Внимание! Добавлено второе зеркало: www.ruslit.online, для тех у кого возникли проблемы с доступом.
Слишком большие разделы: Любовные Романы, Детективы, Зарубежныая Фантастика и их подразделы, разбиты на более мелкие папки, по алфавиту.

Сохранить .
Потерянный Огонь Роксана Лемиш
        Истоки Колдовства #1
        «Истоки Колдовства» - это сказочная тетралогия, повествующая о жизни рыжеволосой лондонской школьницы. В свои шестнадцать лет Эли потеряла мать. Жизнь пошла под откос, однако внезапная записка в книге меняет всю её жизнь. Она становится наследницей огромного замка в Шотландии. Вместе с наследством она получает и магическую силу предков. С этого момента Элизабет ждет невероятные приключения, верные друзья, первая любовь, магические схватки, опасный, непредсказуемый враг и неожиданная правда в конце. Роман с первой страницы заставит читателя переживать вместе с героиней, радоваться ее успехам, размышлять над ее контрастными решениями и вместе с ней мысленно улетать в среду обитания сказочной магии. «Истоки Колдовства» - это роман, приоткрывающий дверь в мир доброго волшебства, который без сомнения войдет в вашу жизнь.
        Роксана Лемиш
        Истоки Колдовства: Потерянный огонь
        Я посвятить хочу тебе
        Всю магию в земной воде,
        Все чары в тёплом воздухе,
        В потерянном огне,
        И тайны, что хранятся
        В нашей родной земле!
        всё это, Лизи, я подарю тебе!..
        Пролог
        Жизнь - удивительная вещь! Ты можешь прожить её в неведенье, так и не узнав, что все тайны мира у твоих ног скрыты, в воздухе витают, в воде плещутся и в огне сияют!
        Жизнь испытывает твои возможности, спасает тебя от необдуманных шагов и даёт тебе шанс на исправление прежних ошибок. Жизнь делает многозначительные подарки, не объясняя их значений, и именно поэтому они ценятся намного больше!
        Приняв свой дар, я навсегда изменила ход своего бытия. Я стала иной, моя жизнь теперь принадлежит не только мне, она стала Истоком мирового колдовства!
        Глава 1. Послание из прошлого
        За окном продолжало темнеть, а я на это не обращала никакого внимания. Отец в очередной раз открыл дверь комнаты и, не произнося ни слова, посмотрел на меня, глаза полны жалости и сострадания. Я на это не обратила абсолютно никакого внимания. Сидя на кровати, я смотрела на картину у противоположной стены и слушала музыку, которую так любила моя мама.
        - Ты кушать будешь? - всё же решился начать разговор отец, присаживаясь рядом. - Пора уже выходить из этого транса, милая!
        Я промолчала, сделав вид, что не расслышала слов отца, и на всякий случай сделала громкость побольше.
        - Тебе не удастся от меня так просто отделаться, Эльза, - громче произнес отец, вынимая наушник из моего уха. - Ты должна со мной поговорить.
        - О чём? - осведомилась я, не поворачиваясь к отцу.
        - Я знаю, что тебе не даёт покоя, и со мной происходит в точности то же самое, но мы не можем закрыться от внешнего мира и утопать в горе, - пытался донести отец до моего сознания истину, но я не была готова её принять и снова вставила наушник в ухо.
        Отец лишь пожал плечами и, закрывая за собой дверь, окинул мою комнату взглядом. Ну, не могла я вот так измениться, забыть и успокоиться. Я ведь так боялась её забыть!
        Я встала с кровати и подошла к книжной полке. На ней стояла моя любимая фотография, на которой я и мама весело смеялись, в окружении красивого луга и озера. Отец тоже любил это фото, он сделал его на её день рождения, последний день рождения. Я взяла его с полки и снова уселась на кровать. Я долго рассматривала её и себя, как бы пытаясь не забыть ничего связанного с ней, не забыть наше время, наши игры, жизнь с ней.
        Мамы не было уже около двух лет. Когда она заболела, я отчаянно надеялась, что всё будет хорошо, но случилось иначе. Несмотря на то, что она обещала остаться со мной, что бы ни случилось, она ушла, оставив нас с отцом одних. Около года мы с ним мало общались, он был потерян, я тоже искала прежнюю жизнь. Учиться я стала намного хуже, забросила прежние увлечения и закрылась в себе. Отец ударился в работу, пропадал там сутками, оставляя меня наедине с мыслями и горечью расставания.
        В один из таких дней я сделала глупость, которую моя мама запрещала мне делать. Точнее, она даже думать мне об этом не разрешала. Но вы должны меня понять, я злилась на неё! Она обещала, но не выполнила свое обещание, так почему же я должна была это делать? Да, слова подростка, но я им и являлась, значит, мне можно было выражаться подобным образом.
        До пятнадцати лет у меня были длинные, ярко-рыжие волосы, которые я унаследовала от мамы. Я была её маленькой копией, как говорил отец, и этим бесспорно гордилась. Сейчас я исхудала. По словам психолога, которого нашёл отец, «на почве волнений и переживаний», и больше была похожа на сушёный фрукт, уже по словам отца. Но мне нравилось, да и подруги все норовили на меня походить.
        Но вот, как только мне исполнилось пятнадцать, всё пошло наперекосяк. Был первый день рождения без мамы, и это вывело меня из себя. Я отказалась праздновать его, отец рассердился, и так как у него не получилось меня переубедить, он просто ушёл из дому, так и не появившись до следующего утра. Ему приходилось трудно, я знаю, но и мне нелегко, мы учились жить вместе, а значит, ошибок не избежать. Вот я и сделала самую огромную ошибку, о которой жалела очень долго. В тот самый день я обстригла свои волосы. Стоя в ванной перед зеркалом, я с мокрыми от слез глазами смотрела на то, что от них осталось.
        - Вот дура! - я сразу же пожалела о содеянном, но изменить ничего не могла.
        Моя прическа больше походила на мальчишескую стрижку, но всё было не так уж плохо. Большие глаза, курносый нос и маленький рот всё ещё твердили о моей былой привлекательности.
        Когда всё это увидел отец - он тут же очнулся, он, наконец, стал отцом, осознав своё неучастие в моём воспитании. Поэтому, я могу утверждать, что не так уж зря я обрезала локоны.
        С того дня прошёл ещё год. Волосы отросли, доставая теперь почти до плеч. Обида утихла, гнев тоже, но ума мне это не прибавило. Я всё так же не училась прилежно, а экзамены подступали всё ближе и ближе.
        - Ну, подумай сама, Эльза, - время от времени говорил отец, - неужели ты хочешь остаться ещё на год в том же классе? Ты умная, а стараться не хочешь.
        Он был прав, я понимала прекрасно всё, что говорили учителя, да вот только, потеряв себя, я не могла делать то, что было необходимо. Я много времени проводила в лесу, который находился не так далеко от моего дома, читая книги, слушая музыку, да и просто размышляя о своей жизни.
        В школе у меня были друзья, но с уходом мамы я вычеркнула их из своей жизни, а когда одумалась, стало поздно и теперь уже они отвернулись от меня. Да, шестнадцатилетний подросток без друзей - это страшная сила, но я с ней справлялась на ура!
        Сейчас мне необходимо было сосредоточиться на экзаменах, но заставить себя - оказалось слишком сложно. Я не могу сказать, что совсем ничего не делала, наоборот, я пыталась, да вот информация отказывалась поселиться в моей рассеянной голове.
        Сегодня первый письменный контроль по математике, и я с решительным видом заняла свое место в классе. Моя бывшая лучшая подруга сейчас общалась с моим вечным врагом, девушкой, которая ещё с младшей школы пыталась испортить мне жизнь, понимая, что я составляю неплохую конкуренцию её популярности, а теперь и стараться особо не надо было. Меня и так почти никто не замечал.
        - Как день прошёл? - услышала я позади робкий голос Саманты.
        Сэм - это, возможно, самый безобидный человек в мире, за что её и бьют вечно. Ну, не в прямом смысле, конечно, но пользуются ею изрядно. Она, в свою очередь, делает вид, что этого не замечает, но как не заметить столь скотское обращение, которое проявляет большинство учеников в отношениях с ней. Так или иначе, она одна говорила со мной, и я была рада этому. Раз меня не принимают бывшие друзья, значит, они не достойны ими оставаться!
        - Да так, как и позавчера, - хмыкнула я, поворачиваясь к ней. - А у тебя что новенького?
        - Родители решили летом отправиться путешествовать и хотят взять меня с собой, - как-то не очень радостно произнесла Саманта столь чудесную новость.
        - А чего тогда такая хмурая?
        - Просто, - замялась Сэм, - я думала, мы могли провести лето вместе. Ну, понимаешь, как подруги.
        Саманта покраснела и опустила глаза, у неё никогда не было настоящих друзей, а тут я со своей проблемой подвернулась и стала отличным вариантом завязать крепкую дружбу. Мне это льстило, но я не очень-то была уверенна, что нуждалась в дружбе как таковой вообще. Общение мне было необходимо, но крепкая дружба - это ведь совсем иная вещь. Так или иначе, обижать чувства Саманты я не собиралась и, улыбнувшись, произнесла:
        - Успеем мы ещё наговориться, а время с родителями нужно ценить.
        - Значит, ты не отказываешься со мной дружить? - снова неуверенно поинтересовалась девушка.
        - Да нет, - покачала головой я и снова улыбнулась. - Нужно же хоть кому-то научить тебя вести себя твёрже с такими ненормальными, как наши любимые одноклассники.
        Саманта искренне улыбнулась мне в ответ и уверенно кивнула в одобрение. Контрольная оказалась очень сложной, и я почти сдалась, как вдруг почувствовала толчок в спину и попыталась незаметно повернуться, что, к слову, у меня получилось на отлично. Саманта сунула мне сложенный в три раза лист и вмиг наклонилась над своей работой. Повернувшись обратно, я неохотно развернула лист и удивилась увиденному: все ответы были у меня в руках.
        После окончания урока, я сдала работу и подождала Сэм у выхода. Мы вместе вышли из школы и направились по домам. Оказалось, что мы жили в одном районе, а значит, теперь будем ходить домой вместе. На улице был теплый весенний день, но недавний проливной дождь остудил жар солнца, и дышать стало намного легче.
        - Спасибо, - тихо произнесла я, не смея взглянуть Сэм в глаза. - Я бы без тебя не справилась.
        - Да не за что тут благодарить, - улыбнулась Саманта. - Я впервые помогла человеку, которому стоит помочь.
        - Ничего себе, - воскликнула я и уставилась на Сэм. - Я впервые слышу столь уничижительные слова с твоих уст, детка! Поздравляю!
        Саманта залилась громким смехом, который захватил и меня. Дойдя до развилки, на которой нам необходимо было расстаться, я по-дружески обняла Сэм и пожелала ей хорошего дня. Она же, в свою очередь, предложила встретиться завтра здесь же и вместе пойти в школу.
        - Хорошо, - согласилась я и, помахав ей на прощание, отправилась вверх по улице, домой.
        Отца не было, впрочем, я и не надеялась его застать. Готовиться к экзаменам мне не хотелось и я начала тихо бродить по пустому дому, не находя достойного занятия. Зашла в комнату отца, там всё было по-прежнему, как при маме. Все наши фотографии стояли на прежнем месте, отец так и не тронул ничего после её смерти. Он также как и я не мог забыть того горя, вот только признаться в этом ему было сложно.
        Все мамины вещи сложены в отдельный шкаф. Там было всё, кроме некоторой одежды, которую мы сдали для вторичного использования. Там стояли её любимые книги, металлические статуэтки, которые она сама изготовляла, но потом прятала, потому что они её не устраивали. Она часто говорила, что потеряла талант, но я в это никогда не верила. Так или иначе, я достала книгу сказок, которые мама всегда читала мне в детстве на ночь, и уселась на отцовскую кровать. Но, не успев её даже раскрыть, заметила лист, торчащий где - то из средины книги.
        - Неужто папа её тоже читает? - я подумала, что лист был закладкой.
        Открыв книгу, я поняла, что ошиблась. Это был конверт, с моим именем.
        - Мамин почерк, - обрадовалась я. - Но конверта раньше здесь не было.
        Это удивило очень сильно. Кроме отца конверт никто не мог сюда положить, но тогда почему он раньше его мне не отдал? Я открыла конверт и принялась читать письмо:
        «Моя милая, Эли, я бы очень хотела быть сейчас рядышком с тобой, но не уверена, что этот день когда-нибудь настанет. Сейчас ты маленькая, через некоторое время меня не будет с тобой рядом. Я хочу извиниться, но другого выхода у меня не было.
        В свое время я обязана была уйти из отчего дома, только чтобы сохранить тебя и твоего отца, пожертвовав при этом своей жизнью. Не держи на меня зла, Эли!
        Это письмо я пишу, чтобы не просто извиниться, у меня будет к тебе одно важное поручение. Пожалуйста, милая, вернись к истокам, домой и займи моё место. Тебя там ожидает обитель и твои верные подданные. Если ты согласишься, ты спасёшь всех, включая свою семью. Но, если ты не вернёшься, всё уйдёт в небытие и наш род прекратит свое существование.
        Запомни, Эли, всё зависит от твоего решения. Прими его правильно, не ошибись!»
        - Что за бред? - удивилась я. - Что ещё за подданные? Что за выбор? Ничего не понимаю!
        Я ещё раз пробежалась глазами по тексту, но понимание так и не посетило меня. Просмотрела остальные книги, но ничего похожего не нашла, и вместо того, чтобы продолжить поиски подсказок, снова прочла письмо.
        - Разве мамин дом не тут? - удивилась я снова.
        Мама никогда не говорила откуда она родом, так куда я должна возвращаться? Что-то здесь было не так!
        Отец вернулся поздно вечером, но я всё же дождалась его и первое, что я сказала ему, это требование объяснить, что всё это означало. Он сел и спокойно прочел письмо, но вместо того, чтобы рассказать всё, он пожал плечами и сказал, что никогда раньше конверта не видел.
        - Если ты не видел, тогда кто положил его в книгу сказок? - допытывалась я, а отец всё продолжал пожимать плечами. - Кто, если не ты?
        - Может, мама положила до того, как… - он осёкся…
        Я знала, ему воспоминания давались слишком сложно, но оставить всё это под вопросом было необдуманно.
        - Я постоянно листаю эту книгу, пап, и раньше письма там не было, - привела довод я. - И, к тому же, оно выглядит слишком странно, тебе не кажется?
        - Может это шутка? - предположил отец.
        - Если шутка, то очень злая, - рявкнула я. - Но мы снова возвращаемся к вопросу, кто эту шутку придумал и подстроил?
        Вопрос повис в воздухе, и, казалось, дать ответ на него никто был не в силах. Я широко открытыми глазами смотрела на отца. Он же отвёл взгляд и, видимо, сосредоточенно думал о чём-то.
        - Пап, - позвала я и отец обратил на меня внимание. - Где жили мы до этого?
        Мой вопрос взволновал отца, и он открыто занервничал, но я всё же хотела добиться своего.
        - Зачем тебе это? - вдруг осведомился отец, что окончательно вывело меня из себя.
        - Пап, ты издеваешься? Я хочу знать! Но ты, а теперь и мама, скрываете от меня всё. Каждый раз, когда я пыталась хоть что-то узнать о своих дедушке и бабушке, она уходила от ответа. А теперь это, - потрясла я письмом у отца перед глазами. - Что вы от меня скрываете?
        - Я не знаю, что именно у них случилось, но знаю лишь одно, - тихо ответил отец, - они прогнали её, точнее нас. Мы ушли и поклялись никогда туда не возвращаться…
        - И не рассказывать мне, - закончила я обиженным голосом. - А что же теперь?
        - Что ты имеешь в виду? - не понял отец.
        - В письме ясно сказано вернуться, - пояснила я то, что казалось очевидным.
        - А вдруг это всё же шутка и ты зря паникуешь?
        - А вдруг всё совсем наоборот?
        Снова молчание окутало комнату, и на этот раз я не решалась его нарушить. Молча мы просидели несколько минут, и вдруг отец предложил то, чего я от него не ожидала:
        - Хочешь, лето мы проведем в доме твоей матери?
        - Что? - удивилась я, но внутри всё кричало от одобрения. - То есть, мы поедем туда?
        - Да, Эльза, мы отправимся в дом твоей матери, и, надеюсь, узнаем, что именно произошло у твоей мамы с её родителями.
        В тот вечер отец рассказал мне, где именно находится дом маминых родителей и как туда добраться.
        - Всегда хотела побывать в Шотландии, - улыбнулась я, предвкушая перемену местности. - Я познакомлюсь с дедушкой и бабушкой?
        Это, конечно же, глупый вопрос, но я была уж слишком возбуждена, представляя лето перемен. И, если честно, я даже чуть забыла о письме. Теперь мне просто хотелось поехать туда и провести лето в прекрасном горном городке.
        Глава 2. Первая встреча
        Последние недели учёбы были для меня невыносимы. Я уже готовилась к отъезду и даже собрала вещи первой необходимости. Под этим я подразумеваю книги, одежду и, конечно же, мой плеер с любимыми песнями.
        Всё свое свободное время я проводила с Самантой, обговаривая предстоящие нам путешествия и предполагая возможные приключения. Когда я рассказала о своей поездке с отцом, Сэм очень обрадовалась, что улучшило и моё настроение.
        - Это неплохой шанс для тебя и отца снова стать ближе друг другу, - с улыбкой произнесла она. - Тем более, что вас соединяет тайна твоей матери, а совместное дело, как говорится, всегда сближает.
        - Знаю, - кивнула я и добавила, - и поэтому я так жду эту поездку. К тому же, это прекрасная возможность исследовать новые местности.
        Да, я, определенно, была этому рада. И, определенно, хотела съездить на родину мамы!
        Как только экзамены были сданы и меня благополучно перевели на следующий уровень моего образования, пришло время уезжать. Я попрощалась с Самантой, и как ни странно, в тот миг поняла, что дружба мне всё-таки была нужна, и очень приятно осознавать, что у меня уже был такой хороший и верный друг, как Сэм. Мы пообещали писать так часто, как только сможем, поэтому с собой я взяла ещё и ноутбук.
        Наконец, заняв место в самолете, почувствовала волнение, но спокойствие отца меня поддерживало и дало терпение дождаться конца путешествия. К дому дедушки и бабушки мы добирались на такси, и всё время в дороге я представляла возможные варианты моего знакомства с родственниками, которых на самом деле хотела видеть в своей жизни. Отец, в свою очередь, постоянно молчал и не смотрел на меня. Для него это, возможно, было в тысячу раз волнительней, чем для меня. Его уж точно обвинят во всех грехах вселенной, но я поклялась себе, что не брошу отца ни на минуту и буду его защищать. Звучало самонадеянно!
        Но случилось совсем не так, как мы ожидали. Мало того, что нас никто не встретил, создавалось впечатление, что в этом огромнейшем не то замке, не то крепости, не было ни единой живой души. Заплатив таксисту, мы направились к жилищу. Каждый свой шаг я делала очень осторожно, так как почти не видела, куда и на что именно я наступала. Дело в том, что все прилегающие земли, поля, леса и горы были устланы густым туманом, который стелился по земле. Таксист отказывался сюда ехать, и теперь мы отчетливо понимали, в чем именно дело.
        - Впервые такое вижу, - изумленно произнесла я, смотря на отца, который тоже не был безразличен к происходящему. - Что это?
        - Вероятно, туман, - глупо ответил отец, направляясь вперед такими же неуверенными шагами.
        Подойдя к замку поближе, я изумленно открыла рот. В жизни не видела ничего прекрасней! Конечно, я бывала в замках и даже очень прекрасных, но этот отличался от всех тем, что хранил некую тайну, которая манила меня и приглашала принять участие в игре, партия, которой разыгрывается уже на протяжении многих лет. Здесь были две башни, два корпуса, стены которых обвиты зелёными растениями, надёжно скрывающими оправу. Окна непроницаемы, а значит, шторы были задернуты.
        - Ни звука, - прошептала я, всё ещё изумленно. - Почему так, пап?
        Отец лишь в недоумении покачал головой и направился ко входу в дом. Дверь была незаперта, а значит, там кто-то мог быть. Это оказалось очередной ошибкой, дом был пуст. Вместе мы занесли наши вещи внутрь и оставили у входа. Вместо знакомства с родными мне предстояло знакомство с опустевшим имением.
        - Ты куда, пап? - испугавшись потеряться в этом огромном замке, спросила я. - Подожди, я с тобой.
        Мы вместе стали осматривать комнату за комнатой. Они мало чем отличались: пустынные, пыльные, мебель укрыта простынями, в некоторых местах стены начали осыпаться, потолок почернел от старости, и к тому же, во всём доме не было ни одного источника света, ни одной свечи или подсвечника, не говоря уже о таком понятии, как электричество.
        - Ну и что это? Как здесь жить? - потребовала я мгновенного ответа. - Может, ещё не поздно снять номер в гостинице?
        - Что? - потерянно спросил отец, он тоже не ожидал такого поворота событий.
        - Может, мы ошиблись адресом? - предположила я, но отец отрицательно покачал головой.
        - Это то же место, я точно помню. Я знаю… - он умолк и спустя мгновение я поняла почему.
        Мы стояли в гостиной, или тронной зале перед огромной картиной, на которой была изображена девушка с ярко-рыжими волосами цвета огня, сплетёнными в косу, в ярком красно-золотом одеянии и диадемой на лбу. Мне показалось, что даже глаза вот-вот заискрятся.
        - Пап, - сообразила я, кого именно видела перед собой, сравнив изображение с фотографией в комнате отца в Лондоне. - Это же…
        - Мама, - шепотом ответил он, а я изумленно продолжала смотреть на девушку. - Это твоя мама, Эльза.
        - Она выглядит по-королевски, - наконец произнесла я, отрываясь от маминых глаз. - Она что - голубых кровей?
        Если взять во внимание дворец родителей, то мысль о дворянском происхождении была не так уж и глупа.
        - Насколько я знаю - нет, но…
        Этот портрет ошарашил нас обоих, но, кто знает, может это просто очередной образ для картины. Успокоив себя этими словами, я направилась дальше осматривать замок своих предков.
        - Видимо, дедуля с бабулей были довольно богатыми, - заключила я, осматривая мебель восемнадцатого столетия. - Антиквариат!
        - Где же все?
        Да, этот вопрос интересовал и меня, но едва ли нам удастся узнать ответ сегодня, уже близилась ночь. Желудок ныл, голова не соображала, организм клонило в сон. Пройдясь по имению, мы обнаружили небольшую комнатку с двумя кроватями, столом, большим шкафом, а самое главное - замок работал и мы могли почувствовать себя в некоторой безопасности. Перенеся вещи в комнату, мы заперли дверь и предались крепкому сну. Завтра день обещал быть интересным.

* * *
        Утром я проснулась от непонятного шума. Открыв глаза, я увидела огромного орла, который смотрел на меня словно человек и, время от времени, стучал клювом по стеклу. Я медленно встала и подошла к окну, всё это время не отводя взгляда от птицы за ним.
        - Такое ощущение, что ты и впрямь на меня смотришь, - прошептала я, и орел взглянул мне в глаза, будто только что услышал мои слова. - Ты меня понимаешь?
        Но на этот раз птица улетела, не оставив даже намека, как она здесь оказалась. Я смотрела ей вслед, но следа-то как раз и не осталось.
        Открыв окно, я удивилась чрезмерно свежему воздуху, который тут же потревожил мои легкие. Спустя мгновение всё стало на свои места и дышать сделалось легко.
        - Уже встала, - услышала я голос отца, вошедшего в комнату с подносом, на котором было свежее молоко, хлеб и варенье.
        - Где ты всё это достал? - спросила я и, не дожидаясь ответа, принялась жевать. - Кого ограбил?
        - Тут рядом небольшой городок, - с улыбкой произнес отец. - В нем рынок есть, вот там я всё и купил.
        - Я тебя обожаю, - еда казалась в миллион раз вкуснее, чем когда-либо. - Никогда не ела ничего лучше!
        Всё это время, пока я завтракала, отец как-то грустно вздыхал и отводил взгляд. Он что-то узнал, и я тоже пожелала узнать об этом.
        - Что-то не так?
        - Да, я тут, - неуверенным голосом начал отец. - Я расспросил жителей о хозяевах этого имения и…
        - Что ты пытаешься сказать? - я начала волноваться.
        - Я поговорил с продавцом в лавке, и оказалось, что он хорошо знаком с ними.
        - И что? - не успокаивалась я.
        - Твоих бабушки и дедушки уже вот шесть лет как нет в живых, - почти шепотом произнес отец. - Он сказал, что перед смертью они очень хотели увидеть свою дочь и внучку, но никто из города не имел даже понятия, где нас искать, и…
        - Они так и не увидели нас, - закончила я. Внутри всё кипело от обиды. - Но почему мама никогда меня не привозила сюда? Неужели они были столь плохими, что мне нельзя было провести с ними и дня?
        - Видимо, у неё были на то причины, - снова пожал плечами отец и тут же отвёл взгляд.
        - Я не верю, что ты ничего об этом не знаешь…
        - Я знаю лишь то, что у них был громкий спор, и мама решила забрать тебя и вместе переехать в другую часть страны. Вот и всё.
        Ответ звучал правдоподобно, и у меня не было причин сомневаться в его честности. Глубоко вздохнув, я задала вопрос, ответ на который надеялась узнать со временем сама:
        - Какими они были?
        - Я помню их сдержанными и гордыми, - ответил отец. - Они никогда не проявляли чувств, даже в отношениях с Рори.
        Мне странно было слышать, что родители не относились к дочери тепло, как того, по мне, заслуживала мама.
        - Так, значит, нам надо будет уехать? - ответ казался очевидным, но отец в очередной раз удивил меня.
        - Почему же, разве тебе здесь не нравится?
        - Нет, нравится, конечно, но ведь дом-то не наш и…
        - Я бы так не сказал, - с доброй, легкой улыбкой произнес отец в ответ.
        - Откуда у них этот замок? - задала я очередной вопрос. - Это что, наследное имение?
        - Я спросил у лавочника об этом доме, и он подтвердил, что дом стал пустынным и ждал возвращения хозяйки, - объявил отец, и у меня настало прозрение.
        - Значит, этот дом наш?
        - Твой, - подтвердил отец. - Он был мамин, а теперь твой.
        Я не представляла себя владелицей такого имения, но всё же он стал моим и я чувствовала что-то новое и непредотвратимое, что-то должно было в скором времени произойти, и я уж никак не могла повлиять на исход этого будущего действия.
        После завтрака мы приняли решение привести наш замок, наш новый дом в порядок, и я с удовольствием приступила к работе.
        - Нам самим тут вовек не справиться, - прохныкала я после трех часов усердного труда. - Это невозможно!
        - Ну, не всё же сразу, - с сочувственной улыбкой ответил отец и продолжил работу. - Всё по очереди, и вскоре мы уберем каждый сантиметр.
        Это меня не очень обрадовало, не так давно я заметила красивый лес недалеко от дома, и всё во мне возжелало побывать там и посмотреть на чудесную листву.
        - Пап, можно мне сходить в лес? - не видела я смысла медлить с просьбой.
        - Что? - занервничал мой благодетель. - Ты же совершенно не знаешь здешней местности, поэтому…
        - Неужели ты забыл, что твоя дочь лучше всех ориентируется в диких условиях, - изобразив обиду, пробурчала я, и отец сразу же смягчился.
        - Ну, я не знаю…
        - Пап, всё будет хорошо, к тому же я обещаю далеко не заходить.
        Победа, отец был убежден, и уже спустя полчаса я направилась к лесу неподалеку нашего нового дома. Туман так и не пропал и продолжал стелиться по земле, не давая абсолютно никакой возможности увидеть хоть что-то под ногами.
        Я шла очень аккуратно, обдумывая каждый свой шаг. Но что удивило меня больше всего, это тот факт, что в самом лесу тумана не было! Первый шаг между старинными деревьями, и туман тут же пропал, но появилось иное чудо - с деревьев опадала листва.
        - Как такое возможно? - удивилась я, не отрывая взгляда от зелёных листочков, которые опадали на землю. - Сейчас же лето!
        Я наклонилась и взяла листья в руки, но, к моему огромному сожалению, они были сухими, хотя и зелёными и тут же испепелились на моей ладони.
        - Это же нелогично, - всё не прекращала удивляться я. - Листья не могут опадать летом.
        Собравшись с духом и подавив страх неизвестности, я зашагала дальше, в глубь леса. Я слышала, как сухие листья хрустели под ногами, слышала, как ветер срывал зелёную листву и заставлял падать на землю без единого шанса на невредимость. Внезапно меня окутал тот же свежайший воздух, который я почувствовала впервые в доме, открыв окно. Этот воздух достиг легких и как будто обжог их, но спустя несколько минут всё закончилось и я начала нормально дышать.
        - Здесь точно что-то не так, - согласилась я с предчувствием, которое меня никогда не обманывало.
        Несмотря на это, я зашагала дальше. Ветер становился всё холоднее, и я то и дело потирала руки, чтобы хоть как-то согреться.
        - Что это ещё такое? - удивилась я очередному экспонату чудо-леса.
        На расстоянии мне показалось, что перед моими глазами предстало старинное дерево, облитое красными цветами, но с каждым шагом, который я делала этому экспонату навстречу, моё мнение кардинально менялось.
        - Дерево? - ещё больше удивилась я, если такое было возможно. - Красное дерево?
        Как бы я хотела принять его за осеннее дерево с листвой, которая вот-вот должна была осыпаться, но ведь это тоже было странным в жаркое время года. Так или иначе, это было самое настоящее красное дерево, с кроваво-красными листьями, которые тоже опадали без видимых на то причин.
        Я подошла к нему и руки неосознанно потянулись к веткам и листьям, которые будто звали меня и желали обнять.
        - Что ты ещё надумала? - чья-то крепкая рука оттащила меня от ствола дерева, которое успело обжечь мне запястье. - Тебе не рассказывали, что бродить по чужой территории противозаконно?
        Я повернулась к напавшему лицом и изумилась тому, кого увидела перед собой. Даже не ему, а тому, как этот нападающий выглядел. У него были светло-русые, я бы даже сказала почти белые взлохмаченные волосы, светло-серые, водяные глаза, прямой нос, серьга в ухе, а вот одежде его я, пожалуй, удивлялась больше всего! Его рубашка, или пиджак, или что ещё это могло быть, полностью скрывало его шею, сам же воротник был обвязан перьями. Рукавов у этой странной рубашки не было и таким образом мне удалось разглядеть неплохую мускулатуру юнца. На спине красовался серебряный меч.
        - Простите, но это вы вторгаетесь на мою территорию, - я специально выделила это слово и увидела мгновенное изменение в лице парня.
        - Ты владелица имения, - кивнул он в сторону моего замка.
        - Собственной персоной, - наигранно произнесла я, торжественно наклоняя голову в знак почтения.
        - Пожалуй, мне пора удалиться, - сказав это, он исчез так, что я даже заметить не успела как и куда, но вместо него я услышала иной, мужской голос из глубины леса.
        - Кто здесь шумит?! - громыхал голос новоприбывшего.
        Я не знала, что именно мне делать, убегать или стоять на месте, кричать или молчать, но пока я обо всём этом думала, мужчина всё-таки меня нагнал.
        - Что вы здесь делаете, юная леди? - проревел он с негодованием.
        - Да я просто, - я не могла говорить нормально, когда такой человек, как этот, смотрел на меня с гневом.
        - Здесь нельзя находиться посторонним! - предупредил он. - Вы сейчас же должны уйти!
        - Но я здесь живу, - объяснила я, что у меня не совсем получилось. - То есть, не совсем здесь, а в замке поблизости.
        Вот чего не ожидала, так это поклона от этого человека-горы в ответ, но всё же он последовал и я вмиг застыла на месте. Он изменился в поведении и больше не казался надменным и неприветливым, его черты смягчились и стали лояльными.
        - Мы уже не ожидали вас здесь увидеть, - с жаром в голосе произнес он, снова почтенно преклоняя голову передо мной. - Значит, теперь всё наладится.
        Эта ситуация уже начала меня пугать не на шутку и я отшатнулась от странного незнакомца. Заметив мою реакцию, он попытался меня остановить, но страх взял своё и я бросилась в бега. Не знаю, что придало мне скорости: то ли осознание ненормальности того, что произошло, то ли и правду говорят, что у страха глаза огромные, но так или иначе, незнакомец не догнал меня. Я остановилась только тогда, когда увидела свой новый дом, а значит, лес остался позади!
        Глава 3. Неожиданная находка
        Я почти не спала всю ночь, в моей голове пролетали столь чудовищные идеи и предположения, что мне даже хотелось встать и сбежать домой в ту же секунду. Я так и не рассказала отцу об этом инциденте, он бы точно так и поступил, а возможно просто посчитал, что у его дочери разыгралась невероятная фантазия, или того хуже - она сошла с ума. Да, что-то творилось необъяснимое, и пока я этого боялась. Мне снился этот здоровяк, который кланялся мне, как королеве, своей хозяйке, что было, согласитесь, весьма странно. В этот же сон ворвался парень в странном одеянии и странными водяными глазами, а потом дерево возникло и снова обожгло моё запястье.
        - Запястье, - воскликнула я, надеясь обнаружить его целым, и тогда всё это безумие на самом деле было выдумкой, сном, воображением. - Черт!
        Ожог всё также, как и вчера красовался на моей руке. Я перевернулась и посмотрела в окно, солнце уже поднималось. Отца, как ни странно, уже не было. Эту ночь мы всё ещё спали в одной комнате, но уже вскоре разъедемся по разным. Отец, наконец, починил входную дверь.
        Только сейчас, лежа в кровати, я поняла, что за всё наше, хоть и не долгое, пребывание в этой обители, я ни разу не слышала пения птиц, не считая стука орла в моё окно. Почему тут всё устроено неправильно?
        - Снова туман, - отчаянно произнесла я, встав с постели и выглянув в окно. - Ну, хоть солнце соответствует поре.
        Сегодня мне как никогда захотелось вкусно приготовленной пищи, но, увы, ни я, ни отец не имели возможности приготовить всё, так как до сих пор не могли отыскать кухню в этом доме. Спустя некоторое время я вошла в трапезную и изумилась тому, что предстало перед моими глазами.
        - Вот это папуля дает, - на столе стояло множество еды, да такой, о которой я и помышлять не могла. - Когда же он успел.
        Но тут зашёл отец и его шок, реакция в целом, подсказали мне, что я ошибалась на его счёт. Он похлопал меня по плечу и поблагодарил за такие старания, но я-то точно этого не готовила.
        - Это не я, - пробормотала в ответ на благодарность отца. - Нет, честно, не я!
        - Ну, а кто ещё? Здесь больше никого нет, - отец принял мои слова за шутку.
        - Пап, - уже серьёзней начала я, - я только что проснулась, когда, по-твоему, я бы успела всё это сделать?
        Отец задумался, но всё ещё не был окончательно убежден. Он подошёл к столу и наклонился, принюхиваясь к каждому блюду, вроде искал подсказки или проверял пищу на съедобность.
        - Горячая, - выдал он, в глазах непонимание. - Что за шутки?
        Я тоже подошла к столу, но проходя мимо окна, боковым зрением заметила движение и застыла на месте.
        - Не может этого быть, - изумилась я, смотря в окно. - Пап, ты только посмотри!
        Отец подошёл ко мне. Теперь и на его лице застыло откровенное изумление. Несколько людей в довольно странной одежде цвета моих волос приносили еду и складывали её у бокового входа в замок, видимо, там была кухня, которую вот уже несколько дней мы так упорно искали.
        - Кто это? - испуганно спросил отец. - Воры?
        - Если бы это были воры, пап, то думаю, они выносили бы вещи, а не приносили их к нам, - ответила я не без иронии. - Я знаю одного из них.
        Да, я, определенно, знала одного из незнакомцев. Именно он вчера кланялся мне, как мессии, который пришёл их спасти. Ещё несколько долгих минут я смотрела на них, потом же пришла их очередь глазеть на меня и поочередно кланяться.
        - Пап, - тихо шепнула я, - они меня пугают.
        - Ага, - глупо бросил отец, направляясь к входной двери.
        Очутившись на улице, он тут же начал разговор с незнакомцами, но, увы, я ничего не расслышала, так как струсила подходить к обожавшим меня фанатам. Спустя несколько долгих минут, отец вернулся и принес с собой неожиданную весть, эти люди хотят работать на нас безвозмездно, как работали до этого на дедушку и бабушку.
        - Ты же конечно им отказал, - уверенно констатировала я.
        - Но ведь это они всё приготовили и еду принесли, я не мог отвергнуть их желание, - пожав плечами, ответил отец и сел за стол. - Поешь, Эльза, тебе вмиг полегчает.
        - Но…
        - Эльза, еда стынет, не упрямься, - прервал меня отец и жестом указал на моё место.
        Эти странные люди начали работать в нашем доме. Я всё пыталась не попадать им на глаза, но то ли я не умела прятаться, то ли они всегда знали, где меня искать, но, то и дело мы натыкались друг на друга. Они кланялись и представлялись, что я находила странным, особенно поклон. Так или иначе, я узнала их имена, и теперь мне стало легко обращаться к ним. На кухне работали четыре женщины с невероятно похожими именами: Торея, Стея, Рея и Лея. Сад приводили в порядок трое мужчин и один из них - тот мускулистый незнакомец, который кланялся мне в лесу. Каждый раз, когда я проходила мимо, он искренне улыбался мне и желал хорошего дня. Его звали Рок и это имя говорило само за себя. В замке же убирались несколько десятков девушек, которые справлялись со своей работой настолько быстро, что я и глазом не успевала моргнуть, как всё в комнатах уже сияло непревзойденной чистотой.
        В свою очередь я подружилась с одной из девушек, которую звали Ранисией. Главной её чертой была говорливость и энергичность. Я в жизни не видела настолько подвижного человека, как она! Иногда это утомляло, не скрою, но в целом девушка составила неплохую замену Сэм.
        Однажды утром я снова наткнулась на Ранисию и на протяжении нескольких часов мы болтали о здешнем городе и тех странностях, которые я успела подметить. Она рассказала, что люди в городе совсем не нуждаются в высших технологиях, и что им есть чем себя занять, но рассказать об одежде, которую они носили в замке, и о том, чем именно все люди тут занимались, она пока отказалась. Я попыталась выяснить эту тайну, но вместо ответа девушка собрала инструменты и продолжила уборку.
        - Что за странное место? - эта двусмысленная ситуация, в которой мы с отцом оказались, начала выводить меня из себя.
        Не зная чем себя занять, я отправилась изучать замок, так как и трети всего так и не успела осмотреть.
        - Тут я ещё не была, - с искренне довольным лицом обрадовалась очередной находке.
        Дверь, на которую я вдруг наткнулась, вела в восточную башню замка. Я медленным шагом взобралась по лестнице, всё ожидая наткнуться на паутину или что похуже, но всё было абсолютно чистым и аккуратным. Наконец, я добралась до самой башни и, конечно, она тоже была в полной чистоте. Башня напоминала некую комнату отдыха с антикварным диваном и креслами, красивым ковром и двумя небольшими окнами, которые и были единственным источником света.
        - Всегда мечтала иметь секретную комнату, - обрадовалась я, но тут же одумалась. - Правда, тот, кто здесь убирал, таковой её вряд ли считает.
        Спустя несколько мгновений я открыла окно и впустила в свою новую комнату свежий ветер и солнечное тепло. Мне уже нравилось это место и неважно, что кто-то знал о нём. Я села на диван и глубоко вздохнула, но не успела и несколько секунд провести в тишине, как заметила необычайно маленькую дверь цвета моих волос с привлекательной необычной ручкой.
        - Так вот какие сейфы были в древние времена, - хмыкнула я, подходя к дверце. - А я-то думала…
        Я дернула за ручку и, как ни странно, она поддалась. Внутри этого странного сейфа была небольшая шкатулка и, что бы вы думали, снова цвета моих волос. Не думая ни минуты, я вытащила её и позволила себе заглянуть внутрь.
        - Вот это находка, - воскликнула я, обнаружив внутри ту самую диадему, которую видела на картине моей матери. - Тут она ещё чудесней!
        Что же мне ещё оставалось делать, как не примерить её, вот и напялила диадему себе на лоб, как это делала мама на картине.
        - Что за черт! - взмолилась я, почувствовав первые всплески боли. - Как эту штуку снять?
        Но было уже слишком поздно, всё моё тело пылало от боли и невыносимого огня, который пронзил всё моё естество. Я корчилась, пыталась содрать диадему, но она будто вросла в кожу, и, казалось, оставался лишь один единственный вариант - вырвать её живьем.
        - Господи, как же это снять, оно меня просто убивает! - молила я пустоту, которая окружала меня в этой комнате. - Я сейчас сгорю!
        Внезапно я снова почувствовала колючий свежий воздух, который, если быть честной, даже немного потушил то внутреннее пламя, которое разгоралось внутри меня с большой силой, но вскоре всё возобновилось, и я снова принялась кричать от боли.
        - Успокойся, - услышала знакомый мне голос, - дай огню проникнуть в тебя.
        Проникнуть в меня? По-моему, этот голос чересчур многого от меня ожидал! Я повернулась на голос пришедшего и тут же узнала в нем парня, спасшего меня от красного дерева.
        - Ты думаешь, о чем просишь? - сквозь боль ожогов просипела я. - Ты хоть знаешь, как это чертовски больно?
        - Ну, уж точно не больнее мучений на костре, - с кривой улыбкой поддернул он меня и придержал мои руки, чтобы я ни в коем случае не пыталась содрать диадему. - Подожди, дай ему освоиться.
        - Да что ты… - вдруг огонь прекратил меня жечь, а вместо этого начал приятно согревать всё тело. Боль исчезла.
        - Вот теперь можешь и снять диадему, - подмигнул незнакомец, усаживаясь в одно из кресел. - Огонь теперь в тебе.
        Я медленно поднесла руку ко лбу и попыталась стянуть диадему, она тут же поддалась моему порыву. Поднеся её к глазам, я начала внимательно её рассматривать. Это был венок литого серебра с изогнутыми листьями и ярко-красными камнями, он был идеален, как по мне.
        - Что это было? - обратилась я к парню, который сейчас выглядел вполне нормально, как для простого человека, одежда была нормальной, если я вообще знала, что это слово означает.
        - Но ведь ты же знаешь, - произнес он, посчитав меня при этом, наверное, ненормальной или что-то вроде того. - Ты же знаешь, зачем натянула эту диадему, не так ли?
        Вот теперь началось, пожалуй, самое интересное. Так как я сделала это из чистого интереса, виновато взглянула на парня, у которого в этот момент глаза на лоб полезли от осознания моей глупости.
        - Если не знала, зачем тогда это сделала! - крикнул он, подымаясь и хватая меня за руку. - Ты понимаешь, что назад дороги у тебя теперь нет?!
        - Какой ещё дороги? - чуть не рыдая от неожиданного крика, пропищала я. - Что всё это значит?
        - Ты четвёртая составная Истока, - поражённо бросил он мне в лицо, будто не веря своим словам. - Поверить не могу, что ты - это она! Ты же глупая девчонка!
        - Перестань орать! - теперь уже я не выдержала и, вырвав руку, направилась к креслу. - Я никакая не составная, я вообще тут проездом.
        - Колдовская сила! - ругнулся парень, не отрывая взгляда от моих глаз, которые в это время полыхали пламенем. - Да хоть пролётом! Ты замкнула круг, ты последняя пропавшая составная!
        Я смотрела на него, он на меня и медленно до меня начало доходить, что этот парень совсем не шутил и на самом деле имел в виду то, что сейчас произносил вслух.
        - Прошу, - взмолилась я, - объясни всё нормально, иначе я совсем с ума сойду!
        Глубоко вздохнув и помолчав ещё несколько секунд, парень подошёл к окну и, смотря куда - то вдаль, начал повествование:
        - Я думаю, тебе известен тот факт, что с возникновением мира, возникла, как последствие, и Всемирная Магия, - произнес он. - У истока этой магии стояли четыре великих начала: земля, вода, воздух и огонь. Всё в мире людей случалось и случается исключительно благодаря их магии.
        Пока я даже не предполагала к чему он клонит, но чувствовала, что моя скромная персона вот-вот будет упомянута.
        - Эти четыре начала, как я уже сказал, составляли Исток Всемирного Колдовства, они его оберегали и использовали по назначению. Но, несмотря на всё их могущество и значимость, они не вечны, - продолжал парень, повернувшись ко мне лицом. - Таким образом, магия каждого из начал передавалась или генетическим путем от матери к дочери, от отца к сыну, или же от одного мага к другому при необходимости. Также существует третий вариант - насильственный. Чтобы получить полную власть Истока, нужно убить его, только тогда браслеты или же диадема отдадут полную силу Истока. В обратном случае маг получает лишь её малую часть.
        - Это значит, - вставила я догадку, но одним жестом руки он заставил меня умолкнуть.
        - Каждое магическое начало отвечает за свою часть света: Земля - восток, Вода - юг, Ветер - запад и, наконец, Огонь - север. Но магия не заканчивается только ими, у каждого из начал есть чародеи, за которых они в ответе, и благодаря которым равновесие держится как в мире людей, так и в мире магии.
        Вот только после этих слов парня я начала понимать, что происходило со мной эти последние дни.
        - Значит, все эти люди в красной одежде, которые не упускают ни единого шанса преклониться предо мной…
        - Маги, за которых ты отвечаешь, - кивнул он и добавил, - теперь отвечаешь!
        - Разве такое на самом деле возможно? - удивилась я, боясь поверить в слова парня, а потом обнаружить собственное сумасшествие.
        - Такое уже существует, - подтвердил парень с серыми, почти прозрачными глазами. - Ты только что впустила в себя Огонь!
        - Но ведь я не нарочно!
        - Теперь это не имеет значения, - покачал головой парень. - Увы, дороги назад нет.
        - Я же абсолютно ничего не смыслю в магии, - чуть не плача от горечи своей судьбы, пропищала я. - Какой из меня маг, да ещё и предводитель?
        - Значит, придется научиться, - пожал плечами парень. - Все учатся. Магами рождаются, но магии нужно учиться, иначе, как ей пользоваться? А если откажешься, так они без тебя не выживут!
        - Но ведь справлялись же до сих пор?..
        Я запнулась, осознав лишь в тот миг, кем была моя мать и возможно бабушка, с которой мне так и не довелось познакомиться. Так вот почему мама была против моего общения с ней, она просто желала для меня жизни простого человека или тут была другая причина?
        - Да, но как ты сама убедилась, в лесу осталось лишь одно красное дерево, хотя раньше лес пылал ими, и то единственное, что осталось, норовит испить энергию любого живого существа, у которого хватает глупости попасть в его объятия, - ответил парень, и это точно был камень в мой огород. - Твои маги гибнут без твоей энергии! Маг, олицетворяющий одно из начал, воплощает чистейшую энергию и подпитывает ею своих чародеев. Твои маги тебя заждались.
        Я вспомнила поклоны всех этих странных людей, работающих в моём замке, их радость в глазах и надежду в сердце, и приняла своё предназначение.
        - Правда, они ещё не подозревают о твоей явной бездарности, - хмыкнул парень и отвернулся. - Они будут разочарованы.
        - А тебе-то, какая разница? - с подозрением спросила я, рассматривая его не красную одежду. - Ты совершенно на них не похож!
        - Ну, не всем же падать пред тобой на колени и превозносить твою персону, - ещё более иронично бросил парень в ответ. - Уж увольте!
        - Кто ты? - не успокаивалась я.
        Теперь же парень медленно перевел на меня взгляд и быстро произнес в ответ:
        - Я здесь, чтобы помочь тебе, но об этом пока рано. Сначала учись магии, она тебе вскоре пригодится, а потом поговорим обо всём остальном.
        Лишь на секунду опустив голову, я потеряла его из виду. А подняв её, чтобы задать очередной вопрос, заметила, что парня уже не было в комнате.
        Глава 4. Азы магии
        - Учись магии, - буркнула я в который раз себе под нос. - Как это сделать?
        Я не раз вспоминала рассказ этого незнакомца, хотя какой уже он мне незнакомец? После того разговора я ещё долго просидела в башне, надеясь, что кто-то дёрнет меня за руку и скажет, что я заснула, но, увы, всё было наяву и мне пора было эту правду принять.
        - Я маг, а может - ведьма? - искала я определение самой себе. - Кто знает, как они себя называют.
        В моей комнате было тихо, всё ещё было утро и почти все ещё спали, кроме меня, конечно.
        - И угораздило же меня натянуть эту диадему, чего мне не сиделось? - я открыто сердилась на себя, на то, что всегда находила проблемы и сама же от них страдала.
        Мне нужно было с кем-то поговорить и совсем кстати я вспомнила о ноутбуке, который так удачно захватила с собой. Открыв его, попыталась проверить свою электронную почту на наличие писем от Сэм, но компьютер выдал ошибку и я окончательно упала духом.
        - Ну, конечно, - рыкнула я, закрывая крышку и откладывая ноутбук в сторону. - Кто бы сомневался, что здесь будет покрытие!
        Как же теперь мне было связаться с Самантой и рассказать о тех странностях, которые не прекращали со мной происходить? В момент моего отчаянья в комнату ворвалась Ранисия и принялась падать передо мной на колени и благодарить за что-то, чего я не понимала.
        - Прекрати, - произнесла я, спрыгивая с кровати. - Что вы все заладили, словно Бога перед собой видите! Меня это уже начинает доставать!
        - Я прекращу, - залепетала девушка, подымаясь с пола. - Только не злитесь! Теперь мы спасены!
        Это заставило меня насторожиться и удивлённо взглянуть на девушку, у которой глаза просто искрились красным пламенем.
        - О чем ты? - поинтересовалась я, подозревая, что не только одна я была в курсе своего нового статуса.
        - Вы наш предводитель, наш огонь! - воскликнула девушка, почти танцуя. - Все маги празднуют ваше появление! Сегодня на нас снизошло благословение!
        Знали бы вы, какое бездарное и неумелое это благословение, вы бы так не радовались! Да, я тут же почувствовала вину за свое неумение, но как было ей об этом сказать? Как мне было признаться?
        - Но как вы узнали? - я сразу же заподозрила того, кто поведал мне правду, однако Ранисия развеяла мои подозрения.
        - А вы выгляните в окно! - предложила она, подталкивая меня к нему. - Ничего странного не замечаете?
        - Туман, - пораженно выдавила я. - Он исчез!
        Да, туман, закрывающий землю от глаз каждого прохожего, исчез, и я прекрасно видела зеленую траву и цветы, которыми была устлана земля.
        - Я и не знала, что здесь озеро есть, - только сейчас, когда туман исчез, я могла видеть неописуемо сказочное озеро неподалеку от замка. - Оно прекрасно!
        Оно и вправду было чудесным. Несмотря на то, что его берега были несколько скалисты, озеро звало в свои объятия. Вода была прозрачной и переливалась разнообразными оттенками ярких красок. Я даже могла увидеть дно и его жителей! Мне захотелось окунуться и провести там очень много времени.
        - Как же без озера, оно ведь ваша сила, вода придает силу всем четырем началам и у каждого есть свое озеро энергии, - произнесла Ранисия то, что я должна была знать и поэтому слова её прозвучали удивлённо. - Вижу, вы уже хотите искупаться!
        Если бы она знала, чего я хотела, наверное, посчитала бы меня не от мира сего, но чего уже жалеть, как сказал тот парень, пути назад нет и надо привыкать к такой повседневности.
        - Да, просто зовет, - улыбнулась я, но улыбка вышла немного неискренней и Ранисия это заметила.
        - Что-то не так? - поинтересовалась она, - Вы выглядите…
        - Ты обязана мне помочь! - я просто выкрикнула это, не желая врать.
        Не могу объяснить почему, но я ей доверяла. В ней было что-то родное, она казалась мне давно знакомой. Возможно, это уже было последствие принятой на себя ответственности за этих магов, но, так или иначе, я решила рассказать ей правду.
        - Я не умею колдовать, - произнесла я, не отводя от неё глаз.
        Ранисия, казалось, сейчас бросит в меня что-то от гнева и разочарования, и тут я даже начала жалеть о сказанном, но вместо этого она глубоко вздохнула и присела на ближайший стул.
        - Вы это серьёзно? - растерянно спросила она, подымая на меня глаза.
        Я кивнула и тоже села на край кровати. Я не знала, как мне действовать дальше, но в тот момент была готова на всё, чтобы её вера в меня не пропала и она не возненавидела меня.
        - Послушай, - тихо начала я. - Я готова учиться и всё что скажешь, только молю, помоги мне!
        Сначала Ранисия ничего не ответила. Она встала и подошла к окну и, взглянув на улицу, на сад, озеро и довольных рабочих, которые пели, работая, произнесла:
        - Я не могу забрать у них надежду…
        - Прости, - ни к селу, ни к городу вставила я, снова чувствуя свою вину. - Я не хотела, чтобы всё так вышло.
        - Выходит, ваша мать вам ничего о нас не рассказывала? - повернувшись ко мне, спросила девушка. - Вы не знали о своем предназначении?
        - До последнего её письма я вообще не знала, кто мои дедушка и бабушка и где они жили, а о магии вообще узнала лишь вчера!
        - Вы нашли диадему.
        - Прошу, не обращайся ко мне на «вы», я такая же как ты, а теперь даже хуже!
        - Не говорите… не говори так, - с легкой улыбкой на губах произнесла Ранисия. - Ты - Огненное Начало, правда, без осознания собственной силы. Это ничего не меняет.
        - Но как же я могу поднять эти земли и подпитывать вас энергией, не зная как её добывать и как держать равновесие с другими началами? - удивилась я.
        - А говорила, что ничего не знаешь, - веселее произнесла Ранисия. - Всё же некие познания в этой области у тебя имеются.
        - Да, - я решила не упоминать того, кто посвятил меня во все детали, которых всё же было мало, чтобы не вдаваться во все подробности его биографии, которую я толком и сама не знала. - Но у меня столько вопросов и столькому мне надо научиться, я даже понятия не имею, как это можно сделать!
        - Кое-что и я смогу тебе рассказать, но применение магии на высшем уровне, которым ты должна владеть, не в моих силах, - объяснила юная колдунья и тут же добавила. - Но то, что я умею, сможешь и ты!
        - Я глупая, наверное, - улыбнулась я, и услышала смех Ранисии. - Я думала, ты в меня запустишь чем-то, узнав о моей бездарности.
        - Что ты, даже и думать так брось, - отмахнулась девушка, вставая со стула. - Если туман пропал и листья с деревьев перестали падать - это уже знак, что ты на своем месте, а магия - дело наживное! Пойдем!
        Она схватила меня за руку и потащила вниз, к выходу.
        - Нам нужно прогуляться, ни к чему остальным об этом знать, там и поговорим обо всём, о чем захочешь, - произнесла Ранисия и, осмотрев мои волосы, быстро добавила. - А вот волосы зря отрезала, дело бы пошло намного быстрее!
        Вот и первый вопрос, который я собралась задать, как только мы придём туда, куда она меня тащила. Сколько же можно о них говорить?!
        Мы направились в лес, но по пути я заметила, что то ли мы пошли другим путем, то ли сам лес изменился, но всё стало иным.
        - Мы в другом лесу? - спросила я и услышала тихий смех Ранисии.
        - Да нет, всё в том же, просто он стал изменяться и всё благодаря тебе. Теперь понимаешь, что ты не совсем бездарность!
        - Смешно, - хмыкнула я на её слова, но на самом деле, мне нравилось с ней разговаривать. - Здесь раньше вся земля была устлана опавшими зелёными листьями.
        - Ты открыла озеро и вода снова начала прибывать к ним, поэтому они оживают и скоро станут красными, как это дерево! - снова улыбнулась Ранисия, указывая на то самое красное дерево, которое обожгло меня.
        - Я обожглась о него в прошлый раз, - решила проинформировать её я. - Лучше к нему не подходить!
        - Чушь, - отмахнулась Ранисия, подходя к дереву, и притрагиваясь к нему ладонью. - Почувствуй, как оно оживает!
        - Но…
        - Теперь оно безобидно, ведь ты стала колдуньей, его началом, а значит и его покровителем, - убеждала она меня и, в конце концов, ей это удалось.
        Подойдя к этому чудо-дереву, я положила ладонь туда же, где только что отдыхала рука колдуньи и вмиг почувствовала пульсацию под корой, оно дышало, а не задыхалось, как в прошлый раз.
        - Чувствуешь? - решила убедиться Ранисия, опасаясь, что и этого я не могла ощущать.
        Я кивнула в ответ, наслаждаясь своим воздействием на живность этого леса.
        - Вот и славно, - одобрила Ранисия, садясь под деревом. - Теперь спрашивай, по возможности объясню.
        Вот и пришло время для первого, заготовленного заранее вопроса, которым я и воспользовалась:
        - Почему ты вспомнила о моих волосах, что плохого в том, что они у меня недлинные?
        - Ты что, - удивилась Ранисия, но вспомнив о моём незнании, тут же исправилась. - Волосы - это поток энергии Начала, которое ты представляешь. Твое начало - Огонь, а благодаря волосам цвета пламени ты бы легко могла обновлять силы, не обращаясь к озеру, оно не всегда рядом.
        - Причем же здесь длина?
        - Всё очень просто, чем длиннее волосы, тем больше запас твоей энергии и силы, - просто ответила Ранисия. - Но пока ты научишься владеть магией, надеюсь, волосы отрастут!
        - Спасибо за веру в меня! - иронично бросила я колдунье, присаживаясь рядом.
        - Извини, - почувствовала вину девушка.
        - Да, ничего.
        - Следующий вопрос? - предложила Ранисия и этим заставила меня задуматься.
        Я долго перебирала в голове все возможные варианты вопросов, но в этот миг в мои мысли ворвалась лиса, которая, пробегая неподалеку, остановилась и теперь не отводила от меня глаз.
        - Что это с ней? - удивилась я.
        - Увидела сородича, - хихикнула Ранисия, толкнув меня игриво в бок. - Ты, можно сказать, такая же как и она!
        - Это из-за цвета волос?
        - Да, нет, - возразила колдунья. - Ты ведь тоже лиса при превращении.
        - А? - глупо переспросила я, прокрутив в голове сцену с оборотнями, неужели и я так превращаться стану?
        - Снова, извиняюсь, всё никак не запомню, что ты мало знаешь, - искренне произнесла девушка и начала объяснение. - Дело в том, что каждое Начало может существовать в трех формах: человека, мага и зверя.
        - Ну, с человеком понятно, а форма мага это как? - поинтересовалась я.
        - Но ведь ты же надевала диадему, разве не видела? - удивлённо переспросила Ранисия и я оживленно закачала головой. - Но почему?
        - Не знаю, - снова глупо ответила я. - Не до того было. Жгло сильно.
        - Ну да ладно, увидишь ещё!
        - А зверь…
        - Лиса, - быстро кивнула колдунья на зверя, который не отводя взгляд смотрел исключительно на меня. - Это хорошо, так как в любой момент ты можешь превратиться в лису и ввести любого в заблуждение, или получить то, что магу недоступно.
        - А магу что-то недоступно? - поинтересовалась я, но Ранисия не ответила, не желая лишать меня права познать это самой.
        Я перевела взгляд на животное перед моими глазами: это рыжее, небольшое и с виду хитрое, но внутри верное создание не отрывало своего взгляда от меня. Я протянула руку, и она тут же подошла, чтобы я погладила её и тем самым дала понять, кто был перед ней.
        - Я правда смогу принять её форму? - поинтересовалась я и мгновенно почувствовала огонь в собственных глазах.
        - Да, сможешь, но боюсь этому я тебя научить не смогу, - сожалея, ответила колдунья. - Это лишь тебе и остальным началам под силу.
        - Но ведь всему остальному сможешь?
        - И это боюсь мне не под силу, - покачала головой девушка. - В отличие от меня ты должна уметь и знать намного больше, и для этого тебе необходим настоящий учитель, а не рядовой маг, изучивший азы магии!
        - А такой имеется? - удивилась я и, увидев смех в глазах Ранисии, тут же исправилась. - Я имею в виду, он не откажется мне помочь?
        - Ему, как и нам, необходима твоя магия и сила, - тихо ответила колдунья. - Думаю, он даже будет рад помочь! Давно ему не приходилось поработать серьёзно.
        Мы замолчали на некоторое время. Я обдумывала следующий вопрос, но задать мне его не пришлось.
        - Ты же знаешь, что хода назад нет? - почти шепотом произнесла Ранисия, заставляя меня подумать. - Ты навсегда останешься воплощением огня.
        - Разве это плохо? - удивилась я.
        - Для нас это просто отлично, но вот твоя земная, человеческая жизнь, не знающая магии, закончилась в тот миг, когда ты надела диадему и впустила в себя огонь.
        - Говоря, что жизнь земная закончилась, ты имеешь в виду, что я просто буду знать о вашем существовании и там? - решила уточнить я.
        - Я имею в виду, что ты должна оставаться здесь и питаться энергией огня, если хочешь жить, - довольно серьезным тоном произнесла Ранисия и привела меня в растерянность.
        - А если решу жить там? - на всякий случай уточнила я, и ответ меня не порадовал.
        - С тобой случится то же, что и с твоей матерью.
        В тот миг я думала, что мир начал вращаться в миллион раз быстрее и стал сплошной каруселью в моём сознании. Что эта колдунья пыталась мне сказать? Неужели мама умерла не от простой болезни?
        - Да, Эльза, - кивнула девушка, прочитав тот крик, пролетевший в моей голове. - Любой маг, неважно начало ли он представляет, или просто подопечный, покинув владения своего светила, не может прожить в мире более пятнадцати лет без постоянного прилива энергии и сил. Он без сомнения, рано или поздно, угаснет!
        - Мама умерла…
        - Забрав тебя и скрывшись в неизвестном направлении, Рори не оставила себе шанса выжить, - кивнула Ранисия. - Она знала на что шла, и поэтому я спросила, готова ли ты принять такую жизнь?
        Я замолчала и уставилась вдаль. Лиса всё продолжала отдыхать у меня на руках, и время от времени терлась о мою ладонь, хотя я прекратила её гладить.
        Я не была готова это принять, я это точно знала. Но у меня нет выбора сейчас, да и потом не будет!
        Глава 5. Уроки Рани
        - С чего начнём? - со сдавленным смехом поинтересовалась я, заметив как настраивала себя Ранисия. - Или мы уже начали?
        Колдунья взглянула на меня с возмущённым видом и одним жестом попросила надеть диадему. Кивнув в ответ, я быстро натянула её на лоб, представляя как глупо в тот момент выглядела.
        - Ничего себе! - воскликнула девушка, взирая на меня с изумлением в широко открытых глазах. - Я такого ещё не видела!
        - О чем ты?
        Я начала осматривать себя с ног до головы и сама чуть не споткнулась от удивления. Я была иной, совсем иной! Одежда, в которой я пришла в этот день в лес, исчезла, а вместо неё появилось странное, непонятное одеяние!
        - Как это? - воскликнув, обратилась я к Ранисии, а она в тот момент уже прыгала и хлопала в ладоши от радости за меня.
        - Ты просто чудесна, ты точно справишься!
        - Но как эта одежда мне поможет? - Глупо было предполагать, что вещи могли придать мне умения и мозги.
        - Ты не понимаешь, - энергично замотала головой Ранисия, обходя меня и рассматривая ближе. - Ты выглядишь не так, как предыдущие начала, Эльза! У всех остальных девушек, которые получили силу, были платья, а цвет их лишь походил на красный, а у тебя…
        - Пылающий красный, - закончила я, и глупо добавила, - и у меня брюки?
        - Вот об этом я и говорю, - кивнула Ранисия. - Это означает, что силой ты не уступаешь мужскому роду, а, может, и победить сможешь!
        - Да ты что, я же…
        И тут я заметила неимоверной красоты меч на моём поясе. Он был украшен ярко-красными топазами, которые переливались на солнце и заставляли восхищаться ими снова и снова!
        - Я должна уметь этим…
        - Да, должна неплохо им упражняться, - хихикнула Ранисия и снова прихлопнула в ладоши. - Я не могу отвести от тебя глаз, Эльза.
        - Называй меня Эли, хорошо, - я никогда не любила полные имена и пыталась всем знакомым сократить имена так, как только было возможно.
        - Тогда меня называй Рани, все так меня кличут.
        - Вот бы взглянуть на себя в полный рост, - я пожалела, что в лесах не бывает зеркал.
        - Не вопрос, - пожала плечами Рани и, вытянув руку, произнесла: - Assisto speculum!
        В один миг передо мной появилось огромное зеркало и я могла увидеть себя и удивиться такому одеянию. Я поразилась его странности, но обрадовалась, как эти странные вещи шли мне. Диадема придавала женственности, сверкая красным топазом посредине, брюки, которые на ощупь были стальными, а на вид как будто простая мягкая ткань, окутали мои ноги, словно ещё одна кожа, и помимо них на коленях были латунные наколенники, что было, по-моему, довольно осмотрительно. Обувь была отменной: длинные сапоги на низкой подошве с голенью до колен, сливающиеся с наколенниками. Верхнюю часть составляла такого же цвета рубашка без рукавов, которая на ощупь была как непробиваемая скала, но на вид мягкой. Высокий воротник полностью скрывал шею и полукругом спускался на плечи и грудь, таким образом создавая очередную защиту. Верхнюю и нижнюю части одежды соединял широкий кожаный пояс, на котором и находился меч. На локтях также была латунная защита, а на руках - перчатки без пальцев.
        - Вот так прикид, - расплылась я в улыбке. - А я и впрямь ничего!
        - Я же говорила, - снова хихикнула Рани. - Теперь понимаешь, чем отличаешься от остальных?
        Вспомнились картины в замке и девушки изображенные на них, где одним из начал была и моя мама.
        - Я немного посовременней, да? - вопросительно бросила я.
        - И это тоже, но они не выглядели настолько воинственно, как ты, - вдруг голос Ранисии стал серьёзней. - Это неспроста, Эли. Огонь пытается тебе что-то сказать.
        Нет, она не омрачит столь прекрасный, по моему мнению, день своими подозрениями. А может, это я так подействовала на огонь, может, у меня на самом деле необъяснимая сила! Это не имело значения в тот момент, я не собиралась тогда задумываться о сказанном колдуньей. Зря!
        - Может, начнем пользоваться магией, - предложила я, желая поменять тему разговора. - Вдруг у меня получится?
        Ранисия ещё несколько секунд поразмышляла, но вскоре мы начали первый урок применения легкой магии. Тут, конечно, я перегнула палку, так как мне эта магия уж никак не показалась легкой. Вызвать подобное зеркало, которое удалось сотворить Рани, у меня получилось только с пятой попытки. Зеркало появилось, но отражение в нём, увы, было ужасно искривленным, а само стекло треснутым посредине.
        - Что за наказание? - отчаялась я этому невезению. - Почему так? Ты же говоришь я сильнее всех!
        - Это не обязательно означает, что для проявления силы тебе не нужно ничего делать, - пожала плечами Ранисия и улыбнулась своему искривленному изображению в моём зеркале. - Нужно больше работать, больше и усердней.
        - Может, попробуем что-то иное, вдруг получится? - оживилась я, но взглянув на обеспокоенное лицо колдуньи, снова надулась. - Нам пора, да?
        - Не так нам, как мне, - легко улыбнувшись, произнесла Ранисия и добавила. - Мне работать нужно.
        - Так ты на меня работаешь…
        Ранисия поняла, что я хотела сказать и оживленно закачала головой:
        - Мы же не хотим говорить всем, чем тут собственно занимаемся?
        - Нет, - согласилась я.
        - Вот и нужно пустить пыль в глаза, а то догадаются, - ещё раз улыбнулась девушка и направилась к дому. - Ты, конечно, можешь и дальше упражняться.
        - Больше и усердней? - повторила я её слова.
        - Именно!
        Идея и впрямь была неплохой: даже если опозорюсь, никто при этом присутствовать не будет. Я кивнула в знак согласия и колдунья ушла. Я возобновила в памяти заклинание и, протянув руку, громко произнесла: Аssisto speculum. Чего и следовало ожидать, зеркало не появилось.
        - Да что это такое? - ругнулась я и проорала во всё горло - Аssisto speculum!
        На этот раз оно всё-таки появилось, но снова с трещиной посредине. Правда, это не было самым странным. Стоя перед ним, и всматриваясь в отражение, я увидела не себя, а двух мужчин, лица которых мне всё не удавалось рассмотреть из-за искривления. Они ругались, сражались и… один из них победил!
        Свежий ветер ударил по легким, и я сразу забыла о том, о чем ещё недавно лихорадочно размышляла.
        - Вижу, ты совсем неумеха, - с кривой улыбкой и открытой насмешкой произнес голос за моей спиной. - Творить предметы, одно из легких заданий, а ты и его нормально выполнить не можешь.
        Ну куда же без этого грубияна, возомнил о себе невесть что, вот и строит босса и умельца на все руки!
        - Это дело времени, - буркнула я и повернулась к нему лицом. - Сам же говорил, что магии учатся, вот я и учусь.
        - Ну и сколько же времени потребовалось, чтобы сотворить это чудо магии?
        - Неважно, главное - сотворила! - снова грубо ответила я и повернулась лицом к своему зеркалу.
        Конечно же в нём уже никого не было и винить во всём я собиралась только этого юнца.
        - Чего ты тут околачиваешься вечно? - обвинительно начала я. - Думала, у магов много дел, помимо подслушивания и подглядывания.
        - Не бери на себя слишком много, - кивнул он и снова мило улыбнулся. - Я и не думал за тобой шпионить. Но помочь, как ни странно, могу.
        - И чем же, если не секрет? - Уж больно довольным он выглядел.
        - Судя по твоей экипировке, ты воин огня, а значит, боевые искусства должны быть в наличии.
        - А разве не все Начала - воины? - удивилась я и ответ прочла в его глазах. - Только мужчины, да?
        - Да, - довольно кивнул он и продолжил. - Тебе, каким-то образом удалось невозможное.
        - Да ладно, - отмахнулась я, подумав, что сейчас последует очередная шутка мага. - Проку от этой одежды маловато!
        Не знаю почему, но парню мои слова не очень понравились, он то и дело угрюмо и осуждающе посматривал на меня.
        - Я бы не советовал тебе так легкомысленно ко всему относиться, Эльза, - наконец произнес он. - Из четырех светил лишь две девушки.
        - Кто же моя компаньонка? - невесть почему, но эта информация меня обрадовала.
        - Это Земля, но вы разные и не думаю, что ты можешь звать её компаньонкой, - отрицательно закивал головой маг. - Она носитель энергии, но не воин…
        - Я окончательно запуталась.
        Много информации, но ни одна её частица не кольнула моего сознания. Какая разница между носителем и воином? И хорошо это или плохо? Стоит ли мне быть воином? Этот маг должен всё объяснить.
        - Всё просто, - продолжил он. - Носитель подпитывает свою часть, отдает магию людям и гармонично смотрится в четвёрке, в которой обязаны быть два носителя и два воина.
        - И носители, конечно, девушки, - догадалась я.
        - Определенно!
        - Но…
        - Ты-то всё и нарушила, судя по твоему виду, но, увы, не по умению, - снова вернулись мы к стадии легкой грубости. - Теперь равновесие нарушено, и кто знает, к добру это или же на беду.
        - Ясно, - глубоко вдохнув, произнесла я. - И что теперь?
        Парень обошёл меня и стал перед зеркалом с трещиной. Протянув руку вперед, он уверенно произнес:
        - Еmendo!
        Зеркало приняло нормальный, цельный вид, никакого искажения и в помине не было.
        - Теперь мы будем учиться по-настоящему, - наконец ответил он на мой вопрос.
        Сегодня маг снова был в нормальной земной мальчишеской одежде, но это не мешало ему казаться таким же таинственным и опасным. Он вытянул руку вперед и уверенно произнес:
        - Сoncipio arma!
        В руках у него возник тот серебряный меч с красивой гравировкой на рукоятке. Сначала мне всё это казалось простой шуткой, но как только маг принял позицию, которая предупреждала о будущем нападении, я заволновалась.
        - Что ты надумал? - испугалась я, отступая. - Я не умею даже держать меч, не то чтобы драться!
        - Я же сказал, будем учиться!
        - Но…
        - Доставай меч и повторяй за мной, - перебил маг мою несостоявшуюся речь. - Ну же!
        Немного неуклюжим движением я достала своё оружие и попробовала повторить то, что делал парень, но снова всё выходило слишком неуклюже, что то и дело выводило его из себя.
        Он показывал движение за движением и ждал, что я в точности до малейшей детали повторю всё, но я никогда до этого не держала оружие в руках. Чего он ждал?
        Спустя полчаса он предложил отработать все движения в паре, и мне ничего не оставалось, как согласиться, надеясь, что каким-то чудом мне удастся устоять.
        - Не медли, - бросил он, показывая мне то, что должна была выполнить я. - Действуй мгновенно, а то оглянуться не успеешь, как голову снесут!
        - Мне никто не… - попыталась произнести я во время удара, что и стало роковой ошибкой.
        Маг выбил меч из моих рук и, не удержавшись на ногах, я упала на траву и не решалась встать. Моё поражение окончательно разозлило парня. Он со всей силы вонзил свой меч в землю и принялся ходить вперед и назад, пытаясь успокоиться.
        - Прости, - не понимая зачем, прошептала я. - Я исправлюсь.
        Увы, парень отказывался говорить ещё несколько долгих секунд, но потом последовала его тихая, как всегда уверенная речь:
        - Хуже всего, если для тебя это забавная игра, так как любой неосмотрительный шаг с твоей стороны может стать последним. Это не шутка, Эльза!
        Последняя фраза была произнесена на повышенных тонах, я же - отреагировала на неё с улыбкой.
        - Прости, но мне сложно воспринимать всё всерьез, - пожала я плечами. - Всё происходящее кажется ничем иным, как сном.
        - Это совершенно никого не интересует! - пуще прежнего взревел маг. - Думаешь, эти маги обрадуются, увидев предводителя вроде тебя?..
        - Они уже рады, - огрызнулась я.
        - Просто не знают, кто им достался, - ответил маг на мой выпад. - Не начинай тут причитать о несправедливости, ты понятия не имеешь что это такое! Ты Огонь, вот и соответствуй!
        - Что ты…
        - Вставай! - резко перебил он меня, и потянул за руку. - Не стоит попусту терять время.
        - Да что ты себе позволяешь?! - мой крик, наверное, пробудил всё живое в радиусе километра, но мне было абсолютно всё равно. - Это я не имею понятия о несправедливости?! Честно?! Да перед тобой, парень, ходячая несправедливость!
        В тот момент вся злость и обида, которая накопилась во мне за это столь короткое время, начала выходить наружу с неимоверной скоростью. Маг, не ожидая такой моей реакции, просто стоял и удивлённо наблюдал за этим восхитительным шоу. Я всё продолжала кричать и с каждым следующим всплеском эмоций, ощущала пылающий костер внутри, который от этого лишь разгорался и оживал.
        - Думаю, не стоит напоминать, что до вчерашнего дня я понятия не имела о прошлом своей матери, а теперь и о своем настоящем, - продолжала я. - Любой на моем месте с ума бы уже давно сошёл, но нет, я обязана думать и отвечать за тысячи незнакомых мне магов и людей, питать всех энергией, биться и спасаться, и ещё миллион вещей, о которых я, наверняка, пока не знаю!
        Маг молчал и продолжал смотреть на меня, не отрывая любопытных глаз. Как ни странно, злости и раздражения в нём уже не было.
        - Но вот интересный вопрос, зачем мне всё это? - снова нет ответа. - Я всего лишь школьница. Я не воин и тем более - не отвратительный маг! Вы все ошиблись!
        Произнеся это, я бросила на парня ещё один быстрый взгляд и направилась к дому. Злость внутри даже и не думала утихать.
        - Стой, - рука мага сжала мой локоть. - Произнеси заклинание!
        - Что?! - не поняла я.
        - Давай!
        - Аssisto speculum! - Грубо, пытаясь любым способом отделаться от мага, крикнула я.
        Не передать то удивление, которое появилось на моём лице при виде того, что я наколдовала. На моих глазах возникло невероятно красивое зеркало в золотой оправе и с красными топазами на отделке. Трещины уже не было!
        Я смотрела на своё неискаженное отражение несколько долгих мгновений, не понимая, почему сейчас у меня всё вышло и откуда маг знал что выйдет.
        - Огонь меркнет и угасает, если его не подпитывать, - тихо шепнул он и отпустил мою руку. - Что и требовалось доказать, ты умеешь, но не хочешь!
        - Но как же это?!
        - Отнесись к этому серьезно и целеустремлённо, думай лишь о результате, и твои умения будут соответствовать твоему внешнему виду, - тут маг окинул меня взглядом и добавил: - который, если быть честным, просто отменный!
        Ну и зачем нужно было заливаться краской? Так или иначе, его слова мне польстили, чего я от него уж никак не ожидала.
        - Магия зависит от меня, это понятно, - продолжила я. - Но драться она мне не поможет.
        - В некоторых случаях поможет, но не во всех, - согласился маг. - Поэтому, если ты не против, в этом тебе помогу я.
        Конечно же я не против. Было бы странно, если бы я отказалась от занятия с магом, который становился мне всё более интересным.
        - Вот и отлично, - кивнул он в ответ. - Тогда завтра в это же время я буду тебя здесь ждать.
        Я безмолвно согласилась, и парень тут же исчез, не сказав даже слов прощания. Мне, в свою очередь, предстояло долгое обдумывание всего, что произошло и того, что с этим всем теперь делать.
        Глава 6. Учитель магии
        Как ни странно, самым сложным для меня оказалось не использование магии, а признание в этом отцу. Так или иначе, он бы узнал об этом, так чего было тянуть?
        Мы сидели в моей комнате и вот уже несколько минут просто молчали. Отец, казалось, был ошеломлён и потерян. Держу пари, что он заподозрил меня в сумасшествии, но как только я продемонстрировала то немногое, что умела, он сразу же поник.
        - И давно ты знаешь? - тихо поинтересовался отец.
        - Вот уже два дня, пап, - попыталась я успокоить его. - Тут нечего бояться. Это наследственное и, знаешь, мама тоже такой была.
        Я намеренно скрыла тот факт, что именно от этой магии и глупых правил она и умерла. Это бы убило отца, он бы не позволил мне продолжать заниматься магией, чего теперь я желала.
        - Рори? - удивился отец. - Она была такой же?
        - Я сама недавно узнала, и все эти люди прислуживают именно потому, что я заняла её место, пап, - попыталась я выдавить улыбку, но отца это не подбодрило. - Я - Огонь, то есть воплощение его!
        - В это можно верить? - как-то испуганно спросил отец, при этом уставился на меня, боясь даже вздохнуть. - Я хочу сказать, что в это поверить не могу.
        - Я понимаю, и не жду от тебя понимания и принятия всего этого, но я хотела, чтобы ты знал, - кивнула я и уставилась на дверь, в которой только что появилась Ранисия.
        - Можно? - робко поинтересовалась она, увидев наши серьёзные лица.
        - Да, Рани, проходи, - я взяла её за руку и подвела к отцу. - Пап, это Рани, моя… подруга.
        Колдунья покраснела до кончиков ушей, как будто ещё никто не называл её подругой. Отец тем временем оживился и подал ей руку в знак приветствия.
        - Джек Стэнли, - произнес он, считая, что девушка не знала его имени. - Очень рад, что у Эльзы уже появились тут друзья.
        - Я рада больше, - пролепетала Рани и дернула меня за руку, намекая на то, что нам пора идти.
        - Ну, тогда… - отец совсем потерялся, он смутно понимал, что происходило вокруг. - Поговорим позже, Эльза.
        Я кивнула в ответ, и отец ушёл, неосознанно громко хлопнув дверью. Я перевела взгляд на Ранисию и улыбнулась ей.
        - Ты всё-таки решилась? - поинтересовалась колдунья. - Ну и как?
        - Сама видела, он растерян и совсем поник, - ответила я. - Его можно понять, такое принять сложно.
        - Я, если честно, весьма удивлена твоему спокойствию, - улыбнувшись, произнесла Рани. - Ты ведь тоже два дня назад о магии знала исключительно благодаря сказкам, но так или иначе быстро сообразила, что к чему.
        - Вот и я о том же! - обрадовавшись поддержке колдуньи, выкрикнула я. - Я ему тоже так сказала, а он…
        - Ты это об отце говоришь?
        И вот только сейчас я поняла, как сглупила, рассказав колдунье больше, чем того требовалось. Но с другой-то стороны, почему я обязана была молчать о скромной персоне того парня, который мне был совсем незнаком, который рвался помочь, хотя и непонятно почему. Почему мне надо было молчать о его участии, если только я сама так хотела. Скорее всего так и было, поэтому и по другим личным причинам я всё же решила умолчать о маге и его помощи, пока не решу, что это правильно.
        - Да, конечно, об отце, - выдержав порядочную паузу, наконец ответила я. - Но давай о другом. Я вот о чём хотела спросить.
        Колдунья сразу поддалась моему настроению и вмиг сменила тему беседы.
        - Вчера, когда я тренировалась, - продолжила я. - произошёл один интересный случай.
        - Что именно? - Я увидела волнение в глазах Ранисии.
        - Да ничего особенного, просто во время всех предыдущих попыток произвести зеркало, у меня материализовалось искажённое, мутное, а то и вовсе треснутое зеркало. Но во время последнего раза, хорошенько разозлившись на себя и свою глупость, я наколдовала превосходное, в золотой оправе и с красными рубинами, зеркало.
        Ранисия запрыгала от радости и довольно улыбнулась.
        - Я так рада, Эли, так рада, - всё не прекращала пищать колдунья. - Ты сама разбудила свой огонь. Слава Богу, я уж думала, это не произойдет никогда!
        - А можно подоступней и без криков? - попросила я.
        - Прости, - исправилась девушка. - Знаешь, часто говорят «нужно поддать жару в костер». Вот как раз ты это и сделала.
        - Поддать жару?
        - Ну, разбудить тот огонь, который ты впустила, - всё пыталась объяснить Ранисия. - Сделав это, ты освобождаешь и свою магию.
        - Значит, всего-навсего мне нужно было на себя разозлиться? - предположила я, но увидела неуверенность в глазах Рани.
        - Не обязательно. У каждого по-разному, - покачала головой колдунья. - кто-то сам освобождает, а некоторым началам помогают это сделать, вот только я ни разу этого не видела.
        - Почему же ты раньше мне об этом не сказала? - я в миллион раз охотней узнала бы это от неё, чем от того зануды. - Я уверена, что сразу бы исполнила заклинание правильно.
        - Эли, я ведь не знала, как именно это сделать, - растерянно развела руки она. - Как я уже сказала, у каждого это случается по-разному, и ты не представляешь, как я рада, что ты сама его пробудила!
        Я о себе это сказать не могла. И не могла известить её о маге, а врать мне не хотелось. Так или иначе, я сознательно промолчала.
        - Кстати, твоя вспыльчивость очень даже неплохое качество для огня, - проинформировала колдунья. - Правда, иногда её лучше сдерживать, может ослепить, и утратишь трезвость мышления.
        - Я очень постараюсь, чтобы этого ни в коем случае не произошло, - пообещала я и взглянула на часы. - Может пора уже идти?
        Ранисия с готовностью кивнула и первой покинула комнату. Мы шли довольно быстро, постоянно оборачиваясь, чтобы ни в коем случае не вызвать интереса остальных магов. Шли мы долго, обходя озеро, лес и наконец добрались к необычайно миловидному местечку.
        - Я давно не видела такой красоты! - не могла налюбоваться я. - Что это за место?
        - Это Flammeus Floralia, - с улыбкой до ушей, которая вероятней всего была вызвана гордостью за это чудо, произнесла Ранисия. - Огненный цветочный сад!
        Я бы лучше не описала это место: длинные коридорчики из живой изгороди и цветов, богатые клумбы, цветы которых лишь подпитывали воображение, лестницы с плетением зелени на парапетах… А что уж говорить о милых лавочках, которые то тут, то там возникали в цветах, и казались частью всего этого земного волшебства.
        - Невероятно божественно! - воскликнула я, желая остаться тут навсегда. - Не могу поверить, что такая красота на самом деле существует!
        - Это всё дело рук Мастера, - указала Рани на сад. - Он создал эту магическую благодать.
        - Он здесь живет? - поинтересовалась я.
        - Не совсем так, здесь он работает и учит магов, - объяснила Рани. - Но, думаю, тебя он учить вместе с остальными откажется.
        - За что буду признательна, так как мне не очень хочется показаться беспомощной в глазах своих колдунов, - улыбнулась я и зашагала дальше.
        Спустя несколько минут я вошла в ограждённый дворик, дорожка которого была выложена камнями. По периметру было множество красивых цветов, и не только на клумбах, но и в горшках. Лестница была облита красным цветом, что не могло не радовать. Я остановилась, чтобы задержать чувство, которое обжигало внутри.
        - Я ещё никогда ничего подобного не видела, - обратилась я к колдунье. - Здесь магия сама посещает, неосознанно хочется творить.
        - На это всё и рассчитано, - услышали колдуньи низкий голос пришедшего. - Приветствую вас, Исток Огня!
        Я повернулась на голос и увидела старца, учтиво преклонившего передо мной седую голову. Я посчитала невежливым не ответить ему взаимностью, и вмиг повторила его движение.
        - Учитель, - подбежав к нему, Ранисия тоже изобразила реверанс и обняла за стан. - Давно вас не видела, ужасно соскучилась!
        - Ну-ну, дитя, - похлопав её по спине, улыбнулся Мастер. - Будет тебе. Не так уж давно мы виделись.
        Я молча наблюдала столь нежную сцену и просто не могла нарадоваться такому взаимопониманию, которое возникло между этими колдунами. Наверное, он и впрямь отличный учитель, и превосходная личность, если Ранисия так его уважает.
        Это сильно приободрило меня, так как он мог помочь мне использовать мою, по словам Рани, необъятно сильную магию.
        - Учитель, - начала колдунья, - это Эльза, она, как вы подметили, очередное начало истока.
        - Она сильная, - уверенно произнес Мастер, не сводя с меня глаз. - Я чувствую её силу.
        - Да, она воин, вы можете в это поверить? - Ранисия пылала энергетикой, я же, напротив, снова поникла.
        - Думаю, вы не будете так считать, увидев мои ничтожные познания в магии, - тихо пробурчала я в ответ.
        - Ты научишься её использовать, - улыбнулся Мастер. - А вот потенциал и впрямь невероятно велик.
        Я удивлённо уставилась на него, не понимая, как он мог видеть мой потенциал. Так или иначе, я оставила эти рассуждения на потом.
        - Надень диадему, дитя, - вежливо попросил Мастер.
        Взглянув на Ранисию и увидев одобрение в её глазах, я достала диадему и надела её. Учитель лишь улыбнулся, узнав во мне воина. Он хлопнул Рани по плечу и медленно подошёл ко мне.
        - Не думал, что однажды увижу подобное, - он взял мою руку и пожал её. - Огонь в тебе просто пылает не останавливаясь.
        - Но в чём прок, - возразила я, устав слушать незаслуженную похвалу. - Это лишь костюм, но колдовать я всё равно не умею.
        - Я уже сказал, это не главное. Главное - потенциал внутри тебя, Элизабет.
        Я решила поверить ему на слово. Мастер поблагодарил Ранисию за помощь мне и отправил домой. Мы остались наедине, и я с нетерпением ожидала начала занятия.
        - Для начала предлагаю нам с тобой познакомиться, - спокойно произнес учитель. - Меня зовут Мастер Рубер.
        Я с восхищением смотрела на этого старца, который пылал вежливостью, так как собственно и его мантия. А помимо того был ещё и невероятно приятным человеком. Он излучал доброту, скорее всего неосознанно, но этого хватило, чтобы полностью довериться ему.
        - Элизабет Стэнли, - назвала я полное имя, хотя раньше никогда этого не делала.
        - Вот и познакомились, - улыбнулся учитель, указывая мне на одну из прекрасных лавочек. - Я боюсь времени у нас слишком мало, чтобы глупо его растрачивать, поэтому предлагаю сразу начать первое практическое занятие.
        Я кивнула, опасаясь сболтнуть что-то лишнее. Как по мне, лучше молчать, чем произнести ненужное вслух и показаться глупой.
        - Вот и славно, - кивнул Мастер в ответ. - Стань напротив лавки, дитя.
        Я незамедлительно сделала то, что он приказал. В тот момент я очень сомневалась в удачном завершении предстоящего колдовства, но говорить об опасениях я тоже не стала.
        - Сейчас ты попробуешь исцелить эту часть сада, - вдруг произнес учитель и я тут же удивилась его словам.
        - Но ведь с этой частью всё хорошо, - указала я на место пребывания той самой прекрасной лавки.
        - А теперь?
        На моих глазах цветы начали увядать, лавка стареть, а земля сохнуть. То, что ещё секунду назад было идеалом красоты, померкло и исчезло, а мне предстояло всё это вернуть обратно.
        - Мастер, - начала я, но учитель задал свой вопрос, на который я не могла не ответить.
        - Ты когда-нибудь хотела вернуть что-то так сильно, что готова была приложить все возможные усилия для его возвращения?
        - Да, но…
        - Не нужно лишних вопросов Элизабет, - покачал головой Мастер. - Ты хотела вернуть мать, я прав?
        Я не ответила, но утвердительно кивнула. Мне совсем не хотелось сейчас об этом говорить. Пока я была не готова.
        - Ты скорбишь, скучаешь, - продолжал Мастер. - Вот пусть то желание посетит тебя сейчас, представь, что ты возвращаешь маму. Когда будешь готова, произнеси Еmendatio и увидишь, на что ты девочка способна.
        Я собиралась слишком долго, что даже учитель забеспокоился, но представлять маму, а в итоге не вернуть её было тоже нелегко. Так или иначе, я глубоко вдохнула, вытянула руку вперед и, закрыв глаза, произнесла:
        - Еmendatio!
        - Я знал, что у тебя получится! - с восхищением произнес Мастер. - Ты и вправду воин, Элизабет!
        Открыв глаза, я поразилась увиденному: цветы снова расцвели, зелень окутала обновлённую в своей красе лавку. Всё стало на свои места, и даже немного лучше.
        Остаток времени мы практиковались в этом заклятии, и с каждым разом я приводила окружающую среду в исключительный, идеальный порядок.
        - Прими мои поздравления, Исток, - с искренней улыбкой произнес Мастер. - Теперь тебе подвластно исцеление.
        - Я могу спросить?
        - Прошу, - одобрительно кивнул учитель.
        - Когда я прибыла в замок, - начала я, - тут же отправилась в лес, который примыкал к нему. Там все деревья усохли так, что при каждом прикосновении к листьям они сразу превращались в пепел…
        - Такое происходило и здесь, - грустно произнес учитель, вспомнив прошлое. - Я пытался удерживать сад на уровне выживания, но Исток заменить никто не в силе.
        - И вот поэтому я хотела спросить, - продолжила я. - Зная это заклинание, могу ли я исцелить лес уже сейчас, а не ждать пока он сам исцелится?
        - Можешь, но боюсь, это заберет слишком много энергии у тебя. Пока ты ещё не умеешь накапливать её.
        - Жаль, - грустно улыбнулась я.
        - Ты ещё успеешь попрактиковаться, - похлопал Мастер меня по плечу. - А теперь иди, увидимся завтра в это же время.
        - До свидания, Мастер Рубер.
        - Увидимся, Элизабет.
        Глава 7. Пророчество
        Весь остаток дня я вспоминала урок Мастера, боясь, что ненароком могу забыть то, чему он меня научил. Вернувшись домой, я пересказала всё Рани в подробностях. Она, как прежде, пылала радостью и восхищением, уверенная, что, так или иначе, я стану великой, и они больше не будут страдать от недостатка энергии.
        Вскоре я и сама заметила изменения в поведении магов, в городе все улыбались, в доме царил такой покой и мир, о котором я сама не могла даже подозревать. Мне никогда ещё не было так спокойно и радостно. Проснувшись утром, я всегда смотрела в окно и радость лишь расцветала внутри: зелень, озеро, лес - всё оживало!
        В дверь тихо постучались, в комнату вошла Ранисия с подносом и моим завтраком на нём.
        - Доброе утро, - с яркой и дружеской улыбкой произнесла колдунья, оставляя поднос на столе у окна. - Ты не забыла о своем уроке с Мастером?
        - Нет, - улыбнулась я и принялась за завтрак, - но у меня есть одно незаконченное дело, перед тем, как отправиться на очередное занятие.
        - Я могу узнать, какое? - спросила Рани, опасаясь, что не имела на такие вопросы никакого права.
        - Хочу сходить в лес и попрактиковаться, чтобы не казаться глупой и не выполнить то заклинание неправильно, после того, как учитель произнес его по меньшей мере раз сто.
        Рани лишь улыбнулась и одобрительно кивнула. Выпив кофе с молоком, я, не задумываясь, направилась в лес, туда, где мои силы и их недостатки мог увидеть лишь один человек, которому я по непонятным мне причинам доверяла.
        Понемногу лес начал оживать, но листьям всё ещё было далеко до приобретения красного цвета, они излучали привычную для меня зелень, что здесь было неправильным.
        - Да ничего не случится, если я исцелю одно или два дерева, - успокаивала себя я по пути к месту моей встречи с колдуном. - Думаю, это место вполне подойдёт.
        Я сразу же достала диадему и надела на лоб. Я стала воином и, как ни странно, сама ощутила прилив сил и энергии, которую до этого не понимала. Это послужило стимулом, за которым последовала готовность к действию.
        - Еmendatio, - произнесла я, но, увы, не почувствовала значимых изменений. - В чём дело?
        Сейчас я совершенно не жалела, что решила сначала поупражняться, а лишь потом идти к Мастеру. Что бы он сказал, увидев мой провал? Я глубоко вдохнула и вспомнила слова учителя о желании всё исправить и вернуть деревьям их прежний вид.
        - Еmendatio, - снова произнесла я, желание принести пользу пылало немыслимым пламенем.
        Что-то пошло не так, я это почувствовала уже в следующую минуту. Я желала вернуть огонь лишь одному дереву, но мою энергию начали впитывать все деревья в округе. Я лихорадочно пыталась оторваться, прекратить действие заклинания, но не могла, силы убывали со скоростью света, и я ничего не могла поделать! Я упала на колени, без возможности дышать и ясно мыслить. Всё хорошее во мне умирало, перед глазами пролетала моя короткая жизнь, которую я не хотела терять так скоро.
        - Defensio! - воскликнул кто-то вблизи.
        Я почувствовала облегчение, но оно лишь прекратило мои мучения. Исчезло давление, однако сознание вмиг покинуло меня.
        - Эльза, Эльза, очнись, - я чувствовала прохладу вокруг и легкие похлопывания по щекам. - Открой глаза.
        Я почувствовала приятную легкость и была уверена, что всё ещё жива и дышу, мне стало намного легче, силы потихоньку возвращались.
        - Эльза, - снова произнес голос моё имя.
        - Снова ты, - тихим недовольным голосом ответила я, приоткрыв глаза. - У меня уже создаётся впечатление, что ты здесь живешь.
        - Шутишь, значит, жить будешь.
        Мой знакомый помог мне встать на ноги, и только тут я заметила, где находилась. Мы стояли в воде, в озере, если быть точной. Вот почему мне было так прохладно и приятно. Это было не то озеро у дома, это находилось в лесу, вокруг были высокие деревья и тишина.
        - Вода возвращает силы, - констатировала факт я. - Спасибо.
        - У тебя совсем мозгов нет? - вместо того, чтобы принять мою благодарность, взбунтовал маг. - Как можно быть настолько глупой, или ты подумала, что став Истоком, тебе позволено всё и никаких ограничений?
        - Чего ты бунтуешь? - попыталась собраться с духом я, но слабость всё ещё ощущалась. - Откуда мне было знать, что при исцелении одного дерева, остальные тоже начнут отбирать мою энергию за компанию.
        - Для этого у тебя должны быть мозги, - с тем же недовольным тоном продолжал парень. - Разве не помнишь реакцию дерева на твое прикосновение?
        Я припомнила его неутолимую потребность в энергии и как оно меня приковало к себе, но ведь это не объясняет теперешней реакции леса.
        - Это мне ни о чём не говорит, - пожала плечами я.
        - Эльза, - начал он, пытаясь сдержать гнев. - Исцеляя что-то, ты исправляешь всё, что не в порядке перед тобой, понимаешь? Эти деревья связаны одной проблемой, а значит, являются одним целым.
        - Ты хочешь сказать, что исцелить лишь одно дерево было невозможно?
        - Возможно, но для этого необходимо контролировать свои эмоции и силу, у тебя пока нет таких навыков.
        Я вспомнила занятие с Мастером и поняла, что парень был прав. Тогда я тоже исцеляла часть сада, ту, которую учитель уничтожил.
        - Вот глупость, - ругнулась я, пытаясь освободиться от поддержки мага и направиться к берегу. - Ведь учитель меня так же учил.
        - Учитель? - переспросил парень. - У тебя есть учитель?
        - А что в этом странного? - остановившись, я снова повернулась к нему лицом.
        - Не слишком доверяй ему, - вдруг тихо ответил маг. - Иногда это опасно.
        - Ты что-то утаиваешь?
        Парень, ничего не ответил, прошёл мимо и первым добрался берега. С минуту я ждала ответа, но спустя ещё одну поняла, что его мне не видать. Вместо этого маг продолжал идти вперед, даже не подождав меня.
        - Эй, - позвала я и тут меня осенило. - Слушай, а как тебя зовут?
        Парень замедлил шаг, видимо он тоже не придавал огромного внимания тому, что так и не представился. Благодаря его остановке, я нагнала его и встретилась с ним взглядом.
        - Ну, так что, как тебя зовут? - не отступала я, маг смотрел мне в глаза, будто взвешивая все за и против.
        - Лукас, - наконец произнес он, обходя меня и продолжая путь.
        - Так почему я не должна верить Мастеру? - я пыталась его догнать, но всё время отставала. - Тебе не кажется, что я должна это знать?
        - Иногда лучше просто поверить, - бросил он в ответ. - Сегодня вечером жду тебя здесь, и не опаздывай.
        С этими словами он исчез. И, если честно, я даже не знаю, как это у него получилось, но так или иначе я понятия не имела, куда именно он пропал.
        Моё занятие с Мастером удалось на славу. У меня получилось продемонстрировать всё, что я могла на этом этапе обучения и, как ни странно, этого оказалось достаточно. После упражнений с прежним заклинанием, мне предстояло освоить следующее.
        - Заклинание Defensio, - начал было учитель, и в моей памяти возник голос Лукаса, который как раз сегодня применял его.
        - Это защитное заклинание, не так ли? - я больше утверждала, чем спрашивала, поэтому увидела удивление в глазах Мастера.
        - Ты применяла его? - спросил учитель в момент моего недовольства своим языком.
        - Нет, - отрицательно закачала я головой, - всего лишь видела, как его применяют.
        - Странно, - неуверенно улыбнулся Мастер. - Лишь очень сильные маги и Истоки имеют достаточно сил использовать его.
        Вот это новость! Значит, Лукас сильный маг, но что тут удивительного, ведь он неоднократно демонстрировал мне свои силы и способности.
        - Но не в этом суть, - решил сменить тему Мастер. - Суть в том, что это заклинание поможет нейтрализовать все наложенные против тебя.
        - Контрзаклятие, - кивнула я. - Неужели и правда против всех?
        - Да, Элизабет, против всех, - подтвердил Мастер. - Но как я уже подметил, лишь сильные маги и Истоки могут применять его, так как сил для этого у них более чем достаточно.
        - Но как мне его применять?
        Учитель удивлённо взглянул на меня.
        - Я имела в виду на ком?
        - На мне конечно, - улыбнулся Мастер. - Я буду применять всевозможные заклинания, а твоя задача их предотвращать.
        Вот как раз в тот момент и началась моя паника. Раз за разом я прокручивала в голове предостережение Лукаса и тихо ненавидела его за принесенные мне сомнения. Так или иначе, мне пришлось одолеть страх и поверить Мастеру.
        - Очисти сознание, отбрось все страхи и сомнения, - говорил учитель, а я всё так же тихо проклинала Лукаса. - Представь, что опасности нет…
        - Но ведь она есть, - не согласилась я, думая, что иллюзия вряд ли поможет.
        - Спокойствие противоположно панике, значит это залог успеха, - уверенно ответил Мастер. - Это значит, ты будешь трезва в своих решениях.
        - Вы хотите сказать, что колдуя, я должна быть всегда абсолютно спокойна?
        - Абсолютно, Элизабет, - кивнул Мастер Рубер.
        - Но ведь это так трудно!
        Для меня это и вправду было трудно, несносно. Я всегда подвергала сомнению свои мысли. Что бы я ни делала, мне необходимо было всё обдумать, взвесить все за и против, и только тогда я принимала решение. А что же теперь?
        - Ладно, я попробую.
        Ну вот, я раз за разом падала на пол, так и не произнеся нужное контрзаклятие. Несмотря на то, что Мастер применял на мне простейшее заклинание подножки, я не могла полностью ему довериться, что, как впоследствии поняла, и стало причиной моих множественных неудач.
        - Так не пойдет Элизабет, - покачал головой учитель Рубер и грустно улыбнулся. - Неужто ты совсем не можешь расслабиться?
        Я смущённо отвела глаза, но вскоре снова подняла их на Мастера.
        - Я готова, - даже не знаю, зачем я это сказала, но дело было решённое.
        Глубоко вдохнув, я сосчитала до пяти и, предугадав момент заклинания Мастера, вытянула руку вперед, сведя при этом два пальца вместе, как учил Мастер, и уверенно произнесла контрзаклинание. Ура, я осталась на ногах, а значит всё в порядке и я впервые правильно выполнила это колдовство.
        - Вот это видно, что старалась!
        На этот раз учитель искренне улыбнулся и предложил оттачивать навыки на других сильных заклятиях. Как ни странно, я с удивительной ловкостью нейтрализовала эти попытки меня подловить и низвергнуть.
        - Думаю, на сегодня хватит высокой магии, девочка, - одобрил моё старание Мастер. - Но я подготовил для тебя особое задание.
        Учитель одним лёгким движением руки сотворил книгу из воздуха и протянул её мне.
        - Чтение, - надулась я, подумав, что снова придется зубрить ненавистную мне теорию.
        - Я понимаю тебя, Эльза, но поверь, эта книга не оставит тебя равнодушной.
        Он передал мне старинную книгу с изображением лисицы на титульной странице и кивком предложил её открыть.
        - «Истоки Колдовства: Магия Огня», - прочла я вслух заглавие и перелистала первые страницы. - Это же заклинания, которые…
        - Да, девочка, - улыбаясь, кивнул Мастер Рубер. - Это всевозможные заклинания твоего клана, твоего Истока.
        - Я могу оставить её себе? - трудно передать, как сильно мне хотелось прямо тогда начать практиковать такую сильную магию.
        - Она твоя, Элизабет! - подтвердил учитель. - А теперь задание к следующему уроку. Ты должна выучить пять заклинаний на свой выбор, но будь добра, постарайся выбрать их из разных разделов. Таким образом, ты будешь развиваться в разных направлениях.
        Я согласилась, и спустя несколько минут Мастер Рубер исчез, да так, что я даже заметить не успела в каком направлении. Снова!
        - Как они это делают? - мне вдруг самой захотелось научиться такого рода колдовству.
        Я закрыла книгу и пошла по тропинке, которая вывела бы меня из сада Мастера. Погода была просто отменной, воздух в саду наполнен ароматом сотен разновидностей цветов, которые опьяняли и одурманивали. Казалось, ничего прекрасней в целом мире не сыскать!
        - Я люблю розы, - вдруг услышала я тихий голос из тени. - Они таинственны и тем самым невероятно интересны.
        - Кто там? - я пыталась увидеть говорящего, но тень деревьев надежно прятала его.
        - Ты определенно похожа на розу, - продолжал голос свою речь. - В тебе скрыта тайна и невероятная сила.
        - Покажись немедленно, - мне казалось, я была в полном праве требовать повиновения, если уж обращались ко мне.
        Из тени деревьев вышла маленькая, очень милая девочка с большими голубыми глазами. Она была одета во всё белое, босоногая с красной розой в руке.
        - Вот я, - улыбнулась мне девочка.
        - Здравствуй, меня зовут…
        - Эльза, я знаю, - кивнула девочка и протянула мне розу. - Она принадлежит тебе одной.
        - Спасибо.
        Я приняла цветок, не отводя от девочки глаз. Она меня очаровывала и умиляла. Она будто только что вышла из сказки. У меня появилось неодолимое желание дотронуться до этой магии. Словно прочитав мои мысли, девочка подошла и взяла меня за руку. Она хотела меня куда-то отвести, и я не смела ей перечить. Я послушно ступала, пока она не привела меня к большому фонтану в саду и не отпустила руку.
        - У тебя есть вопрос ко мне, не так ли? - спокойно спросила девочка, даже не обратив на меня взгляд.
        - Я?.. - удивлённо произнесла я. - Даже не знаю…
        - Ты воин? Разве тебя это не смущает? - навела меня на мысль малышка.
        Теперь я вспомнила то, о чём была готова спросить каждого. На самом деле, как объяснить тот феномен, что я девушка и воин, когда должна лишь питать энергией?
        - Ты редкий феномен, Эльза, - улыбнулась девочка. - Но не единственный, позволь сказать.
        - О чём ты? - удивлённо свела брови я.
        - Магия порождает исключения лишь тогда, когда грядёт невероятная опасность, - монотонно продолжала девчушка. - Именно эти исключения направлены на искоренение опасности…
        - То есть именно я должна уничтожить врага?
        На этот раз девочка промолчала, наверное ответ и так был понятен. Вместо этого, не отпуская мою руку, она подвела меня ближе к фонтану.
        - Я хочу, чтобы ты это увидела, Эльза, - указала она на воду в фонтане, и мой взгляд неосознанно скользнул в указанном направлении.
        Внезапно вода перестала быть прозрачной, стала подобна экрану, на котором происходило странное, даже пугающее сражение.
        - Что это? - удивилась я, но взгляда от фонтана так и не оторвала.
        - Это твоя смерть, - вдруг прозвучал в моём сознании голос девочки.
        Я смотрела на воду, а видела себя в образе Истока Огня и странную колдунью в фиолетовом одеянии и волосами того же цвета. Она мучила меня, в прямом смысле этого слова. В глазах её насмешка, руки всё время изворачивались в разных фигурах, изображающих заклятия, в то время как я беспомощно валялась на земле, задыхаясь и моля Господа о пощаде.
        - Но как?.. - я не могла закончить свой вопрос, так как к горлу подступили слёзы страха.
        Ещё совсем недавно я была простой лондонской школьницей, а теперь… Что со мной стало теперь?!
        - Ты всё ещё можешь предотвратить такой конец, - продолжила девочка. - Это всего лишь наихудший исход твоего правления, Эльза.
        - Ты хочешь сказать, что эта встреча не состоится? - с надеждой спросила я, но ответ меня не удовлетворил.
        - Нет, Исток, - покачала головой девочка. - Бой этот предрешён, однако исход ты всё ещё можешь изменить в свою пользу, если сделаешь правильный выбор.
        - Но как мне узнать, кто…
        Девочка исчезла, так и не услышав мой последний вопрос. Кто это был, я не знала. Зачем мне была показана эта битва, я не подозревала, но внутри меня всё кричало о правдивости и подлинности увиденного мной в магическом фонтане.
        Глава 8. Нежданные гости
        Вернувшись домой в тот день, я нарочно уклонилась от встречи с отцом, не желая пугать его своим растерянным и не на шутку испуганным видом. Я быстро поднялась наверх, в свою сверхсекретную комнату, о которой, увы, знали почти все жители этого имения. Там как всегда было чисто и убрано. В любой другой день я бы искренне этому обрадовалась, но сегодня мне хотелось лишь одного - кричать и ломать всё вокруг.
        Я не могла об этом никому рассказать, кроме Ранисии, но и её не было в замке, так как совсем недавно я всё же освободила её от обязанностей служанки, ради наших занятий и таким образом нарекла её гостьей этого замка. Так или иначе её не было, и мне необходимо было молчать о случившемся до её появления. Конечно, я могла рассказать отцу, но он бы сию же секунду увез меня из этих мест, а я ведь этого не хотела…
        - А может, это и не такая глупая идея? - мне хотелось бежать, что тут скрывать.
        Одолевали сомнения, страх и полное отчаяние. Как ни странно, погода соответствовала моему настроению. Ещё недавно солнечный день обратился грозовым ливнем. Я подошла к окну и распахнула ставни. В лицо хлынул холодный дождь, что помогло немного прийти в себя и остыть. Ливень начал успокаиваться, но не прекратился окончательно.
        Необходимо было трезво обдумать свою жизнь и то, что с ней сейчас происходило. Совершенно очевидно, что в данный момент я не спала, и всё происходило наяву. Я стала колдуньей и не простой, а одной из четырёх самых сильных магов в мире. От меня зависело многое и многие. Теперь я - Исток, который назван был Великим, и я же зависела от пророчества маленькой девочки в саду Мастера.
        Сначала мне неимоверно сильно захотелось обвинить её во лжи, но потом, глядя на быстрые капли ливня, которые умножали лужи, я вспомнила, что не впервые видела этот сюжет. Лужа напомнила мне о зеркале в лесу. Первое магическое неудачное зеркало и некие фигуры в нём, показавшиеся мужскими. Они дрались так, как дралась я с колдуньей в фонтане. Но из-за искажённой картинки я не придала этому особого значения.
        - Вот же идиотка, - выругалась я, поражаясь собственной глупости.
        Если бы тогда я задалась этим вопросом, возможно, нашла бы путь предотвратить это. Но что было говорить о прошлом, которое, увы, изменить не дано! Сейчас же меня волновали совсем другие истины: кто та колдунья и как её победить?
        Ливень снова становился сильнее, и у меня закралось подозрение, что всему виной была я, а точнее моё никудышное настроение. Я долго смотрела куда-то вдаль, не пытаясь остановиться на определенном предмете. Никто не решался выйти под капли дождя, вокруг была полнейшая тишина и пустота.
        - Вороны? - удивилась я, увидев нежданных гостей.
        Я и вправду очень удивилась необыкновенному для этого места явлению. До сегодняшнего дня я ни разу не видела и не слышала о воронах, обитающих в этих местах. Рассказывая о живности этого места, Ранисия никогда не упоминала о них, словно их не существовало. Эти же два ворона направлялись к лесу. Я спокойно смотрела им вслед до того самого момента, когда один из них, неестественно белый, обернулся и посмотрел, как мне померещилось, прямо мне в глаза.
        - Такое бывает? - удивилась я, потеряв грань реальности.
        Вороны продолжали лететь, и вскоре я не могла увидеть их очертаний из-за густой листвы Огненного леса.
        - Так и знала, что найду тебя именно здесь, - весело поприветствовала меня Ранисия, закрывая дверь комнаты.
        Я не повернулась к ней, хотя единственным моим желанием было сейчас же броситься ей на шею и громко зарыдать. Я, конечно, этого не сделала, продемонстрировав свою внутреннюю силу самой себе.
        «Куда лучше обо всём спокойно поговорить», - подумала я, и как на духу, выложила колдунье всю правду.
        - Колдовская сила, - удивлению Ранисии не было конца. - Я не могу поверить, что ты на самом деле видела Пророка.
        - Она не представилась, - пожала плечами я. - Поэтому трудно утверждать наверняка.
        - Да ладно, Эли. И лисе понятно, кто именно явился тебе. Никто, кроме Пророка, не может знать, а тем более показывать будущее.
        Она говорила разумно, но от этого мало что менялось. Меня хотели убить. Кто знает, что именно нужно изменить, чтобы не допустить такой исход, и в моих ли силах что-то изменить?
        - Пророк, а такая маленькая, - улыбнулась я и увидела смех в глазах Рани.
        - Да что ты, Эли, - покачала она головой. - Пророк далеко не маленькая девочка. Это своего рода хамелеон, меняющий свой облик для каждого мага Огня.
        - Облик, которому доверяешь, - догадалась я.
        - Именно. Правда, является он крайне редко, и исключительно колдунам высшего ранга.
        - Хочешь сказать, что самому обратиться к нему невозможно? - поинтересовалась я.
        - Ты не найдёшь его, только если он сам этого не пожелает.
        Да, эта новость не принесла мне радости. Значит ли это, что ответ на мой «летальный» вопрос придется искать самостоятельно?
        - Говоришь, колдунья с фиолетовыми волосами, - слова Рани привели меня в чувства. - Кто это может быть?
        - Если бы я знала, то сейчас бы мы придумывали, как её нейтрализовать, - грустно произнесла я, услышав очередное усиление дождя.
        - Может это как-то связано с исчезновением Воздуха?
        Я в очередной раз удивлённо уставилась на Рани, не понимая, что именно колдунья имела в виду.
        - Ах, ну да, я тебе не рассказывала, - извинилась Ранисия и принялась объяснять. - Буквально два дня тому назад к нам в город пришли маги Воздуха. Они были напуганы и измождены. Они попросили крова над головой, и старейшина разрешил им остаться.
        Я не решалась перебивать колдунью своими вопросами, боясь нарушить её повествование. У меня было странное предчувствие, что эта информация имела отношение к моему случаю.
        - Когда старейшины с ними разговаривали о побеге, маги Воздуха рассказали довольно занимательную историю, - продолжала Рани. - Их предыдущий Исток загадочным образом исчез, оставив бразды правления своему Мастеру.
        - Он отдал свои полномочия? - удивилась я. - Решил уйти, как моя мама?
        - Боюсь, тут дело в другом, - покачала головой колдунья. - Он был умным, сильным и великим правителем, но в один прекрасный день он просто исчез, отдав свои браслеты Мастеру.
        - Браслеты? - переспросила я.
        - Ну да, - кивнула в подтверждение Ранисия. - В них-то и заключено его начало, как твое в диадеме. Говорят, они отлиты из лучшего серебра и обработаны чистейшим воздухом, а посредине - огромные камни бирюзы, которые и хранят его начало.
        - Ты хочешь сказать, что его исчезновение неслучайно?
        - Вот именно так и считают маги Воздуха, - подтвердила Ранисия. - Они не верят, что Исток мог оставить их в руках Мастера, целью которого была и есть необъятная власть.
        - Необъятная? - переспросила я, почувствовав неладное.
        - Они сказали, что цель Мастера - обладание четырьмя Истоками, а для этого ему надо…
        - Дай угадаю, - перебила я, и вытащила диадему. - Моя диадема.
        Ранисия кивнула и добавила:
        - Имея силы двух Истоков, ему не составит труда добыть ещё два предмета, содержащих силу остальных.
        - И, конечно, он уже знает обо мне, - произнесла я, надеясь, что Рани опровергнет эту истину.
        - Этого я не знаю, но после твоей новости я тут подумала, - я подняла взор на Рани. - Может эта колдунья и есть посланник Мастера Воздуха?
        - Кто его знает.
        В комнате воцарилась полнейшая тишина. Я думала об услышанном и пыталась найти ответ на свой главный вопрос, но сама я, увы, этого сделать не могла.
        - Если это будущее, и я обязательно встречусь с колдуньей Мастера, значит для него я слабый маг, не так ли? - эта идея пришла мне в голову совершенно неожиданно.
        - Почему ты так думаешь?
        - Посуди сама, Рани, - я начала объяснять очевидное для меня. - Мастер отобрал силу Ветра самостоятельно. Значит, он был равной силы с ним. Сейчас же, имея его силу, он сильнее любого истока. Меня уж точно.
        - А если он посчитает тебя новичком в магии, - подхватила Рани мою мысль, - он вполне может положиться на своего сторонника и не рисковать лишний раз.
        - Вот именно, - кивнула я. - Поэтому, у меня одно спасение - стать той, кого вы все во мне видите и поскорей. А самое главное - не дать чужакам об этом узнать.
        - Не хочешь ли ты сказать, что будешь тренироваться и упражняться, становясь сильнее, но для всех иных будешь казаться слабой.
        - Именно. Это единственный шанс не встретиться с Мастером сейчас и победить колдунью, - кивнула я.
        - Но, так или иначе, с Мастером тебе придется встретиться, - грустно прокомментировала Ранисия. - Он не откажется от своих планов.
        - Будем молиться, чтобы это случилось как можно позже, - выказала свои надежды я. - Потому что для встречи с Мастером я должна быть невероятно сильной.
        Вот так я решила. Именно так я собралась действовать и Ранисия пообещала помочь, как только сможет. Первое, что мне для этого было необходимо - это поговорить с магами Воздуха без посторонних. Необходимо расспросить о силе Мастера и его сторонников, найти их слабые стороны, узнать их количество и как их победить. Для этого Рани пообещала устроить нашу встречу без ведома магов Огня.
        Дождь шёл весь день, что говорило о моём плохом настроении, которое так и не изменилось. Рани ушла и оставила меня наедине со своими мыслями. Мне оставалось лишь ждать её возвращения. А чтобы не пасть духом окончательно, я взяла книгу магии, предоставленную Мастером Рубером, и принялась изучать заклинания.
        Так я провела три часа своего одиночества. Заклинание за заклинанием произносила я, сопровождая их разными пассами рук. Я сама удивилась тому, как чисто выполняла заклятия, как умело заставляла предметы появляться, исчезать, становиться невидимыми, передвигаться и, наконец, взрываться в моей секретной комнате. С каждым следующим заклинанием я чувствовала нарастающий поток энергии, чистой энергии внутри меня.
        - А это что за заклинания? - поразилась я.
        Я открыла последний раздел книги, который был озаглавлен: «Боевое Искусство огня». Это то, что нужно. Я перевернула страницу и начала изучать первое заклятие.
        - Attono, - прочла я вслух. - Оглушение. Действие до двух минут, зависимо от силы мага. Маг, испытавший «заклятие оглушения» на себе, не в силах произнести любое контрзаклятие, таким образом, став уязвимым.
        Далее шло детальное объяснение фигуры, которую необходимо было исполнить пальцами, как обязательной части каждого заклятия. Недолго думая, я испробовала фигуру и произнесла само заклинание, но, что и следовало ожидать, ничего особенного не произошло. Мне нужен был противник, с кем бы я могла попрактиковаться. На мысль пришёл лишь один маг, с которым я должна была и так сегодня встретиться, следовательно, и голову ломать не пришлось.
        - Ну, конечно, - улыбнулась я своей догадке. - Лукас более чем сойдет. Нелишне будет немного сбить с него спесь.
        Я взяла книгу и незаметно покинула дом. Отца не видела вот уже целый день и только представлять могла, как сильно он переживал и наверняка искал меня. Но сейчас мне было не до объяснений, да и вряд ли я смогла бы это сделать правдоподобно. Так или иначе, я пошла в Огненный лес на встречу с одним из сильнейших магов, которых знала.
        Лес выздоравливал с каждым днем. Почти все деревья успели преобразиться в цвет подобный красному, но яркость была ещё не идеальной. Чем глубже я заходила, тем свежее становился лесной воздух. Я с каждым следующим шагом ожидала встретить знакомого мага.
        - Долго же ты шла, - услышала я со стороны.
        Из тени деревьев вышел Лукас с тем же мечом в руках. Глаза казались прозрачными и холодными, волосы растрёпаны, ни единого намёка на приветливость.
        - Что это у тебя? - указал он на книгу в моих руках. - Я думал, мы упражняться будем, а не читать.
        - Частично, - улыбнулась я. - То есть, я сначала буду читать, а потом упражняться… на тебе.
        - Прошу прощения, что ты делать собираешься? - удивлённо вскинул бровь Лукас.
        - Нет, ты, конечно, будешь сопротивляться, - стала уговаривать я. - Правда, поддаться тебе поначалу всё же придётся.
        Не став спорить, Лукас подошёл ко мне и выхватил книгу. Открыв на той странице, где я положила закладку, он криво улыбнулся.
        - Теперь понятно. Задание Мастера?
        Зачем было придумывать отговорку, если маг сам за меня поработал. Кивнув в ответ, я увидела одобрение в его глазах и успокоилась.
        - Превращайся, - командным голосом произнес Лукас и я послушалась.
        Не успела я приготовиться, как первое атакующее заклятие полетело в мою сторону. И было это не простое заклятие подножки, как на занятии с Мастером, а настоящее боевое, которое заставило меня отлететь к ближайшему дереву, ударившись при этом больно о его ствол.
        - Ты с ума сошёл? - воскликнула я, подымаясь на ноги.
        - Ты не всегда будешь ожидать нападения, Эльза, - объяснил он довольно строгим тоном. - Привыкай к неожиданностям.
        - Как мило с твоей стороны, - иронично улыбнулась я, и приготовилась к очередному выпаду.
        Мы испробовали около десятка боевых заклинаний. Все они получались безукоризненно. И как я предполагала, мой страх стал тому причиной. Место в лесу, где мы занимались, превратилось в настоящее побоище. Поэтому, после окончания практического занятия магией, я вытянула руку вперед и произнесла:
        - Emendatio.
        - Совсем неплохо, Эльза, - наконец, я увидела искреннюю улыбку мага. - Даже не верится, что в тебе просыпается Огонь.
        - Очень смешно, - ответила я улыбкой на улыбку. - Главное, чтобы чужие об этом не узнали.
        - Почему? - удивился маг в то время, как я себя кляла за длинный язык. - Что в этом такого?
        - Люблю сюрпризы, - произнесла я первое, что взбрело в голову. - Думаю, предстать перед ними в полном величии будет лучше, чем недоучкой.
        Лукас удивлённо вскинул бровь, но комментировать мою глупую отговорку всё же не стал.
        - Теперь поработаем с мечом, - вытягивая свой серебряный меч, командным голосом произнес маг.
        - Ты серьёзно? - я устало обратила на него взгляд - Мы два часа упражнялись в магии, а ты так и не разрешил мне передохнуть хоть…
        - Когда попадёшь в безысходную ситуацию, ещё спасибо мне скажешь, - перебил меня маг.
        - Ну, вот пока не попала, я, пожалуй, всё же отдохну, - бросила я ему в ответ и уселась на землю. - Присоединяйся.
        Вид мага говорил об открытом неодобрении, но так или иначе он сел напротив меня. На протяжении нескольких невероятно долгих минут мы молчали, что усугубляло и без того напряжённую ситуацию.
        - Может, поговорим? - глупо предложила я.
        Лукас немного помялся, но выказывать свое нежелание всё-таки не стал. Таким образом, я приняла его молчание за одобрение и начала узнавать мага поближе.
        - Ты живешь в городе? - первый вопрос и очередное молчание. - Сколько тебе лет?
        Он по-прежнему молчал и не подавал даже знака на сговорчивость.
        - Может, дашь список вопросов, которые разрешено задавать?
        Моя шутка не была встречена подобающим образом и не улучшила и без того бесперспективное общение.
        - Как с тобой весело, - буркнула я, надеясь, что мои слова дойдут до его ушей.
        - Послушай, Эльза, - начал маг, поняв, что молчанием он многого не добьется. - Тебе незачем быть любезной со мной, вести увлекательные беседы и тому подобное…
        - Но… - попыталась перебить его я, на что он бурно отреагировал.
        - Я здесь, чтобы помочь тебе стать сильнее и научиться использовать свою магию подобающим образом. И точка.
        - В чём тогда твоя выгода?
        Я отчётливо понимала его желание, но, учитывая его поведение и отношение ко мне, тяжело было утверждать, что он так же как и все маги города, пеклись лишь обо мне одной. Я чувствовала неладное, он что-то скрывал.
        - Моя выгода ничем не отличается от всех остальных магов Огня.
        - О чём ты? - удивилась я, не понимая, какой у моих магов мог быть от этого прок.
        - Прошу тебя, Эльза, не надо делать вид, что не понимаешь, - бросил Лукас в ответ. - Неужели думаешь, что ты им дорога? Неужто они о тебе пекутся, а не о процветании своих полей, лесов, мира людей да и собственной энергии.
        Я не могла ответить ничего внятного, поэтому, не отводя глаз от мага, продолжила его слушать.
        - Открой глаза, девочка, - голос Лукаса был холодным и весьма отталкивающим. - Будь на твоём месте иная, они бы также улыбались и кланялись ей. Тебя бы они попросту забыли, и всё, что ты для них делала, осталось бы незамеченным!
        - Почему же ты так открыто об этом толкуешь? - удивление сменилось злостью. - Не боишься, что вот возьму и сбегу, оставив вас всех без энергии?
        - Давай, - кивнул Лукас в сторону тропы. - Ты вольна подписать себе смертный приговор, но прошу заметить, что, так или иначе, я единственный, кто не лицемерит, притворяясь другом, и помогает, как ты выразилась, «открыто».
        - Не единственный, - запротестовала я, вспомнив о Рани. - Но в одном ты всё же совершенно прав.
        - И в чём же? - моя уверенность заинтересовала мага.
        - Ты мне полезен, - закончила я и увидела, как ни странно, одобрение в его глазах. - Поэтому вставай, пора продолжать занятие.
        Глава 9. Слабость Ведьмы
        Всё следующее утро я не находила себе места. Проснувшись, первое, что я заметила, была записка от Рани, которая сообщала о скорой встрече с магами Воздуха у обратной стороны леса, где, по словам колдуньи, нас не должны были заметить маги Огня. Сама Рани ушла, не дождавшись моего пробуждения, поэтому и расспросить о деталях мне не удалось.
        Оставив данную тему открытой, я вспомнила другую проблему - моего отца. Вчера, вернувшись из леса, я встретила его на пороге в отвратительном настроении. Сказать, что мы немного повздорили - ничего не сказать. Мы просто бушевали, что, впоследствии, и стало причиной некого напряжения между нами. Ну, разве я виновата, что врать патологически не умею? Вот и вчера, увидев его пытливый взгляд и коронное топанье ногой, вмиг сдалась и рассказала ему о пророчестве. Чтобы описать то, что происходило потом у меня, наверняка, не хватит ни фантазии, ни даже словарного запаса. Отец не желал выслушивать мои объяснения и мольбы, он вмиг решил увезти меня обратно домой. Собрав свои вещи, он направился и за моими, но, к счастью, Ранисия подоспела как раз вовремя. К слову, врать она умела, куда искусней меня! Вот исключительно благодаря её усилиям мы и остались в замке. Конечно, отец не до конца поверил в её вранье о ликвидации опасности, но вещи всё же разложил обратно.
        Как по мне, вранье Ранисии тяжело было назвать правдоподобным. Как она изволила высказаться, пророчество, данное мне, всего лишь один из возможных вариантов будущего. А для того, чтобы изменить его, магам Огня необходимо было найти колдунью и обезвредить её, что маги с успехом выполнили. Следовательно, волноваться уже не стоило. Так или иначе, отец поверил, но объявил мне комендантский час, поэтому вечерами я сидела под замком.
        - А вот и первое препятствие, - вздохнула я, изучая записку колдуньи. - В 20.00, ну и как мне выбраться из дома незамеченной?
        Недолго думая, я оставила решение этой проблемы Ранисии, которая уж наверняка найдет выход даже из такой, довольно непростой ситуации.
        В тот день отец, как ни странно, встретил меня улыбкой и пригласил к завтраку. Настроение его меня невероятно порадовало. Это означало, что я без опаски могла заниматься своим обучением, говоря отцу, что гуляю с Рани. Да, он разрешал мне ходить лишь с этой колдуньей. Каким-то образом ей удалось расположить его к себе и заслужить беспрекословное доверие.
        Весь день я предвкушала встречу с магами Воздуха, и поэтому была очень рассеяна, но сегодняшнее занятие с Мастером Рубером прошло, как мне показалось, намного удачнее предыдущих. Я успешно выполняла выученные заклинания и также успешно демонстрировала свое искусство.
        - Отлично, Эльза, - улыбнулся учитель. - Просто отлично!
        Я и сама знала, что научилась многому, стала сильнее. Да вот только была ли в том заслуга Мастера, в этом я сомневалась. Я не могла не признать, что роль Лукаса в моём обучении была не менее важной, что, собственно, меня и угнетало. Да, без его самоуверенности, напора, холодности, я вряд ли добилась бы такого прогресса, который сейчас был очевиден.
        - Спасибо, Мастер, - выдержав порядочную паузу, наконец, ответила я.
        - Возможно, я ошибаюсь, - голос Мастера стал немного строже, - но тебя явно что-то волнует. Я прав?
        Вот бы сейчас соврать правдоподобно! Но с другой стороны, зачем мне врать учителю, который, по-моему, на моей стороне? Так или иначе. Пока я решила воздержаться от откровения и отрицательно покачала головой.
        - Нет, Мастер, всё в порядке.
        Как и ожидалось, Мастер Рубер не поверил в мою искусственную улыбку безразличия, но допытываться всё же не стал.
        - Хочу, чтобы ты знала, Элизабет, - не отводя от меня глаз, произнес учитель. - Я здесь, чтобы беречь твое спокойствие в правлении! Если надумаешь поделиться, знай, я всегда выслушаю. Ты знаешь, где меня искать.
        Я ничего не ответила, лишь кивнула. Мастер ушёл, оставив меня наедине с моими глупыми мыслями.
        - Откуда же ты взялся на мою голову? - подумала я о Лукасе и его речах о магах Огня. - Из-за тебя я не знаю, кому теперь можно верить, а кому нет!
        День сегодня был довольно пасмурным, но дождя не намечалось. Домой возвращаться не хотелось, поэтому, увидев ещё неизвестную мне тропу сада, я с готовностью взялась её изучать. Выбранный маршрут мало чем отличался от остальных частей Цветочного Огненного Сада: буйная цветочная гамма, плетеные скамейки, богатый цветочный аромат. Увидев скамейку в тени, я сразу решила занять её и провести там некоторое время наедине с самой собой.
        Сев на лавку, я поджала под себя ноги, при этом глубоко вдыхала и выдыхала цветочный аромат в воздухе. Начала перебирать в голове всё, что произошло со мной за эти последние дни, и лишь удивлялась своему странному спокойствию.
        - Ты снова здесь, - услышала я голос девочки. - Меня ищешь, не так ли?
        Я взглянула на клумбу возле лавочки и удивилась пророку, который возник словно из воздуха. По крайней мере, раньше я его тут не замечала.
        - Ты терзаешься сомнениями, Исток, - продолжала девочка.
        - Это так заметно?
        - Для меня не существует секретов. Ты для меня словно открытая книга.
        Пророк повернулся ко мне лицом и приветливо улыбнулся, в руках очередная красная роза.
        - Чудесное создание, - произнесла девочка, присаживаясь рядом со мной. - С виду нежный и безвредный, но если не знаешь его свойств, поранишься глубоко.
        - Это всё слова, - в тот момент мне не хотелось слушать её высокие речи, которые, как мне казалось, вряд ли могли чем-нибудь помочь. - Если ты собираешься сравнивать этот цветок со мной, то не трать зря силы. Я не имею тех скрытых свойств, что есть у твоей драгоценной розы.
        - Я наблюдала за тобой сегодня, Эльза, - покачала головой девочка. - Ты сильная, но тебе определённо что-то мешает.
        - Что-то? - переспросила я, не веря, что Пророк не понимает причину моего волнения. - Ты же провидец, неужели не знаешь, в чём дело?
        - Ты неправильно относишься к моему пророчеству, Эльза, - серьезно произнесла девочка. - Ты зациклилась на встрече с колдуньей. Но совершенно бездействуешь, когда дело касается её исхода.
        - Что ты?..
        - Ты ничего не делаешь, чтобы изменить исход этого столкновения, - пояснила девочка, не отводя от меня глаз.
        - Я учусь.
        - Да, но не выпускаешь Огонь наружу. Ты не даёшь ему выхода, а без этого, позволь заметить, ты так и останешься слабой.
        - Умеете же вы речи толкать, - улыбнулась я. - Да вот только никто не удосужится мне объяснить, как я должна это сделать!
        - Ты и сама знаешь, Эльза. Совсем недавно ты попыталась это сделать, - произнесла девочка и улыбнулась. - Просто сделай это снова, и ты наверняка найдёшь все ответы.
        Не успела я возразить, как Пророк исчез также незаметно, как, собственно, и появился.
        - Эти их исчезновения уже начинают меня бесить, - пробормотала я, покидая Цветочный Огненный Сад.
        Как только я появилась на пороге замка, отец сразу же взял меня в оборот. Вопрос за вопросом и мои, по возможности, правдивые ответы. Конечно, отец был не в восторге от моих занятий магией, но свыкнувшись с этой мыслью, он всё же стал сдержанней на них реагировать.
        Когда стало темнеть, на пороге моей комнаты возникла Ранисия. Я была уверена, что колдунья уже придумала, как незаметно вывести меня из дома, поэтому была абсолютно спокойна.
        - Ну, наконец, - облегченно вздохнула я. - Где тебя так долго носило?! У меня новость!
        Мне не терпелось рассказать подруге об очередной встрече с Пророком. Поняв важность информации, Рани заранее присела.
        - Не может быть! - вздохнула она, не отводя поражённого взгляда от меня. - Это невероятная редкость увидеть Пророка дважды. Да что я говорю, такого, по-моему, ещё не было! Что он тебе сказал?!
        Я пересказала всё, что маленькая девочка в саду Мастера мне поведала. Особый акцент я сделала на выпуске Огня из внутренней оболочки, но в ответ Рани задумчиво произнесла:
        - Словами ребенка гласит истина!
        - Ты вообще слышала, что я сказала? - окликнула её я, надеясь, что здравый смысл ещё не покинул её голову. - Выпустить Огонь, мне нужно каким-то образом выпустить этот чёртов Огонь, Рани!
        - Да слышала я, но, увы, не знаю, как именно это делается, - пожала плечами колдунья, выйдя из своего транса. - Так устроено, что умение это дано лишь четырем Истокам, но не их подданным.
        - Почему?
        - Существует легенда, что каждый маг Истока имеет внутри огонь и каждый потенциально может его выпустить.
        - Ты хочешь сказать, что каждый маг теоретически может стать Истоком? - догадалась я.
        - Да, но в один день Пророки стёрли умение из памяти своих магов, оставив его лишь одному магу каждого Истока.
        - Который и будет управлять остальными, - закончила я.
        - Да, таким образом Пророки навели порядок в каждой части мира и гармония восстановилась, - продолжила Ранисия. - Пророки положили конец войне за власть.
        - По-моему, не до конца, - вспомнив Мастера Воздуха, бросила я.
        - Может, в этом и состоит причина такого частого появления Пророка. Возможно, он желает исправить допущенную ошибку?
        - Ну, конечно, и поэтому ему в удовольствие загадывать мне загадки, да?
        - Это не загадки, а намёки, Эльза, - объяснила Рани. - Пророк не может открыть всё будущее, тогда ты будешь в опасности.
        - Почему? - удивилась я. - Мне кажется, тогда я буду уверена в себе.
        - А тебе не кажется, что Мастеру Воздуха, к примеру, будет намного легче уничтожить тебя, если ты будешь знать о своем конце? Никто не знает, что именно тебе дано, но так или иначе у тебя есть шанс всё поменять, а зная один вариант, ты на нем зациклишься, и менять решение не станешь, ведь так?
        Я промолчала… Может колдунья и была права, но легче от её слов не стало.
        - Нам пора, Эли, - кивнула Рани в сторону двери. - Но сначала нужно кое в чём потренироваться.
        - В чём? - уставилась я на колдунью.
        - В превращении в лису, - слова Рани казались мне шуткой, но взгляд её был серьёзен. - Помнишь, я говорила тебе о свойствах лисы, которые неподвластны магу? Ну, так вот, тебе предстоит сейчас о них узнать.
        Я снова промолчала.
        - Маг не может сбежать, не вызвав подозрений, а вот лиса вполне способна на это, так как здесь она - священное животное и может ходить и делать всё, что ей взбредёт в голову.
        Всё было бы ничего, если бы не тот печальный факт, что я даже понятия не имела, как Исток превращается в животное. Рани, как оказалось, знала чуть больше. При ней была теория…
        - Что мне нужно делать?
        Я стояла напротив Ранисии с готовностью произнести любое заклинание, которое она скажет, но глаза колдуньи подозрительно блеснули, что заставило меня забеспокоиться.
        - Представь, как ты превращаешься в лису, - ответила Рани и замолчала в ожидании.
        - А произнести что нужно?
        - В этом и суть, Эли, - Ранисия улыбнулась и покачала головой, - Это не заклинание. Всего-навсего представь, как тело человека превращается в тело животного.
        - Представить, говоришь, - из всего сумасшедшего в последнее время, самым ненормальным мне казалось это задание. - Ладно, представим!
        Я закрыла глаза и очистила разум. Мама?!.. Я не верила, что из этого может что-то получиться, но, видимо, я и вправду стала сильнее, как говорили Мастер, Пророк, Лукас и Рани, так как превращение в лису у меня получилось с первого раза.
        - Отлично, Эли! - воскликнула колдунья, радуясь моей очередной победе. - Теперь попробуй представить обратное. Представь превращение животного в человека.
        И снова у меня вышло всё превосходным образом. Я снова стала собой и, если честно, я просто наслаждалась силой, которая теперь была у меня. На тот короткий миг я совсем забыла об опасности и прочих проблемах, поджидающих уже за следующим поворотом.
        - Работает, - радостно воскликнула Рани и посмотрела на часы. - Нам пора поторопиться. Превращайся снова и выходи во двор, а я позабочусь о твоем отце.
        Я без лишних вопросов проделала ту же операцию снова и вот уже стояла у двери, ожидая появления колдуньи. Спустя несколько минут Рани появилась на пороге с моим отцом. Чтобы не вызвать лишних подозрений, я спряталась за углом пока колдунья останется одна.
        - Эли, - услышала я тихий голос Ранисии. - Иди за мной.
        Я послушалась и рысью последовала за колдуньей. Как только деревья Огненного леса скрыли нас от глаз жителей замка, я стала снова человеком.
        - Слегка непривычно.
        Рани повернулась на мой голос и улыбнулась.
        - Привыкнешь, если твой отец не разрешит тебе выходить, когда нужно будет.
        - Куда мы сейчас? - поинтересовалась я, заметив, что тропа была мне совершенно незнакомой. - Это путь к той стороне леса?
        - Да, и нам нужно поторапливаться. Если заметят пропажу магов Воздуха, возникнет ряд затруднительных вопросов.
        Остаток пути мы молчали. Как только подошли к месту встречи, Рани попросила меня надеть диадему, что я беспрекословно выполнила. В тот момент, как я стала Истоком, появились маги Воздуха и преклонили головы, но не так, как это делали маги Огня, а намного сдержанней.
        - Рады приветствовать тебя, Исток, - произнес старший из троих магов. - Нам сказали, ты хотела поговорить с нами.
        Я взглянула на седого мага и просто кивнула. Ранисия же толкнула меня в бок, требуя, чтобы я вела себя, как подобало Истоку.
        - Да, мне нужно расспросить вас кое о чём, - всё же произнесла я серьезным тоном. - Недавно мне стало известно о причине вашего побега, и я бы хотела побольше об этом узнать от вас.
        - Мы расскажем вам об этом, Исток, - с готовностью согласился другой маг и выступил немного вперед. - Но сначала мы хотели предупредить вас, что опасность, грозящая нам, уже близко и к вам.
        - Близко? - испугалась я, и пророчество всплыло перед моими глазами.
        - Мы видели Воронов-Пересмешников в лесу, - пояснил третий маг. - Это подданные Мастера Воздуха, которые приносят ему полезную информацию.
        Меня осенило. Я вспомнила, как несколько раз замечала тех странных воронов в лесу, которые смотрели мне прямо в глаза. Значит, мне это не показалось, так и было!
        - Это маги Мастера?
        - Да, - ответил седой маг, поняв причину моего недоумения. - Эти колдуны умеют превращаться в воронов исключительно благодаря Мастеру, который даровал им знание превращения.
        - Но зачем ему открывать секреты, которые должен знать лишь Исток? Не подвергает ли он себя риску? - уточнила я.
        - В таком обличии они приносят ему намного больше пользы, - объяснил второй маг. - Думаю, Мастер неспроста даровал им это знание.
        Глупо было предполагать, что открывая тайны Истока, Мастер совершал непоправимые ошибки. Не знаю, каким образом, но он наверняка действовал с расчётом!
        - Кто ещё служит ему?
        - Многие, - ответил седой маг. - Вороны-Пересмешники - лишь слуги Мастера. Выше них колдунья Белинда, обладающая невероятной силой воина, которая, как я погляжу, досталась и тебе, Исток…
        - А у неё случайно не фиолетовые волосы? - прервала я мага, решив сразу перейти к главному.
        - Раньше она была простой колдуньей с черными волосами, но, присоединившись к Мастеру и его союзникам, получив ту невероятную силу, она изменилась как внутренне, так и внешне. Поэтому да, её облик изменился и сейчас её волосы действительно фиолетового цвета.
        Ответ был исчерпывающим, что не могло не обрадовать меня и Рани. Теперь нам осталось узнать о её сильных и слабых местах, если такие вообще имелись.
        - Вы бы не могли рассказать о силе этой Белинды?
        - Белинда непревзойденный боец, - ответил третий маг. - Невозможно описать, как великолепно она владеет боевыми искусствами и упражняется с мечом. Никому ещё не удалось победить её на дуэли.
        Вот это я попала! Всё это время я фокусировалась исключительно на магии, обходя боевые искусства, мягко говоря, стороной. Что-то у меня всё же получалось, снова же благодаря Лукасу, но этого, скорей всего, было недостаточно.
        - Слабые стороны у неё есть? - с надеждой спросила я и не увидела желаемой реакции на лицах магов. - Значит, просто идеальный воин-маг?
        - Именно.
        - Возможно, - начал второй маг, - её слабостью может оказаться пропавший Исток.
        - Почему? - во мне загорелась надежда на спасение.
        - Перед тем, как исчезнуть, они обручились, - объяснил седой маг. - Мы уже надеялись славить новую семью, но, предав нас, Исток отдал Белинду в руки Мастера, а Мастер, в свою очередь, сделал её своей союзницей и нашим врагом.
        - Почему же она так просто согласилась пойти против своего народа, - ведьма показалась мне слабовольной и ничтожной.
        - Она была зла, наверное, - пожал плечами третий маг. - Тяжело судить, так как мы и сами ничего толком не знаем. Всё произошло очень быстро и неожиданно, тем самым вызвав уйму подозрений.
        - Мы не можем поверить, что Исток так просто отказался от нас, - добавил второй маг.
        - Возможно, ему просто захотелось жизни без магии, - предположила я, желая в этом случае оправдать маму, а не Исток Воздуха.
        - Если ты так говоришь, значит не знаешь его, - вмиг запротестовал седой маг. - Он любил своё бытиё, и никогда не помышлял бросить свой край и свой народ. Рождённый в обители магии, он не мог знать о жизни человека, и тем более желать испробовать её.
        Я не решалась возразить и тем более оклеветать Исток. Я ведь на самом деле его не знала.
        - Больше всего он любил осматривать свои земли и их процветание с высоты орлиного полёта, - продолжил второй маг. - Наблюдать за его полётом было самим наслаждением.
        - Вы говорите, он превращался в орла?
        Как только маг вспомнил об этом, я оживила в памяти инцидент в моей комнате, когда только приехала в эти места. Я видела орла за окном, который также, как и вороны, смотрел мне в глаза, словно понимал всё, что я ему говорила.
        - Это животная оболочка Истока, - подтвердил седой маг. - С его появлением всегда приходит свежайший воздух, который будоражит лёгкие.
        - Свежий воздух… - констатировала я факт.
        Теперь я вспомнила, как открыла окно в тот день и свежий воздух ударил по моим лёгким, заставив меня задыхаться несколько длинных секунд. Но это был не единственный раз, когда я ощущала подобное. Не раз в лесу я чувствовала…
        Я взглянула на одежду магов, она была серого цвета у всех троих, значит, именно этот цвет соответствовал Истоку Воздуха.
        - Как зовут пропавший Исток Воздуха? - спросила я с лёгкой нервозностью в голосе, что заставило заволноваться и Рани.
        - Лукас, - ответил седой маг.
        Я стояла молча, как мне показалось, довольно долгое время. Я кляла себя за глупость, неосмотрительность, близорукость. Исток Воздуха с самого начала был здесь, заставил меня доверять ему больше других, а я этого даже не заметила!
        Помедлив ещё мгновение, я сорвалась с места, не говоря магам и Рани ни слова, и направилась к тому, кто задолжал мне долгое и основательное объяснение.
        Глава 10. Исток Воздуха
        Я не помню, как долго бежала по лесу. Я не знаю даже, как выбрала правильный путь, но так или иначе, я вскоре оказалась там же, где вчера оставила Лукаса после очередной тренировки. Я осмотрелась по сторонам, пристально всматриваясь в каждую тень, вслушиваясь в каждый звук. Его не было там, а может, я просто его не видела. Он, как и все вокруг, умел быть незаметным.
        - Где ты?! - мой крик пронзил тишину вокруг и пробудил спящих птиц. - Где ты, черт возьми! Если не явишься, предупреждаю, все узнают кто ты и где ты!
        Легкие пробудил колючий, свежий воздух. Я знала, он был рядом, но по каким-то причинам не хотел пока показываться на глаза.
        - Не время прятаться, Лукас! - злость моя с каждой минутой разгоралась всё ярче и ярче. - Не заставляй меня считать тебя ещё и отъявленным трусом!
        - Не в духе? - услышала я насмешку со спины. - Чего кричишь, так все враги сойдутся.
        - Какой заботливый маг!
        Я повернулась к нему лицом и, не отводя взгляда, смотрела ему в глаза. Мои действия, как ни странно, совсем не беспокоили его.
        - Ты пришла что-то сказать, так говори, - подталкивал он. - Не стоит тратить силы на никому ненужную язвительность.
        Я глубоко вдохнула, чтобы хоть немного притупить прилив злости и спокойно обвинить его во всех своих бедах. Но что вдыхала, что выдыхала - эффекта не было!
        - Мне долго ждать? - в глазах мага не было ничего, кроме безразличия.
        - Хорошо, - кивнула я. - Превратись, будь добр!
        - Прошу прощения, но в кого? - иронично произнес Лукас.
        - Ох, да, сглупила! - наиграно извинилась я, преклоняя голову. - Ты же, как и я, можешь превращаться не только в истинного мага, но и в животное. Вот же глупая, нужно точнее изъясняться!..
        - Что? - прервал меня маг.
        Наконец я увидела волнение, а может и панику в глазах Лукаса. Он уставился на меня, не разделяя моего удовлетворения.
        - Пожалуй, я должна иначе выразиться, - поправилась я. - Добро пожаловать, Исток Воздуха! Ой, нет, бывший Исток Воздуха, не так ли?!
        Лукас не отвечал довольно долго, но взгляд отвести так и не решился. Он, похоже, изучал меня, пытался понять, как много мне было известно. В чём ему нужно было признаться, а о чём мог и умолчать.
        - Браслетов нет, - продолжила я, вспомнив нашу первую встречу и первый разговор. - Вижу, власть у тебя не полностью отобрали, раз ещё дышишь! Или, может, сам браслеты отдал и в удобный момент сбежал от опасности?
        - И как догадалась? - маг снова обрел спокойствие. - Думал, твои мозги на это просто не способны.
        Это было уже слишком! Несмотря на то, что правду о маге мне на самом деле открыли другие, терпеть его хамство я была не намерена.
        - Ну, что я могу сказать, Исток, иногда я просто неподражаема!
        Лукас снова озарил меня своей противной ухмылкой и в следующий миг передо мной предстал уже он, Исток Воздуха во всем своем величии. Точнее, в том обличии воина, в котором я впервые его увидела в лесу.
        - Впечатляет, - кивнула я всё так же натянуто.
        - И что дальше? - развел маг руками. - Закатишь истерику, будешь топать ногами или просто подерёмся?
        С каждым следующим словом мне хотелось навредить ему всё сильнее. И вот, в один из таких моментов я сорвалась и, выхватив свой меч, бросилась к магу. Не теряя времени, он вмиг отреагировал на мою атаку. Вытащив меч, принялся блокировать все мои никчемные удары. Несмотря на то, что моё владение мечом трудно было назвать умелым, магу всё же не удавалось выбить оружие из моих рук и положить меня на лопатки. То ли адреналин, то ли всё дело в той силе, о которой все вокруг мне твердили, но мне удавалось удерживаться на ногах.
        - Неплохо держишься, - бросил он во время очередного удара. - Недаром время на тебя потратил.
        Его слова вызвали очередной сильный прилив гнева и, как ни странно, он и придал мне сил. Конечно, я и раньше ненавидела эту его самоуверенность, но сейчас она вышла за все грани дозволенного. Я не могла поверить, что этот колдун гордился тем, что всё это время водил меня, словно слепого котенка, за нос и готовил умереть от рук своей невесты. Я воспламенялась внутри!
        - Ух, ты! - воскликнул Лукас, блокируя мой следующий удар. - Да ты просто горишь!
        Я удивилась его словам, потому что на самом деле чувствовала огонь внутри себя. Но вот как только собралась напасть на него снова, я заметила странные языки пламени исходящие, по всей видимости, из моих волос.
        - О, Господи! - воскликнула я, бросая свой меч в тот же миг. - Что за чёрт?!
        Лукас залился задорным смехом, глядя на мои попытки потушить огонь в волосах. В попытке помочь мне, он сократил расстояние между нами, но меч опускать всё же не стал.
        - Успокойся! - командным голосом произнес маг.
        - Не приказывай мне, я больше не слушаю тебя!
        Несмотря на то, что мне на самом деле нужна была его помощь, гордость говорила об обратном и не принимала её. Не говоря мне ни единого слова более, Лукас вытянул руку и направил её на мои волосы. Чистый воздух из его пальцев потушил огонь в ту же секунду, хотя маг не произнес ни единого заклятия для этого.
        - Ты только что…
        - Сделал то, что ты никак не можешь выучить, - кивнул маг. - Твои попытки, увы, основаны исключительно на эмоциях, а не на рассудительном использовании…
        - Молю, избавь меня от этих высоких речей, - прервала его я. - Твоя помощь в моём обучении больше не требуется.
        Я до сих пор не могла поверить, что была настолько глупа, чтобы поверить в его бескорыстную помощь. Из-за него я не могла полностью доверять Мастеру Руберу.
        - Не глупи, Эльза, - безразличность сменилась легким беспокойством. - Ты не решишь возникшие проблемы без моей помощи.
        - А из-за кого эти проблемы, собственно, возникли? - возразила я. - Вот прошу и выпутывайся сам, а мне с жизнью прощаться ещё рановато!
        - О чём ты?!
        - Почему я должна сражаться с девушкой, которая с горя решила стать плохой? Или ты совсем трус и не можешь постоять за себя и за все свои ошибки? - обвинять я умела довольно таки хорошо.
        - Не говори того, чего не знаешь, Эльза, - меч Лукаса снова был направлен на меня. - Как бы там ни было, сейчас её цель совсем иная. Теперь это не только недоразумения между нами, а и реальная опасность для всех остальных Истоков.
        - Она убьёт меня…
        - Нет… - попытался перебить меня маг.
        - Это моё пророчество, - привела я довод, в который сейчас я, наконец поверила. - Это свершится, если ты не остановишь её, ибо я понятия не имею, как предотвратить свою смерть самостоятельно.
        Маг молчал довольно продолжительное время. Он не знал о пророчестве. Сейчас мои слова были не просто предположением, а неоспоримой реальностью. Меня могут убить. Меня убьёт Белинда, только если он не предотвратит это.
        Лукас начал нервничать. Конечно, он с самого начала знал о планах Мастера Воздуха и Белинды. Он знал их цель, но не предполагал, что им удастся захватить силу ещё одного Истока, а заодно и лишить его жизни. Я должна умереть от руки его невесты. Мог ли он вообще что - нибудь сделать? Тогда мы этого не знали.
        Ещё немного помолчав и успокоившись, Лукас тихо произнес:
        - Думаю, я задолжал тебе объяснение.
        Я не ответила, а лишь кивнула, но казаться вновь приветливой и тем самым простить мага я пока не собиралась.
        - Меня зовут Лукас Штейн, мне девятнадцать и я, как ты сама заметила, Исток Воздуха в поколении, - представился он. - Я получил свой титул примерно в твоем возрасте, правда, к тому времени я искусно владел магией и превосходно упражнялся с мечом в боевых искусствах.
        И снова камень в мой огород? На этот раз я пропустила замечание мимо ушей, чтобы узнать всю правду из первых уст.
        - Мои родители умерли, когда мне было десять, успев только передать мне власть, поэтому мой учитель заменил мне одновременно и их, - в глазах Лукаса отобразилось отчаянье. - Можно сказать, это он научил меня всему, что я умею. Он был превосходным учителем, а я хорошим учеником.
        Я не знала, стоило ли прервать эти дифирамбы тирану, но мне было неприятно их слушать. Так или иначе, я промолчала.
        - По своей глупости я открыл Мастеру секрет превращения в животное, - продолжал маг.
        - А разве это секрет? - удивилась я, вспомнив чему меня научила Рани. - Я думала, что умеют это лишь избранные, а знают все.
        - Ты имеешь в виду ту сказку, что лишь представь и превратишься?
        И снова эта ненавистная ухмылка возникла на лице мага. И снова я почувствовала себя совершенно глупо!
        - Позволь спросить, - начал Исток Воздуха. - Что ты увидела, пытаясь превратиться в лису, если не ошибаюсь?
        - Ну, я… - хотела сказать сам процесс превращения, но, увы, я видела не это.
        - Так, что?
        Ненавижу, когда он прав! Но он определённо был прав!
        - Маму, - тихо ответила я, не подымая на мага глаз. - Не знаю почему, но я увидела её, и не такой, какой её знала всю свою жизнь, а такой, какой она предстала мне на картине в замке.
        Лукас снова ухмыльнулся и сложил руки на груди, спрятав, наконец, свой меч. Я слышала его тихий смех, который снова начал выводить меня из себя.
        - Что и следовало доказать, - наконец произнес он. - Чтобы получить силу животного, необходимо обратиться к предыдущему Истоку, использовавшему его магию. Это действие происходит на уровне рефлекса и только после получения силы Истока.
        - Значит, все сказки о представлении самой трансформации тела - это…
        - Всего лишь сказки, чтобы другие маги не вздумали даже пробовать превращаться, - закончил Лукас, будучи совершенно довольным собой.
        - Зачем же ты тогда рассказал обо всём Мастеру? - удивилась я. - Неужели он научился этому?
        - Тогда он для меня был примером во всём, и хотелось отплатить ему за доброту и науку, предоставленную мне, - ответил Лукас, смотря на меня с некой злостью. - Несмотря на его сущность, он всегда был великим магом! Я без малейшего опасения открыл ему эту тайну.
        - Какое благородство, Лукас, - не выдержав этой лести, бросила я. - Может достаточно уже превозносить тирана, который спит и видит, чтобы убить меня!
        Лукас замолчал и отвел глаза в сторону. Минуту спустя разговор продолжила я.
        - Расскажи мне о Белинде и её способностях.
        - Она совершенный воин, что здесь скажешь? - пожал плечами Лукас. - Я сам учил её драться, мы вместе практиковались в магии, и вот однажды она превзошла даже меня.
        - Превзошла? - удивилась я.
        - Выбила из рук меч, таким образом, победив меня, - подтвердил маг. - Тогда я неимоверно гордился ею.
        - Тогда и влюбился? - робко спросила я.
        Лукас промолчал, не желая подымать настолько личный вопрос. Я не настаивала, но ответа всё же ждала.
        - Наверное, сейчас твоя гордость просто зашкаливает, - продолжала я. - Вряд ли у неё есть достойные противники с теперешней силой.
        Меня бесило его спокойствие и благородные речи в то время, когда мне грозила смертельная опасность.
        - В том, что с ней произошло, виноват никто иной, как я, поэтому мне не за что её винить, - ответил Лукас, взглянув в моё разъяренное лицо. - Я сбежал, отдав её в руки Мастеру, спасая свою жизнь. Если мне выдастся возможность встретиться с ней, всё что я сделаю, это извинюсь…
        - Да прекрати ты уже, наконец! - выкрикнула я, не вынеся это самопожертвование. - Неужели ты и правда такой дурак, каким кажешься?! Она стала убийцей и это её сознательный выбор. Она жестоко убивала меня в пророчестве и, поверь, мне не показалось, что это приносило ей боль и отчаянье! К тому же, ни одно горькое событие не должно приводить к такому резкому изменению, а если такое случается, значит, виновен в этом лишь тот, кто принял такое жалкое решение!
        Брови мага поползли вверх от удивления. Я и сама не ожидала от себя такой речи, но сил держать всё в себе уже не осталось. На протяжении нескольких долгих минут между нами стояла мертвая тишина.
        В чем дело?! - наконец произнесла я, отводя глаза в сторону. - Хочешь возразить?
        - А ты и вправду становишься сильней и уверенней в себе, - ухмылка поселилась на его довольном лице.
        - Ну, я…
        - Прости меня, если можешь, - вдруг ошарашил меня маг своим признанием. - Я не имел никакого права обманывать тебя и подвергать опасности. Это было эгоистично.
        - Не это сейчас главное, - наконец произнесла я. - Сейчас надо действовать и немедленно. Наверное, эгоисткой сейчас стану я, ибо я очень сильно хочу жить!
        - Я тоже этого хочу, - произнес Лукас, согласившись со мной.
        - Здесь Вороны-Пересмешники.
        - Я знаю, - кивнул Лукас, - уже несколько дней прячусь от них. И, кажется, пока у меня это получается весьма удачно.
        - Ну, вот опять, ты мне ничего не сказал, - возмутилась я, но не поддалась очередному приливу гнева. - Ладно, так или иначе, у тебя нет выбора. Ты обязан мне помочь, иначе я расскажу всем магам Воздуха о том, что ты приполз ко мне на коленях и умолял скрыть тебя от опасности.
        Пришло время ухмыляться мне, что я, кстати, и сделала, вызвав при этом улыбку Истока Воздуха.
        - Это уничтожит мою репутацию навсегда, - ответил он. - Боюсь, выбор у меня невелик, не так ли?
        - Смекалистый маг, - кивнула я. - И ещё одно…
        Лукас уставился на меня, ожидая очередного выпада с моей стороны. Вместо этого я улыбнулась и произнесла:
        - Чтобы обмануть Воронов, тебе придется пожить в замке, да так, чтобы тебя там никто не заметил. И ещё, тебе таки нужно будет постараться научить меня биться, причем так, как не старался с ненаглядной Белиндой.
        Имя невесты заставило Лукаса сменить улыбку на холод, но отказаться он не мог, поэтому просто кивнул, подтверждая свое согласие.
        Глава 11. Ловушка
        Той же ночью я собрала Лукаса и Рани в одной комнате, чтобы обсудить с ними дальнейшие действия. На тот момент они были моими союзниками и советчиками: Рани, потому что я ей доверяла, а Лукас, потому что выхода иного не было. К тому же он мог оказаться намного полезней любого другого мага, если учесть тот факт, что он отличное оружие против колдуньи Мастера Воздуха. Вот именно так я себя успокаивала, надеясь на то, что скоро вся эта туманная история, наконец, прояснится!
        Войдя в мою секретную комнату, которую я предложила Лукасу в качестве жилья, Рани широко открыла глаза. Мне показалось, что ей плохо, но вместо этого она поклонилась магу и поприветствовала его так, как до этого меня приветствовали маги Воздуха.
        - Не верю! - взбунтовалась я, вызвав при этом улыбку Лукаса. - Это у одной меня глаза слепы?! Как ты его узнала?
        Рани пожала плечами, при этом ужасно покраснев. Решив не обращать на это особого внимания и тем самым не давать магу повода в очередной раз надо мной поглумиться, я сразу перешла к делу.
        - Я тебе не говорила, - повернувшись к Рани, произнесла я полушепотом, - но всё это время он мне помогал. Ну, или, по крайней мере, пытался.
        - Пытался? - усомнился Лукас. - По-моему, я приложил все возможные усилия, чтобы хотя бы одна разумная мысль задержалась в твоей нелепой голове.
        - Лукас, Лукас, - теперь я обратилась к нему с хитрой улыбкой. - Помнишь, что я сказала тебе в лесу? Неужели ты хочешь прослыть трусом, приползшим ко мне…
        - Ладно, понял, - прервал меня маг, не желая, чтобы о наших спорах знали посторонние, кем для него собственно являлась Рани.
        Ранисия совсем ничего не понимала, но мне казалось ей и не стоило знать всей истории нашего знакомства. Я взяла её за руку и усадила на диван, несмотря на то, что колдунья почему-то вздумала сопротивляться.
        - Как вы уже поняли, спать сегодня никто не собирается, а если сильно захотите, то всего лишь предложите мне вариант остаться в живых и вы свободны, - произнеся это, я перевела взгляд с колдуньи на мага и наоборот, дабы увериться в их понимании. - Вот и чудненько!
        - Сначала нам нужно придумать, как обезвредить Воронов - Пересмешников, - начал Лукас, расхаживая по комнате. - Пока они знают немного, потому самое время остановить их и помешать добраться к Белинде.
        - Ты думаешь, она ещё не здесь? - удивилась я, будучи уверена, что вся шайка уже была поблизости.
        - Не вижу смысла ей так рисковать, - покачал головой маг. - Довольно логично бросить в атаку сначала свой так называемый персонал, а уж потом прийти на всё готовенькое, с полным букетом информации о тебе, городе и магии Огня.
        - Если она не здесь, то где? - не отступала я.
        - Спроси своего Пророка! - буркнул Лукас. - И оставь пока тему Белинды, нас сейчас должна волновать не она.
        Я молча кивнула, боясь снова вывести Истока из себя. В это время Ранисия о чем-то оживленно думала и со временем всё же решилась поделиться своими догадками.
        - Если я не ошибаюсь, - робко произнесла она, - эти Вороны-Пересмешники никто иные, как маги, которым было даровано умение превращения в животное.
        - Да, - кивнул Лукас в подтверждение. - Данные вороны это две сестры, которые были лучшими ученицами Мастера, ну, конечно, после Белинды.
        - Тогда почему они шестерки, если были уж так хороши? - вспомнив недавние слова Истока, удивилась я. - Лучшие маги, а всё в прислуге ходят?!
        - А кто сказал, что только они прислуга? - вопросом на вопрос ответил Лукас. - Несмотря на все титулы, абсолютно каждый союзник Мастера является его потенциальной, так называемой, шестеркой.
        - А Бе…
        - И она тоже, - не дав мне договорить, кивнул маг. - Он бросит всех в бою, если это понадобится.
        - Но Вороны всё равно же ниже статусом, - настаивала я на своем. - Разве не так?
        - Насколько я осведомлен, они работают в тандеме, - ответил Лукас, подумав всего секунду. - Но из-за своей слабости, они у неё всё же в подчинении.
        - Слабости? - с надеждой переспросила я.
        - Вместе сёстры - сила, а по отдельности…
        - Они близняшки? - внезапно спросила Рани, подав при этом первые признаки жизни.
        - Да, - кивнул Лукас и возмущенно взглянул на меня.
        - Надеюсь, хоть ты понимаешь, о чём я? - тыкая локтем мне в бок, потребовала Рани.
        - Ну, если ты о том, что у близнецов очень развита интуиция по отношению друг к другу.
        - И… - подталкивала к ответу колдунья.
        - Ты хочешь сказать, что их сила друг в друге? - всё также глупо догадывалась я.
        - И это тоже, - не останавливалась Рани.
        - Только вместе Вороны могут причинить вред, в противном случае - каждая в опасности, - произнеся это вслух, Лукас увидел полное одобрение в глазах Рани. - По отдельности колдуньи не смогут превратиться в Воронов. Им необходимы обоюдные усилия, чтобы бороться. Ну, конечно, Мастер должен был перестраховаться и не наделять сестер полной силой.
        - Думаю, это своего рода перестраховка, - кивнула Рани. - Да к тому же близнецы на самом деле чувствуют друг друга, а значит можно обезвредить их лишь поодиночке.
        Я удивлённо переводила взгляд с колдуньи на мага и поражалась их совместной умственной работе. Они словно читали мысли друг друга.
        - Впечатляюще, - с улыбкой произнесла я, таким образом, приковав внимание присутствующих к себе.
        - Ты хоть следишь за мыслью?
        Слова мага были произнесены с явным намерением обидеть меня, но я не позволила ему увидеть обиду на моём лице.
        - Продолжайте, - жестом подбодрила их усилия.
        - Самое главное сейчас, это найти Воронов и удостовериться, что им известно не так уж и много, - заключил Лукас.
        - Боюсь, что они здесь уже довольно долго и кто знает, как много им известно, - засомневалась я в своей удаче. - В последний раз я их видела буквально вчера.
        - Ну, это говорит лишь о том, что Воронам известно малое, - покачал головой Лукас, - Значит, ещё не всё разнюхали и самое время перекрыть им кислород.
        - Ловушка? - с огоньками в глазах спросила я и увидела полную поддержку на лицах моих союзников.
        Полночи никому было не суждено уснуть. Мысли и идеи были столь разными, что разработать отличный план оказалось довольно сложной задачей. Мы продолжали препираться с Лукасом, а Рани, словно добрый самаритянин, пыталась нас примирить. Правда, даже её умение решать трудные задачи не смогло сотворить чудо.
        Так или иначе, мы придумали, как остановить этих Воронов и искренне надеялись, что всё в наших руках. План был довольно простым. Так как Вороны - Пересмешники здесь исключительно из-за меня, то соответственно и приманкой должна была стать именно я. Было решено, что Рани и я пойдем в ту часть леса, где я в последний раз видела Воронов. Я должна буду упражняться вместе с колдуньей и тем самым привлечь внимание противников. Лукас ни в коем случае не должен выказать своего местонахождения, дабы не спугнуть сестер-колдуний.
        - Я превращусь в орла, так будет удобней за вами наблюдать, - закончил Лукас объяснение. - Да и в облике птицы я быстрее услышу приближение врагов.
        - Это всё отлично, - встав с прежнего места и подойдя к окну, произнесла я. - Но скажи мне вот что, каким образом нам разделить сестер? Как провернуть всё так, чтобы они и заподозрить неладное не успели?
        Снова неудобное молчание со стороны моих союзников заставило меня заволноваться не на шутку. Об этом мы пока не думали.
        - Самый простой, но эффективный способ - это сделать подмену, - уверенно констатировал Лукас.
        - Сделать, что? - переспросила я, не поняв подмену чего именно необходимо сотворить.
        - Но я же не имею таких сил, - неуверенным голосом произнесла Ранисия, не сводя взгляда с мага.
        - Знаю, - чуть заметно улыбнулся Исток Воздуха. - А ты этого ещё не умеешь.
        Ирония в мою сторону была, наверное, для него необходима, несмотря на то, что я была готова за это выцарапать этому нахалу глаза.
        - Так, что за подмена? - переспросила я, дожидаясь внятного ответа от присутствующих в комнате.
        - Подмена тебя, - медленно, словно для умственно отсталой, повторил Лукас. - Я превращу Рани в твою копию, а ты примешь её подобие.
        - И что это нам даст? - удивилась я.
        - Ты, правда, не понимаешь? - переспросил маг, словно сомневаясь в моём душевном здравии. - Если такая подмена произойдет на глазах Воронов, им это определенно покажется подозрительным, и они не поймут, кто есть кто и за кем следить.
        - Поэтому им придется разделиться, - подытожила Рани, взглянув на меня с одобрением. - Они бросятся за нами двумя и попадут в ловушку.
        - Думаете, они не поймут, что произошла подмена? - удивилась я.
        - Поймут, но так как не ты её произведешь, а Рани не имеет для этого сил, сообразить быстро, что именно произошло, они, к счастью, не смогут. А решать придется быстро, а значит, они будут вынуждены разделиться.
        - И что же дальше?
        - А дальше ты обезвредишь колдунью, у которой наверняка почти нет никаких сил - продолжил Лукас. - А я, в свою очередь, помогу Рани, так как для неё она может быть уж не так и слаба. Ничего личного.
        Извинившись перед колдуньей, Лукас обезоруживающе улыбнулся ей. Рани, как и ожидалось, покраснела, до кончиков ушей, что начало меня немного злить.
        - Ты хоть знаешь, как подменять? - с иронией и я была на короткой ноге.
        - Ну, я же не ты, - и снова он на шаг опередил меня. - Станьте напротив друг друга.
        Я повернулась к Рани, она же повернулась ко мне. Секунда ожидания и я услышала твердый, холодный и уверенный голос Истока Воздуха:
        - Subjectio.
        И вот уже в следующий миг я смотрела на себя, а Ранисия, вероятно, во мне видела никого иного, как себя.
        - Круто, - произнесла я голосом Рани.
        - Словно в зеркало смотрюсь, - улыбнулась мне я.
        Ещё секунду мы побыли друг другом, а уже в следующую - всё стало на свои места. Лукас снова вернул нам наши облики.
        - Завтра на рассвете жду вас у восточной стороны леса, - произнес Лукас спокойным голосом. - А сейчас, если вы не против, я бы оставшуюся ночь немного поспал.
        Ранисия вскочила и вышла в коридор, пожелав при этом магу приятных снов и поклонившись, как Истоку. Я же, встав с дивана, скорчила рожицу и, не сказав ни слова, покинула свою секретную комнату, оставляя Лукаса наедине с его мыслями, которые, я была уверена, не дадут ему уснуть этой ночью.

* * *
        Я проснулась от резкого толчка. Ну, кто бы сомневался, что у этого мага ни капли такта. Ворвавшись в мою комнату, он принялся меня будить. На улице ещё не рассвело, но судя по виду Лукаса, время нас явно поджимало.
        - Рани ждет у входа, - бросил он мне и скрылся за дверью.
        Не теряя больше времени, я собралась и последовала к выходу. Лукас и Ранисия уже оживленно о чем-то болтали.
        - Пойдемте, - скомандовал маг, как только я приблизилась к ним. - Я видел Воронов, летающих над лесом. Нельзя терять время попусту.
        Мы шли довольно быстро, не болтая ни о чём. Любое лишнее замечание могло быть услышано противниками. Спустя пару минут Лукас исчез, оставив нас с Ранисией наедине. Он следил за нами, но так, чтобы его не заметили Вороны-Пересмешники.
        - Превращайся, - шепнула мне Рани, как только мы подошли к нужному месту.
        Я немедленно послушала колдунью и одела диадему. Казалось, что кроме нас с ней и шороха листьев в лесу не было абсолютно ни души.
        - Надо приманить их сюда, - снова раздался шепот колдуньи.
        Мы начали делать вид, что упражняемся в магии, причем заклятия не произносили, а нарочно выкрикивали. Я делала вид, что ничего не могла сделать толком, чтобы Вороны напали на меня такую слабую. Я всем сердцем надеялась, что этот план сработает, так как иного у нас, увы, не было.
        - Ну и бездарь!
        - Значит, мы не ошиблись в прошлый раз!
        Я содрогнулась, услышав подобное замечание, которое сопровождалось громким хохотом. Повернувшись на источник этого шума, я удивилась, увидев перед собой двух девушек, которые делили черты лица, но тем не менее кардинально отличались одна от другой. Словно инь и ян, сестры были разными, вплоть до разного цвета волос. Но, несмотря на всё это, их голос, смех говорили о едином целом, как мы и предполагали.
        - Моё любимое выражение лица, - произнесла одна, взглянув при этом на сестру.
        - Испуг, - кивнула вторая, улыбаясь первой. - Все так делают. Хоть бы раз для разнообразия исключение попалось.
        Ранисия и я стояли, словно к земле приросшие. Мы боялись сделать ошибку, за которую придется платить всем магам Огня.
        - Какие мы невежливые, - наигранно произнесла брюнетка. - Мы же должны поприветствовать Исток, как полагается.
        - Ты права, сестра, - согласилась блондинка и спустя миг, обе начали движение в мою сторону.
        Даже тогда я не смела сдвинуться с места, но в душе начала паниковать. Лукас уже давно должен был подменить нас, но почему - то до этого времени ничего не сделал.
        Я бросила быстрый взгляд на Ранисию, которая тоже была озадачена происходящим, потом снова на сестер, приближавшихся с явным намерением похитить меня.
        - Тебе не убежа…
        - Что?..
        Вот это и был момент, которого я так ждала. Передо мной стояла я, а значит перед Рани стояла она. Кивнув друг другу, мы начали движение в разных направлениях, не оборачиваясь и не останавливаясь. Я что было духу неслась вглубь леса. Время от времени я слышала шаги позади себя, и судя по шуму, за мной бежала лишь одна сестра.
        «Вышло», - подумала я и улыбнулась на бегу.
        Мне нужно было продержаться ещё совсем немного, а потом я могла и победить эту колдунью. Спустя несколько коротких секунд я оказалась на открытой поляне в окружении красных деревьев.
        - А ты быстро бегаешь, детка, - услышала я за спиной.
        Когда поворачивалась к колдунье лицом, я уже знала наверняка, какое заклинание произнесу первым, а какое вторым. Передо мной стояла сестра - блондинка с покрасневшими от бега щеками. Глаза её сверкали, напоминая мне об опасности.
        - Ты пойдешь со мной, ведьма, - делая шаг мне навстречу, произнесла колдунья. - Даже и не пытайся применять на мне свою детсадовскую магию. Ты же достаточно разумна, чтобы понять, насколько я сильнее…
        - Defensio! - не дожидаясь конца этой тирады, прокричала я.
        Я не могла поверить тому, что произошло после моего колдовства. А всё потому, что не произошло абсолютно ничего!
        - Concipio arma!
        Ничего…
        - Attono!
        Ничего…
        - Subverto!
        И снова ничего…
        - Глупая, ведьма! - расхохоталась блондинка. - С твоим - то уровнем такую магию использовать? Не смеши меня!
        Я удивлённо и ошеломлённо смотрела на свои беспомощные руки. Ничего не выходило, и я понятия не имела, почему всё так происходило. Я была абсолютно беспомощной.
        - Ты пойдешь со мной, - произнеся это, колдунья начала быстро надвигаться на меня с явным желанием забрать с собой. - Пригодишься для поимки Истока.
        Я не могла сдаться без боя, не могла подвести тех, кто от меня зависел и за кого я впервые почувствовала ответственность. Я могла, по крайней мере, попробовать защититься и я решила не медлить. Как только колдунья подошла слишком близко я выкрикнула:
        - Assisto Arma!
        В ту же секунду в руках у меня оказался меч. Это был не мой, которым я так долго упражнялась, а совсем иной, но и этого было вполне достаточно. Провернув его в руке, я направила острие на колдунью, которая тут же рассмеялась мне в лицо.
        - Смотри не поранься, ведьмочка, - насмешливо бросила мне в лицо колдунья, отступив всего на шаг и вызвав свой меч.
        Я не стала отвечать, не желая слушать её комментарии дальше. Замахнувшись, я нанесла удар, ещё один, ещё и ещё… но силы Ранисии убывали намного быстрее, чем иссякли бы мои.
        - Чего так упираешься, ведьма? - иронично бросила колдунья, отбивая мой очередной удар, который вышел намного слабее предыдущего. - Может, прекратим это бесперспективное для тебя сражение?
        - Обороняйся, - выкрикнула я и снова пошла в наступление.
        Я продержалась ещё несколько минут, но больше у меня уже не было сил. Я лихорадочно думала, пытаясь найти выход из этой не слишком радостной для меня ситуации, но, увы, ничего не приходило на ум.
        - Attono! - выкрикнула колдунья и к моему несчастью, оно подействовало, хоть и не настолько сильно, как действовало у меня или Лукаса.
        Меня почти полностью парализовало, я не могла дать сдачи или, по крайней мере, защититься как - нибудь. Я пыталась изо всех сил встать, но не могла, просто не могла физически.
        - Пожалуй ты пойдешь со мной, - снова ирония в голосе и кривая торжествующая улыбка на лице.
        Я почувствовала, как меня невидимой силой отрывает от земли всё выше и выше, страх начал увеличиваться с огромной силой.
        - Attono! - заклятие донеслось до моих ушей ещё из глубины леса, а спустя секунду оно поразило колдунью.
        Я с грохотом упала на землю, при этом больно ударившись спиной. Спустя ещё мгновение увидела растрепанного Лукаса с ужасом в глазах и свою копию рядом с ним.
        - Прости, я не знал, правда, - он вмиг избавил меня от заклятия оцепенения и помог подняться на ноги, хотя стоять я всё ещё не могла.
        - Прости, Эли, - чуть не плача прошептала Рани.
        Только сейчас я заметила ещё одного участника сцены, сестру близняшку с черными волосами. Она была словно связана, хотя нитей или цепей на ней не было, наверняка колдовство Лукаса.
        - Я понятия не имел, что меняя вас местами, меняю не только обличие, но и ваши силы, - Лукас опустился передо мной на колени и помог подняться. - Ты как?
        - Нормально, - кривясь от боли, вымолвила я. - Помоги же встать.
        - Что делать с Воронами? - голос Ранисии показался мне знакомым, и подняв на неё взгляд, я увидела её в её же обличии. - Рада видеть тебя собой!
        Я попыталась улыбнуться колдунье, но эта улыбка была больше похожа на гримасу, чем на пример искренности. Убедившись, что со мной всё в порядке, Исток направился к врагам. Брюнетка с жалостью смотрела на сестру, которая лежала рядом с ней полностью обездвижена.
        - Эй, - позвал Лукас брюнетку. - Где она?
        Очень медленно Ворон перевёл взгляд от сестры к Лукасу. Её взгляд полностью изменился, если раньше был полон жалости, то теперь он был полон ненависти.
        - От меня ты ничего не узнаешь, Исток! - крикнул Ворон, что было мочи. - Тебе я ничего не скажу, а ты…
        Теперь ворон обращался ко мне, бросив такой же полный ненависти взгляд.
        - А ты умрешь! - закончила темная колдунья. - Она убьёт тебя и поверь, Исток, тебя никто не спасёт!
        - Заткнись! - со всей силы Лукас ударил Ворона по лицу, заставляя замолчать немедленно. - Ты простая пешка в этом сражении, которая потерпела поражение, вот и злишься теперь.
        - Может и так, но правду никуда не денешь, она умрёт, - надменная улыбка вернулась на лицо колдуньи. - Умрёт, не успев даже пикнуть! Странная штука судьба, не так ли, Эли?
        - Что?
        Не буду скрывать, я очень удивилась тому, что Вороны знают моё имя. Это означало, что они знали обо мне больше, чем мы предполагали, а значит, они знали и о моих слабостях, о которых скорей всего уже успели оповестить Белинду.
        Я бросила быстрый и обеспокоенный взгляд на Лукаса, который подумал о том же. Мы зря пытались скрыть правду, зря надеялись, что сможем улучшить результат. Если Белинда знала обо мне и о моём учителе, значит, мы не сможем перехитрить её. У нас остается одна надежда, что сумеем победить её своими силами, а для этого мне придется рассказать магам Огня о том, что я из себя представляла на самом деле. Ради их помощи я была обязана пойти на это. Всё летело к чертям. Но надежда же всё ещё оставалась!
        Глава 12. Признание
        В моей комнате было тихо и спокойно, хотя именно это спокойствие и убивало меня изнутри. Я знала, что вот-вот, и это безмятежие грозит перерасти восстанием моих же собственных магов. Как бы вы поступили, узнав, что всё это время вас сознательно водили за нос, а рассказать решили лишь тогда, когда ужасная опасность стала грозить всем в округе?
        Я отстранилась ото всех хотя бы на короткое время. Отец знал, что меня лучше не трогать, когда я не в духе, а Рани и Лукас даже заметить не успели, как я скрылась, пообещав позже присоединиться к ним. Они повели Воронов-Пересмешников в темницу, где разделили их по отдельным камерам, на которые перед этим наложили обороняющие заклятия. Ни в коем случае мы не могли позволить Воронам сотрудничать, иначе наделаем ещё больше шуму.
        - Черт, - ругнулась я, не находя себе места.
        Я не могла сидеть на одном месте и спокойно ожидать смерти. Да, мне было страшно. Да, я хотела жить и да, мне хотелось сбежать в ту же секунду.
        - А почему, собственно, я должна оставаться? - попыталась я потакать страху, кипящему внутри. - Я не могу, просто не могу!
        Я бросилась к чемоданам. Пока собирала свои вещи, вспомнила прежнюю жизнь. Вспомнила Сэм, которая так хотела стать моим другом, а теперь, возможно, ей и не придется им стать. Вспомнила свои любимые места, дом и даже школу, которую не особо жаловала последнее время. Как я могла всё это потерять?
        Я продолжала бросать вещи в чемодан, не задумываясь о том, как объяснить всё отцу и магам, как решить проблему, которая нависла надо мной грозовой тучей.
        - Чёрт, Чёрт, ЧЁРТ!
        У меня всё не получалось застегнуть молнию на чемодане, что лишь подливало масла в огонь. Слёзы брызнули из глаз, я свалила вину на чемодан, но я-то знала, почему не смогла их сдержать. Они становились всё сильнее и горче. Вскоре я оставила чемодан в покое, а сама упала на пол в отчаянном порыве выплакать весь собравшийся внутри страх.
        - Что? - удивилась я, услышав монотонный стук в оконное стекло. - Ты?
        За окном лил ужасный ливень, словно вторя моему настроению. За стеклом взглядом полным понимания и заботы на меня уставился тот самый орел, которого я видела тут же в самый первый день своего пребывания в замке. Тогда я не знала, кем он на самом деле являлся, но на этот раз была уверенна, что второе «я» птицы был никто иной, как Лукас.
        - Исчезни, - бросила я ему, не пряча стыдливо слез. - Это всё из-за тебя! Уходи!
        Птица, в свою очередь, даже и не думала улетать и оставлять меня наедине со своими слезами. Она продолжала стучать в стекло, капли дождя оседали на её перьях.
        - Я не открою, - всё не соглашалась я. - Прошу, улетай!
        Орел не сдвинулся с места. Ещё пару долгих секунд я не решалась встать и открыть окно, но чем дольше я смотрела в глаза птицы, тем больше мне хотелось увидеть мага.
        Ещё мгновение и окно распахнулось, а внутрь уже вошёл Лукас, а не птица. Он не произнес ни слова, что поначалу меня озадачило, так как мои слёзы всё ещё лились без остановки, но потом я поняла, зачем он пришёл. Быстрым шагом парень сократил расстояние между собой и моим всхлипывающим телом и заключил меня в объятия.
        - Знал, что ты будешь тут рыдать украдкой, - тихо, но холодно произнес он. - Вы все так делаете. А Рани это подтвердила.
        - Я… - закончить фразу не получилось.
        - Тебе страшно, знаю, - похлопал он меня по спине. - Это естественно.
        - Ты ничего не понимаешь…
        - Я был в такой же опасности, - напомнил Лукас, надеясь вероятно, что это поможет, но, увы.
        - Нет…
        - Эли, - Лукас впервые назвал меня так, как мои друзья привыкли звать меня. - Ты сможешь, я уверен.
        - Да ни в чём ты не уверен, - выкрикнув это, я вырвалась из его объятий. - Для тебя быть Истоком естественное явление! Для меня это не более, чем случайность…
        - Это должно стать…
        - Но не стало, - перебила его на полуслове, подавляя очередной взрыв эмоций. - Ты хоть понимаешь, каково это осознавать, что больше никогда в жизни не увидишь тех, кто так дорог, что не окажешься больше дома, что не пройдёшься по любимой улочке, что больше не пойдешь в школу, и, чёрт возьми, больше не ощутишь ничего приятного, что только существует в этом мире?
        - Ты говоришь так, словно тебя приговорили уже, - попытался пошутить Лукас, чего делать никак нельзя было.
        - А меня приговорили, - в моих глазах была решительность и безысходность. - Меня приговорили, Лукас. Я умру, я чувствую это и кроме этого, не осознаю абсолютно ничего!
        - Не говори ерунды, - Лукас попытался схватить меня за руку, но я удачно вывернулась и отошла к другой стороне комнаты.
        - Это как раз не ерунда, - покачала головой я. - Ты не видел того, что увидела я. Да вы все горазды твердить о силе, которая внутри меня и мне всего-навсего стоит выпустить её…
        - Но ведь именно так всё и есть, - перебил меня маг.
        - Да черта с два! - за этим криком последовала очередная порция горьких слез. - Я НЕ ЗНАЮ, КАК ВСЁ ЭТО СДЕЛАТЬ, КОГДА ЖЕ ВЫ ВСЕ ЭТО ПОЙМЁТЕ?!
        Лукас пораженно уставился на меня и моё временное помутнение. Он молчал, такого ещё не видел.
        - Просто не знаю, - пожала плечами я и слёзы сами потекли из глаз. - Не знаю, Лукас.
        Мы стояли и смотрели друг другу в глаза, не говоря ни слова. Я рыдала от безысходности, он о чем-то сосредоточенно думал. Но уже в следующий момент быстро подошёл ко мне и схватил за руку. На этот раз я не стала сопротивляться. Я думала, он снова обнимет меня, жалея всей душой, но на этот раз его жалость вылилась в форму, которой я никак от него не ожидала. Как только его рука накрыла мою, я почувствовала толчок и оказалась прижатой к его груди. На мгновение взгляды встретились и вот он резко, неожиданно прижимает свои губы к моим.
        Тяжело сказать, сколько времени мы вот так стояли, но за это время в моей голове возникло столько вопросов, что я больше не могла их держать в себе. Мои глаза от неожиданности были широко открыты, и лишь под конец поцелуя я всё же решилась их закрыть.
        - Не люблю, когда вы плачете.
        Холод в голосе так и не исчез, но с этим появилось что-то новое в его поведении. Смущение, вот, что это было! Он не смотрел мне в глаза, постоянно отводя их в сторону, и бурчал себе что-то несуразное под нос.
        - И это твой метод заставить меня не рыдать? - бросила ему в лицо. - Должна признать, действенный способ.
        - Прости, - наконец Лукас посмотрел мне прямо в глаза. - Не знаю даже, зачем это сделал…
        - Ам… - я не могла толком сообразить, чем ответить на такое заявление, но маг лишил меня необходимости думать.
        - Так или иначе, Эльза, - снова официальное обращение, - тебе придется всё рассказать, иначе помощи нам не видать.
        - А кто сказал, что я передумала уходить?..
        - Я сказал, - уверенно кивнул маг, не отводя от меня взгляда. - Хватит уже прятаться, лучше соберись, как следует!
        - Где Вороны? - вдруг осведомилась я, поняв, что уж слишком расклеилась.
        - Они в подземелье, - ухмыльнулся Лукас, радуясь моему здравому возвращению. - Должен признаться, темница тут что надо!
        - Они точно не сбегут?
        - Даже если бы захотели, то никак не смогли бы. Они в разных камерах, над которыми я изрядно потрудился, дабы сделать их непроницаемыми для магии, - заверил меня маг, будучи очень довольным собой. - Увы, языки им это не развязывает.
        - Как думаешь, когда её ждать? - спросила я. - Как скоро она заявится сюда?
        - Как только заметит пропажу Воронов, - ответил Лукас довольно уверенно. - Она не станет ждать, а сразу приступит к делу, и уверен она придет не одна.
        - По-твоему меня должно это успокоить? - мне казалось, что маг нарочно издевается надо мной. - Спешу огорчить, мне от этого только хуже.
        - Нет времени хандрить, Эльза! Возьми себя в руки и доведи дело до конца! Если мы сейчас начнем действовать, я обещаю, что ты не только вернешься домой, а и проживешь отличную и долгую жизнь!
        - Звучит многообещающе, - наконец на моём лице заиграла улыбка. - Правда всё больше на сказку смахивает.
        - Это тебе сейчас и надо, не так ли?
        Я не стала отвечать, он и так всё знал не хуже меня. Я лишь кивнула и согласилась на план, который он придумал в то время, как я горько рыдала и придавалась отчаянью в своей комнате.

* * *
        Уже час я бродила по аллеям сада Мастера. Я собиралась с духом и мыслями. В голове прокручивались миллионы версий, как можно признаться своим магам в том, кем я являлась и каковы мои возможности. Несмотря на то, что все верили в меня, умела я, увы, немного. В Огненном Саду пахло цветочными ароматами, впрочем, как всегда. Не буду скрывать, я надеялась увидеть посреди клумб Пророка и попросить помощи или же, по крайней мере, совета, но девочки не было видно, что меня необычайно расстроило.
        - Если не везет, то по-крупному, - выдохнула я и сорвала розу. - Чем же ты так на меня похожа-то?
        - Красива, но опасна, не так ли?
        Услышав незнакомый мужской голос, я вздрогнула от неожиданности, при этом больно уколов палец, из которого теперь струилась алая кровь.
        - Вот чёрт, - тихо ругнулась я, бросив розу на землю, пытаясь при этом остановить кровотечение. - Кто вы?
        Передо мной стоял молодой парень, выше меня примерно на голову в такой же красной мантии, которую носил Мастер. Парень был довольно миловидным, с чёрными волосами и немного смуглой кожей.
        - Меня зовут Ран, я ученик Мастера, и его правая рука, - представился парень, при этом низко поклонившись. - Всё думал, когда же я встречусь с вами, Исток.
        - Можно просто Эли, - улыбнулась я, протягивая парню руку. - Отныне мы здороваемся так.
        Мне надоели эти поклоны, поэтому я решила самостоятельно ввести новую манеру приветствия. Точнее сказать, она была не новой, но для магов Огня это было просто писком моды.
        - Я тут…
        - Репетируешь признание, - кивнул Ран, что вызвало удивление у меня. - Я знаю обо всём с самого начала.
        - Но…
        - Мастер ничего не скрывает от меня, - снова перебил меня Ран, вызвав при этом очередной всплеск смятения.
        - Значит, ты знаешь о моём бессилии, - пожала плечами я. - И что, ты всё ещё считаешь меня Истоком, который заслуживает доверия и уважения?
        - Как ты можешь даже спрашивать о таком, - улыбнулся Ран и продолжил. - Ты спасла наш край одним своим приходом. А приняв на себя полномочия Истока, ты стала счастливой звездой, которая сулит одно процветание.
        - Говоришь красиво, да вот только все узнают сейчас о том, кто я на самом деле, а потом ваша звезда напророчит беды…
        Я поняла, что проговорилась раньше времени, так как выражение лица мага стало уж слишком непредсказуемо взволнованным.
        - Пророчество? О чём ты?
        - Думаю, не стоит говорить до собрания, но я надеюсь, что и после него ты сохранишь веру в меня и мои призрачные силы, - попыталась выдавить улыбку я, но как всегда получилось лишь её жалкое подобие.
        - Я хочу, чтобы ты знала, Эли, все мы верим в то, что рано или поздно ты станешь величайшей колдуньей, и тогда мир ждет процветание, - спокойно и довольно уверенно продолжал Ран. - Неужели ты думаешь, мы не понимаем, что пока тебе тяжело принимать всё так, как оно есть, после стольких лет отсутствия?
        - Я как - то об этом не думала, - смущенно призналась я. - Мне всегда казалось, что вы видели во мне в миллион раз больше качеств, чем я имела на самом деле. Поэтому я и не знаю, как признаться и не разочаровать всех вас.
        - Ты не сможешь этого сделать ни при каких условиях, - произнеся это, Ран взял меня за руку и прикоснулся к ней губами.
        Я вмиг залилась краской при этом движении, но убирать руку не стала. Этот маг словно гипнотизировал меня. Умилял его голос и вид, слова и движения. Он казался идеальным примером подражания.
        - Надеюсь, могу прервать такую сцену, - послышалось из-за спины, и я была абсолютно уверена, что точно узнала этот голос.
        - Да, конечно, - пролепетала я, мгновенно убирая руку. - Уже пора? Все ждут моего феерического появления?
        - Да, - кивнул Лукас и, взяв меня за руку, потащил к школе Мастера, даже не поприветствовав мага.
        - Увидимся, Эли, - произнес вдогонку Ран, и пошёл в противоположную сторону сада.
        - Неужели тебе не о чем думать? - тихо отчитывал меня маг, всё ещё холодным голосом. - Ты хоть знаешь, что будешь сейчас говорить?
        - А что тут скажешь? - попыталась отшутиться. - Правду!
        - Ты поражаешь меня своей глупостью! - на этот раз моя шутка не прошла, а лишь разозлила Исток. - Ещё недавно ты рыдала, боясь того, что тебя вот-вот настигнет, а сейчас, Эльза, что ты творишь сейчас?
        - Да ничего я не творю, всего-навсего познакомилась с магом, который, возможно, поможет мне научиться магии быстрее…
        Я не стала заканчивать это предложение, зная, что сейчас поставила под сомнения возможности и умения мага, благодаря которому, если быть честной, оставалась всё ещё жива.
        - Прости, - пробормотала я краснея, - я не это имела в виду.
        - Слушай меня, - не желая выслушать глупости, перебил меня Лукас. - Вот что ты скажешь на собрании, и не смей отклоняться от того, что скажу я хоть на одно свое слово, понятно?!
        Я хотела возразить, но злить и так сердитого мага было ни к чему, особенно, когда я ждала от него помощи. Поэтому, встретившись с Лукасом взглядом, я согласно кивнула и принялась слушать всё, что он говорил.
        Во - первых, я должна была сказать магам Огня, что с рождения была знакома с магией, знала о своем предназначении, уважала магов и готова была принять на себя ответственность, но вместе с тем не обладала большой практикой использования магических заклинаний, так как жила в кругу обычных людей, где магия считалась ненормальным явлением.
        Во-вторых, я должна была попросить помощи учеников Мастера, да и взрослых магов в обучении меня заклинаниям и боевым искусствам.
        Ну и, в - третьих, что для меня было самым главным пунктом, я должна была известить, как Исток, предводитель, о грядущей опасности, которая уже настигла Исток Воздуха и обосновалась в его владениях. В этот же момент я должна была представить Лукаса магам Огня, как Истока Воздуха, и объявить, что бороться с опасностью мы намерены бок о бок.
        Я не имела особых возражений, кивнула и последовала за магом к школе. Как только мне открылся её двор, я как можно глубже вдохнула, в надежде, что это принесет мне уверенности в собственных силах. Во дворе огромного здания, похожего на некую крепость, я увидела десятки, а может и сотни магов, облаченных в красные полотна. В центре стоял пьедестал, на который, по всей видимости, мне надо было подняться.
        - Превратись, - услышала я уверенный приказ Лукаса. - Ты должна выйти к ним во всём своем величии.
        - Было бы оно при мне, - буркнула я, но диадему всё же надела.
        Лукас оставил меня одну, как только мы подошли ко двору. Он должен, как он выразился, появиться в свое время, в таком же величественном облике. Я не стала возражать, но долго не решалась сделать первый шаг, который позволил бы всем магам Огня увидеть меня такой, какой я сейчас была. Страх одолевал всё сильнее и сильнее.
        - Я рядом, - холодно произнес Лукас, даже не взглянув на меня, но что-то в его поведении уверило меня в правдивости его слов, поэтому, отбросив все сомнения, я всё же ступила на территорию двора школы.
        Как только я открылась всеобщему взору, маги замолчали и как один преклонили головы в почтении. А когда я заметила Рани и отца среди всех остальных незнакомых мне лиц, я вообще забыла о волнении и с уверенным и решительным видом ступила на ступени, которые вознесли меня на пьедестал.
        - Приветствую вас, маги Огня, - сама удивилась, как точно я произносила высокопарные речи. - Я впервые предстаю вашему взору, как истинный Исток Огня, которым стала довольно недавно.
        Все присутствующие внимательно слушали мои слова, что немного успокаивало, несмотря на то, что я собиралась расстроить их плохим известием.
        Я строго придерживалась плана, который продумал Лукас, говорила его слова и могла только удивляться, как хорошо меня воспринимали маги. Как только я попросила помощи в обучении, десятки учеников и взрослых магов самоотверженно согласились мне помочь, на что я выказала свою глубочайшую благодарность.
        Но вот пришёл черёд плохих известий, к которым мне так не хотелось подходить, но иного выбора у меня не было.
        - Мне бы хотелось, чтобы наша встреча не была омрачена плохими новостями, но, увы, в нашем случае этому не бывать, - наконец я подошла к последней части своей речи. - Нашему краю грозит великая опасность. Эта опасность уже настигла Исток Воздуха и поселилась в его крае. Теперь её целью стали маги Огня.
        Среди магов начались перешептывания, появились удивленные взгляды, но никто не решался перебивать меня.
        - Я хочу представить вам мага, который поведает об угрозе, нависшей над всеми нами. Мага, который согласился содействовать нам и благодаря которому, я надеюсь, мы убережёмся от ненастья.
        Не успела я представить Лукаса, как он вышел из-за угла и направился прямиком ко мне. Маги Огня начали оборачиваться и, узнав в нем Исток Воздуха, откланивались ему подобающим образом.
        Спустя некоторое время Лукас оказался возле меня и взял слово:
        - Позвольте и мне поприветствовать вас, союзники Воздуха, - начал он не менее уверенным и почтенным голосом. - Как вы уже поняли, я Исток Воздуха. Некоторые из вас, возможно, слышали, какое ненастье настигло магов Воздуха, но остальные и не подозревают, что маг, захвативший мою часть света, нацелен и на часть, принадлежащую Огню. Мастер, который обучал меня, да и предыдущего Истока, захватил власть в свои руки, украв мои браслеты.
        - Мы слышали, что вы сбежали, - это замечание принадлежало магу, которого Лукас не пожелал поприветствовать буквально час назад в Огненном Саде Мастера Рубера.
        - Я спасся лишь благодаря верным магам Воздуха, которые не допустили подлого убийства посреди ночи, - Лукас прямо ответил на реплику. Ран молчал. - Я знал, что скорее всего следующей целью Мастера станет часть мира, принадлежащая Огню. Поэтому я пришёл сюда, зная, что вот уже долгое время вы оставались без Истока. Но как оказалось, ваш спаситель появился в нужное время.
        Услышав, что Лукас назвал меня спасителем, я невольно покраснела, но попыталась быстро подавить эти чувства.
        - Так или иначе, сейчас в этих краях находятся лучшие из учеников Мастера Воздуха, которые здесь охотятся за властью. - продолжил маг. - Ваша задача защитить Исток Огня, себя и свои земли. Мы должны дать отпор магам Мастера, а для этого нам необходимо объединиться и начать подготовку к их встрече прямо сейчас.
        Маги Огня пораженно молчали и лишь изредка бросали заинтересованные взгляды на свой Исток и на Мастера Рубера, который что-то обдумывал.
        - Готовы ли вы сотрудничать с нами? - сказав это, Лукас подошёл ко мне и, взяв мою ладонь в свою, поднял руки вверх. - Потому что мы готовы сотрудничать и вместе побеждать опасность!
        Увидев этот жест, маги Огня не стали больше сомневаться и один за другим преклоняли перед нами головы, ознаменовывая свое полное согласие.
        Глава 13. Подготовка
        С того дня, когда я призналась всем, что нас ждет впереди и к чему надо готовиться, всё вокруг изменилось до неузнаваемости. Больше не было того задорного веселья, или, точнее выразиться, не было в том количестве, в котором я наблюдала его вот уже целый месяц.
        Маги серьёзно подошли к делу, мой день был расписан поминутно. Никто не мог гарантировать, что Белинда со своими подручными не нагрянет уже в следующий миг и все силы были брошены на ускоренное обучение всех магов и меня в частности. Мы обязаны быть готовыми в любой момент защищать свои права!
        С самого утра я должна была пребывать в обличии Истока, как предупредил меня Лукас. Не скажу, что мне это не нравилось, даже наоборот, но быть собой для меня было в миллион раз приятней, чем быть «правителем». Отец, к слову, тоже решил предложить свою помощь мне и магам, за что его превозносили, чего сам папа терпеть просто не мог.
        - Я же просто хочу быть полезным, - говорил он мне в те редкие минуты, когда мы с ним оставались одни. - А они ведут себя словно я мир от наводнения спас!
        Не скрою, меня это веселило, отец не любил, когда его благодарили сверх меры. В такие минуты он чувствовал себя неловко, но увидеть его в таком состоянии было довольно забавно.
        - Не помешаю? - в один из таких моментов моего откровения с отцом, нас перебил мужской голос.
        Обернувшись, я увидела в двери того же мага, который одним из первых вызвался учить меня магии Огня, наряду с Мастером.
        - Ран, - я сдержанно поприветствовала мага и повернулась к отцу. - Мне пора, пап, увидимся позже.
        Оставив отца в замке, я последовала за магом, который по дороге объяснял план наших с ним занятий. Оказалось, что он и Мастер Рубер поделили разделы магии, которые мне следовало выучить в довольно короткие сроки.
        Старшие маги взялись за обучение тех, кто не владел тем уровнем магии, которым владели они. Одни из самых главных занятий, которые им предстояло посетить, было обучение боевым искусствам и бою на мечах. Этим, конечно, заведовал Лукас!
        Так или иначе, в тот день я начала свое первое занятие с Раном, не зная даже, чему в точности он собирался меня учить. Шли мы недолго, так как он предпочёл местом для наших занятий выбрать не что иное, как озеро у замка.
        - Мы будем заниматься здесь, - произнес он. - Возможно, во время занятий тебе придётся терять много сил, а вода возобновит их.
        Я понимающе кивнула и, взяв его руку, вошла в воду по пояс, последовав его примеру. Мы стали напротив друг друга, привыкая к прохладе воды, и вскоре занятие началось.
        - Сначала я должен рассказать тебе, что именно я буду от тебя требовать, - важным, но нежным, я бы даже сказала, теплым голосом произнес Ран. - Мне велено заставить тебя выпустить свой Огонь.
        Как только маг произнес это, на моём лице появилось довольно скептическое выражение, что не сулило особого успеха в этом начинании.
        - Я бы не советовал раньше времени, - покачал маг головой, поняв, о чём я подумала, - ставить на моих педагогических умениях жирный крест.
        - Но как ты можешь это сделать? - поинтересовалась я. - Маги не могут знать об этом, ведь, как мне сказали, это дано лишь тем, кто был Истоком или тем, у кого в роду были…
        Глаза мага сузились и я поняла свою ошибку. Вот почему Ран выглядел так величественно и свободно: в его роду были Истоки, а значит, он знает как и что к чему. Но без диадемы, без силы, которую содержит она, он не может практиковать эти знания.
        - И почему же ты не стал…
        - Если ты не возражаешь, я бы не хотел говорить об этом, - перебил меня Ран, на что я кивнула головой. - Думаю, мы можем начать. Скажи мне, Эли, что ты почувствовала, когда впервые надела диадему?
        - Ну, я… - попыталась вспомнить я. - Я почувствовала огонь, который исходил изнутри, он испепелял меня так, что терпеть это было почти невозможно.
        Даже воспоминания давались мне трудно, не то, чтобы попробовать вызвать эти ощущения снова, самостоятельно.
        - Ты только что дала ответ на свой вопрос, - улыбнулся Ран. - Ты не можешь выпустить свой Огонь, по простой причине.
        - О чём ты? - мне казалось, что и этот маг сейчас начнёт произносить высокие рассуждения о том, что стоит лишь захотеть - и дело в шляпе.
        - Ты боишься, Эли, - просто ответил он. - Ты просто боишься снова ощутить ту боль, которую ощутила в первый раз. Но послушай, тогда всё было неожиданно, ты не была готова, все последующие разы будут проще, так как ты уже знаешь, как это ощущается.
        - Я не боюсь, - попыталась слукавить я, хотя на самом деле, последнее время только этим и занималась.
        - Если ты на самом деле хочешь защитить нас, то разрешишь себе почувствовать этот огонь снова, внутри, - продолжил Ран. - Ты ведь чувствовала его, когда злилась, когда теряла контроль и забывала о страхе?
        Как только маг вспомнил об этом, в память ворвалась сцена ссоры с Лукасом в лесу, когда загорелись мои волосы.
        - Вот видишь, - кивнул Ран, - когда твой Огонь чувствует, что страх отступает, он выходит наружу, но ты снова пугаешься и он пропадает.
        - Значит, он не зависит от степени моей злости? - с надеждой спросила я, вспомнив, как такое предположение явилось в моём сознании ранее.
        - Конечно нет, злость - это лишь заменитель страха, - объяснил Ран. - Если ты попробуешь сознательно отказаться от страха, тогда тебе необязательно быть злой или рассерженной, чтобы выпускать свой Огонь. Причём, в состоянии злости он никогда не выйдет на полную силу. Ты должна осознавать и хладнокровно мыслить, когда пытаешься воспользоваться силой Огня внутри себя.
        Так продолжалось целых три часа: Ран заставлял меня желать появления огня, а я всё не понимала, почему он не появлялся. Как я ни старалась, заговорить о чем-то ином у нас так и не получилось, а помимо всего прочего, меня ещё и поразили несколько заклинаний, благодаря которым Ран надеялся, по крайней мере, меня разозлить, чтобы хоть каким-то образом выпустить Огонь, поселившийся во мне, благодаря этой несносной диадеме.
        - Извини, - виновато произнесла я. - В следующий раз всё будет лучше, я научусь, обещаю!
        - Я знаю, что у тебя получится, - улыбнулся Ран и медленно приблизился ко мне. - Ты настоящий Исток и должна этому научиться. Неужели ты думаешь, что все Истоки выпускали свой Огонь сразу же после того, как диадема отдала его им?
        - Если честно, то я не знаю о предыдущих Истоках абсолютно ничего, - призналась я. Этот маг умел втираться в доверие. - Даже мама мне ничего не говорила, кроме «милая, не обрезай никогда волосы».
        - Вижу, ты её не послушала, - улыбнулся Ран и снова взял мою руку, что мгновенно заставило меня покраснеть.
        - Да, разозлилась однажды…
        Минуту другую мы молчали, пока Ран первым не нарушил тишину:
        - Большинству Истоков нужен год или более, чтобы научиться управлять своим Огнем, - улыбка Рана меня просто очаровывала. - Не удивительно, что ты не можешь обладать им сейчас. Но тебе не стоит волноваться, мы защитим тебя в бою, они не убьют тебя и не отберут нашу землю.
        Я внезапно почувствовала безопасность, и это чувство мне понравилось. До этого мне лишь твердили, что если я не выпущу этот чёртов Огонь, то пропаду, и никто мне не поможет, а сейчас я понимала, что возможно я не должна так спешить, если даже предыдущим Истокам требовался год или более того. Я-то была Истоком всего лишь месяц!
        - Мы будем пытаться улучшить результат, но не переживай, если всё будет не так быстро, как некоторые ожидают.
        Я была уверенна, под «некоторыми» Ран имел ввиду Лукаса, как, собственно, и я.
        - Спасибо, - ещё раз поблагодарила я мага, который снова поцеловал мою руку, а потом помог выбраться из озера. - Теперь мне пора на менее приятные занятия.
        - Тогда просто считай время до нашего следующего, - уверенно и нежно произнес Ран, кланяясь на прощание. - Тогда тебе будет не так скучно.
        Он ушёл, а я направилась в темницу, туда, где меня ждал Исток Воздуха. Я ещё никогда не спускалась туда, так как предыдущий раз я просто бросила Рани и Лукаса, убегая в свою комнату, но теперь пора было проведать Воронов, с которыми Лукас работал каждый день, надеясь точнее определить планы Белинды.
        Внизу было темно, удавалось различить лишь тусклые очертания предметов. Лукас стоял посредине зала, пытаясь вытрясти из Воронов-Пересмешников правду об их миссии, но они не поддавались. Я наблюдала за его магией несколько минут, не выдавая своего пребывания в темнице, но за меня это сделала одна из колдуний.
        - А вот и Исток, который со дня на день распрощается с жизнью, - бросила мне в лицо блондинка. - Советую тебе, Лукас, не тратить на неё силы.
        - Молчать, - рыкнул маг и магическим заклинанием заставил её замолчать, оглушив на некоторое время.
        - Не поддаются? - поинтересовалась я, но ответа не услышала.
        Мы поднялись по лестнице из темницы.
        - Вместо того, чтобы стоять и наблюдать, лучше бы поупражнялась в магии, - упрекать Лукас умел как никто. - Она не шутит, а ты словно не понимаешь сказанного.
        - Лучше не будем об этом, - грубо оборвала его я. - Раз так, то давай и на упрёки время не терять. Предлагаю начать занятие.
        Вот так началось очередное занятие с Лукасом, что меня не сильно удивило, так как манера его поведения была мне уже знакома. Несмотря на то, что я не хотела об этом особо задумываться, мне всё же казалось, что после происшествия в моей комнате натянутость в отношениях должна была исчезнуть. Но, похоже, всё стало ещё хуже.
        Так или иначе, мы продолжали занятия, но не у замка, как это делали все остальные, кто учил меня, а снова в лесу и это меня не сильно обрадовало.
        - Почему здесь? - поинтересовалась я, когда мы остановились у озера в лесу, в котором я уже однажды побывала. - Думаю, у замка места намного больше.
        - Место выбираю я, - просто ответил Лукас и превратился в Исток Воздуха. - Надевай диадему.
        Я не стала более спорить, с «куском льда» это было абсолютно бессмысленно. У меня даже создалось впечатление, что Лукас прятался, не хотел, чтобы наши занятия были замечены кем-то, что мне не совсем нравилось.
        - Как успехи с тем магом? - вдруг поинтересовался он, когда принимал атакующую позу. - Ты уже умеешь выпускать Огонь?
        - Тебе-то зачем об этом знать? - вторила я его действиям. - Мы продвигаемся, но я же такая, как все Истоки, почему я должна научиться этому быстрее их?
        Вместо того, чтобы нанести удар, Лукас остановился и поражённо взглянул на меня. Он словно не понял того, что я только что произнесла, и поэтому пытался разобрать всё по слову.
        - Ты хоть понимаешь, что Белинда, возможно, уже где-то в этом лесу?! - вдруг крикнул он так, что я вздрогнула. - Совсем недавно ты не хотела умирать, а сейчас говоришь такие глупости? Ты в своем уме?!
        - Может, ты, наконец, перестанешь орать? - не выдержав такого отношения к себе, взбунтовалась я. - Просто у меня не получается, вот и всё!
        - Ты просто не хочешь, - заключил Лукас. - И чего я уговариваю тебя жить? Если тебе наплевать на себя, то по крайней мере подумай, что будет с твоими магами. А если Мастер завоюет и эту часть мира, ему не составит труда завоевать и остальные две. Тогда погибнут не только маги, но и люди, о которых ты печёшься, на них всё это тоже скажется. Ты об этом думала?
        - Самому нужно было думать, прежде чем верить такому предателю и влюбляться в такую истеричку!
        Согласна, я перегнула палку, затронула его личные дела и переживания, но почему, собственно, я была обязана всё время выслушивать его обиды и постоянные упреки. В тот момент я разозлилась, что меня поддерживал не тот маг, на кого я надеялась!
        Несмотря на всё это, Лукас не ушёл и не ответил мне колкостью. Вместо этого он снова встал в позицию и приказал мне сделать то же самое. Хотя мы и были рассержены друг на друга, упражнялись мы неплохо. К слову, я могла с уверенностью сказать, что меч я чувствовала намного лучше того призрачного Огня во мне. Я чувствовала силу, которая позволяла мне быть на высоте, и хотя маг был холоден со мной, время от времени он всё же говорил, что я делала всё правильно и он доволен моими успехами.
        - Я бы всё же хотел, чтобы ты в ближайшее время выпустила Огонь, с ним ты бы дралась в миллион раз лучше, тогда и я дрался бы на полную силу, - произнес Лукас после нашего занятия.
        - Подожди, - повернувшись к нему лицом и заставив его остановиться, ответила я. - Ты хочешь сказать, что сейчас ты не использовал все свои силы?
        - Кто я, по-твоему? - спросил он и криво улыбнулся.
        - Тебе правду сказать, кем я тебя считаю, или соврать?
        - Эльза, я, как и ты, Исток, - прервал мои колкости маг. - Но в отличии от тебя, я могу выпускать свой Воздух, а ты свой Огонь нет.
        - Ты хочешь сказать…
        - При любом своем действии Исток умножает силу, выпуская свою стихию и пропитывая ею, в нашем случае меч, - объяснил Лукас. - Таким образом силы умножаются во много раз.
        - А когда ты говорил, что Белинда победила тебя, ты ведь тоже не выпускал тогда свой Воздух, - надежда умерла, когда я увидела ответ в глазах Лукаса.
        - Нет, тогда я дрался на полную мощь, - ответил маг и зашагал в сторону замка. - Теперь вот и думай, стоит ли поскорей выпускать свой Огонь, если сейчас даже я сильнее тебя, хотя моя стихия спокойно спала внутри.
        Я медленно следовала за магом, обдумывая его слова, но всё равно не понимала, почему Лукас был уверен, что я смогу выпустить Огонь за столь короткое время, если даже все остальные Истоки этого сделать так быстро не смогли. Почему он был в этом так уверен?
        - Всё просто, - ответил он, когда я задала ему этот вопрос. - Потому что у меня это получилось. А если получилось у меня, значит, у тебя выйдет несомненно!
        - Но почему ты так уверен? - всё не успокаивалась я. - Ведь ты…
        - Нет, это ты, Эли, - снова он назвал меня по-дружески. - Это ты сильнее, причем, сильнее меня во много раз, поэтому не рассказывай мне бредней, что ничего у тебя не получается, ладно?
        Я улыбнулась, услышав наконец немного лестных слов, и, поравнявшись с ним, пошла в направлении замка. Не успели мы из лесу выйти, как увидели, что на всех парах к нам летела Рани. Вид её не сулил добра. В замке что-то произошло и что-то недоброе.
        Мы удивлённо, даже взволнованно переглянулись с Лукасом и быстрее направились к ней. Как только Рани подошла довольно близко, чтобы мы её услышали, она прокричала:
        - Вороны, Вороны сбежали, Эли!
        Я оторопела от удивления и поражённо уставилась на злого в этот момент Лукаса, который наверняка проклинал всех и вся.
        - Как такое могло вообще произойти? - он схватил Рани за плечи и начал трясти. - Они же были крепко под замком, под десятками заклинаний! Как?!
        - Я не знаю, - покорно отвечала Рани, но вид её говорил, что маг всё же причинял ей невыносимую боль. - Правда, они, они просто хохоча, выбежали на глаза магам из темницы и, объединившись, превратились в Воронов и улетели.
        - Что же теперь делать? - я от бессилия упала на землю, наконец понимая, что оказалась просто в безвыходном положении. - Они расскажут всё обо мне.
        - В наших рядах предатель, надеюсь, ты это понимаешь? - даже не посмотрев на меня, заключил Лукас. - Так или иначе, у нас времени до конца этой недели.
        - Откуда ты знаешь, - мне снова стало страшно, времени оставалось пять дней. - Почему ты так в этом уверен?
        - Одна из сестёр проговорилась под действием заклятия, хотя очень старалась сдерживаться. Я не знаю, почему именно так, но это факт.
        - Значит, за пять дней нам надо приготовиться к сражению? - тихо уточнила Рани, будучи всё ещё в руках Лукаса. - Тогда надо предупредить всех!
        - Нет! - остановил её маг. - Тот, кто выпустил Воронов, не должен знать о том, что нам известно о сроках. Мы просто сделаем приготовления быстро, ссылаясь на то, что Белинда может появиться в любой момент, но о том, что нам известно не должен знать никто, поняли меня?
        Я и Рани молча кивнули.
        - А сейчас возвращайся к себе, Рани, и сделай вот что…
        Лукас дал ей сотню распоряжений, и рассказал, как она могла проверить своих близких и друзей не они ли предатели. Несмотря ни на что, мы сами всё не сделаем, но и проверять сотни магов у нас времени категорически не было. Поэтому, как сказал Лукас, мы должны были проверить близких и друзей и только им доверять, чем мы и решили заняться в ближайшее время.
        Той ночью я так и не заснула, всё боясь, что в любую секунду заявится Белинда и убьёт меня, украв перед этим мою диадему. Всё валилось из рук, просто катастрофа. И все эти неприятности уж никак не способствовали моему спокойствию и хладнокровию, страх снова открывал свои парадные двери.
        Глава 14. Первая опасность
        Три следующих дня я продолжала усердно заниматься. Помимо занятий с Раном, Лукасом, я также занималась колдовством с Мастером Рубером, а также с некоторыми самыми сильными его учениками, которые сейчас работали на благо Огня. Они все съехались сюда, чтобы сделать из меня первоклассного бойца, который будет в силе защитить их, когда пробьет этот час.
        Занятие с Мастером прошло очень даже неплохо, он похвалил меня и мои умения. Он не ожидал, что за столь короткое время я смогу вот так научиться использовать самые сложные боевые и оборонительные заклинания. Эти же заклятия мои предшественники учили долго, а я же научилась им меньше чем за месяц моего пребывания здесь.
        - Это всё твое желание защитить нас, - произнес Мастер Рубер в конце нашего занятия.
        В Огненном Саду как всегда было прекрасно. Всё говорило о том, что пока ещё покой владел ситуацией, и я даже представлять не хотела, что будет, когда это место осквернит Белинда и её сторонники.
        - Это всё страх, - поправила его Мастера.
        - Тебя можно понять, дитя, - понимающе кивнул учитель. - Но всё же не давай ему захлестнуть тебя с головой, иначе ты потеряешься и победа будет за противником.
        Я понимала всё, что мне говорили, и понимала, что надо было бросать эти свои сомнения, но на то человеку и даны чувства. Я ощущала страх, хотя и пыталась его унять, скрыть.
        - Тебе пора, дитя, - торопил меня Мастер. - Тебя ждет Ран.
        Мастер знал правду о том, когда именно придет Белинда. Проверив его, я всё ему рассказала. Хотя мне казалось, Учителя особо и проверять не надо было. Я доверяла ему, как отцу. Я знала, что интуиция меня не подводит!
        Быстрым шагом я направилась к озеру у замка, пытаясь не думать о том, что через два дня должно произойти. Внезапно послышалось тихое пение где-то в тени огромных кустов роз. Я замедлила шаг, интерес во мне нарастал с каждой секундой. Я не думала, что это враг, он бы так просто не пробрался сюда, если учесть тот факт, что охрана Сада всё ещё стояла на местах. Так или иначе, я всё же надела диадему и вытянула меч вперед. Так, на всякий случай.
        - Я не нападу.
        Я просто оторопела, услышав до боли знакомые нотки. Руки онемели, и меч просто выпал из руки. Медленным, но довольно уверенным шагом ко мне вышла рыжеволосая женщина и мило, добродушно улыбнулась, не отводя глаз от меня.
        - Мама, - выдохнула я, слёзы неосознанно заструились по щекам. - Я…
        Я не знала, было ли это правдой, или же мне казалось, ведь больше всего на свете я хотела увидеть именно её, ту, которой всё это долгое время мне так ужасно не хватало. Мама стояла напротив меня, всё так же мило улыбаясь, и не говоря ни слова. Она ждала, пока я буду готова выслушать её, пока успокоюсь, что спустя несколько долгих мгновений и произошло.
        - Скажи мне, ты это ты, или…
        - Я та, кого хранит в воспоминаниях этот сад, - прозвучал ответ маминым голосом. - Я та, кого хочешь видеть ты, поэтому я и пришла в обличии, которое сейчас перед тобой.
        Несколько мгновений я пыталась понять, о чем говорила мама, но уже в следующий миг поняла, что сейчас передо мной была не она, да и как собственно она могла. Это был кто-то иной в её непосредственном обличии. Кто-то…
        Я вздохнула, закрыла глаза, улыбнулась и наконец, осознала:
        - Пророк, - выдохнула я, и, открыв глаза, увидела кивающую женщину, которая подтверждала моё предположение.
        - Я знала, что этот облик будет единожды правильным для нашего последнего разговора, Эльза.
        - Последнего? - я удивилась такому заявлению, мне оно не совсем нравилось.
        - Если ты продолжишь в том же духе, девочка, - голос Пророка мне показался немного строгим, хотя лицо матери излучало любезность, - это станет нашей с тобой последней встречей.
        Пророк предложил мне присесть на ближайшую лавку, которая была скрыта всё теми же кустами роз. Я любезно приняла её предложение и последовала за ней. Как только мы сели, Пророк возобновил свою речь:
        - Ты не можешь не понимать, Эльза, что грядет опасность, но для её укрощения ты не делаешь особых усилий.
        - Но ведь я учусь, и мне говорят, что у меня всё получается…
        - Да, ты делаешь великие успехи, как я и говорила, ты сильнее всех предыдущих Истоков, но, - это «но» меня насторожило не на шутку. - Ты легкомысленно относишься к самому главному, и ты знаешь, о чём я.
        - Я стараюсь, я знаю, что должна и прилагаю все возможные усилия, чтобы выпустить свой Огонь, - ответила я правдиво, так как последние три дня я старалась изо всех сил, и мне даже удалось выпустить его немного. - Мои волосы снова горели и меня это не пугало!
        Я специально решила акцентировать на этом внимание, чтобы Пророк не говорил мне о том, что я боюсь, потому что я уже перестала бояться своего Огня, несмотря на то, что многих вещей я всё ещё боялась.
        - Да, я знаю об этом, но тебе нужно стараться больше и лучше делать это там, где много вещей, которые могут воспламениться, - продолжила мама. - Это упростит дело во много раз.
        - Воспламенится? - переспросила я, не зная, как соединить воду, которая давала мне силы, и вещи, которые легко воспламенялись.
        В голову мне тогда пришла лишь одна единственная идея. Можно было одной ногой стоять в воде, а другой на какой-нибудь колоде. Или же вообще сесть на неё, а ноги опустить в воду. Да, с фантазией у меня было всё в порядке.
        - Я знаю, что не первая, кто говорит с тобой об этом, но знаю, что если сегодня ты этого не сделаешь, то наш с тобой разговор, Эльза, станет последним.
        Я молчала, понимая серьёзность тех слов, которые мне говорил Пророк в мамином обличии. Но и это было не всё.
        - Я здесь ещё потому, что должна тебя предупредить по одному личному делу, которое не менее важное, чем это, - начала снова мама. - Эта проблема тоже несёт в себе немалую опасность.
        - Что ещё приключилось? - словно и так мало проблем было.
        - Это касается тебя и Истока Воздуха, - аккуратно начал Пророк. - Прислушайся к тому, что я тебе скажу, Эльза, но решать будешь ты сама.
        Сначала я обрадовалась, подумав, что Пророк даст мне пару полезных советов, как вести себя с этим холодным «куском льда», но то, что я услышала дальше, меня просто выбило из колеи.
        - Ты не должна испытывать к нему какие-либо чувства, - наконец произнес Пророк. - Любые чувства - это опасность нарушить равновесие одной из стихий, что, в свою очередь, может обернуться неимоверного масштаба разрушениями.
        - Но я, - мне было странно, что Пророк решил поговорить со мной на столь личную тему, над которой я и сама ещё особо не размышляла.
        Ну, поцеловал он меня и что с того? Стоп, так может… Да с этой стороны я ещё не смотрела на эту проблему, и, как назло, как только мне запретили об этом даже думать, мысли сами поползли в направлении этого же холодного «куска льда»!
        - Думаю, ты услышала меня и сделаешь выводы, Эльза, - закончил Пророк. - А теперь мне пора, и знаешь, я очень хочу надеяться, что эта наша встреча на самом деле не окажется последней.
        Несколько секунд я смотрела Пророку вслед, словно заворожена её ходьбой, но потом что-то внутри заставило меня подняться и подбежать, но уже не к Пророку, а к маме и ещё хотя бы один раз обнять её. Пророк не отступил, он дал мне возможность попрощаться с мамой. Ещё мгновение и он исчез из виду!

* * *
        После этой встречи, я чувствовала себя как-то глупо, казалось, что я что-то упускаю, но вот что - я пока и сама не знала. Так или иначе, время поджимало, в воздухе витала некая таинственность, которая отпечатывалась на всех магах. Все казались нервными, больше не было этого возвышенного настроения, смеха и благополучия. Куда ни глянь, одни сосредоточенные колдуны и колдуньи, которые усердно занимались, практиковались и всё ради одной цели - защитить меня. Эгоистично с моей стороны, но это меня успокаивало и придавало сил, благодаря их стараниям мне тоже хотелось стать лучше, чтобы в свою очередь защитить их.
        Мастер Рубер готовил магов к встрече противника, он обезопасил школу, выставил охрану у замка, обезопасил город. Маги, в свою очередь, готовили оружие и доспехи. Всё было настолько серьезно, что времени на самообман и возражение реальности не было категорически. Я больше не называла себя чокнутой, не убеждала себя, что всю эту ситуацию я придумала. На этот раз я четко понимала, где была и что должна была делать. Я взрослела просто таки на глазах!
        В тот день я пришла первой к озеру, Рана ещё не было. Это первый раз, когда я пришла раньше чем мой учитель, что тоже позитивно сказывалось на моём статусе Истока. Я оглянулась по сторонам, ища глазами что-то похожее на ветки, прутья, которые я бы могла с легкостью поджечь, но ничего, увы, не находила.
        - Чем это ты занимаешься? - услышала я сзади знакомый, довольно холодный голос. - Снова бездельничаешь?
        Я повернулась, ну и конечно, обнаружила Лукаса, одетого как простой парень, стоящего в нескольких шагах и наблюдающего за моим бесперспективным поиском. Внезапно в сознание ворвались слова Пророка по поводу Лукаса, которые я всеми возможными усилиями пыталась отодвинуть на второй план, что после нескольких долгих секунд у меня и получилось.
        - Я жду своего учителя, - наконец ответила я, продолжая поиск дерева или хотя бы его части. - Какие-то проблемы с этим?
        - Вы занимаетесь здесь? - вдруг с некой осторожностью спросил Лукас. - У воды?
        - Вообще-то в воде, - уточнила я, не понимая глупых вопросов мага. - Тебе ли не знать, что вода возвращает силы, когда они слишком затрачены.
        - Да, но…
        Лукас пытался что-то объяснить, но и сам до конца не был уверен в том, что собирался рассказать.
        - Мне всё равно не нравится вся эта затея, - вдруг вспылил он, что заставило и меня понервничать не на шутку. - Пожалуй, сегодня я посмотрю на ваше занятие.
        - Не думаю, что это хорошая идея, - услышала я голос, который донесся из тени деревьев около озера. - Мои занятия строго конфиденциальны.
        - Хотелось бы узнать почему? - не смотря Рану в глаза, бросил ему Лукас.
        - Всё просто, - развел маг руками. - Ты чужак, а маги Огня не обязаны рассказывать свои тайны другой стихии. Или ты хочешь нарушить равновесие?
        - Я всего-навсего хочу знать, что Эльза готова к той опасности, которая её ждет, - на этот раз голос Лукаса не был уж настолько холодным. - Она не должна страдать…
        - Она и не пострадает, - твердо бросил в ответ Ран. - Я за это в ответе! Я её не брошу!
        В тот момент я стояла в стороне, совершенно озадаченная тем, что видела перед глазами. Меня больше не беспокоили эти глупые ссоры, которые в любое другое время даже позабавили бы меня. Шутки остались позади, покой остался позади, прошлое осталось позади!
        - Лукас, - хриплым голосом позвала я. - Лукас…
        - Подожди, - бросил он мне между словом и продолжил что-то доказывать Рану.
        - Да некогда ждать уже! - истерика взяла надо мной верх. - Они уже здесь! ЛУКАС, ОНИ УЖЕ ЗДЕСЬ!
        Словно по команде, Ран и Лукас посмотрели в том же направлении, что и я. Выражение их лиц стало каменным и бледным. Они увидели, они точно увидели то, что буквально секунду назад увидела я!
        - Это Стервятники, - непонимающе бросил догадку Ран. - Тысячи стервятников, это…
        - Маги в телах Стервятников, - закончил Лукас, хватая в тот момент мою руку. - Нет времени! Бежим!
        Лукас тащил меня в замок, колдуя в это время заклятия, которые задержали бы Стервятников. Увидев нас, маги Огня, которые всё свое свободное от учебы время проводили у моего замка, таким образом, защищая свой Исток, сразу же вскочили на ноги и внимали каждому приказу, который им отдавал Лукас.
        - Всех немедленно в поле действия защиты, - кричал Лукас всем, кто попадался на его пути. - Оставлять дома без раздумий, брать только оружие!
        Услышав приказ мага, колдуны, что было сил бросались в город, который, увы, не был в рамках защиты, которую сотворил Исток Воздуха. Он на ходу стал подобием своей стихии, и тут же приказал мне сделать то же самое. Я заметила взволнованную Рани, которая стояла неподалеку от замка, её глаза были широко открыты, словно видели перед собой что-то нереальное, словно она увидела свою смерть.
        - В замок! - на этот раз командовала я и своим криком разбудила колдунью. - Немедленно внутрь!
        Стервятники были далеко на горизонте, я видела их, эту темную, грозную тучу, но им как минимум потребуется ещё минут тридцать, чтобы добраться к замку, а вскоре и к городу. Я молила маму, чтобы она уберегла магов. Чтобы позволила им как можно скорее оказаться в безопасной зоне.
        - Всех на территорию замка, - вторила я Истоку Воздуха. - Не стойте, не тратьте время зря!
        - Мастер, - услышала я растерянный голос Рана, который всё это время незаметно для меня бежал за нами. - Нужно позвать его! Необходимо…
        Не договорив до конца, Ран бросился в школу, он собрался привести всех учащихся на территорию замка.
        - Нет, Ран, - попыталась остановить я мага, но другая рука Лукаса заставила меня опомниться.
        - Это необходимо, или ты желаешь смерти тем, кто не знает об опасности?!
        - Я… - я замолчала и, кивнув, согласилась с желанием Рана, привести тех, кто был в школе.
        Ран исчез, спеша на помощь своему учителю, и тем, кто до этого времени оставался в школе. Лукас всё продолжал кричать приказы, маги повиновались ему беспрекословно, один за другим они исчезали в направлении города, но уже в течение пяти минут, они словно сам Ветер, возвращались группами. С собой маги брали лишь то, что могли унести в руках, те методы защиты, которые казались слишком тяжелыми для ручной клади, они оставляли, а кто имел большие силы, переносили их в границы защиты.
        - Внутрь, - приказал мне Лукас, своим ещё более ледяным голосом. - Быстро и без разговоров!
        - Но, как же!..
        Маг не дал мне даже попытаться остаться с магами Огня, которые выстраивались довольно плотным строем у границы защиты, готовясь в любой момент отражать вражеские атаки. Колдовство светилось в их руках, кончики пальцев искрились, что говорило о хорошей боевой подготовке. Они стали воинами Истока Огня!
        Рани была первой, кто вошёл в замок, затем Лукас толкнул меня, словно опасаясь моего побега, и наконец, зашёл сам, закрывая за собой дверь.
        - В большой зал! - приказным тоном бросил Исток Воздуха нам и, как ни странно, Рани сразу же его послушалась, чего не могу сказать о себе.
        Я четко понимала, что происходило вокруг, я понимала, что информация, предоставленная одним из Воронов-Пересмешников была ложной или же благодаря их побегу план был изменен. О, Господи, вот почему Пророк встретился со мной сегодня, вот почему он говорил о последней встрече! Он знал, что они придут сегодня, но по какой-то причине прямо говорить об этом не стал. Это было последнее предупреждение!
        Но, несмотря на ситуацию, единственное, что крутилось у меня в голове как заевшая пластинка, это отец! Я не знала, где он сейчас был и цел ли он. Так всё оставить я никак не могла!
        - Отец, где он?
        - Нет на это времени, - Лукас всё ещё тащил меня за руку в большой зал. - Забудь об этом!
        - Как я могу забыть! - взбунтовалась я и начала вырываться из рук мага. - Отец - это единственный человек, который остался со мной. Я не могу потерять ещё и его!
        - А ты не думала, каково будет ему, если он потеряет тебя?! - Этот громогласный крик заставил меня замереть на месте. - Оглянись, ты нужна им! Перестань уже думать, как законченный эгоист и начни действовать!
        Рани испуганно глядела на Исток Воздуха, желая, чтобы маг преподносил правду более сдержанно.
        - Ты сделаешь то, что от тебя ожидают всё те, кто осознанно согласился умереть за тебя сейчас! Хочешь ты того или нет, но ты это сделаешь!
        Я молчала, понимая, что данная ситуация была важна для Истока Воздуха не менее, чем для меня. Это вторая попытка Лукаса защитить магов, но в отличии от предыдущей он не собирался бежать и прятаться. Глядя сейчас на него, я понимала, что боевой дух, который он воспитывал во мне весь месяц, начал, наконец, просыпаться.
        - Мы сделаем это вместе! - немного успокоившись, всё же холодно произнес маг. - Но для этого нам необходима одна мелочь!..
        Взглянув лишь на мгновение прямо в глаза Рани, он кивнул колдунье и дверь, ручку которой держала Рани, вмиг отворилась.
        - Что за?.. - удивилась я довольно сплоченной работе Истока и Рани, которые наверняка заранее договорились о том, о чем я пока не подозревала.
        Как только мы сделали первый шаг в большой зал замка, столы и вся имеющаяся в нем мебель разлетелась по сторонам, благодаря лишь единому взмаху руки Истока Воздуха.
        - Есть ещё один метод вызвать Огонь, помимо всемирно принятого, - начал он, в перерывах произнося очередное заклинание, которое заставило появиться в зале очередной непонятный для меня предмет.
        - Что это? - мои глаза открылись настолько широко, что мне казалось - шире не смогут, но увиденное заставило меня вздрогнуть. - Кресло с кандалами?!
        - Помоги мне! - не обращая на моё состояние абсолютно никакого внимания, он бросил Рани, которая без промедления стала напротив него и меня.
        - Compedio! - воскликнули маги в один голос.
        Заклятие Лукаса откинуло меня прямо на то, на что, в частности, подействовало заклятие Рани. Таким образом, то ужасное кресло с кандалами стало моей временной темницей, и я могла лишь догадываться, что ждало меня впереди, и чего от меня хотел Исток Воздуха и почему он ни разу не говорил мне об этом способе вызвать Огонь?!
        - Прости, что не сказала, - пытаясь загладить свою вину, о которой я снова пока не догадывалась, пробурчала Рани и отошла назад к двери.
        - Мне это не нравится, - начала я, не отводя уверенного взгляда от мага. - Нам пора что-то предпринимать, а не…
        - Без Огня тебе и предпринимать ничего не надо, Эльза. Если он не появится сейчас - мы проиграем!
        - Но Ран сказал…
        - Тебе решать, - прервал меня Лукас довольно резко. - Веришь ты мне или ему, но запомни, от твоего решения зависит будущее всех существующих магов Огня.
        - Но ведь им нужна я, - попыталась я приуменьшить сказанное Лукасом, но в его взгляде увидела в ответ лишь сарказм.
        - Ты ведь знаешь, что за птица стервятник, не так ли? - бросил он мне, подходя немного ближе. - Эта птица кормится падалью! Теперь скажи на милость чего ради, Мастеру превращать своих магов в Стервятников? Зачем доставлять их сюда таким способом?
        Я непонимающе смотрела Лукасу в глаза, пытаясь следовать его ходу мысли, но я и подумать не могла, что Маги-Стервятники здесь, чтобы не оставить от магов Огня абсолютно ничего!
        - Уверен, они будут уничтожать их по одному, пока не доберутся до тебя, и что-то мне подсказывает и до меня тоже. Вороны наверняка рассказали Белинде о моём присутствии, - продолжил маг, готовясь к колдовству.
        - Значит…
        - Предупреждаю сразу, - снова перебил меня Лукас, - жертвовать собой нет смысла, по одной простой причине: убив тебя, им не станет легче, их будут уничтожать медленно и мучительно! Поэтому выход у тебя только один и ты о нем прекрасно знаешь!
        Я молчала. Да, конечно, я понимала, что никакие жертвы и бегства не спасут меня от меня самой, а точнее от угрызений совести, которая у меня была в наличии. Мой долг был защитить отца, магов и свой дом, которым за столь короткое время мне стал этот край!
        - Я готова, - уверенно произнесла я, подняв глаза на мага, и в ответ увидела понимание и поддержку в его взгляде. - Делай всё что нужно!
        - Я объясню тебе, - начал он, но если бы он и правда это сделал, я бы наверняка струсила, поэтому пришёл мой черед его перебивать.
        - Я согласна на всё, делай, а не болтай!
        Лукас кивнул, не отводя от меня восхищенного взгляда. Он повернулся к Рани и попросил её подождать за дверью, ей этого нельзя было видеть, и я даже представлять не хотела, почему именно так!
        - Ну что, готова? - спросил маг и я, молча, кивнула в подтверждение своего решения. - Тогда, пожалуй, начнем, нет больше времени ждать!
        Лукас готовился всего несколько секунд, но как ни старался молча сделать этого не смог.
        - Этот метод незаконен, лишь дважды за всю долгую историю существования четырех Истоков, такое происшествие имело место быть, - быстро произнес он. - Прости, что нет иного выхода!
        Я промолчала и приготовилась к самому худшему, что только могло быть. Исток Воздуха вытянул руки вперед, согнув их при этом в локтях, закрыл глаза лишь на мгновение, и вскоре посмотрел мне в глаза. В это время в его руках воздух становился всё плотнее, набирая при этом форму шара. Он крутился и рос одновременно с огромной неутолимой скоростью, что приводило меня в ошеломляющий ужас. Я даже гадать не хотела, что Лукас собирался делать с этой гигантской сферой, но всё же именно та картинка, которая невольно возникла в моём воображении, и произошла в следующий миг в реальности.
        Вся сила, что была в Лукасе, воплотилась в толчке, с которым он направил шар в мою сторону. Я не видела того, что произошло потом, но я наверняка была уверена в том, что почувствовала Ветер, чистый и колючий он пронзил меня насквозь с одной единственной целью - разбудить мой Огонь. Он ударил моё тело с такой силой, что стул, на котором я сидела, отбросило к стене и единственное, что уберегло меня от ещё более болезненного падения - это кандалы.
        Лукас проделывал эту процедуру ещё два раза, ещё два раза его Воздух пронзал меня, мне даже казалось, что всё внутри умерло! Мне было невероятно больно, я даже перестала чувствовать. Всё, что было живым в том зале - это мой пронзительный крик!
        Как только маг замахнулся в четвертый раз, я со всей силы, которая ещё осталась во мне прокричала:
        - ХВАТИТ!!!
        В этот момент моего крика я почувствовала жар, ломоту, боль, но вместе с тем и облегчение, когда этот жар начал, наконец, извергаться из моего тела! Это было словно глоток свежайшего воздуха, словно окунуться в прохладную воду, словно издать неистовый крик. Огонь был в каждой клеточке моего тела, во всём, кем я была и наконец, я выпустила его без малейшего страха! Я в прямом смысле пылала ярким, завораживающим, но в то же время опасным и сильным огнем!
        Лукас, словно заколдованный этим действом, стоял и молча наблюдал за мной и моим Огнем. Впервые за такое долгое время я увидела улыбку и почтение в его взгляде. Он гордился мной и надеялся на мои, как мне тогда уже казалось, непревзойденные силы! Всё ещё не отпуская Огонь, я выпрямилась, посмотрела ему в глаза и, наконец, почтительно кивнула в благодарность.
        Глава 15. Родственные связи
        С момента моего возрождения прошло минут двадцать, а ситуация вне замка уже значительно изменилась. Небо затянулось дождевыми тучами, прогнозируя предстоящее сражение, стервятники уже добрались до территории замка и, вторя магам Огня, выстроились по периметру защиты, ожидая, когда она спадет.
        Мои волосы всё ещё горели огнем, хотя тело уже его не излучало. Я подошла к окну большого зала и выглянула на улицу. Увидев лишь некое определенное количество магов Огня, я поняла, что около половины остались вне безопасной зоны. В тот момент я прекрасно понимала, что те, кто остался вне защиты Лукаса, в огромной опасности и именно их беззащитностью воспользуется Белинда и её приверженки, когда начнут выманивать меня из замка.
        - Боюсь, - начал Лукас, подойдя ко мне со спины. - Пророк не ошибся.
        - О чем ты? - уточнила я, не поворачиваясь к нему лицом.
        - Тебе не избежать боя с Белиндой, - продолжал он. - Она сыграет на твоих чувствах и долге. Ты не сможешь устоять, несмотря на то, что маги будут всеми возможными силами защищать тебя.
        - Они будут жертвовать собой, - на этот раз я услышала робкий голос Рани, и наконец, повернулась к ней лицом. - Это их запасной план, если предыдущий потерпит крах.
        - Если мне надо это сделать, значит, так тому и быть!
        Я была совершенно уверена в том, что сейчас говорила. Я была готова к любому исходу, но надеялась на победу, которая должна была быть моей.
        - Многих нет, - продолжал Лукас. - Мастера тоже…
        Я заметила это давно, я знала, что те маги, которые были в школе, не успели добраться в безопасное место, а значит и они все в неимоверной опасности попасть в руки Стервятников Белинды.
        - Их слишком мало, нам не выстоять, - вздохнув, произнесла я, снова обращая взор на двор замка, где Стервятников с обратной стороны защиты становилось всё больше и больше. Как только их лапы касались земли, они тут же превращались в магов, одеяния которых не было схожим с теми, которые я видела на магах Воздуха.
        - Мастер собрал свою армию, - голос Лукаса стал твердым и уверенным, вместе с тем и грустным.
        - Кто они? - уточнила я.
        - Те маги, которые предали стихию Воздуха, - констатировал факт Лукас, не отрывая взгляда от предателей с другой стороны баррикад. - Или же те, кому было страшно, те, кто не хотел жертвовать собой. Я их в этом не виню.
        Рани молчала, я тоже не хотела говорить первой. Я понимала, что винить магу во всем некого, кроме себя одного. Оставался всего один час до того, как заклятие Лукаса потеряет свою силу и больше не сможет защищать всех нас.
        - Как думаешь, где она сейчас? - спросила я, наконец, обратив внимание на задумчивое лицо мага.
        - Здесь, - уверенно ответил Лукас, взирая в окно. - Она с ними, но пока не готова появиться. Не знаю почему, но она прячется.
        - Может, дожидается, когда появлюсь я? - предположила я, но почему - то мне это казалось маловероятным.
        - Здесь что-то не так, - голос Рани заставил нас обернуться. - Шум с другой стороны замка, слышите?
        Лукас и я начали прислушиваться и тоже расслышали звуки борьбы или жалкие её попытки.
        - Нужно проверить, - бросил маг и исчез из зала на несколько минут.
        Впереди замка тоже начала нарастать паника, однако я пока не видела причину, но вскоре всё стало прозрачно ясным. Несколько десятков Магов-Стервятников держали в железных объятиях магов Огня, которые спешили к замку из школы Мастера Рубера. Я молила, чтобы Мастера не было среди их числа, но, увы, его Стервятники вывели вперед, так, чтобы я наверняка его увидела.
        Как раз в тот момент и настал звездный час Белинды, которая вышла вперед, по тропинке, которую искусственно устроили её маги, и стала по правую сторону от Мастера Рубера.
        - Позови Лукаса, - бросила я Рани, не отводя взгляда от того, что происходило у замка.
        Тем не менее, я не услышала ответа от колдуньи, что показалось мне странным. Я точно знала, что она была в зале, но вот почему она молчала, я не имела ни малейшего понятия.
        - Рани - позвала её и наконец обернулась в её сторону.
        Как только я увидела девушку, внутри всё будто взорвалось! Огонь исчез, но теперь уже по моему приказу, а не от того, что эмоции преобладали.
        - Отпусти её, - приказным тоном бросила я в лицо магу, которого так недолюбливал Лукас, и теперь знала, что не зря. - Это ты предавал нас всё это время, значит, Лукас был прав!
        - Я рад, что Исток оказался прав на твой счет, - ехидно улыбнулся Ран, крепко держа нож у горла Рани. - ты и правда глупая и не замечаешь ничего, кроме себя.
        - Ты же знаешь, что я могу освободить её, - предупредила мага я, не обращая внимания на его слова.
        - Возможно, но убить её я всё же успею, в этом не может быть сомнений, - я знала, что его слова были правдой.
        Как бы я ни старалась, он в любом случае успеет причинить вред Рани, даже если я воспользуюсь силой Огня.
        - Как тебе удалось освободить Воронов? - я всё это время никак не могла понять, как маг мог снять чары Истока, у которого в запасе сила его Истока. - Ты не можешь быть сильнее Лукаса.
        - Увы, ты права, но в этом случае мне просто чертовски повезло, - кривая улыбка злодея засияла на его лице. - Исток не стал пользоваться силой Воздуха, а лишь обычной силой мага, так как знал, что у тебя нет сил своей стихии, а кроме тебя их никто снять не посмеет. Вот и не стал утруждать себя лишний раз и затрачивать в два раза больше энергии. Вместо этого он наложил несколько сложных заклинаний, подвластных только сильным и высшим по рангу магам, которым я к твоему сведению и являюсь.
        Я молча кляла Лукаса за такой промах. Не использовать силу Истока лишь потому, что после этого ему нужно будет дольше очухиваться? Это было слишком глупо и неосмотрительно!
        - Зачем тогда помогал мне пробудить мой Огонь, если твоим желанием было предать меня? - эта часть истории была уже нелогичной.
        - Помогал? - переспросил он, возобновляя свою коронную кривую улыбку. - О, нет, Эльза, если бы я помогал, то никогда бы в жизни не назначил занятия в воде.
        - Что? - удивилась я, на улице в это время Стервятники уже требовали моего появления. - Но ведь вода…
        - Возобновляет силы? - закончил он за меня. - Ну да, когда они заканчиваются, но вот незадача, Эльза, у тебя их было более чем достаточно.
        - Что ты хочешь этим сказать? - приказным тоном допрашивала я.
        - Я лучше покажу, - произнес он и, освободив одну руку, так, чтобы при этом Рани всё ещё была в смертельной опасности, сотворил на своей руке водяную сферу, поверх которой был огонь. - Смотри, что случается с огнем, когда он оказывается в воде.
        Я, не отрываясь, смотрела за реакцией, которую знал даже маленький ребенок: огонь исчезал при столкновении с водой. Простая реакция, но благодаря всем тем высоким словам мага, я даже и подумать о таком не могла. Это казалось слишком просто для всего, что происходило тут, но простые законы природы действовали и здесь на полную силу. Очередное доказательство того, что каждая стихия опасна по своему и при их пересечении они просто напросто мешают одна другой выполнять свою задачу, они убивают друг друга!
        - Ты привел Мастера Рубера в лапы врага, - начала свои обвинения я. - Как ты мог поступить так с учителем, который так высоко ценил тебя?
        - Скажем так, я не ходил за ним, - пожал плечами Ран. - Мне во что бы то ни стало надо было остаться в зоне безопасной, куда войти могут лишь маги Огня. То, что он попал к Стервятникам не моя заслуга, увы!
        - Почему ты помогаешь Мастеру Воздуха? - я не хотела всё ещё верить, что в стихии Огня тоже были предатели.
        - Я не ему помогаю, - просто возразил Ран, что собственно и привело меня в полное недоумение.
        - Но ведь наши враги это его союзники…
        - Я помогаю сестре, которая заслужила свое место по праву! - Ран повысил голос, желая закрыть мне рот и не слушать больше, как я и сама выражалась, высокие речи. - Да, Белинда, моя кровная сестра, которую девятнадцать лет назад украли из отцовского дома.
        Я была ошеломлена таким заявлением мага, не понимая, о чем он вообще говорил, и могло ли такое произойти на самом деле, но Ран был полностью уверен в том, что произносил.
        - Она пришла ко мне с просьбой и я не мог отказать ей в праве, которое она имела, - продолжил Ран. - Ей нужна была сила Огня, но снова незадача, отобрать её мы никак не могли.
        Я молчала, просто слушая всё то, что происходило за моей спиной, всё то время, пока я радовалась и наслаждалась жизни в новой местности.
        - Думаю, Исток Воздуха говорил тебе о том, что забрать силу Истока можно или по его согласию или же насильственно, - произнес довольно спокойно Ран. - Так как твои дедушка и бабушка, а также мать умерли, то наследие Истока перешло к тебе, но для того, чтобы его забрать, нужно было во что бы то ни стало заставить тебя надеть диадему.
        - Ну, конечно, - поняла я ход его мысли. - Забрать просто не вышло бы, она бы так и осталась простым украшением, не так ли?
        - Долго думала? Вот мне и пришлось звать тебя сюда, а благодаря удачному способу, который я выбрал, ты пришла быстрее, чем я ожидал, - улыбка не сходила с самодовольного лица мага. - Теперь дело за малым, убить тебя и забрать всю силу Истока Огня! Думаю, у Белинды не возникнет абсолютно никаких проблем с этой задачей.
        - Быстро же ты списываешь меня со счетов, - бросила ему в лицо я, не желая слышать о своей же смерти. - Ещё посмотрим, кто победит!
        - Вижу и это я должен тебе объяснить, - желая уколоть меня, произнес Ран. - Видишь ли, украв Белинду, Мастер Воздуха знал, что внутри неё живет Огонь и причем наследственный. Она должна была получить силу, которая совсем без дела живет в тебе. Но вместе с тем, он учил её магии Воздуха, а это означает, что в ней обитали две стихии, которые действовали как взрывной механизм - если использовать неправильно, убьют своего владельца.
        Я молча слушала мага, понимая и осознавая в какой опасности оказались мы все, и как давно длится весь этот замысел с убийством всех Истоков Стихий.
        - Маг, который впускает в себя знания другой стихии, стает сильнее, намного сильнее, какой собственно и стала моя Белинда, - продолжил Ран. - Не скрою, мне не нравится, что она служит Мастеру Воздуха, но он заботился о ней все эти годы, а значит и сейчас не обидит.
        - Не кажется ли тебе глупым, вот так верить в доброту того, кто хочет убить стольких…
        - Это убийство ради благой цели, - перебил меня Ран. - Твой прадед сотворил то же с моим, отобрав у него силу Истока Огня. Мы всего-навсего возвращаем то, что принадлежит по праву нам.
        - Мастер Воздуха не отдаст вам Огонь, можешь и не надеяться! - пыталась я объяснить магу то, что казалось очевидным, но он верил в идею и говорить что либо было абсолютно бессмысленным.
        - Вместе мы сила, - продолжил Ран. - Она сумела победить Исток Воздуха, а с тобой, у которой нет даже Огня в запасе, у неё вообще не будет проблем.
        - Значит, ты тут, чтобы доставить меня к ней? - наконец поняла я план брата и сестры. - Вы хотите публично засвидетельствовать победу Мастера, не так ли?
        - Это не составит особого труда, - подтвердил Ран. - Сначала мы разделаемся с тобой, а потом и с Лукасом, который, надеюсь, ещё не пришёл в себя. Было бы не к месту состязаться сейчас с ним.
        Вот почему Истока Воздуха нигде не было. Скорей всего Ран неожиданно застал его врасплох и нанес оглушающий удар. Вот для чего был этот шум, и для чего было это представление.
        - Вы ведь можете не убивать Эли, - вдруг прохрипела Рани. - Она может просто отказаться от силы Огня.
        - Нет, - тут же запротестовала я. - Я не собираюсь бегать и трусить. Я не смогу жить, зная, что предала вас!
        - Ты сможешь продолжить жизнь простого человека, как хотела, - пыталась переубедить меня колдунья, Ран просто за всем наблюдал. - Ты ведь не хотела эту силу, Эли, всё это не для тебя. Всё это не твой мир, в каком ты жила так долго, так зачем ты будешь подвергать себя и отца опасности расстаться навсегда?! Откажись добровольно!
        Я вспомнила, как постоянно ныла о своей жизни Рани, как хотела вернуться домой, как хотела, чтобы всё это оказалось не более чем простым сном, но почему - то сейчас, в этот самый момент, мне захотелось остаться здесь навсегда и принять всю ответственность на себя! Никто не должен был отвечать за грехи моей семьи, которые теперь стали и моими!
        - Если эта встреча неизбежна, то не будем больше тратить время на пустую болтовню, - не обращая никакого внимания на мольбы Рани, решила я. - Веди меня к своей любимой сестре.
        - Достойно Истока, - скривил губы в ироничной улыбке Ран. - Жаль, что ты скоро умрешь, ты, возможно, стала бы неплохим правителем.
        Я не стала благодарить мага за подлую лесть. Вместо этого я направилась к выходу, с одним единственным желанием - отец, где бы он ни был, не должен был видеть этого состязания!
        Глава 16. Поединок
        Каждая ступенька на моём пути казалась самой настоящей горой. Но, несмотря на то, что шагать вниз было так тяжело, я делала шаги без единого сомнения. Лукас не раз повторял, что без веры в собственные силы и возможности ничего не достичь. И даже если ситуация кажется проигрышной, главное не отчаиваться и достигать своего с высоко поднятой головой.
        - Прошу, - произнес Ран, открывая передо мной дверь.
        Рани осталась в большом зале, с заколдованным ножом у её горла. Я всем сердцем надеялась, что с ней ничего не произойдет. Но сперва мне надо было победить, или не выживет никто!
        Как только моя нога коснулась порога, маги Огня тут же начали прикрывать меня, на что я громко выкрикнула свой приказ:
        - Всем разойтись! Если Белинде нужна я, она меня получит, но лишь в честном поединке!
        Колдунья стояла в трех метрах от того места, где была я, мы обе знали, что сила заклятия вот-вот прекратится и избежать столкновения будет абсолютно невозможно.
        - Какое благородство! - произнесла колдунья и в её голосе определенно были те же нотки, что и в голосе Рана. - Такая маленькая и такая отважная, даже жаль тебя мучить.
        - Не болтай, - бросила я ей в лицо и услышала негодование Рана, который хотел отплатить мне за такое неуважение, однако сестра его остановила.
        - Не стоит, это же наш Исток, не надо так с магом, который любезно отдаст нам силу Огня, - продолжила Белинда. - Ещё минут десять и мы сразимся с тобой, Исток Огня.
        - Жду не дождусь, - я впервые за всё это тягостное время выдавила из себя хмурую улыбку.
        - Где он? - на этот раз Белинда обращалась не ко мне, а к Рану.
        - Я завлек его в ловушку, Стервятники наверняка его оглушили, так или иначе он не появился и не спас её, - улыбка Рана возобновилась при взгляде на сестру.
        - Струсил, как и в прошлый раз? - иронично бросила Белинда. - Не удивляйся, для этого мага нет ничего дороже его собственной шкуры!
        Я взглянула на колдунью, пытаясь понять, как такая грациозная и, казалось, фарфоровая колдунья могла быть настолько опасной и сильной. Не скрою, она была красивой, даже волосы фиолетового цвета, казалось, совершенно её не портили, а наоборот, придавали таинственности.
        Вот-вот защитный щит должен был упасть, но в голове у меня крутилась лишь одна мысль, которая не давала мне покоя - «Почему её волосы внезапно стали фиолетовыми»?
        Я стояла и думала о внезапной реакции её организма, и пыталась понять её причину.
        - Твой организм отторгает магию Воздуха, - внезапно ответ возник в моём сознании. - Твой организм изнашивается быстрее чем должен, я права?
        Глаза Белинды округлились, и я сразу поняла, что моя догадка была правильной. Мастер Воздуха в прямом смысле пичкал её магией чужого Истока, и даже когда места в её теле уже не осталось, он умножил её силу ещё в несколько раз. Вот почему она стала бледной, нервной и волосы приобрели фиолетовый цвет. Её «взрывной механизм», как выразился Ран, мог сработать в любой момент, а значит, она была в огромной опасности!
        - О чём ты? - первым опомнился Ран, который вопросительно посмотрел на меня. - Что ты хочешь этим сказать?
        - Всего лишь то, что твоя сестра вот-вот взорвется от той контрастной магии, которая живет в ней, - ответила я, что было абсолютной правдой. - А значит, не одна я в опасности!
        - Белинда? - теперь взор брата обратился к колдунье, которая всё ещё была по ту сторону щита.
        - Не слушай её, я в порядке, - бросила она и вот её глаза блеснули ненавистью.
        Я была уверена, что колдунья прекрасно знала о том, что с ней происходило или же догадывалась, что что-то было не так. Возможно, поэтому она и пристала к Мастеру? Ведь до этого она не убивала и даже была невестой Лукаса. Возможно, для спасения ей и нужна моя сила и именно поэтому она хочет уничтожить меня первой. Она впустила бы в себя Огонь и на равных победила бы Мастера, и он, наконец, получил бы свою полную силу Воздуха. Она пыталась спастись любым способом, даже таким низким, как убийство!
        Ещё мгновение и все присутствующие стали свидетелями исчезновения защиты вокруг замка и прилегающих к нему земель. Маги с обеих сторон напряглись, готовые в любой момент по приказу своего главнокомандующего вступить в схватку, но бой был предрешен лишь между двумя противниками, вышедшими уже на средину арены, которую сами же маги и обозначили.
        - Мне говорили, что ты сильна в сражении на мечах, - бросила я, а рука уже сама потянулась к мечу на поясе.
        - Я даже догадываюсь, кто именно рассказал тебе о моих победах, - криво улыбнулась Белинда и тоже вытянула свой серебряный меч. - Я даже удивлена, что Лукас рассказал о своем же поражении.
        Лишь один миг промедления и Белинда первой пошла в атаку. Я чувствовала, как бешено билось моё сердце. Ещё чуть-чуть и оно выскочит из груди, но в одно короткое мгновение я подавила желание сдаться и вернуть свою прошлую жизнь. Так или иначе, я подняла свой меч над головой в полной готовности отразить атаку.
        - Не думай, что всё будет так просто, - бросила она мне, когда её первый удар познал поражение. - Я не играю по правилам!
        Сначала я и понятия не имела, зачем она сказала это, но уже в следующий миг меня настигло прозрение. Замахнувшись мечом, который держала одной рукой, Белинда вытянула другую и начала рисовать в воздухе фигуры пальцами. Она собиралась применить боевое заклятие, а я же в то время лихорадочно пыталась вспомнить хотя бы одно, чтобы его предотвратить.
        - Attono! - крикнула она и нанесла очередной удар своим мечом.
        Я была повалена на землю в тот же момент. Меч мой отлетел от меня примерно метра на два. Такого рода тренировок у меня не было ни разу, поэтому я абсолютно не знала, как сконцентрироваться на таких двух столь важных вещах. Маги Огня в ту же секунду попытались встать на мою защиту, но Маги-Стервятники перегородили им путь, никому не было позволено вмешиваться в поединок за жизнь!
        - А ты, я вижу, правду говорил, братец, - обратилась Белинда к Рану, глаза которого горели полным восторгом за столь талантливую сестру. - Я в два счёта с ней расправлюсь!
        Я встала на ноги и подняла свой меч. У меня не было времени думать, я должна была решать всё тут и сейчас!
        «Если я не сделаю того, чего ожидают от меня Маги Огня, я потеряю всё и себя в том числе», - пролетела мысль в моей голове.
        В тот момент я поняла, что от меня требовалось, и на этот раз я была уверена, что мне эта задача по плечу!
        - Ещё одно заклятие, и мой меч точно попадет по назначению, - бросила мне колдунья, а Стервятники в этот момент уже славили её победу.
        - Что же вы все меня так недооцениваете-то? - возмущенно ответила я и на удивление всех противников улыбнулась им в той же манере. - Может, я годна ещё на что-то, кроме падения?!
        Я на самом деле чувствовала, что настал мой «звездный час»! Я знала - сейчас или никогда! Я выбрала время и место!
        Я подняла меч, задержала его на уровне головы. Глубоко вдохнула, очистила сознание и направила магию Огня в свое оружие. Меч тут же запылал самым ярким пламенем!
        - Колдовская сила, - воскликнул Ран. - Ты же…
        - Я предупреждала, что рано списывать меня со счетов!
        Не дожидаясь момента, когда шок Белинды и Стервятников пройдёт, я атаковала. Училась я довольно быстро!
        - Attono! - крикнула я и увидела, как моё заклинание поразило всё ещё шокированную Белинду.
        Несмотря на свое первое поражение, колдунья не выпустила меч, начала парировать удары. Пылающий меч наносил удар за ударом, пальцы свободной руки рисовали фигуры боевых заклинаний всё быстрее и отчётливее.
        Белинда начала сдавать позиции, почувствовала неуверенность в ногах, так как моё третье заклинание оцепенения попало в пункт назначения и сковало намертво её ноги. Она упала на спину, но успела подставить серебряный меч и снова отразить атаку.
        - Я не потеряю тебя снова, - услышала я крик Рана за спиной.
        Да, именно тогда я поняла, что играть по правилам не в их вкусе, а значит и братец начнет мухлевать с минуты на минуту. Я приготовилась к атаке мага, но вдруг мои легкие поразил знакомый колючий ветер, и ещё незажившие раны, нанесенные им же, снова заныли.
        - Прости, что так надолго оставил одну, - услышала я уже почти родной холодный голос Лукаса. - Нужно было привести подмогу.
        Я скорее почувствовала движение. Он прикрывал мне спину. Ещё секунду назад орёл, а теперь Исток Воздуха в боевой готовности! Стервятникам понадобилось лишь мгновение чистого удивления, и уже в следующий миг на их лицах был виден шок от той подмоги, которая взяла их в окружение, оцепив со всех сторон. Именно тогда началось настоящее сражение стихий, бой, в котором должен был выжить лишь один противник!
        Маги Огня взяли на себя Стервятников Белинды. Лукас даже не взглянул на колдунью и направился к Рану. Моя же задача, как я предполагала, оставалась прежней - поразить колдунью, которая уже успела подняться и приготовиться к очередному нападению.
        - Subverto! - крикнула она и её заклятие, как назло попало в цель, чем я собственно и являлась.
        Я упала на землю, что позволило Белинде приблизиться и нанести удар. В тот момент, когда меч был всего в нескольких сантиметрах от моей груди, я не на шутку испугалась, но серебряный меч Лукаса отразил удар в последнюю секунду.
        - Вижу, теперь ты защищаешь не меня, - иронично бросила Белинда Истоку Воздуха, который одним движением руки заставил меня подняться и стать рядом с ним. - Не хочешь ли сразиться со мной, Исток?
        Я обернулась и взглянула на Рана, он лежал в полном оцепенении. Видимо, на этот раз Лукас не совершил своей предыдущей ошибки, допущенной с Воронами, и применил магию своей стихии, а против неё Ран ничего не смог сделать. Маг неплохо потрудился над предателем, но убивать всё же не стал, предоставив такую возможность магам Огня.
        - Это не мой бой, - как ни странно, холод в голосе мага не исчез и при разговоре с бывшей возлюбленной. - И сейчас не я твой противник, но в любой момент, когда Эльзе нужна будет помощь, я дам ей руку!
        Произнеся эти слова, Лукас подтолкнул меня вперед, не отводя при этом взгляда от Белинды, зная, что каждое его слово она воспринимала как болезненный удар меча.
        - Я верю в тебя! - на этот раз взгляд мага был прикован ко мне. - Если что - я рядом.
        Если быть абсолютно честной, то эта сцена мне совсем не понравилась, но несмотря на все их личные передряги, моя непосредственная задача оставалась прежней. Как только я снова приступила к атаке, Белинда внезапно бросила Истоку, который уже был довольно далеко:
        - Я притворялась с самого начала! Ты ведь это хотел знать?!
        Я совсем не ожидала этих слов от колдуньи в момент сражения. Мне казалось для неё ничего важнее быть не могло. И я не ошиблась! Как только я повернулась, чтобы увидеть реакцию Лукаса на слова Белинды, колдунья воспользовалась моментом и напала со спины. Я почувствовала удар в шею и полнейшее оцепенение всего тела. В тот момент она содрала мою диадему и я снова стала собой.
        - А вот теперь я покончу с тобой, человечишка, - улыбка Белинды стала ещё шире.
        Я не могла даже закрыть глаза, чтобы не видеть свои последние моменты жизни. Я не хотела этого видеть, и не могла поверить, что, будучи так близко от победы, я в одно короткое мгновение всё потеряла! Я поддалась панике и думала, что у меня было право хоть в такой момент начать бояться!
        Рука Белинды, которая держала меч, была вновь остановлена Истоком Воздуха. Он оттолкнул колдунью и уже собрался расколдовать меня, как на его пути возникла Белинда, которая в этот момент впустила в себя часть моего Огня.
        - Сними немедленно! - Лукас попытался отобрать мою диадему, таким способом он забрал бы и Огонь, так как эту часть магии Истока диадема всегда держит при себе и не отдает навсегда, но Белинда не подпускала его к себе.
        - Отбери в сражении, если уж так она тебе нужна, - бросила она ему в лицо. - А ты, детка, лежи смирно и дождись меня!
        Я слышала удары меча, но не знала, кто побеждал, и кто получал ранения. Я молила, чтобы меня заметил Мастер Рубер, его силы уж точно бы хватило, чтобы освободить меня.
        - Libero! - голос принадлежал Мастеру, я была уверена в этом на все сто процентов. - Как ты?
        Я поднялась, но не стала отвечать, я знала, что где-то сейчас решается судьба мира, и что вот-вот мы можем проиграть! Я направилась в сторону озера, где видела две фигуры меряющиеся силами. Я не боялась Стервятников на моём пути, так как Мастер одного за другим поражал их заклятием оцепенения.
        Я подошла к противникам, но помочь Лукасу не могла пока на голове у меня не окажется диадемы. Мастер прикрыл меня собой, готовясь отразить любое заклятие Белинды, которая могла хитростью воспользоваться во время сражения с Истоком Воздуха.
        - Мне нужна диадема, - произнесла я скорей себе, чем Мастеру, но на этот зов отреагировал именно он.
        Рискуя собой, Мастер Рубер вступил в сражение и одним удачным заклинанием сбил диадему с головы Белинды. Диадема несколько раз перевернулась в воздухе и упала в воду. Я бросилась к озеру и нырнула, надеясь всей душой отыскать её в тот же миг.
        Ура, я схватила её и, ещё не вынырнув, натянула на голову. Из озера я вышла уже в облике Истока Огня и с мечом готовым к бою. Я больше не собиралась играть по правилам, как этого не делала и Белинда, поэтому без промедления выпустила Огонь и направилась к колдунье.
        - Двое на бедную девушку? - Белинда попыталась вызвать сочувствие к себе, но от меня жалости ей не дождаться.
        Я сокрушала её и действовала быстрее Лукаса, который, как мне показалось, увяз в сомнениях. Я же была полна решимости и наступала Белинде на пятки.
        - Attono! - бросила я ей, снова нанося удар. - Attono!
        Белинда упала на землю, пораженная двойным заклятием, я знала, что вот ещё один удар и этот ужас, который продолжался месяц, наконец закончится. Я была готова её убить, но рука мага остановила меня.
        - Она, как и брат, должна быть наказана, но по закону, - услышала я голос Лукаса. - Надо отобрать у неё магию Воздуха полностью.
        Я знала, что это была лишь отговорка оставить ей жизнь, но не могла всё же забрать у него это право. Я убрала меч от её груди и, не взглянув даже ему в глаза, направилась обратно к Мастеру Руберу. Маги уже спешили забрать ещё одного пленного, поэтому я была абсолютно уверена, что колдунье не удастся сбежать бесследно.
        Стервятники были рассеяны, Маги Огня победили, и это привело меня в полный восторг! Это была моя первая победа в статусе Истока Огня. Мастер гордился мной, к тому же мы могли узнать полезную информацию о Мастере Воздуха и приготовиться к следующей атаке. Это было немаловажно, но мои надежды канули в небытие, как только я услышала голос Белинды:
        - На этот раз моё поражение, - произнесла она, подымаясь на ноги.
        Мастер, Лукас и я тут же отреагировали на её голос и повернулись к ней лицом. Белинда стояла твердо на ногах и смотрела на нас с видом полного самодовольства.
        - Он меня не бросит, - произнесла она. - Я нужна ему!
        Мы с удивлением смотрели на колдунью, которая улыбаясь, стала менять цвет на наших глазах. Она становилась прозрачной, и мне казалось, что вот-вот тот взрывной механизм сработает и Белинда просто не выдержит энергии двух Истоков.
        Лукас сделал несколько шагов к ней, словно желая спасти колдунью, но в тот же миг на наших глазах её тело, словно песок, разлетелось в разных направлениях, не оставляя даже намека на дальнейшее существование.
        - Это конец? - как - то глупо спросила я, но никто из наблюдавших эту сцену не мог быть уверенным на сто процентов.
        Лукас стал бледным и замер на месте. Он не понимал, что произошло и как Белинда могла вот так исчезнуть? Мы не знали наверняка, что произошло с ней, но крик брата у замка подтвердил мою догадку - Белинда уничтожена. Навсегда ли?
        Глава 17. Новая Жизнь
        Утро, солнце снова улыбается и яркими лучами стучится в моё запертое окно. Я медленно открываю глаза и рассматриваю мебель, все вещи в моей комнате. Давно я не видела все эти родные вещи. Вот уже почти три месяца прошло со дня моего отсутствия, но, как ни странно, моя комната всё ещё была моей и не успела стать мне чужой. Вот уже три месяца прошло с того дня, когда я обнаружила письмо мамы и помчалась в Шотландию, землю моих предков.
        Сейчас, вспоминая о том, что происходило со мной в маминой семейной обители, я невольно ловлю себя на мысли, что всё происходящее было простым ничего не значащим сном. Согласитесь, что магия, сила Истока, превращения в животных, всё это покажется любому здравомыслящему человеку не более чем нелепой выдумкой. Я бы тоже так думала, но как ни крути - доказательство лежало на моём письменном столе.
        - Если ты не будешь прятать её за десятью замками, - говорил отец, - а просто положишь на полочку или другое видное место, никто и не заподозрит, что эта вещь имеет какое - либо значение. Чем проще место хранения, тем надёжней!
        Вот именно поэтому моя диадема, доказательство того, что именно я, Эльза Стэнли, была одним из четырех Истоков мирового колдовства, мирно лежала на письменном столе, как простое, ничего не значащее украшение.
        Я совершенно не спешила вылезать из постели, решив, что последние летние дни необходимо было провести самым лучшим образом. А для меня, после всего пережитого в Шотландии, поваляться в постели было самым настоящим блаженством, которое я не променяла бы ни на что иное!
        Каждое мирное утро я вспоминала события, которые происходили в замке после поимки предателя. Я вспоминала Рани, которая, на моё счастье, совершенно не пострадала во время главной схватки с приверженцами Мастера Воздуха. В тот день, когда Белинда исчезла, я первым делом бросилась на поиски отца, которого, как оказалось, Лукас чарами закрыл в его комнате, а потом бросилась в большой зал, где в опасности была Рани. Когда я ворвалась в большой зал, Рани всё ещё была там, но теперь она держала нож Рана в руке, будучи готовой к нападению, если Стервятники прорвутся внутрь замка.
        Что касается Рана, то его без промедления арестовали и поместили в темницу, где он ожидал приговора суда. Суд над магом длился два дня. Так или иначе, было принято решение отправить его в ссылку, как и остальных предателей Истока Воздуха, которым посчастливилось выжить. Как оказалось, ссылка для магов, которые предали свой Исток по той или иной причине, находилась в Антарктике. Маги соорудили специальный город, который охранялся колдунами всех четырех Истоков. Маги-надзиратели должны были следить за работой ссыльных, их поведением и действиями, а обо всех успехах или неудачах докладывали тому или иному Истоку.
        Когда Ран услышал свой приговор, его единственным желанием было умереть. Он не хотел жить со знанием о смерти сестры, которую совсем недавно нашёл и так скоро потерял. Но больше всего он не хотел жить, понимая, что поражение - это всё, чего он достиг за свою жизнь.
        В то время, когда Рана отправили в ссылку, меня мучило любопытство. Я хотела наконец узнать, как же вышло, что мой предок отобрал власть у предка мага, и с этим вопросом я обратилась к Мастеру Руберу.
        - Всё очень просто, - сказал он одним летним днем. - Тебе ведь известно, что Исток Огня - это женское начало.
        Это мне, как ни странно не было известно, но вспомнив, что сила Огня была заключена в диадеме, я тут же сообразила, почему Огонь был предназначен лишь для колдуний.
        - Так вышло, что род Рана правил довольно долгое время, но когда власть должна была передаться по наследству очередной колдунье их семьи, произошло немыслимое, - продолжал Мастер Рубер. - У его прапрабабушки родился сын.
        - А это значит…
        - Это значит, что должен был собраться совет старейшин и решать, какая семья была достойна силы Истока.
        - И этой семьей оказалась моя? - догадалась я и увидела подтверждение во взгляде учителя.
        - Да, Эльза, было решено передать диадему в руки твоей семьи, а для этого прапрабабушка Рана должна была отказаться от силы Истока Огня, что она собственно и сделала.
        - Но почему тогда Ран обвинил моего предка в насильственном способе получения власти Истока? - не понимала я.
        - Всё просто, девочка, - ответил Мастер. - Прапрабабушка Рана была при смерти, а родив ребенка, у неё совсем не осталось сил, поэтому отдав силу Истока, она скончалась, и в её смерти был обвинен твой род.
        Теперь всё стало на свои места. В семье Рана наверняка вся эта история пересказывалась из поколения в поколение, с каждым разом искажаясь всё больше и больше, пока мой род не стал предателями в его глазах.
        - Так вот почему он так хотел, чтобы Белинда получила мою силу, - догадка сама пришла в мою голову.
        - Да, впервые за долгое время в их семье родилась девочка, надежда вернуть силу и власть, но и её украл мастер Воздуха, а появившись в его жизни, мечта стала реальностью!
        Вот так потерпели крах надежды Рана вернуть былую славу. Мне на короткое время стало его даже жаль, но скоро я и думать об этом забыла!
        Что касается Истока Воздуха, то после происшествия с Белиндой он попросту исчез. Да, я сама от него такого не ожидала, ведь думала, что попрощается или скажет, по крайней мере, что собирается делать дальше. Но он сам так решил, и упрекать его в подобных действиях у меня не было никакого морального права. Он ушёл так же как и появился, не дав мне даже шанса поблагодарить. Ведь я на самом деле, могла сказать ему лишь «спасибо». Без его уроков, слов и даже того особенного холода в голосе, я бы вряд ли выжила, вряд ли дышала и вряд ли любовалась этим солнечным летним утром.
        Так или иначе, наши пути разошлись, его цель всё ещё была прежней - спасти своих магов от тирании Мастера Воздуха. Как бы то ни было, наши задания в некотором смысле были схожи. Опасность всё ещё грозила магам Огня, ведь диадема была при мне, а значит, я ещё была целью Мастера. Именно поэтому, а не по иной причине, я знала, что наши с Лукасом пути пересекутся, и я этому тайно радовалась.
        - Ты не спишь? - услышала я стук в дверь моей комнаты. - Я зайду?
        - Да, - ответила я и приподнялась на локтях, чтобы встретить отца хоть немного бодрой. - Как ты?
        Отец улыбнулся и, подойдя поближе, присел на край кровати. Он волновался за меня, за то, что я пережила, и стоило ли нам вообще ехать в Шотландию. Но, согласитесь, жалеть было поздно и, по-моему, совершенно ни к чему!
        - Я - то хорошо, - ответил, наконец, отец. - Ты-то как? Уже неделя прошла, как мы вернулись, а ты о событиях в Шотландии и слова не сказала.
        - Всё отлично, пап, правда, - улыбнулась я. - Мне нужно было привыкнуть к своему новому статусу, вот поэтому и не говорила.
        Отец взял мою руку в свою и жалобно улыбнулся. Я догадывалась, о чем он думал, поэтому сама начала наш разговор.
        - Я знаю, что ты не желал мне такого будущего, - не отводя от отца глаз произнесла я. - Но хочу я того или нет, а Истоком я всё же остаюсь.
        - Ты уверена, что тебе не опасно находиться вне магии Огня? - в который раз переспросил отец.
        - Один год ничего не решает, - покачала головой я. - Я закончу учебу, пап, а летом снова вернусь. А если что-то не так, то наведаюсь даже раньше.
        - Ты же знаешь, что саму я тебя туда не отпущу, - немного строго произнес отец, чем собственно и вызвал мою искреннюю улыбку.
        - Да куда же я теперь тебя дену-то, - улыбнулась я отцу и наклонилась, чтобы обнять его.
        Я взглянула на стену напротив моей кровати. На ней висел подарок магов Огня, который они торжественно вручили мне в последний день пребывания в замке.
        Я улыбнулась, посмотрев на картину, которая ярко свидетельствовала о моём статусе. На ней был изображен Исток Огня в своем величии. На ней был изображен Исток Огня, а значит, на ней была изображена я!
        Не знаю почему, но я остро ощущала кардинальные изменения во мне и моём характере. Я четко осознавала, что в тот момент началась моя абсолютно новая жизнь!

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к