Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Ломаченкова Наталья: " Несколько Дней Из Жизни Охотницы " - читать онлайн

Сохранить .
Несколько дней из жизни Охотницы Наталья Ломаченкова
        # Её главный принцип - невмешательство. Только вот на деле всё получается прямо наоборот. А кто сказал, что это плохо? Может именно в этом и заключается её судьба, от которой она так упорно убегала
        Ломаченкова Наталья Михайловна
        Несколько дней из жизни Охотницы
        Глава 1 - Дроу
        Копыта лошади мягко ступали во выжженой траве. Я довольно взвесила на ладони увесистый кошелёк. Ощё одно задание можно считать оконченым. Ещё два месяца заслуженного и праведного отдыха где-нибудь подольше от столицы. Всего лишь два месяца - а потом вновь на розыски коварного злобного и кусачего Нечта, который не даёт покоя местным жителям или лордам. Перерыв - и вновь на тропу войны. Справедливо? Конечно, нет. Но ведь я сама выбрала этот путь, не так ли?
        Тряхнула головой, выдёргивая себя из меланхолии. В такой прекрасный солнечный день (хоть бы тучка набежала, а то спасу нет!) нельзя забивать голову негативными мыслями. У меня есть деньги, у меня есть меч и, само собой, есть свобода. Берегись, честной народ - Ортея Охотница собралась в отпуск. Погулять и расслабиться.
        Пора бы привыкнуть к тому, что насмешница судьба никогда не соизволит выполнить даже самое скромное моё пожелание. А могла бы, хоть для разнообразия, что ли.
        Впереди послышался мерная поступь копыт, скрип телег и довольный смех. Поморщившись, я убрала ладонь, автоматически устроившуюся на рукояти меча, и покосилась на чернеющий справа лес. Ну что-то очень не тянуло меня встречаться с купцами. Ну вот не лежит у меня душа к торгашам и иже с ними. За подхалимаж, мелкое жульничество и вообще в целом. Ррррр… А на себя посмотреть не хочешь? Жаль, а следовало бы.
        Обозы двигались довольно быстро. Я предусмотрительно направила фыркающую лошадь поближе к обочине тракта, пропуская длинный караван. Наверняка, не одно лишь купечество. Вон группа каких-то ну очень важных персон, все сплошь облачённые в ярко-малиновые одежды. Братья маги, какая встреча! Опа, а на груди у вон того крайнего господина болтается интересная, хоть и незаметная с первого взгляда вещичка. Амулет Карательных, ну надо же! Опять проводили вылазку на отряд дроу?
        Я скривилась своим мыслям. Дурацкая война между светлыми эльфами и тёмными дроу, длящаяся уже три года, когда же она наконец закончится? Ну и бодали бы друг друга в своих лесах, так ведь хитромордые, в смысле хитромудрые, эльфы заставили (и пусть твердят что хотят о равноправии) Верховного короля подписать договор о военной помощи, в следствие которого большинство мало мальски обученных боевых отрядов были направлены на истребление дроу. А те, хоть и поистине непревзойдённые воины и первоклассные маги, всё же были вынуждены отступать под напором грубой силы. Уже всем становилось понятно, что их поражение лишь дело времени, но дроу упорно сопротивлялись, погибая сотнями, но не сдаваясь. Никогда я не питала особой любви к тёмным, равно, как и к светлым, за их поистине непомерную гордыню и презрительное отношение к «низшим» расам, но уже порой доходящая до безумия отвага дроу поневоле вызывала уважение.
        Старший отряда заметил мой мимолётный взгляд. И тут же я ощутила липкое и холодное сканирование ауры. Прикрыться само собой не удалось. Ну что поделать, слабая из меня получилась ворожея, пусть и умеющая взывать ко всем четырём стихиям.
        Досадливо повела плечами, поворачивая лошадь к Карающему.
        - Капитан отряда - Ильз, - представился главный. - Назовитесь.
        - Ортея Охотница, высший ранг, лицензия на истребление нежити и ей подобных?53. В данный момент задание сдано, - заученно оттарабанила я. Приподняла рукав рубашки, там узорной вязью блеснула золотая вязь символов, подтверждающих мои слова.
        Маг прищурился, точно задумав нехорошую проделку. Я вздохнула. Терпеть не могу подобных типов, которые считают, что им всё позволительно лишь из-за какого-то значка на мантии, пусть это и символ глубокого королевского доверия.
        - Являются ли дроу нежитью или ей подобными? Хорошо подумай, Охотница.
        Твою за ногу! Мысленно чертыхнулась я. Ну что прикажете отвечать? По всем канонам и правилам - нет; дроу не менее разумны, чем люди, и порой даже намного умнее. Намного умнее. Но только вот теперь дроу враги, а следовательно их вполне могли причислить к нежити, чтобы хоть как-то отчасти оправдать бессмысленную резню. Ну почему я так и не удосужилась досконально вызубрить правила Охоты. Считала, что уж нежить от человека всегда сумею отличить. Какая же я была тогда наивная!..
        Маг смотрел на меня взглядом василиска. Мне прямо-таки зачесался язык спросить, а сам-то он к подразделу особо опасных не относится?
        - Нежить или нет? - с нажимом повторил Карающий.
        - Капитан! - с начала каравана примчался молодой парень на взмыленной лошади. Я даже возмутилась - разве можно до такой степени загонять бедных животных. - Капитан, вас срочно вызывает лорд Урден!
        Маг процедил сквозь зубы заковыристое проклятие. Потом буркнул что-то своему отряду и, дав своему коню шпоры, поскакал за гонцом. Его команда рванулась за ним, так и не промолвив не слова. Я перевела дух. За неправильный ответ немедленная смерть бы мне не грозила, но вот сотню монет в качестве штрафа пришлось бы отдать в лучшем случае. Да ещё как бы лицензии не лишиться…
        Размышляя подобным образом, я незаметно дорысила до конца каравана. Из раздумий меня вырвало ехидное ржание справа. Вздрогнув, я повернула голову, посмотреть, что же так насмешило глубокоуважемых купцов.
        К ехавшей последней повозке был привязан человек. Жёсткая верёвка, больше похожая на корабельный канат, крепко обмотала его запястья. Возница, управлявший лошадью, иногда под одобрительные возгласы остальных подгонял лошадей, и тогда пленнику приходилось переходить на бег, чтобы догнать повозку. Пару раз он падал, но каким-то сверхъестественным усилием вновь поднимался на ноги и, поминутно спотыкаясь, брёл дальше. На шее красовался грубо спаянный железный ошейник. Вот только я отлично знала, что такой ошейник не разорвать и не сломать, не убив носителя. Ошейник раба.
        Его лицо было испачкано в грязи и крови, один глаз закрывала рваная тряпка. Длинные, почти до пояса, волосы спутались и сбились в колтуны.
        Чёрные волосы… Дроу.
        Вот, не было печали! Нет, мне сегдня просто фатально не везёт. Так, это ведь не моё дело, верно? Совсем совсем не моё. Следовательно, я тихо и мирно проезжаю мимо, не обращая внимания на этого измученного и выжатого досуха дроу…
        - Сколько стоит этот раб, почтенные?
        Последнее слово далось с особенным трудом. Нервы лечить надо, милочка. Хотя кто сказал, что я вообще в состоянии адекватно мыслить? Судя по тому, что я в данный момент собираюсь сделать…
        - У вас не хватит денег, почтенная, - в тон мне ответил торговец, ехидно оскалившись. Я фыркнула. Не торопись говорить, если не знаешь.
        - Две сотни, - небрежно бросила я.
        Купец задумался. Жадность боролась с вредностью. Я нетерпеливо поглядывала в сторону умчавшегося отряда. Было бы очень некстати, если бы они вдруг решили вернуться и застать меня в таком положении. Мигом бы приписали в тайные союзницы дроу, и тогда вырваться из их загребущих лапок можно было бы только с помощью меча. И парочки-тройки заклинаний.
        - Позвольте вашу руку, леди.
        Опа, уже леди. Быстро, однако. Не слезая с лошади, протягиваю руку, закатываю рукав. На запястье надевается узкий холодный браслет. Браслет господина-хозяина. Не снимается и не раскалывается, если того не желает владелец. Управляет действиями раба. Через боль. Только через боль. И смерть хозяина убивает и его раба. Вот так-то. Хочу я брать на себя такую ответственность? Конечно нет. А ведь и отпустить дроу нет возможности…
        Высыпаю на ладонь купца обещанные монеты. Под их негромкий звон звучат слова ритуала и закрепления уз.
        - Передаю власть над рабом сиим по доброй воле и без принуждения. Имей и владей.
        Я почувствовала, как браслет налился силой. И тут же ощутила натяжение незримых цепей, сковавших меня и дроу. Только в этой паре я буду госпожа. Ну вот и всё. Довольна? А то! Теперь можно и сделать ноги, пока не вернулись милые добрые и чуткие господа Карающие. Ах, да, ещё одна проблема…
        - Я куплю у вас вон ту лошадь, почтенный, - в лапу торговца перекочевало ещё несколько монет. Я с сожалением подкинула значительно полегчавший кошелёк на ладони. В нём что-то сиротливо звякнуло. Да, вот и накрылся твой желанный отдых, Охотница. Доберёшься до какой одинокой деревни, и будь добра опять приниматься за заказы. Как же это всё надоело!
        Дроу, уже с развязанными руками, неловко забрался в седло. Раб не может причинить своему хозяину вред, если конечно ему дорога его жизнь. Хочу верить, что после того, как он, напрягая последние силы, брёл по дороге, чтобы не быть затоптанным безжалостными победителями, он очень хочет жить дальше. И мне не придётся трястись по ночам, ожидая внепланового покушения. Лошадка даже не отреагировала на всадника. Вот и ещё одно доказательство, что данный вид нежитью не является. Иначе бы кобыла вела себя совсем иначе. Один раз уже испытывала, проверять не хочется.
        Свысока кивнув торговцам, с сожалением наблюдающих, как от них уходит любимая потеха, я тронула поводья и свернула по незаметной тропе в лес. Подальше от разных магов и прочих любопытных особей.
        Дроу ехал, удерживаясь в седле только каким-то чудом. За всё время он так и не поднял головы и не произнёс ни единого слова. Да, поняла я, так мы долго не проедем.
        Сконцентрировалась, взывая к водной магии. Спустя секунду, уверенно повернула направо. Если я не ошибаюсь, где-то спустя полчаса в таком темпе, и мы выедем к небольшому уютному озерцу, около которого можно будет переночевать. А ведь я так мечтала о мягкой постели где-нибудь в тёплом трактире, желательно с вином и горячими блюдами…
        Лошади дружно вскинули голову, почуяв воду. Моя радостно заржала и мгновенно перешла на лёгкий галоп. Мне едва удалось остановить разгорячившееся животное от прямого входа в озеро вместе со всадницей. Принимать ванны я конечно очень люблю, не без этого, кто же спорит, но менее экзотичным способом.
        Я спешилась, сняла с нетерпеливо приплясывающей лошади седло и устало хлопнула её по крупу. Та, отлично поняв намёк, прогарцевала к озеру и с довольным плеском вошла в чистую воду, ожесточённо фыркая.
        - Иди, приведи себя в порядок, - обернулась я к дроу. Тот, покачиваясь, подошёл к берегу, упал на колени и, прильнув губами к воде, стал жадно пить. Я только покачала головой. Они что, его даже не поили?! В такую сумасшедшую жару?! Изверги, что и говорить…
        Со вздохом расчехлила небольшой лук. Не шибко я люблю подобный вид оружия, видимо потому, что глазомер у меня оставляет желать лучшего. Но охотится на лесную дичь с помощью файерболов - не самая хорошая идея. Хотя бы из-за того, что не стоит сообщать на ближайшие несколько миль всем магам, что по окрестностям шляется неопознанная ворожея. А то ещё вышлют запасной отряд Карающих проверить новенькую на вшивость. Дроу бы такой проверки точно не выдержал.
        Я кинула ещё один взгляд на новообретённого раба и нырнула в заросли. Эй, звери, ау! Давайте, вылезайте, а то есть очень хочется!
        Думаете, меня хоть кто-нибудь послушал? Размечталась! Вот так всегда…

* * *
        Вернулась я когда уже темнело, усталая и недовольная, волоча за собой две тушки птиц. Можно было настрелять и больше, благо мне повезло наткнуться на целый выводок, но я опрометчиво решила завтра же добраться до какой-нибудь деревни. Пока я доеду до города, где планировала провести отпуск, хотелось бы иметь в кошельке хоть какие-то деньги. А с дроу ничего не случится… надеюсь. В конце концов, за раба отвечает его хозяин, а я не думаю, что мои действия будут вызывать активные протесты населения. Кому-то же надо истреблять обнаглевшую нежить, верно?
        Дроу, уже чистый и отдраеный от грязи и крови, спал на земле, подложив под голову седло. Я покачала головой и принялась за сбор хвороста. Спустя полчаса на полянке уже весело трещал искрами небольшой костерок, и чуть светился магическим сиянием охранный круг. От нападения Карающих, конечно, не спасёт, возможности не те, но предупредить сможет.
        Жаренное мясо после тяжёлых трудовых будней, чуть приправленное горечью каким-то чудом оставшегося вина - что может быть чудесней! Жадно вгрызаюсь в птицу. Потом вспоминаю о нечаянном спутнике, за которого я вроде как несу ответственность, и в сознании поселяется чувство вины. Достаточно сильное, чтобы подойти к дроу и легонько коснуться его тонкой и на удивление изящной руки.
        - Подъём… Эй, осторожнее!
        Никто и никогда не сравнится с дроу в быстроте реакции. Пора бы уже запомнить. Мужчина в один миг оказался на ногах стремительной и смазанной тенью, стальным захватом сжав моё запястье. Я невольно вскрикнула от боли, с затаённым страхом пытаясь увидеть на лице дроу хоть какие-нибудь эмоции, кроме этого пугающего выражения ненависти. Убьёт и не задумается. Только, пока мы связаны, моя гибель непременно повлечёт и его.
        Узнал. И тут же исчез железный захват с моей руки. Дроу же наоборот словно сжался, напрягшись в ожидании справедливого наказания. Раб осмелился причинить боль хозяину!
        С чуть нервным смешком потираю ноющее запястье и отхожу к костру. Зарок на будущее
        - впредь никогда не подходи к спящему дроу ближе, чем на расстояние в три метра. А то пришибёт ненароком.
        - Садись и ешь, - сухо киваю на вторую тушку. Мужчина на секунду вскидывает голову, в единственном глазу мелькает подозрительное недоверие. Второй глаз всё ещё перевязан тряпкой. Надо будет посмотреть, что там за рана. Чуть позже, когда он поест. Отворачиваюсь и отхожу проверить, как там наши лошади. За спиной слышу шебуршание и жадное жевание. Ну-ну. Надеюсь одной птицы ему хватит для того, чтобы насытиться.
        Когда я вернулась, от провизии остались одни косточки. Ещё раз бегло окинула выпрямившегося, но всё равно отказывающегося на меня смотреть дроу взглядом и со вздохом проверила оставшийся в наличии магический резерв. Почти полный. Ну не считать же ту мелочь, что пришлось потратить на зажигание костра. Хоть я и очень слабая ворожея, но по примерным расчётам должно хватить…
        - Сними повязку, - приказала я, подойдя вплотную. Он колебался целых шесть секунд, пока я не послала безболезненный но чувствительный укол через ошейник. Раб повиновался.
        Больших усилий стоило удержать подступающие эмоции в себе и сохранить холодное и бесстрастное выражение лица, осматривая жуткую рану. Очевидно во время пыток или битвы ему выжгли глаз, а потом ещё и срастили нижнее веко с верхним, чтобы навсегда лишить дроу возможности регенерировать.
        - Когда? - сдержанно спросила я. Мужчина молчал так долго, что я уже начала думать, а не лишили ли его ещё и речи.
        - Сутки назад.
        Я задумалась. Значит ещё может не быть слишком поздно. Демон, ну почему у меня так мало силы?! Придётся надеяться лишь на исключительные способности дроу. Я же не целитель, а простая Охотница. Которая и в травах-то разбирается исключительно с книгой.
        - Ложись на землю, - отрывисто приказала я, вытаскивая из ножен узкий и невероятно острый кинжал, служащий исключительно для того, чтобы убивать прямым ударом в сердце. А что поделаешь, когда имеешь дело с некоторыми подвидами нежити, это единственный способ остаться в живых.
        Убедившись, что дроу, до сих пор не понимая, что я хочу сделать, исполнил приказ, чуть шевельнула пальцами, взывая к стихии земли. Миг - а затем прочные и гибкие побеги вырвались из-под земли, в один момент опутав всё тело мужчины не рвущейся сетью. Дроу вздрогнул от неожиданности и забился в путах, напрягая мускулы. Я с неким опасением посмотрела на кое-где трещащие от усилий удержать пленника корни и торопливо опустилась на колени рядом с головой дроу. В чёрном глазу полыхала бешеная ярость. Пришлось собрать всю свою храбрость в кучку, чтобы не отшатнуться.
        - Спокойно, - неизвестно кого я успокаивала: себя или его. - Мне придётся разрезать кожу на веке, чтобы освободить глаз и наложить целебную мазь. Так что предупреждаю сразу - будет больно. Очень больно. Но если не вылечить сейчас, потом зрение уже не будет не вернуть. Если хочешь кричать - кричи. Только постарайся не дёргаться слишком сильно. Я постараюсь сделать всё как можно быстрее.
        Мужчина на миг замер, настороженно слушая мою речь. Ненависть постепенно угасала. Я позвала ещё два побега, которые крест накрест перехлестнули его лоб. Было бы очень некстати, если бы я нечаянно порезала ещё что-нибудь.
        - Расслабься, - попросила я, со вздохом касаясь его горячих висков. По сознанию словно прошёл небольшой энергетический разряд. Ну это должно уменьшить боль. По крайней мере мы разделим её пополам.
        Теперь сесть поудобнее, сосредоточиться и одним взмахом полоснуть лезвием кинжала по едва зажившей ране. Мир взорвался болью. Нет, не так. БОЛЬЮ!!!
        По губе стекла горячая струйка, но нереальным усилием я всё же сдержала крик. Судорожно дыша, нащупала в сумке пузырёк с лечебным раствором и принялась дрожащими руками смывать с побледневшего от напряжения лица дроу хлынувшую из разреза кровь. Мда, глаз оставляет желать лучшего. Напрягая все силы, сконцентрировалась, взывая ко всем четырём стихиям.
        Огонь - дарующий жизнь душе моей…
        Вода - кровь, играющая в теле моём…
        Земля - плоть и сердце моё…
        Воздух - дыхание и воля моя…
        Боль понемногу проходила. С хриплым выдохом, едва не падая от накатившей усталости, пропитала новую чистую повязку целебной мазью и наложила на искалеченный глаз. Теперь - только ждать. И надеяться, что дроу самостоятельно сможет восстановиться.
        Щелчком пальцев я отпустила зелёные побеги-корни, которые тут же втянулись в недра матери земли. Бессильно опустилась на холодную траву, опершись на очень кстати оказавшийся поблизости ствол дерева. Всегда так… Немного магии - и ощущаю себя просто как после месяца каторжных работ. Усталая, разбитая, опустошённая. Труп ходячий, а не Охотница.
        - Спасибо… - словно издалека донёсся тихий голос дроу. И помедлив - …Госпожа.
        Сил хватило только на то, чтобы скорчить на лице подобие усмешки. Уже госпожа… Кто это сказал, что дроу не поддаются дрессировке? Надо просто уметь с ними обращаться. А, ну и бес с ним. Сейчас - спать.

* * *
        Проснулась я непростительно поздно. Полдень уже входил в свои права. Первым делом по привычке потянулась проверить охранный круг и чертыхнулась сквозь зубы. Защита лопнула ещё вчера вечером, когда я разом ухнула весь свой резерв на одного конкретного дроу. Магия восстанавливалась в час по чайной ложке. Сейчас бы меня хватило в лучшем случае на один полноценный файербол.
        Предмет терзаний благополучно обнаружился у берега озера. Услышав, что я проснулась (тут только глухой бы не услышал), пружинисто поднялся на ноги и, подойдя поближе, чуть наклонил голову.
        - И тебе доброго утра! - недовольно фыркнула я, разминая конечности. Блин, опять идти на охоту… а так хочется спокойного отдыха. Уууу, противный! Я покосилась на невозмутимого дроу, окончательно определив источник всех моих внеплановых мучений. Может его за пищей послать?.. Представила себе это зрелище, вздохнула и со скрипом встала. Почему не слышу аплодисментов за такой феноменальный подвиг?
        - Сними повязку, - велела я. Дроу осторожно развязал плотную ткань. Немного повернул голову, чтобы мне было лучше видно. Я осмотрела рану, которая уже начала зарастать (на сей раз, к моему вящему облегчению, правильно) и отвернулась, чтобы прополоскать повязку и вновь пропитать её остатками целебного раствора.
        - Можешь что-нибудь видеть этим глазом? - спросила я, роясь в сумке. Ну куда же подевался этот противный пузырёк?! Я же точно помню, что вчера убрала его обратно!
        - Тени, - лаконично ответил мужчина.
        Я только хмыкнула. Разговорчивый мне раб попался, просто слов нету!
        - Болит?
        - Нет.
        - Врёшь, - констатировала я, протягивая ему ткань. Дроу умело обвязал её вокруг головы и поморщился. Ну, а что я говорила! - Если не болит, значит на излечение надежды нет. Неужели трудно хоть иногда говорить правду?
        Молчание в ответ. Из моей груди вырвался тяжкий вздох.
        - Имя-то у тебя есть?
        - Рин, - секунду помедлив, отозвался мужчина. Достал откуда-то шнурок и стянул длинные, до пояса, чёрные волосы в хвост. Я невольно залюбовалась. Всё-таки дроу, как и эльфы, невероятно красивы. И человеческие потуги выглядеть хоть как-то прилично рядом с ними кажутся поистине смешными. И не одна высокая леди рыдала в комнате в платочек, провожая горящим взглядом эльфийские делегации… Хорошо, мне это не светит, так что и завидовать божественному великолепию нет смысла. Слова
«Ортея» и «красота» просто до элементарного несовместимы. Ну что поделать, гоняясь за нежитью, эффектный маникюр и причёску не сделаешь. Да и махание мечом мало способствует хрупкости и изяществу. Я Охотница. И этим всё сказано.
        - Чудненько, - я плеснула себе в лицо водой, чтобы проснуться окончательно, подхватила с земли лук и направилась в лес. Дроу шагнул было за мной, но я отрицательно покачала головой. - Лучше костёр разведи.
        Вернулась я неожиданно быстро. Охота прошла на редкость удачно. Подкрепив свои скудные (ну с моей стороны, так точно невеликие) силы, мы расселись по лошадям и тронулись в дальнейший путь.

* * *
        Последующие три дня проходили до умопомрачения одинаково. Проснуться, прозеваться и отправиться в лес за добычей. Вернуться, поесть, посмотреть, как продвигается регенерация у Рина и сменить повязку. К моему удовлетворению и гордости, дело быстро шло на поправку. К вечеру второго дня дроу уже мог видеть очертания предметов и цвета, а на третье утро только тонкая линия шрама напоминала о недавней ране. Ай да я!
        Упорное молчание моего спутника сначало угнетало, потом стало навевать тоску, а потом я просто плюнула на безнадёжное занятие и больше не пыталась хоть как-то завязать разговор. В принципе я его понимала: сначала взяли в плен, затем продали в рабство какой-то полусумасшедшей девушке, которая непонятно чего от него хочет. И всё это сделали не кто иные, как люди, существа презренные и недалёкие. Мило. Просто так здорово, что рыдать хочется. Я утешала себя тем, что уже хотя бы не видела в глазах мужчины первоначальной неприкрытой ненависти ко всем человекоподобным. Освободить его я не могла. Не потому, что не имела права, а просто из-за того, что он бы не прошёл в одиночку сквозь вражеские территории до владений дроу. Да и мало ли на кого он наткнётся… Иметь на своей совести десяток смертей (просто так ведь не сдастся) мне совершенно не хотелось. Но держать при себе этого Рина постоянно у меня также не было никакого желания. Поэтому, определившись с маршрутом и наступив на горло собственному чувству самосохранения, я направляла лошадь на северо-восток, прямо к Заповедным лесам народа дроу. Если
выживу… месяц буду отмечать.
        Неожиданно между деревьев показался просвет. Я вгляделась, привстав на стременах. Деревня. Человеческая деревня. То есть место, где можно что-нибудь подзаработать, потому что не бывает так, чтобы в такой глуши услуги Охотника не были нужны. Даже не нужны, а просто жизненно необходимы. И я получу требуемый отдых, деньги и немного адреналина. Только вот что делать с дроу…
        В который раз проверила свой мизерный магический резерв и поморщилась. На нормальную полноценную иллюзию и то не хватит.
        - Как мне из тебя человека сделать, а? - рассеянно спросила я, в общем-то не надеясь на ответ. - Волосы ты стричь не захочешь…
        Неуловимым движением Рин вытащил мой кинжал из ножен и наискось провёл по своему великолепному хвосту. Чёрные волосы, обрезаные до плеч прощальной волной упали на землю. Я растерянно посмотрела на спокойного дроу, уже вкладывающего кинжал обратно.
        - Ну, спасибо конечно… Подожди, ещё один штрих.
        Провела обеими руками над железным ошейником, придавая ему иллюзию небольшого амулета на узорной цепочке. Не будет столь бросаться в глаза. А свой браслет просто прикрыла длинным рукавом. Буду надеяться, в деревне не окажется профессионального мага.
        Неторопливо мы въехали в деревню, не обращая внимания на восторженный гомон ребятни, как по волшебству появившейся рядом и провожавшей нас завистливыми взглядами. Я только грустно наклонила голову, чтобы они не увидели моих глаз. Тяжелое и неблагодарное это занятие, быть вольным Охотником. Без дома, без семьи, без друзей. Но вам это знать не нужно. Пусть в вашей памяти мы останемся непобедимыми героями.
        Староста встречал нас на пороге. Рядом настороженно переминался с ноги на ногу парень лет шестнадцати, исподлобья зыркая на нас.
        - Ортея Охотница, высший ранг, - поздоровалась я, протягивая руку с золотой печатью символов. Староста, мигом расслабившись, мельком глянул на руны и пожал мне ладонь.
        - Вы очень вовремя, Охотница, - промолвил он. - У нас тут оборотень лютует, прошлой ночью троих положил. Возьмётесь?
        - Вы обещали эту работу мне! - воскликнул парень. Староста только извиняюще пожал плечами.
        - Извините, господин маг. У вас ни лицензии, ни печати, а только лишь ваши слова. Наставник ваш, не спорю, колдуном был каких поискать, мир его праху. Но вот про вас ничего сказать не могу, в деле не видел. А мне нужен результат.
        Оп-па, оказывается маг! Может развернуться и слинять, пока никто не видит? Я бросила один короткий взгляд на лицо парня, в бессилии сжимавшего кулаки и неожиданно смягчилась.
        - Давайте устроим турнир, господа, чтобы никому не было обидно. Заплатите тому, кто на самом деле упокоит вашего вурдалака. Договорились?
        - Как вам угодно, Охотница, - обрадовался староста подобному решению проблемы. Я сама видела, что ему тоже не хотелось оставлять молодого мага без заработка. Но и пустить дело на самотёк он тоже не мог. Предложенный мной вариант был наилучшей альтернативой. Только не для меня, разумется.
        - Где мы могли бы остановиться? - вежливо поинтересовалась я. Уточнив название трактира, двинулась по указанному адресу. Дроу бесшумной тенью следовал за мной. Парень проводил нас пристальным взглядом.
        Поднявшись в выделенную нам комнату, я бросила сумку на кровать и стала закреплять на поясе кинжалы. Лук брать не буду - и так стрелять не умею, а ещё и в темноте… Проверила, легко ли вынимается меч из ножен, туго перетянула волосы кожаным ремнём. Магический резерв… оставляет желать лучшего. Ладно, на одну вспышку света меня хватит, а там уже дело закончит холодная сталь.
        Изображавший статую дроу наконец вернулся в бренный мир.
        - Я пойду с вами.
        С насмешливым изумлением подняла бровь. Совсем распустился - уже начинает ставить мне условия. Интересно, он ещё не забыл, кто из нас хозяин? Напомнить, что ли?
        - С чего такое стремление? Боишься за свою шкуру? Не волнуйся, ничего со мной не случится. Этот оборотень не первый и не последний.
        В непроницаемых глазах Рина что-то блеснуло. Я насторожилась, но он уже полностью овладел собой, снова превратившись в воплощение полнейшего равнодушия.
        - Это приказ?
        Скривившись его холодному и пустому голосу рывком вогнала меч в ножны. Встала.
        - Да, это приказ.
        Короткий поклон, больше похожий на издевку:
        - Как будет угодно госпоже.
        Выйдя, на миг задержала взгляд на единственном окне трактира, гдt тускло горел огонёк свечи. Коснулась браслета, прошептав приказ. Полное освобождение раба в случае смерти хозяина. На всякий случай. Но Рину ведь об этом знать не обязательно, верно?
        Ночь - опасная, беспросветная, беспощадная. Полная тревожных шорохов и шелестов, пронизанная туманным лунным серебром, пропитанная неповторимым ароматом свежести. Ночь - время Охоты. Время таких, как я.
        Я скорчилась за невысоким валуном на деревенском кладбище. Сосредоточилась, привычно позволяя сознанию достигнуть необходимой точки между безрассудной отвагой и выдержанным хладнокровием. Сердце мерно отсчитывает удары. Ну, где же ты, нежить?.. Покажись!
        Справа от ворот донёсся едва различимый хруст ветки. Я напряглась, уже приготовив необходимое заклятье, рука сжала меч. Вот, сейчас…
        - Получай, оборотень! - внезапно выкрикнул чей-то голос. В ответ по кладбищу разнёсся пронзительный волчий вой. Я мысленно застонала. Над головой взорвалась ослепительная вспышка огня, мгновенно осветив всё в округе. По возможности бесшумно, стараясь не выдать своего присутствия, я выскользнула из своего укрытия.
        Оборотень с визгом катался по земле, пытаясь сбить охватившее его пламя. Чуть поодаль замер мой конкурент с побледневшим от напряжения или страха лицом. На миг замешкался, потом вытащил некое подобие меча и нерешительно шагнул к волку. Медленно, чересчур уж медленно… На Охоте подобных заминок не прощают.
        Напрягшись, оборотень подпрыгнул в воздух и, извернувшись, бросился на молодого мага. Тот даже не успел поднять оружие. Страшной силы удар сбил его с ног, проволок по земле и впечатал в чьё-то надгробие. Огонь, лизавший шкуру волка, мгновенно потух. Оборотень встряхнулся, поднимаясь на лапы, и неторопливым скользящим шагом направился к жертве. Маг со стоном попытался встать, слепо нашаривая меч, но оружие безобидно поблескивало в нескольких метрах от его руки.
        Не вмешиваться, - сколько раз я себе это твердила? Очевидно, уже просто от рождения предначертано обязательно вляпываться во что-либо нелицеприятное…
        - Смотри на меня, нежить! - громко произнесла я, поднимаясь во весь рост и выходя на освещённый луной участок. Меч с тихим шелестом покинул ножны. Оборотень лишь оскалился.
        Волк не стал тратить время на ненужные прыжки, в один миг преодолев разделяющее нас расстояние. В последний миг я увернулась от летящей на меня тени, рывком вскинув меч. Не задела. Нежить мягко, без единого звука, приземлилась на лапы по другую сторону, развернулась и вновь взлетела в смертоубийственном прыжке.
        Танец на краю гибели, на острие лезвия. Цена ему - жизнь. Но в тот момент я просто не могла позволить себе проиграть. Потому что слишком много жизней зависит от меня. И я не оставлю людей, живущих в ни в чём не повинной деревне, на обед оборотню.
        Глаза в глаза. Больше не уворачиваюсь. Волк с хриплым рыком кидается вперёд, на замершую в непонятной неподвижности жертву. Я выжидаю. Бесстрастно смотрю на летящую на меня смерть. И огненной молнией выставляю перед собой меч, по которому струится рыжий огонь. Лезвие входит прямиком в сердце.
        Удар смял и отбросил меня на несколько метров, когти всё же достали до тела и прочертили несколько болезненных борозд на коже. С трудом отталкиваю от себя труп нежити и, опираясь на меч, поднимаюсь на ноги. Подхожу к молодому магу.
        - В порядке, охотник?
        - С-спасибо, - выдохнул парень непослушными губами, пытаясь подняться на ноги. Я с иронией отсалютовала ему мечом. Не везёт страшно, теперь опять свой многострадальный резерв восстанавливать придётся несколько дней. Надеюсь, хоть иллюзия удержалась. Одна из причин, из-за которой я оставила Рина в трактире.
        - Что же ты на оборотня полез, если меч держать не умеешь? - устало спросила я, подняв с земли оружие мага. Да, по кривобокости может дать сто очков вперёд. И где он его только раскопал?
        - Деньги нужны, - буркнул парень, забирая у меня из руки свой меч и устраивая его в ножны. - А в академию мне дорога закрыта. Теперь, когда наставник погиб, кто же выдаст лицензию магу-недоучке? А Охотника, пусть и без печати, всё же привечают в местах, куда не доходят профессионалы.
        - А в Карающие не хочешь податься? - иронично спросила я. - Им такие нужны.
        - Не люблю я Карающих, - отрезал молодой маг. - Убийцы они, без совести и чести.
        Я только хмыкнула. Прикинула свои финансы и, тяжело вздохнув, зашагала к трактиру. Надо убираться отсюда, пока я не передумала.
        Труп оборотня медленно таял под лучами раннего солнца.
        Рина обнаружился в комнате, на том же самом месте, где и остался. Точно он и не шевельнулся с момента моего ухода. Взглянула на его бесстрастное лицо и поняла, что так и было. Вот, мерзавец! Как будто у меня без него проблем мало.
        Швырнула пояс с кинжалами на кровать, морщась, насколько могла быстро собрала сумку. Обнаруженную на столе еду также захватила с собой. За всё было честно уплачено из моего собственного кармана, так что демонстрировать манеры леди я не собиралась.
        - Мы уезжаем, Рин. Немедленно.
        - Проиграли, госпожа? - саркастически осведомился дроу. Я с присвистом выдохнула сквозь зубы, когда ремень задел глубокие порезы. Промывать не было времени. Потом, всё потом, когда доберёмся до леса.
        - Выйграла.
        Рин наконец-то заметил кровь на моей рубашке. Его взгляд тут же изменился: из ехидно-насмешливого налился ледяной сталью. И тревогой.
        - Вы ранены?!
        - Не смертельно, - отмахнулась я, жмурясь от острой боли. - Это были не клыки, не беспокойся. Оборотнем я не стану и ночью на тебя нападать не буду. Если ты, конечно, сию же минуту замолчишь и перестанешь задавать идиотские вопросы.
        Выехали через задние ворота, умудрившись не привлечь особого внимания. Самым любопытным я сквозь зубы посоветовала пойти поприветствовать героя-победителя, которым неожиданно оказался молодой маг. Спустя несколько минут, которые потребовались, для того чтобы новость распространилась в толпе, о нас все благополучно забыли.
        Едва выехав за ворота, я пустила лошадь галопом, судорожно прикусывая губу при каждом подскоке. Доехать до речки, я помню, здесь недалеко была речка… Дроу несколько раз встревоженно косился на меня, но молчал. Молодец, умница. Я сейчас явно не в том состоянии, чтобы вести продолжительные беседы.
        Когда лошадь послушно замерла у берега неглубокой речки, я с усилием, от которого потемнело в глазах, слезла с седла, непослушными пальцами промыла и кое-как перевязала раны. Вот бы ещё обладать регенерацией, как у дроу…
        Последняя мысль скользнула в сознании, когда я уже оседала в обморок.
        Глава 2 - Друзья и враги

… - Ты уверен, что с ней ничего не случится?
        - Абсолютно. Хотя неплохо было бы всё же наложить мазь…
        - В её сумке только демоны разберут где что лежит. Могла бы хоть заметки делать! А вот этот пузырёк с красным отливом мне что-то напоминает…
        Две секунду ушло на то, чтобы ещё малость тормозящий мозг осмыслил полученную информацию. Затем я подскочила как ошпаренная, с диким воплем распахивая глаза:
        - Не трогать!!!
        Перед взором возникла безумная картинка: остолбеневший от неожиданности парень недоумённо переводит взгляд на уже начинающее дымиться зелье в его руке. Ой, мать, что сейчас будет…
        К счастью, Рин оказался намного сообразительней. Мгновенно среагировав, дроу одним движением выхватил пузырёк из пальцев молодого мага и мощным броском отправил его в далёкий полет в озеро. Я обречённо закрыла глаза. Прощай, двадцать монет…
        БУМ! Трах! Бах!!!
        Кожи привычно коснулась волна огненного жара. Само собой, ведь количества зелья, находившегося внутри должно было хватить на упокой по меньшей мере дюжины вурдалаков. Бедное, бедное озеро. Прямо на охоту ходить не надо - несчастная рыба вскоре сама всплывёт. Брюхом кверху. А потом среди простого народа из деревень начинают ходить подозрительные слухи о неизвестной русалке, которая в знак своей благосклонности рыбу уже в готовом варёном виде к столу преподносит…
        Ууу… Убить бы кого-нибудь из этих профессионалов!
        Придав физиономии самое злобное выражение, сажусь и окидываю ошарашенным взглядом последствия неудачного эксперимента. Слова, которые приходят на ум, решаю не произносить, хоть небеса видят, каких усилий мне это стоило! Оба виновника с самыми кроткими лицами стоят и ковыряют ножкой землю. На моё предупреждающе-яростное покашливание являют две пары глаз, причём ни в одной нет и намёка на признание вины. А дроу вообще всей своей фигурой выражает только для приличия прикрытую насмешку и ещё что-то непонятное. Только разбираться в чужих чувствах мне не хватало! Тоже мне, психолог по дроу нашлась!
        - Хватит изображать немую укоризну, тебе не идёт, - буркнула я Рину. Тот иронично хмыкнул. - Лучше скажи, что тут делает этот самородок?
        - У него и спросите…. госпожа.
        Как ему удаётся произнести это слово с таким выражением, как будто он оказывает мне неописуемую милость? По крайней мере у меня возникает именно такое ощущение. Не из самых приятных, надо заметить. Но не опускаться же мне до кнута, на самом деле? Если я, Ортея, какого-то дроу не могу на место поставить, то пора срочно уходить в отпуск. Что я собственно и собиралась сделать несколько дней назад, когда мне явилась большая назойливая проблема по имени Рин.
        Так, а о чём мы вообще тут говорили?
        - Вы деньги забыли забрать, - проговорил молодой маг. Я только с величайшим трудом удержала на лице нейтральное выражение. Он что, слишком тупой или слишком благородный?
        - Можешь оставить их себе, у тебя ведь наблюдаются финансовые трудности? - главное не повышать голос. Говорим спокойно, как инструктор по боевой магии… - Или ты мне врал?
        - Но это ваши деньги! - возмутился парень и гордо задрал подбородок. - Мне не нужны подачки с вашей стороны.
        На траву к моим ногам шлёпнулся довольно увесистый кошелёк. Я страдальчески вздохнула и побрела к озеру умыться и проверить, как там заживают раны. Ну почему мне так на дураков везёт, скажите на милость?! Умный бы денежки взял и потихоньку испарился, выбросив странную Охотницу с её нелепыми принципами из головы. Так нет же, играем в благородство… Чтоб вам всем пусто было!
        - И куда ты теперь, отважный маг и борец с нежитью? - ехидно осведомилась я, не поворачивая головы и с наслаждением ополаскивая уже покрывшиеся корочкой и страшно чешущиеся шрамы чуть тёплой после взрыва водой. Что у нас там с магией? Жить буду… Хотелось бы верить, что долго и счастливо.
        - Госпожа Охотница… - нерешительно протянул молодой маг. - Возьмите меня к себе в ученики.
        Я подавилась водой, которую в данный момент пила, и несколько минут ожесточённо откашливалась, не в состоянии связать пары слов. Если ты придурок, то это уже неизлечимо…
        - Ты что, с ума сошёл?! - наконец выдавила я, развернувшись к магу. Дроу присел в сторонке на корточки и с интересом наблюдал за внеплановым спектаклем. Наверняка ведь уже давно догадался о замыслах этого недоучки, мерзавец черноволосый! - Я не волшебница!
        - Пожалуйста, госпожа Охотница! - не собирался отступать парень, смотря на меня умоляющими глазами. - Я буду вас во всём слушаться, даю слово чести!
        Я уткнула голову в ладони и застонала. Это невыносимо! У меня что, на лбу написано какая я добрая и щедрая? Нет, это неправда! Хочу быть страшной и злой!
        - Вам плохо, госпожа Охот…
        - Нет, мне очень хорошо! - рявкнула я, заставив подошедшего ко мне вплотную парня отшатнуться. С мстительной миной наблюдала, как он выбирается из воды и окидывает унылым взглядом свою промокшую до подмышек одежду. - Изволь высушиться до тех пор, пока я не позавтракаю… ученик фигов.
        Молодой маг просиял. Ха, я не собиралась делать ему жизнь проще. Наивный!
        - Правило первое: к моей сумке не прикасаться! Там есть такие зелья, от который тут не только озеро, а весь лес вместе с нами испариться может. (Ну преувеличиваю малость, но надо же как-то отвадить его от моих, кровью заработанных, скляночек.)
        - Правило второе, - тем временем продолжала я, с радостью завзятого садиста наблюдая, как постепенно вытягивается лицо у парня. - Ты слушаешься меня ВСЕГДА И ВО ВСЁМ, как абсурдно бы не звучали мои приказы.
        Дроу с жалостью посмотрел на новоявленного ученика, видимо прикинув, что того ожидает в самом ближайшем будущем. Будем считать это комплиментом моим скромным способностям.
        - Правило третье, - я развернулась к Рину, пронзив его негодующим взглядом. Мужчина с видом оскорблённой невинности приподнял бровь. Вот жук! - Меня зовут Ортея. Не госпожа, не леди, не Охотница. Ор-те-я! Все всё поняли?
        Дождавшись дружного кивка, проговорила гораздо более мирным тоном:
        - Как твоё имя, ученик?
        - Тейн, - отозвался молодой маг, хлопая глазами и медленно выходя из ступора. Ничего, небольшая встряска ему только на пользу. Может хоть реакция быстрее станет. А то моя Охота превратится в защиту юных самородков… Я пожала плечами и бодро прошагала к костру. Там уже дожидалась своей участи свежезажаренная дичь. Благодарно кивнув Рину, я радостно вгрызлась зубами в мясо. Нет, однозначно, жизнь всё же прекрасна.

* * *
        - А куда мы направляемся? - неугомонный Тейн закончил изучение пожертвованного мной кинжала и с новыми силами взялся за расспросы. Я же стояла и с задумчивым видом пыталась произвести в уме сложный математический расчёт, а именно: поделить двух лошадей на трёх всадников. Задача упорно не хотела решаться. Ну и ладно. Не всегда же мне одной страдать.
        Приняв это феноменальное решение, я взгромоздилась на своего скакуна, меланхолично поводящего ушами и мило улыбнулась начинающему закипать дроу.
        - Принимай спутника, Рин. Надеюсь, вы уместитесь на одной лошади.
        Мужская половина одарила на меня одинаково многообещающими взглядами, но всё же забралась на спину бедному животному. Я мысленно извинилась перед кобылкой.
        - Так куда мы едем, Ортея? - вспомнил о самой важной детали Тейн. Ученик, сидевший за спиной дроу, подскакивал при каждом прыжке и рукоять кинжала, висевшего у него на поясе, с неизменной удачей пинала скрипящего зубами Рина в поясницу. Я ехала чуть позади и не могла скрыть довольной ухмылки. Правду говорят: сделал гадость - на сердце радость.
        - К владениям дроу.
        - Аааа, - протянул молодой маг, понятливо косясь на ошейник. Я заметила, как напрягся его спутник. Только сейчас догадался, что ли? А направление проверить было слабо? - Выкуп?
        - Кто такого купит? - попыталась отшутиться я, стараясь не смотреть в сторону Рина. Только его благодарностей мне сейчас не хватало. Какая я становлюсь сентиментальная, даже самой противно! В приступе непонятной злобы дёрнула поводья, заставив лошадь перейти на галоп и быстро обгоняя вторую кобылку. Всё, решено, как только я распрощаюсь с дроу, вернусь в столицу и сдам Тейна на руки своему старому знакомому магу. Пусть он его и обучает… Надоело! Ругайся, ругайся, Ортея. Не ты ли по доброй воле решилась не иметь никаких отношений, одним махом обрушив за собой все мосты? У Охотников не бывает друзей. Они - вечные одиночки. Но как же это порой больно…
        Вдох, выдох… Успокоилась? Молодец, купи себе конфетку. Ага, ещё было бы на что! В близлежащем селении придётся только что заработанные деньги потратить на ещё одну лошадь. Добрая, заботливая я. Рррр…
        - Привал! - скомандовала я вечером, углядев среди деревьев укромную полянку. Спешилась, слыша сзади довольное пыхтение, и привычно сняла с седла лук.
        - Маг, защитный круг сумеешь поставить?
        - Обижаешь, наставница, - фыркнул Тейн. - Было бы кого охранять.
        Я передёрнула плечами и нырнула в лесные заросли.
        Отойдя на приличное расстояние, я прислушалась к окружившим меня шелестам. Непонятное беспокойство, словно зуд назойливого насекомого, не давно покоя уже несколько последних часов. Однако никаких признаков опасности я не находила, как ни старалась. Даже наспех сотворённый из огрызков магии поисковик ничего не обнаружил. И всё же интуиция, чувство, незаменимое для Охотника, било в набат…
        Тонкие пальцы легонько коснулись моего плеча.
        На чистых инстинктах я прыгнула вперёд, разворачиваясь в воздухе и натягивая тетиву до упора. И лишь в последний миг удержала готовую сорваться в полёт стрелу. Несомненно, он бы успел увернуться. Но проверять не хотелось.
        - Предупреждать надо! - тихо прорычала я, отворачиваясь, чтобы Рин не увидел, как у меня дрожат руки. Я же могла его убить… - Зачем ты пошёл за мной?
        - Идти к лесам дроу чересчур опасно, - спокойно ответил мужчина, скользнув вперёд так, чтобы видеть моё лицо. Я нахмурилась.
        - Пока что я ещё твоя хозяйка, Рин. И я решаю, куда мне направиться.
        - Если ты хочешь освободить меня, почему не сделаешь этого сейчас? Неужели ты всё ещё думаешь, что я могу причинить тебе вред?
        Стараюсь придать лицу самое беззаботное и самоуверенное выражение. Но оно тут же исчезает, когда мой взгляд встречается с чёрными, как ночь глазами. В них плещется тревога и ещё что-то, что я не берусь опознать.
        - Ты не пройдёшь через людские заставы в одиночку. Там полно Карающих, и они проверяют каждого встречного. Даже в таком виде любой достаточно опытный маг опознает в тебе дроу. Врага, которого надо уничтожить. Я не хочу этого.
        - Риск неоправдан, - его голос непривычно мягок. - Так могут погибнуть трое.
        - Я всё предусмотрела, - пальцы нервно теребят оперение стрелы. Всё ли?
        - Ортея, - он осторожно касается пальцами моей щеки. Застываю, боясь пошевелиться. Что он делает?! Почему я не возражаю?! - Пойдём со мной. У дроу есть убежища, куда не достанет война. Там ты будешь в безопасности, обещаю.
        - Я хочу только одного, чтобы эта война закончилась, - прошептала я. - И ты тоже не станешь отсиживаться, если гибнут твои сородичи, верно?
        - Ортея…
        - Как ты не понимаешь?! - всё же сорвавшись на крик, выдохнула я. Увернулась от его протянутой руки. - Я Охотница, Рин! Охотница - не принцесса! Я не могу позволить себе полюбить. Потому что когда-нибудь я вынуждена буду уйти вновь, уйти на свою Охоту. И это слишком больно - терять своё сердце. Прости.
        Отскочила, скользнула в густые заросли. Слёзы текли по щекам, а перед глазами стояло его лицо, в той страшной неподвижной опустошённости. Почему?…

* * *
        Проснулась я от возрастающего чувства опасности. Мгновенно насторожившись, вскочила на ноги, внимательно оглядывая местность. Кони пугливо поводили стройными ушами. Значит всё же привиделось… Но что, забери меня демоны, происходит?!
        - Ортея, - повернулся ко мне Тейн, который уже несколько минут сосредоточенно прислушивался к неясно чему. - Круг вибрирует, словно неподалёку нежить, но я не могу ничего почувствовать…
        Прикусив губу, вытащила из сумки последнюю заветную склянку. Сжала в руке, посылая мысленный приказ активации. Сверпрочное небьющееся стекло тут же растаяло. Я расжала ладонь. На ней взмахивало изящными крылышками сверкающее нечто.
        - Ух ты! - воодушевился Тейн, подходя поближе и с интересом осматривая Разведчика.
        - И что оно делает?
        - Сейчас узнаешь, - пообещала я, концентрируясь. Потом быстрым жестом коснулась висков молодого мага, позволяя ему разделить со мной сознание. И резко подбросила крылатый шар в воздух.
        В глазах тут же потемнело от переплетения ветвей и ряби цветового спектра. Потом мрак расступился, и я увидела себя несущейся высоко над вершинами деревьев. Слегка повернулась, заметив слева внизу странные точки, и устремилась к ним. Ближе… ближе… Подо мной расстилается равнина, вдоль неё отвесный обрыв. Где-то там, среди острых пиков и порогов мчит воды стремительная река. Высоковато, однако. Спускаюсь ещё ниже. Тени начинают обретать форму…
        Пятеро чёрных, как сама ночь, псов, с горящими алыми углями зрачками. Бег неутомим и быстр, как и в начале гона. В памяти приходит ужасающее понимание - они не отстанут. Они - демоны, посланные для травли жертвы. Гончие-ищейки. Созданные таким же Охотником, как я.
        Вожак неожиданно поднял голову. Мой взгляд скрестился с его. Гончий хрипло взвыл и лязгнул клыками. В багровом огне глаз светилось торжество.

… Со стоном потирает лоб Тейн, с ужасом глядя на меня. Я уже седлаю лошадь.
        - Скорее, забери тебя тьма! Скорее!!!
        Дроу, не проронив ни единого слова, заскакивает в седло и на скаку закидывает себе за спину ещё не пришедшего в себя парня. Кони галопом вылетают с поляны.
        Никогда ещё не приходилось ощущать себя в качестве жертвы…
        - Это Гончие! - отрывисто объясняю я. Лошади несутся, едва касаясь копытами земли. Только вот надолго ли их хватит? Особенно второй, которая сейчас несёт на себе двойной груз. - Видимо кто-то всё-таки узнал в Рине дроу, когда мы были в деревне…
        - Мы сможем оторваться? - с дрожью спросил Тейн, оглядываясь назад. Я лишь мрачно усмехнулась. Зачем подтверждать очевидное?
        Бежать. Чувствуя под собой, как напрягаются натруженные мышцы, чтобы вырвать у неумолимой смерти ещё один прыжок. С пасти коней слетает пена. Дыхание превратилось в шипящие хрипы, бока вздымаются и опадают. Бежать. Моя лошадь всё явственней вырывается вперёд, оставляя позади спутников. По равнине разносится торжествующий рык Гончих, почуявших близость добычи. Это конец.
        - Стоять! - выкрикнула я, натянув поводья. Кони замерли на месте, ловя невольные мгновенья отдыха. Я соскочила с седла и махнула Тейну.
        - Садись! Живо!
        Парень подчинился, в глазах застыло недоумение. Сейчас всё поймёшь…
        Рывком, сдирая с руки кожу, стянула тугой браслет и, насильно закатав рукав молодого мага, натянула его ему на запястье. Раб не может отлучиться от хозяина.
        - Имей и владей! А теперь прочь отсюда, галопом, которого ещё не знал свет!
        - А ты?! - до Тейна наконец дошло, что я собираюсь сделать. - Я не уеду без тебя!
        - Уедешь, - буркнула я, избегая встречаться глазами с Рином. - Ты ведь поклялся меня слушаться, помнишь, ученик. Когда доберёшься до столицы, спроси мага Ярдока, скажи что от меня. Он возьмёт тебя в обучение. Всё, прощай!
        - Ортея!..
        Чертыхнувшись, я воззвала к стихии земли, и лошади бешеным смерчем сорвались с места. Я перехватила меч поудобнее и, глубоко вдохнув, вышла на открытое место. Милости просим, гости дорогие!
        Справа раскинулась пропасть. Слева - столпились непроходимой стеной чёрные стволы деревьев. Спереди несутся, заливаясь неистовым лаем, Гончие Псы.
        Улыбнувшись, я вытащила меч из ножен. Правая рука нащупала и сжала заветную склянку с зельем Ледяного огня. Такую же, как и её товарка, прошедшая испытания над озером. Только может, чуть-чуть мощнее. Я не собиралась погибать просто так.
        Они налетели, как вихрь. Я скользнула вперёд, уворачиваясь от смертоносных клыков,
        - волчица-одиночка против жадной своры. Меч вычерчивал руны, коля, рубя, пронзая слившихся в едином адском водовороте врагов. Сознание и восприятие мира сузились до размеров битвы. Ничего лишнего - только бесконечная серия выпадов, блоков и скольжения. Танец над бездной - романтика. Не так ли ты мечтала умереть, Охотница? Нет, не так.
        Краем глаза отмечаю, что до края пропасти остаётся чуть более пяти шагов. Мне хватит. И всё же в недостойной, последней попытке удержаться по это сторону жизни, выкладываю все остатки сил на щит Четырёх стихий. Никогда прежде у меня не получалось это заклятье. Взгляд находит алые глаза вожака. Готова поклясться - в них мелькнуло недоумение.
        Пропасть. Гончие. Я. Пора…
        Улыбаюсь. И бросаю за спину пузырёк со смертью.
        Мир превратился в пламя.
        Волной неимоверной, титанической силы ударило в спину, обдав меня ослепляющим жаром. Боль уже не ощущалась среди беснующегося вокруг океана безумия. Словно во сне я отстранено наблюдала, как обугливается шерсть на скулящих псах; как их сносит с места, и в бессильной попытке удержаться чертят землю острые когти. Как они исчезают с протяжным воем среди белесых клубов тумана, поднимающегося со дна пропасти…
        Демон!!!
        Превозмогая боль, я извернулась в воздухе, каким-то чудом зацепившись руками за невесть откуда взявшийся корень. И повисла над пропастью, отчаянно пытаясь нащупать на гладкой скале хоть какой-нибудь выступ, на который можно было бы поставить ногу. Нет, видно не судьба… усталые ладони неумолимо соскальзывали. Конец.
        Узкая рука, протянувшаяся сверху, ухватила меня за запястье в тот миг, когда я уже разжимала пальцы. Над краем показалось бледное и сосредоточенное лицо Рина.
        - Не смей сдаваться, слышишь!
        - Дурак! - выдохнула я, пытаясь намотать корень на руку, чтобы хоть как-то снять вес. - Отпусти. За собой утащу. Думаешь, два трупа лучше, чем один?..
        Дроу умудрился слабо улыбнуться. И ещё крепче сжал моё запястье. Как будто это могло что-то изменить… Долго мы тут не провисим.
        Откуда-то сверху соскользнула верёвочная петля и остановилась на уровне моего колена. Потом послышался взволнованный голос Тейна:
        - Закрепил… готово!
        Напрягая остатки сил, я всунула ногу в импровизированную подпорку и, подтянувшись, с помощью Рина и Тейна выбралась на твёрдую землю. Наверное, самый момент для того, чтобы потерять сознание. Организм был со мной полностью согласен.
        Глава 3 - Сжигая мосты
        Кажется, я начинаю повторятся. Или это уже становится традицией - торжественно падать в обморок на услужливо подставленные руки мужчин? В любом случае, не самая плохая традиция… хм.
        Решив пока не открывать глаз, чтобы не отключиться повторно, прислушиваюсь к своим ощущениям. Наличия хоть какой-нибудь магии не обнаруживаю вообще, как таковой. Пустышка, выжата до суха. Это минус. Дико болит и чешется спина, в которую пришёлся основной удар пламени, что тоже навряд ли можно считать положительным моментом. Но, по крайней мере, я всё ещё жива, с полным комплектом рук, ног и зубов. Надо быть оптимистом.
        Приняв сие эпохальное решение, я осторожно разлепила один глаз. Склонившиеся надо мной сосны почему-то медленно вращались. Интересно, однако… Чтобы обозреть это природное явление получше, я открыла второй глаз, сморгнула, и вращение как назло тут же остановилось. Нет, ну никогда мне не везёт! К этому надо бы уже привыкнуть.
        - Как ты себя чувствуешь? - возникший в поле зрения Рин с тревогой заглянул мне в глаза. Я слегка кивнула и попыталась встать. Да, обойдёмся без комментариев. У кого есть охота посмотреть на бесплатный парад инвалидов - милости прошу. Зрелище поистине неповторимое и единственное в своём роде.
        С грацией хромой коровы я опёрлась на заботливо подставленную руку дроу и со скрипом поднялась на ноги. Лучше бы я умерла вчера!
        - Где Тейн? - это что, мой голос?! Это непонятное хрипяще-шипящее бормотание моё? Даже после продолжительной пьянки со мной такого не случалось…
        - Сейчас вернётся, - дроу слегка наклонил голову набок, прислушиваясь. И в самом деле, не прошло и полминуты, как на поляну вылетела взмыленная лошадь. Молодой маг, довольно потрясая неопознанного происхождения мешком, соскочил с седла, увидел меня и расплылся в радостной улыбке. Я ответила ласковым оскалом голодного вампира. Улыбка стала медленно сползать, сменяясь уныло-виноватым выражением. Знакомая оборонительно-боевая позиция перед грядущим скандалом. Сама не раз ею пользовалась…
        - Итак? - мягко спросила я, сверля ученичка глазами. Дроу убедился, что я уже вполне самостоятельно держусь в вертикальном положении, и словно невзначай отошёл от меня подальше. Нехороший человек… ну я ещё с тобой разберусь.
        - Так почему же вы ослушались моего приказа, мастер Тейн? - я изо всех сил пыталась удержаться в рамках спокойного, чуть прохладного тона. Видимо не получалось. Неблагодарная язва, - светилось во взгляде парня. Ага, мне тоже приятно с вами познакомиться.
        - Я ценю ваше горячее стремление спасти мне жизнь, но на первом месте всегда должна стоять клятва. К моему огромному сожалению, я не могу больше доверять вам.
        Молодой маг вскинул голову. Потом чуть скосил взгляд на Рина, и негодование, уже готовое пролиться на мою бедную головушку, сменилось лукавой усмешкой. Так, что-то мне это перестаёт нравится…
        - Какого беса вы вообще за мной полезли, идиоты?! - взвыла я. Дроу и Тейн синхронно фыркнули.
        - На себя посмотри!
        Решив окончательно обидеться, отвернулась и занялась перебиранием уцелевших после
«битвы титанов» пузырьков с зельями. Когда это они успели так спеться, скажите на милость?! Враги до гроба, чтоб им одной капустой питаться! Терпеть не могу эту пресловутую мужскую солидарность!
        - Где мы сейчас? - наконец не выдержала я. Тейн сосредоточенно изучал какой-то потрёпанный обрывок пергамента. Что?! Пергамент?!
        Вскочила, забыв об обожжённой спине, подлетела к магу и буквально выдрала из его рук драгоценный листик, жадно впившись в него глазами. Не могу поверить! Карта! Настоящая карта земель дроу, с описаниями потайных троп и транс-порталов. Как такое сокровище могло очутиться у парня-недоучки?!
        - Тейн? - вкрадчиво прошептала я. - Ты ничего не хочешь мне пояснить?
        Молодой маг замялся. Потом, с непонятной решимостью твёрдо посмотрел на дроу. Рин, едва заметно насторожившись, подошёл поближе.
        - Мой наставник был Карающим. Ольсур Ядовитый Клык.
        Глаза дроу неуловимо потемнели. С приглушённым рыком он метнулся вперёд, на ходу вытаскивая кинжал из ножен. Я вскрикнула и бросилась наперерез, отголоском сознания прекрасно понимая, что в таком состоянии Рин просто уничтожит любого, кто встанет на его пути. И я ничего не могу ему сделать…
        - Стой, - повелительно выдыхаю я.
        Рука наливается тяжестью. Браслет, управляющий рабом, снова плотно облегает моё запястье. Рин застывает. Моя и его воля схлестываются в молниеносном поединке. Больше всего желаю, чтобы ему не было больно. Но иначе запретить не могу.
        - Я приказываю не трогать его.
        Рука с кинжалом бессильно опускается. Дроу отводит взгляд. Сзади тяжело дышит Тейн.
        Демоны! Быстро подхожу к неподвижному Рину, чуть приподнимаю его подбородок, заставляя посмотреть на меня.
        - Рин! Я знаю, кто такой Ядовитый Клык. Я знаю, что он сумел открыть зачарованные врата в вашу столицу и впустить туда эльфов. Я знаю, сколько дроу погибло из-за него. Но, забери тебя тьма, Тейн не виноват в этом! Ученик не обязан отвечать за поступки наставника.
        - Мудрая, отважная Охотница, - процедил Рин. - Откуда же тебе известно всё, чем так прославился великий Ольсур?! Или ты просто защищаешь своих сородичей-людей?!
        С усилием, истинной цены которой никто и никогда не узнает, смотрю ему прямо в глаза.
        - Я была там, Рин. Когда охотилась в северных лесах.
        Дроу недоверчиво взглянул на меня, словно пытаясь увидеть ложь. С печальным укором покачал головой, ссутулился, словно разом утратив весь свой огонь. Отвернулся, медленно отошёл к лениво пофыркивающим лошадям. Я тряхнула головой, заставляя себя отвести взгляд. Охота, будь она проклята! Я ненавижу убивать! Сознание сжало могильным холодом памяти…
…Лес. Заповедный лес дроу. Нас четверо - молодых неопытных Охотников. И впереди командир. Вожак-Охотник. Учитель с большой буквы. Терпеливо готовивший дерзких и ещё таких наивных молокососов к настоящей реальности жизни. Теперь. Именно теперь, когда уже объявлена кровавая война до полного истребления. Когда появился шанс у гильдии Охотников выслужиться перед Королём и новоявленными союзниками. И одновременно натаскать новый молодняк на настоящую, действительно опасную дичь.
        Гончие Псы летят, заливая лес скрежещущим голосом смерти. Наша четвёрка послушно рассыпается, следуя сигналу Вожака. Проверенный на десятках тренировок меч наготове, в сознании пульсирует, готовое вот-вот сорваться в полёт, мощное заклинание. Душа замирает в предвкушении победы…
        Кто знал, что жребий выпадет именно мне?

…С яростным лаем вылетает на холм тройка Гончих, преследуя неуловимую тень. Тень замечает меня, всё ещё заслоняющую путь, и с каким-то гортанным криком разворачивается навстречу Псам. Семь ударов сердца, пока вихрь битвы не распадается, являя мне измождённую фигуру с неестественно длинными чёрными волосами. До разума только теперь доходит ледянящий холод понимания, что Охота идёт не за нежитью… Мы охотимся на дроу.
        Почти человек! За что его убивать?! Я опускаю меч, с отчаяньем понимая, что никогда не смогу поднять его на безоружного. Дроу вопросительно смотрит на меня. Миг растягивается в вечность… «Я могу пройти?..» … «Да, конечно…».
        Вылетевшая из густого подлеска стрела ударяет в спину жертве. Не издав ни единого звука, дроу падает на землю. Вожак опускает лук.
        - Ты хорошо потрудилась, Ортея…

…С судорожным выдохом закрываю лицо руками. Я ненавижу себя! Я ненавижу смерти! Но тем не менее, я всё ещё являюсь Охотницей…
        - Я тут мази тебе привёз, - неуверенно буркнул Тейн, всё ещё косясь в сторону Рина. Небольшой мешок упал к моим ногам. - От ожогов помогают.
        Я коротко кивнула, стараясь проглотить застрявший в горле ком. Молодой маг ещё раз взглянул на дроу и, вытащив из крепления на седле лук, исчез среди лесных зарослей. Хоть кто-то догадался…
        Поёжившись от невесть откуда налетевшего ветерка, я развязала тесёмки. Осторожно приоткрыла пузырёк, принюхалась. Ноздри уловили хорошо знакомый терпкий запах трав. Отличное средство, не раз выручавшее меня в опасных ситуациях. Развернувшись спиной к Рину, я скинула рубашку и сняла кем-то старательно наложенные бинты. Ожоги отозвались активно-протестующим жжением. Ой, чёрт!
        Скрипя зубами, выдавила себе на ладонь каплю настоя и, извернувшись, попытавшись дотянуться до больного места. Нет, ну надо же мне было обжечь именно спину! С животом насколько было бы проще!
        - Позволь мне…
        Тонкие пальцы уверенно отобрали у меня пузырёк и осторожно принялись втирать мазь в горящую болезненным жаром кожу. Я едва не застонала от удовольствия. Прохладные и нежные прикосновения были подобны дару небес. Боль понемногу уходила, оставляя вместо себя долгожданное облегчение…
        - Прости меня, Рин.
        - Ты прости, - шептнул дроу, чуть наклонившись к моему уху. Потом легко, но очень твёрдо сжал моё плечо. - И никогда, слышишь, никогда больше не смей отсылать меня прочь!
        Саркастическое покашливание со стороны леса мгновенно охладило разум. До меня наконец-то дошло, в каком виде я тут расселась, демонстрируя бесплатный стриптиз всем желающим. И вдобавок ко всему наличие Рина рядом со мной… мда!
        - Я может не буду вам мешать… - неторопливо протянул Тейн, откровенно наслаждаясь ситуацией. Вот ведь настырный и нахальный щенок!
        Я выдохнула замысловатое пожелание молодому магу, искренне желая чтобы уши того свернулись в трубочку, и поспешно натянула рубашку. Кипя праведным гневом, развернулась. Лицо дроу выражало сожаление, лицо ученика - чистой воды ехидство. Мужчины, чтоб их!
        Рин на миг замер, а потом решительно подошёл к насторожившемуся Тейну и протянул ему руку.
        - Извини, был неправ. Мир?
        На лице парня расплылась довольная улыбка, и он с готовностью пожал ладонь дроу.
        - Мир! И… наверное будет лучше, если она вернётся к настоящим хозяевам.
        С этими словами он протянул скрученную в свиток карту. Рин пристально вгляделся в немного смущённые глаза мага, затем тоже слегка улыбнулся и с благодарным кивком взял драгоценный пергамент. Я незаметно сделала глубокий вдох. Сама не ведая, затаила дыхание в ожидании разрешения конфликта. Теперь я ощущала себя так, словно гора с плеч свалилась. Не представляю, что было бы с нашей командой, если бы дроу и Тейн не смогли помириться…
        Я сказала «команда»?! Находясь в здравом уме и твёрдой памяти?! Очевидно, я начинаю медленно, но верно сходить с ума. Привычный мир перевернулся с ног на голову…
        - Как ты себя чувствуешь, Ортея? - наконец вспомнил о моей персоне ученик. Я уже хотела огрызнуться, но увидела на его лице искреннее участие и затолкала некстати вылезшее ехидство поглубже.
        - Благодарю, мазь просто великолепна, - улыбнулась я, пододвигаясь поближе к костру и жадно отбирая у Тейна жаренную тушку кролика. Негодующий взгляд, которым меня одарил ученик, просто проигнорировала, не отвлекаясь от важного процесса жевания. В конце концов, больным необходимо хорошо питаться. А если ко всему прочему, они больные ещё и на голову, тогда этот вопрос становится вообще не актуальным. С психами не спорят, дабы не повредить их (и свои) хрупкие нервы.
        Рин фыркнул, глядя на возмущение Тейна, и тоже подсел к костру.
        - Так какой у нас маршрут дальше? - спросил немного погодя ученик, сыто облизываясь. Я облокотилась на бревно, сосредоточенно вспоминая возможное расположение пограничных застав. По первоначальному плану предполагалось, что мы дойдём до реки Быстрянки (Ли-Ларноль) и уже там я попытаюсь раскрыть портал. Пришлось бы выложиться основательно, но зато мы смогли бы миновать все посты Карающих, просто перенесясь в предгорье Заповедного леса. Но теперь осуществить это не представлялось никакой возможности, просто потому что я в принципе не ощущала в себе присутствия магической силы. Конечно я понимала, что через неделю-две она вернётся, но ждать столько времени меж воинствующих лагерей, имея отряд Охотников у себя на хвосте, которые уже узнали, что их Гончие погибли, совершенно не хотелось. Я одно за другим пыталась придумать альтернативный выход, но к сожалению, не получалось. Совсем.
        - Мы можем пройти потайной тропой, - неожиданно нарушил затянувшееся молчание дроу. Рин сидел на корточках, осторожно устроив пергамент на коленях и внимательно разглядывал карту. Заметив моё колебание, приглашающе махнул рукой.
        - Смотри, Ортея. Нам осталось идти совсем недолго - несколько часов, и мы достигнем болот. Правда, лошадей придётся оставить, они не пройдут, там очень узкая тропа. Но если двигаться по вот этой красной линии, мы выйдем прямиком в лес дроу.
        - Да, Карающие вряд ли осмелились бы шагнуть в подобную трясину, - пробурчала я, подозрительно косясь на волнистые штрихи, обозначающие топь. Опасную и ОЧЕНЬ опасную. Но, как любят говорить Охотники: риск - благородное дело.
        - Проведёшь нас? - прищурилась я. - А ваш народ не будет против такого самовольного вторжения, да ещё и по потайной тропе? Очень бы не хотелось на себе проверять меткость ваших лучников.
        - К дроу уже столько раз вторгались, что эта вылазка ничего не решит. Даже может принесёт тебе горячие благодарности за спасение сородича.
        - Тогда с завтрашнего утра тронемся, - подытожила я, расстилая по траве свой плащ. Прочная ткань нагрелась от тепла костра и уютно обернулась вокруг тела. Благодать!

* * *

…Будь неладен тот день, когда я встретила этого сумасшедшего дроу! Будь дважды неладен тот час, когда я согласилась на его абсурдное предложение!! Будь трижды неладен тот миг, когда я по доброй воле взлезла в эту проклятую трясину!!!
        Приблизительно такие мысли назойливо сверлили мозг, когда слезящиеся от едкого зеленоватого тумана глаза отыскивали взглядом место, куда только что ступала нога идущего впереди меня Тейна. Вёл наш отряд само собой, дроу, а мне, как самой смелой и решительной, досталась охрана тыла. На случай, если неопытный по части плутания в трясине маг оступится или соскользнёт с тропы. Почему-то маленькая деталь насчёт того, что если Тейн свалится, то и я немедленно последую за ним, ибо никакой тропы упорно тут не видела и шла только полагаясь на сверхчутьё Рина, никому в голову не пришла. А жаль.
        Мы шли уже несколько часов. Усталость, накопившаяся в теле за это время уже давала о себе знать. Тем более, что отпустив лошадей, нам пришлось взвалить на свои плечи весь груз. А хоть моё оружие и было довольно качественно зачаровано на уменьшение веса, но всё же оно было сделано из стали. Добавить к этому сумку с зельями, которую я никому не решилась доверить, и получается приличная тяжесть. А насквозь мокрые сапоги так и норовили соскользнуть с неимоверно узкой тропы.
        На душе было тревожно. Не пронзительным звоном бьющая в набат интуиция, но некое подобие опасности витало в воздухе, вынуждая всё время держать тело в напряжении. Хотя, если сейчас на нас нападут, то мы мало что сможем сделать. Мечом на такой тропке не особо и помашешь. Надежда остаётся только на умения молодого мага и на незаметный маленький одноразовый амулет, который я втихаря привесила своей лошади на седло. Не знаю почему, но я не стала сообщать об этом своим спутникам. Но сейчас чётко ощущала протянутую ко мне нить портала. Стоит позвать, и магия мгновенно перебросит меня на место нахождения амулета. А вместе со мной и ещё тех, кого я захочу забрать. Благо сил надо на это совсем немного - лишь одна капелька, уже успевшая скопиться в моём нищем резерве и тщательно лелеемая до нужного часа. Перестраховщица? Но побывав в таких ситуациях, как я, начинаешь поистине трепетно относиться к своей жизни.
        - Ортея, как ты там? - глухо долетел до меня голос Рина. Я с тоской вспомнила о своём милом сердцу седле и о славной кобылке. Уууу… кажется начинаю понимать, почему люди так не любят дроу.
        - Просто замечательно! - настолько язвительной интонации, по-моему, у меня ещё не получалось. Отлично, засчитаем себе очередной подвиг. Молодец, Ортея. Хотя, не мешало бы вспомнить древнюю, как мир, истину: с кем поведёшься, от того и наберёшься. Вывод - во всём виноват Рин!
        - А долго нам ещё идти? - жалобно простонал Тейн. Да, представляю, каково приходится ему, недоучке-магу, внезапно всунутому в такую переделку. Я вспомнила свой первый год на поприще вольной Охотницы и передёрнулась от страха. Бедные новички, через какие муки они проходят! Начиная с внепланового ночлега под проливным дождём вместо привычной и уютной комнаты и изнурительного похода, когда в ноги словно заливают расплавленный свинец…брр!
        - Скоро выйдем, - отозвался дроу. Судя по голосу, он не устал ни капли. Я злобно хлюпнула носом и сделала ещё один шаг. Да уж, хотелось бы.
        - А… Помогите!!!
        Нелепо взмахнув руками, Тейн сделал крошечный шажок в сторону, стремясь удержать равновесие, и мгновенно по пояс ушёл в трясину. Я рванулась вперёд, едва не поскользнувшись сама, и попыталась протянуть парню руку. Бесполезно - слишком далеко. Взгляд в отчаянии заметался по болоту, ища хоть что-нибудь, за что можно было бы зацепиться.
        - Рин!!!
        - Спокойно, не дергайся, - дроу оказался рядом со мной, словно и не отходил ни на шаг. - Тейн, замри. Трясина затягивает всё, что шевелится.
        Ученик застыл, только дыхание хрипло вырывалось из его груди. И с каждой секундой он всё глубже уходил под воду. Я с немым отчаянием взглянула на Рина.
        Дроу внимательно прикинул расстояние и повернулся ко мне.
        - С верёвкой, находясь здесь, мы его не вытащим. Тропа чересчур узкая, сами можем соскользнуть. Берег шагах в двадцати, просто не видно из-за тумана. Я должен буду выйти на твёрдую землю. Ты сможешь удержать его это время?
        Я с дрожью кивнула и сжала кулаки. Смогу. Обязана.
        Рин снял с пояса верёвку и, размахнувшись, перебросил скрученный в петлю один конец Тейну. Я торопливо ухватилась за трос, мгновенно ощутив, как он натянулся. Дроу, не произнеся больше ни слова, скользнул в туман, разматывая за собой второй конец. Потянулось время.
        Ударами сердца я отсчитывала секунды. Руки болели от напряжения. Сила трясины упорно тянула свою добычу вниз, неуклонно преодолевая слабые попытки сопротивления с моей стороны. Ну где же Рин?!
        Верёвка дёрнулась и натянулась. Слабым эхом долетел голос дроу.
        - Ортея, выходи ко мне.
        Держась за трос, я добрела до Рина и с облегчением ощутила под ногами твёрдую землю. Развернулась, насколько могла крепко, ухватившись руками за верёвку.
        - Готова? Давай!
        Напрягая все силы, мы потянули. И ощутили, как неохотно, но поддаётся трясина, выпуская из своих смертоносных объятий жертву. Верёвка медленно скользила к нам, кольцами опадая у наших ног, пока наконец откашливающийся и отфыркивающийся Тейн не был выволочен на берег.
        - Всё в п-порядке! - выдохнул он, неуклюже поднимаясь на ноги. Я внезапно ощутила, как на меня накатила слабость. С удивлением посмотрела на свои ладони.
        - У тебя дрожат руки, - тихо промолвил Рин. Я отстранённо кивнула.
        - Теперь понимаешь, почему я не охочусь в команде… На Охоте погибают друзья.
        Дроу осторожно взял мои руки в свои и начал осторожно их растирать. Я с некоторым изумлением воззрилась на него. Дрожь и слабость проходили.
        - Так уже лучше? - улыбнулся Рин. Я несмело кивнула.
        - Да…. намного. Спасибо.
        - Не стоит благодарностей, - лукаво наклонил голову дроу. - К тому же, мы уже почти пришли.
        - Неужели? - раздался ехидный голос.
        Мы синхронно обернулись. Моя рука скользнула на меч и медленно отпустила рукоять, когда трое выступивших из-под прикрытия деревьев эльфийских стрелков до упора натянули тетиву. Не успею. Однозначно, не успею.
        - Вижу, наши союзники решили благородно внести свою лепту в истребление нежити? - с презрительным сарказмом продолжил светловолосый лучник, очевидно предводитель отряда. - Весьма им за это благодарны. Человек, передай мне свой браслет и можешь идти.
        - Разве законы взаимопомощи уже распространяются и на частную собственность? - поинтересовалась я, нахально глядя в глаза эльфа. Сознание тем временем трудилось изо всех сил, выплетая и удлинняя нить портала, чтобы набросить её на своих напарников. Пока мне нужно было лишь выиграть время.
        - Не тебе диктовать условия, человек, - нахмурился стрелок. - Браслет! Я жду!
        - Жди, жди, - пробормотала я, заключая в петлю портала замершего Тейна. Ещё немного времени, ну пожалуйста, хоть десять секунд!..
        - Ну что же… Я предупредил.
        Не успеваю, катастрофически не успеваю. Отголоском разума, на миг вынырнувшего из транса, вижу, как единым движением эльф натягивает тетиву, отпуская в полёт смертоносную стрелу. С быстротой молнии срывается в места Рин, загораживая меня собой. Вскидывает руки разом побледневший Тейн, неестественно расширившимися зрачками уставившись на хрустальную сферу магического щита, куполом закрывшего нас и отразившего выстрел. Молодец, ученик! Только продержись ещё немного, пожалуйста.
        - Маг, - презрительно плюнул лучник. - Ну что же, мы никуда не спешим.
        Я лихорадочно выплетаю нить, пытаясь не видеть, как начинают от неимоверного напряжения и подступающей слабости дрожать пальцы молодого мага. И истончается, неумолимо гаснет сдерживающий врага барьер. Почему у меня так мало силы?!
        Вылетевшая из подлеска чёрная стрела ударяет эльфа в спину. Светловолосый, не издав ни звука, падает на траву. Ещё две стрелы завершают расправу. Эльфы, так и не успевшие даже определить, откуда явилась смерть, оседают на землю. Из-за деревьев выступают пятеро теней. С жалобным звоном, точно дождавшись этого момента, рушится хрустальный шит.
        Я останавливаю плетение. С облегчением и страхом вглядываюсь в неожиданных спасителей. Чёрные волосы и нечеловеческие пронзительные глаза. Дроу.
        Один из тёмных окидывает внимательным взором нашу компанию, задерживая пристальный взгляд на Рине. И вдруг на его лице появляется смешение и радость, а поднятый в боевой позиции лук опускается.
        - Принц Эллирин! Мы уже не надеялись увидеть вас в живых!
        Рин мимолётным, почти незаметным жестом касается пальцем своего ошейника. Глаза дроу темнеют, в них проявляется тщательно сдерживаемый гнев. Он безошибочно поворачивается ко мне.
        - Какой выкуп вы хотите потребовать, леди?
        - Выкуп?…
        Я с горечью смотрю на Рина. В душе поднимается злость смешанная с обидой. Как он мог? Неужели я всё ещё до сих пор не заслужила его доверия?
        - Значит принц…
        Мужчина делает шаг ко мне.
        - Ортея, пойми, я просто не мог рассказать тебе раньше. Не имел права. Слишком многое зависело от того, сумели бы мы или нет добраться до Заповедного леса. Ортея, послушай…
        На моём лице застыла маска саркастической насмешки. Больно, очень больно, когда тебя предают. И в тысячи раз больнее, когда тебя предают друзья.
        - Освобождаю! - выдохнула я, непослушными пальцами сжимая браслет и ощущая, как он растворяется на запястье, напоследок обдав меня ледяным холодом. Рин неотрывно смотрел мне в глаза, не обращая внимания на замерших в недоумении дроу.
        - Ортея… Ортея, подожди!
        С яростной решимостью я дернула за нить, чувствуя, как натянулась незримая петля. И выплеснула в неё заготовленную силу. Прочь, прочь отсюда!
        Перед глазами возникла знакомая полянка. Лошади при виде нас с Тейном радостно заржали и подошли поближе, довольно фыркая и тыкаясь гладкими мордами в ладони. Я наклонила голову к шелковистой гриве, отсчитывая удары сердца. Портал провисит ещё пять секунд. Он бы успел. Если бы по-настоящему захотел меня вернуть.
        Три… четыре… пять…
        Кончено. Мосты сожжены. Но никогда, никогда ещё я не ощущала такой сосущей и пугающей пустоты в душе. Пустоты, которая навряд ли сможет заполниться.
        Слёзы текли по лицу, когда я скакала вдоль края пропасти, и ветер, играясь, сдувал их и развевал распущенные длинные волосы. Охотница… Вечно одна.
        Глава 4 - На круги своя
        Я стояла у торговой лавки и ожесточённо ругалась с торговцем. Этот подлый и мерзкий тип ухитрился всунуть мне меч, как он клялся и божился - истинного гномьего производства. Но только вот сверхпрочное лезвие вместо того, чтобы одним ударом упокоить нависшего надо мной во время задания вурдалака, только прочертило на его животе совершенно для этого вида нежити безобидную полосу. Хорошо ещё, что не сломалось. Но побегать в тот день, точнее ночь, мне пришлось весьма основательно. И я до сих пор не перестаю благодарить госпожу удачу за то, что каким-то чудом умудрилась выжить.
        Мимо торжественно проплыли двое эльфов. Я невольно проводила их взглядом, даже на миг прекратив костерить торгаша на все корки. Даже не верится, что наконец-то наступил мир.
        Война закончилась месяц назад - так же неожиданно, как и началась. Не знаю, до чего договорились эльфы и дроу, но уже спустя неделю после мирных переговоров, светлые под звуки труб въехали в разрушенную до основания столицу дроу и общими усилиями принялись за её восстановление. Завершением этой эпопеи стал внёсённый во все летописи Договор о Триумвирате. В знак своей полной лояльности к другим расам Высокие семьи эльфов и дроу съезжались на Великий королевский Бал, чтобы выбрать себе в мужья или супруги представителей другого народа.
        Принцесса и принц - эльфы, принцесса и принц - люди и двое принцев дроу.
        Я вздохнула, напоследок одарив трясущегося торговца ещё одним яростным взглядом, и неторопливо зашагала к главной площади столицы. Деньги традиционно подходили к концу, поэтому требовалось заявиться в гильдию и стребовать себе очередной самоубийственный заказ. Других почему-то собратья Охотники мне не предлагали. Налицо самая трепетная и горячая любовь к моей персоне.
        Сзади послышался многократный цокот копыт. Я привычно прислушалась, даже не поворачивая головы. Целая кавалькада… Опять какой-нибудь лорд возвращается с гулянья.
        - Отойди с пути, человек! - процедил мелодичный голос. - Дорогу принцу!
        - Объехать трудно?! - рявкнула я, разворачиваясь лицом к остолбеневшими от такого хамства дроу. И замерла, точно во сне всматриваясь в до боли знакомое лицо.
        Рин что-то властно произнёс, и кричавший на меня дроу, покорно кивнув, отступил назад. Принц легко соскользнул с седла и подошёл ко мне.
        Я не двигалась, продолжая пристально его разглядывать. Он почти не изменился за эти три месяца. Чёрные волосы, обрезанные когда-то, вновь блестящей волной спускались до пояса. Лоб охватывал чёрный кожаный ремешок с изящной серебряной вязью. Это было единственное, что отличало его от охраны. Всё, как прежде, только вот в глазах его поселилась невидимая раньше усталость.
        - Ортея.
        - Принц Эллирин, для меня честь снова видеть вас, - элегантно и небрежно кланяюсь, в лучших традициях придворного и горячо ненавистного этикета, так старательно вдалбливаемого в мою упрямую голову воспитательницей. Давно забытое и давно прошедшее.
        Рин останавливается, пристально смотрит на меня. Но я уже вполне справилась с так некстати вылезшими эмоциями и охватившим меня смятением. Теперь на лице застыла холодно-непроницаемая маска.
        - Я тоже рад видеть вас, Охотница, - помедлив, произносит дроу. Потом немного склоняет голову. - Сегодня вечером во дворце будет Бал. Я был бы счастлив встретить вас там.
        - Я подумаю, - ещё один ни к чему не обязывающий пустой кивок. - Прощайте, принц.
        Развернуться, с такой яростью, что волосы с силой хлестнули по щеке. И деловым, выработанным за несколько лет Охоты, шагом ровно пройти вперёд к площади, затерявшись среди снующей толпы. Постоянно, даже спиной чувствуя на себе его внимательный взгляд.

* * *
        Я нерешительно поднялась по высоким ступеням дворцовой лестницы, слыша, как шуршит, стелясь за спиной прозрачными волнами, шлейф длинного платья. Я в платье! Смешно.
        Сверху доносилась негромкая музыка; язычки огня, трепещущими крыльями взлетавшие над сотнями свечей, освещали огромный зал. Он был так высок, что потолка не было видно, а лишь мерцавшие где-то над головой магические иллюзорные звезды говорили, что он есть. Пары неторопливо кружились в изящном вальсе, так приторно знакомом и надоевшем… Я потрясла головой, заставив тщательно уложенные к сегодняшнему дню волосы рассыпаться по плечам. Память, которую я несколько лет упорно отказывалась признавать, возвращалась при виде этой дворцовой роскоши, едва уловимого запаха роз и вина. И сотен голосов, мужских и женских, ведущих неторопливые и пустые беседы.
        Я могла быть одной из них. Почему я отказалась?
        - Охотница?
        Обернулась. Всё-таки насколько захлестнувшие меня воспоминания разом притупили восприятие и интуицию! Рин склонился передо мной в элегантном поклоне, длинные волосы чернотой ночи закрыли лицо. Но вот он распрямляется - и вновь во внимательных глазах застывшая дымка усталости и обречённости.
        Приседаю в изящном реверансе. Легко киваю головой, наклоняя её на этикетом строго установленный градус. Теперь пересилить себя и протянуть расслабленную руку для поцелуя.
        - Принц Эллирин.
        Он чуть касается губами моих пальцев, но даже это прикосновение отзывается внутри меня обжигающим пламенем. И глухой болью на то, что всё это отныне принадлежит не мне.
        В тёмном взгляде читаю мольбу. Он приглашающим жестом осторожно обнимает меня за талию, второй рукой подхватывая мою. И неторопливо, точно испытывая самих себя, мы вступаем в круг танцующих. Тихий шёпот срывается с его губ:
        - Так и не простишь, Ортея?
        Зажмурившись, на миг отворачиваю голову. Затем отсутствующим взглядом нахожу среди гостей эльфийскую принцессу. Она, смеясь, приподнимает тонкими пальцами бокал; золотистые волосы цвета солнца уложены в сложную причёску. Ей вторит негромкий и весёлый голос темноволосого дроу.
        - Это твой брат, Рин?
        Он ощутимо вздрогнул, когда я назвала его этим именем. На миг отвёл взгляд от моего лица, посмотрел в указанную сторону.
        - Да, Тар. Ну, то есть Эллаитар. Он женится на эльфийской принцессе. Кажется, её зовут Веетра. Из дома Белых Роз - одного из самых влиятельных среди эльфов.
        - А ты? - всё же не удержалась и заглянула ему в глаза. И увидела в них отражение своей, сжигающей душу дотла, тоски.
        - Я выбираю себе невесту из человеческого народа.
        Как он сумел произнести эти несколько слов так, что я практически сама ощутила тот страшный груз ответственности, который он принял на свои плечи?.. От которого я сбежала несколько лет назад, не пожелав оставаться в золотой клетке.
        Он на миг сжал мою ладонь, закружив в вихре танца.
        - Пойдём со мной, Ортея. Клянусь, мне нет никакого значения до того, есть ли у тебя различные нелепые титулы и прочая блестящая мишура! Охотница ты или просто крестьянка - пойдём со мной!
        Задержалась на миг, чтобы оторвать ладонь от его плеча и провести по смуглой щеке. Он прикрыл глаза, подавшись за моей рукой.
        - Ты же сам знаешь, что это невозможно, Рин. Ваш Совет недопустит, чтобы принц взял в жёны простолюдинку. Да и Договор уже заключён.
        Дроу не произнёс ни слова, но точно могильным холодом тоски и боли повеяло от его фигуры. В полном молчании мы сделали ещё один круг, кружась в очаровании вальса, а потом музыка смолкла.
        Я неохотно оторвалась от Рина и сделала полагающийся этикетом реверанс. Всё кончено. Теперь мы снова только принц и Охотница. Слишком разные, чтобы быть вместе.
        - Ты уже сделал свой выбор, брат? - приятный мелодичный голос справа заставил меня повернуть голову и вновь склониться в поклоне. Рядом стояли улыбающиеся старший дроу и держащая его под локоть эльфийская принцесса. Она задумчиво рассматривала меня.
        - Простите, я не узнаю вашего Дома, леди, - пропела она. Я обворожительно и едко усмехнулась. Всё, довольно с меня этих придворных выкрутасов.
        - Ортея Охотница, светлая леди. Не являюсь дворянкой.
        Глаза дроу и эльфийки округлились от изумления, а потом синхронно приняли выражение отточенной брезгливости. Не больно-то и хотелось!
        - Простите, что отняла у вас время, принц Эллирин. Прощайте.
        Развернулась, чтоб уйти, но тут слух резанул такой до дрожи знакомый женский голос. От которого я постыдно сбежала, несколько лет назад.
        - Леди Ортея!!! Наконец-то мы нашли вас!!!
        Тясяча демонов! Я непроизвольно попятилась назад, с невыразимым ужасом гляда на приближающуюся со скоростью бешеной лошади дородную даму в сопровождении четвёрки слуг. Нет, пожалуйста, только не это! Что она здесь делает?!
        - Леди Ортея!
        - Кронледи Сирта? - осторожно вякнула я, попытавшись ретироваться за спины высоких принцев. К сожалению, не вышло. Следуя незаметному жесту моей воспитательницы, слуги ненавязчиво сомкнули вокруг нас круг, готовые перехватить меня при любой попытке к бегству. Ну почему из всех неприятностей, которые могли произойти, случилась именно эта?!
        - Вы не представляете, что творится в замке! - надрывно продолжила заламывать руки моя мучительница, прожигая меня укоризненным взглядом, от которого хотелось провалиться сквозь землю. Я, прошедшая огонь и воду, продолжаю всё так же ощущать себя маленькой сопливой девчонкой! - Ваш дядя, почивший два года назад, не оставил прямых наследников, и все просто сбились с ног, разыскивая вас по всей стране! А вы даже и не позаботились хоть на минуту подумать о том, чтобы послать нам весть!
        Я вздрогнула. Все последние годы я только и делала, что избегала встречи со своими горячо любимыми родственничками. Правда, про смерть дяди, сперва лишившего меня всех прав и наследства, а теперь так некстати скончавшегося, я ничего не знала.
        - Леди Ортея, вы просто обязаны вернуться, и принять свои обязанности хозяйки! - с радостью закоренелого садиста закончила воспитательница.
        Я тихо застонала.
        Рин, с изумлением, плавно перешедшим в ироническую насмешку, наблюдавший за представлением, наконец счёл нужным внести своё веское слово.
        - Прошу простить меня, кронледи, но боюсь, я не совсем понимаю, о чём идёт речь.
        - Ох, простите меня, принц, - всплестнула руками Сирта, ухитрившись при этом присесть в приветственном реверансе. - Вы ещё не знакомы? Тогда позвольте мне представить вам и остальным присутствующим леди Ортею Ирзальскую, Хозяйку и единственную наследницу Дома Ирзаль.
        Тишина, воцарившаяся после этих слов, оглушала. Я стояла, не смея поднять глаз от пола, и ощущала, как краска заливает моё лицо.
        Молчание нарушил счастливый смех Рина. Я в полном ступоре взглянула на него, не понимая, не случилась ли с ним помешения рассудка, а дроу неожиданно подхватил меня и закружил по залу. И взвизгнула и попыталась вырваться. Нет, определённо, кто-то из здесь находящихся сошёл с ума.
        - Просто Охотница, без роду и племени! Да знаешь ли ты, солнце моё, что Дом Ирзаль стоит вторым в очереди за место на троне вашей страны?!
        Я попыталась тихо сползти в обморок. Только этого мне для полного счастья не хватало!
        Рин отпустил меня и плавным движением опустился передо мной на одно колено, взяв мою горячую руку в свои.
        - Я, принц Эллирин из Дома Ночного Дракона прошу вашей руки, леди Ортея Ирзальская из Дома Ирзаль, - и добавил тихо-тихо, так, чтобы услышала лишь я: - И только попробуй найти ещё какую-нибудь причину, чтобы отказать мне!
        Я страдальчески взглянула на полное искреннего удовольствия лицо Сирты, исподтишка утирающей глаза кружевным платочком, на непроницаемых слуг, в которых угадывалась искра тщательно скрываемого веселья, на довольных эльфийку и дроу, взявшихся за руки. Убедилась, что никто не горит желанием спасти меня от титула леди, и посмотрела на Рина. В его глаза, такие родные и любимые, со своей ироничной насмешкой…
        А впрочем, почему бы и нет?

…И согласилась.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к