что лжет. Ангелов не существует, Латте…
        Он повернулся и ушел, а она проснулась от бешеного стука своего сердца и долго потом не могла уснуть, прислушиваясь во тьме к шепоту моря.
        6. Хаэттон
        Утром ее разбудил тихий стук в дверь. Латте закуталась в розовое покрывало и подошла к двери.
        - Эллейн? - удивленно протянула она, открыв дверь.
        Принцесса Кенберра проскользнула в комнату и прижала палец к губам.
        - Который час? - простонала Латте.
        - Рано еще, - Эллейн махнула рукой. - Пошли!
        - Куда?
        - Летать! - заговорщицки подмигнула ей подруга.
        - Летать? - Латте замотала головой, отгоняя сон.
        - Потом расскажу, - Эллейн нырнула в шкаф и появилась с белым коротким платьем и серебристыми туфельками.
        Латте быстро собралась. Эллейн снова прижала палец к губам и подхватила девочку на руки. Бесшумно, как тень, Ангел спустилась в кухню. Она была пуста, только сатинопусы несли свою ночную вахту. Их щупальца были растянуты по всему полу. Эллейн осторожно перешагнула через них, подошла к стене и спустила Латте на пол.
        - А куда мы идем? - тихонько спросила Латте.
        - В Хаэттон, - прошептала Эллейн.
        - А почему такая секретность?
        - Неморино ни за что не отпустит нас, а мне хочется немного размять крылья. Мы моментально вернемся, никто и не заметит.
        Портал уже разгорался в стене, когда Латте вспомнила свои сны.
        - Нет, Эллейн, туда нельзя! Там нас ждет Алекс! - запротестовала она.
        Ближайшее к ним щупальце зашевелилось и поползло к стене.
        - Не выдумывай, дорогая, Алекс не может быть в Хаэттоне, - Эллейн крепко взяла девочку за руку и вошла в портал.
        Щупальце поелозило по пустой стене и вернулось на место. Никто не заметил за большим блюдом фруктов два удивленных глаза и рыжий мех, который стал серым и пошел черными полосками.
        7
        Белоснежный песок уходил куда-то вдаль, а прямо возле ее ног плескалось теплое море. Почти как дома, только здесь и песок, и море были какие-то другие. Песок искрился и переливался, словно мириады крошечных драгоценных камней, а море было светло-зеленого цвета и абсолютно спокойное. Латте счастливо вздохнула, села на нежный шелковистый песочек и глубоко зарыла в него руки. Не хотелось даже двигаться, только сидеть здесь и смотреть на море. Она совсем забыла о том, зачем они сюда пришли. Казалось, что всю свою жизнь она провела в этом месте и никуда никогда не отлучалась.
        - Хаэттон прекрасен, не правда ли? - услышала она чей-то тихий голос и, обернувшись, обомлела.
        Испуская вокруг себя легкое свечение, перед ней стоял Ангел. Воздушные белоснежные одежды, ниспадающие пышными складками, заменили простое голубое платье, короткие волосы вновь отросли и завились крупными локонами. Над головой Эллейн парил тонкий золотой обруч, а за ее спиной Латте увидела большие белоснежные крылья.
        - Эллейн! Ты и правда Ангел! - ахнула Латте.
        Эллейн смущенно улыбнулась, расправила крылья и легко взмыла в воздух. Растянувшись на шелковистом песке, Латте любовалась подругой.
        - Полет ангела, пожалуй, самое прекрасное зрелище во всем Мироздании, - тихо произнес кто-то позади нее.
        Латте резко села, обернулась, но никого не увидела. Несколько обескураженная, она снова повернула голову к морю.
        Алекс Кенберрийский был в точности таким же, каким и приходил в ее сны. Латте увидела красивое бледное лицо аристократа, светлые прямые волосы, стянутые в хвост, высокие скулы, прямой нос и ярко-синие глаза с длинными ресницами. Он присел рядом с Латте и улыбнулся. Латте вскочила на ноги, но тут же повалилась на песок по велению одного лишь мимолетного движения брови Черного Мага.
        - Ай-яй-яй, Латте, - он покачал головой. - Разве так встречают старого друга? Не делай глупостей, мне совершенно не хочется причинять тебе боль.
        - У Эллейн есть крылья. Ангел существует! А значит, ты убил свою семью!
        Алекс перестал улыбаться.
        - Ну и что? - холодно поинтересовался он. - Это такая мелочь…
        - Мелочь?! - возмущение и негодование захлестнули девочку, как волна. - Родители и сестра - это самое дорогое, что есть в жизни!
        - Тебе-то откуда знать? - усмехнулся Черный Маг. - Ты вообще непонятно откуда взялась, у тебя никогда не было семьи. Тебе не срывали твои опыты, когда нужно было сосредоточиться, и не читали нравоучения. Лучшее в своей жизни, что я сделал, - это подарил себе полную свободу от семьи!
        Он буквально выкрикнул последние слова. Потом медленно перевел взгляд с Латте на парящего в небе Ангела.
        - Пора кончать с этим полетом, - процедил он сквозь зубы и что-то прошептал.
        Эллейн в воздухе словно врезалась с размаху в невидимую стену и, запутавшись в одеянии, кувыркаясь, полетела вниз. Латте отчаянно закричала. Слезы брызнули у нее из глаз с такой силой, что почти не намочили щек. Зачем? Зачем они сбежали сюда? Почему не послушались Неморино?!
        Эллейн свалилась к ногам брата спутанным клубком белоснежной тончайшей ткани и перьев. Волшебная сеть, опутавшая ее, светилась ярким красным цветом.
        - Нет! - Латте вскочила на ноги, подбежала к Эллейн и закрыла подругу своим телом. - Уходи!
        - У меня нет времени, Латте, отойди от сети! - велел Алекс, но девочка не шелохнулась.
        - Ты сама выбрала свою участь, я не хотел тебе зла, - поморщился Черный Маг.
        Латте сильнее прижалась к Эллейн и закрыла глаза.
        8
        Страшный рев оглушил ее, но она почувствовала, что все еще жива. Латте осторожно открыла глаза. Огромный портал, казалось, расколол этот мир надвое. Страж с оглушительным рыком львиной и драконьей голов нанес мощный удар длинным шипастым хвостом по Черному Магу. Алекс успел увернуться. Он отскочил на шаг назад и, обернувшись Черным драконом поистине колоссального размера, взмыл в воздух и выпустил из пасти длинный язык пламени, опаливший орлиную голову Стража. Он был такой огромный, что мог бы закрыть одним своим крылом всю Хижину! Драконья голова Стража выплюнула в сторону Черного дракона большой огненный шар, который, шипя и разбрасывая искры, врезался тому в бок. Рев раненых чудовищ едва не разорвал барабанные перепонки Латте, и она зажала уши руками.
        Новый портал, открывшийся на Хаэттоне, изрыгнул из себя целую армию жутких монстров. Внешне они походили на людей, но их глаза и рты были крепко зашиты черными нитками. Такие же грубые швы змеились по частям тела, которые выглядывали кое-где из кожаных доспехов. Словно безумный мастер игрушек пытался создать свои шедевры из нескольких существ или украсить их черной вышивкой. Алекс Кенберрийский хорошо подготовил свою армию. Все они четко держали строй, были вооружены буквально «до зубов», и каждый прикрывался большим деревянным прямоугольным щитом, усиленным кованными железными полосами.
        Будто очнувшись от кошмарного сна, Латте попыталась порвать сеть, спеленавшую Эллейн, но все ее попытки были тщетны.
        Захлопали мощные крылья. Страж поднялся в воздух, и два монстра начали биться над морем. Они рвали друг друга когтями и зубами, хлестали тяжелыми хвостами и жгли огнем. Из их ран в спокойное море Хаэттона лилась темная тягучая кровь, и вода в тех местах вскипала и бурлила, словно у нерадивой хозяйки, которая забыла на огне кастрюльку с варевом.
        Из портала Хижины появились Хранители. Смешные Рим и Рум моментально сцепились друг с другом, спрятав сплетенные хвосты, головы и бархатные носы внутрь большого живого клубка. Они запыхтели, и клубок на глазах у Латте вырос в несколько раз, а странная шерсть зверьков превратилась в длинные острые иглы. Зоар громко выкрикнул заклинание, и катунны мгновенно, набрав сумасшедшую скорость, разрезали армию противника, словно подогретый нож масло, разделив врагов на две половины. Испуская стоны и мычание, безликие монстры нанизывались на иглы катуннов и, соскальзывая с них, оставались лежать на поле боя без движения.
        Все попытки попасть мечами или кинжалами по несущемуся с огромной скоростью игольчатому шару терпели неудачу, а стрелы запутывались в иглах. Значительно проредив войско по левому флангу, катунны устремились в самую гущу армии Тьмы. Образцовый порядок был нарушен, но, несмотря на это, подобно заведенным куклам, исполняющим какую-то дьявольскую программу, каждый способный хоть немного двигаться монстр рвался вперед, пытаясь добраться до Хранителей.
        Большая черная кошка Китья и медведица Ивариша запустили от своих камней по противнику цепь голубых молний. Чудовища в первых рядах рухнули, словно подкошенные. Три, пять, восемь, десять… Еще несколько пали от ослепительно-белого луча, который выпустил из своих рук Зоар. Он гарцевал на белоснежном пегасе Дьюле и следил с нее за ходом боя. Еж, Инфернальная и вампирша Апполония поставили в гуще вражеского войска огненные стены. Запахло паленым. С полдюжины воинов Тьмы мгновенно превратились в живые факелы. Они заметались из стороны в сторону, усиливая хаос, устроенный катуннами.
        Зоар что-то прошептал, и Латте почувствовала, как огрубела ее кожа. Она попыталась ущипнуть себя, но ничего не получилось. Девочка с удивлением постучала кулачком по камню и поняла, что на всех Хранителей наложено заклинание «кожа - камень».
        Блестя легкими, но прочными пластинчатыми доспехами, украшенными магической вязью, единорог ДэПэКа буквально вылетела из портала. Она смяла и раскидала вокруг себя сразу с десяток врагов и устремилась дальше. Пропустив катуннов, которые были уже больше похожи на кошмарное орудие пыток из-за оставшихся в иглах трупов, Злой, превратившись в огромного волка-оборотня, пошел на правый фланг и заработал когтями и зубами, как мясорубка. Высокий мужчина в сверкающей серебристой броне, вооруженный длинным клинком и тяжелым треугольным щитом, на котором красовался герб, прикрывал его сзади, рассекая своим мечом тех, кто пытался добраться до Злого со спины.
        Агамеда, Тори и незнакомая светловолосая девушка, вооружившись луками и стрелами, стреляли по лучникам, идущим позади пешего войска. Таля, в виде огромной крысы, рвала на части, мяла лапами, глушила хвостом и откусывала воинам Тьмы головы и конечности. Тартл рубила врагов мечом направо и налево и крушила их своим необычным щитом из панциря Крига, любимца Алекса. Завидев ее щит, монстры особенно яростно обрушивались на Тартл, но всюду натыкались на острие ее меча или на два клинка Неонела, который бился рядом с девушкой. Левый фланг взяли на себя вампиры. Марк и Мавэрик дрались спина к спине, первоклассно орудуя зажатыми в обеих руках изящными длинными кинжалами. Они словно исполняли диковинный танец сросшихся сиамских близнецов, а их оружие, украшенное таинственными рунами, то ярко вспыхивало красным пламенем, то нежно мерцало голубым светом.
        Громко фыркнула Таля, когда по ее боку красной широкой полосой прошла рваная рана, нанесенная мечом одного из монстров. В следующую же секунду она порвала обидчика на куски и оглушила хвостом еще двоих. Получив стрелу в правую лопатку, взревел Злой. От удара кинжалом захромал Неонел, а в небе Страж погнался за Драконом, и они оказались прямо над битвой. Латте с ужасом увидела, как, намертво вцепившись друг в друга, они начали падать вниз.
        9
        С громким гудением из портала противника появились новые монстры. Большие, ростом с медведя, летающие существа, которые сильно смахивали на пауков. Их уродливые головы венчало несколько пар глаз, а мощные кожистые крылья, как у летучей мыши, легко держали в воздухе черные бронированные тела с множеством толстых мохнатых ног, каждая из которых заканчивалась острым когтем.
        - Н’гары!!! - закричал Зоар, поднимая пегаса в воздух.
        Страж, махая единственным здоровым крылом, отчаянно старался утащить противника подальше от Хранителей, которые бились на земле. Он утягивал врага через все поле боя, не обращая внимания на град укусов и ударов когтей, которыми награждал его Черный Дракон. Подняв в воздух тучу песка, они грузно свалились рядом с порталом Тьмы, раздавив одного нерасторопного н’гара и с десяток лучников Алекса.
        Зоар вытянул руки и, что-то прошептав, быстро перенаправил катуннов на правый фланг, а на левом началась новая битва двух гигантов.
        Хранители отошли назад и выставили перед собой щиты. Теперь они только оборонялись от воинов Алекса и н’гаров. Ивариша и Китья ударили молниями по ближайшей летающей твари, паук покачнулся, но продолжил полет. С полдюжины пауков двигались над полем боя, выбирая жертву. Лучники поливали их стрелами, но пробить панцирь н’гара было нелегко. Маги обрушили на летающих монстров заклинания сетей. Несколько паучьих тварей повисли на месте, а потом свалились вниз, опутанные волшебными нитями. Одновременно заработали мечи, когти и зубы, и три паука распластались на песке, истерзанные в клочья.
        Страж вцепился в Дракона всеми четырьмя головами и крутил ими, стараясь вырвать из него кусок побольше. Дракон бил Стража лапами, но стряхнуть с себя противника не мог. Они катались по песку, подминая под себя зазевавшихся воинов Тьмы.
        Латте поздно увидела одинокого н’гара, который подлетел к ней сбоку и протянул свои мерзкие волосатые лапы к Ангелу. Паук подцепил сеть когтями и уже собирался взлететь.
        - Пошел! Пошел прочь!!! - Латте набрала в руки песка и изо всех сил швырнула его прямо в глаза монстру. - А ну пошел отсюда!!!
        Еще горсть песка, и еще. Жуткая тварь заморгала, замотала башкой, выпустила сеть с Эллейн и потянулась к Латте. Совсем близко от себя девочка увидела большие мощные жвалы и с десяток злобных красных глаз.
        - А ну пошел проооочь! - громко завизжала Латте, нашаривая очередную порцию песка.
        Она и сама не поняла, откуда под ее руками вдруг взялся большой камень, но, не раздумывая ни секунды, запустила им в голову чудовища. Потом нашарила еще один камень, и еще. Летучая тварь зарычала. Вместо того чтобы подхватить добычу и улететь с ней, н’гару пришлось закрывать лапами свою голову и уворачиваться от града камней. Хранители бросились к Латте и плотным кольцом окружили девочку и сеть с Ангелом. Воины выставили щиты над головами, не давая н’гарам подобраться к их жертвам.
        Черный Дракон стряхнул с себя Стража и снова взмыл в воздух. Одно крыло Стража было повреждено, но он тяжело поднялся вверх вслед за противником. Оба гиганта были уже порядком изранены. Дракон довольно сильно повредил орлиную и бычью головы Стража и порвал тому крыло. Сам же Дракон был весь покрыт большими открытыми ранами и свисающими пластами окровавленной шкуры.
        Латте услышала тоненький писк и увидела, как на сеть с Эллейн приземлилось маленькое пушистое создание, сиреневое в белую полоску. Пискун внимательно исследовал то, во что превратилась его хозяйка, строго взглянул на Латте, а затем, мгновенно оценив ситуацию в небе, взлетел вверх и устремился к Черному дракону.
        - Нет, пискун, вернись! Он же убьет тебя! - закричала девочка, но йоль ее не услышал, растворившись в небесах.
        Черный Дракон, яростно устремившийся на Стража, неожиданно странно фыркнул, а затем завис в воздухе на одном месте, словно прислушиваясь к своим ощущениям. Воспользовавшись передышкой, Страж отлетел подальше. Дракон заревел. Он затряс головой, а потом издал истошный вой, от которого у Латте встали дыбом волосы. Он поднял огромную когтистую лапу и ударил самого себя по морде, прочертив в шкуре несколько глубоких кровавых борозд. Заинтересовавшись происходящим, Страж подлетел поближе. Дракон снова заревел, потом опять завыл. Он стонал, ревел, выл, тряс головой и осыпал себя самого оплеухами.
        Зоар и Дьюла полетели ввысь на помощь Стражу. Китья и черно-белая медведица Ивариша проводили их взглядом и сомкнули лапы. Их камни ярко засветились.
        - Харррат!!! - оглушительное заклинание раскололо воздух.
        От камней Китьи и Ивариши вверх устремилась синяя молния, которую поймал руками Зоар и тут же выпустил ее в Черного Дракона, усилив в несколько раз. Страж выплюнул огненный шар, Еж, Инфернальная и Апполония запустили в небо ослепительные лучи. Все это ударило в Черного дракона одновременно. Он заревел, тяжело захлопал крыльями и, неловко завалившись на бок, начал падать вниз. Страж устремился за ним. Драконья голова снова выплюнула огненный шар, который, шипя, пробил Черному дракону крыло и ударил в бок, отчего Дракон вошел в штопор и, подняв тучу брызг, грузно свалился в море. И… исчез. В воздухе остался лишь маленький летучий пушистый комок. Сиреневый в белую полоску.
        Страж устало пролетел над местом падения, развернулся, снизил высоту и пролетел еще раз. Пегас и Зоар тоже внимательно осматривали воду. Хранители на берегу снова пошли в атаку.
        Вскоре все было кончено. Нежный шелковистый песок прекрасного Хаэттона был завален телами воинов Тьмы и залит кровью, Черный Маг исчез, а единственный оставшийся в живых н’гар, злобно гудя, улетел в портал и закрыл его за собой.
        10
        Страж тяжело опустился на песок, который моментально окрасился под ним в красный цвет.
        - Все в Хижину, - велела львиная голова.
        Стараясь не смотреть на покалеченного Стража, Хранители очистили от трупов и расцепили катуннов. Таля вернула свой прежний вид, подошла к Латте и, обняв девочку, подтолкнула в сторону портала.
        - Пойдем, дорогая, Неморино все сделает сама.
        Латте увидела, как Страж, пошатываясь, взял в зубы львиной головы сеть с Ангелом и направился к дому. Они с Талей проскользнули в Кухню за долю секунды до его появления. В гробовом молчании Хранители наблюдали, как Страж положил Эллейн на пол и, волоча раненное крыло, оставляя за собой широкий кровавый след, поплелся в угол сатинопусов. Он недотянул совсем чуть-чуть и шумно рухнул там, где Неморино всегда закатывала крагов по банкам. Все четыре головы разметались по сторонам и закрыли глаза. Страж вздрогнул и вытянулся на полу. Латте зарыдала, Таля крепче прижала ее к себе. Еж закрыл портал и сел на ближайший стул. Все молча смотрели на Стража, только Латте, Рим и Рум рыдали навзрыд.
        Щупальце сатинопуса появилось из туманного угла, деловито ощупало лежащего Стража и втянулось обратно. Почти сразу же вынырнуло с десяток других щупалец, они нежно обвили большое тело и унесли его в Сангар. Теперь заплакала Лягушалка, прижимая к себе притихших демонят, а изо всех углов полезли студенистые уборщики.
        11
        Когда насытившиеся грязью и кровью прозрачные медузы попрыгали в портал, который открыл для них Еж, маги собрались вокруг сети с Эллейн. Еж, Апполония и Инфернальная присели рядом с Ангелом, положили руки на магические нити и одновременно что-то зашептали. Ничего не произошло. Китья и Ивариша сомкнули лапы, их камни засияли ярким светом, который поглотил магов и Ангела. Маги снова зашептали заклинания, но сеть не поддалась.
        - Зоар! - громко крикнул Еж. - Попробуй ты!
        Ответом была тишина. Хранители удивленно оглядели кухню, но Зоара в ней не было.
        - Может, он поднялся за Натой Ди? - неуверенно произнесла Таля.
        Услышав имя лекаря, раненые спохватились и пошли на второй этаж в госпиталь. Вместе с ними пошел незнакомый воин в блестящих серебристых доспехах.
        Рим и Рум вытерли хвостами слезы друг другу и подошли к Ежу.
        - Зоар что-то читал перед боем, - пропищала Рим.
        - Какое-то письмо, - прогудела Рум.
        - Сиреневого цвета! - хором завершили они.
        - И он бы зол! - сообщила Рим.
        - Ну просто ужасно зол! - подхватила Рум.
        - Очень-очень зол! - подтвердили обе разом.
        - Увидел нас и испепелил письмо, - пискнула Рим.
        - Прямо в руке, - прогудела Рум.
        - А потом началась битва! - снова сказали они хором.
        Дьюла, тряхнув белоснежной гривой, тоже подошла к Ежу.
        - Зоар спрыгнул с меня после боя и первым вошел в портал, - сообщила она. - Но когда я появилась в Кухне, его уже нигде не было.
        Еж подошел к стене и приложил к ней лапу.
        - Трастерити, - тихо произнес он.
        На стене загорелось очертание портала.
        - Он ушел, - сказал Еж. - Но я не могу понять куда. На предпоследний портал наложено заклинание сокрытия высшей степени. Зоар не хотел, чтобы мы узнали, куда он направляется.
        - Но это же запрещено правилами! - ахнула Китья.
        - Эллейн? - Латте вопросительно посмотрела на Талю, но та покачала головой.
        - Без Зоара мы не сможем ее освободить, - тихо сказала она. - Он - самый сильный из наших магов.
        Латте посмотрела на неподвижный сверток ткани и перьев, опутанный красными светящимися нитями. Злой, принявший человеческий облик и уже перевязанный в госпитале, спустился в кухню. Он поднял Эллейн и понес ее на второй этаж. Темно-синий заяц Бо, сильно хромая, готовил ужин, ловко нарезая что-то на разделочном столе, ему помогал ярко-рыжий, похожий на большой пушистый апельсин, кот по имени Сема. Эльза, вися вниз головой над раковиной, быстро очищала овощи и фрукты и складывала их в большие тарелки. Лягушалка смешивала соусы и паштеты. Библиотечный призрак Эллия расставляла посуду.
        Латте пошла к морю. Ей нужно было побыть одной, но в комнату подниматься не хотелось. Она легла на теплый, нагретый за день шелковистый песок и закрыла глаза. В памяти всплыл божественный аромат Неморино, который Латте почувствовала в тот памятный день, встреча с драконьим наездником Пилигримом, полет через море на драконе Бранке, маленький дракончик у нее в руках, первые знакомства, встреча с Эллейн и Талей и…
        - Мы подумали, что ты захочешь перекусить, - ее грезы прервал бархатистый нос, который потрогал девочку за руку.
        Латте открыла глаза. Рим и Рум улеглись рядом с ней по обе стороны. Каждый из катуннов принес с собой корзинку с бутербродами, фруктами и термосом.
        - Таля собрала нам с собой ужин, - пискнул правый бархатный нос.
        - Сказала, чтобы мы тебя покормили, - прогудел левый нос.
        - Нельзя ложиться спать голодной! - завершили они дружно в голос.
        - Спасибо, друзья мои, - Латте погладила сначала одного зверька, потом другого и взяла бутерброд.
        Катунны пошарили носами в корзинках и наугад выловили фрукты. Рим вытащила большой круглый плод темно-синего цвета, с мягкой кожицей, покрытой шипами, а Рум - продолговатый ярко-желтый, в красную полоску. Каждый зверек оценил свою добычу, потом перевел взгляд на фрукт, который выловил другой, после чего, не сговариваясь, они обменялись ужином. Латте улыбнулась. Катунны были очень забавные в мирное время.
        Некоторое время они молча жевали.
        - А вы часто воюете у себя в мире? - Латте наконец нарушила молчание и задала вопрос, который интересовал ее уже давно.
        - Нет, что ты! - запищала Рим.
        - Мы совсем не воинственные! - прогудела Рум.
        - Мы мирные! - закончили они, как всегда, хором.
        - Мы катаемся, чтобы собрать листики, - продолжил правый нос.
        - Мох и травки, - уточнил левый нос.
        - Чтобы спать на мягком! - закивали оба сразу.
        Они снова замолчали. Корзинки опустели, а на море уже опустилась ночь, пора было идти спать. Латте прошла по чистейшей, вылизанной студенистыми уборщиками, Кухне, стараясь не смотреть на то место, где упал Страж. На нее снова накатила боль потери, и она заплакала. В кухне было пусто, каждый переживал свое огромное горе у себя в комнате. Латте добралась до кровати и, не раздеваясь, упала поверх розового покрывала. Она рыдала почти всю ночь и лишь под утро провалилась в короткий, но спасительный сон.
        Глава III. Друзья
        1
        Утренний птичий концерт разбудил ее очень рано. Латте подошла к окну и посмотрела на пробуждающийся рассвет. Она прошла в ванную комнату и привела себя в порядок. Затем достала из шкафа красное платьице с белым воротничком, то самое, которое надевала в первый день в Хижине. Потом провела по волосам розовой расческой и повязала красный бант. Расческу она сунула в карман, на память об удивительной Хижине. Обведя прощальным взглядом уютную комнату, в которую она больше никогда не вернется, Латте вышла в коридор. Она не могла оставаться там, где разрушила мир и покой собственными руками. Латте решила найти Пилигрима и попросить его вернуть ее через море, обратно домой.
        В коридоре ее оглушил знакомый запах свежей выпечки и кофе, от которого в горле снова встал комок. Наверное, это заяц Бо или Лягушалка встали в самую рань, чтобы приготовить для остальных завтрак. Заботливой и прекрасной Неморино больше не было, и в этом была виновата она, Латте. Сейчас она поест, а затем навсегда покинет Хижину. Вытирая непослушные слезы, Латте спустилась в кухню.
        В длинном, до самого пола, нежно-голубом платье, с открытыми плечами, Неморино закатывала крагов. Она напевала какой-то простенький веселый мотивчик и ловко укладывала пауков в последнюю банку. Латте остановилась как вкопанная, а затем вскрикнула, бросилась к Хозяйке Хижины и крепко ее обняла. Довольная улыбка тронула губы Неморино.
        - Ты меня очень обяжешь, дорогая, если вспомнишь, что, когда я готовлю крагов, нужно держаться от меня подальше, для своей же безопасности, - произнесла она, освобождаясь из объятий девочки. - А еще о том, что я на тебя сержусь.
        Латте покраснела.
        - И куда же, позволь узнать, ты направляешься? Да еще с такой большой расческой в кармане, - продолжила Неморино.
        - Я хотела… - Латте запнулась.
        - Сбежать! - фыркнула Хозяйка Хижины. - Сбежать в такой день! В такой великий и долгожданный день, когда они заговорили! А расческу, видимо, решила взять на память.
        Латте была готова провалиться сквозь землю, но Неморино не собиралась так просто отпускать девочку.
        - Пилигрим не возит в другую сторону, дорогая, - она вздохнула и ласково подтолкнула Латте к столу. - Я надеюсь, ты не собиралась покинуть нас на голодный желудок?
        Латте помотала головой. Неморино налила кофе и подвинула тарелку с кашей. Латте взяла мягкую теплую плюшку и отпила глоточек восхитительного кофе.
        - Если бы Стража можно было так легко убить, Мироздание бы уже давно рухнуло, - улыбнулась Хозяйка Хижины. - Но вымотал он меня знатно! Я впервые отключилась, не успев вылезти в Сангар! Силен, ничего не скажешь!
        - Отключилась? - тихо переспросила Латте.
        Неморино кивнула. Она ловко расставляла кофейники и блюда с завтраком.
        - Мне жаль, что вы стали свидетелями и подумали, будто я умерла. Сатинопусы не разговаривают в этом мире и не смогли вам поведать истину. Однако, - продолжила она строго, - никакая вина не оправдывает того, что ты хотела сделать. Бросать своих нельзя! Битва еще далеко не окончена, и важен каждый из нас!
        - А кто заговорил, и почему сегодня великий день? - поинтересовалась Латте, когда Неморино завершила свою тираду.
        - Оооо! Это пока секрет, малышка! - Неморино приложила палец к губам. - Они повзрослели и заговорили! Скоро твоя жизнь очень сильно изменится. Уже сегодня в Хижину прибудут новые жильцы! И снова откроются Закрытые комнаты! Это прекрасно!
        Ликование Неморино было прервано Натой Ди и собаками, которые спустились вниз, чтобы найти что-нибудь съестное на завтрак для больных. Глаза у лекаря были красные, а веки опухшие. Она тоже оплакивала Неморино всю долгую ночь. Собаки первые кинулись к Неморино, отчаянно виляя задами и крошечными хвостиками. Ната Ди остановилась на нижней ступеньке, а потом, как Латте, подбежала к Хозяйке Хижины и порывисто ее обняла.
        - Я не верила, не верила, - повторяла она сквозь слезы.
        - Все хорошо, дорогая, садись, тебе надо подкрепить силы, - Неморино выдвинула три стула рядом с Латте и усадила на один из них Нату Ди. Собаки попрыгали на соседние стулья и опустили носы в миски, от которых шел очень аппетитный, густой мясной запах.
        Вампиры спустились в кухню, спокойные и прекрасные, как всегда. Они, казалось, ничуть не удивились тому, что Неморино хлопочет по хозяйству, и сдержанно поздоровались. Марк и Апполония сразу же ушли в Дракор, а Мавэрик остался ждать Талю. Она где-то задерживалась.
        В кухню начали прибывать остальные Хранители. Все, кто мог плакать, появлялись с опухшими и красными глазами. Неморино без устали обнималась, гладила, утешала и усаживала за стол. Потихоньку потрясения были забыты, и все набросились на любимую еду и кофе.
        - А теперь, когда мы все успокоились и наелись, я бы хотела задать пару вопросов, - Неморино поставила свою чашку на стол, и все притихли. - Вопрос первый, где Зоар? И второй… Почему на некоем портале в моей Кухне стоит заклинание сокрытия наивысшей степени?
        - Мы не знаем, где Зоар, - Еж вздохнул и потеребил треуголку.
        - Он ушел сразу после боя, - пробормотал Неонел.
        - Никому ничего не сказал, - тихонько произнесла Инфернальная.
        Над столом повисла гнетущая тишина. Некоторое время все слушали шелест прибоя, который доносился из открытого окна. В воздухе явно витало одно тяжелое слово, но никто не осмеливался его озвучить. Неморино молча встала и пошла к лестнице. Никто даже не шелохнулся. Все были буквально раздавлены тем самым словом, которое так и не прозвучало. У самой лестницы Неморино обернулась.
        - Я прошу службу времени выяснить наконец все о прошлом Зоара. Излишне напоминать о том, что это надо было сделать давно! А сейчас все маги должны пройти со мной в госпиталь. - Она положила камешек в черную чашу весов и стала подниматься наверх.
        Над столом пролетел общий тяжелый вздох, и Хранители потянулись по делам. Еж, Инфернальная, Китья и Ивариша побрели за Неморино, остальные поставили порталы и исчезли в других мирах. Латте тоже поспешила на второй этаж. Все они столкнулись на лестнице с Талей, которая порывисто обняла Неморино, что-то прошептала ей на ушко, а затем побежала вниз, лишь кивнув Латте в знак приветствия. Пройдя через двери госпиталя, Неморино направилась по коридору, в самый его конец, и распахнула серую неприметную дверь.
        Комната была почти пуста. Возле окна стояла одинокая кровать, на которой лежал бесформенный клубок из перьев и легкой белой ткани.
        - Маги, помогите мне, - властно сказала Неморино, подходя к тому, что осталось от Эллейн. Маги подошли к кровати.
        - Все вместе! Раз! Два! Три!
        Неморино и маги выкрикнули хором сложное заклинание, но ничего не изменилось.
        - Китья, Ивариша, силу камней! - велела Хозяйка Хижины.
        Большая черная кошка и черно-белая медведица сели по-собачьи, потом подняли и сомкнули передние лапы. Их камни ярко засветились, погружая в свет кровать и окруживших ее существ.
        - Еще раз! - скомандовала Неморино. - РАЗ! ДВА! ТРИ!
        Камни на лапах Китьи и Ивариши погасли, и Латте увидела постаревшую сразу лет на двадцать Неморино, которая без сил опустилась на колени возле кровати.
        - Девочка моя… Эллейн… - тихо прошептала она.
        Остальные потрясенно молчали. Волшебная сеть так же мерцала красным светом, а клубок перьев и белоснежной ткани по-прежнему неподвижно лежал на кровати.
        - Найдите Зоара! - Неморино порывисто встала, и ее рука начала покрываться чешуей. - Найдите его и притащите ко мне в кандалах! Я сама решу, что делать с предателем.
        2
        Из госпиталя возвращались молча. Маги быстро поставили порталы и ушли по делам. Неморино и Латте остались в Хижине. Неморино поставила второй взвод банок и готовила крагов, а Латте просто сидела на стуле и, болтая ногами, ждала неизвестно чего.
        - Завтра ты начнешь учиться, дорогая! - Неморино засыпала сахаром очередную банку с пауками. - И тебе не будет скучно в одиночестве среди взрослых. Уже сегодня у тебя появятся новые друзья!
        Латте хотела было узнать больше о своей новой жизни, но тут из портала появилась Таля. За руку она держала худощавого мальчишку, примерно одного возраста с Латте. На его бледном узком лице сильно выделялись ярко-синие глаза, сразу же привлекая к себе внимание. Немного тонкие губы слегка портили картину, особенно сейчас, когда мальчишка кривил их в недовольной гримасе. Прямые светлые волосы, коротко подстриженные и аккуратно уложенные на прямой пробор, бархатный голубой костюм, цвета рода Лауриш. Новый друг Латте являлся, несомненно, вампиренком и был внешне довольно привлекателен.
        - Знакомьтесь! - Таля подвела мальчишку к Латте. - Лорд Кристиан, позволь представить тебе мою подругу Латте.
        Мальчишка холодно взглянул на Латте и сдержанно кивнул. Прекрасно зная о том, какие бывают высшие вампиры, Латте сделала реверанс и тут же потеряла интерес к этой красивой восковой кукле.
        - Лорд Кристиан будет учиться вместе с тобой, - нимало не смущенная реакцией детей, Таля взяла Латте за руку. Теперь девочка стояла напротив вампиренка, а он, без малейшего интереса в глазах, равнодушно разглядывал ее, скользя взглядом по красному банту, платью и туфелькам.
        - Когда прибудет леди Кэролин? - внезапно спросил он у Тали лишенным эмоций голосом и отвернулся.
        - Лорд Кристиан! - Таля повысила голос. - Я прошу тебя относиться достойно к моей подруге! Леди Кэролин прибудет с минуты на минуту, но это не значит, что ты можешь игнорировать Латте!
        В стене снова разгорелся портал из Дракора. Из него вышел Мавэрик. За руку он держал столь прелестную девочку, что Латте затаила дыхание от восторга, а высокомерный вампиренок в голубом костюме вырвал свою руку, зажатую в Талиной ладони, подошел к новоприбывшим и встал на одно колено.
        - Я счастлив, что могу снова лицезреть тебя, леди Кэролин, - выдохнул он и склонил голову.
        Больше всего маленькая вампирша напоминала хрупкую статуэтку из мрамора, которую кто-то, словно решив подшутить, одел в короткое пышное платье цвета темной крови, расшитое золотом, и обул в золотистые туфельки. Длинные иссиня-черные локоны, завитые крупными кольцами, опускались ниже подола платья, а сверху волосы держал тонкий золотой венец, искусно украшенный рубинами и бриллиантами. Темно-зеленые глаза, опушенные длинными густыми ресницами, тонкий изящный нос, высокие скулы и маленький алый рот делали картину полностью завершенной и достойной восхищения.
        - Лорд Кристиан, ты можешь встать, - девочка улыбнулась, произнеся эти слова чистым хрустальным голосом, а затем с любопытством оглядела Кухню.
        - Латте, представляю тебе леди Кэролин из рода Йоханес! - Таля подвела Латте к маленькой вампирше.
        Латте присела в реверансе, леди Кэролин лишь слегка наклонила голову.
        - Мне очень приятно, Латте. Я надеюсь, что мы подружимся.
        Латте кивнула, совершенно не представляя себе, какие могут быть общие интересы у нее и у столь утонченного создания, после чего оба вампиренка не сговариваясь отошли от нее в сторону.
        - Конечно, подружимся, - вздохнула про себя Латте. - Непременно…
        - Сейчас прибудут Трэйвис и Лили. Они тебе понравятся. - Таля обняла Латте за плечи и легонько прижала девочку к себе.
        Из нового портала вышла пара черных волков. Огромный волк с горящими глазами превратился в Злого, а волчонок - в крепкого, взъерошенного мальчишку, плотного телосложения, ростом выше Латте на целую голову. Он одернул кожаную куртку и попытался пригладить руками темные непослушные волосы, но это не дало никакого эффекта.
        - Привет! Я - Трэйвис! - Оборотень-подросток помахал рукой Латте, а затем паре вампирят.
        - Лорд Кристиан, - лениво протянул вампиренок.
        - Леди Кэролин, - улыбнулась вампирша.
        - Латте.
        Трэйвис быстро оглядел всех троих удивительно серьезным и цепким взглядом, затем подошел к столу, выдвинул стул и начал делать себе бутерброд. Злой, с легкой усмешкой, устроился на соседнем стуле и налил чай в две одинаковые чашки.
        Вампирята озадаченно оглядывали кухню, но не трогались с места. Наконец Кристиан не выдержал.
        - Пусть мне покажут мою комнату! - произнес он резким, приказным тоном.
        Таля усмехнулась.
        - Сейчас придет Хозяйка Хижины. Она поселит вас всех.
        - Я хочу в свою комнату! - Вампиренок топнул ногой.
        - Лорд Кристиан, прекрати сейчас же! - Таля насупилась, отстранила от себя Латте и направилась к сводному брату.
        Она схватила вампиренка за плечи и пару раз несильно встряхнула.
        - Отныне вы оба забываете свои титулы и ведете себя так, как ведут себя нормальные, обычные дети! Кристиан, ты будешь отзываться на свое короткое имя - Крис. Это понятно?
        Лорд Кристиан вытаращил глаза на Талю. Он открыл рот, чтобы возразить ей, но Таля снова встряхнула его за плечи, и вампиренок промолчал.
        - А мне нравится имя Крис, - Трэйвис широко улыбнулся, показав ослепительные белые зубы. - Оно вполне себе мальчишечье! А лорд Кристиан… Ну как девчонка, чесслово. Кстати, меня коротко можно называть Трэй или Рэй.
        - Послушайте мои дорогие, послушайте все! - Таля сделала ударение на слове «все». - Вы вместе должны учиться, вместе играть, вместе питаться, а также помогать друг другу во всем! Вы пришли сюда не для увеселительной экскурсии. Все вы однажды станете Хранителями Мироздания! Здесь в Хижине вы будете жить и учиться. Никаких драк между собой! Только дружба и всеобщая взаимовыручка. Это понятно? При нарушении этого правила - немедленное возвращение домой!
        3
        Дети потрясенно молчали. Латте увидела округлившиеся глаза Кэролин, удивленное лицо Криса и задумчивое выражение на лице Трэя.
        - Это будет позор для всего нашего рода, - прошептала Кэролин.
        - Меня отец изгонит из замка, - понурился Крис.
        - Вот и договорились, - улыбнулась Таля. - Теперь я бы хотела познакомить вас с остальными учениками из вашей группы.
        - Лягушалка! - позвала она, обернувшись к лестнице.
        Латте удивленно посмотрела на Талю, а та заговорщицки ей подмигнула.
        Лягушалка спустилась в компании обоих маленьких демонов. Внешне они не изменились, но их поведение разительно отличалось от того, к которому уже привыкла Латте. Оба демоненка молчали и спокойно спускались по лестнице на задних лапах.
        - Привет, я - Бука, а это мой брат - Мерзавчик, - немного скрипучим, но вполне понятным голосом поздоровалась Бука.
        Мерзавчик подошел к Латте и ткнул ее легонько когтем в грудь.
        - Готов спорить, ты считала нас тупицами, - растянув в улыбке зубастую пасть, прорычал он.
        Латте помотала головой. Перемена в демонятах ее удивила. Теперь, когда они не катались клубком по полу и не жевали на скорость, она смогла их хорошенько рассмотреть. У Буки была заостренная кошачья мордочка, большие зеленые глаза с вертикальными зрачками, бежевый треугольный кошачий нос и кошачьи пятнистые уши. Если бы не львиная грива, рыже-черного цвета, ее вполне можно было бы принять за детеныша леопарда, который зачем-то встал на задние лапы, но грива и бежевый хвост с рыже-черной кисточкой на конце явно давали понять, что это не совсем обычное существо. Ростом Бука оказалась чуть пониже Латте, но шире в плечах и более мускулистая.
        Мерзавчик был похож на темно-серого медвежонка с большим черным носом и яркими желтыми глазами. Его уши, маленькие и полукруглые, едва различались в густой шерсти. Пара нижних клыков сильно выдавалась у него из пасти, отчего вид у демоненка был довольно устрашающий. Сильные лапы завершались острыми длинными когтями, а шерсть на пушистом хвосте к концу приобретала почти черный цвет. Он был выше сестры на полголовы и намного ее мощнее.
        - Маленькие демоны не говорят и все время дерутся. Это просто игры маленьких демонят. В своих играх они растут и развиваются. Когда же приходит время, они сразу же начинают нормально говорить и общаться с окружающими. Это означает, что пришло время их обучать. - Неморино спустилась по лестнице и, подойдя к Буке, ласково ее обняла. Потом потрепала по голове Мерзавчика. - И это - Великий день! Мы все ждали его десятки лет. Скоро прибудет еще одна милая девочка, и ваша группа будет сформирована. Завтра же вы начнете учиться.
        - А чему? - явно присмирев, спросил Кристиан.
        - Магии, - фыркнула Бука.
        - Не только, - улыбнулась Неморино. - Стрельбе из лука, езде верхом, владению оружием, приемам выживания в других мирах и многому другому. Скучно точно не будет!
        Из портала вышла Агамеда. К ней боязливо жалась очень маленькая девочка в голубом платье, хрупкая, как тростинка. Ее бледное личико обрамляли светлые локоны, которые опускались чуть ниже плеч, а большие голубые поистине бездонные глаза со страхом оглядывали Кухню и собравшихся в ней.
        - Это Лилиан. Коротко - Лили, - представила Агамеда свою спутницу. - Лили из Кенберра. Ее, совсем крошкой, удалось спасти из уничтоженной Черным магом деревни. Мои сестры воспитывали ее в Тиане, а теперь она будет учиться здесь, вместе с вами.
        - Но она же совсем малявка! - презрительно фыркнул Кристиан. - Зачем нам такая в группе?
        Лили удивленно захлопала огромными голубыми глазами, еще сильнее прижалась к Агамеде и вдруг тоненько заплакала.
        В следующую секунду Крис уже лежал на полу, а нам ним возвышался Трэй.
        - Ты ни-ког-да не по-сме-ешь о-би-жать Ли-ли! И-ли ко-го-то е-ще! - по слогам старательно выговаривал Трэй, щедро раздавая вампиренку звонкие оплеухи. Крис взвыл, вцепился в оборотня-подростка, и они покатились по полу.
        - Драка! Драка! - радостно подпрыгнула Бука. Она отвесила тумака Мерзавчику и прыгнула в самую гущу. Взвизгнув от обиды, темно-серый демоненок присоединился к сестре. Визжащий и воющий клубок, размахивающий ногами, хвостами и лапами, на короткое время ошеломил всех собравшихся, потом взрослые бросились разнимать детей.
        - А ну-ка прекратить! Лорд Кристиан! Немедленно перестаньте! Трэй! Бука! Мерзавчик! Прекратите сейчас же!
        Таля и Злой выхватили из кучи малы Криса и Трэя и развели их по разным углам. Мавэрик и Неморино растащили демонят.
        - Я что говорила насчет драк? - Таля повысила голос. - Это был первый и последний раз. Еще один, и вы дружно отправитесь домой!
        - Крис не имел права так говорить о Лили! - Тяжело дыша, Трэй злобно посмотрел на вампиренка.
        - Ваша группа сформирована. Лили будет учиться с вами. Это уже решено, - повысила голос Неморино. Все притихли.
        - Сейчас живо обедать, а потом я покажу вам ваши комнаты, - Неморино отодвинула в сторону пару стульев.
        Агамеда ласково отцепила от себя Лили и за ручку отвела ее за стол. Рядом с девочкой сел Трэй, всем своим видом явно показывая, что обижать Лили больше не позволено никому. Крис и Кэролин устроились с другой стороны стола, рядом с демонятами. Латте села по соседству с Талей. Некоторое время все, довольно сопя, жевали и пили. Лили, Латте, Агамеда, Злой и Трэй отдали свое предпочтение густому супу-пюре и свежим салатам, вампирята, Таля и Мавэрик наслаждались темно-красной жидкостью, смакуя ее из высоких бокалов.
        Демонята, как всегда, уплетали крагов. Лили ахнула. С выражением ужаса на лице она смотрела на паучьи тела, которые исчезали в Букиной пасти.
        - Что? - Бука повернула голову и, зажав в лапе паука, откусила ему пару ног. - Что такое?
        - Мне страшно, - тихо пискнула Лили и придвинулась ближе к Трэю.
        - Это наша обычная пища! - Бука фыркнула и выудила из блюда нового крага. - Мы всегда едим крагов. И тебе придется к этому привыкнуть.
        Наступила гнетущая тишина, которая длилась до конца ужина. Лили осторожно разглядывала существ, собравшихся за столом. Трэй объедался мясом, изредка бросая свирепые взгляды на вампиренка в голубом костюме. Кэролин задумчиво смотрела на Трэя и Лили. О Латте, казалось, все забыли. Она молча пила душистый чай и думала о битве. Неморино осталась жива, но в госпитале по-прежнему лежал, опутанный красной сетью, клубок из белой газовой ткани и перьев. Все, что осталось от некогда прекрасной и всеми любимой Эллейн.
        - Я говорю, что пора идти по комнатам!
        Голос Неморино выдернул Латте из тяжелых раздумий. Она встала из-за стола и послушно пошла наверх по лестнице, вслед за остальными.
        Комнаты были похожи одна на другую, отличаясь лишь цветом. Небесно-голубая комната понравилась Кэролин. Кристиан выбрал соседнюю с ней, светло-зеленую. Темно-синюю облюбовал Трэйвис, а Лили устроилась рядом, в такой же розовой комнате, как и у Латте.
        - Теперь вы будете жить рядом, вместе ходить на занятия и следить, чтобы никто не проспал, - Неморино улыбнулась и ушла вниз в Кухню, оставив детей на попечение Тали и Злого.
        4
        - Если хотите, мы покажем вам учебные комнаты, - предложила Таля.
        Все дружно закивали, а Лили запрыгала на одном месте и захлопала в ладоши. Злой пошел впереди, за ним - ватага детей, изнывающих от любопытства, Таля замыкала группу. Они спустились в Кухню, где Неморино пила кофе в компании того самого темноволосого незнакомого воина, в блестящих доспехах. Сейчас он был одет в белый необычный костюм, который явно не годился для боя, из-за своей тонкой материи. Неморино улыбнулась прибывшей компании и помахала рукой.
        - Дети, это доктор Джэлоузи. Если у кого-то из вас заболит живот или в учебе вы все же наставите друг другу синяков и шишек, обращайтесь к нему. Найти его можно в госпитале. Его или Нату Ди.
        Доктор повернулся, и его доброе лицо расплылось в улыбке. Дети, увидев голубые глаза, в уголках которых притаились смешливые морщинки, тоже заулыбались и поочередно назвали себя.
        - Я вижу, все в сборе? - спросил доктор.
        Все дружно закивали, а Лили подошла совсем близко и взяла доктора Джэлоузи за руку.
        - Привет, кроха! - Доктор осторожно пожал маленькую ручку, а Лили засмущалась и снова вернулась к Трэю.
        - Мы идем смотреть учебные комнаты, - сказал Злой.
        - Отлично! Нужно показать детям, куда им завтра идти, - кивнула Неморино, снова возвращаясь к беседе со своим соседом.
        Маленький отряд прошел через всю кухню и остановился возле стены. Дети удивленно оглядывались по сторонам в поисках двери, но ее не было.
        - Внимание! - Таля подошла вплотную к стене и положила на нее руку. - Чтобы попасть в учебные комнаты, надо их открыть. Для этого нужно подойти к стене, положить на нее руку или лапу, так, чтобы все пальцы соприкасались со стеной, а затем произнести заклинание. Запоминаем!
        - А-ЧЕ-РЕ-РИ-ТИ! (A-CHE-RE-RY-TY[1 - АЧЕРЕРИТИ - открыть то, что скрыто за стеной.]) - Таля произнесла заклинание громко и по слогам.
        В стене загорелся портал. Лили восторженно ахнула, остальные удивленно промолчали.
        - Чтобы попасть в учебные комнаты, достаточно попросить открыться то, что за стеной. Эти комнаты сделаны так специально, на тот случай, если на Хижину будет совершено нападение. - Таля понизила голос. - В этом случае вы будете закрыты любым взрослым в этих комнатах, и враг вас не сможет найти.
        Злой вошел в портал, за ним последовал Трэй, крепко держа за руку Лили, за ними - Латте, потом Бука и Мерзавчик, Кэролин и Крис. Таля, как всегда, замыкала группу.
        - Прошу запомнить главное правило! - объявила она, появившись.
        Но ее никто, кроме Злого, не услышал. Раскрыв рты, дети разглядывали большую комнату, которая была залита солнечным светом, несмотря на то, что в ней не было окон. Теплый свет исходил прямо из потолка, на котором были нарисованы солнце и голубое небо. Легкие белые облачка довершали картину привычного летнего утра. В центре комнаты стояло большое, толстое дерево, с множеством ветвей, покрытых свежими зелеными листьями. Вместо пола росла упругая молодая травка, а возле стен стояли массивные дубовые столы и стулья. Сами стены были разрисованы пейзажами, да так, что любому попавшему сюда могло показаться, что он находится в середине леса.
        - Дети, прошу внимания! - Таля повысила голос. Все нехотя повернулись к ней.
        - Войдя в портал, его закрой! Открытый он грозит бедой! - Таля прочитала простенький стишок и указала пальцем на Кристиана. - Крис, прошу повторить.
        - Войдяяяя в портааааал… - лениво начал Крис, нарочито растягивая слова, - егооо зарооооой…
        Бука, Мерзавчик и Кэролин захихикали.
        - Не зарой, а закрой! - строго поправила Таля сводного брата. - Кристиан, перестань, наконец, кривляться и будь серьезнее!
        Вампиренок поморщился, но повторил стишок с самого начала, четко и без запинок.
        - Вот, молодец! - похвалила его Таля. - Дети, теперь все вместе!
        Хором, немного невпопад, но все повторили главное правило.
        - Все смотрим сюда, - Таля подошла к порталу. - Чтобы закрыть проход, нужно положить руку или лапу на светящийся край и произнести заклинание закрытия «КА-ПА-ТЭ-РИ-ТИ» (CA-PA-TE-RY-TY[2 - КАПАТЭРИТИ - закрыть портал.])
        Портал мигнул и погас. Осталась чистая и ровная стена. Дети с шумом выдохнули.
        - Прошу каждого из вас повторить открытие и закрытие портала. Злой останется здесь, для подстраховки, а мы все выйдем в кухню. Готовы? - Таля положила руку на стену. - Иииии! Все вместе!
        - АЧЕРЕРИТИ! - громко завопили дети, но портал не появился.
        - Как видите, если орать хором, да еще перекрикивая других, Кристиан, - Таля строго посмотрела на вампиренка, - портал не откроется. Поэтому не стоит кричать издалека, если вы видите, что кто-то из вас открывает учебные комнаты. Заклинание для крикуна не сработает. Можно попросить подождать того, кто открывает портал, но лучше потерпеть, пока он войдет, и открыть свой. Прошу, Кэролин, открой нам выход.
        Прелестная вампирша подошла к стене и приложила к ней изящную руку.
        - Ачерерити, - спокойно произнесла она.
        В стене загорелся проход, куда все организованно вышли. В кухне было почти пусто, лишь темно-голубой заяц Бо поил летучую мышь Эльзу чаем.
        - Замечательно, Кэролин, - похвалила маленькую вампиршу Таля. - Теперь вспоминаем главное правило. Лили, как оно звучит?
        - Войдя в портал, его закрой, - смущенно произнесла Лили. - Открытый он грозит бедой!
        - Хорошо, - Таля улыбнулась и сделала приглашающий жест. - Закрой его.
        Лили подошла к порталу и положила маленькую тонкую ручку на светящийся край.
        - Капатэрити, - тихонько произнесла кроха.
        Портал мигнул и исчез. Лили захлопала в ладоши.
        - Получилось, получилось!
        - Молодчина, Лили! - похвалила девочку Таля. - Теперь пусть Бука откроет проход, войдет в него и закроет с той стороны. Бука, не бойся, там внутри остался Злой.
        - А я и не боюсь, - рыкнула Бука, подходя к стене.
        - АЧЕРЕРИТИ! - громогласно зарычала она, да так, что Лили шарахнулась к Трэю, Крис от неожиданности подскочил на месте, а Латте вздрогнула.
        - Можно не так громко, - сказала Таля, наблюдая, как Бука исчезает в портале. Через какое-то время он мигнул и погас. Бука справилась с заданием на отлично.
        - Следующий! - Таля посмотрела на детей. - Трэй, прошу!
        Трэй исчез в портале, а потом закрыл его с другой стороны быстрее, чем Бука. Мерзавчик немного замешкался с закрытием, Лили перепутала слова открытия и закрытия, Латте забыла, как правильно звучит заклинание закрытия, и Злому пришлось подсказывать, но в целом все выполнили свое самое первое задание вполне сносно. Они еще не раз открывали и закрывали портал по очереди, пока наконец не вызубрили оба заклинания и не перестали их путать.
        5
        Уставшие и довольные, громко обсуждая свой первый урок, они дружно отправились к морю. Таля и Злой принесли большие корзинки для пикника, которые заботливо приготовила для них всех Неморино, и, после веселого купания, дети накинулись на еду.
        - А мне понравилось, - заявила Кэролин, смакуя из чашки-непроливайки синтетическую кровь.
        - А как страшно Бука зарычала, я даже подпрыгнул, - засмеялся Кристиан.
        - А Лили перепутала заклинания!
        - А Латте забыла, как закрыть!
        - А мне очень понравилась наша учебная комната!
        - Интересно, а зачем там дерево?
        - Будем учиться лазить по деревьям, глупышка!
        - Нет, мы будем учиться его уничтожать!
        - Зачем уничтожать дерево?
        - Бук! А боевые заклинания на тебе отрабатывать будем?
        - На тебе, Мерв! Ты толще и в тебя попасть проще!
        - Ну, я и говорю - на дереве!
        Казалось, что разговорам не будет конца. Таля и Злой с улыбкой наблюдали за детьми, а Латте с удивлением поняла, что они уже не кучка незнакомых детей, готовых кинуться друг на друга в любую секунду. Сейчас их отношения стали теплее и дружелюбнее. Даже Крис и Трэй, забыв свои распри, хохоча, вспоминали, как зарычала Бука и как Крис хотел зарыть портал.
        Лили и Бука отошли к полосе прибоя и рисовали на мокром песке. Бука когтем изобразила катуннов, которых временно спрятали, чтобы не напугать Лили их видом. Лили недоверчиво смотрела на рисунок и пыталась стереть ладошкой у катуннов то длинные уши, то крысиный хвост, то хобот.
        - Нет, нет, - повторяла она, - что-то точно лишнее. Таких существ не бывает.
        - А ничего, что ты общаешься с леопардовым демоном? - наконец не выдержала Бука. - Я правильно рисую!
        - Чего рисуете? - Мерзавчик подошел поближе и взглянул на рисунки Буки.
        - Бука говорит, что в Хижине живут такие звери, - Лили показала на изображение катуннов. - Она меня пугает?
        - Нет, это наши Рим и Рум. Они именно так и выглядят. Еще у нас есть сатинопусы, - Мерзавчик присел и быстро начал водить когтем. Лили с ужасом смотрела на лес щупалец, появляющийся на песке.
        - Это сатинопусы. Они тоже охраняют Хижину. Бояться их не надо. - Таля подошла к детям, заинтересовавшись происходящим. - А это - катунны, Рим и Рум, они очень милые. Лили, ты их непременно полюбишь!
        - Это где такие нюхи? - удивленно спросила Кэролин. Она, Кристиан и Трэй тоже подошли к остальным.
        - Почему нюхи? Это катунны, - поправил маленькую вампиршу Мерзавчик.
        - Ну, у них такие носы, - протянул Кристиан. - Наверное, они постоянно что-то нюхают.
        Трэй мельком взглянул на рисунок, который изображал Рим и Рум, и заинтересовался изображением сатинопусов.
        - Это что за чудовища? - спросил он.
        - Сатинопусы. И катунны, и сатинопусы спрятались, чтобы не напугать вас, новичков, раньше времени, - фыркнул Мерзавчик.
        - Они на нашей стороне? - уточнил Трэй.
        Мерзавчик кивнул.
        - Это тоже Хранители Мироздания, но они могут лишь охранять Хижину, вытягивая щупальца до невероятных размеров. А вот дышать они здесь не могут, а ты не сможешь дышать там, где дышат они.
        - Пора отдыхать, завтра у вас первый день обучения. - Таля захлопала в ладоши, привлекая всеобщее внимание.
        Латте помогла ей и Злому уложить посуду, оставшуюся от пикника, в корзинки, и все пошли в Хижину. В Кухне было людно. Неморино сновала туда-сюда с подносами, чашами и чашками, ей помогали Еж и Лягушалка. Лили с интересом посмотрела на них, на большую черную кошку и черно-белую медведицу, восторженно ахнула, глядя на Дэпэка и Дьюлу.
        - Нету тут никаких катуннов! Я говорила, что все это выдумки, - она гордо задрала нос и пошла к лестнице, с последнего пролета которой, обнявшись длинными носами, неспешно спускались к ужину Рим и Рум. Лили взвизгнула, открыла рот и прижалась спиной к столику с весами. Катунны замерли, как статуи.
        - Нас испугались? - пропищала Рим.
        - Определенно, - прогудела Рум.
        - Мы страшные? - удивленно спросили они хором.
        - Лили, это Риммель и Руммель, наши катунны. Они совершенно безобидные и очень любят детей! - Таля поспешила на помощь всем троим.
        Лили метнулась за Талю. Катунны осторожно спустились с лестницы и молча протопали к столу. Они залезли под него и принялись переживать.
        - Невероятно! - пищал правый угол стола.
        - Просто ужасно! - гудел левый угол.
        - Мы напугали ребенка! - От хора катуннов стол подпрыгнул, и посуда жалобно звякнула.
        - Рим, Рум, пожалуйста, перестаньте! - Неморино заглянула под стол.
        - Мы страшные! - запищал длинный нос, вынырнув из-под стола справа.
        - Мы уродливые! - прогудел второй нос, появляясь из-под стола слева.
        - Мы чудовищные!
        Стол снова подпрыгнул. Несколько ваз с цветами опрокинулись, и вода из них растеклась по скатерти.
        - Все, хватит! - Неморино схватилась руками за носы и потянула их из-под стола.
        Катунны отчаянно сопротивлялись.
        - Не пойдем! - пищала Рим.
        - Будем тут жить! - гудела Рум.
        - Чтобы больше никого не пугать!
        На этот раз опрокинулся большой кофейник, несколько чашек и пара ваз.
        Неморино вздохнула. Она оставила носы в покое и перестала тянуть катуннов из-под стола. Латте и остальные дети удивленно наблюдали за происходящим. Кэролин подошла к столу и наклонилась к катуннам.
        - Вы красивые, - сказала она, - Лили просто не ожидала увидеть вас.
        - Не верим! - пискнула Рим.
        - Совершенно! - прогудела Рум.
        - И врать нехорошо! - завершили они хором.
        На этот раз сидящие за столом Хранители подстраховались и нажали на него руками и лапами изо всех сил. Стол дрогнул, но посуда осталась на месте.
        Лили подошла к столу.
        - Я не верила в вас, - тихо сказала она, - но вы красивые, и я рада тому, что вы существуете.
        Из-под стола вынырнули оба бархатных носа, потом появились две пары обиженных глаз, которые грустно уставились на Лили, потом длинные, опущенные уши, и, наконец, катунны выбрались из-под стола целиком. Они молча смотрели на девочку.
        - Мы верим? - наконец пискнула Рим, глядя на сестру.
        - Мы верим? - прогудела Рум, задумчиво почесывая себе лоб кончиком носа.
        - Это правда, - Лили умоляюще сложила ручки на груди. - Вы мне очень нравитесь.
        Катунны снова помолчали.
        - Мы верим! - дружно сказали они и потопали в свой любимый угол, стянув по дороге со стола пару плюшек.
        Все облегченно вздохнули и вернулись к ужину, а дети дружно прошли на свой этаж и, пожелав друг другу доброй ночи, разошлись по комнатам. Латте блаженно растянулась на своей мягкой кровати и тут же заснула.
        6
        - ЛАТТЕЕЕЕЕЕЕЕЕЕЕЕ!
        Латте вздрогнула и проснулась. Судя по голосу, это была Бука. Она отчаянно барабанила в ее дверь лапами, оглашая коридор мощным ревом.
        Латте скатилась с кровати, накинула халат и распахнула дверь комнаты. Бука, которая за ночь стала явно выше и шире в плечах, нетерпеливо прыгала на одном месте.
        - УЧЕБА, ЛАТТЕ! ТЫ ПРОСПАЛА! - Леопардовый демон оскалил клыки в подобии улыбки.
        Латте ахнула. Она запустила Буку внутрь комнаты и забегала, собираясь на занятия.
        - ВСЕ УЖЕ ВНИЗУ! - От рычания Буки тонко зазвенело оконное стекло.
        Латте, наскоро причесав волосы, побежала по коридору и вниз по лестнице. Бука тяжело топала следом. Они вихрем пронеслись мимо Неморино и ее взвода банок с крагами и подбежали к нужному месту.
        - Ачерерити, - быстро произнесла Латте, приложив руку к стене.
        Портал загорелся, она нырнула в него, следом завалилась Бука.
        - КАПАТЭРИТИ! - заревела она, закрывая проход.
        Лили ойкнула и упала со стула.
        - Доброе утро, дети! Прошу вас занять свободные места и больше не опаздывать. - Таля помогла Лили подняться и усадила ее снова за стол.
        Бука протопала к столу, за которым уже сидел Мерзавчик, и, ткнув брата когтем в пушистый бок, устроилась рядом.
        - Латте, иди к нам! - позвала Кэролин. Она и Крис сидели за длинным столом, который мог вместить троих.
        - Дети, меня зовут леди Тэйлани. Я - ваш воспитатель и преподаватель некоторых дисциплин. Ко мне вы можете обращаться с любыми вопросами и проблемами, - начала Таля, когда все наконец расселись по местам. - На первых уроках вы научитесь добывать себе пищу и воду, для того чтобы продержаться любое количество времени, например, в учебных комнатах. Заклинание создания звучит так: «Сурса дэ» (sursa de…[3 - СУРСА ДЭ - создать что-то - sursa de.]). Произнеся заклинания созидания, мы должны указать, что именно мы хотим обрести. Например…
        Она подошла к дереву и присела на корточки. Дети, затаив дыхание, следили за наставницей.
        - Чтобы получить родник, нужно приложить руку или лапу к траве, полу, к корням дерева и произнести: «Сурса дэ изварити» (sursa de izvaryty[4 - СУРСА ДЭ ИЗВАРИТИ - создать родник с водой - sursa de izvaryty.])
        Все ахнули и повскакали с мест: чистый, хрустальный родник забил прямо у древесных корней.
        - Это иллюзия, - фыркнул Мерзавчик.
        - Мы обучаемся магии, балда, - Бука ущипнула брата за пушистый бок.
        - Мерв, ты можешь подойти и попробовать, - предложила, смеясь, Таля.
        Мерзавчик осторожно, боком, подошел к роднику и, опустившись на четвереньки, шумно понюхал воду.
        - Давай, Мерв! - подзадорила его с места сестра.
        - Давай, Мерв! - крикнул Кристиан и громко засвистел.
        Мерзавчик опустил голову ниже и, высунув язык, осторожно опустил его в родник. Все затаили дыхание.
        - Лакай давай! - снова крикнула Бука. Мерзавчик повиновался.
        - Вода, - он снова встал на задние лапы. - Довольно вкусная.
        - Кто еще хочет попробовать? - спросила Таля. - Ты, Латте?
        Латте подошла к роднику и зачерпнула руками чистейшей искристой воды. Она смело попробовала ее и выпила все, что уместилось в ладошках.
        - Вода. Вкусная, - сказала она. - Мне понравилась.
        - Хорошо, - Таля подняла руку и подождала, пока не завершится восторженное гудение и галдеж.
        - Лили, подойди ко мне, - велела она, когда все успокоились.
        Лили вышла на середину комнаты.
        - Приложи руку к траве, - Таля внимательно следила за ученицей. - Полностью приложи, все пальцы. Вот так, хорошо. А теперь, пожалуйста, повторяй за мной. Сурса дэ изварити.
        Лили произнесла заклинание и едва успела отпрыгнуть в сторону - прямо из-под ее ног забил новый родник. Девочка восторженно прижала ручки к груди и запрыгала на месте.
        - Получилось! Получилось!
        - Молодец! Теперь Бука, только не рычи громко.
        Бука перепутала буквы, и родник не появился. Она попробовала снова. Таля спокойно наблюдала за попытками леопардового демона.
        - Сурса дэ изворите! - взревела горе-ученица.
        - Все потому, что, когда я объясняю новый материал и показываю наглядно, надо смотреть и запоминать, а не пинать брата под столом лапой, - строго сказала она, отправляя Буку на место.
        Бука понуро залезла на свой стул и от обиды укусила Мерзавчика за ухо. Тот завыл и дернул Буку за хвост.
        - Дети, перестаньте! Бука! Я тебя пересажу!
        Таля снова положила руку на траву.
        - Еще раз! Сурса дэ изварити! Бука, повтори. Можно с места.
        На этот раз Бука произнесла магические слова правильно, затем их повторили Мерзавчик, Кэролин и Крис и, наконец, Трэй и Лили.
        - Теперь, Трэй покажет нам, как он вызовет родник. - Таля отошла в сторону.
        Трэй быстро справился с заданием, а затем зачерпнул воду из своего родника и попробовал ее.
        Мерзавчик и Бука тоже получили свои родники. Потом они все повторили заклинание хором, затем по очереди и снова вызвали свои родники.
        - Итак, вода у вас есть, - Таля довольно оглядела учеников. - Теперь прошу внимания тех, кто не пьет воду. Крис, Кэролин, я вам говорю.
        Вампирята уставились на Талю.
        - Для вас заклинание будет звучать немного иначе, - Таля сделала паузу. - Запоминаем… Сурса дэ санжэрити!
        Все снова повскакали с мест. Родник появился, но его струи были алого цвета.
        - От него плохо пахнет! - заныла Лили.
        Вампирята мгновенно покинули свои места и окружили новый родник. Они припали к нему ртами и жадно, долго пили в абсолютной тишине. Когда они оторвались от кровавых струй, Таля быстро вытерла им рты алым платком, который вынула из-за корсажа платья.
        - Как вы уже знаете, не все из вас питаются привычной пищей. - Таля что-то пробормотала себе под нос, и алый родник исчез. - Однако в бою важен каждый из вас, поэтому нужно научиться терпимо относиться к пище, которую принимают ваши друзья.
        Вампирята с довольным видом сели на места.
        - Сейчас перерыв на завтрак, а потом будем учиться получать то, что можно будет съесть. - Таля подошла к стене и открыла портал. Все дружно вышли из учебных комнат и отправились к накрытому столу, который манил аппетитными запахами свежей выпечки и кофе.
        7
        После завтрака и непродолжительного отдыха дети вернулись в учебные комнаты и расселись по местам.
        - Сейчас мы выберем лидера вашей группы, - весело сказала Таля. - Каждый из вас подойдет к нашему дереву и, положив руку на ствол, мысленно произнесет имя того, кого бы он хотел видеть в этом качестве. Прошу!
        Все подошли к дереву.
        - Давай, Трэй! Клади руку! Теперь ты, Лили. Бука, Мерзавчик, Крис, Кэролин, Латте, смелее!
        Взвизгнула Бука, которую Мерзавчик ущипнул за лапу. Захихикала Лили, мысленно представляя себе лидера группы, вздохнула Кэролин, задумался Крис.
        - А как дерево нам скажет, кто лидер? - спросил он.
        - Сейчас все узнаешь, - улыбнулась Таля. - Наше дерево магическое. Оно многое умеет.
        Все притихли, не сводя глаз с древесной коры. Таля подошла к стволу и положила на него руку.
        - Крис, голосовать за себя нельзя, - строго сказала она. - Твой голос не засчитан!
        Кэролин возмущенно посмотрела на вампиренка.
        - Кристиан, как ты мог?
        - Я просто хотел посмотреть, насколько умное это дерево, - стал оправдываться Крис.
        - Итак, все смотрим на результат вашего голосования! Внимание! Смотрим сюда, на ствол.
        Дети уставились на кору дерева. Сначала ничего не происходило, затем кора начала светлеть, пока не стал светлым довольно большой кусок. Все затаили дыхание. В некоторых местах кора стала темнеть, и вскоре довольно четко проступили большие буквы «ТРЭЙВИС».
        - Лидером группы становится Трэйвис! - улыбнулась Таля. - За него проголосовали почти единогласно.
        - Ну и нормально! - фыркнул Мерзавчик.
        - Трэй значит Трэй, - поддержала брата Бука.
        - Поздравляю, Трэй, - выдавил из себя Кристиан.
        - Ура! Трэй! Ура! - запрыгала Лили.
        - Поздравляем, Трэй! - сказали хором Латте и Кэролин и прыснули от смеха.
        - А у вас классно получилось, девчонки, - хихикнул Мерзавчик.
        - Итак, лидер выбран! - Таля подняла руки, призывая к тишине. Потом подошла к дереву и положила руку на его ствол. Кора дерева приняла привычный вид, буквы исчезли.
        - Теперь мы научимся получать пищу в условиях, когда кушать будет нечего. Чтобы получить съедобный гриб, нужно так же положить руку или лапу на пол или траву и произнести «Сурса дэ фангерити» (sursa de fungeryty[5 - СУРСА ДЭ ФАНГЕРИТИ - создать гриб - sursa de fungeryty.]).
        Вздох удивления пронесся над учебной комнатой. Дети изумленно взирали на большой мясистый светло-зеленый гриб, который появился под деревом.
        - Прошу внимания! - Таля указала на гриб. - Есть можно только тот гриб, который имеет светло-зеленый цвет, а по краям его шляпки проходит синяя тонкая полоса! Кто готов попробовать гриб первым?
        Все молчали, сверля взглядом необычное угощение. Наконец Трэй встал со своего места.
        - Я попробую! - сказал он и подошел к дереву.
        - Истинный лидер! - похвалила мальчика Таля. - Отломи от шляпки кусочек гриба и съешь его. Достаточно совсем маленького кусочка, этот гриб очень сытный.
        Трэй взялся двумя пальцами за шляпку гриба и оторвал от нее кусок величиной с лист дерева. Он осмотрел пищу, затем понюхал ее и положил в рот. Все замерли, не сводя глаз с его рта, но Трэй медлил.
        - Ну же, давай! Жуй! - не выдержал Мерзавчик.
        Трэй вздохнул и начал жевать гриб.
        - Вкусно, - сказал он и проглотил пищу. - Вкус как у яблока.
        Таля с улыбкой положила руку мальчику на плечо.
        - Молодец, Трэй! Теперь давай получим новый гриб. Отойди в сторону. Бука! Я все вижу! Следующая - ты! - Таля погрозила пальчиком леопардовой демонше, которая ловко ущипнула брата за нос. - Отодвинься от Мерзавчика и сиди спокойно!
        Бука засопела и отодвинулась.
        - Трэй, теперь присядь и положи руку на траву. Следи за тем, чтобы все пальцы равномерно касались пола, - вновь вернулась к обучению леди Тэйлани.
        Трэй послушно выполнил указания наставницы.
        - И повторяй за мной. Сурса дэ фангерити!
        Гриб Трэя мало походил на тот, что получился у Тали. Он был маленький, кривобокий и имел ярко-синюю окраску. Сидящие за столами существа захихикали.
        - Он посинел от досады! - выкрикнул Кристиан.
        Бука фыркнула и громогласно захохотала.
        - И еще съежился от стыда! - не унимался Крис. - И скривился от злости!
        Теперь засмеялись все, включая Лили.
        - ТИХО! - внезапно рявкнула Таля, и веселье сразу оборвалось. - Я посмотрю, какие грибы получатся у вас!
        Трэй растерянно посмотрел на свое детище, потом насупился, его широкие брови грозно сошлись на переносице, и он шагнул к Крису, сжимая кулаки.
        - Трэй, стой! - скомандовала Таля, и пушистый черный волчонок замер на расстоянии прыжка от вампиренка, который в ужасе вскочил со своего места, готовый задать стрекача.
        - Трэй, успокойся. - Таля подошла к волчонку и погладила его по вздыбленному загривку. - Тихо, мальчик, тихо.
        Дети ошарашено смотрели на взъерошенное и рычащее существо, в которое превратился их лидер. Ласково воркуя, Таля продолжала гладить Трэя. Казалось, что прошла вечность, но наконец волчьи глаза, горящие зеленым огнем, медленно погасли, а шерсть снова легла ровно. Волчонок опустил голову.
        - Кристиан, сядь на место, - спокойно велела Таля. Не сводя глаз с черного зверя, вампиренок скользнул на свой стул и замер.
        - Трэй, ты тоже можешь сесть, - сказала леди Тэйлани, ласково подталкивая волчонка к его стулу.
        Трэйвис принял свой обычный мальчишеский облик и сел за стол. Таля повернулась к Кристиану.
        - Прошу, Кристиан, покажи нам, как нужно правильно создавать съедобные грибы.
        Кристиан смело вышел на середину учебной комнаты. Он присел на корточки, положил ладонь на пол и четко произнес: «Сурсо дэ фангирити!»
        В классе воцарилась мертвая тишина, стихли сопение, покашливание, еле слышные разговоры. Потом тоненько засмеялась Лили, ее смех подхватили Кэролин и Бука. И вот уже весь класс оглушительно захохотал, тыча пальцами и когтями в то, что сотворил Крис. Сам вампиренок, ошарашенный тем, что увидел, молча смотрел на свое творение и мечтал провалиться под землю.
        Это был даже не гриб! Тонюсенькая длинная ножка, ярко-малинового цвета, уходила вверх к потолку и заканчивалась пушистой черной кисточкой.
        - Вот это да! - веселилась Бука. - Этой штукой классно играть с Китькой или с Семой, если они захотят бегать за таким страшилищем!
        - Да оно, скорее всего, ядовитое! - гоготал Мерзавчик. - Тебе наших кошачьих не жалко?
        - Тихо! - снова повысила голос Таля. - Дети, не путайте, пожалуйста, слова и интонации. Сурса дэ фангерити! Никаких Сурсо дэ! Никаких фангирити. Все вместе и очень точно! Сурса дэ фангерити!
        Все повторили хором заклинание несколько раз. Таля кивнула.
        - Теперь, Крис, создай нам гриб. Представь, что у тебя после боя совсем не осталось сил, и есть лишь одна попытка, чтобы накормить голодающих друзей. Сурса дэ фангерити! И внимательно следи за тем, чтобы все пальцы аккуратно прилегали к поверхности. Дети, тишина! Дайте Крису сосредоточиться!
        Все мгновенно затихли. В абсолютной тишине было слышно лишь дыхание соседа. Кристиан снова приложил руку к траве, проверил, как прилегают к ней все пальцы, затем сосредоточился и уперся взглядом в свою руку.
        - Один шанс, - пробормотал он. - Только один шанс. Или мы все умрем. Раз, два, три… Сурса дэ фангерити!
        Он выкрикнул заклинание и зажмурил глаза. По учебной комнате прокатился общий вздох, а потом тишина взорвалась ликующими криками, свистом и аплодисментами.
        - Браво, Кристиан!
        - Ты нас спас, Крис!
        - У тебя получилось!
        Вампиренок осторожно приоткрыл один глаз. Большой мясистый гриб светло-зеленого цвета, с тонкой синей каемкой по краю шляпки, красовался почти по центру класса. Крис открыл оба глаза и шумно вздохнул.
        - Я справился, - коротко бросил он.
        - Отлично, Кристиан! Таким грибом ты накормил всех своих друзей, и они смогли выжить! - Таля похлопала сводного брата по плечу и отправила на место.
        - Дети, вы все должны четко понимать одну вещь. Вы - одна команда. Будут ошибки - они будут. Никто из нынешних Хранителей не учился совсем без ошибок. И это нормально. Ошибки будут обидные, смешные, даже страшные. И реакция остальных на них будет разная, но, еще раз повторю, это нормально. Так учатся все. Трэй, не стоит воспринимать близко к сердцу, когда смеются над тем, что ты создал. Кристиан, все же подбирай слова, когда судишь магию своего приятеля. И обязательно помните, что нужно сосредотачиваться перед произнесением того или иного заклинания. Это важно!
        Таля поправила воротник платья и подошла к стене.
        - А теперь все идем отдыхать! Можно пробовать создавать грибы и родники, но напоминаю о том, что есть можно только светло-зеленый гриб с синей каемкой на шляпке. Все свободны до завтра. Лили, открывай нам портал, а Мерзавчик его закроет.
        Шумной ватагой дети вывалились в Кухню и помчались к морю, на бегу таская с тарелок на столе выпечку и другие вкусности. Таля незаметно взяла за руку Латте и отвела ее в сторону.
        - Хочешь увидеть совершенно удивительный мир? - спросила она, уже зная ответ. Латте кивнула.
        Таля передала детей Злому и Лягушалке, которые заняли свое место воспитателей, потом подозвала Латте к стене.
        - Мы идем в Фангурус, - тихо сказала Таля. - Давно там не были. Ходить можно только по красной дорожке. Ни шагу в сторону! Это мир грибов. Весь Фангурус - одна огромная грибница.
        - А грибы могут говорить? - спросила Латте.
        - Нет, не могут, - Таля покачала головой. - Но они читают мысли и передают их, а еще мыслеобразы. Это разумные грибы, называются они «фанги». Все фанги очень коварные, мстительные, вредные и обидчивые. Поэтому следи за своими мыслями и держись рядом со мной на красной дорожке. Я иду, ты идешь, я стою, и ты стоишь. Поняла?
        Латте кивнула. Таля положила руку на стену и быстро вызвала портал, пробормотав заклинание себе под нос. Потом она крепко взяла Латте за руку и шагнула в проем.
        8. Фангурус
        Первое, что почувствовала Латте, была сырость. Она огляделась по сторонам. Они были под землей, в большой пещере. Кругом торчали всевозможные корни разных цветов и размеров. Тут и там ползали большие ярко-красные черви, некоторые из них были с двумя-тремя головами. Впрочем, возможно, это были хвосты, Латте не приглядывалась. Они с Талей стояли на мягкой, но упругой и устойчивой красной дорожке. Все пространство вокруг них было опутано белесыми тонкими нитями. Они спускались с земляного потолка, как паутина, лежали вокруг спасительной дорожки спутанными клубками, ими было пронизано буквально все, каждый сантиметр. Они же легонько светились и давали слабый, рассеянный свет. Таля пробормотала заклинание, и Латте поняла, что ее окутал кокон из теплого воздуха. Сырость и промозглость сразу перестали ее беспокоить. Таля пошла вперед, по-прежнему крепко держа Латте за руку. Красная дорожка неприятно чавкала под ногами, но холода или сырости девочка не чувствовала.
        Красная дорожка круто завернула в сторону, и они вышли в другую пещеру, еще больше прежней. Тут тонкие нити приобрели различную окраску. Кругом свисали и лежали пурпурные нити, зеленые, синие, желтые, белые, черные и коричневые, некоторые из них были полосатые.
        - Мы рады вам, Хранители, - странный бестелесный шепот послышался в голове у Латте. - Вы можете подойти.
        Латте взглянула на Талю. Та кивнула в сторону. Латте покрутила головой, но никого не увидела. Там, куда показывала Таля, было очень темно. По сути, освещенной была только красная дорожка.
        - Я прошу прощения у юной Хранительницы, - снова услышала Латте. - Я давно не люблю свет.
        - Да сохранит Мироздание все твои миллионы спор в добром здравии, Фангуриус, - теперь Латте услышала голос Тали, который также передавался ей прямо в мозг.
        - Благодарю, леди Тэйлани, - Фангуриус, кем бы он ни был, вновь вышел на связь. - Мы обеспокоены. Хаэтты посещали нас и сообщили, что прекрасный Хаэттон обезображен. Алекс добрался туда. Вы смогли его победить, но нежный песок пропитан кровью воинов Тьмы, а море Познания осквернено кровью Черного Мага. Хаэтты считают, что Хранители ослабели. Мы также обеспокоены судьбой Хаэттона. Все мы в одной грибнице. Рухнет Мироздание, погибнут все.
        Латте попыталась нарисовать себе в голове образ большого гриба, в короне и мантии. Слышать бестелесный голос, не имея представления о том, от кого он исходит, было жутко. Образ получился очень даже красивый.
        - Ты неверно представила меня, Латте, - голос Фангуриуса захихикал. - Я помогу тебе, девочка.
        Красивый гриб в мантии и короне растаял, а вместо него возникло кособокое страшилище. Это был, поистине, огромный гриб, ростом выше взрослого человека и толщиной с вековой дуб, но он уже почти полностью сгнил. От его шляпки отваливались куски грибной плоти, а вся ножка была покрыта безобразными трещинами, из которых торчали многоголовые черви. Казалось, что они ели гриб. Но Латте вдруг поняла, что на самом деле они склеивают Фангуриуса. Без устали каждый червь выделял изо рта клейкую жидкость и замазывал трещины на старом грибном короле. Латте почувствовала позыв к тошноте. Она зажала рот руками и придвинулась ближе к подруге.
        - Никакой фанг не жил столько, сколько я, - просипел в голове Латте Фангуриус. - Я дал жизнь миллиардам! Но теперь я ужасающе стар. По сути, мне все равно, что будет с Мирозданием, но я переживаю о своих детях.
        - Ты прекрасно выглядишь для своих лет, Фангуриус, - сказала Таля. - Я передам Неморино твои слова и слова хаэттов.
        - И я снова прошу Неморино рассмотреть мою просьбу о том, чтобы фанги контролировали Хижину, - еле слышно прошелестел грибной голос.
        - Как мы уже говорили, там нет для фангов условий, - пробормотала Таля. - Песок и море. Фанги вполне прекрасно живут и служат Мирозданию в отдалении от Хижины.
        - Вы по-прежнему не доверяете нам? - Голос Фангуриуса изменился, в нем проскользнули агрессивные нотки.
        - Это не так, - возразила Таля. Она осторожно попятилась назад по красной дорожке, подталкивая Латте в сторону портала.
        Образ гнилого гриба в голове у Латте качнулся. Разноцветные нити зашевелились и, словно змеи, устремились к красной дорожке. Таля попятилась быстрее.
        - Мы рады вам, Хранители, - захихикал Фангуриус. - Но в нашем мире так мало свежей еды. Мы рады даже вампирам…
        Латте почувствовала, как откуда-то изнутри поднимается тяжелой волной противный липкий страх. Фангуриус замолчал. Нити продолжали ползти. Внезапно свет, исходящий от них, погас. Они оказались в полной темноте.
        Таля что-то пробормотала под нос, и на кончиках ногтей у нее загорелись слабые огоньки. В их неверном свете Латте с ужасом увидела, что красная дорожка тонет в черной грязи, а разноцветные ползущие нити почти достигли их ног.
        Она обменялась взглядом с Талей. Подруга была спокойна и сосредоточена. По краям пальцев у нее пробежали синие молнии. Не сбавляя хода, они пятились к порталу.
        - Выпусти нас, Фангуриус! - грозно велела Таля. - Иначе я разнесу в клочья всю твою грибницу!
        Старый гриб промолчал. Нити поползли шустрее. Таля вытянула руку к ближайшему клубку.
        - Тебе же нравилось собирать в лесу фангов и есть их, Латте? - внезапно злобно прошелестел голос грибного короля в голове у девочки. - Мы тоже любим вкусно поесть.
        Первые нити коснулись ее ног, и Латте вскрикнула. Таля прошила ближайший нитяной клубок синей молнией. Запахло паленым. Грибница отступила, а Латте и Таля повернули в первую пещеру. Латте громко закричала. Вся пещера была затянута белесыми нитями. Выхода не было.
        - Не сходи с красной дорожки! - крикнула Таля, но Латте, потеряв от страха голову, метнулась обратно в пещеру Фангуриуса, в которой уже не было спасительной тропинки. Ее нога провалилась в мягкую черную землю, которая мгновенно засосала девочку по самую шею, а к лицу Латте поползли разноцветные нити. Она закрыла глаза и закричала от ужаса. В ее открытый рот тут же устремилась грибница. Латте поперхнулась и закашлялась. Она перекусила мерзкие склизкие нити и выплюнула их, но грибница уже добралась до ее носа, ушей и глаз. Латте сильно зажмурилась, не давая настырным фангам проникнуть под веки.
        Синий огонь разорвал тьму пещеры, разнесенная в клочья грибница безвольно повисла на голове у Латте. Она открыла глаза. Везде, куда ни глянь, синий огонь пожирал разноцветные нити. В его свете Латте увидела Талю. Прекрасная вампирша была ужасна в своем гневе. Глаза ее горели, волосы разметались по плечам. Она буквально поливала огнем из своих рук всю пещеру. Клочья грибницы усеивали землю. Обожженные нити падали с потолка и стен. Подруга на секунду остановилась возле Латте и затушила магический огонь в своих руках.
        - Будет больно! - предупредила она. - Но другого выхода нет.
        Латте хотела кивнуть, но не смогла. Жирная земля уже дошла до ее подбородка. Таля наклонилась к девочке, и Латте снова закричала, теперь уже от боли, когда вампирша схватила ее за волосы и вытащила из земли. Слезы градом полились из глаз Латте, но она была бесконечно благодарна Тале за спасение. Леди Тэйлани сдвинула брови и шагнула к темному углу. Синий огонь выхватил очертания Фангуриуса.
        - Ты выжил из ума, - угрожающе сказала Таля. - Ты напал на Хранителей Мироздания!
        Старый гриб молчал.
        - Фангуриус! Ответь мне! Не заставляй меня сжигать тебя!
        Снова молчание.
        Таля подняла руки с изливающимся из них синим огнем и шагнула в угол, где прятался король фангов, осветив спасительную для него тьму.
        Он умер уже давно. Кто-то разрубил старый гриб пополам, сверху донизу, а потом грубо обмотал его веревкой, чтобы не дать мертвому грибу развалиться раньше времени. Червям почти удалось склеить повелителя грибницы, но зловонный дух не оставлял и тени сомнения в его смерти. Фангуриус был мертв несколько недель, но кто-то заботливо поддерживал иллюзию жизни в старом короле. Таля почувствовала ужас, буквально сковавший ее, но в следующее мгновение она повернулась к Латте и схватила девочку за руку, словно клещами.
        - БЕЖИИИИИМ! - крикнула она уже во весь голос и рванула к порталу.
        Они побежали по утопающей в землю красной дорожке, которая была уже едва заметна. Сзади Латте услышала знакомое мычание. Они вбежали в первую пещеру. Она была завалена остатками выжженной грибницы. Красная дорожка исчезла. Перед ними простиралась черная рыхлая земля, готовая засосать их внутрь себя в одно мгновение. Латте обернулась и увидела знакомые черные швы. Пещера старого Фангуриуса была захвачена воинами Тьмы. Издалека послышалось не менее знакомое гудение. Оно быстро приближалось. Н’гары!
        - Быстро! К порталу! - Таля схватила Латте на руки.
        Девочка внезапно оказалась в лапах жуткого монстра, в которого превратилась ее любимая подруга. Зеленая чешуйчатая кожа, длинные когти, желтые глаза с вертикальными зрачками и пасть, битком набитая острыми зубами. Все это впечатывалось в память Латте, выхватываясь кусками из темноты, которую изредка озаряла тлеющая грибница. В глазах у девочки все поплыло, и она потеряла сознание. Таля обернулась назад. Сотни воинов Тьмы уже заполонили пещеру Фангуриуса, над ними висели, злобно гудя, по меньшей мере, два десятка н’гаров, а где-то вдалеке - Таля могла поклясться на собственном гробу - мелькнул алый плащ. Вампирша взмахнула перепончатыми крыльями и, поднявшись в воздух, устремилась через всю пещеру к спасительному порталу.
        9
        Появление Тали было эффектным. Сперва из портала вылетел жуткий монстр, в котором Хранители едва узнали свою боевую подругу. К такому образу Таля прибегала лишь в самом крайнем случае и последний раз превращалась в летающего монстра лет пятьдесят назад. Затем все увидели на руках у вампирши безжизненное тело Латте, а в довершение ко всему в Кухню влетел н’гар. Он пролетел половину Кухни и остановился в полуметре от стола, за которым Хранители наслаждались вкуснейшим ужином. Увидев комнату, полную врагов, паук злобно загудел. Он развернулся, чтобы улететь обратно в портал, но гулко шмякнулся об стену всем своим весом и, оглушенный, упал на пол. Марк, в мгновение ока оказавшийся возле сводной сестры, успел закрыть проход до появления в Кухне второго летающего чудовища. Теперь оно было зажато в стене. Пойманный в ловушку, н’гар вращал глазищами, щелкал жвалами и размахивал лапами, пытаясь дотянуться до Тали или до Марка.
        - Ну и ну… - удивленно протянула Бука, поднимая с пола половинку крага, которую она выронила из лап, увидев летающее страшилище.
        Марк взял на руки Латте и побежал в госпиталь.
        - Ната Ди! - привычно услышали Хранители. - Ната Диииииииииии!
        - Она просто испугалась, - пробормотала Таля, принимая свой обычный вид. - Фангуриус убит. Его разрубили пополам, а пещера захвачена воинами Тьмы и н’гарами. Мы потеряли еще один Мир.
        Над Кухней повисла тишина. Темно-голубой заяц Бо приводил в чувство Лили, которая упала в обморок, увидев Талю в столь оригинальном виде. Девочка открыла глаза, но, увидев застрявшего в стене н’гара, снова лишилась чувств.
        - Дорогая, попроси сатинопусов убрать эти украшения, - спокойно велела Тале Неморино. - Они не подходят нам по стилю.
        Таля подошла к углу сатинопусов и постучала в стену. Тут же вынырнуло щупальце, которое быстро вытянулось во всю Кухню. Оно ощупало лежащего н’гара, а затем обвило его тело кольцами и поволокло в Сангар. Летающий паук пришел в себя. Он попытался вырваться, но щупальце держало его очень крепко. Н’гар истошно завизжал. Лили, едва придя в себя, снова свалилась в обморок. Мавэрик подхватил ее и унес в госпиталь, чтобы психику девочки ничего больше не травмировало. Услышав визг сородича, застрявший паук сильно заволновался. Он уперся лапами в стену и попытался вытянуть себя из ловушки. Все тщетно.
        Первый н’гар визжал и цеплялся когтями за мебель, стены и пол, но сатинопус хладнокровно отрывал добычу от спасительной поверхности и тянул дальше. Из угла вынырнуло второе щупальце, затем третье. Они обхватили летающего монстра и втащили его в Сангар. Наступила тишина. Затем сатинопус вернулся и деловито ощупал паука, застрявшего в стене. Новый визг наполнил Кухню.
        - Леди Тэйлани, отдайте нашим друзьям их ужин. Не каждый день они получают деликатесы, да еще и с доставкой на дом. - Неморино налила себе кофе и взяла плюшку.
        Таля подошла к стене. Н’гар завизжал еще громче. Он упирался лапами в стену и тянул себя изо всех сил. Таля усмехнулась и стукнула кулаком в ближайший глаз. Н’гар захлебнулся от собственного визга. Щупальце сатинопуса обвило лапы паука, торчащие из стены, и легонько потянуло их на себя. Второе и третье щупальца колыхались рядом.
        - Будьте готовы ко всему, - с ледяным спокойствием велела Неморино. - Таля, открывай!
        Портал открылся. Н’гар, почувствовав свободу, попытался залезть обратно, но щупальца вытащили летающую тварь за лапы в Кухню. Одно из щупалец потащило добычу в Сангар, а два других нырнули в портал и выудили оттуда еще один зазевавшийся деликатес.
        Хранители ждали, но больше сюрпризов не было. Таля закрыла портал и проводила взглядом визжащих н’гаров, которые исчезали в туманном углу сатинопусов.
        10
        - Теперь надо решить, что делать с Лили, - подала голос Лягушалка. - Девочка слишком мала, слаба и пуглива для жизни в Хижине. Кто знает, что мы увидим завтра.
        - Я такой же была, когда попала сюда, - тряхнула волосами Агамеда. - Она справится.
        - Ты была не такой, - покачала головой Неморино. - Маленькой - да, но не трусливой. Я сама перепугалась, когда ты с вилкой и ложкой кинулась на меня при моем появлении в Кухне в виде Стража. Мы как раз вернулись с боя и вышли, как обычно. Это не слабость и не трусость. Глупость - да, но ты была совсем крошкой.
        - Почему глупость? - вспыхнула Агамеда.
        - Потому что ты не знала, что Страж - это я, - улыбнулась Неморино. - Ты кинулась на защиту Хижины, на врага, который был больше тебя в десятки раз! И гораздо страшнее летающего паука.
        - А Лили падает в обморок при виде н’гара, - грустно заметила Таля.
        - Я думаю, что выскажу общее мнение, - Неморино замолчала, разглядывая что-то на дне кофейной чашки. - Лили должна уехать обратно в Тиан.
        Хранители замолчали. Никто не хотел сообщать маленькой девочке такое решение.
        Таля и Трэйвис отправились в госпиталь. По дороге вампирша опустила в черную чашу весов сразу два камешка, за себя и за подругу. Бука грустно смотрела на последнего крага, который сиротливо лежал на дне большой миски. Мерзавчик тоже погрузился в свои невеселые мысли. Вампирята пожелали всем доброй ночи и выскользнули из-за стола. Они молча поднялись к себе и так же, молча, разошлись по комнатам. Какой бы ни была Лили, она уже стала частью их команды. Расставаться не хотелось.
        Неморино опустила голову на скрещенные руки и загрустила. Фангуриус никогда не был особенно любим Хранителями. Сколько она себя помнила, это был очень вздорный, амбициозный и вредный гриб, но с его гибелью незаметно ушло что-то очень важное.
        Когда и почему появилась Хижина, никто из нынешних Хранителей, конечно же, не помнил, кроме, пожалуй что, Эллии, но и она сохранилась лишь в виде призрака. Остальные давно погибли. В те времена Фангуриус был маленьким грибочком, только начинающим свое великое правление, а Фангурус, недавно созданный новый Мир, такой странный и необычный, переживал свой рассвет. Они с Эллией первыми познакомились с живой грибницей и ее королем. Неморино снова увидела себя на красной дорожке. Она помнила их первую встречу до мельчайших подробностей. Свое голубое платье, бриллиантовую диадему в волосах. Молодую Эллию, брюнетку удивительной красоты в длинном алом платье, стоящую рядом с ней. Первые переговоры с фангами, заключение мира и договора о помощи Хранителям Мироздания. Первые недоразумения по поводу отказа Неморино пускать фангов близко к Хижине, а тем более внутрь нее.
        А еще она внезапно вспомнила своего отца, мудрого, доброго, прекрасного и могущественного. Его яркие рубиновые глаза. Его спокойный, но уверенный голос. Ей страшно его не хватало! Порой она сидела в своей комнате, обхватив себя руками, и мечтала о том, что однажды они встретятся! И тогда она расскажет ему, как тоскливо было его дочери все эти долгие-долгие годы. Никто не знал правды, даже Эллия. Все думали, что стражи были и раньше, что они могли зародиться в любом мире, а Неморино из Сангара. Все эти слухи она распустила сама. Отец велел ей строго-настрого хранить тайну своей семьи, и она поддерживала миф о себе бесчисленное количество лет. Черный маг и его Учитель, и те, кто был задолго до них, - все они, без исключения, были лишь пешками. Главный враг, который «породил» их всех, был надежно заперт в самом древнем Мире. Отец добровольно заточил себя вместе с ним и внимательно следил за тем, чтобы узник не покинул своей тюрьмы. Попасть в этот Мир было невозможно. Вход в него перекрывал Сангар. Те, кто мог дышать, там задыхались, остальных разрывали ненасытные сатинопусы. Никто и никогда не должен
был узнать постыдную тайну их семьи.
        - Фангуриуса убили? - тихо прошелестел кто-то над ухом Хозяйки Хижины.
        Неморино подняла голову. Эллия, бесплотный призрак ее лучшей подруги, колыхался возле стола.
        - Да, дорогая, - тихо произнесла она, смахнув непослушные слезы. - Мы потеряли еще один Мир.
        11
        Латте проснулась очень рано. Она совсем не удивилась, обнаружив себя на больничной кровати. В голове до сих пор вспыхивали события последних часов: живая грибница и рыхлая земля, которые чуть ее не погубили, Таля, прекрасная в своем гневе, синий огонь, пожирающий живые нити фангов, испуг подруги, когда та заглянула в угол Фангуриуса, исчезнувшая красная дорожка, гудение н’гаров и жуткий монстр, который подхватил ее на руки.
        Латте встала с кровати и, пошатываясь, побрела в ванную комнату, которая примыкала к ее палате. Сегодня она была здесь одна. Остальные три кровати были пусты. После водных процедур девочка почувствовала себя лучше. Она тихонько вышла из госпиталя и спустилась вниз. Кухня была почти пуста. По всему полу растянулись щупальца сатинопуса, значит, Неморино еще не спускалась из своей комнаты. За столом, подперев голову рукой, сидела хрупкая изможденная девушка. Она смотрела в окно, за которым начинался рассвет. Латте увидела сгорбленную фигуру, спутанные короткие черные волосы, тонкие, почти прозрачные руки и грязные лохмотья, в которых с трудом угадывалось платье непонятного цвета.
        - Доброе утро, - вежливо поздоровалась Латте.
        Незнакомка повернула голову, и у Латте перехватило дыхание. На нее взглянули тусклые, безжизненные, темные глаза, под которыми пролегли глубокие тени. Девочка увидела морщины, избороздившие некогда прекрасное лицо, потрескавшиеся в кровь губы и почувствовала глубокую скорбь и печаль.
        - Эллейн, - тихо произнесла она, опускаясь на соседний стул.
        Принцесса Кенберра сфокусировала взгляд на подруге, и в ее глазах мелькнул огонек радости, который, впрочем, тут же потух.
        - Как ты освободилась, Эллейн? - спросила Латте.
        Сухие губы дрогнули, но из них не донеслось ни звука. Эллейн снова отвернулась к окну.
        Латте забегала по Кухне. Она обнаружила несколько термосов с кофе, заботливо приготовленных Неморино для полуночников и ранних пташек. От кофе Эллейн стало лучше. Она заметно повеселела, хотя и продолжала молчать. Латте тоже молчала, не желая беспокоить подругу. Они наслаждались кофе, прекрасным рассветом и молчаливым обществом друг друга.
        - Зоар, - вдруг произнесла Эллейн незнакомым скрипучим голосом.
        - Зоар ушел, и никто не знает куда, - тихо сказала Латте.
        - Зоар освободил меня.
        - Зоар вернулся?
        - Он пришел под утро, снял сеть и тут же ушел.
        - Он что-нибудь сказал, Эллейн?
        - Попросил прощения за то, что его задержали дела, и за то, что ему снова нужно уйти.
        Они снова замолчали и сидели так до тех пор, пока в Кухню, благоухая чем-то невероятным, не спустилась белокурая красавица, в длинном платье цвета летнего безоблачного неба.
        - Эллейн, - оторопело произнесла Хозяйка Хижины, подойдя к столу. - Великое Мироздание!
        - Неморино, я скучала по твоему волшебному кофе, - жутким скрипучим голосом сказала Принцесса Кенберра и слабо улыбнулась.
        Портал, разгоревшийся в стене, выпустил в Кухню огромного черного волка и большого Ежа в треуголке. В одной лапе он держал посох, а другой прижимал к себе серую, как пепел, перепуганную Ксю, глаза которой от пережитого потрясения были похожи на две суповые тарелки.
        - Мы видели его, - тихо сказал Еж. - Но мы не совсем уверены в том, кто это был.
        Злой отряхнулся и принял свой привычный облик.
        - Мы не разглядели его, - пробормотал он, блуждая взглядом по стенам.
        - Вы не уверены в том, кого видели в Тизасе? - переспросила Неморино и вдруг рявкнула на всю Кухню. - В глаза смотрите!
        Ксю спрыгнула с лап Ежа и умчалась под стол.
        - Мы не можем предать неосторожным словом того, с кем делили кров и пищу и с кем бились плечом к плечу. Учитель очень похож на Хранителя. Мы не разглядели того, кто был в алом плаще. Мы видели его встречу с Алексом, но не можем точно сказать, кто это был.
        - Можем! - Ксю выскочила из-под стола и запрыгнула на спинку стула. - Я абсолютно точно разглядела Учителя Алекса! И это был…
        - Ксю! - Злой сдвинул на переносице брови и шагнул к мелкому пушистому существу, которое тут же стало черным. - Ксю, мы не уверены…
        Латте вдруг показалось, что в Кухне стало очень холодно. Она поняла, чье имя должна была назвать Ксю, и, поймав взгляд Неморино, указала глазами на Эллейн.
        - Ксю, не сейчас, - Хозяйка Хижины протянула руку к иссиня-черному зверьку, но было поздно.
        - ЗОАР! - завизжала Ксю. - Это был Зоар!
        Эллейн ахнула и, прижав руку к груди, обмякла на своем стуле.
        - Немедленно в госпиталь! - Неморино стряхнула с себя оцепенение, вызванное откровением Ксю, и, подхватив Эллейн, словно пушинку, устремилась на второй этаж.
        - Ната Дииииии! - услышала Латте привычный зов, который в последнее время все чаще и чаще раздавался в Хижине.
        В Кухне повисла гнетущая тишина. Ксю сидела на стуле, закрыв мордочку тощими лапками, и меняла цвет шерсти, как взбесившийся хамелеон. Злой, темный, как туча, готовил себе бутерброд. Еж, не двигаясь, сидел за столом, уставившись взглядом в одну точку.
        - Ксю разглядела его лучше нас, - наконец нарушил молчание Злой. - Ей можно верить.
        - Это не может быть Зоар, - прошептал Еж. - Эллейн почувствовала бы Тьму в его душе.
        - Я знаю, что видела, я знаю, - пролепетала Ксю. - Я видела Зоара так же ясно, как вижу вас.
        - Все равно не стоило при Эллейн, - покачала головой Латте.
        - Эллейн? - хором удивились все трое.
        - Неморино унесла Эллейн, - Латте развела руками.
        - Никогда бы не подумал, что девушка за столом - это наша Эллейн, - пробормотал Злой.
        - Ей сильно досталось, - Неморино спустилась с лестницы и присоединилась к разговору. - Ксю, я прошу тебя, успокойся, выпей чаю с травами. Латте, у тебя скоро обучение, заканчивай завтрак.
        В подтверждение ее слов, в Кухню ввалилась веселая ватага учеников, которые, отчаянно галдя, путаясь и перебивая друг друга, набросились на Латте.
        - Мы тебе чуть дверь палаты не вынесли!
        - Думали, что спишь!
        - Стучали, кричали, а ты не открываешь!
        - Мы уж думали, случилось чего!
        - Побежали за помощью к Неморино!
        - И нашли тебя!
        - Все в порядке, ребята, честно. Я просто рано проснулась. Доброе утро! - Латте обняла Кэролин, Лили и Буку. От вампирши веяло холодом, Лили вкусно пахла мылом, а Бука была, на удивление, мягкая и шелковистая. Латте по очереди пожала пушистую лапу Мерзавчика, крепкую, широкую руку Трэя и прохладную узкую ладонь Криса. Вся компания была в сборе!
        - Ну, что, все на месте? Пора завтракать! - объявила Неморино нарочито веселым голосом.
        Она быстро схватила Ксю, сильно прижала зверька к себе и пошла наверх по лестнице. Демонята недоверчиво проследили взглядом за матерью, потом пристально посмотрели на Ежа, Злого и Латте.
        - Все в порядке? - спросила Бука.
        - В полном, - Злой улыбнулся во весь рот, продемонстрировав идеальные белые зубы. Еж молча кивнул.
        Дети набросились на еду. Мерзавчик и Бука похватали банки с крагами и высыпали пауков в большие широкие миски, Крис и Кэролин взяли с края стола по бокалу с темной жидкостью. Трэй налил себе и Лили чай с травами и придвинул две тарелки с кашей.
        12
        Когда Таля спустилась вниз, к классным комнатам, вся ватага уже была внутри. Дети с визгом носились вокруг дерева и играли в салочки. Злой добродушно наблюдал за ними, стараясь отвлечься от тяжелых мыслей.
        - Дети! Все по местам! - крикнула Таля. Сегодня на ней было темно-зеленое атласное платье, расшитое золотыми цветами, а свои рыжие буйные локоны она немного собрала с боков и заколола.
        - Леди Тэйлани, ты просто красавица! - ахнула Кэролин.
        - Спасибо, милая, - улыбнулась Таля. - Вы тоже необыкновенно хороши, мои девочки!
        Кэролин в это утро позволила себе совсем не закалывать волосы, а лишь прихватила их сверху тонким золотым венцом. На маленькой вампирше было надето короткое, пышное шелковое платье, как всегда, цвета темной венозной крови, украшенное золотыми вышивками. Туфельки она выбрала атласные, в тон к платью.
        Лили остановила свой выбор на длинном платье цвета свежей молодой травки, туфельках того же цвета и повязала в волосы белый бант. Латте едва успела сбегать к себе с утра переодеться и теперь чувствовала себя не очень уютно среди этих утонченных расфуфыренных дам в любимом красном платьице с белым воротничком и простеньких белых туфельках.
        Таля подождала, пока все рассядутся по местам и приготовятся слушать.
        - Тема сегодняшнего дня - простые боевые заклинания, - объявила она.
        - Слышала? Сейчас будем кидаться огненными шарами! - Мерзавчик, в восторге, вцепился в сестру и затряс ее, словно грушу.
        - Слышала, Мерв! - огрызнулась Бука, отвесив брату подзатыльник. - Не тряси меня!
        Таля подняла руку, призывая к порядку и тишине.
        - Простые боевые заклинания делятся на две группы: обездвиживающие и наносящие урон. Не знаю, Мерв, с чего ты решил, что сегодня мы будем изучать заклинания, наносящие урон, но это не так. Сегодня мы будем изучать обездвиживающие заклинания. Кто хочет побыть в качестве наглядного пособия, прошу поднять руку или лапу.
        Вырос лес лап и рук.
        - Первым наглядным пособием у нас будет Кристиан! - Таля сделала приглашающий жест рукой. - Крис, подойди ко мне.
        Вампиренок, задрав нос, пошел к наставнице, явно гордясь своей ролью. Он сделал всего несколько шагов, когда Таля что-то прошептала, и Кристиан зашатался, не в силах сдвинуться с места. Он опустил голову и увидел ярко-красную сетку, покрывающую его ноги в щеголеватых лаковых туфлях с бантами.
        - Заклинание сетей нижнего уровня, или, по-простому, «корни», наглядно выглядят вот таким образом, - спокойно продолжила Таля, словно не замечая замешательства ученика. - Ваш противник некоторое время будет не в силах продолжить погоню за вами, если вы сможете применить данное заклинание на практике.
        - Вот это да! - восторженно крикнул Мерзавчик. - Ну, Бука, держись! Будешь у меня в корнях торчать целыми днями! А я съем всех крагов!
        - Это еще посмотрим, кто будет сидеть и сколько, - фыркнула его пятнистая сестра. - Ты опять перепутаешь все заклинания и посадишь в корни самого себя!
        Таля с усмешкой посмотрела на серого демоненка.
        - Разумеется, для того чтобы взрослым не искать вас и не вытаскивать из корней по всей Хижине, вместе с заклинанием постановки сетей нижнего уровня мы с вами изучим их снятие. Мерв, крагов будете есть с Букой, как всегда, вдвоем.
        Бука снова фыркнула и отвесила нижней лапой под столом брату пинка. Мерзавчик двинул сестру всем корпусом вбок. Они зарычали, но быстро успокоились, когда к ним вплотную подошел Злой, наблюдающий за порядком и дисциплиной в комнате.
        - Дети, внимание! - Таля захлопала в ладоши, призывая посмотреть на нее.
        - Чтобы снять сети нижнего уровня, нужно сосредоточиться на проблеме, в данном случае, на сетях, и произнести заклинание. Индэпарт крустэрити. Заклинание индэпарт - это заклинание снятия или прекращения чего-либо. Индэпарт крустэрити - заклинание снятия корней. Прошу Крис, произнеси заклинание и освободись.
        - Индерпарт крустерити! - закричал Кристиан.
        - Крис! Балда! Ты снова все перепутал! - зашипел Мерзавчик, косясь на Злого, стоящего рядом с ним, как статуя.
        - Ничего я не перепутал, - огрызнулся Кристиан. - Просто заклинание слишком сильное!
        Таля вздохнула.
        - Кристиан, не «ИндеРпарт крустерити» а более четко и жестко. Не «Е» а «Э». И без лишних букв. ИндЭпарт крустЭрити! Четко выделяем букву «э» и правильно ставим ударения. Еще раз. И сосредоточься.
        Вампиренок задумался. Он сфокусировал взгляд на волшебной сети, которая опутала его ноги и напрягся.
        - У меня получится! - произнес он.
        В комнате нетерпеливо завозились и засопели. Таля подняла руку, призывая к тишине.
        Кристиан выпалил заклинание на одном дыхании, словно выстрелил из пушки. На этот раз он перепутал его еще больше и занервничал, поняв, что сети остались на месте. По комнате пронесся тяжелый дружный вздох.
        - Освободи меня! - вдруг закричал вампиренок. - Я - лорд Кристиан из рода Лауриш, приказываю тебе, Тэйлара из рода Йорк, снять с меня заклинание!
        - Кристиан! - ахнула Кэролин. - Как ты можешь?
        Таля прошептала заклинания освобождения. Крис повернулся и молча пошел на свое место. В комнате воцарилась оглушающая тишина. Таля растерянно стояла возле дерева, теребя пальцами роскошную материю платья, Злой, так же растерянно, смотрел на нее, не зная, что ему делать дальше.
        - Лорд Кристиан, - наконец заговорила Таля. - Я не вижу дальнейшей возможности твоего обучения. Я сегодня же поговорю с Неморино, и тебя отправят домой в Дракор. Дети, мы прервемся для отдыха, а потом продолжим изучать постановку сетей нижнего уровня и освобождение от них.
        Никто не шелохнулся. Трэйвис медленно поднялся со своего места.
        - Леди Тэйлани, на правах лидера нашей группы, я прошу тебя простить Кристиана. Наша группа сформирована, и мы уже привыкли друг к другу. Потеря любого из нас, - он выделил голосом слово «любого», - плохо скажется на нашей учебе.
        - Мы будем скучать по своим друзьям, - проворчала Бука.
        - Угу, - поддакнул Мерзавчик.
        - Нас нельзя разлучать! - в один голос воскликнули Кэролин и Лили.
        Таля внимательно слушала речь Трэя и мнение всех остальных. Она поймала взгляд Злого и увидела в нем торжествующие искорки. Дети становились настоящей командой! Незаметно она подмигнула ему и повернулась к Кристиану.
        - Лорд Кристиан из рода Лауриш, ты узнал все, что хотели сказать твои друзья. Мы хотим услышать твою ответную речь. Подумай хорошенько над тем, что ты нам скажешь. От этого зависит мое решение, говорить ли о тебе с Неморино.
        Крис встал.
        - Я не могу даже подумать о том, что наша группа будет разбита, - тихо произнес он. - Я сам буду сражаться за любого из нас до конца, - он помолчал, потом продолжил: - Я не знал, что мои друзья думают так же. Я не всегда хорошо себя веду и часто обижаю их. Я думал, что они будут рады избавиться от меня. Я ошибался. Прошу меня простить, - он помедлил, собираясь с мыслями. - Прости меня, сестра.
        Класс взорвался аплодисментами! Таля улыбнулась. Она подошла к Крису и ласково взъерошила ему волосы.
        - Ну что, продолжим? - спросила она.
        - Нет, остался еще один вопрос. - Трэйвис снова поднялся со своего места.
        В комнате послышалась возня.
        - Лили тоже останется в нашей группе, - безапелляционно заявил Трэй. - Мы научим ее быть храброй.
        - Это решаю не я, - сказала Таля.
        - А кто? Неморино? Я поговорю с ней! Мы все поговорим с ней!
        - Этот вопрос будет решать сегодня Совет Хранителей. Если ты хочешь быть услышанным, скажи Неморино о том, что тебе необходимо принять участие в Совете. А сейчас - постановка сетей нижнего уровня и снятие их. Трэй, Бука, прошу к дереву.
        13
        Громко сопя, Бука разглядывала своего противника. Трэй стоял спокойно, ожидая команды наставницы.
        - Внимание! - Таля подняла руку, призывая к порядку, но гудение и возня в комнате не прекратились.
        - Внимание! - повторила Таля. - Все вопросы, связанные с Лили, будем решать после занятия. Сейчас мы изучаем сети нижнего уровня! Прошу успокоиться, закрыть рты и проявить уважение к своим друзьям.
        Наступила долгожданная тишина.
        - Как мы помним, существует заклинание, с помощью которого мы можем создать что-либо. Как оно звучит, нам скажет Лили.
        - Сурса дэ, - произнесла Лили, шмыгая носом.
        - Верно, Лили! Сурса дэ! Теперь к первой части мы добавим слово, которое означает «корни». Проще говоря, мы с вами велим создать сети нижнего уровня, или «корни».
        - Сур-са дэ крус-тэ-ри-ти. Повторяем все хором!
        После того, как все правильно произнесли заклинание несколько раз, Таля обратилась к ученикам возле дерева.
        - Бука, просто произнеси заклинание, глядя в дерево. Пока не нужно сажать Трэя в корни, мы запоминаем, как правильно звучат слова.
        - Сур-са дэ крус-тэ-ри-ти, - аккуратно сказала Бука, тщательно взвешивая каждый слог.
        - Хорошо! - Таля повернулась к Трэю. Теперь ты.
        - Сурса дэ крустэрити, - уверенно отчеканил лидер группы.
        Таля кивнула.
        - Теперь, Бука, посмотри на Трэя. Сосредоточься и в момент произнесения заклинания просто переведи взгляд на его ноги. Начали!
        Бука вытаращилась на Трэя, и мальчик вздрогнул, увидев так близко немигающий взгляд ярко-зеленых демонских глаз с вертикальными зрачками.
        - Сур-са дэ крус-тэ-ри-ти! - взревела Бука, уставившись на ноги Трэйвиса.
        Трэй отшатнулся и упал, связанный по ногам волшебными нитями.
        - Ой! Прости! Я не хотела! - пятнистая кошачья мордочка вытянулась от огорчения, и Бука поспешила поднять Трэя.
        - А у тебя получилось, - улыбнулся Трэйвис. - Все, я связан.
        - Здорово, Бука! Ты молодец! - Кристиан в восторге забарабанил руками по столу.
        Бука показала язык Мерзавчику и с гордым видом замерла в ожидании похвалы от наставницы.
        - Бука, ты замечательно справилась, - улыбнулась Таля. - Следует только произносить заклинания гораздо тише. Ты не всегда будешь обездвиживать своих друзей. Бывает так, что сети приходится ставить в абсолютной тишине. Но в любом случае, прекрасная работа!
        - Трэйвис! Теперь ты должен освободиться. Напоминаю заклинание: индэ-парт крус-тэ-ри-ти! Очень четко выговариваем букву «э», не путаем ударения и никуда не спешим. Не забудь сосредоточиться на проблеме.
        Трэйвис быстро и четко произнес нужные слова и скинул сети с ног. Таля просияла. Она похвалила обоих учеников, затем попросила остальных рассчитаться на «первый - второй» и подойти к дереву. Вскоре все стояли друг напротив друга. В напарники к Латте встал Злой.
        - Прошу «первые» номера по моей команде поставить на напарника сети нижнего уровня! - провозгласила Таля. - Я буду оценивать скорость установки и чистоту произнесения заклинания. Первая пара: Крис и Кэролин! Начали!
        Кэролин посадила Криса в корни так быстро и умело, что у Тали зародилось подозрение в том, что девочку до прибытия в Хижину не обучали магии.
        - Вторая пара: Мерзавчик и Бука. Прошу!
        Мерзавчик перепутал заклинание, и Бука осталась на свободе. После второй попытки она наконец закачалась в сетях.
        - Третья пара: Трэй и Лили. Раз-два-три!
        Трэй, вполне профессионально, накинул на девочку сети, произнеся заклинание четко и без запинок.
        - Латте! Вы остались. Сажай в корни Злого! - улыбнулась Таля.
        14
        В перерыве все дружно, кроме Буки, отправились на пикник к морю. Она задержалась в Кухне для того, чтобы поговорить с Неморино.
        - Мааааам! - Бука потянула Хозяйку Хижины за подол роскошного платья. - Мы все хотим завтра присутствовать на Совете Хранителей!
        - С чего бы это? - Неморино подняла правую бровь и удивленно уставилась на дочь.
        - Нам нужно решить один вопрос.
        - Это исключено, детка, - отрезала Неморино. - На Совете решаются вопросы, до которых вам, детям, не должно быть никакого дела.
        - Ну, маааам!
        - Нет! До Хранителей вам всем еще расти и расти. И учиться! - Она выделила слово «учиться» несколько угрожающим тоном. - А леди Тэйлани на тебя жалуется. Говорит, что плохо усваиваешь материал и постоянно дергаешь брата.
        - Ну, ты же не думаешь, что демон должен себя хорошо вести? - фыркнула Бука.
        - Демон - это, как тебе известно, демонстратор измерений! И точка! К картинкам из людского измерения ни ты, ни твой брат не имеете никакого отношения! И именно демоны должны хорошо учиться! Прошу это уяснить.
        - Мам! Нам нужно поговорить о Лили!
        - Вопрос с Лили решен, дорогая, - Неморино подтолкнула дочь к двери. - Иди же к друзьям, они заждались тебя.
        - МАААААААААМ! - взревела Бука, поднимаясь на цыпочки, чтобы казаться выше. - Нам нужно решить вопрос о…
        - Лили остается, детка, это уже решено, - Хозяйка Хижины потрепала Буку по загривку, заставляя дочку опуститься ниже. - Скопилось очень много серьезных вопросов, и мы не можем тратить свое время на детей, которые будут оплакивать уход своей подружки вместо того, чтобы хорошо учиться. Однако судьба Лили зависит от вас. Научите ее не бояться, научите ее быть настоящим Хранителем Мироздания!
        - Мам, мам, ты - чудо! - Бука сграбастала мать в объятия и приподняла над полом. Потом поставила на место и умчалась к морю.
        - Ну что? - Мерзавчик вопросительно взглянул на сестру. Он и все остальные пытались утешить плачущую Лили.
        - Две новости: хорошая и плохая. С какой начать?
        - Давай с плохой, - вздохнула Кэролин.
        - Нам не разрешили присутствовать на Совете.
        - А какая же тогда хорошая новость? - удивился Крис.
        - Лили остается, но мы должны отучить ее бояться.
        Все воспрянули духом.
        - Нуууу, это мы в два счета! - фыркнул Мерзавчик.
        - Может, не в два, а в три, - осторожно уточнил Кристиан.
        - Спасибо, ребята, - Лили вытерла слезы алым платком, который ей выдала Таля. - Побежали купаться!
        Взревев, почти как Страж, Бука рванула к морю. С визгом и гиканьем за ней помчались остальные существа.
        15. Совет
        - Итак, неуловимый Учитель Алекса - наш Зоар, - Неморино уперлась обеими руками в столешницу.
        Совет Хранителей проходил за абсолютно пустым столом. Исчезли пирожные и печенье, кофейники и чашки, бутерброды и фрукты. Даже расшитая скатерть и та была на время убрана.
        - И я хочу знать, как предатель оказался в стане Хранителей, - продолжила Хозяйка Хижины. - Ксю! Ты работаешь со временем и должна была узнать о Зоаре все! Когда он просыпался и когда засыпал, что читал и ел, чем интересовался и даже когда ходил на горшок! Ксю, тебе слово.
        Черная, в серых пятнах, Ксю подняла голову.
        - Я ничего не нашла. Зоара в Террасе просто не существовало. Он не человек, - она закрыла тощими лапками мордочку и всхлипнула.
        - Замечательно, - в голосе Неморино послышалась сталь. - А сказать об этом Стражу не позволила природная скромность?
        - Я хотела, но меня поймали Еж и Злой, и мы ушли в Тизас! - Ксю придвинулась к Китье, ища у той защиты от холодного тона Хозяйки Хижины.
        - Итак, мы не знаем, кто Зоар и откуда он взялся. С чего мы вообще решили, что он может стать Хранителем?
        Со своего места поднялся Злой.
        - Уважаемый Совет, - начал он. - Хотел бы напомнить, что Зоара мы обнаружили смертельно раненого в Террасе. Эллейн не почувствовала Тьмы в его душе, поэтому было решено забрать его и выходить. Когда нам удалось его вылечить, оказалось, что он не помнит ничего из своего прошлого. И не знает, как оказался в Террасе. Все, что сохранила его память, - это магические заклинания, он оказался сильным магом. Хочу добавить, что Зоар все эти годы сражался и вел себя как истинный Хранитель! Лично мне не в чем его упрекнуть. В случае с Учителем Алекса, я уверен, произошла какая-то ошибка.
        - Я видела его, - пискнула Ксю. - Я готова повторить это еще раз! Это - Зоар!
        - Террас полон сюрпризов, - промурлыкала Китья. - Эллейн и Латте мы нашли там же.
        - Латте пришла из другого измерения Терраса, наиболее близкого к Хижине, - прогудел Еж. - Прошу не забывать об этом.
        - Ксю, тебе удалось узнать прошлое Латте? - спросила Таля.
        - У Латте нет иного прошлого, нежели жизнь в домике под старым дубом, но откуда она пришла в этот домик - неизвестно, - пролепетала Ксю, перекрашиваясь в пепельный цвет с черными разводами по меху.
        - Почему все те, кто пришел из этого мира, не имеют нормального прошлого? - пробормотал Мавэрик.
        - Вот и мне это очень интересно! - Неморино тяжело вздохнула и села на свое место. - Эллейн нашлась в Террасе! В том же измерении, что и Зоар. Вы считаете, что это случайное совпадение? А Латте…
        - Латте, спящую на лужайке возле домика, обнаружили Хранители, когда ходили на разговор с фангами, а ты потом приманила ее на свои духи, - напомнил Марк. - С чего мы решили, что нам нужна эта девочка?
        - Эллейн почувствовала в ней Свет. Сейчас не так много светлых душ, чтобы пренебрегать ими. Даже если они придут из самого Инфернора, - буркнул Неонел.
        - Думай, что говоришь! - зашипела Китья. Глаза ее загорелись ярко-зеленым светом, а шерсть на загривке встала дыбом.
        Через секунду поднялся настоящий бедлам!
        - Это вы притащили Зоара и уверили всех в том, что он будет полезен!
        - А на что нам служба времени? Вы должны были сразу проверить его прошлое!
        - Эллейн не увидела в нем Тьму!
        - Она не увидела и Свет!
        - Эллейн никогда не говорила, что Зоар светлый! Она всегда утверждала, что он серый!
        - Ну, вот вам и результат! Довольны?
        - Если я правильно понимаю, вы нас обвиняете в том, что мы спасли жизнь Хранителю?
        - Будущему Хранителю! И будущему предателю!
        - Он сражался с нами плечом к плечу! Он пять раз был опасно ранен! Вы считаете, что это была маскировка?
        - Шесть раз был ранен. Ната Ди серьезно выхаживала его шесть раз.
        - Тем более. Многовато для маскировки, не находите?
        - Для полновластного владения всем Мирозданием можно и потерпеть!
        - Конееечно! А если все-таки убили, списать на побочный эффект? Вы думаете, что говорите?
        - ТИХО! - рявкнула Неморино.
        Оглушенная ее криком, летучая мышь Эльза упала с окна и, потряхивая головой, вскарабкалась на стул.
        - Великое Мироздание! Вы сами себя слышите? Вы готовы сейчас вцепиться друг в друга, словно враги! Хорошо, что дети вас не видят. Стыдитесь! - Неморино громко фыркнула. - Хранители!
        - Неморино, служба времени должна была сразу проверить Зоара, - Марк опустил голову.
        - Не проверили! Что дальше? - прорычала черно-белая медведица Ивариша.
        - А дальше то, что мы получили.
        - А дальше вы должны найти Зоара и притащить его ко мне в кандалах. Я сама поговорю с ним. Думаю, что мы узнаем много интересного. Этот вопрос закрыт. Далее, кто мне расскажет, что произошло на Хаэттоне? Больше всего меня интересует, как Латте управилась с н’гаром.
        - Я не совсем уверена, но у нее был камень, - ответила Тартл.
        - А мне показалось, что камней было много. Один просвистел мимо моей головы, когда Латте промахнулась, - задумчиво сказал Неонел.
        - Хорошо, девочка из Терраса прогнала взрослого н’гара с помощью камней. Это было бы понятно, если бы мы не сражались на Хаэттоне. В этом мире нет камней! Только песок! Нежный шелковистый песок! Если хаэтты узнают, что в их мире нашлись камни, я боюсь себе даже представить, в чем еще нас обвинят!
        - Хаэтты - известные сплетники, чаще всего им не верят, - прогудел Еж.
        - Ты отстал от жизни, мой дорогой, - Неморино вздохнула. - Сейчас хаэттам чаще верят. И можешь быть уверен в том, что в данную минуту они носятся по мирам и поливают нас грязью. Хаэтты - пустышки, но они опасны тем, что могут посеять в душах жителей других миров сомнения относительно того, что мы можем защитить Мироздание. Я повторяю вопрос: откуда девочка, не знающая магии, взяла камни на Хаэттоне? Или, отправляясь на прогулку с подругой, она захватила их на всякий случай?
        Хранители молчали. Действительно, вытащить из песка Хаэттона камень обыкновенному человеку было не по силам.
        - Я сама поговорю с Латте, - решила Неморино. - Самый сложный и тяжелый вопрос. Мы потеряли Фангурус. Отныне все фанги работают против нас. Я думаю, вы понимаете, чем это грозит. Фанги вездесущи: если мы не видим их на поверхности, это не значит, что рядом с нами нет подземных нитей. Я окружила Хижину на много шагов специальной зоной, сюда фанги не придут, но я призываю всех удвоить бдительность в других мирах и следить за своими словами и мыслями. Пилигрим, тебе и Бранке стоит более внимательно наблюдать за передвижением фангов. Вы отвечаете за безопасность Хижины снаружи.
        Пилигрим кивнул.
        - Неморино, давай с Латте поговорю я? - предложила Таля. - Я осторожно узнаю у нее, откуда взялись эти камни.
        - Хорошо, - Хозяйка Хижины кивнула. - Вопрос с Латте проработает леди Тэйлани. Далее… Эллейн снова с нами. Зоар втихаря, как вор, пришел под утро и снял с нее заклинание. Больше он не сможет зайти в Хижину, сатинопусам дан приказ не впускать его, как Хранителя. Теперь при его появлении, сатинопусы будут действовать на задержание, а в случае агрессии со стороны Зоара - на поражение цели.
        - Эллейн поправится? - спросила Китья.
        - Ната Ди сказала, что через несколько дней мы увидим нашу прежнюю Эллейн. Про Зоара прошу ничего ей не сообщать. Она еще очень слаба после сильнейшего удара темной магии.
        - А что случилось с Черным Драконом? - спросил Злой. - Почему он начал сам себя бить по морде и калечить?
        - Пискун Эллейн залетел ему в ухо, - с улыбкой ответила Неморино. - Не знаю, что он там делал, но результат вы видели сами.
        - Я бы тоже начал лупить себя, пытаясь достать йоля, - прогудел Еж. - Вы представляете себе песни пискуна у вас внутри в ухе?
        Китья, Ивариша и Злой вздрогнули. Силой голоса Мироздание пискунов явно не обидело.
        Совет был закончен. Таля и Злой пошли к морю, где под надзором обоих катуннов, Руты и Лягушалки в воде резвились дети.
        - Как прошел совет? - спросила Лягушалка.
        - Нормально. - Таля не стала вдаваться в подробности, и добавила: - Как всегда.
        - За хорошее поведение Неморино разрешила нам пообещать детям экскурсию в Ранрог. Дети были просто паиньки, хотя и засыпали нас вопросами о Мирах. Ранрог и пискуны, в качестве поощрения, их устроили, - сказала Рута.
        - Ранрог? - удивилась Таля. - Надо брать еще кого-то из взрослых. Я, Лягушалка и Злой не справимся с этой ватагой.
        - Поговори с Марком и Мавэриком, - предложил Злой. - Или с Агамедой и Тори.
        - Когда будет экскурсия? - спросила Таля.
        - Завтра, после занятий.
        Таля пошла в Кухню к Неморино, где та, как обычно, готовила крагов.
        - Фангурус пал, - сказала вампирша. - Я переживаю за Ранрог. Завтра дети отправятся туда на экскурсию выбирать пискунов. Очень лакомая цель, все молодые Хранители в одном месте. Ты можешь вызвать службу охраны?
        Неморино задумалась.
        - Пожалуй, ты права, дорогая. Кто знает, что может произойти… Я вызову службу охраны. Только очень прошу, не пугай детей подозрениями. Просто представь их как новых воспитателей.
        Таля фыркнула от смеха. Служба охраны была меньше всего похожа на воспитателей. Те, кто состоял в этой группе, редко появлялись в Хижине или в спокойных Мирах. Они постоянно несли вахту в Кенберре, Инферноре и других опасных местах. Тартл была одной из них. После тяжелого ранения она бывала в Хижине чаще остальных. Ната Ди требовала от нее регулярного появления и вела контроль состояния здоровья девушки.
        Службу охраны можно было вызвать специальным заклинанием, но использовалось оно редко.
        - Завтра у детей будут новые воспитатели, - хихикнула Неморино, доставая нового крага из Сангара. - Идите спокойно в Ранрог и ничего не бойтесь.
        16. Ранрог. Экскурсия
        Утром, после сытного завтрака, дети отправились в учебные комнаты. Все, кроме Латте, громко зевали и чувствовали себя совершенно разбитыми. Всю ночь каждый представлял себе Ранрог и пушистые шарики на ветках. Кристиан был уверен в том, что к нему подойдет сиреневый йоль. Впрочем, каждый из них лелеял на это надежду. Сиреневый йоль стал для них всех буквально голубой мечтой!
        Таля пыталась привлечь внимание детей к изучению нового заклинания - замедления движения, но быстро поняла, что никто сегодня учиться не намерен. Дети были слишком возбуждены предстоящим приключением. Оставив маленьких непосед на попечение Злого, Таля вышла в Кухню.
        Семь очаровательных девушек сидели за столом и пили кофе. Они мило щебетали с Неморино, которая занималась приготовлением свежей выпечки. Щиты и мечи стояли рядом по стенке, луки висели на спинках стульев. Это и была легендарная «служба охраны» - Хранители, работающие в самых горячих точках Мироздания.
        Таля поприветствовала всех и ввела девушек в курс дела.
        - Воспитатели?! - громогласно воскликнула Вава. - Мы?!
        Вава была одной из тех, кто прикрывал собой подруг. Она и Тартл, закрываясь большими щитами, наносили первый удар по врагу. Они обе были похожи - темноволосые и зеленоглазые, высокие, мускулистые и крепкие. Обе носили короткие кожаные платья, высокие кожаные сапоги и наручи с острыми шипами. Поверх платьев на них была накинута тонкая и легкая, как перышко, но очень прочная, изготовленная из мелких колец, кольчуга.
        Сидящие за столом девушки, услышав задание, развеселились.
        - Я могу еще вытирать носы! - крикнула светловолосая Триша.
        Яркая блондинка Триша отличалась изящным телосложением и длинными густыми волосами, которые она забирала в высокий хвост. Пару ей составляла жгучая брюнетка Тиша. Своими накачанными мышцами она вполне могла бы составить конкуренцию Ваве и Тартл. Щиты этой пары были гораздо меньше, а мечи короче. За спиной они носили длинные витые луки и могли попасть без промаха в плод часового дерева на самой его макушке.
        - А мы покормим детишек кашкой! - заходилась от смеха рыжеволосая Фиа.
        Фиа и Браш тоже не пренебрегали кольчугой, но носили более открытые платья и мягкие сапоги. Эти две девушки виртуозно управлялись с кинжалами и владели всеми приемами светлой магии, которые были известны в Мироздании. Магички были хрупкого телосложения и невысокого роста.
        Седьмая девушка, которая носила имя Реалистка, была одета в кожу с головы до ног. Кожаная куртка и брюки, наручи с шипами и высокие сапоги составляли одежду представителя, пожалуй, самой опасной профессии, которую в народе называли «танцующая с мечами». В бою она кружилась в яростном танце, ловко орудуя двумя длинными и очень острыми клинками, превращая в месиво буквально все на своем пути.
        - Тихо, девчонки, задание необычное, но я не думаю, что Неморино позвала бы нас, если бы это не было важно, - Тиша постучала пальцами по столу.
        - Я не умею быть воспитателем, - насупилась Фиа.
        - Я тоже, - пробормотала Браш.
        - Мы только скажем, что вы - новые воспитатели. А работа у вас будет обычная - охранять и не расслабляться, даже если угрозы не видно.
        - Расслабляемся мы редко, - обиделась Реалистка. - И не все сразу.
        - Вот и договорились, - Неморино подошла к столу и поставила на него большое блюдо, полное румяных пирожков. - Ваша задача - вернуть в Хижину целыми и невредимыми тех, кто ушел в Ранрог на экскурсию.
        От запаха свежей выпечки у «службы охраны» потекли слюнки, и они, не сговариваясь, набросились на угощение.
        17
        - Дети, это ваши новые воспитатели - Вава, Тартл, Тиша, Триша, Фиа, Браш и Реалистка. Они любезно согласились присмотреть за вами во время нашей экскурсии в Ранрог.
        Дети круглыми от удивления глазами посмотрели на «новых воспитателей», восхищенно постучали по щитам и попробовали их поднять, потрогали рукояти мечей и кинжалов, провели пальцами и когтями по лукам.
        - Я бы сказал, что это боевой отряд, - шепнул Крис Трэю. Тот молча кивнул, соглашаясь с приятелем.
        - Мы идем в опасный мир? - спросила Лили, закончив осмотр шипов на одежде Вавы.
        - Нет, Лили, Ранрог - прекрасный, добрый, очень теплый и красивый Мир! Просто, - Таля замялась, - это единственные воспитатели, кто был на сегодня свободен.
        - Почему-то мне кажется, что эти воспитатели были на сегодня совсем не свободны, - тихонько прошептал Трэй на ухо Кристиану.
        - Думаешь, это наша охрана? - спросил тот так же тихонько.
        - Уверен, - твердо ответил Трэй.
        Таля поставила портал, но первыми в него вошли Тартл и Вава. Через некоторое время Вава снова появилась в Кухне и кивнула. Путь был свободен. За Вавой в портал вошли все «новые воспитатели», и Таля начала запускать детей. Гуськом, замирая от восхищения и предвкушая новые впечатления, они заходили в портал по одному и пропадали в стене. Злой и Таля подождали, пока последний ученик не исчезнет в Ранроге, и присоединились к группе.
        - Великое Мироздание! Как здесь красиво! - Лили с восторгом носилась по поляне. Она обхватывала маленькими ручками большие разноцветные цветы, считала полоски на листьях и лепестках и пыталась поймать ярких существ с восемью крыльями, которые чем-то походили на бабочек.
        Пискуны громко пели. Сиреневый, в желтую крапинку, йоль подлетел к Латте и устроился у нее на плече.
        - Пискун! - обрадовалась девочка и пощекотала йоля пальцем.
        Мягкий пушистый шарик вытянул в трубочку ротик и разразился веселой трелью.
        - Пинь! Пинь! Пинь! - радовался встрече йоль.
        Трэй и Крис, стоя спина к спине, осматривали Мир. Они не поверили в сказку о новых воспитателях и были готовы к битве.
        Новые воспитатели вели себя на удивление спокойно. Они встали в разных частях полянки, так, чтобы окружить детей, но не проявляли ни малейшего беспокойства. Девушки общались со своими пискунами или любовались пейзажем.
        - Дети! - Таля подозвала учеников к себе и показала на большую ветку, где расположилось несколько десятков пискунов. - Сейчас каждый из вас познакомится со своим другом. Йоль сделает выбор сам. Вам нужно лишь протянуть руку или лапу к ветке и подождать. Кто начнет?
        - Я, - Трэй протянул руку к пискунам и замер. Йоли, сидящие на ближней к мальчику ветке, замолчали. Они разглядывали Трэя, смешно вращая большими глазами.
        - Пиииинь! - неожиданно подал голос большой желтый, в белый горошек, йоль. Забавно переваливаясь на крошечных лапках, он подбежал к краю ветки и перебрался на руку Трэя.
        - Ух, ты! - выдохнул Трэй и осторожно потрогал пискуна. Тот разразился громкой песней.
        К Крису тоже подошел желтый йоль в белый горошек. К Буке - красный в полоску, к Мерзавчику - зеленый в клетку. Лили достался крошечный пискун, того же цвета, что и Буке, а Кэролин обзавелась зеленым клетчатым, как у Мерзавчика.
        - Я хотел сиреневого в крапинку, - пробурчал Крис, завистливо глядя на пискуна Латте.
        - Такие йоли никогда не подходили ни к одному Хранителю, - Таля погладила брата по голове. - Латте - единственная из нас, к кому он подошел. И мы не знаем, почему он сделал такой выбор.
        Лили была рада любому пискуну. Она с таким восторгом тискала своего красного полосатого йоля, что Таля даже испугалась, что девочка раздавит малыша.
        - Ну что, готовы идти дальше? Пойдем в гости к Газару! - скомандовала Таля. - Пискунов можно взять с собой.
        Лили замешкалась буквально на минуту, она зачарованно смотрела, как открывается новый гигантский цветок на поляне, а когда подняла голову, увидела фигуру в длинном алом плаще, которая неподвижно стояла возле нее.
        - Кто ты? - испугалась Лили. Она оглянулась, чтобы позвать на помощь, но увидела, что все замерли, словно статуи, и не двигаются. «Я должна быть храброй!» - напомнила себе девочка.
        - Лили, знаешь ли ты Эллейн? - спросила фигура в плаще. Капюшон полностью скрывал лицо говорившего, и оттого казалось, что под ним ничего нет.
        Лили помотала головой. Она решила быть храброй до конца и не бояться безликого собеседника.
        - А умеешь ли ты хранить секреты?
        Лили кивнула.
        - Эллейн очень скучает по своему другу. Я могу доверить тебе письмо от него? Ты найдешь Эллейн в Хижине? Это очень важно!
        Лили с жаром закивала головой.
        - Это большой-большой секрет, - прошептал алый плащ, наклонившись к девочке. - Отдай письмо Эллейн, только так, чтобы другие ничего об этом не знали, и я подарю тебе сиреневого пискуна в желтый горошек!
        Сердечко Лили подпрыгнуло и так часто забилось, что девочка испугалась, что оно выпрыгнет из груди. У нее будет свой сиреневый крапчатый йоль! Кристиан с ума сойдет от зависти!
        - А леди Тэйлани сказать можно? - спросила Лили.
        Фигура в плаще приложила палец к тому месту, где у нормальных существ обычно находится рот.
        - Никому, а иначе я не смогу уговорить крапчатого сиреневого пискуна стать твоим…. Эти йоли идут только к самостоятельным и очень храбрым девочкам, которые, к тому же, умеют хранить секреты…
        Лили кивнула.
        - А где я найду тебя, когда отдам письмо Эллейн? - спросила она.
        - Ты найдешь пискуна в своей комнате. Сиреневые йоли могут летать по Мирам! Только отдай письмо Эллейн и сохрани наш большой-большой секрет. И пискун твой! Жди его!
        Фигура в алом плаще протянула Лили красный конверт и внимательно проследила, чтобы Лили спрятала письмо под одежду. Затем она поставила портал и, махнув рукой, ушла. Если бы на экскурсии была «служба времени», она бы сразу почувствовала его остановку, но, к сожалению, Китья, Ивариша и Ксю были далеко.
        18
        Никто ничего не заметил.
        - Лили! Не отставай! Мы идем к Газару! - крикнула Таля девочке.
        Лили поспешила присоединиться к остальным. Любуясь природой Ранрога, они шли по узкой тропинке, пока не увидели скифов, которые мирно паслись вокруг деревни.
        - Вот это да! - ахнула Кэролин.
        - Да уж, туша, - поддержал ее Крис.
        - Какие огромные звери, - тихонько сказала Лили. - Они не опасные?
        - Скифы не кусаются, - улыбнулась Латте. - Это мирные, домашние животные, любимцы ранрогцев.
        Завидев маленький отряд, скифы лениво повернулись и двинулись в сторону гостей.
        Расстояние между ними быстро сокращалось. Самый рослый скиф внезапно поднял хобот и затрубил.
        - Стойте! - велела Таля. - Что-то не так!
        Она вышла вперед и подошла к вожаку стада.
        - Брайт, Брайт, мальчик, это я! Что с тобой, малыш?
        Малыш, который мог бы раздавить вампиршу кончиком своего хобота, закурлыкал и протянул Тале свой длинный нос.
        - Ну, что ты? - ворковала Таля. - Не узнал своих?
        Она почесала кончик хобота Брайта. Скиф лениво прошелся возле остальных гостей, шумно принюхиваясь и ощупывая всех своим носом. Вдруг он остановился возле Лили и снова затрубил.
        - Лили, он не хочет, чтобы ты шла к Газару, - сказала Таля. - Но почему он против тебя, я не понимаю. У тебя нет никаких странных предметов? Ты ничего не забирала из Хижины?
        - Письмо! - догадалась про себя Лили. - Он чует письмо!
        Но вслух она произнесла совсем иное.
        - Я ничего не брала из Хижины, леди Тэйлани. У меня с собой ничего нет.
        Брайт пропустил всех, кроме Лили, снова перекрыл тропинку своей тушей и опять затрубил.
        - Ничего не поделаешь, - вздохнула Таля. - Придется Лили вернуть в Хижину. Брайт ее не пропустит. Вы идите к Газару, а я быстренько отведу Лили в портал и вернусь.
        Поредевший отряд зашагал по тропинке, сопровождаемый по сторонам «новыми воспитателями» и огромными скифами.
        - Мне почему-то не по себе, - шепнула Кэролин Латте.
        - Мне тоже, раньше скифы так себя не вели, - ответила Латте подруге.
        Брайт снова и снова протягивал свой хобот и шумно всех обнюхивал, словно что-то искал. Было видно, что скиф обеспокоен.
        Газар встретил их на входе в деревню.
        - Слышу - Брайт трубит! Ну, думаю, гости пожаловали, надо выйти встретить, - улыбнулся он.
        Дети и Хранители поклонились вождю деревни.
        - Когда я пришла в Ранрог, Брайт не обратил на меня внимания, только Кэрли хотел поиграть. - Сказала Латте.
        - Брайт сегодня какой-то беспокойный, - ответил Газар. - Словно чует что-то, чего мы не видим и не знаем. Уже в который раз я его отзываю обратно. Топает к полянке портала и все тут! Будь спокойна, он никого плохого к нам не подпустит.
        - Лили - плохая? - прошептал Крис на ухо Трэю. Тот пожал плечами.
        - Думаю, что тут какая-то ошибка, - ответил он. - Возможно, Лили взяла из Хижины плюшку или еще что-то в этом роде, а признаваться и отдавать ее не захотела.
        - Ну, что ж, гости дорогие, прокатимся к морю? - хитро прищурился Газар.
        Брайт, не дожидаясь команды, взял хоботом Латте и посадил ее на себя. Потом забрал Кэролин. Второй рослый скиф стал средством передвижения для Криса, Трэя и Злого. На третьем слононоге уютно устроились Бука, Мерзавчик и Реалистка. Четвертого оседлали Тиша, Триша и Браш. Пятый выказал свое почтение Ваве, Тартл и Фиа.
        Брайт поднял хоботом Газара и подождал, пока хозяин устроится на его широченной спине. Газар что-то крикнул на своем языке, и Брайт медленно направился к полянке порталов.
        - Заберем леди Тэйлани, - пояснил старичок Латте и Кэролин.
        Остальные скифы пошли за вожаком. Талю они встретили на середине пути. Брайт посадил вампиршу к себе на спину и развернулся обратно к деревне.
        - Я попросила Лягушалку присмотреть за Лили, - сказала Таля. - Что же все-таки случилось, почему Брайт ее не пустил?
        - Не знаю, - вздохнул Газар. - Ты уверена, что у девочки не было с собой ничего подозрительного?
        Таля промолчала. Возможно, Лили что-то пронесла под платьем в Ранрог. Но зачем?
        Газар выкрикнул непонятную команду, и Брайт пошел тяжелой, но быстрой рысью.
        Другой скиф, который стал скакуном для Трэя и Криса, тоже был превращен в стол переговоров.
        - Почему скиф не пустил Лили? - в который раз задавал вопрос Трэй.
        - Может, стоило ее обыскать, - хихикнул Кристиан.
        - Как дам сейчас больно! - беззлобно фыркнул Трэй.
        Мальчики рассмеялись.
        - Обыскивать никого не надо, - подал голос Злой. - Но выяснить, в чем дело, придется.
        Новая команда от Газара заставила скифов перейти на галоп. Они понеслись к большому холму, обогнули его и увидели море.
        - Ух, ты! - Мерзавчик ткнул Буку в бок. - Смотри! Смотри, какие рыбины!
        - Это не рыбины, а ранрогцы, - спокойно поправила демоненка Реалистка. - Пока жители этого Мира молоды, они живут в воде. Целый день!
        - Я бы тоже так не отказалась, - фыркнула Бука. - Нас выводят к морю, но ненадолго. Мы должны учиться.
        - Учиться нужно обязательно, - кивнула Реалистка. - Чтобы стать Хранителем, нужно очень много знать и много уметь.
        - А я могу поставить корни! - похвастался Мерзавчик. - Вот прямо сейчас могу поймать Брайта!
        - Стой! Стой! - Реалистка в ужасе схватила Мерзавчика за плечи, но было поздно.
        - Сурса дэ крустэрити! - завопил демоненок.
        Рев Брайта оглушил их всех. Огромный скиф, пойманный на полном ходу в сети нижнего уровня, тяжело ткнулся головой в прибрежный песок. От мощного толчка все, кто сидел на скифе, полетели вперед.
        В следующее мгновение Латте поняла, что всех их сграбастал в охапку тот самый жуткий монстр, который вынес ее из Фангуруса. Таля среагировала моментально и превратилась в летающее чудовище. Шумно махая крыльями, она легко удерживала всех седоков Брайта в воздухе, когда раздался панический рев остальных скифов. Напуганные Талиным видом, животные заметались по дороге. Огромные тела сталкивались между собой, седоки вылетали с широких спин.
        - Планэрити! - кричали маги. - Планэрити!
        Седоки скифов зависали в воздухе, не коснувшись земли. Вокруг них летали и удивленно пищали йоли.
        - Скорее! Корни! - крикнул Газар. - Они убегают!
        - Сурса дэ крустэрити!
        Скифы уткнулись головами в песок и заревели.
        - Осторожно! - снова крикнул Газар. - Не подходите к ним!
        Таля приземлилась и выпустила друзей из своих объятий. Она приняла свой обычный вид и направилась к остальным. Маги уже опустили всех на землю.
        - Я не могу поверить! - вскричала она. - Кто это сделал?
        - Мерзавчик, - ответила Реалистка.
        - Мерв, несмотря на то, что ты вызубрил заклинание, я тебя накажу! Мы все могли разбиться! - полыхала праведным гневом вампирша.
        Газар подошел к Брайту. Вожак скифов гневно трубил и бился в сетях. Увидев хозяина, он замолчал и протянул Газару хобот. Тот ласково погладил скифа и заворковал на своем языке. Брайт шумно вздохнул, затем подхватил хозяина и усадил себе на спину.
        Таля быстро освободила Брайта, и он, с Газаром на спине, зашагал к остальным животным. Увидев вожака и хозяина целыми и невредимыми, скифы успокоились. Маги сняли с них заклинания, порядок был восстановлен.
        - Мы возвращаемся домой! - приказала Таля. - На сегодня приключений вполне достаточно.
        Они вновь оседлали своих скакунов и отправились в обратный путь.
        На прощание Брайт шлепнул Мерзавчика по голове хоботом и долго обиженно трубил ему вслед.
        19
        Мерзавчик стоял, уткнувшись носом в угол Кухни. Неморино долго распекала сына, после того, как Таля поведала ей о поимке Брайта. И Таля, и Неморино были просто вне себя от гнева.
        Бука сидела за столом рядом с братом и, когда хозяйка Хижины и леди Тэйлани отворачивались, тайком отдавала брату очередного крага.
        «Новые воспитатели», плотно поужинав, отбыли, как они выразились, «в другой детский сад». Вскоре и Латте заклевала носом. Перед сном она зашла к Лили.
        - Как ты? - спросила Латте девочку, присаживаясь на краешек кровати.
        - Нормально, - Лили улыбнулась сквозь слезы и шмыгнула носом. - Интересно было?
        Латте в красках рассказала подруге о Газаре, о поездке на море и о выходке Мерзавчика. Лили, с круглыми от удивления глазами, слушала подругу.
        - Не расстраивайся, - утешала девочку Латте. - Мы еще прокатимся на скифах, и не раз!
        - Латте, а ты знаешь Эллейн? - внезапно спросила Лили.
        - Конечно! Тебе она очень понравится! Эллейн, она такая! Такая…
        - А почему я ее не видела? - удивилась Лили.
        Латте погрустнела.
        - Эллейн в госпитале, она была ранена. Хочешь, можем прямо сейчас сходить ее проведать?
        Лили, с готовностью, вскочила с кровати, и они направились в госпиталь.
        Даммар
        - АААААХРРРРРММММШШШШШ!!!
        Этот необычный звук, от которого зазвенели стекла и закачались люстры, разлетелся по всей Хижине и затих где-то вдали. Латте проснулась. Было еще очень рано. Едва начинало светать. Звук повторился. Он был похож на жалобный стон целого отряда огромных динозавров, у которых внезапно разом заболели зубы.
        Латте надела чудесное платье цвета молодой травы и спустилась в Кухню, откуда доносился стон.
        Неморино с недовольным видом носилась по кухне, кидала травы в котелки и относила уже готовое питье в угол, откуда высовывалось не меньше дюжины щупалец.
        - Я немножко расстроена, дорогая. Кофе тебе придется пить одной, - Неморино пронеслась пулей в чулан за новой порцией котелков.
        Оба демоненка, замотанные бинтами, с виноватым видом сидели в углу. Бука читала вслух тексты из огромного фолианта. Мерзавчик писал когтем по воздуху огненные слова: «Я больше не буду кормить сатинопусов». Вся кухня уже была полна этими словами. Они вспыхивали, как новогодние гирлянды, и красиво освещали полумрак помещения.
        - Сатинопус вчера поздно вечером решил подразнить демонят и отнял у них последнюю банку с крагами, - очаровательная вампирша Апполония подмигнула Латте и снова занялась полировкой ногтей. - Демонята попрыгали за банкой, которую сатинопус держал почти у потолка, а потом обменяли банку с пауками на большую корзину бутербродов, которые были приготовлены для полуночников. Сатинопусы обожрались от пуза, и с утра их прихватило. Демонята, получив банку, одну на двоих, убежали к морю и дрались почти всю ночь. Весь берег засыпан их шерстью, битым стеклом и кусками крагов.
        Больные сатинопусы, замотанные бинтами дети и пляж, который превратился в помойку… Неморино было от чего слегка расстроиться.
        Латте налила себе кофе и устроилась рядом с Апполонией. Та уже справилась с полировкой ногтей и теперь покрывала их кроваво-красным лаком.
        Неморино, с отсутствующим видом, щелкнула пальцами и поймала прилетевшую чашку кофе, которую осушила одним глотком, видимо даже не почувствовав вкуса.
        - Дорогая, мне нужна твоя помощь, и срочно! - Хозяйка Хижины пронеслась как вихрь в чулан и появилась оттуда с каким-то свертком. - Сбегай за живой и мертвой водой, а то я не вылечу этих обжор и за неделю!
        - Сбегать за чем? - Латте показалось, что она ослышалась.
        - За живой и мертвой водой, - терпеливо повторила Неморино. - Быстренько переодевайся, а я пока приготовлю тебе корзинку.
        Латте взяла протянутый ей сверток, развернула его и обомлела. Очаровательное короткое красное платьице, белый шелковый передничек и маленькая красная шапочка выскользнули у нее из рук.
        - Деточка, - Неморино отвесила подзатыльник Буке, которая показала Мерзавчику кукиш, отчего тот написал в воздухе совсем иные слова, чем требовалось. - Ты же не думаешь, что я отправлю тебя в Даммар в том виде, что ты есть? Мы еще не получили от этого мира разрешение на новых Хранителей. Временно ты приравниваешься в Даммаре к демонам, а значит должна соблюдать правила.
        - Демонов? - Латте юркнула за ширму, которая появилась из ниоткуда, и начала быстро переодеваться.
        - Демонов, - подтвердила Неморино. - Демонстраторов миров и измерений. Неужели не читала известную в твоем мире книжку?
        Неморино быстро собирала Латте в дорогу.
        - Ели встретишь кота на дубе с золотой цепью, передай ему, пожалуйста, вот это светло-зеленое письмо. Когда встретишь колобка, отдай ему долг за предыдущий заказ, - Неморино показала Латте горсть разноцветных прозрачных камешков. - Не разговаривай с Серым Волком, не ходи за огоньками на болоте, не перечь бабе-яге и вообще веди себя как воспитанный ребенок. А клубок приведет тебя туда, куда надо.
        - Ты это серьезно? - Латте уставилась на маленький клубочек в руках у Хозяйки Хижины.
        - Абсолютно! - Неморино наскоро поставила портал и подтолкнула к нему Латте.
        - И чтоб к обеду быть! - донеслось ей вслед.
        Латте осмотрелась. Опушка леса, тропинка. Куда идти? Сомнения разрешил маленький клубочек ниток, который выскочил из корзинки Латте и покатился по дорожке. Ей ничего не оставалось делать, как догонять клубок. Клубок катился довольно шустро, и Латте порядком устала, когда вдали показался домик. По мере приближения домик рос, и перед Латте оказался огромный домище! Вывеска над дверью гласила «КОЛОБОК и Ко. Торты и печеные изделия на любой вкус, для любых измерений. В наличии и на заказ». Латте прыснула про себя от смеха. Колобок, который продает выпечку! Такое встретишь не каждый день!
        Колокольчик над дверью звякнул, когда Латте вошла внутрь, и сразу же к ней подбежала… Лиса! Самая настоящая Лиса, только на двух лапах, в роскошном сарафане, под который была надета белоснежная блуза. На лапах Лисы поблескивали лаковые сапожки.
        - А я думала, что Лиса съела Колобка, - Латте остолбенела от удивления. - Вот это я брякнула, - с ужасом подумала она.
        - Я съела Колобка?! - Лиса удивленно посмотрела на гостью. - Признаюсь, он не идеальный партнер для ведения бизнеса, но сейчас довольно сложно найти идеальных. В целом, он меня устраивает, а все, что пишут в других мирах, не более чем сплетни!
        - Кажется, она не очень обиделась, - подумала Латте, а вслух сказала: - Меня зовут Латте. Неморино просила передать долг за предыдущий заказ.
        Она протянула Лисе горсть камешков.
        Лиса взяла камешки и, даже не взглянув на них, бросила себе в карман.
        - Ах, Неморино! Моя лучшая подруга! - затараторила Лиса. - Мы все так скучаем по ней!
        - У нее очень хорошая Хижина, - Латте хотела рассказать про Хижину, но снаружи послышалась бравая песня, дверь открылась и…
        - Ай! Спасите! Голова! - Латте в ужасе взвизгнула и нырнула под прилавок.
        Огромная голова с длинной черной бородой возвышалась в дверях магазина.
        - Приветствую! Вам как обычно? - Лиса совершенно не удивилась, и захлопотала вокруг гостя.
        - И ЕЩЕ ПОЛДЮЖИНЫ БИСКВИТОВ!!! - проревела голова.
        Лиса проворно забегала вокруг прилавков, собирая печенье. Она быстро взвесила заказ, упаковала в коробку, завязала коробку бантом и, нимало не смущаясь, сунула коробку голове в зубы.
        - ЗАНЕСИТЕ ВСЕ НА МОЙ СЧЕТ!!! - Голова зажала коробку зубами и выкатилась из магазина.
        - Чего ты испугалась? - Лиса помогла Латте вылезти из-под прилавка. - Неужели не узнала Черномора? Очень много жителей Даммара дружили с человеком, который написал про них в своих стихах. Мы вообще очень популярны у ваших сказочников.
        - Мне нужно найти кота на дубе, а еще живую и мертвую воду, - вдруг спохватилась Латте.
        - Кот живет на том краю леса, а за водой нужно идти к бабе-яге. - Лиса открыла дверь и вышла проводить Латте.
        - А где Колобок? - Латте и сама не знала, зачем она спросила про колобка, но Лиса не удивилась.
        - Он на заднем дворе. Кормит птицу. Счастливого пути! - Она помахала белым кружевным платочком.
        Латте отошла совсем немного от булочной, когда любопытство взяло вверх. «Я только посмотрю на Колобка и сразу побегу дальше!» - утешала она сама себя. Латте прокралась под окнами магазина и выглянула из-за дома…
        Огромный желтоватый шар, размерами напоминающий холм, возвышался посредине двора. Пухлые ручки держали ведро, из которого Колобок рассыпал по земле зерно. Две толстые, но очень короткие ножки, поддерживали эту тушу. Колобок был облачен в нечто, напоминающее бархатный халат.
        «Вот это колобоооок», - подумала Латте и, потрясенная до глубины души, побежала дальше за маленьким клубочком, который катался кругами, ожидая свою любопытную хозяйку.
        Кот спал. Латте еще издали увидела огромное дерево, которое сотрясалось от храпа Ученого кота. Дерево опоясывала желтая массивная цепь. Все как у Пушкина, только про то, что кот храпит, как рота солдат, поэт упомянуть, видимо, забыл.
        - Я бы не советовал даже пытаться его будить, Красная Шапочка… Он вчера много выпил… Совсем сдал в последнее время. Все нервничает по пустякам, а потом напивается валерьянкой.
        Потрясающе элегантный, в белом смокинге, с чашечкой кофе, у дуба стоял Серый Волк.
        - Я… Мне… - залепетала Латте, глядя на роскошного зверя.
        Волк демонстративно повернул чашку, отчего на пальцах стали видны массивные золотые кольца с крупными камнями. Затем он полез в карман смокинга и с поклоном протянул свою визитку. «Обычные и золотые яйца. Все виды мяса. Возможен бартер» - прочитала Латте.
        - Вы убиваете трех поросят и семерых козлят? - она спрятала визитку в корзинку и робко взглянула на Волка.
        - Кто тебе мог сказать такую ужасную вещь?! - Волк вздрогнул и удивленно посмотрел на Латте. - Да, один из поросят должен мне некоторую сумму, но убивать кого-то из-за долгов - совершенная глупость!
        - А где же вы берете мясо? - Латте уже знала ответ, но ей захотелось услышать его от Волка.
        - В других мирах, разумеется. Если я продам на мясо всех своих партнеров по игре в лото, я же умру со скуки, - Волк картинно пожал плечами, отчего стала видна часть толстой золотой цепочки у него на шее.
        - А домики у поросят есть? - вдруг спросила Латте.
        - У которого из них? - Волк подмигнул ей и начал загибать пальцы. - У Ниф-Нифа дом в центре и бунгало на берегу моря. У Нуф-Нуфа обе две виллы на берегу моря. У Наф-Нафа огромный замок в горах. А почему ты спрашиваешь? Они все уже давно женаты. И у каждого целый выводок поросят.
        Латте вспыхнула. Еще не хватало, чтобы ее приняли за меркантильную особу, желающую выйти замуж за свинью!
        - Мне нужно к Бабе-Яге! - отрезала она и, даже не попрощавшись, побежала дальше.
        - Увидимся, красотка! - ухмыльнулся Волк.
        Латте совсем не удивилась, когда увидела, что вместо Избушки на Курьих ножках в лесу стоит настоящий химический завод. Внутри, в больших колбах, что-то булькало и шипело, над некоторыми емкостями клубился пар. Баба-Яга оказалась молодой, симпатичной женщиной, с черными волосами, забранными под белую шапочку. Она была одета в хрустящий белоснежный халат и такие же, белые и хрустящие, матерчатые высокие сапожки. Выслушав историю с сатинопусами, она кивнула и налила красную и синюю жидкости в две разные пробирки. Затем поставила портал и, сославшись на важный опыт, отправила Латте обратно.
        - А в сказках она топила баньку и кормила, - только и успела подумать Латте, как оказалась в родной кухне, где Неморино по-прежнему носилась с котелками, а всю Хижину сотрясал громкий стон сатинопусов.
        Глава последняя. Эллейн
        Эллейн пришла в себя в кромешной темноте. Она лежала на чем-то твердом и холодном. Рот ее был заткнут тряпкой и завязан. Голова раскалывалась от боли. Она попыталась поднять руки, чтобы помассировать виски, но руки ее не послушались. Она подергала ими и поняла, что крепко к чему-то привязана. Эллейн попробовала извиться всем телом. Щиколотки ног, грудь и шея тоже были перетянуты веревкой.
        - Только без паники, - велела она самой себе. - Что ты можешь вспомнить из того, что произошло до того момента, как ты очнулась в этом месте?
        Не сразу, но в памяти начали всплывать какие-то образы. Эллейн узнала Лили и увидела, как та протягивает ей красный конверт.
        - Мне сказали, что это большая тайна, но тот, о ком ты думаешь, ждет от тебя помощи, - Лили улыбнулась и добавила. - Сказали, что это очень срочно!
        Срочно! Это слово заставило Эллейн тут же прочесть письмо. Зоар бы ранен, но он сумел уйти от преследователей и ждал ее в Тизасе. Он обещал все рассказать, чтобы она помогла ему вернуться в стан Хранителей. Тизас всегда был спокойным миром, и Эллейн тут же поставила портал и отправилась в одиночку спасать Зоара. Она даже не поинтересовалась у Лили, каким образом к ней попало это письмо, и вот теперь за беспечность придется платить.
        Эллейн попробовала сильно подергать руками, потом ногами. Затем попыталась избавиться от кляпа. Она долго мусолила во рту кусок ткани, но он не сдвинулся ни на сантиметр.
        - Добро пожаловать домой, принцесса!
        Этот голос! Зоар?!
        Целый и невредимый, он стоял в дверях с большим канделябром на 20 свечей. Эллейн скосила глаза и рассмотрела свою тюрьму. Некогда это был роскошный бальный зал в замке Кенберра, только сейчас она с трудом узнала его. Все пришло в запустение и было покрыто толстым слоем пыли. Некогда роскошные люстры жалобно тянули к полу изуродованные и разбитые длинные подвески, бархатные шторы были разорваны и клоками свисали вниз, обнажая грязные окна.
        - Поговори со мной, принцесса! - велел Зоар.
        Он поставил канделябр рядом с Эллейн и недобро ухмыльнулся.
        - Ах, прости, я забыл развязать тебе рот.
        Он ловко освободил Эллейн от кляпа. Теперь она могла дышать полной грудью. Вдохнув сразу слишком много пыльного воздуха, девушка зашлась в кашле.
        - Осторожнее, не помри раньше времени! Перед смертью все равно не надышишься.
        - Зоар! Зоар, развяжи меня! - Эллейн попыталась повернуть голову и рассмотреть Зоара, но ничего не получилось.
        - Не называй меня Зоар! Никогда не называй меня так, поняла? - угрожающе проговорил ее тюремщик. - Я с детства ненавижу это имя! Меня зовут ГОР!
        - Ты сошел с ума? А если сюда придет Алекс? Развяжи меня!
        - Конечно, сюда придет Алекс. Уже очень скоро произойдет счастливое воссоединение семьи! Как трогательно! Брат и сестра после долгой разлуки! - Он смахнул воображаемую слезу.
        - Зоар! Ты же знаешь, что Алекс меня убьет. - Эллейн прикусила губу, чтобы не разрыдаться.
        - МЕНЯ ЗОВУТ ГОООООООООООР! - заорала фигура в плаще. - Еще раз назовешь меня этим ненавистным именем, и я сам убью тебя!
        - Гор, хорошо, - Эллейн старалась говорить спокойно, чтобы не злить Зоара еще больше. - Гор, красивое имя, мне нравится. Зачем я здесь?
        - Лежи, девочка, жди своего любимого братика. А я подожду своего, - захихикал похититель. - Вот увидишь, он примчится выручать свою Эллейн!
        Гор схватил со стола старую пыльную вазу и запустил ее в стену. Осколки брызнули дождем и усеяли и без того грязный пол.
        - И тут его будет ждать сюрприиииз, - протянул он. - Ты любишь сюрпризы, Эллейн? Отвечай!
        - Оставь ее, Гор! - прозвучало от двери комнаты. - Тебе нужен я. Я пришел. Отпусти ее.
        Эллейн показалось, что она сходит с ума. Голоса были почти одинаковые. Только тот, что принадлежал Гору, был чуть более грубым и злым.
        - Зоааааар, - протянул Гор, оборачиваясь к двери. - Мой дорогой брат. Я очень рад тебя видеть!
        - Не паясничай, Гор. Отпусти девушку и делай со мной все, что захочешь.
        - С тобой я еще успею разобраться, - прошипел Гор. - А девочка ждет своего брата. Ты себе не представляешь, как он соскучился по ней!
        - Отойди от нее, - Зоар положил руку на рукоять меча. Гор снова захихикал.
        - Добренький Зоар хочет стать героем. Хочет освободить Ангела…
        Он скинул с головы капюшон, и Эллейн увидела лицо Зоара, которое пересекал страшный шрам, буквально разделяющий лицо мужчины на две половины. Близнецы!
        - А зачем ты хочешь освободить ее? - продолжал паясничать Гор. - Она же Ангел! Тебе не пара! Она никогда не будет твоей! Так давай убьем ее! Сделаем третье зелье и будем все вместе править Новым Миром! Я даже готов тебя за все простить. И даже за это, - он коснулся рукой шрама на лице.
        - Ты никогда не думал о том, что лишь один сможет править Новым Миром? - спросил Зоар. Он скинул плащ и вытащил из ножен длинный узкий меч. - Ты никогда не думал, кто из вас двоих будет этим новым правителем?
        - Зоар, ты меня разочаровываешь, - протянул Гор. - Неужели ты думаешь, что какой-то мальчишка будет править Мирозданием вместо меня? Это исключено!
        - Значит, ты обманул меня, Учитель? - незаметно подошедший Алекс Кенберрийский застыл в дверях зала.
        - Конечно, нет, Алекс! Мы будем вместе править нашим Новым Миром! - спохватился Гор. - Это я заговаривал зубы своему брату.
        - Алекс, он использует тебя! - крикнула Эллейн.
        - Заткни свою девку, Зоар, а то я за себя не ручаюсь! - зарычал Гор.
        Зоар быстро пересек комнату и подошел к Эллейн.
        - Прошу тебя, ни слова. Ты их только разозлишь, - тихо попросил он. - Я с тобой. И я смогу нас защитить. Только не зли их.
        - Ты себе даже не представляешь, Зоар, что я с тобой сделаю! - разошелся Гор. - Но сначала ты увидишь, как мы приготовим зелье! Чудесное зелье! Из Третьего Ангела! Ты, Зоар, увидишь все своим глазами и прикоснешься к великим переменам! - он расхохотался. - Правда, на короткое время. Потом, после того, как Мир изменится, ты будешь умирать. - Он расплылся в злобной улыбке. - И очень-очень долго!
        Эллейн, в ужасе слушавшая этот монолог, внезапно ощутила на своей щеке присутствие чего-то мягкого и пушистого.
        - Пи-пи-пи-пи, - еле слышно пропищало существо. Эллейн задохнулась от страха, что ее мучители услышат этот писк, но Гор был поглощен любованием собой, а Алекс был погружен в свои мысли.
        - Пискун! - обрадовалась Эллейн про себя и мысленно велела: - Приведи помощь, пискун! Мы в Кенберре, в моем замке, на верхнем этаже, бальный зал с балконом!
        - Пииииинь! - Утвердительно прозвучало у нее в голове, и мягкий пушистик исчез.
        - Алекс! - Гор повернулся к Черному Магу. - Нам пора начинать! Я предлагаю пока связать моего любимого брата, чтобы он что-нибудь не испортил.
        Алекс медлил. Он стоял, словно статуя, и разглядывал Гора.
        - Ты обманул меня, - процедил Черный Маг. - Ты сам хочешь править Новым Миром! А я? Ты и меня собирался убить, Учитель?
        - Алекс, перестань! Сейчас не время, - поморщился Гор.
        - Как раз самое время, Алекс, - усмехнулся Зоар. - Зельем может воспользоваться лишь один из вас. И, как ты слышал моего брата, он собрался взять на себя эту скромную роль.
        - Ты обманул меня! - Алекс сжал кулаки и шагнул к Гору.
        - Назад, мальчишка! - По пальцам у Гора пробежал огонек. - Я обучил тебя всему! Ты стал Черным Магом благодаря мне! И теперь ты мне кидаешь в лицо обвинения в обмане? Кем бы ты был, если бы не я? Принцем Кенберра? А твой дорогой папочка жил бы себе и не спешил отдавать тебе трон? Я тебя создал! Все, что ты умеешь, - моя заслуга! И про зелье, и про Ангела ты узнал тоже от меня!
        Алекс повел бровью, и тяжелая дверь с грохотом захлопнулась. Гор усмехнулся. Они одновременно подняли руки.
        Из рук Гора вырвалось яркое пламя. Алекс увернулся и, мгновенно обернувшись Черным Драконом, выпустил струю огня в Учителя. Гор дьявольски захохотал и.… исчез. На его месте, извиваясь кольцами, появилась огромная змея. Два чудовища сошлись в смертельном бою.
        Зоар перерезал веревки, стягивающие Эллейн. Они вместе перевернули тяжелый стол и укрылись за ним, пока разъяренные монстры душили и рвали друг друга.
        - Я всегда знала, что ты не предатель, - тихо произнесла Эллейн. Зоар нашел ее руку и сжал ее, потом осторожно выглянул из их укрытия. Змея туго обхватила Дракона своими кольцами и теперь сжимала его в своих смертельных объятиях. Дракон хрипел и пытался освободиться.
        - Мне жжжжжаль убивать тебя, Алекссссс, - зашипела Змея. - Я сссслишшшшком много в тебя вложиииил. Оссссстаньсссся сссссссссо мной. Ты не ссссможжжешшшь править Миром в одиноччччку. Но и я не ссссмогу. Мне будет нужжжжжен помощщщщник. Давай убьем этиххх двоиххх и поссстроим нашшшш мир!
        Змея еще сильнее сжала кольца, послышался тихий хруст. Дракон был обречен.
        - Да… У. чи. тель, - еле слышно выдавил из себя Черный Маг.
        - Бежим, Эллейн! - шепнул Зоар, и они осторожно двинулись по стенке к двери, не сводя глаз с чудовищ.
        Змея уже отпустила добычу. Дракон лежал на полу, занимая почти треть помещения. Он с трудом дышал, приходя в себя после битвы.
        - Ставь портал в Хижину, Эллейн! - велел Зоар. - Выходи в коридор и ставь. Я иду сразу за тобой!
        - Я знаю, где Алекс прячет первые два зелья, - вдруг прошептала Эллейн. - Если мы найдем их, все закончится. Мироздание будет спасено!
        - Нет, Эллейн! Даже не думай! Выходи в коридор и ставь портал!
        Они достигли двери. Зоар открыл ее простым заклинанием и осторожно приоткрыл гигантскую створку.
        - Мне жаль, Алекс! - Гор, приняв обычный вид, стоял над светловолосым юношей, лежащим на грязном полу. - Ты вынудил меня!
        Эллейн проскользнула в коридор, но отчего-то медлила ставить портал. Она точно знает, где Алекс прячет злополучные склянки с зельем. Если ей удастся найти их и уничтожить, они победят! Эллейн побежала по коридору к той части замка, где была комната для опытов. Туда, где ее уже дважды убили.
        - Хватит, Алекс, вставай! - Гор протянул руку своему ученику.
        Зоар выбрался из комнаты, огляделся и увидел Эллейн в самом конце коридора. Портала в стене не было. Зоар побежал за девушкой.
        Ее расчеты оправдались. Уверенный в том, что никто не сунется в его замок, Алекс оставил открытыми все двери. Эллейн вбежала в комнату для опытов и замерла на пороге. Тысячи, а то и миллионы склянок и пробирок наводнили комнату. Они были везде: на полках шкафов, на столе, на стульях, даже на полу. Как найти то, что нужно?
        Эллейн схватила стул. Она громила стеклянные емкости направо и налево. Она вложила в этот погром всю боль и весь ужас от пережитого в этом замке. Стекляшки тонко звякали и разлетались дождем из ярких осколков. Жидкости выливались на пол. Они шипели и окрашивались в разные цвета.
        Зоар появился на пороге комнаты и едва увернулся от удара.
        - Эллейн, надо бежать!
        Он заставил девушку опустить стул, быстро поставил портал и втолкнул Эллейн в спасительный огненный ореол, когда в дверях показался Гор. Затем что-то сильно ударило Зоара в бок. Он пошатнулся и, теряя сознание, упал в проем в стене.
        - НАТА ДИИИИИИИИИИИИИИ! НАТА ДИИИИИИИИИИИИИ!
        Эллейн держала на руках Зоара, с ужасом чувствуя, как ее платье пропитывается кровью. Она попыталась поднять мага, но кровь из его разорванного в клочья бока хлынула сильнее. В Кухне появились обе собаки и Ната Ди. Она подбежала к Зоару, но одного взгляда было достаточно, чтобы понять, что маг умирает. Ната Ди покачала головой.
        - Нет, Зоар, нет! - рыдала Эллейн, укачивая мужчину, как ребенка.
        Внезапно она почувствовала, как внутри у нее поднимается какая-то странная теплая волна. Ната Ди ахнула и попятилась. За спиной у Эллейн раскрылись большие белоснежные крылья. Зоар открыл глаза и с трудом сфокусировался на них.
        - Эллейн, ты и правда Ангел, - тихо произнес он.
        - Да, Зоар, - ответила девушка. - К сожалению…
        - К счастью, - его глаза затуманились, - к счастью…
        Яркий белый свет, который начал исходить от Эллейн, заставил Нату Ди зажмуриться и прижать к себе собак, накрыв им головы полами белого халата.
        Эпилог
        Они лежали рядом на песке и смотрели на облака.
        - Ты уже думала, какую хочешь профессию? - спросил он.
        - Нет, но мне сказали, что профессия выбирает нас, а не мы ее. Скоро будет специальный урок, на котором мы впервые попробуем себя во всех направлениях, а наставники поймут, что у нас лучше получается.
        Прошло несколько недель с тех пор, как Хранители и Страж вернулись из Кенберра, куда их направил пискун, и нашли в Кухне Зоара и Ангела, лежащих рядом на полу, без чувств. Пол был залит кровью, но на Эллейн и Зоаре не было ни царапины. Ната Ди рассказала, как умирающий Зоар выпал из портала на руки Эллейн и как раскрылись за ее спиной крылья, а сама она засветилась ярким светом.
        Страж и Хранители не успели поймать Алекса и Гора. Когда они появились в замке, он был пуст. Учитель и его ученик сбежали в неизвестном направлении. Узнав про Гора, Неморино сразу же извинилась перед Зоаром, а сатинопусы получили приказ не трогать мага.
        - Мерв, я, наверное, хотела бы стать магом, - наконец произнесла она.
        - А я сражаться на мечах, Бук! - откликнулся он. - Как думаешь, мама одобрит наш выбор?
        - Я думаю, да. Главное в жизни - это заниматься тем, к чему лежит душа…
        Он почесал мохнатый бок когтистой лапой. Они снова замолчали. Впереди была целая жизнь и новые приключения.
        Магический словарь
        АЧЕРЕРИТИ - открыть то, что скрыто за стеной.
        КАПАТЭРИТИ - закрыть портал.
        СУРСА ДЭ - создать что-то - sursa de.
        СУРСА ДЭ ИЗВАРИТИ - создать родник с водой - sursa de izvaryty.
        СУРСА ДЭ САНЖЕРИТИ - создать родник крови (для вампиров) - sursa de sangeryty.
        СУРСА ДЭ ФАНГЕРИТИ - создать гриб - sursa de fungeryty.
        СУРСА ДЭ КРУСТЭРИТИ - поставить сети нижнего уровня на противника - sursa de crusteryty.
        ИНДЭПАРТ - убрать что-либо, прекратить воздействие. - indepart.
        ИНДЭПАРТ КРУСТЭРИТИ - завершить воздействие от заклинания «сети нижнего уровня» или «корни» - indepart crusteryty.
        Миры и Хранители Мироздания
        Дракор
        Мир вампиров. Мир без солнца и тепла. Воздух плохо пригоден для дыхания. Мертвые поля и леса. Из живности - черви, пауки и большие черные птицы. Город состоит из низких, черных кубов (домов) и кладбищ с открытыми могилами. Все города похожи друг на друга, в каждом городе - фабрика по производству крови. Кроме городов можно увидеть замки высших вампиров.
        РОД ЛАУРИШ:
        Самый могущественный род в Дракоре. Ему одному принадлежит больше трети всего Мира. Лауриш легко опознать по небесно-голубым одеждам, расшитым серебром.
        Нынешний глава рода - лорд Тарэд, отец лорда Марка (Марк) и леди Тэйлани (Таля)
        ХРАНИТЕЛИ:
        Таля (леди Тэйлани), Марк (лорд Марк), Крис (лорд Кристиан).
        РОД ЙОХАНЕС:
        Второй по могуществу род высших вампиров в мире Дракор. Представители рода Йоханес носят одежды цвета темной крови, расшитые золотом. Единственный род, который имеет право получать разрешение на брак с представителем рода Лауриш.
        ХРАНИТЕЛИ:
        Апполония (леди Апполония), Мавэрик (лорд Мавэрик), Кэролин (леди Кэролин).
        Террас
        Мир, где живет Латте и находится Хижина. В нем же была обнаружена Эллейн и здесь же нашли Зоара.
        ХРАНИТЕЛИ:
        Зоар, Латте.
        Тиан (В ПЕРВОЙ КНИГЕ МИР НЕ ПРЕДСТАВЛЕН)
        ХРАНИТЕЛИ:
        Тори, Неонел, Агамеда
        Тизас (В ПЕРВОЙ КНИГЕ МИР НЕ ПРЕДСТАВЛЕН)
        ХРАНИТЕЛИ:
        Злой, Еж
        Салеп (В ПЕРВОЙ КНИГЕ МИР НЕ ПРЕДСТАВЛЕН)
        ХРАНИТЕЛИ:
        Китья, Ивариша, Ксю. Они же «служба времени».
        Ранрог
        Теплый (на три солнца), светлый и цветущий прекрасный мир! Жизнь в гармонии с природой. Ранрогцы похожи на людей, но имеют зеленоватую кожу, перепонки между пальцами, в молодости живут в море, питаясь его дарами. К старости уходят жить в дома, занимаются строительством, земледелием.
        Фауна: скифы (аналог наших коров и лошадей), йоли (пискуны) - странные существа, раз и навсегда выбирающие себе хозяина. По виду - пушистые разноцветные шарики. Имеется классификация йолей по цвету.
        ХРАНИТЕЛИ:
        Нет.
        ПОМОЩНИКИ ХРАНИТЕЛЕЙ:
        Газар, Сиреневый в полоску йоль, Сиреневый в желтую крапинку йоль.
        Хаэттон
        Мир, который показывает внутреннюю сущность. Море познания и пески Медитации зовут к себе усталых путников, дают им покой и возможность разобраться в себе. Эллейн на Хаэттоне визуально становится Ангелом, чего не может сделать в других Мирах за недостаточностью силы.
        Хаэтты - раса, населяющая Хаэттон. Хаэтты ничем и никогда не интересуются, кроме своего Мира. Не нуждаются ни в пище, ни в воде, состоят из чистой энергии. Не покидают пределы своего Мира, если все в порядке. Однако стоит уронить крошку с булки на Хаэттоне, и все Мироздание будет в курсе, что Хаэттон замусорен и истерзан злыми путешественниками. Хаэтты никогда ни во что не вмешиваются и не принимают ничью сторону. По сути, раса бесполезных сплетников.
        ХРАНИТЕЛИ:
        Нет.
        Фангурус
        Мир грибов. По сути, одна живая грибница. Находится под землей. Управлялся до недавнего времени королем Фангуриусом.
        ХРАНИТЕЛИ.
        Нет.
        Даммар
        Мир наших сказок детства. Именно Даммар любили посещать известные сказочники. Ученый кот, три поросенка, серый волк, баба яга и колобок - все жители Даммара.
        ХРАНИТЕЛИ.
        Нет.
        ПОМОЩНИКИ ХРАНИТЕЛЕЙ.
        Лиса, Баба Яга, Кот ученый.
        Благодарности
        Когда я села писать благодарности, то поняла, что эмоции просто захлестывают меня, как волны океана. Над этой книгой трудилось столько людей, что я реально боюсь забыть кого-нибудь и не указать на этой странице. Но даже если все-таки это и произойдет, я хочу, чтобы все они знали о том, что я бесконечно их люблю…
        Люблю самую удивительную компанию, которую собрала под крышей своей Хижины Неморино. Да, да, Неморино существует, и Хижина тоже. Это моя нежно любимая «семья» в Интернете. Я люблю вас всех, таких разных и таких удивительных… Именно вы вдохновили меня на эту книгу. Я благодарна вам за то, что вы дали свои имена и образы, за то, что были моими первыми читателями и критиками. Я люблю вас, и всегда скучаю, если не могу зайти в Хижину и побыть с вами хотя бы несколько минут. Спасибо вам, родные мои!
        У книги не было бы такой роскошной обложки, если бы свою душу в нее не вложил мой давний друг, Художник от Бога, Роман Зиберт. Именно он нарисовал дракона Бранку и ее всадника Пилигрима, а еще нашел образ пискунов. Кроме того, именно для него, я сочинила две главы, Ранрог и Даммар. Я благодарю Романа от всего сердца и надеюсь, что следующие книги тоже будут оформлены его рукой.
        Кроме художника, над обложкой трудился мой новый друг, прекрасный дизайнер Андрей Бирюков. Он предложил сделать ее в сепии и поставить картинку посередине. Он же подыскал шрифт. Я благодарю Андрея от всей души и надеюсь на то, что наша работа продолжится и дальше.
        Моя реальная семья… Это моя спокойная бухта радости и счастья. Я с огромной любовью благодарю вас за то, что вы читали, критиковали, помогали, подсказывали. Благодарю своего горячо любимого мужа, Бориса, за его терпение, помощь и Любовь. Я никогда не забуду, как мы шли с работы, а я прыгала от возбуждения и рассказывала про катуннов, которые оформились в живых существ и поселились в Хижине. А сцена битвы? Как мы писали ее одну целых три недели!
        Я благодарю начинающего писателя и моего дорогого друга Виталия Лобановского за то, что он стал самым первым моим читателем «со стороны». Спасибо тебе за твои советы и нужные слова.
        Особая благодарность - издательству «Написано пером», сотрудники которого довели до совершенства обложку, отвечали на мои наивные вопросы, исправляли ошибки и всегда были на связи. Спасибо вам огромное за все!
        Благодарности были бы не полные, если бы я не упомянула своего Ангела-Хранителя и других прекрасных сущностей, которые были рядом и направляли мою работу. Я люблю вас всех!
        notes
        Примечания
        1
        АЧЕРЕРИТИ - открыть то, что скрыто за стеной.
        2
        КАПАТЭРИТИ - закрыть портал.
        3
        СУРСА ДЭ - создать что-то - sursa de.
        4
        СУРСА ДЭ ИЗВАРИТИ - создать родник с водой - sursa de izvaryty.
        5
        СУРСА ДЭ ФАНГЕРИТИ - создать гриб - sursa de fungeryty.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к