Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Луценко Дмитрий: " Удивительное Рядом " - читать онлайн

Сохранить .
Удивительное рядом Дмитрий Луценко
        Инженер неожиданно узнаёт, что давно пропавший друг все эти годы занимался секретным проектом по созданию пространственных порталов. И вот теперь он нуждается в его помощи, потому что исчез по-настоящему.
        Дмитрий Луценко
        Удивительное рядом
        Пронзительный звонок в дверь застал Виктора Ивановича, только-только собравшегося выпить чашечку свежесваренного кофе, чуть больше чем врасплох. Короткий взгляд на часы лишь усилил его скепсис: согласитесь, половина восьмого утра в воскресенье - это же рань несусветная! Вот кого могла принести нелёгкая в подобное время? Конечно, жена с дочерьми на даче, но если бы у них случилось что-то дурное, то ему наверняка позвонили бы, а не пришли на порог. И это значит…
        - Наверняка с работы, - пробурчал Виктор Иванович, направляясь к двери, шаркая тапками и на ходу запахивая домашний халат. - Стоит всего на две недели уйти в отпуск, и даже за такой короткий срок успевают накосячить!
        С одной стороны, конечно, весьма лестно к сорока годам быть незаменимым ведущим инженером, тем более, когда твоя организация тесно связана с освоением космоса, но с другой, надо же иногда и отдыхать!
        С этими мыслями мужчина подошёл к двери и посмотрел в глазок - на площадке стоял высокий и крепкий молодой человек в костюме и галстуке цвета антрацит, белой сорочке и тёмных солнцезащитных очках.
        "Ни дать, ни взять - персонаж из "Люди в чёрном"!" - мысленно хмыкнул Виктор Иванович.
        Впрочем, улыбка, скользнувшая по его лицу, тут же исчезла. Главная причина заключалась в том, что инженер не знал ни одного сотрудника в их организации с подобной внешностью.
        - Вы к кому? - спросил он вслух.
        - Доброе утро, Виктор Иванович, - ответил гость ровным голосом, без всякого нажима в интонации. - Нам срочно требуется ваша помощь.
        - О чём речь и кто вы такой? - продолжил допытываться инженер.
        - Название "Сфера-К" вам что-нибудь говорит?
        - Немного, - сухо подтвердил Виктор Иванович, хотя за одним этим бесцветным словом скрывалась целая предыстория.
        До того, как перейти на своё нынешнее место работы, он провёл десять весьма плодотворных лет в АО "ЗАСЛОН" - легендарной колыбели новаторских идей, позволяющих России шагать далеко впереди остальной планеты по ряду технологий, как военного, так и двойного назначения. Для всех кадровиков страны соответствующая запись в трудовой книжке была равносильна штампу со знаком высшего качества, а упоминание питерского адреса - дом номер девять по улице Коли Томчака, служило негласным паролем для всех причастных к этой научной колыбели.
        В те годы молодой инженер, ещё просто Виктор, занимался ровно тем же самым, что и сейчас - перспективным навигационным оборудованием, только слегка в другой плоскости, а вот его лучший друг Лёшка Бухтеев разрабатывал какую-то совсем малопонятную экзотику под названием "климатические установки". Ко всеобщему удивлению, спустя некоторое время молодая команда умудрилась открыть нечто совершенно поразительное. Что именно, никто из сотрудников других подразделений так и не узнал. Тему тут же жёстко засекретили, после чего решением, принятым где-то на самом верху, её у "Заслона" забрали и передали той самой пресловутой "Сфере-К".
        Виктор Иванович хорошо запомнил это ничего не говорившее ему название потому, что в финале истории его лучший друг уволился из "Заслона" и исчез в неизвестном направлении. Ни одной весточки с тех пор! И вот, здравствуйте - представитель "Сферы-К" на пороге.
        - Нам посоветовали обратиться к вам за помощью в решении одной проблемы, - продолжил человек в чёрном костюме. - К сожалению, я не могу сказать больше, оставаясь на лестничной площадке.
        - Входите, - сказал Виктор Иванович, открывая дверь и пропуская гостя в квартиру.
        Внутренний голос благоразумия категорически советовал воздержаться от подобных действий, но инженер после недолгих раздумий решил, что не настолько он богат, чтобы кто-то хотел обокрасть его столь мудрёным образом, да и для вражеских разведок его персона не настолько интересна, чтобы устраивать театр с похищением и пытками.
        - Так в чём дело?
        - Вы в окно выглядывали? - вопросом на вопрос ответил молодой человек.
        - Ещё нет.
        - Тогда полюбуйтесь на небосвод: он сегодня ярко багрового цвета. Судя по сообщениям с мест, подобная картина наблюдается от Курска до Стокгольма, и всё это результат нашего ночного эксперимента с климатической установкой огромной мощности.
        - Честно говоря, не самое приятное зрелище, - прокомментировал Виктор Иванович, приоткрыв штору. - Но я так понимаю, это не единственная проблема?
        - К сожалению, да, - качнул головой гость со вздохом. - Самое плохое заключается в том, что мы потеряли ключевого специалиста, занимавшегося этими исследованиями.
        - В каком смысле? - нахмурил брови Виктор Иванович. - Он погиб?
        - Нет, в самом что ни на есть прямом. Помните, Эйнштейн утверждал, что искривление пространства-времени определяется не только распределением масс в системе, но и её энергией?
        - Я мог запамятовать какие-то менее существенные нюансы, - с чувством собственного достоинства произнёс инженер, - но не единую теорию поля и теорию относительности.
        - Отлично. Так вот в нашем случае энергии электромагнитного поля, оказалось более чем достаточно, чтобы наглядно убедиться в правильности выводов великого учёного.
        - Даже боюсь предположить…
        - Если коротко, то был открыт двухсторонний портал.
        Глаза Виктора Ивановича резко округлились, а брови взлетели на высоту, прежде для них не досягаемую.
        - И куда, позвольте узнать, он ведёт?
        - Вряд ли сейчас кто-то сможет ответить на этот вопрос. Наш специалист шагнул в него и не вернулся.
        - Хорошо, примем сей факт за данность, хотя ничего хорошего тут, конечно же, нет, - сказал инженер, берясь за голову в попытке сосредоточиться. - Тогда объясните, в чём, по-вашему, заключается моя роль? Я пока, признаться, не очень понимаю.
        - Мы хотим, чтобы вы помогли вернуть нашего исследователя.
        Виктор Иванович убрал руки от головы и поднял взгляд на гостя.
        - То есть предлагаете мне отправиться за ним? Туда, не знаю куда?
        - Не могу ничего утверждать, вам лучше обсудить все детали непосредственно с генеральным директором "Сферы-К", - уклончиво ответил молодой человек в чёрном костюме. Впрочем, собеседник истолковал его желание обойти стороной острый вопрос вполне однозначно.
        - Сожалею, но я вынужден отказаться от участия в данном безумии! - заявил инженер ровно тем тоном, что не оставляет никаких шансов для поиска компромисса. - Так и передайте вашему начальству!
        - Очень жаль. Он на вас весьма рассчитывал.
        - Кто? Директор? Весьма странная наивность для человека на столь серьёзной должности!
        - Да нет, я про Алексея Бухтеева.
        Глаза инженера округлились ещё больше.
        - То есть вы хотите сказать…
        - Да, именно так зовут пропавшего сотрудника. Перед началом последнего эксперимента он оставил записку, в которой указал, что в случае возникновения проблем необходимо обратиться именно к вам.
        - Ничего не понимаю! - в сердцах воскликнул Виктор Иванович, закрывая глаза ладонью и силясь переварить полученную информацию: пропащий Лёшка внезапно нашёлся, только потому, что провалился в неизвестно какое измерение!
        - Вряд ли он работал над столь сложным проектом в одиночку! - стал рассуждать вслух инженер, принявшись активно жестикулировать руками. - Зачем указывать меня, если я совершенно не в курсе его наработок?! К сожалению, мы с ним ни разу не виделись и не общались после "Заслона"!
        - Я обладаю ограниченной информацией, - пожал плечами человек в чёрном костюме. - Возможно, генеральный директор сможет что-то прояснить. Если вы согласитесь с ним просто встретиться и поговорить, то "Сфера-К" заплатит вам сумму, сопоставимую с месячным окладом инженера. Так сказать за консультацию.
        - От денег не откажусь, но знайте, что я принимаю ваше предложение только ради Алексея! Кроме того, два условия: первое, если в какой-то момент станет ясно, что дело безнадёжное, то я сразу возвращаюсь домой; и второе - с вашей стороны никто не станет чинить мне в этом препятствий!
        - Считайте, что договорились.
        - Где найти директора?
        - В исследовательском центре. Он тоже в Подмосковье, но чуть подальше от столицы. У подъезда ждёт автомобиль, который отвезёт вас до центральной проходной. Не забудьте, пожалуйста, гражданский паспорт! Сами понимаете - режимный объект.
        - Хорошо. Вы со мной не поедете?
        - Нет, у меня есть ещё и другие дела. Удачи!
        Хотя речь шла о поездке одним днём, Виктор Иванович всё же собрал на скорую руку командировочный портфель. Как говорится, кто знает, куда кривая вывезет?
        - Добрый день! Как вам наше новое небо? - поприветствовал его неожиданно бодрый и словоохотливый водитель, когда инженер сел в салон автомобиля.
        - Хм. То ли ещё будет!
        Виктор Иванович ответил скорее в такт своим мыслям, чем на сам вопрос, но его уверенный и мрачный тон отморозил на корню всю жизнерадостность собеседника.
        - Умеете обнадёжить! - качнул тот головой, и на протяжении оставшегося пути не проронил больше ни слова.
        Последние десять километров представляли собой узкую полоску асфальта, что извиваясь, вела в самое сердце соснового бора, пока не упёрлась в огромные раздвижные ворота. "Сфера-К" оказалась довольно внушительным комплексом зданий, сквозь современный декор которых проглядывала незабвенная советская архитектура. Территорию окаймлял бетонный забор, построенный, несомненно, в ту же эпоху. Впрочем, спирали колючей проволоки, венчавшие ограду, были вполне современными, равно как и многочисленные камеры видеонаблюдения, намекавшие на то, что незваным гостям тут не рады.
        Охранники на КПП явно ожидали Виктора Ивановича, и один из них выступил в роли провожатого. Правда, вопреки ожиданиям инженера, он отвёл его не в кабинет руководителя в главном корпусе, а сразу в лабораторию, размещавшуюся под неприметным ангаром тремя ярусами ниже уровня земли. Толстые жгуты силовых кабелей, тянувшиеся под потолками и вдоль стен коридоров, прямо указывали на то, что чем бы здесь не занимались, это совсем не шуточные исследования.
        Открыв электронный замок очередной двери, оказавшейся неожиданно массивной, охранник пропустил инженера вперёд, а сам остался снаружи. Просторное прямоугольное помещение походило на нечто среднее между уменьшенной копией Центра управления полётами и блочным щитом управления атомной станцией. Наиболее важные панели управления, похожие на столы, находились в центре, в то время как второстепенные, в виде шкафов выше человеческого роста, располагались по бокам. Дальнюю от входа стену занимали огромные мониторы, отображавшие множество цифровых показателей и диаграмм - тёмный лес для постороннего человека, но внимание Виктора Ивановича приковал один, выполнявший функцию обычного экрана - на нём голубыми всполохами мерцал овал портала.
        Гостя ждали трое: генеральный директор "Сфера-К" Ванеев, его заместитель по науке Петрыкин, а также офицер службы безопасности - дюжий молодец лет тридцати.
        "Наверняка побывал в горячих точках", - предположил инженер, глядя на его ледяное спокойствие, особенно заметное на фоне гражданских коллег - те явно чувствовали себя людьми, сидящими на раскалённой сковородке.
        - Простите, а где находится это великолепие? - спросил Виктор Иванович, кивнув в сторону монитора с порталом, после того, как все представились и обменялись рукопожатиями.
        - Рабочее пространство располагается в специальной герметичной камере. Нас отделяет от него пара шлюзовых помещений, - пояснил генеральный директор, - так сказать, необходимая мера предосторожности.
        - Портал всё это время продолжал работать?
        - Конечно. На тот случай если бы Алексей смог вернуться самостоятельно.
        - Вы уж извините, что я задаю наивные вопросы, но в какой момент вы поняли, что что-то пошло не так?
        - Дежурный наблюдатель заметил, что сотрудника нет на протяжении часа, хотя по регламенту на перемещение туда и обратно отводится не более пятнадцати минут, - пояснил офицер безопасности. - На данный момент прошло уже более девяти часов.
        - То есть, выходит, Алексей открыл портал около полуночи…
        - Это вполне в его духе, - вяло улыбнулся Ванеев, вытирая платком пот со лба. - Сами понимаете: заслоновская закваска - всё для науки!
        - И как часто он проводил столь серьёзные эксперименты в одиночку?
        - Думаю, мы можем говорить с вами откровенно, - вмешался заместитель, видя, что начальник побелел как лист бумаги. - К сожалению, вчера Алексей Владимирович вообще ни с кем не согласовал свои действия, и такое грубое нарушение протокола, особенно если с сотрудником что-то случится, ударит по всем нам!
        - Не понимаю, как он вообще отважился? - покачал головой Виктор Иванович. - А если портал односторонний, или ведёт в совершенно непригодное для жизни место? Вдруг ты окажешься посреди ледяного космоса или в жерле извергающегося вулкана?
        - Мы экспериментируем с перемещениями уже несколько лет, и Алексей Владимирович, лично выявивший множество закономерностей, обладал колоссальным опытом. Что касается проверки безопасности портала, то он довольно остроумно решил эту проблему на начальных этапах, используя кота, жившего при лаборатории.
        - Каким образом?
        - Алексей дожидался, пока Барсик проголодается, показывал ему миску с едой, а затем забрасывал кота в портал. Когда тот менее чем через минуту возвращался живой и невредимый, то становилось ясно, что по ту сторону вполне подходящие условия. Мы, разумеется, проверяли нашего хвостатого разведчика на предмет того, не принёс ли он опасные бактерии и вирусы, но по счастью ни разу не обнаружили что-либо способное угрожать человечеству. Ваш друг, поглаживая Барсика, любил приговаривать: "Там, где пролез ты, пройду и я".
        - Это моя фраза, - задумчиво произнёс Виктор Иванович.
        - Простите?
        - В молодые годы мы по выходным нередко ходили на скалодром. У Алексея получалось гораздо лучше, и вот точно такими словами я сам себя мотивировал. Кстати, это не тот ли самый Барсик? - поинтересовался инженер, указав на рыжего кота, который запрыгнул на центральную панель управления и осторожно трогал лапой какой-то переключатель.
        - Да, собственной персоной.
        - И вы совершенно не опасаетесь, что он может сбить настройку?
        - Нет, для изменения положения тумблеры надо утапливать и поворачивать с усилием.
        - Тем не менее, удивительно, что у кота такая свобода действия в лаборатории.
        - Все его привилегии обусловлены исключительно полезностью в глазах Алексея, - развёл руками Петрыкин, - ведь он давал результат! Фантасты до сих пор пишут о пространственных порталах, а у нас они работают!
        - Кстати, а почему небо такого странного цвета?
        - Волны, излучаемые нашей установкой, имеют частоту десять мегагерц и суммарную мощность десять гигаватт, что на порядок больше солнечного излучения в сверхвысоком диапазоне! В итоге атомы попавших под воздействие участков атмосферы, а точнее авроральных потоков вдоль линий магнитного поля Земли, образуют весьма протяжённые высокоионизированные области. Соответственно их характеристики…
        - Ясно, спасибо, что не оранжевое, - вздохнул Виктор Иванович. - Тогда вот какой вопрос…
        Чёткий и громкий щелчок со стороны центральной панели управления заставил всех вздрогнуть.
        Барсик ухватил зубами рукоятку и, надавив на неё, провернул ещё на одно деление.
        - О, господи! - почти фальцетом охнул генеральный директор, хватаясь за голову.
        Осознание действия, совершённого котом, исказило лица всех присутствующих без исключения. Даже у офицера безопасности, до сих пор остававшегося внешне безучастным, брови взлетели вверх как у гимназистки, которую неожиданно поцеловал сосед по парте.
        - Спокойно! Я сейчас всё исправлю! - крикнул зам по науке, бросаясь к злополучной панели.
        Спустя два щелчка и тридцать секунд, понадобившихся для того, чтобы выдворить хвостатого диверсанта за дверь, статус-кво был восстановлен, однако число вопросов, накопившихся у Виктора Ивановича к руководителям "Сфера-К", только выросло.
        - Что изменил наш четвероногий друг?
        - Координаты точки возврата, но теперь, могу вас заверить, всё в норме.
        - А где гарантии, что он не внёс других изменений, так сказать по своему вкусу, пока находился здесь без присмотра?
        - Перед вашим приходом я ещё раз проверил все параметры по журналу проведения эксперимента, - парировал Петрыкин.
        - Разрешите и мне взглянуть, раз уж Алексей, непонятно почему, доверил своё спасение другу юности.
        - Извольте, - спокойно сказал заместитель, пожав плечами.
        Чувствовалось, что проверка его не пугает, но инженер решил идти до конца, не полагаясь ни на кого. Правда, вглядываясь, в столбцы непонятных чисел, озаглавленных парой латинских букв каждый, он лишний раз убедился, с насколько специфичной сферой деятельности ему довелось столкнуться.
        - Вы, пожалуйста, называйте параметры, установленные на панели управления, а я буду сверять их с данными из журнала, - схитрил Виктор Иванович.
        - Хорошо.
        Вскоре выяснилось, что совпадало абсолютно всё, кроме знака самого последнего значения из журнала.
        - У меня тоже единица только с минусом, - подвёл инженер итог проверки.
        - Это невозможно, - рассмеялся Петрыкин.
        - Вам виднее, я просто констатирую факт. Здесь определённо присутствует короткая чёрточка.
        - Дайте посмотреть! - воскликнул зам по науке уже совершенно другим тоном.
        - Надеюсь, речь не про минусовые сектора? - окончательно упавшим голосом поинтересовался генеральный директор.
        Однако Петрыкин словно не слышал вопроса начальника.
        - Не может быть, - прошептал он. - Как же я его просмотрел?
        - Чёрт возьми! Объясните мне, в конце концов, что происходит! - потребовал Виктор Иванович.
        Поскольку заместитель по науке побежал с журналом исследований к панели управления, то давать пояснения пришлось Ванееву.
        - Понимаете, - начал он, глубоко вздохнув, - есть целый диапазон секторов пространства, мы называем их "минусовые", которые не относятся к нам.
        - Что вы хотите этим сказать? - в который раз за день удивился инженер.
        - Я имею ввиду, что эта территория не принадлежит нашей планете.
        - То есть?! А кому тогда?
        - Мы не знаем. Когда Алексей Владимирович только осваивал перемещения, я снабдил его портативным модулем ГЛОНАСС для точной топогеодезической привязки через спутник в каждом новом месте выхода. Так мы смогли установить закономерности между задаваемыми с пульта параметрами и координатами будущих порталов. Одна проблема: в минусовом секторе ГЛОНАСС не работает, потому что там нет российских спутников! Это вообще какой-то другой мир!
        - Вы уверены?
        - Там даже небо зелёное!
        - С чем я всех нас и поздравляю, - задумчиво сказал Виктор Иванович и помассировал виски. - Давайте попробуем собрать общую картину. Что мы имеем? В журнале эксперимента зафиксированы координаты неизвестной планеты, а на пульте управления порталом, как я понимаю, настроена вполне обычная земная привязка. Так?
        - Да.
        - И где у нас сейчас точка выхода?
        - В безлюдной монгольской степи, - подал голос офицер службы безопасности, - я переместился и проверил. На километры вокруг ни души!
        - Что ж, отрицательный результат - тоже результат! - удовлетворённо кивнул инженер. - Получается, что мой друг, помешанный на науке, специально остался один в полночь в лаборатории, дабы тайком взглянуть на родину Чингисхана. Кто-нибудь верит в эту чушь? Лично я - нет!
        - Барсик? - коротко спросил безопасник.
        - Скорее всего. Что приводит нас к выводу, что даже самым ярким светилам от науки лучше не нарушать стандарты испытаний!
        - Боже мой! - простонал всё осознавший Ванеев, медленно оседая на стул. Похоже, его воображение уже нарисовало красочную картину того, чем для генерального директора может закончиться расследование данного инцидента.
        - Кто из вас уже бывал в этом злосчастном минус первом секторе? - деловито поинтересовался Виктор Иванович. - Что там находится?
        Выяснив причинно-следственные связи, инженер обрёл уверенность и сейчас больше походил на гончую, взявшую след.
        - Туда перемещался только Бухтеев, - ответил зам по науке. - Судя по его словам и видео, там пустыня наподобие Сахары с соответствующей температурой.
        - Атмосфера?
        - Пригодна для дыхания, бактериологической опасности нет.
        - Значит, мне понадобится вода и лёгкая светлая одежда.
        - Вы серьёзно? - поднял бровь офицер по безопасности.
        - Более чем. Там, где пролез Алексей, пройду и я.
        - Думаю, надо доложить наверх, - с мукой в голосе произнёс Ванеев.
        - Можно и так, - согласился Виктор Иванович, - но пока наверху примут решение, Бухтеев будет уже стопроцентно мёртв. Вам ли не знать, как медленно вращаются бюрократические колёса? А дальше легко предсказуемая колея: за гибель сотрудника на рабочем месте, особенно учитывая обстоятельства, условным сроком не отделаетесь.
        - Вам предоставят, всё что нужно, - вдруг распрямившись, пообещал генеральный директор, - только верните Бухтеева!
        - Хорошо. Но если я его спасу - заплатите десять окладов!
        - Двадцать выпишу, только возвращайтесь живыми!
        - Ничего у вас не выйдет в одиночку, - покачал головой офицер. - С пустыней шутки плохи. Если ваш друг потерял сознание на некотором удалении от портала, то вы его просто не дотащите - сил не хватит. На жаре они очень быстро заканчиваются.
        После такого ушата ледяной воды в комнате на несколько секунд повисло гробовое молчание.
        - И что же делать? - спросил инженер.
        - Я пойду с вами. Кстати, меня Николаем зовут.
        - Рад знакомству! - ответил Виктор Иванович, пожимая огромную ладонь. - С таким напарником как-то даже на душе спокойнее!
        Чего-чего, а со снабжением в "Сфере-К" был полный порядок. Уже через пятнадцать минут оба спасателя сменили прежнюю одежду на бежевый камуфляж, берцы и кепи с тканевой защитой шеи от солнца. За спиной у Виктора Ивановича теперь находился рюкзак с аптечкой, верёвкой и запасами воды, а на поясе появилась портативная рация. У Николая помимо аналогичного снаряжения инженер заметил на бедре кобуру с пистолетом.
        - А это зачем? - спросил он удивлённо.
        - На всякий случай.
        Вблизи портал выглядел отнюдь не таким безобидным, как на мониторе. Сильный гул и голубые всполохи моментально давали понять, что в пределах рамки едва сдерживается огромная мощь.
        - Я сошёл с ума! - прошептал Виктор Иванович, пытаясь проглотить комок, застрявший в горле. - Это же, как в трансформатор руку засунуть!
        - Выглядит не слишком привлекательно, - согласился Николай, - но, как и при прыжках с парашютом, выход здесь только один - сделать шаг вперёд.
        И они его сделали.
        Виктор Иванович надеялся, что сможет что-нибудь увидеть или почувствовать во время перемещения, однако реальность оказалась гораздо прозаичнее. Ослепительная вспышка залила всё вокруг, а когда инженера выбросило на склон бархана, и он покатился вниз, то единственным оставшимся у него желанием было не свернуть себе шею. В итоге всё обошлось, хотя песка первопроходец наглотался изрядно.
        Отплёвываясь, Виктор Иванович встал и поднял голову. В глаза бросились грязно-серые облака, неторопливо плывшие в сиреневой вышине.
        - Что-то неладно в датском королевстве, - сказал инженер. - Ведь говорили же, что небосвод зелёный!
        - Ты не туда смотришь! - услышал он голос Николая за спиной. - Приготовься бежать к порталу, но не раньше, чем этот тритон переросток бросится на меня!
        Оглянувшись, Виктор Иванович увидел офицера, застывшего в напряжённой позе с ладонью на кобуре, и смотрящего вверх, на гребень бархана. Там, совсем рядом с мерцающим овалом, красовался здоровенный ящер, способный своими габаритами затмить взрослого тигра, а его приоткрытая пасть с острыми треугольными зубами не предвещала ничего хорошего.
        В следующий миг, когда монстр устремился к людям со скоростью скаковой лошади, Виктор Иванович понял, что ему в любом случае не светит добраться до портала, а Николаю не помогут ни его мужество, ни пистолет. Он просто застыл, глядя на стремительно приближающуюся смерть, и потому стал свидетелем совершенно эпичной сцены.
        Внезапно голова ящера разлетелась на мелкие ошмётки, а уже следом пришёл пульсирующий звук. Не успели товарищи осознать новую реальность, как над ними, ревя реактивным двигателям, пролетел небольшой остроносый объект.
        - Мать моя родная! - воскликнул Николай. - Да это же почти копия флаера из "Звёздных войн"!
        - После такого неба, меня уже ничто не удивит, - ответил инженер.
        Неизвестный аппарат, по форме сходный с наконечником копья, тем временем шустро развернулся, приблизился к впадине с людьми, и, зависнув на мгновение, приступил к вертикальной посадке.
        - Как думаешь, Иваныч, чего нам ждать от маленьких зеленых человечков? Не разделают на органы?
        - Может они, напротив, большие и волосатые, как Чубака. И кстати, ты сам себе противоречишь.
        - Почему?
        - Так ведь человеческие внутренности могут использовать для пересадки только те, кто очень на нас похож.
        - Логично!
        - Коль, ты вот что: понятия не имею, что им нужно, но сразу не стреляй! Может, разойдёмся краями.
        Как обычно, действительность сильно отличалась от всего, что успели себе напридумывать товарищи. Пришелец в белом комбинезоне был один и выглядел совершенно неопасно: спокойный гуманоид, ростом на голову ниже инженера и весьма худощавого телосложения с бурой кожей. Впрочем, больше всего внимание людей привлекли крупные черные глаза, располагавшиеся на тонком и вытянутом черепе.
        Секунд десять стороны с любопытством рассматривали друг друга, пока владелец флаера первым не нарушил тишину, сказав что-то на языке, похожем на арабский и одновременно прикоснувшись пальцем к щеке. Не услышав ничего в ответ, он повторил свой жест и вполне отчётливо произнес слово "фэйс" пусть и со свистящим акцентом.
        - Лицо! - продолжил его последовательность Виктор Иванович.
        - Лицо, - согласился чужак и поднял указательный палец, как обычный человек, просящий обождать минутку.
        Повозившись с настройкой какого-то устройства в виде чёрной пластины, он удовлетворенно кивнул, разъединил ее на две части и передал одну инженеру, жестами объяснив, что презент надо держать поближе к лицу. Стало очевидно, что чудная железка с экраном что-то вроде электронного переводчика.
        - Значит, вы русские, - транслировал гаджет свиристящую речь инопланетянина на родном языке через внешний динамик.
        - Да, мы из России, - не стал отпираться инженер. - Меня зовут Виктор, а товарища - Николай. Кто ты и откуда про нас знаешь?
        - Я Ашэй из Пилактитлана - Города Углов, если попробовать перевести название на ваш язык. Моему народу давно известно о существовании людей.
        - Что ж, спасибо тебе за спасение от этого чудовища! - приложив руку к груди, слегка поклонился Виктор Иванович.
        - Вам очень повезло, - сказал Ашэй, - неподалёку отсюда находится поле солнечных батарей, которые я ремонтирую по мере надобности. Сами по себе они очень редко выходят из строя, в основном все поломки из-за этих вредителей хорки, - гуманоид кивнул головой в сторону обезглавленного трупа. - Если бы он не изгрыз пару панелей, то меня бы здесь просто не оказалось.
        - Ещё раз спасибо! - поблагодарил на этот раз Николай. - А тебе не доводилось сегодня встречать других людей?
        - Мне нет, но я слышал, что рано утром в пустыне подобрали какого-то человека и отвезли в Пилактитлан к старейшинам.
        - Почему именно к ним? - удивился Виктор Иванович.
        - Они решат его судьбу, - расплывчато пояснил абориген.
        - А ты мог бы помочь нам встретиться с ними? - осторожно спросил инженер. - Вообще, сколько отсюда до города?
        - Пешком очень далеко, - с серьезным видом ответил Ашэй, - но если лететь, то близко.
        - А твой аппарат нас всех увезет? - с сомнением спросил Николай.
        - Тебе лучше на это надеяться, большой человек. Пешком через пустыню вы просто не дойдёте - сожрут.
        Флаер оказался двухместным, но за кабиной имелся небольшой грузовой отсек. Представить в нем дюжего офицера ни у кого из присутствующих просто не хватило фантазии.
        - Мда, не повезло тебе, Иваныч! - прокомментировал ситуацию Николай.
        - Ничего, в тесноте, да не в обиде! - подбодрил сам себя инженер. Однако вскоре выяснилось, что не повезло именно бывшему спецназовцу, поскольку на место пассажира он не помещался в принципе.
        Пару минут гигант шумно возмущался по поводу скупердяйства местных конструкторов, используя хлёсткие междометия, которые переводчик совершенно не воспринимал, но это никак не влияло на единственный оставшийся вариант. И что удивительно, после пары неудачных попыток, Николай всё-таки утрамбовался в прямоугольный ящик под ликующие крики зрителей. Правда, сам за себя он порадоваться уже не мог, поскольку его голова оказалась зажатой между колен.
        - Летите скорее, демоны! - ругнулся офицер на зрителей, которые залюбовались эпичной картиной. - Долго я так не выдержу!
        Ашэй старался максимально сократить время полета, но на двести километров все равно потребовалось около получаса. В итоге по прибытии офицера безопасности пришлось практически выковыривать из грузового отсека - затекшие конечности его не слушались.
        Пилактитлан оказался огромным мегаполисом, протянувшимся до линии горизонта. Впрочем, он не являлся городом в привычном для людей понимании и больше смахивал на огромную вытянутую египетскую пирамиду, потерявшую верхнюю половину и с тысячей входов. В воздухе за пределами города, гудя двигателями, сновали тысячи причудливых флаеров самых разных форм, и кажется, большинство из них служило просто для перемещения между разными точками мегаполиса.
        - Ашэй, почему город такой формы?
        - Во время песчаной бури, а они здесь свирепые и порой долгие, достаточно закрыть ворота.
        - Умно! Хотя, наверное, жутко сложно и дорого.
        - Вовсе нет. Пилактитлан строился постепенно - ему девять тысяч лет!
        - А у вас годы по длительности такие же, как у нас? - поинтересовался Николай.
        - Хороший вопрос, большой человек! - похвалил его Ашэй. - Не хочется никого расстраивать, но это люди скопировали многое с придуманного нами, в том числе календарь и времяисчисление. Когда-то наши пращуры жили среди вас, пока старейшины не наложили запрет на любое вмешательство в эволюцию людей. По одной пирамиде в Египте и Южной Америке не просто груда камней, и построены они не вами. Нас почитали богами, а мы делились знаниями. Это позже люди возвели рядом кучу копий в подражание нам, отчего у земных учёных теперь голова кругом.
        - Египет, значит? - кивнул головой офицер и изобразил руками вытянутый череп. - То-то я смотрю форма головы знакомая!
        - Коля, прекрати! - дёрнул товарища за рукав инженер. - Нам его помощь нужна, а не межцивилизационный конфликт!
        - Да не! Я лишь слегка вернул за "большого человека". Расстраивать, понимаешь, он меня не хочет!
        Ход, похожий на узкую восточную улицу, неожиданно расширился до внушительной и хорошо освещённой залы. У дальней стены на высоких креслах, высеченных из цельной породы, сидели семь старцев в белых просторных одеждах.
        - Что-то люди к нам зачастили, - сказал тот из них, что располагался в самом центре и опирался на длинный фигурный посох, по всей видимости, являвшийся символом власти. - Зачем вы пожаловали?
        - Извините, мы вовсе не рассчитывали оказаться на вашей планете. Для меня до сих пор остаётся загадкой, как благодаря электромагнитной энергии мы смогли переместиться в космосе! - развёл руками Виктор Иванович. - Нам всего лишь нужно найти и забрать нашего товарища учёного.
        - Похоже, вы действительно не понимаете, что происходит, - констатировал старейшина. - Мы живем совсем рядом с вами, просто в другом пространстве, однако мощь электромагнитных процессов, порождаемых людьми, такова, что они буквально скручивают в спираль материю расположенных рядом миров. В таких местах возникают переходы. К сожалению, есть и другие побочные эффекты, например, смертельно-опасные аномалии, число которых будет множиться с каждым энергетическим всплеском.
        "Параллельные миры! - мысленно воскликнул Виктор Иванович, стараясь не подавать виду, насколько он поражён. - Интересно, что ещё нового я успею узнать о мироздании за сегодняшний день? Плохо только, что эти головастые ребята видят в нас проблему".
        - Мы постараемся больше вас не беспокоить, - произнёс он вслух. - Скажите, мой друг Алексей Бухтеев находится у вас?
        - Да, он назывался этим именем.
        - Я хотел бы с ним увидеться.
        - Хорошо, вас проводят.
        - Как-то всё чересчур гладко, - прошептал стоявший рядом Николай.
        Виктора Ивановича и самого не покидало ощущение скрытого подвоха, и он решил не отпускать ситуацию, пока не получится расставить все точки над "и".
        - Ашэй с большим трудом доставил нас двоих в город, поэтому я прошу вас предоставить транспорт, который доставил бы нас вместе с Алексеем к порталу, - продолжил инженер, слегка поклонившись в конце фразы.
        - Нет. Боюсь, вам придётся остаться с нами до конца жизни, - произнес главный старейшина. - Но не переживайте, мы позаботимся, чтобы вас обеспечивали всем необходимым.
        Такого поворота инженер не ожидал.
        "Жена и дети даже не узнают, куда я пропал, - мелькнула у него мысль, - был, да сплыл. Вечная боль от неизвестности. Хуже, чем если бы я просто умер".
        В висках застучало, а спина покрылась множеством капелек холодного пота.
        - Простите, - сказал Виктор Иванович как можно спокойнее, - а почему вы не отправите нас назад?
        - Мы не хотим, чтобы остальные люди узнали о нашем мире, - пояснил старец, сидевший крайним слева.
        - Тогда это худший вариант из всех возможных! - возразил инженер. - Нас будут искать и обязательно отправят поисковую команду, а если она пропадёт, то и до спецназа дело дойдёт! Я уж не говорю о новых опасных аномалиях!
        - Мы отлично знаем ваших чиновников и протоколы безопасности, - покачал головой ещё один старейшина. - Когда им придётся отписываться перед вышестоящим руководством, куда пропало двадцать или тем паче пятьдесят человек, они сами запретят любые перемещения в наш мир. Так что небольшое количество аномалий мы потерпим.
        Понимая, что крыть эту карту действительно нечем, Виктор Иванович закрыл глаза и только на всякий случай взял Николая за запястье. Впрочем, тот и сам ободряюще похлопал его по предплечью.
        - Вас проводят к другу, - услышал он словно сквозь вату и направился к выходу.
        Уже по пути инженер пришёл в себя и взглянул на Николая.
        - Ты молодец, что не стал ковбойствовать.
        - Я бы конечно мог сгоряча дел наворотить, с охраной у них полный швах, - согласился офицер, покосившись на сопровождающего аборигена, но тот очевидно не имел настроенного переводчика. - Вот только чем бы это потом обернулось для нашей цивилизации? Нельзя свою судьбу ставить выше целого мира.
        - Вот поэтому и говорю, что молодец.
        Посыльный довольно быстро привёл их к квартирке, где находился Бухтеев, и жестом предложил войти, сам оставшись снаружи с другим местным жителем, который вероятно присматривал за пленником.
        - Виктор, ты всё-таки меня нашёл! - вскинулся в первый момент Алексей, но тут же сник. - Вас тоже не отпустили?
        - Да.
        - Ребят, простите, если сможете. Я не знал, чем всё обернётся.
        - Да чего уж там… никто не знал, - вздохнул Николай. - Проехали!
        Виктор и Алексей обнялись.
        - Проясни для меня пару загадок, - попросил инженер друга. - Во-первых, почему ты исчез после "Заслона"?
        - Потому что режим наивысшей секретности, а меня так и распирало от наших открытий! Посторонние люди ладно, но если бы я продолжил с тобой общаться, то ничего не смог бы утаить - сам бы всё выложил.
        - Хорошо, а почему ты в записке меня указал? Почему не оставил инструкций своему помощнику или какому-нибудь лаборанту?
        - Потому что я прекрасно знаю своих коллег. Толковые ребята, но никто из них не рискнул бы жизнью и не пошёл бы за мной в неизвестность. Тут был нужен кто-то из парней с заслоновской закваской: смесь научных знаний, решительности, здорового авантюризма и мало того - человек с какой-то личной мотивацией, готовностью прийти мне на помощь, шагнув даже за край известного мира.
        - Ну, всё! Захвалил!
        - Нет, правда! Помнишь, как мы из-за девушки с хулиганами сцепились? Все вокруг испугались, а мы с тобой отбивались спина к спине?
        - Такое разве забудешь?! - улыбнулся Виктор Иванович. - Молодые были, бесшабашные! Вижу цель, не вижу препятствий!
        - Вот и получается, - развёл руками Бухтеев, - что в тяжёлый момент я лишь на тебя мог рассчитывать.
        - Как выясняется, не только, - сказал инженер и указал на Николая, - он и сюда за тобой пошёл, и через портал со сбитыми настройками в Монголию переместился.
        - Моё уважение! - приложил руку к сердцу путешественник в пространстве. - Не знал, что у меня такой человек под боком. Но опять же, говоря откровенно, при том количестве инструкций, что я нарушил ради эксперимента, разве мог я довериться кому-то из службы безопасности?
        - Ладно, мужики, ошибки разберём потом, - ответил Николай, - а сейчас давайте лучше подумаем, как отсюда выбираться! Портал-то ведь ещё работает, и скорее всего, так будет до понедельника - дольше Ванеев и Петрыкин просто не рискнут скрывать положение дел.
        - И что ты предлагаешь?
        - Иваныч, не смотри так строго! Будем действовать исключительно мирным, ненасильственным путём! Максимум - угон транспортного средства!
        - Допустим, что так. А ты представляешь, на каком удалении отсюда точка перехода? - спросил Виктор Иванович. - Точный вектор? Без конкретных координат мы её просто не найдем! Достаточно чуть отклониться и через двести километров окажешься, чёрт знает где! Поэтому они и не заморачиваются насчёт охраны, отсюда бежать - разве что за быстрой смертью в пустыне.
        - Парни, учтите, что их летательные аппараты активируется только в том случае, если руки одного из владельцев касаются штурвала! - предупредил Бухтеев. - Я их пилота разговорил по дороге.
        - Значит, кроме Ашэя нам никто поможет, он один знает место, где подобрал нас, - подытожил Николай. - Вот только вряд ли этот парень согласится - на диссидента совсем не похож, явно гордится историей своего народа…
        В комнате повисла тишина, поскольку все задумались, как им выпутаться из столь щекотливой ситуации. Однако ничего, даже отдалённо похожего на решение, ни у кого не родилось.
        - Нужна пауза, - первым признал Виктор Иванович. - Возможно, стоит пройтись, просто поглазеть по сторонам. Глядишь, головы проветрятся, или увидим что-нибудь способное подтолкнуть мысль в правильном направлении.
        Говоря это, инженер никак не ожидал, что решение найдёт их само спустя два часа прогулки. Неизвестно, как запыхавшийся Ашэй нашёл их, но он словно вынырнул из толпы перед ними.
        - Виктор, следуйте за мной!
        - Я один?
        - Нет, все трое!
        Идти пришлось недолго - у ближайшего выхода их ждал флаер, но не такой маленький, как тот, на котором их подобрал Ашэй, а больше похожий на минивэн.
        - И куда мы летим в такой спешке? - спросил инженер, увидев, что транспорт направляется в пустыню.
        - К вашему порталу.
        Звучало настолько неправдоподобно здорово, что никто из людей не выказал бурной радости.
        - Даже стесняюсь спросить, - осторожно произнёс Бухтеев, - но что собственно изменилось за столь короткое время? Почему ваши правители передумали нас удерживать до конца жизни?
        - Так решил Высший разум.
        - Это титул того седого деда, что сидел с посохом в центре?
        - Нет, - покачал головой Ашэй. - Высший разум невидим, вездесущ и он просто есть: вдохновляет учёных на открытия и иногда общается со старейшинами. Вот когда ваш Менделеев во сне придумал периодическую таблицу элементов - это ведь не просто так!
        - Как вы это совмещаете?! - помотал головой Николай. - Жрецы и космолёты в одной связке?
        - Во-первых, старейшины это не служители культа в твоём привычном понимании, а мудрецы, способные слышать голос Высшего разума. А во-вторых, одно другому не мешает, - очень спокойно парировал Ащэй, - в пустыне вообще без веры тяжело. Да и потом, мы же знаем, что Он существует, как и реактивная тяга. Надо просто принять факты, как данность, и не сильно копаться в этом, не ломать голову.
        - Конечно, так проще, - согласился офицер, - но в то время, когда у нас создавали ракеты, людей приучили смотреть на все со стороны науки, отсюда и внутреннее противоречие.
        - Да? Тогда объясни мне с позиции астрономии бесконечность космоса и пространства, которые нигде не заканчиваются! Расскажи с точки зрения физики про мой мир, где тебя и быть сейчас не должно!
        - Сдаюсь! - махнул рукой Николай. - Твоя взяла!
        - Ашэй, то есть никто не знает, с чего вдруг Высший разум к нам так добр?
        - Ну, почему же! Насколько я понял, если отвадить людей от визитов к нам, то вы не перестанете перемещаться в другие места.
        - Несомненно!
        - Проблема в том, что даже скачки с одного континента Земли на другой происходят не напрямую, а через подпространство, и как следствие, влияют на наш мир. Причём главная опасность отнюдь не в аномалиях. Помните, старейшина говорил про скручивание в спирали материи и образование переходов?
        - Да.
        - Фактически это дыры, и когда их число станет критичным, то силы, удерживающие параллельные миры от взаимопроникновения, перестанут справляться со своей задачей.
        - И что произойдёт?
        - Если кратко - погибнет всё живое.
        - Твою ж дивизию! - воскликнул Николай.
        - Поэтому вам необходимо убедить своих правителей немедленно прекратить эксперименты с этой жуткой установкой! - продолжил Ашэй.
        - Учитывая перспективность мгновенных перемещений, будет очень непросто это сделать, - покачал головой Бухтеев. - Поверят ли? И даже если я уничтожу саму установку и архив проекта, восстановить все наработки не составит труда - уж слишком много сторонних людей задействовано!
        - Вот поэтому, чтобы направить энергию землян в более полезное русло, чем разрушение двух миров, мне и поручили передать вам козырного туза, - заявил Ашэй и достал из складок одежды полусферу дымчато-асфальтового цвета, по размерам сходную с половинкой яблока.
        - Что это? - спросил Виктор Иванович, пытаясь предугадать назначение предмета.
        - Это четырёхмерный проектор и одновременно модуль памяти, содержащий подробную инструкцию по активации законсервированного объекта, который позволяет перемещаться на огромные расстояния, не срезая путь через наше подпространство. В свое время, когда мы осваивались в мире людей, то построили ряд сооружений. В том числе одно на Урале.
        - Что-то я не припомню там пирамид!
        - Она там есть, не сомневайтесь, просто замаскирована под гору. Но самое главное, здесь вы найдёте координаты планеты пригодной для жизни людей, которую вам предстоит заселить. Так сказал Высший разум…
        ***
        Вернувшись в лабораторию, путешественники включили голографический проектор и застыли вместе с руководителями "Сферы-К", заворожено разглядывая чётырёхмерную галилееву карту космоса, которая непрестанно изменялась в соответствии с движением небесных тел. Планета, о которой говорил Ашэй, подсвечивалась лёгким мерцанием.
        - Николай, как вы смотрите на то, чтобы сменить профиль деятельности и перейти ко мне в отряд заместителем? - спросил Бухтеев, не отрывая взгляда от изображения. - Осваивать новую планету задача сложная, но интересная, и, несомненно, высокооплачиваемая.
        - С удовольствием, - ответил офицер. - Я думаю, после визита в параллельный мир никто из нас не сможет жить прежней жизнью.
        - Пожалуй, что так, - согласился Виктор Иванович и повернулся к генеральному директору. - Как всё же удачно ваш посыльный ко мне нагрянул с утра пораньше, я ведь в деревню собирался уехать!
        - Вы о чём? - удивлённо спросил Ванеев.
        - Ну, тот парень в чёрном костюме, которого вы отправили за мной!
        - Мы никого не посылали, - после паузы покачал головой директор. - Мне позвонили и сказали, что они в курсе наших проблем, что шум пока лучше не поднимать, вы приедете и, если повезёт, разберётесь.
        - И откуда был звонок?
        - Из министерства безопасности. Хотя после ваших слов я теперь начинаю сомневаться, что это действительно так…

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к