Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Лей Влад / Северянин: " №03 Война Ярлов " - читать онлайн

Сохранить .
Война ярлов Влад Лей
        Северянин #3
        Набег на южные земли завершен и вполне удачно. Но вернувшись домой Р`мора ждет новое испытание: старые враги никуда не исчезли, а союзники внезапно решили, что привезенного из набега золота для клана Альмьерке будет слишком много…Грядет война
        Глава 1 Коммерческое предложение
        первая часть тут Не забывайте ставить лайки и оставлять комментарии(о последних напомню, что они могут попасть "на ютуб канал" гг)
        Город давно уже спал, на ночных улицах не было пешеходов, машины и те встречались крайне редко. Я вел свой автомобиль крайне аккуратно и спокойно - спешить мне было некуда, до назначенной Гуковым встречи было еще полно времени, и я не хотел бродить по круглосуточному супермаркету, привлекая к себе излишнее внимание.
        Включил поворотник и выехал на главную дорогу. И здесь пустынно. Лишь где-то вдалеке горят стопсигналы. Но они мелькнули в сторону и через секунду скрылись. Я открыл пачку сигарет и попытался найти хоть одну. Вот ведь черт - закончились! Ну, не беда.
        Теперь я ехал, внимательно оглядываясь по сторонам, пытаясь найти круглосуточный магазинчик - дотерпеть до супермаркета я был не в состоянии.
        Во! Вот и он. Ярко светившаяся вывеска обещала, что здесь я найду желаемое. Я сбросил скорость и медленно заехал на парковку, вышел из машины и направился к магазину.
        Заспанный продавец в крохотном магазинчике, по чьей-то прихоти гордо именовавшийся супермаркетом, сидел за кассой и пялился на экран, где шел какой-то боевичок. Охранник кимарил на стульчике у входа и несколько оживился, когда звякнул колокольчик на входной двери.
        Разглядев меня и оценив, он пришел к выводу, что опасности я не представляю и ждать от меня какой-то подлости в виде воровства или уж тем более попытки грабежа не стоит, поэтому охранник тут же снова задремал.
        Я зашел в торговый зал, пытаясь сообразить, что кроме сигарет мне еще будет нужно. К кассе я вернулся через пару минут, бросил на ленту полуторалитровую бутылку холодной минералки и разогретый ход-дог.
        - Дисконтная карта? - промямлил продавец.
        - Нет, - ответил я, достав из кармана кошелек, - и пару пачек сигарет пробейте…
        Я вышел из магазина и не спеша пошел назад к своей машине, на ходу уплетая только что приобретенный хот-дог. Блин, мог ведь дома поесть! Так ведь дома и не хотелось. Понять, насколько я голоден, смог лишь в машине, на полпути к месту встречи.
        Я прошел метров десять, успев смять при этом половину хот-дога, и настолько увлекся этим процессом, что не заметил подозрительного типа, шедшего мне навстречу.
        Подозрительным он мне показался, так как шел в кофте с капюшоном, накинутым на голову. Причем лицо он опустил вниз, а капюшон наоборот, надвинул как можно сильнее. Его руки были в карманах кофты, словно бы он замерз. Это в такую-то жару?! Даже несмотря на то, что сейчас было около двух ночи, прохлада не ощущалась, от слова, совсем. Хрен бы кто заставил меня надеть сейчас кофту, мне и в футболке было жарко. А вот подозрительному типу, похоже, было вполне комфортно.
        Что-то мне в его поведении не нравилось. Хотя что? Ну, идет себе тип по своим делам, и что?
        Я даже замедлился, продолжая его разглядывать. Уж не знаю, как так получилось, но в какой-то момент я так сосредоточился на нем, что разглядел все мелочи, обращал внимание на все - его походку, движения, все вдруг стало настолько четким, понятным, что я даже удивился.
        Я отметил, что тип был очень худой - это было видно, даже несмотря на то, что он был в свободной кофте. Та часть лица, что я смог рассмотреть, выделялась крайне нездоровым цветом кожи. Я даже бросил взгляд на собственную руку - может, освещение такое? Нет, даже под освещением уличных столбов оттенок моей кожи оставался вполне нормальным. А вот с этим типом что-то не так - уж слишком бледный, прямо таки серо-зеленый.
        Он вдруг приподнял голову и впился в меня взглядом.
        Вы когда-нибудь глядели в глаза наркоману под кайфом? Я вот видел подобный «убитый» взгляд. Но это были люди под травкой, какими-то барбитуратами, фенами и прочей дрянью. А тип, что шел сейчас на меня, похоже, закинулся чем-то посерьезнее. У него был совершенно отсутствующий взгляд, расширенные зрачки, да и вообще, было такое впечатление, что он смотрит не на тебя, а сквозь тебя. Видимо, связь с космосом поймал.
        Мое внимание переключилось на его руки - он что-то искал в кармане правой рукой. Хотя нет, судя по всему - уже нашел. Его правая рука чуть выдвинулась из кармана.
        Мой мозг попытался представить, что у него там было. Мелочь? Телефон? Ключи? Нож?
        Нож! Ну, точно! У типа в кармане был раскладной нож, и он только что, прямо в кармане, его открыл.
        Когда между нами было не более пары метров и вроде как мы должны были легко разойтись на широком тротуаре, тип ускорился, сменил направление, двинувшись точно на меня.
        Ну, понятно…
        Я отпрыгнул назад, отшвырнул недоеденный хот-дог и тут же вынужден был еще раз отступить назад - в руке противника оказался нож, которым он начал махать так, что только рассекаемый воздух свистел. Третий удар он попытался нанести как укол. Я повернул корпус и ухватил руку с зажатым в ней ножом.
        Когда-то, еще в школьные годы, я посещал кружки единоборств и кое-какие приемы посредством частых и длительных повторений, тренировок, крепко засели в голове или даже укоренились на уровне мышечной памяти.
        Я не думал ни секунды, вцепившись в противника мертвой хваткой. Поворот вокруг собственной оси, не отпуская руку с ножом, уход за спину противнику и заламывание его руки.
        Обычно этого было вполне достаточно, чтобы человек завопил от боли в вывернутой руке и выпустил оружие. Но не в этот раз.
        Тип не проронил ни слова, а попытался освободиться. Нет, он не вырывался, не лягался, а просто попытался освободить руку, провернуть ее, высвободившись из моего захвата. И я настолько удивился подобному, что ослабил хватку, позволил ему освободиться.
        Мы оказались лицом к лицу, и я снова отметил, что его абсолютно безразличное выражение нисколько не изменилось - словно бы ничего не происходило, словно бы он не пытался только что меня прирезать.
        Я не стал мешкать и бросил руку вперед. Мой кулак ударил противника по носу. Но он лишь отступил назад, не издав ни единого звука.
        Еще один удар, и тот же результат!
        Да что за хрень? Что за терминатор такой?
        Дальше удивляться времени у меня не было - противник снова начал махать своим ножом. Делал он это неумело, но довольно-таки быстро. Очередной широкий замах, от которого я увернулся, и я бросился вперед. Вновь ухватил его за руку, но болевой проводить не стал, попросту развернул лезвие к противнику и надавил.
        Лезвие вошло ему в правую ногу, резко и по саму рукоятку. К моему удивлению никаких криков боли, никаких изменений на лице, будто бы и не он только что получил ножом в ляжку.
        Вот на этом моменте я уже серьезно занервничал.
        Удар в лицо!
        Еще!
        Еще!
        Противник взмахнул руками и рухнул на асфальт.
        Но я не успокоился, прижал его коленом и продолжил наносить удар за ударом.
        Только на третьем или на четвертом до меня дошло, что я же убью этого урода. А оно мне надо?
        Я вскочил и отпрыгнул назад.
        Противник все еще лежал на асфальте, раскинув руки, и даже не пытался подняться или сесть.
        Да пошел он на хрен!
        Я развернулся и бросился к своей машине.
        Не помню, как оказался за рулем, вставил ключ в зажигание. Двигатель рыкнул, я врубил заднюю передачу, чуть не выломав рычаг, выкатил на проезжую часть с парковки и с пробуксовкой рванул вперед, подальше отсюда.
        Когда я проезжал мимо противника, он уже сел и удивленно уставился на нож в собственной ноге.
        Я прибавил скорости и помчался дальше. Спустя несколько секунд до меня донесся вопль боли и ярости.
        Ага! Проняло все-таки?
        Вот ведь, конченый торчок! До меня только сейчас дошло, что я лишь чудом избежал массы проблем. Да каких проблем? Меня только что чуть не прирезали! Причем ни за что ни про что.
        Сердце бешено колотилось, руки дрожали - начинался отходняк после драки, или же пришло осознание того, что только что произошло, чем могло закончиться.
        Я заставил себя сбавить скорость, прижался к обочине, перекинул рычаг передач в нейтральное положение и начал рыться в карманах, пытаясь найти только что купленные сигареты.
        Машину я глушить не стал - ощущение того, что опять начнутся проблемы, меня не покидало. Поэтому лучше быть готовым стартануть вперед в любой момент, чем тратить время на то, чтобы завести машину.
        Наконец я смог выудить из кармана пачку сигарет, вот только открыть ее дрожащими пальцами никак не выходило. Это привело меня в бешенство, и я чуть ли не разорвал пачку, но все же выудил желанную сигарету.
        Когда в руках у меня остался лишь бычок, я понял, что немного успокоился. Во всяком случае, руки хоть и тряслись, но не сильно.
        Я подкурил вторую сигарету и уже спокойно обдумал все случившееся.
        То, что я напоролся на наркомана, явно желавшего меня ограбить, это не странно. В конце концов, мог бы и сам сообразить, чего ждать в неблагополучном районе ночью. Но вот то, как я смог ночью, в слабом освещении уличных фонарей разглядеть такие мелочи, как цвет кожи, определить, что он прячет нож в кармане, заметить, что он «под кайфом»…
        Все это было очень похоже на режим берсерка в игре. Там ведь тоже замечаешь все мелочи, обращаешь внимание на любую странность и при этом умудряешься все свои наблюдения собрать воедино, выстроить в логичную версию. Ну вот, к примеру, как тогда, в первый раз на драккаре, я вычислил, что в меня собираются стрелять, понял, что Нуки и Ивар мне не враги.
        Вторая сигарета обожгла мне пальцы - я не заметил, как докурил и ее. Потянулся было за третьей, но передумал. От курева уже тошнило. Вместо еще одной сигареты я открыл бутылку с минералкой (и когда только успел забрать с места драки?) и сделал несколько больших глотков.
        Сразу полегчало.
        Нет, все-таки это чушь! Какой режим берсерка? Одно дело использовать подобное умение в игре, и совсем другое - в реальной жизни.
        Я даже усмехнулся, представив, как все мои навыки, полученные в игре, я начинаю использовать в реальной жизни. К примеру, достаю свой топорик и им отбиваюсь от нарика.
        В этот момент мне стало совсем не смешно - я вспомнил драку и тут же, даже не поняв сразу, что делаю, прикинул, как смог бы порубить его на капусту, будь у меня топор или хотя бы скрамасакс. Картинка боя выстроилась так четко, что я вздрогнул. Противника я мог убить добрый десяток раз, без всяких проблем.
        Блин, доигрался…уже начал путать реальность с игрой. А помнится, раньше смеялся над новостями, где рассказывали о всяких психах, которые наигрались в ГТА и начали гонять в городе так же, как и в игре.
        «Каким конченым надо быть, чтобы спутать игру и реальность?» - говорил тогда я.
        И вот, пожалуйста - сам, похоже, таким же конченым стал.
        Впрочем, пока все можно было списать на шок от случившегося.

* * *
        До круглосуточного маркета я добрался без всяких проблем. И в тот момент, когда мой автомобиль плавно въехал на парковочное место, я уже чувствовал себя вполне нормально - никакого мандража, дрожи или еще чего-нибудь подобного.
        Я вылез из автомобиля, на всякий случай огляделся по сторонам. Вот ведь, до того, как на меня напали, никогда бы так не делал. А теперь, похоже, это войдет в привычку.
        На парковке в это время стояло несколько автомобилей, и никого, кто мог бы представлять для меня опасность, не было. Я закрыл авто и двинулся к входу в супермаркет, бросая быстрые взгляды по сторонам.
        Мое внимание привлекла белоснежная «Ауди» седан, довольно-таки свежая модель (то ли в прошлом году на рынок вышла, то ли в позапрошлом). Где я ее уже видел? Ах, да, кажется, такая же была на парковке перед нашим офисом. Быть может, это тачка Гукова? А что, вполне может быть. А если это так - значит, он уже в магазине, ждет меня.
        Я ускорил шаг и вскоре был в торговом зале.
        Проходя через «турникет» на входе, ухватил магазинную тележку. Не люблю таскаться с корзинками, хотя в магазине возле дома особого выбора нет - там с тележкой среди торговых рядов не развернуться. А этот магазин был просто огромным. Даже сейчас я видел в зале покупателей, неспешно бродивших вдоль стеллажей, наполнявших свои корзинки и тележки продуктами.
        В овощном отделе, находящемся сразу на входе, я нашел Гукова.
        Тот сосредоточенно разглядывал картофелины, неспешно наполняя ими одноразовый пакет.
        - Привет, - поздоровался он.
        - И тебе здорово, - ответил я, - что за хрень ты устроил?
        - Какую еще «хрень»? - не понял Гуков.
        - Что за рэкет на ровном месте? Ты вообще, что ли, краев не видишь?
        Я угрожающе двинулся на него и Гуков поспешно отступил.
        - Так стоп! - Гуков снова отступил, выудил что-то из кармана и протянул мне.
        - На, - Гуков протягивал мне толстый конверт.
        Я взял его, немного приоткрыл и тут же закрыл.
        - Это что? - севшим голосом спросил я.
        В конверте лежали стодолларовые купюры. И было их до…много, в общем.
        - Как что? - усмехнулся Гуков. - Аванс, как я и обещал.
        - За что? - тихо спросил я.
        - Ну…в общем, смотри, - сказал Гуков, перейдя к полке с зеленью, - очень скоро наш проект станет коммерческим…
        - Это как? - не понял я.
        - Наша виртуальная реальность переквалифицируется в полноценную онлайн-игру. Это не важно, - поморщился Гуков, - завтра сам все узнаешь.
        - Так, ну, допустим. А деньги-то тут при чем?
        - При том, что вход в игру будет стоить немалых денег. Развлечение для избранных, так сказать, - пояснил Гуков.
        - И сколько же будет стоить вход?
        - Не знаю, - пожал плечами Гуков, - но, думаю, это примерно стоимость приличного компьютера, точно. В эту цену входит аренда капсулы на год и подписка на вход в игру на такой же срок.
        - А потом что, опять столько же платить? - опешил я.
        - Ага, - кивнул Гуков, - и поверь, от желающих отбоя не будет. Сам видел, какая у нас «игра». Все остальные, самые продвинутые онлайнки и даже проекты ААА нервно курят в сторонке.
        - Не всем такой сеттинг зайдет, - хмыкнул я.
        - Не всем, - кивнул Гуков, - поэтому будут и другие проекты. Часть из них уже обкатывается.
        Ага! Общался я с Костяном, но как-то не придал значения тому факту, что он мне про какую-то стрелялку рассказывал. Похоже, это и есть «другие проекты».
        - Ага, понял, - кивнул я, - берешь капсулу, берешь подписку на игру или подписки на несколько игр, и…
        - Да, - кивнул Гуков, - но с «подписками» - это ты загнул, тут в одной игрушке некогда в реал выглянуть, а играть одновременно в две…
        - Так и все же, что за аванс?
        - Ну, смотри, - усмехнулся Гуков, - для тебя ведь не секрет, что во многих онлайнках донатят?
        - Вкидывают деньги? Не секрет, - кивнул я.
        - В некоторые онлайнки арабы и китайцы столько денег вкладывают, что на несколько лет безбедной жизни в нашей стране хватит, - хмыкнул Гуков.
        - Ну, и?
        - У нас в игре доната, как такового, не будет. Во всяком случае, пока не планируется - очень сложно будет контролировать весь имбалансный шмот. Да и удерживать игру в рамках будет сложно. Представь, что начнется, если появятся всякие наездники на драконах, в «небесной броне» с «мечом божественной ярости»?
        - Помойка донатная получится, - ответил я, не задумываясь.
        Еще бы, столько интересных игр загубила жадность разработчиков - то аляповатые скины введут, то какое-нибудь нагибарское оружие, причем каждый месяц новое. В итоге это приводит к тому, что новый игрок, который еще ничего не успел купить за реальные деньги, попросту ничего не может противопоставить противникам. И кто в такое будет начинать играть.
        Впрочем, и старые игроки начинают массово бежать из подобного проекта. Кому понравится, когда тебя вынуждают тратить деньги на очередную пушку, которая ничем кроме циферок урона не отличается от предыдущей? А в случае, если ты этого не сделаешь - станешь пинаемым всеми (начиная от мобов, заканчивая игроками на несколько уровней меньше тебя самого).
        - Именно, - кивнул Гуков. - Так вот, мы тут прикинули…
        - «Мы»? - перебил я его.
        - В игру играет еще один человек, причем за северян. - пояснил Гуков, - Это довольно-таки серьезный человек, и он мне предложил объединиться.
        - Зачем?
        Гуков бросил лук и петрушку в свою тележку и развернул ее.
        - Пошли к хлебной витрине? - предложил он.
        Я развернулся в нужном направлении и нагнал Гукова.
        - Так вот, - продолжил Гуков, когда я с ним поравнялся, - мы решили объединиться, собрав все северные племена под одним флагом. Позже, когда в игру начнут массово заходить игроки, мы будем торговать титулами.
        - Ха! - развеселился я. - И какой дурак будет тратить деньги на…
        - Сейчас за титул ярла готовы заплатить сто кусков, - спокойно перебил меня Гуков, - и это только начало. В том смысле, что через год цена, как я думаю, поднимется втрое. И это как минимум.
        - Это кто же такой щедрый? - удивился я.
        - Один человек из Швейцарии. Ему уже дали опробовать игру. Он провел в ней всего сутки, и просто в восторге.
        - Делать ему, что ли, нечего? - проворчал я.
        - Когда у тебя куча денег, любые развлечения быстро надоедают. А мы предлагаем новое, какого еще не было, - пожал плечами Гуков. - Знаешь, богатые люди готовы выбросить кучу денег, лишь бы хоть как-то развлечь себя, разбавить скучную и серую жизнь.
        - Ни хрена себе, скучную! - возмутился я. - Если бы у меня были такие бабки, то я…
        - Лет через пять точно так же заскучал бы, - улыбнулся Гуков. - Когда нет сложностей, когда все, что ты захочешь, может быть легко осуществлено, становится очень и очень скучно…
        - Ну, может, - хмыкнул я, припомнив, что во многих фильмах и книгах именно богачи придумывают какую-нибудь хрень, с помощью которой развлекаются - «Бегущий человек», «Голодные игры», «Судный день», вышедшая несколько лет назад «Игра в кальмара»…примеров много, и все они отражают действительность. Впрочем, мне-то откуда знать? Я пока еще не стал насытившимся жизнью и всеми существующими в ней развлечениями богачом.
        - Ну так вот, - меж тем продолжил Гуков, - мы должны взять под контроль северян. Мы выбрали их не просто так - отдаленные от всего остального мира острова, довольно-таки умелые воины. Ты ведь в курсе, что здесь нет мужчин, которые не умеют обращаться с оружием?
        - Естественно, в курсе, - кивнул я.
        - Так вот, если мы перестанем торговать титулами, то сможем торговать воинами.
        - Это как? - не понял я.
        - Заделаемся наемниками. К примеру, какой-нибудь игрок решил стать королем, и для этого ему надо скинуть с трона другого игрока. Он может заплатить нам, и мы дадим ему несколько драккаров с нашими воинами.
        - А наши воины не…
        - Взбунтуются? - закончил за меня вопрос Гуков. - Нет. Или будем мести всякую бурду от имени богов, или же просто обставим все, как набег, а затем присоединимся к армии нанимателя. Наши ребятки с удовольствием пойдут грабить чужой город. Разве нет?
        Я кивнул.
        - Ну вот! - заулыбался Гуков. - Как я понимаю, тебя мое предложение заинтересовало? На тебя можно рассчитывать?
        - Более чем, - ответил я.
        - Конечно, не нужно напоминать, что о наших планах не стоит говорить никому постороннему?
        - Конечно, нет! - возмутился я.
        - Спокойней, не кричи! - успокоил меня Гуков, заворачивая свою тележку в очередной ряд.
        - Так что от меня требуется? - спросил я
        - Мы не мешаем друг другу, в дальнейшем будем объединяться в одно конунгство.
        - И кто будет конунгом? - поинтересовался я.
        - Догадайся, - предложил Гуков, а затем добавил: - Естественно, не ты и не я. Тот, кто нас спонсирует, он и будет конунгом.
        - А сейчас он кто?
        - Один из ярлов.
        - Кто именно?
        - Да какая тебе сейчас разница? - удивился Гуков.
        - Боюсь, как бы с ним войну не развязать, - пожал плечами я.
        - Не развяжешь, он сейчас с конунгом воюет, так что не переживай.
        - Так что делать будем?
        - Пока собирать силы и расширяться. Вот, например, как я делаю, - ответил Гуков, - уже ярл!
        - Ах да, кстати, - хмыкнул я, - я вообще ехал с желанием набить тебе рожу. И отгадай за что?
        - За что? - послушно спросил Гуков.
        - Что в реале ты говоришь одно, а в игре ведешь себя, как…
        - Полный урод, чего уж там, - махнул рукой Гуков. - Знаю. Но поверь, так себя веду не я.
        - А кто?
        - ИИ, - ответил Гуков.
        - Подожди-ка, - удивился я, - а разве Бьерг - не твой персонаж?
        - Мой, - кивнул Гуков, - но, видишь ли, начался очередной эксперимент, плюс проблемы на работе. Очень часто не я управляю Бьергом, а ИИ.
        - А скажи-ка, когда Бьерг убивал Гуннара, это ты им управлял?
        - Гуннара? - наморщил лоб Гуков. - Это кто такой? А-а-а! Тэн Одлора, что был до тебя? Нет, в тот момент не я управлял Бьргом. А что такое?
        - Честно говоря, после той казни я решил, что ты конченый псих.
        - Даже так? - хмыкнул Гуков и повторил. - Нет, извини, что разочарую тебя, но тогда не я управлял Бьергом.
        - А сейчас, когда он заявился ко мне на остров?
        - Тоже не я. Кстати, что там вообще произошло?
        Я коротко пересказал суть произошедшего.
        - Хреново, - буркнул Гуков, - придется откатывать сервер. Минут пять, как я понял, будет достаточно?
        - Может, и того меньше, - пожал я плечами, - ты ведь можешь посмотреть логи?
        - Могу, - кивнул Гуков, - если удастся сделать откат меньшим по времени - будет хорошо.
        - А что хорошего?
        - Чем больше времени нужно будет вернуть, тем больше у меня будет проблем. Не говоря уж о том, что это очень сложно.
        - Ну, думаю, отката в пару минут хватит.
        - Бьерг должен выжить! - сказал Гуков. - Понимаю, что он тебе как кость в горле, но он должен выжить. Я слишком много времени и сил в него вложил.
        - Ты ведь понимаешь, что он мне не оставляет выбора? Если ты сможешь взять его под контроль…
        - Не смогу. Как минимум одну игровую неделю я не смогу его контролировать, - вздохнул Гуков.
        - Хреново, - хмыкнул я, - твой перс обещал как раз через неделю вернуться и убить всех моих. Да и меня тоже.
        - Да твою же мать! - возмутился Гуков. - Почему у всех нормальные персы, а мой такой полудурок?! И ведь предупреждал же его, что…
        - Предупреждал? - заинтересовался я. - Как?
        - Есть механика, - отмахнулся Гуков, - и какая разница? Она не помогла - он все равно прет своей дорогой…
        - Может, убить его? Возьмешь другого перса, а я попробую помочь тебе вернуть Эстрегет, - предложил я.
        - Нет, пока это не вариант, - покачал головой Гуков. - Давай так попробуем: делай что хочешь, но Бьерг должен выжить!
        - Это будет сложно!
        - Тем не менее, он должен выжить! А потом тебе нужно будет протянуть одну игровую неделю. Ну, максимум две. Затем я возьму его под контроль.
        - А если он припрется ко мне воевать? Что прикажешь с ним делать? - возмутился я.
        - Постарайся выиграть сражение, взять его в плен, но не убивай, - ответил Гуков. - В конце концов, вот это, - он указал мне на карман, в который я положил конверт, - надо отрабатывать…
        - Ах, да, - хмыкнул я, - и сколько мне нужно отрабатывать этот аванс?
        - Переживи эти две недели, сохрани статус и не убивай Бьерга. Тогда будем считать, что ты его отработал. Все! Я на кассу, а ты поброди тут минут десять, и можешь тоже выходить. Завтра после брифинга еще раз можем встретиться.
        - Здесь же?
        - Ага.
        - А нас не засекут?
        - Нет, я все продумал: это самый крупный и самый близкий от тебя супермаркет. Так что ни у кого не возникнет вопросов, чего ты сюда приперся.
        - Ага, не возникнет, - рассмеялся я, - в два часа ночи. Вообще не подозрительно!
        - У всех тестеров сбит режим дня, - ответил Гуков, - поверь, многие выбираются за жратвой ночью. Уж сегодня точно - сервера же отключены, многие живут одни в отличие от тебя, и жратва у них давно кончилась. Так что не удивлюсь, если здесь еще кого встретим…
        - Ну ладно я, а то, что ты тут - не подозрительно?
        - Я живу за городом. И этот магазин мне как раз по пути. Всегда сюда заезжаю. Так что не переживай - никто нас не засечет. Все, встретимся здесь после брифинга.
        Гуков покатил тележку к кассе, оставив меня в одиночестве.
        Глава 2 Южанин
        В ту ночь поспать мне так и не удалось: весь путь домой я чуть ли не каждую минуту проверял, на месте ли конверт с деньгами. А когда зашел в квартиру, дважды пересчитал его содержимое.
        Ровно десять тысяч.
        Вроде и не особо большие деньги, но столько сразу у меня, насколько я помню, никогда еще не было.
        Я попытался поспать, но глаза не желали закрываться, сон не шел. Поэтому пришлось садиться за отчет. В конце концов, когда-то его нужно будет сделать, так почему не сейчас, раз уж не спится?
        Когда я услышал, как в замочную скважину вставили ключ и начали его проворачивать, я практически закончил работу.
        Кое-как мне удалось убедить уставшую и злую Инну выйти из дома, под предлогом «сходить на рынок». Едва мы вышли на лестничную площадку, я открыл конверт и показал ей его содержимое.
        - Это что? - было видно, насколько она удивлена.
        - Подработка нарисовалась, - хмыкнул я, - и это только начало.
        - Куда ты влез? - настороженно спросила она, вглядываясь в мое лицо.
        - Поверь, ничего незаконного, - ответил я, - это все благодаря той игре…
        - Знаешь, мне эта твоя новая работа совершенно не нравится, - заявила она, - а уж теперь…
        - Ты подумай, мы ведь можем себе позволить дом! Сколько там нам еще надо?
        Свой собственный дом неподалеку от города или даже в его черте был нашей мечтой. Мы, выросшие в квартирах, мечтали о собственном участке, о большом доме, о том, как мы его обустроим, как разобьем большой фруктовый сад и…
        - Верни их, - заявила Инна.
        - Чего? - опешил я.
        - Верни эти деньги. Не знаю, на что ты подписался, но я прямо чувствую - будут проблемы.
        - Да успокойся, никаких проблем не будет, - попытался угомонить ее я.
        - Что ты за них должен сделать? - прищурив глаза, спросила Инна. - Убить кого-то?
        - Нет, - усмехнулся я, - как раз таки за эти деньги я должен сделать что угодно, лишь бы один человек выжил.
        - Что? - она явно не ожидала такого ответа.
        - Да не переживай, это все в игре происходит, - пояснил я.
        - Ты получил деньги за то, что будешь что-то делать в игре? - не поверила она мне.
        - Именно.
        - Чушь какая-то, - пробормотала она.
        - А то, что я свою зарплату получаю, играя в игру - не чушь? - рассмеялся я.
        - Не верю, что так можно зарабатывать деньги, тем более такие! - она кивнула на пухлый конверт.
        - Как видишь, - хмыкнул я.
        Пока мы бродили по рынку, я смог немного угомонить Инну. Хоть она и относилась к добытым мною деньгам с некой опаской, но понемногу, потихоньку, все же сменила гнев на милость. Еще бы, даже если эти деньги мы не отложим на покупку дома - пустим на не менее приятные вещи. К примеру, давно ведь собирались съездить куда-нибудь в отпуск. Я имею в виду в какую-нибудь экзотическую страну. Все ближайшее зарубежье мы уже посетили, а Египты и Турции нас особо не впечатляли.
        В общем, ближайшие пару часов мы провели, обсуждая, что нам нужно купить, обновить, куда съездить, и так далее.
        Сам того не заметил, как охватившее меня напряжение куда-то ушло. Теперь, когда я рассказал Инне о деньгах, когда убеждал ее, что добыты они вполне законно и проблем из-за них не возникнет, сам для себя разложил все по полкам. Мне было это необходимо, так как крутить все скопившиеся мысли в голове было тяжело. А вот поговорив с другим человеком, объяснив ему суть происходящего, я смог разобраться и сам.
        Я завалился спать вместе с Инной. Но опять же, сон не задался, мне снился какой-то кошмар: деньги, за которые меня начинает искать полиция, кто-то вроде Бьерга пытается найти меня и убить, Гуков требует от меня не убегать, а позволить себя убить. Короче, чушь!
        Проснулся я задолго до будильника. Час дня. До брифинга еще два часа. Ну и ладно.
        Я тихонько вышел из спальни, стараясь не разбудить Инну, умылся, оделся, легко перекусил и добил-таки отчет, отправил его на почту куратору, после чего покинул квартиру.
        Пусть до брифинга еще уйма времени, но почему бы не попытаться отчитаться по проделанной работе чуть раньше? Сидеть до 9 вечера в офисе (к куратору я должен был явиться к 8 вечера после брифинга) у меня не было ни малейшего желания.

* * *
        Пока ехал на работу, пока стоял в пробке, обдумывал произошедшее.
        Аж сам себе противен стал - собирался набить Гукову морду, считал его мутным и крайне опасным типом, и вот, стоило ему лишь бросить мне кость (ладно, кость жирную и большую), я тут же все ему простил.
        А чего я, собственно, так безоговорочно ему во всем поверил? Кто сказал, что он мне рассказал правду? Если представить, что он соврал, что Бьергом управлял именно он, то получается, меня попросту хотели убрать с дороги. Опять же, берем во внимание тот факт, что Гуков и пока еще ненеизвестный мне «спонсор» пытаются сколотить в игре большое государство и начать приторговывать титулами и воинами. При таком раскладе, зачем им третий? Ладно, раньше Гуков позволил мне стать тэном лишь для того, чтобы Одлор во главе с Гуннаром вновь не пошел на него войной. У Гукова на тот момент были другие планы, как теперь стало понятно: стать ярлом. Сделав тэном меня, он обезопасился, пусть и на непродолжительное время. Он прекрасно понимал, что нападать я на него не буду. Пока.
        А теперь он захватывает все острова вокруг, уже подмял Эстрегет. Кто будет следующим на очереди? Понятное дело: я.
        И он решил купить меня. Бросил мне деньги, на мой взгляд, большие, а с его точки зрения - просто мелочь, учитывая, сколько он планирует заработать в ближайшее время (полляма, вроде как).
        Далее, учитывая, что я должен сделать за аванс, делаем следующие выводы: я буду делать все, лишь бы Бьерг выжил. А он в свою очередь будет пытаться захватить мои острова и убить меня. Чуть позже, когда вопросы с соседними островами будут решены, Гуков просто может заявить, что мои услуги больше не нужны, они справятся сами, и попросту убьет моего персонажа, захватит Одлор и Длинный остров.
        И все…придется начинать все заново.
        Единственное, что не вписывалось в эту мою теорию - для чего тогда мне вообще рассказывать о далеко идущих планах касательно продажи титулов? Правда все же это или нет?
        Я подкурил сигарету и потер голову. Черт, попробуй еще разберись в этом всем.
        Ладно. Пойдем от обратного. Что я обещал Гукову? Не убить Бьерга. Хорошо, постараюсь так и сделать. А вот насчет того, чтобы не расширяться, договоренностей не было.
        В конце концов, если я стану крупнее Гукова как ярл, он будет вынужден считаться со мной. Но как это сделать? У меня меньше людей, меньше возможностей. Даже учитывая два острова, люди которых решили ко мне присоединиться, сил мне не хватит. У Гукова воинов побольше будет. А если учесть еще и воинов Эстрегета, которые после смерти своего тэна должны будут к нему присоединиться…
        Не зря ведь он приплыл на их корабле - он явно давал понять, что Эстрегет без пяти минут его собственность.
        Ну что же, раз так, то что?
        Мысли роились в голове, но ответ напрашивался один - нужно усиливаться. И пока нужно честно отработать аванс - возвращать его совершенно не хотелось. Я намеревался стать полноценным ярлом, причем нужно было не просто «владеть» кучей островов, а стать их полноценным хозяином. Нужно собрать дружину, которой будет достаточно для того, чтобы противостоять и Гукову в лице Бьерга, и Рорху, и, возможно, даже конунгу.
        Если я смогу добиться подобного - можно гарантировать, что таинственный компаньон и «спонсор» Гукова заинтересуется мной серьезно и сделает предложение такое же, что и Гукову. Иначе говоря, получу я не десятку вечнозеленых, а намного больше.
        Или же вообще, можно наплевать и на Гукова, и на спонсора, начав вести собственную игру. Как я это буду делать - совершенно не представлял. Но идея мне понравилась. А почему нет? Титулы я раздавать, конечно же, не буду, а вот создать сильную армию, серьезно ее вооружить, вполне можно.
        Но чем вооружить? А все просто - для начала нужна нормальная броня. А еще нужно будет создать полноценную кавалерию. Насколько я помнил, викинги по большому счету - легковооруженные пехотинцы и всегда проигрывали кавалерии. Следовательно, эти минусы нужно устранить.
        Проблема была лишь в том, что я совершенно не представлял, как начинать вводить технический прогресс. Это попаданцам хорошо - взял да и выдал идею, причем идея эта у тебя в голове во всех подробностях. К примеру, чертеж арбалета или рецепт булатной стали. А что я могу?
        Впрочем, не стоит прибедняться: кое-что и я могу. Вон как молодняк натаскал с луками обращаться. Только благодаря этому мы перебили солдат Острога. А если бы не было луков, что бы тогда было? Вполне возможно, что прямая атака была бы менее удачной…
        Конечно, для начала можно и луками ограничиться. Учить стрелять молодняк, да и женщин к этому делу приобщить. В конце концов, не велика разница, мужской или женской рукой будет выпущена стрела. Главное, чтобы она достигла цели.
        Да, чем дольше я обкатывал эту идею в голове, тем больше она мне нравилась. Я ведь фактически могу всех мужиков, включая стариков, в поход забрать, оставив «на хозяйстве» только их жен. И можно особо не опасаться за сохранность селений - если они научатся обращаться с луком, можно быть уверенным, что от небольшой банды они отобьются.
        А вот затем…затем я совершенно не представлял, что делать. Как заставить викингов использовать тяжелые доспехи? Как научить их сражаться верхом на коне? Где этих самых коней взять? Причем коней полноценных, а не тех доходяг, что тянут плуг в полях.
        Впрочем, была у меня одна мыслишка. Ну, не буду забегать вперед, посмотрим, как оно будет. Сейчас самое главное - организовать оборону. Даже нет, сначала надо дать пинка Бьергу со своего острова, при этом оставив его в живых, и уже затем готовить оборону. То, что он обязательно вернется, чтобы отомстить - факт. Тут и думать нечего.
        Я совершенно не заметил, как проскочил центр города, вечно утопающий в пробках, заехал на парковку и даже завернул на свое парковочное место. Все это сделал словно бы на автопилоте.
        У своего куратора, Юрия Ивановича, я задержался совсем ненадолго. Тот как раз принимал одного из подопечных. Юрий Иванович кивнул мне, стоило только открыть дверь, и бросил:
        - Отчет на почту сбросил?
        - Да, - кивнул я.
        - Потом посмотрю, - сказал Юрий Иванович, - если что, сам тебя найду.
        - Окей, - я даже как-то растерялся: все получилось намного проще, чем ожидалось. И на хрена я так рано сюда приперся тогда?
        Я уже было собрался закрыть дверь в кабинет куратора, как вдруг он меня остановил:
        - Игорь!
        - А?
        - Зайди в научный отдел. Владимир Григорьевич очень хотел с тобой пообщаться.
        - Хорошо, - ответил я и закрыл дверь.
        Ну что же, к научникам так к научникам.
        На полпути к их крылу мне попался Семен.
        - О! - обрадовался он. - Ты уже и сам к нам собрался?
        - Ну да…
        - Отлично! Пошли!
        Он развернулся и направился назад, в свою вотчину.
        - Как с моим заданием дела? Есть продвижение?
        - Есть, - кивнул я, - очень надеюсь, что после включения серверов будет результат.
        - Результат? - уточнил Семен.
        - Ну, тебе ведь нужно, чтобы большая часть моих земляков перекрестилась в скандинавское язычество?
        - Ну да, - ответил Семен и уточнил: - Чтобы религия, выдуманная ИИ, отлетела.
        - Ну, думаю, мы это сделаем.
        - Если хотя бы половина клана перейдет «под Одина» - считай, задача выполнена, - сказал Семен.
        - Окей, а как насчет…
        - Ах, да! Как задачу выполнишь, ну, или посчитаешь, что она выполнена - набери меня. Я все проверю, и если проблем нет - переведу тебе деньги.
        - А ты уже, что ли, их получил? - удивился я.
        - Да. Ты уже смог построить храм на острове, который входит в зону влияния другой религии. Так что отчасти мой эксперимент и мой проект можно считать успешными, за что деньги я уже и получил. Осталось только добить все до конца.
        - Прихожан в храм нагнать? - хмыкнул я.
        - Ну, типа того, - кивнул Семен и остановился возле одной из дверей, ничем внешне не отличимой от десятка других в коридоре. - Заходи!
        Мы оказались в небольшой комнатке, в центре которой стояли два дивана (перпендикулярно друг другу) и столик. На диванах сидели Владимир Григорьевич и какой-то парень, смутно мне знакомый.
        - О! Игорь! - обрадовался старый ученый. - Ты как раз вовремя. Присаживайся.
        Я послушно уселся на диван.
        - Чай? Кофе? - поинтересовался у меня Семен.
        - От кофе бы не отказался, - признался я, - глаза закрываются.
        - Сейчас организую, - кивнул Семен и пропал в соседней комнатушке.
        - Так, знакомьтесь! - сказал Владимир Григорьевич. - Это Игорь, - он ткнул на меня пальцем, - а это Саша, - он указал на парня.
        - Да вроде знакомы, - ответил Саша и повернулся ко мне: - Ты ж у нас программистом работаешь?
        - Админом сетевым, - поправил я.
        - Ну, неважно, - отмахнулся Саша, - виделись когда-то, ты нам компы новые устанавливал пару месяцев назад.
        - А, вспомнил, - я действительно вспомнил, где его видел. Конечно, именно тогда и там.
        - Так-с, - перебил нас Владимир Григорьевич, - раз уже знакомы, тогда перейдем к сути. Саша у нас игрок с континента. Совсем недавно его персонажа убили, и он выбрал для себя нового…как там его?
        - Вообще-то нам нельзя называть имен, - буркнул Саша.
        - Ай, брось! - отмахнулся ученый. - А! Вот! Вспомнил! Значит, Саша у нас теперь Дитрих «Хорек», наемник, бывший стражник. Так?
        - Так, - недовольно кивнул Саша, - и все же я предпочел бы, чтобы о моем персонаже не говорили в присутствии посторон…
        - Ой, да чего ты! - вновь отмахнулся ученый. - Одно ведь дело делаем. Вот Игорь за викингов играет, за Рмора.
        - Владимир Григорьевич! - уже хором возмутились мы.
        А я про себя отметил, что Саша почему-то после того, как старый ученый назвал моего персонажа, точнее после слова «Викинг» бросил быстрый взгляд в мою сторону. Чего это он?
        - Так, Саша, давай-ка заново свою историю…
        - Опять? - возмутился Саша. - Я же уже рассказывал дважды!
        - Это очень важно, чтобы ты рассказал это еще раз, и в этот раз при Игоре.
        Саша тяжело вздохнул и начал рассказ.
        Все довольно обычно - играл-играл, качал своего персонажа, качал, и вдруг помер. По большому счету даже и неважно, как именно. Главное, на чем акцентировал внимание и сам Саша, и Владимир Григорьевич - персонаж его был лучником. Причем довольно-таки умелым.
        «Ну вот, - сделал я для себя выводы, - получается, луки не используют только северяне. На континенте они в ходу, как минимум у одного племени или государства. Причем не просто как дополнительное оружие, а самое что ни на есть основное».
        Саша долго сетовал на то, что потерял такого прокачанного перса. То ли просто жалел о потере, то ли пытался выклянчить у ученого оживление своего перса. Впрочем, ученый на это совершенно не реагировал, и все стенания Саши прекратил, потребовав продолжения истории.
        - Ну вот, значит, - вздохнул Саша, осознавший, что старого его перса возвращать никто не собирается, - умер я, и попал в меню выбора нового перса. Решил в этот раз выбрать другую расу. И мне повезло, попал как раз на того, что и хотел изначально…
        - Тут уточню, - перебил его ученый, - Сашин персонаж - это наемник, который совершенно не умеет пользоваться луком.
        Дальше - проще. Сашин новый перс оказался в бою, и когда игрок к нему подключился (сам Саша, то бишь) на его персонажа, этого самого Хорька, уже пер неприятель. Причем пер явно не поздороваться или хотя бы морду набить, он собирался Сашиного перса зарезать.
        - Здоровый чумазый мужик в рогатом шлеме, - рассказывал Саша, - уже и топором замахнулся, чтоб по башке меня, значит, тюкнуть…
        Оп-па…вот так встреча! «Здоровый чумазый мужик в рогатом шлеме»? Да ведь это мои! Как пить дать, мои…
        - Я как-то растерялся в этот момент, - меж тем продолжал Саша, - только появился, а тут уже драка. И оружия у меня не было, а вот на земле прямо возле меня лук лежал. Ну, я его схватил, и давай в противника стрелу за стрелой загонять…
        Вот, значит, кто утыкал Магнуса стрелами, как дикобраза… Но я сохранял на лице невозмутимое выражение. А чего мне на человека бросаться за то, что в игре от неписи отбивался? Глупо…
        - Значит, накидал я ему стрел, - сказал Саша, - и тут сообщение о критической ошибке вылезло.
        - И снова я возьму слово! - вмешался Владимир Григорьевич. - Новый персонаж Саши вообще не должен был уметь стрелять. И тут вдруг начал пускать стрелы с дикой скоростью. Да еще и точно в цель! У тебя, кстати, Саша, с этим потом проблем не возникло?
        - Один из НПС, что знал моего персонажа, потом все выспрашивал, мол, как и где «Хорек» так стрелять научился?
        - А ты что? - поинтересовался я.
        - Да отмазался, мол, пока стражником в Остроге сидел, от нечего делать учился.
        - И как, поверил он тебе? - спросил ученый.
        - Да вроде поверил…
        Ну все! Точно! Стражник в Остроге - раз, противник - человек в рогатом шлеме - два, утыкал его стрелами - три. Саша точно играл за одного из тех, кто выскочил из той мясорубки недалеко от деревни. Иначе и быть не может.
        - А скажи-ка, тебе приходилось пользоваться луком в реальном мире? - спросил ученый.
        - Нет, - покачал головой Саша.
        - А на новом персонаже ты что-нибудь делал для того, чтобы заставить своего перса пользоваться луком?
        - Да нет, - вновь покачал головой Саша, - чего там заставлять? Взял лук, взял стрелу, натянул тетиву, прицелился и выстрелил…
        - Все, Саша, спасибо, можешь быть свободен, - сказал Владимир Григорьевич.
        - Все? - удивился Саша. Он явно ожидал продолжения экзекуции. Ну, как минимум необходимости рассказывать свою историю еще пару-тройку раз. Именно поэтому он не поверил своему счастью. Неужели он может идти?
        - Да, это все, - кивнул ученый, - больше вопросов нет.
        Как только за Сашей закрылась дверь, старик тут же повернулся ко мне.
        - Ну? Понял?
        Глава 3 Новости
        - Что я должен был понять? - поинтересовался я.
        - У человека был персонаж-лучник, - начал пояснять ученый, - затем его персонажа убили, и он взял нового, который вообще не умеет пользоваться луком…
        - Да это я понял! - проворчал я.
        - И на новом персонаже он берет лук, начинает стрелять, - не обратив на меня внимания, продолжил Владимир Григорьевич, - при этом стреляет очень умело. Никаких мыслей по этому поводу нет?
        Прежде чем я успел ответить, ученый продолжил:
        - Его новый персонаж тут же получает повышение своего навыка владения луком. При этом до стрельбы навык был нулевой. Да его вообще не было! Лук был использован настолько профессионально, что система присвоила ему сразу 8 уровень владения луком. Но так как есть определенные ограничения, система этого сделать не могла. Однако навык был оценен именно в это значение, вследствие чего и появилась критическая ошибка.
        - А вот этого Саша не упоминал… - хмыкнул я.
        - Потому, что он об этом и не знал, - ответил старик, - мы вручную выставили ему уровень владения луком. Вот только, кажется мне, скоро снова появится такая же ошибка. Если Саша начнет использовать лук, каждый выстрел будет приводить к тому, что система будет оценивать его навык и присваивать ему более высокую оценку, так как его умения будут намного выше того, что указано в профиле персонажа. А мы должны будем вручную все это корректировать…
        - Ага, кажется, я понял, к чему вы клоните! - кивнул я. - Если навыки так переносятся, то каждый игрок, умирая или попадая даже в абсолютно неумелого персонажа, сможет быстро «прокачать» его до воина-ветерана.
        - Вот тут ты неправ, - покачал головой ученый, - ранее подобных проблем не было. Ни один игрок не восстанавливал свои навыки со старого персонажа на новом. Были, кстати, и лучники…и ни один не ломал систему так, как это получилось у Саши.
        - То есть, он - исключение из правил? - сказал я. - Тогда ничего страшного. Попробуйте перевести его на другого персонажа и посмотреть, будет ли работать навык на…
        - Да не нужен мне его навык! - вдруг вспыхнул ученый. - Ты совершенно не понял, к чему я веду.
        - А к чему вы ведете?
        - Твой навык берсерка, - медленно и с расстановкой произнес старик.
        - Что мой навык? - усмехнулся я.
        - Думаю, ты сможешь перенести свой навык на другого персонажа, - сказал старик и довольно улыбнулся. - Я предлагаю провести тест!
        - Так, стоп! - возмутился я. - С чего вы решили, что у меня произойдет такой же сбой, как и у Саши?
        - Не проверим - не узнаем, - пожал плечами ученый.
        Э, нет… Что-то мне подсказывает, что знаешь ты нечто, о чем говорить мне не хочешь. Интересно, что это?
        - Хорошо, - кивнул я, - и как вы хотите это проверить?
        - Очень просто, - обрадовался ученый, решив, что меня не придется уговаривать, - твой персонаж умирает, и ты…
        - Так, стоп! - возмутился я. - Я не согласен!
        - Что? - сбился с мысли ученый.
        - Говорю - я не согласен!
        - Как это «не согласен»? - удивленно произнес старик, а затем продолжил рассерженным тоном: - У тебя нет выбора! Ты тестер, и в данный момент ты должен…
        - Хорошо, - кивнул я, - а теперь представьте, что опыт прошел неудачно, навык берсерка не появился на другом персонаже. Что тогда?
        - Ну, тогда вернемся к началу, и будем… - начал было ученый, но я не дал ему договорить.
        - Но ведь мой текущий персонаж, на котором навык есть, будет мертв? Не факт, что даже если я буду прыгать с персонажа на персонажа добрый десяток раз, попаду на нужного. Вы ведь знаете, насколько редкий этот навык? На моих двух островах берсерков всего два. Насколько я знаю, у ярла Рорха их было два. Уже один остался. За все время теста я встретил только троих берсерков. Причем двое из них мертвы.
        Ученый замолчал, раздумывая над сказанным. Вот и пускай подумает, а то посмотри, какую хрень придумал - Рмора моего убить…
        - Ну что же, - наконец сказал старик, - с такой точки зрения над проблемой я не думал. Действительно, в таком случае мы…
        - А скажите, - перебил я его, - у вас есть возможность вручную давать игроку персонажа?
        - Нет, - быстро ответил ученый. Он так поспешил дать однозначный ответ, что я тут же понял - врет. Вот ведь, старый хитрый лис, - а что?
        - Да вот, подумал, что мой наставник в игре - тоже берсерк, мог бы обучить еще кого-то этому навыку. Или вы могли бы «подселить» игрока в самого наставника.
        - Хм…
        - И у меня есть для вас еще кое-какая информация…
        Я вкратце рассказал ему о своем боестолкновении с наркоманом ночью и Владимир Григорьевич прямо-таки в восторг от этого пришел.
        - Ты обязательно должен попытаться сделать это еще раз. Но в этот раз под наблюдением, - заявил он.
        - Я и без наблюдения не смог этого повторить, - хмыкнул я. - И вот еще один аргумент, почему мне нельзя сейчас терять своего персонажа: думаю, мой навык берсерка еще слишком слаб, его нужно прокачивать дальше. Думаю, что у Саши получилось перенести владение луком за счет того, что оно у него было очень хорошо вкачано…
        - Хм, возможно, - согласился ученый, - вот только много было игроков с внушительным параметром, допустим, владения мечом. И этот навык не передавался другим персонажам.
        - Вы проверяли?
        - Конечно. Вот, допустим, Яковлев с его Даматром-кочевником. Уровень владения одноручным оружием (сабля) был почти десятый. Даматр был убит в бою и выбрал нового персонажа…М-м-м…секунду…
        Ученый тут же взял со стола свой планшет и принялся что-то искать в нем.
        - Ага! Вот! - спустя пару минут радостно заявил он. - Его новый персонаж - Катор Свистун, разбойник. Орудует мечом и ножом.
        Меня просто покоробило, насколько беспечно Владимир Григорьевич относится к анонимности игроков и их персонажей. Взял и сдал мне некоего Яковлева на ровном месте.
        - Каким мечом? - поинтересовался я.
        - Да какая разница? - пожал плечами ученый.
        - Владимир Григорьевич! - укоризненно заявил я, - я понимаю, что вам плевать на все, кроме вашей работы. Но анонимность игрока - это очень важная вещь. А вы на ровном месте разглашаете эти данные. И за меч - они бывают разные. Человек, привыкший махать длинным двуручником будет никаким бойцом с, к примеру, одноручным коротким мечом.
        - Тесак он и есть тесак, - буркнул ученый, но было видно, что я его таки пристыдил и он осознал свою глупость и недальновидность.
        - Для вас возможно, но даже для домохозяйки непривычный нож станет причиной раздражения и существенного снижения скорости готовки. Он ей просто неудобен. А чего уж говорить о солдате, привыкшему к своему оружию? Какой меч у этого…Свистуна?
        Вместо ответа ученый повернул свой планшет экраном ко мне. На экране был изображен человек довольно-таки щуплый и, судя по всему, низкорослый, одетый во всякое тряпье и обноски. В руках он держал короткий меч, больше похожий на акинак, или оружие, которым орудовали римские легионеры.
        Я только хмыкнул.
        - Что? - спросил ученый.
        - Кажется, я знаю, почему произошел сбой с Сашей.
        - Ну-ка? - оживился ученый.
        - Это лишь догадка! - предупредил я. - Видите ли…сабля и вот это, - я указал на короткий меч в руках разбойника, - несколько разные вещи.
        - И что?
        - Ну, ведь Сашин персонаж начал получать уровни лишь тогда, когда стрелял из лука?
        - Ну…
        - Следовательно, и этот ваш Свистун вполне возможно «вспомнит», как пользоваться саблей, если ему в руки именно сабля и попадет.
        Ученый замер, обдумывая все сказанное мной и, наконец, произнес:
        - А это крайне интересная мысль…с такой точки зрения на проблему мы не смотрели. Нужно будет провести несколько экспериментов и…
        - Думаю, нужно будет эту возможность перекрыть, - подал я новую идею. - В ином случае подобный глюк приведет к краху всей игры, будет дикий дисбаланс и…
        - Да плевать на игру и дисбаланс, мы тут не в бирюльки играемся! - вдруг рявкнул ученый. - У нас есть гораздо более серьезные проблемы и…
        - Хорошо! Если не убрать этот момент, НПС персонажи начнут «замечать», что среди них появляются эдакие «избранные».
        - Избранные? - не понял ученый.
        - Представьте: вы всю жизнь знали соседского пацана, который и пальцем в нос попадал лишь с третьей попытки, а тут вдруг он превращается в совершенного стрелка, прямо-таки снайпера. Или увалень-крестьянин, который с вилами-то обращаться не может, вдруг начинает вертеть копье вокруг себя, как заправский шаолиньский монах. И таких примеров будет много. Что бы вы подумали на месте обычных НПС?
        - Ну…
        - Я вам подскажу, - помог я задумавшемуся ученому, - очень быстро все поймут, что такие люди являются «особенными», и что они несут большую угрозу для остальных. Они станут изгоями, и это в лучшем случае. А в худшем их будут пытаться сразу уничтожить. Но это лишь один из возможных вариантов, которые я могу придумать на ходу. Наверняка есть и другие. И в любом случае вам тогда придется полностью перезапускать мир, обнулять все и исправлять проблему
        - Боже мой! - воскликнул ученый, - А ведь ты прав! Все действительно может оказаться именно так, и тогда…
        Он не успел договорить, так как с мысли его сбил внезапно зазвонивший телефон, лежащий на столе рядом с планшетом.
        Ученый, все еще пребывающий в собственных мыслях, поднес его к уху, несколько секунд вслушивался в то, что ему говорили, а затем недовольно нахмурился и проворчал:
        - Да знаю, знаю, сейчас буду. Ничего страшного не…хорошо! Иду!
        Он раздраженно бросил телефон на стол и заявил:
        - Мы пропустили начало брифинга. Идем! Этот идиот, Холодов, уже начал…
        Холодов? Знакомая фамилия. Ах, да! Это же один из наших высоких начальников.
        Мы вышли из кабинета и двинулись по коридору в сторону вестибюля. Именно из него можно было попасть в большой зал, где и проходил брифинг.
        - А почему сегодня не вы выступаете? - поинтересовался я у ученого.
        - Сегодня речь о другом, - проворчал Владимир Григорьевич. - Сегодня, видите ли, будет объявлено о том, что наш проект полностью переходит на самообеспечение, и этот идиот, Холодов, решил наш проект выпустить как какую-то игру! Это немыслимо!
        Оп-па! Вот и те самые новости, о которых говорил Гуков. Уже началось…значит, очень скоро игру наполнят толпы игроков. Но меня интересовало другое:
        - Значит, наша работа скоро закончится? - спросил я.
        - Разумеется, нет! - возмутился ученый. - Мы как работали, так и будем работать. Разве что теперь все будет в разы сложнее - ведь появится куча богатых дегенератов, желающих помахать мечом в собственное удовольствие.
        - Но ведь они, как и мы, должны будут соблюдать правила?
        - Разумеется, - кивнул ученый, - еще не хватало, чтобы они устроили в нашей симуляции черт знает что….
        Мы дошли до вестибюля и ученый быстрым шагом прошел его, рванул на себя дверь и жестом пригласил меня зайти внутрь.
        В этот раз в зале стояла практически полная темень, горел свет только на «сцене», где какой-то лощеный мужик тыкал пальцем на схемы и о чем-то вещал:
        - …а уже на второй месяц число игроков, согласно нашим прогнозам, увеличится в пять раз.
        Он сделал паузу, словно бы давая слушателям оценить весь масштаб им сказанного, а мы с Владимиром Григорьевичем тем временем добрались до свободных мест в первом ряду и уселись.
        - Можно вопрос? - раздался голос позади.
        - Конечно, - кивнул лощенный.
        Ага! Кажется, это и есть тот самый Холодов. Я вроде видел его лицо на сайте нашей конторы. Ну, точно он!
        - А как быть с игроками, которые будут нарушать правила? Ну, к примеру, будут пытаться ввести огнестрельное оружие? Это ведь возможно в игре?
        - Конечно! - кивнул Холодов. - В нашей игре возможно все…
        - В симуляции! - сквозь зубы поправил его ученый, но никто кроме меня этого не услышал.
        - …но есть и определенные ограничения. В том плане, что мы не должны позволять так быстро внедрять новые технологии, в конце концов, у нас ведь проект о средневековье! Одно дело - луки и арбалеты, и совсем другое - автоматы!
        - Причем о раннем! - снова буркнул ученый. - Ну что за идиот? Он даже понятия не имеет, чем отличается раннее средневековье от позднего. Какие, к черту, арбалеты!?
        - У нас уже есть список вещей, которые будут запрещены. И вы, тестеры, будете нести на себе роль администраторов и модераторов. В случае обнаружения нарушений…
        Ну, все в целом понятно. Теперь на тестеров возложили роль эдаких полицаев. Мы будем следить за игроками, и не будем позволять им слишком уж портить аутентичность эпохи. Также мы должны будем пресекать попытки игроков внедрять какие-либо знания, технологии, которые не соответствуют времени. Ну вот, блин, лишняя работа привалила!
        Впрочем, я несколько ошибся. Лично мне ничего подобного не грозило - Холодов отметил, что те из тестеров, которые занимаются с научным отделом, выполняют их задания, от модерации и администрирования (а по факту слежки за игроками) будут освобождены.
        Ну и славно!
        Затем Холодов начал рассказывать и о других проектах, в числе которых был военный симулятор «Прорыв», игра на космо тематику «Вселенная Онлайн», выживалка в условиях зомби-апокалипсиса «Зомбер». Ну что же, наша контора действительно решила захватить весь игровой рынок. Фактически все ниши заняла - наши игры есть во всех жанрах: исторические стратегии слешеры, военные бродилки, выживалки-хорроры и даже фантастические космические пострелюшки. Будь я на месте рядового игрока - однозначно бы нашел что-то для себя. Мне даже сейчас любопытно, что за «Вселенная онлайн» такая и «Зомбер»? Интересно бы было посмотреть. Впрочем, и от демонстрации «Прорыва» не отказался бы.
        Хотя стоп! О «Прорыве», судя по всему, я могу узнать из первых рук - вроде Костян, который все-таки решился обратиться в нашу контору в качестве тестера, как раз таки говорил о некоем «военном симуляторе». Интересно…
        Пока я размышлял, не заметил, что Холодов продолжает вещать:
        - …и всего через неделю рекламный ролик появится на всех телеканалах, заполнит интернет, и будет на каждом сайте!
        - Что за ролик? Прослушал, - спросил я у соседа справа.
        - Несколько игроков снимали видео. Их не стали трогать. Но теперь требуют, чтобы все записи предоставили своим кураторам. Из записей отберут интересные моменты и наштампуют промо-ролики…
        - Спасибо, - кивнул я.
        Меж тем Холодов продолжал свой монолог.
        Еще одно интересное нововведение - игрокам, включая и тестеров, с начала открытия ОБТ будет разрешено вести стримы во время игры. Вот только размещать их можно будет лишь на специальном сайте нашей конторы. Необходимо это для того, что бы ИИ в режиме реального времени мог скрывать всевозможные детали и подробности, позволяя игроку сохранить инкогнито, или же не светить какие-то особые моменты своей игры.
        А что, интересная мысль. Я бы, допустим, подобное хотел, вот только как это можно сделать, тяжело представляю - к примеру, общаюсь я с Нуки на тему того, что хочу поплыть на остров Рорха и его прикончить. Что из этого всего увидит рядовой зритель? Что услышит? Что будет скрыто? И главный вопрос: что помешает зрителю капнуть тому же Рорху (если бы тот был игроком), что очень скоро к нему приплывут пистон вставить в N-ное место?
        Впрочем, наверняка в этом всем должен участвовать и здравый смысл самого игрока - нельзя такие беседы или действия светить напропалую. Но что тогда вообще можно? Ведь любое мое действие может стать полезной информацией для противника… С этим надо разобраться, так как стримы устраивать я собирался.
        А впрочем, зачем мне стримы? Холодов сказал, что после обработки видео его можно будет скачать и разместить на своем ютуб-канале. Это меня всецело устроит. Почему бы не выкладывать видео с некоторым отставанием от реальных событий? К примеру, на пару дней?
        Я поднял руку.
        - Слушаю вас, - тут же отреагировал Холодов.
        - Скажите, а можно ли на ютуб-канале выкладывать видео, снятые во время закрытого тестирования?
        - Можно, - ответил Холодов, - но лишь после того, как эти видео будут обработаны нашим ИИ.
        Ага! Вот как. Ну что же, ладно.
        Брифинг длился довольно долго. Холодов распинался о перспективах, о возможностях, об историческом моменте, в котором мы принимаем непосредственное участие.
        Короче, закончил он свое выступление лишь ближе к 9 вечера.
        Как хорошо, что я догадался заглянуть к куратору: уверен, что мне бы пришлось сидеть в очереди еще часа два, ожидая, пока он примет других. А так поеду домой. Если буду нужен - вызвонит.
        Но так просто уехать у меня не получилось.
        Прямо возле моей машины стоял не кто иной, как Древ.
        - Привет, подкинуть? - спросил я.
        - Ага, - кивнул он и добавил: - Есть разговор.
        Я усмехнулся. Что-то в последнее время у всех есть ко мне разговор.
        - Ну, давай поговорим, - сказал я вслух.
        Мы погрузились в мой автомобиль, и я выехал с парковки.
        В этот момент зазвонил мой «тайный» телефон. Ага, и Гуков легок на помине.
        - У тебя что-то срочное? - спросил я, сняв трубку.
        - Да нет…ты не можешь сейчас говорить? - догадался Гуков.
        - Угу. Через полчаса перенаберу.
        - Окей, жду.
        Я дал отбой, достал сигарету и подкурил ее.
        - Ну что, давай, трави, чего там у тебя, - предложил я Древу.
        - Ну, значит так… - начал Древо. - Хреновые у меня дела…
        Дела у него действительно оказались не ахти. Древ все же выполнил свое задание - организовал поселение на территории княжества. Да вот только сделал он это очень топорно. По большому счету он попытался обустроить нечто вроде Запорожской Сечи. И ему это, как ни странно, удалось.
        Правда, в отличие от исторического прототипа, в свою «дружину» он принимал кого угодно, особо не заморачиваясь его предысторией. Нельзя сказать, что реальные казаки были более разборчивые, но, как показало время, Древ перегнул палку.
        Его «сечь» занималась самым настоящим разбоем, однако умудрилась отбиться от дружины князя. Смогла простоять ровно столько, сколько нужно было ученым. А вот затем…затем у Гора (персонажа Древа) начались проблемы: во-первых, среди его «вольняков», как стали называться обитатели сечи, начался разброд. Каждый стал тянуть одеяло на себя и, в конце концов, произошло то, чего и стоило ожидать - группировка распалась на несколько фракций. И Древ смог как-то контролировать ситуацию лишь за счет того, что его группировка оказалась наиболее многочисленной.
        Однако это не помогло. Немного позже конкуренты «слили» его князю, выступили против своего бывшего союзника. Не буду вдаваться в подробности, но фактически конкурирующая группировка открыла ворота и впустила внутрь княжеских бойцов.
        После довольно-таки кровавого сражения он смог с остатками своих людей сбежать. Сейчас его «отряд» прятался где-то на побережье, и Древ понимал, что если ничего не предпримет - его люди начнут разбегаться. А то и вовсе как-то ночью перережут ему горло.
        - И что ты от меня хочешь? - поинтересовался я. - У меня своих проблем хватает. Да и людей у меня мало. А про время я вообще молчу - пока доберусь до тебя…
        - Не надо ко мне добираться, - перебил меня Древ, - может, как раз наоборот?
        - Как наоборот?
        - Давай я к тебе приплыву?
        Я чуть сигарету не выронил.
        - А сколько у тебя людей? - поинтересовался я.
        - Бойцов человек тридцать, но с нами еще около пятидесяти женщин и детей.
        - Ты думаешь, что у нас не возникнет проблем с администрацией?
        - А какие могут быть проблемы? - удивился Древ. - Викинги к нашим князьям и в реальной истории наведывались. Да и, насколько я помню, бывало, что вместе в набеги ходили…
        - Угу, только явно уже после того, как викинги Англию покорили, - сказал я.
        - Да плевать когда! - отмахнулся Древ. - Так что, приютишь?
        - Ну, куда тебя девать, - улыбнулся я, - плыви!
        - Только ты мне на карте ткни, куда, - предложил Древ, достав свой телефон и открыв карту симуляции. - Где тут твой остров?
        Я притормозил на обочине, взял его телефон в руки и увеличил верхнюю часть карты.
        - Вот этот - мой, - я указал на остров.
        - Одлор… - прочел Древ. - Окей, жди гостей!
        Он открыл дверь и собрался выйти из машины.
        - Э! Ты куда? Давай подкину.
        - Не, спасибо, - ответил Древ, - свои дела еще есть. Надо решить, пока опять в капсулу не залегли.
        - А…ну давай, - кивнул я.
        Как только дверь за Древом захлопнулась, я набрал Гукова.
        - Ну, что я говорил? - довольным тоном спросил он. - Скоро в игру хлынет поток игроков.
        - Ты по делу или просто так? - поинтересовался я.
        - Извини, в связи с ОБТ времени стало еще меньше - встретиться не получится. Но, думаю, ты и так уже получил ответы на большинство вопросов, - ответил Гуков и, пару секунд поминжевавшись, спросил: - Ты как, не передумал?
        - Насчет твоего перса? - уточнил я.
        - Угу.
        - Постараюсь не убить. Но бери его на поводок уже! Сразу говорю, мне придется вертеться, как ужу на сковороде.
        - Делай что хочешь, но Бьерг должен выжить! Денег ведь получил за это? Теперь вертись! - хохотнул Гуков и отключился.
        Поверчусь, можешь не сомневаться…
        Глава 4 "Вывернулся"
        Весь следующий день я промаялся дурью. А чего, имею право - законный выходной. Хотя нет, не совсем так. Дурью то я маялся, но все же и кое-что полезное сделал. К примеру, долго и нудно гуглил всевозможные варианты брони, оружия, укреплений. В конце концов, мне ведь предстояло защищать остров. И даже если не от Бьерга, то от Рорха.
        Да и впечатления от похода были свежи. Я прекрасно понимал, что нам повезло не только со страной, на которую напали, но и с противниками. Если бы мы высадились там, где есть действительно опытная армия, нам бы не поздоровилось, и никакие «рогатые шлемы» не помогли бы. Солдат (имею в виду действительно солдата, несколько лет подвергавшегося штудированию) может, и будет нас бояться, но стоит только сержанту или офицеру отдать приказ - он исполнит его, ни секунды не задумываясь. Это вбито на уровне рефлексов, отработано и отточено годами. Перебороть этот рефлекс или инстинкт будет сложно даже под влиянием страха.
        А с противниками нам повезло в том плане, что против нас вышли стражники. И, как не крути, до солдат им далеко. Одно дело все время сидеть на месте, обдирать торговцев да ловить по рынку карманников, и совсем другое - участвовать в битве. Не в уличной драке, не в трактире, пусть и с поножовщиной, а в полноценной битве. Ну нет у них такого опыта, вот и перемололи мы их…
        А вот несколько человек сбежали. Скорее всего, это и были наиболее опытные. Или наемники, или просто старые солдаты-ветераны. Поняли, что тут им ловить нечего, и смылись. Нет, все-таки это наемники - подобные финты в их привычках.
        Теперь еще выяснилось, что один из наемников - игрок. Тот самый, что подстрелил Магнуса. Во всяком случае, все на это указывает. Может ли мне как-то навредить то, что Саша, играющий за наемника, знает о том, кто напал на остров? Знает, что я, возможно, был в числе нападавших? Впрочем, в отличие от меня, он не может быть уверен на 100 %. Тем не менее, эта информация может быть использована против меня. Но как? Пока не знаю. И это нехорошо…
        С другой-то стороны Владимир Григорьевич, так тупо сдавший меня, сдал и Сашу. Саша знает имя моего персонажа, но не видел, так сказать, вживую. А вот я могу узнать, как выглядел наемник у Магнуса - пусть он пока и слаб, но все же потихоньку выздоравливает, и говорить уже точно может. Копье был прав - пусть раны и серьезные, но не смертельные.
        Хорошо, пойдем от обратного: а как я могу использовать перса Саши в своих целях? Пока тоже никак…
        Мысли метались с одного на другое, не давая надолго сосредоточиться на чем-то. Плюс мелькающие перед глазами страницы вынуждали переключаться на нечто новое. Я даже был вынужден взять тетрадку и записывать некоторые свои идеи и мысли, найденные в сети.
        Вот как пример: греческий огонь. Крайне интересная штука. И ведь не только в качестве корабельного оружия. Думаю, такая штука и для обороны острова вполне подойдет. Но, к сожалению, у меня вряд ли будет столько времени - нужно добыть горючую смесь, сделать нечто вроде огнеметов, или же подготовить материалы для изготовления гранат, эдаких «коктейлей Молотова». Надо подумать над этим.
        О! А это что такое?
        Я отвлекся от своих размышлений и рассматривал странную конструкцию. Интересная штука, но с чего я решил, что она пригодится мне? «Рогатка» представляла собой скрещенные между собой заточенные с концов шесты, соединенные брусом. Такую штуку попробуй, сдвинь! Да вот только предназначалась она против кавалерии. А мне чем поможет?
        Как защитить берег от высаживающихся с драккаров прямо в воду противников? На ум пришел старый добрый фильм «Спасение рядового Райана», а точнее начало фильма о высадке в Нормандии. Как немцы мешали американцам высадиться?
        Тут же я врубил фильм и принялся смотреть его. Вот только ничего особо полезного пока не почерпнул - никаких подходящих для меня конструкций я не увидел. Да и показано в фильме все было так, что основной упор немцы делали на огневые точки - доты, из которых и вели шквальный огонь.
        Но у меня-то пулеметов нет…
        Я как-то не заметил, как задремал под фильм.
        А когда проснулся, оказалось, что уже давно наступил вечер. Вот ведь, черт! Сколько времени? Я хоть не проспал? И чего Инна не разбудила?
        Но все было нормально - запас времени у меня был. Причем было его более чем достаточно.
        Прежде чем улечься в капсулу, я успел переделать много чего, к примеру, приготовил себе ужин (очень уж захотелось жареной картошки, причем так сильно, что я даже свою извечную лень поборол), прибрался в квартире, успел позалипать в ютуб, в различные исторические видосики.
        Я улегся в камеру, и темнота окружила меня.
        Ну что, поехали?

* * *
        Передо мной стоял живой и невредимый Бьерг собственной персоной, растянувший лицо в уже привычном для меня подобии улыбки. Значит, Гуков все же сделал откат сервера. А я надеялся, что у него не получится.
        Ну и ладно! Раз так, проверим одну мою теорию.
        Я открыл чат и настрочил: «Я передумал! Убью этого ублюдка!»
        Пока никто мне не ответил. Зато Бьерг открыл рот и заявил:
        - Жаль, что сейчас у меня совершенно нет времени. Я приду, скажем, через неделю. Надеюсь, у тебя еще останется для меня и моих воинов пристойное пойло?
        Хм…а ведь он один в один повторил реплику, которую говорил в прошлый раз. Может, Гуков не соврал? Может, действительно Бьерг управляется ИИ?
        Вон, даже моя провокация не сработала - в чате пусто, никто не возмущается. Гукова вообще в игре нет? Но как он в прошлый раз начал писать мне? Подключился? Получил уведомление, что его персонаж ранен?
        Опять только вопросы и никаких ответов…
        Кстати об ответах, надо ведь что-то этому недоноску ответить. А то вон, стоит, скалится…
        - Вот что я решил, - заявил я. - А почему бы тебе не отправиться домой и там не пить пойло, которое устроит и тебя, и твоих воинов?
        - Что? - лицо Бьерга вытянулось.
        - Я говорю, что лишь закон гостеприимства запрещает мне проломить твою глупую черепушку. Пошел вон с моей земли!
        - Ты об этом пожалеешь, нод! - проскрипел зубами Бьерг. - Через неделю я вернусь, и ты…
        - А чего ждать неделю? - хмыкнул я. - Ты здесь, я тоже. Давай здесь и сейчас решим наш спор!
        - У нас пока нет споров, - бросил Бьерг.
        - Есть, - не согласился я, - мне не нравится, когда на мои земли приходят всякие попрошайки. И еще больше не нравится, когда этот сброд тянет лапы к трофеям, которые добыл я и мои воины.
        - Что ты сказал, нод? - У Бьерга моментально налились кровью глаза, он схватился за рукоять своего меча.
        - И ты еще смеешь называть себя ярлом? - искренне удивился я. - Ты ведь даже для тэна соображаешь туго!
        Я совершенно забыл, как в прошлый раз довел Бьерга. Ну, ничего страшного, вывести его из себя довольно просто.
        Вот он как раз попытался выхватить свой меч, но я оказался быстрее. Мой кулак впечатался в его лицо, он громко щелкнул зубами и рухнул на землю.
        - Ты… - прорычал он, вскакивая на ноги.
        - Что? На хольмганг хочешь меня вызвать? - усмехнулся я.
        Он был мне совершенно не страшен. Да, пусть он и опытный противник, умелый, но один на один в режиме берсерка я с ним справлюсь, уверен. В прошлый раз победить его и убить не составило никакого труда (ну ладно, не успел я его убить, но не потому, что это Бьерг мне помешал). Я сейчас, конечно, сильно рисковал: а вдруг он согласится, и что тогда? Но оставить его поведения и оскорбления без всякого ответа тоже нельзя - мой клан меня же и не поймет.
        - Я? С тобой? На хольмганге? - чеканя слова, повторил Бьерг, а затем поднялся на ноги. - Я не мараю руки о всякую шваль. Это не достойно ярла.
        - А как же он? - я кивнул в сторону трупа Халфа, висящего на носу драккара.
        - Это наказание за упрямство, - ухмыльнулся Бьерг, - которое ждет и тебя! Я вернусь через неделю, нод. Хорошенько подумай, как будешь встречать меня. Быть может, я подарю тебе быструю смерть…
        Он развернулся и направился по мосткам назад, к своему драккару, перепрыгнул через борт и сел на свободное место. А драккар тут же оттолкнули от пристани, он медленно и величественно поплыл в открытое море.
        Интересно, а почему через неделю? Решил, что сейчас у него недостаточно сил, чтобы справиться со мной и моими воинами? Рассчитывал, что и так сможет получить мзду? Но не прокатило, и теперь он поплыл за подкреплением? Похоже на то…
        Было бы очень хорошо, если бы через неделю Гуков взял его под контроль. Но что-то мне кажется, на это уповать не стоит. Не с моим везением.
        Я повернулся ко всем, кто меня сопровождал, отыскав в толпе ту парочку, что предлагала мне Йорм.
        - Судя по всему, - усмехнулся я, - теперь я могу дать вам другой ответ. Ярл Бьерг не ведет себя, как равный союзник, и совершенно нас не уважает. А поэтому…
        Они оба глядели на меня с нескрываемой радостью.
        - Ваши люди должны перебраться на Одлор. Это и вас касается, - добавил я, повернувшись к Ансу.
        Женщина молча наклонила голову в знак согласия.
        - Только все вместе мы сможем дать отпор Бьергу, а затем решим, как будем поступать дальше.
        Все закивали головами, соглашаясь с моим решением.
        - Ну что же, дела завтра! А сегодня продолжим праздновать! - крикнул я. - Тем более, у нас появился новый повод!
        Народ удивленно уставился на меня, явно не понимая, о каком таком поводе я говорю. Ну ничего, скоро узнаете…
        Когда толпа двинулась в обратный путь, ко мне подошел Нуки и сказал:
        - Нам не справиться с ярлом Бьергом, у него слишком много людей.
        - У нас теперь тоже немало, - ответил я, - плюс все можно решить проще, если мне удастся вызвать его на хольмганг.
        Ну не говорить же мне Нуки, что нужно продержаться всего неделю-полторы, а затем Бьерг станет «шелковым». Во всяком случае, должен будет стать.
        - Он - ярл, ты - тэн, - покачал головой Нуки, - хольмганг возможен, только если у тебя будет больше воинов.
        - Причем тут то, сколько у меня воинов? - не понял я.
        - Если твои войска сильнее войск ярла, вы можете решить свой спор с помощью хольмганга, - пояснил Нуки, - такой поединок будет считаться великой честью для тэна. Ну, а ярл сможет сохранить своих воинов, и возможно даже победить: если тэн умрет во время хольмганга, его воины лишатся предводителя.
        - А ярл что, может отказаться? - удивился я. - Разве он не будет опозорен своим же отказом? Разве его не посчитают трусом?
        - В обычной ситуации ярл может не принять вызов тэна. Ярл не обязан биться с каждым встречным. Но если в предстоящем сражении его войску грозит смерть - он может выйти на хольмганг. От его исхода будет решаться, кто победил, и рядовым воинам не нужно будет умирать…
        - М-да…и от чьего вызова на хольмганг ярл не вправе отказаться?
        - От вызова равного себе, - пожал плечами Нуки, - или от вызова конунга.
        - Хм…что же, значит, пора мне становиться ярлом! - улыбнулся я.
        Нуки удивленно уставился на меня. Ну да, он-то еще не знает о том, что я ярл, причем после того, как люди Йорма с нами - уже ярл полноправный, без всяких ограничений.
        Ну ничего, будет для Нуки приятный сюрприз. Он даже не представляет, насколько.

* * *
        Когда пиршество вошло в свою колею, народ продолжил пить и гулять, я выждал некоторое время, и затем поднялся со своего места, поднял руки, призывая к тишине и привлекая к себе внимание.
        Несколько секунд понадобилось на то, чтобы в зале длинного дома наступила тишина, и все взгляды были устремлены на меня.
        - Сегодня, мы решили устроить пир после удачного набега, - начал я, - мы привезли богатые трофеи…
        - Да! - поддержали меня хором.
        - У нас есть множество треллов, в которых мы нуждались…
        - Да! - вновь пророкотал зал.
        - И у нас полно золота!
        - Да! - и в третий раз поддержали меня пирующие.
        - Но как только у нас появилось все это, тут же пришли те, кто решили, что все добытое можно у нас забрать!
        Зал молчал, все внимательно меня слушали.
        - Этого не будет, - продолжил я, - мы нажили врагов, но у нас появились и друзья - люди с островов Таарок и Йорм теперь с нами.
        Раздались одобрительные крики.
        - Я не могу принять всех их в клан Альмьерке, - сказал я грустно и народ тут же загудел, мол, как так, и что теперь?
        Но я повысил голос, чтобы заглушить этот ропот.
        - Сегодня здесь пирует несколько кланов, люди с четырех разных островов! Таарок, Йорм, Одлор и люди Длинного острова. Раньше мы были разрознены, каждый боролся за свою жизнь, за свою землю. Но сегодня все изменилось. Теперь мы едины! Теперь мы - ярлство Альмьерке!
        Я поднял свой рог в полной тишине.
        Народ переваривал сказанное, и на это им понадобилось секунд пять.
        А затем дошло: крики радости были столь громкими, что мне на секунду показалось, будто длинный дом не выдержит, и его крыша обрушится.
        - Ярлство Альмьерке! Ярл Р`мор! - кричали люди.
        «ВНИМАНИЕ! ВЫ ОФИЦИАЛЬНО ОБЪЯВИЛИ О СОЗДАНИИ НОВОГО ГОСУДАРСТВА. ИГРОКИ-ПРАВИТЕЛИ БУДУТ ОПОВЕЩЕНЫ ОБ ЭТОМ В ТЕЧЕНИЕ ТРЕХ ДНЕЙ. ПРАВИТЕЛИ ПОД УПРАВЛЕНИЕМ ИИ УЗНАЮТ ОБ ЭТОМ ОТ ТОРГОВЦЕВ И ПУТЕШЕСТВЕННИКОВ»
        «ВНИМАНИЕ! КАРТА ОБНОВЛЕНА»
        Я открыл карту и несколько секунд любовался делом рук своих - Одлор, Йорм и Длинный остров теперь были объединены в одну область - ярлство Альмьерке. А Таарок поменял свой цвет, став черно-зеленым.
        Ну вот и все, дело сделано!
        Я обещал Гукову, что не убью его Бьерга, но никто не запрещает мне создать собственное ярлство. Ну и что, что в него входит Йорм, на который претендовал сам Гуков? Моя проблема? Не-а. Пусть теперь Гуков крутится, как хочет.
        Я свернул карту и вновь поднял руки, призывая к тишине.
        В этот раз люди утихомирились намного быстрее.
        - Мы многого достигли, и сможем достичь еще большего, - заявил я, - но не стоит забывать, благодаря кому удача сопутствовала нам! - я сделал паузу и продолжил: - На рассвете я отправлюсь к храму Одина, который построили перед набегом наши молодые воины, и там принесу жертвы нашему богу-покровителю. Кто пойдет со мной, кто хочет поблагодарить Одина за то, что помог отстоять Длинный остров, помог в набеге, направил наш драккар к южному берегу?
        - Я! Я поблагодарю твоего бога, нод! И я пойду! - тут же раздались крики.
        - Сразу скажу, - предупредил я, - Один не примет подношение от того, кто не поклоняется ему. Если вы хотите получить покровительство моего бога, как я, вы должны стать его последователями! Только тогда он будет говорить с вами, помогать вам.
        Последнюю фразу я добавил не просто так. Как только я заговорил о смене религии, на многих физиономиях появилось недовольство. Но как только напомнил о том, что смена веры даст, о том, как мне помогал Один, недовольство на лицах исчезло. Ведь всем известно, что мне благоволят боги, подсказывают верный путь, предостерегают от ошибок. И даже более того - появились слухи, басни о том, чего вообще не было, легенды о том, как чуть ли не сам Один появился, чтобы защитить меня, или помочь в битве. Понятное дело, что это чушь. Но многие в это верили и в данном случае такие слухи работали на меня.
        На рассвете, на берегу вспыхнул огромный костер, и возле него выстроились люди. Копье, вместе со своей женой (хромой, костлявой старухой, чем-то похожей на нашу бабу Ягу) выполняли роли жрецов, принимая в нашу веру новых последователей.
        Их, к слову, было много - практически все молодые воины, отправившиеся с нами в поход, те, кто остался на острове, кто обучался у меня и Нуки военному делу. Многие ветераны Длинного острова решили сменить своего бога на Одина. В их числе, к слову, были Нуки и Магнус (последнего на ритуал принесли, так как ходил он все еще с трудом).
        Когда ритуал был закончен, я повернулся к собравшейся толпе зевак и заявил:
        - Один доволен! Один принял новых последователей! И Один сказал мне - сражайтесь, бейтесь, и не бойтесь смерти - всех вас я приму в своих чертогах, все вы попадете в Вальхаллу!
        - С тобой говорит твой бог? - удивленно спросила Ансу.
        - Да, - кивнул я.
        - И что он тебе еще говорит? Что случится?
        - Скоро узнаешь, - с усмешкой ответил я.
        - Но мы победим? - вновь спросила она.
        - Да, - кивнул я в очередной раз.
        - Но как? Нас ведь так мало…
        - Один уже подсказал, что делать, и скоро он пришлет к нам еще воинов…
        - Еще воинов? Откуда? Кого? - оживилась толпа.
        - Они не с островов. Эти люди приплывут с юга, с дальних земель. Они будут сражаться за нас.
        - Но почему?
        - Один пообещал им, что здесь они смогут остаться, смогут найти кров и защиту.
        Я отошел от костра и двинулся к длинному дому.
        Ну вот, теперь прибытие Древа с его однополчанами станет исполнением пророчества. Уверен, после того, как тут появятся чужаки, даже оставшиеся скептики сменят веру.
        А впрочем, это и не важно - большинство на этом острове уже являются последователями Одина. Я свою задачу выполнил, теперь надо сообщить об этом Семену и получить свои деньги.
        Глава 5 Самые ценные треллы
        Я позволил своему «народу» отдохнуть целые игровые сутки после пира. Ну а чего? Кто с лютого похмела захочет работать?
        Правда, некоторые особо ушлые не совсем правильно меня поняли и попытались продолжить гульбу в предоставленный «выходной». Однако такие попытки я пресекал грубо и довольно-таки жестоко.
        А вот на следующий день устроил большое собрание или как тут принято говорить - тинг. И на нем я уже объявил, что гульба гульбой, а пора уже думать о будущем. В частности о том, что вполне возможно, через неделю нам предстоит отражать атаку Бьерга.
        Народ тут же озадачился.
        Я предложил каждому, кому есть что сказать, озвучить свои мысли по этому поводу.
        Идеи новизной не блистали - строить на скорую руку частокол вокруг Лейры, уйти в лес, вообще сбежать на Длинный остров. Там, мол, защищаться будет намного легче.
        Все эти идеи я тут же отмел. Хотя, чего уж душой кривить, на Длинном острове принимать «гостей» в лице ярла Бьерга и его воинов было бы намного легче.
        Но все же были у меня собственные идеи и мысли, как приготовиться к торжественной встрече. И идеи мои людям понравились.
        К примеру, рогатка, та самая конструкция, которую я нашел в сети. Мы вполне можем разместить ее на берегу и замедлить противника, не позволить ему построиться в боевой порядок. Хотя, какой у викингов порядок? Шолдборд, он же «Стена щитов», и переть вперед свиньей.
        Подобное решение позволит некоторое время в наглую расстреливать противников из луков и при этом не бояться ответного обстрела. Насколько я понял, на островах активно использовать луки начал только я. Остальные продолжали считать его сугубо охотничьим оружием, для настоящего сражения совершенно непригодным. Ну-ну, их проблемы.
        Однако расстановка рогаток на берегу была лишь одним из намеченным мною планов обороны. Во-первых, рогаток должно быть два ряда. Первый возле самого берега, второй ближе к Лейре, и прямо перед второй линией рогаток будет ров. Думаю, этого будет вполне достаточно, чтобы воины противника устали, а главное, чтобы мы успели их как следует проредить.
        Да, пусть у меня бойцов не так много, но я надеялся на недавно присоединившихся ко мне жителей двух островов, чьи представители уже отправились за своими соплеменниками.
        Помимо организации защитных ограждений на берегу я планировал встретить врагов прямо в воде. Главное - не позволить им высадиться с драккаров на пристань, это мне сильно навредит. А поэтому, как не прискорбно, предстояло пристань разрушить, ну а драккары занести в поселение.
        Весь мой план строился на том, что Бьерг не будет заморачиваться и обходить Одлор с другой стороны. Зачем ему это, когда фьорд находится прямо возле Лейры, в этом месте будет удобно напасть. Уверен, он именно так и думает, поэтому тут его и встретим.
        В дальнейшем, если нам, конечно, удастся пережить нападение Бьерга, я планировал начать постройку полноценной каменной стены. Причем строить ее нужно быстро, чем раньше, тем лучше. Ну а чего? Рабочей силы у нас предостаточно, камней на острове тем более. А ведь очень скоро в этот мир придут сотни, а то и тысячи людей, часть их которых наверняка знает, как воевать, которые обладают какими-никакими стратегическими или тактическими умениями, кто оттачивал свое мастерство в других играх. Против них мои текущие ухищрения могут и не сработать.
        Помимо рогаток я предлагал построить несколько башен. Как они там называются? Сторожевые? Короче говоря, на данный момент их функция следующая: разместить стрелков на возвышенности, чтобы они могли вести более прицельный огонь на дальнюю дистанцию. Постройка таких башен не должна была занять много времени, тем более защищать моих стрелков от вражеских не нужно - как я и говорил, вражеских лучников не планируется. Впрочем, какие-никакие доски для защиты приделать все же стоит. А вдруг я ошибся? А вдруг Бьерг придет с лучниками?
        Народ согласился с моими доводами и принялся за работу. Кто-то рубил деревья в ближайшем лесу, кто-то таскал колья и доски к побережью, кто-то из поступающих беспрерывным потоком материалов уже изготавливал конечный продукт - те самые рогатины.
        Конечно же, к делу приобщили и треллов.
        Кстати, о последних: прибыв на острова, они наконец поняли, что везут их вовсе не демоны, и вовсе не в преисподнюю. Многих подобный расклад даже успокоил. Ну а что? Работать, пусть и рабом на чужбине, намного лучше, чем вариться в котле под неусыпным оком дежурного черта. Или как там у них, в их религии изображен ад?
        Работу нашли абсолютно всем. Мужики таскали дерево на берег (рубку деревьев им никто не доверил, или, что правильнее, никто не додумался дать треллу топор). Некоторая их часть занималась выкапыванием рва. Женщины и дети таскали землю, обустраивая земляной вал, как раз рядом со рвом.
        Местные внимательно наблюдали за треллами, особо умным не позволяли отлынивать, особо наглых быстро перевоспитывали.
        В большинстве своем проблем с треллами не было. Ну, почти.
        Я бродил по «стройке века», контролируя процесс и выгуливая два свои подарка - тех самых псов. Огроменные твари, в холке доходившие мне почти до локтя, вели себя на удивление спокойно. Помню, как в первый раз их увидел, был впечатлен их размерами. Это ж прямо-таки варги из «Властелина колец»!
        - Мой тэн! - сказала мне тогда Ансу. - Позволь сделать тебе подарок.
        Она указала на собак, послушно сидящих рядом с ней.
        - Спасибо, но я… - попытался было отмазаться я.
        Нет уж, на хрен. Птица - это еще куда ни шло - все-таки символ клана. Но таскать за собой этих монстров я точно не собирался.
        - Мой тэн! - сказала Ансу. - Поверь мне, лучших охранников и стражей тебе не найти. Они не позволят никому причинить тебе вред. Эти псы прекрасно понимают, когда к тебе приближается враг, и остановят его даже ценой свой жизни. Наш клан выиграл многие битвы только благодаря им.
        - Им? - удивленно переспросил я.
        - У нас около двух сотен боевых псов, - пояснила Ансу, - и поверь, они много стоят. На наш остров многие пытались напасть, пытались нас ограбить, но ни у кого так и не получилось…
        - А Рорх? А конунг? - усмехнулся я.
        - С Рорхом мы сами себя обхитрили. Ему нет до нас дела. А конунг…боюсь, конунг пришлет столько воинов, что и трех сотен боевых псов будет недостаточно, чтобы их остановить. Я слышала, что когда один из ярлов поднял мятеж, конунг отправил десять драккаров и убил на острове всех, включая детей и женщин. Я не хочу, чтобы с нашими людьми случилось то же самое.
        Я кивнул. Что же, понимаю ее. Нет, боевые псы - это, конечно, хорошо. Читал я о том, что и у римлян они использовались, и у других народов. Да чего там, вон, наши погранцы ведь до сих пор собак держат? Даже вроде какие-то спецподразделения МВД есть, где кинологи со специально обученными собаками служат. Так чего я удивляюсь?
        Я взглянул на «подарки». Нет, служить-то пусть служат, но где уверенность, что эти монстры когда-нибудь не попытаются сожрать меня? Я понимаю - овчарка, бультерьер, ротвейлер…но эти… Ну точно, варги! Взбредет им что-нибудь в голову, и все, конец мне.
        Нет, конечно же, я преувеличивал. Вряд ли собаки меня успеют прикончить, будь я в режиме берсерка. Но ведь его еще «включить» надо успеть…
        - Lytte til eieren! - произнесла Ансу, указывая на меня. Я сжал рукоятку топора, готовясь к неприятностям, но ничего страшного не случилось. Собаки встали, не спеша двинулись ко мне, обнюхали и сели рядом, по обе стороны. - Теперь ты их хозяин! - сказала Ансу. - Я научу тебя командам.
        И научила. Команд было - кот наплакал. Фактически: «Место», «Ко мне» и «Фас». А что, собственно, еще надо?
        Водить собак на поводке было бессмысленно - я прекрасно оценивал свои силы и понимал, что вздумай они куда-то убежать, я их удержать не смогу. Даже одного из них.
        Когда мы проходили мимо рва, рядом с которым треллам раздавали еду - горячую похлебку, оба пса повернули морды в сторону здоровенного чана, висящего над котлом, высунули языки, с которых на землю капала слюна.
        Вот ведь, ненасытные твари! Ведь с утра овцу сожрали, только кости оставили, и уже опять жрать хотят!
        - Гери! Фреки! Место!
        Я не стал заморачиваться с именами, и назвал их, как волков Одина. Ну а что, надо же поддерживать имидж. Тем более после того, как многие одлорцы перешли в нашу веру, Копье принялся их просвещать, вчера вечером его было не заткнуть - одна история за другой. Так что большинство моих соплеменников уже отлично знали, почему я назвал своих псов именно так.
        Псы тут же вернулись ко мне, хоть и поглядывали голодными, завистливыми взглядами на треллов, уплетающих похлебку.
        В этот момент и случился один из тех самых конфликтов, о которых я упоминал.
        Один из треллов, получив свою порцию похлебки, вдруг заорал и плеснул горячее содержимое своей деревянной миски прямо на молодого воина, наблюдавшего за треллами.
        Воин заорал не своим голосом, схватившись за лицо. А трелл подскочил к нему и выхватил скрамасакс.
        - Чертовы язычники! Чернуши! Смерть вам!
        Кажется, я узнал этого типа: Арви. Тот самый, устроивший в Остроге представление под забавным названием «сникерсни».
        Прежде чем я глазом успел моргнуть, чертов трелл вонзил скрамасакс в живот бедолаге, все еще оравшему не своим голосом и закрывавшим ошпаренное лицо руками.
        Ну что же, я знал, что с ним будут проблемы. Жаль только, что создавая их, он убил одного из наших.
        - Убить! - заорал я, указав на трелла.
        Оба моих пса сорвались с места, как пружины. Они накинулись на Арви прежде, чем тот успел сообразить, кто вообще к нему приближается. Скрамасакс в его руке совершенно не помог - он даже дернуть им не смог.
        Черно-белый Гери впился в его руку, через секунду раздался вопль Арви, а следом хруст - пес перекусил и руку, и кость. Через мгновение вопль смолк - подоспевший серый Фреки свалил на землю свою цель и вцепился в глотку. Пара секунд, и псы спокойно развернулись и неспешно потрусили ко мне.
        А на земле остался лежать труп с разорванным горлом и перекушенной рукой. Оторванная конечность лежала в метре от тела и все еще сжимала скрамасакс, который ничем против псов не помог…
        Уж не знаю как, но новость о том, как погиб Арви, среди треллов распространилась молниеносно. Буквально десять минут спустя, когда я появился на берегу, тут же заметил, как боязливо жмутся треллы, стараются обойти меня и моих псов стороной.
        Ну что же, пусть боятся, я не против.
        - Ярл! - крикнул мне Нуки, стоявший возле костра, над которым жарилась чья-то тушка. - Иди к нам!
        - Нумир подстрелил оленя, - сказал Нуки, когда я оказался рядом, - никогда здесь оленей не видел. Откуда только взялся?
        Я пожал плечами. А чего было говорить? Я тоже был без понятия.
        - Помоги-ка мне, - попросил Нуки, и мы вместе провернули тушу над костром.
        - Сейчас подойдут Олаф, Копье и Эйрик, - сказал Нуки, усаживаясь на лежащее неподалеку от костра бревно. - Есть что обсудить. Как раз и поедим.
        Я кивнул и сел рядом.
        Не прошло и пяти минут, как все названные появились. Шли они толпой, громко споря между собой.
        - О чем спор? - добродушно поинтересовался я. - Садитесь, чего стоять?
        Все еще стоявшие и закрывавшие мне виды спорщики, наконец, уселись.
        - Олаф предлагает перенести драккары не в город, а на другую сторону острова, - сказал Копье, - а я считаю это лишним. На кой черт таскать туда-сюда корабли?
        - Они будут готовы двинуться в путь в любой момент! - ответил ему Олаф. - А вдруг мы решим догнать и добить драккары Бьерга, когда разобьем его здесь, на берегу?
        - Ты сначала разбей! - хмыкнул старик.
        - Разобьем, иначе чего мы так готовимся? - ответил ему Олаф. - Я считаю, что нужно подготовить драккары, посадим в них треллов, как гребцов, чтобы догнать воинов Бьерга, и затем…а, кстати, Р`мор!
        - Чего? - я уже отрезал себе кусок прожаренной оленины и собирался ее попробовать на вкус.
        - Зачем тебе те трое треллов?
        Я приказал забрать от треллов троих - торговца, захваченного в плен дворянина, которого Эйрик принял за женщину, и наемника, который был охранником торговца.
        - У меня есть на них планы, - ответил я и впился в мясо зубами.
        Черт возьми! Никогда ничего подобного не пробовал! Нет, шашлык, конечно, был моим фаворитом, но это…сочное, свежее, зажаренное на огне мясо было просто великолепным!
        - Какие на них могут быть планы? - рассмеялся Эйрик. - Я бы понял, если бы они были женщинами, а так…в чем может быть их польза?
        - Одного из них ты собирался себе в наложницы взять, - рассмеялся Олаф, - может Рмору он тоже понравился!
        Эйрик тут же стушевался, а все сидящие вокруг костра громко рассмеялись.
        - Нет, таких планов у меня нет, - сказал я, когда смех утих, - но эти трое могут принести нам столько золота, сколько мы не добудем и в десяти походах.
        - Пока они меня только раздражают, - мрачно заметил Эйрик.
        - Чем? - спросил я.
        - Тот, здоровяк, которого мы из ямы вытянули, - ответил Эйрик, - я хочу убить его.
        - И чем же он тебя раздражает? - осведомился я.
        - Он требует хольмганга, как я понял. Орет, что все мы трусы и ничего не стоим. Позволь мне сразиться с ним!
        - Нет, - покачал я головой, - он нужен мне живым.
        - Для твоих планов и калека сгодится! - возмутился Эйрик. - Я отрежу ему руки или ноги, и это…
        - Откуда ты знаешь, что сгодится для моих планов, а что нет? - спросил я.
        - Он оскорбляет нас! Ни один островитянин не будет этого терпеть! - возмутился Эйрик. - Его нужно наказать.
        - Здесь не спорю, - кивнул я, - наказать его нужно. А вот хольмганг - нет, я не хочу терять еще одного воина.
        - Я не боюсь смерти, - вскинул голову Эйрик, - ведь меня встретит Один и усадит пировать с другими прославленными воинами.
        О как! Только вчера «покрестился», а уже сегодня бредит о Вальхалле.
        - На пир к Одину ты всегда успеешь попасть, - отрезал я, - но не сейчас и не сегодня.
        - Ты не можешь запретить ему хольмганг! - встрял Нуки.
        Ну, блин! Еще один.
        - Могу! - хмыкнул я. - Этот трелл - моя собственность. Я не позволю его убить.
        - Я заплачу тебе за него! - гордо заявил мне Эйрик. - Двойную цену!
        - Я тебе могу сам заплатить двойную цену, чтобы ты оставил его в покое, - улыбнулся я. - Ведь сказал - он нужен мне живым.
        Эйрик фыркнул, поднялся на ноги и молча ушел прочь.
        Я глядел ему вслед. Вот неважно, форинг я, тэн или ярл - дисциплина у меня как хромала, так и хромает. Подобное поведение, неуважение к предводителю попросту недопустимо.
        - Эйрик! - окликнул я его.
        Тот повернулся.
        - Я не разрешал тебе уходить.
        - Я свободный человек, и никто не вправе меня… - начла было Эйрик.
        - Ты сел у моего костра, собрался есть мясо, добытое моими воинами, ты ходишь по земле, принадлежащей мне, - жестко сказал я ему. - Если ты так хочешь хольмганг, я могу его устроить. Но биться ты будешь не с треллом.
        Эйрик удивленно уставился на меня.
        - Сядь! - приказал я ему.
        Когда он уселся, всем своим видом показывая, как обижен и недоволен, я попытался разрядить обстановку.
        - Мне нужен этот южанин. Он многое знает о той земле, у него необычное оружие и броня. Я хочу научиться делать такие же доспехи. Хочу, чтобы мои воины научились сражаться этими мечами.
        - Оно никуда не годиться, это оружие… - вновь встрял Эйрик.
        - Когда ты поймешь, насколько оно превосходит нашу кольчугу и наши топоры - будет уже поздно, - заметил я. - Он научит нас…
        - Я убью его без всякой брони! - вновь перебил меня Эйрик. - Может, тогда ты поймешь, что все его вещи никуда не годны! Нет ничего лучше топора или секиры. Верная кольчуга и шлем - все, что нужно воину. А его железяки лишь сковывают тело в бою.
        - Это не так, - покачал я головой.
        - Позволь, и я докажу обратное! - вспыхнул Эйрик.
        Ну вот как этому упертому барану доказать, что я не просто считаю, я точно знаю, что вооружение средневекового рыцаря в разы лучше чем просто кольчуга!
        - Нет, - твердо сказал я.
        На этом споры закончились. Копье, быстро смекнув, переключил тему разговора на другие проблемы, и разозленный Эйрик мало-помалу втянулся в разговор.
        Когда мы шли к длинному дому, мне показалось, что он уже забыл о споре, успокоился. Но я ошибался. Когда до длинного дома оставалось всего метров двадцать, мы услышали вопли.
        - Вы! Жалкие трусы! Только и можете, что избивать безоружного! Дайте мне мое оружие и броню, и ни один из вас не переживет сегодняшний день! Вы трусы! Вы боитесь, что умрете! Только и можете, что натравливать собак, а сами, своими руками ничего…
        Звук удара прекратил монолог, а я про себя хмыкнул. Сегодняшняя история с псами докатилась даже сюда, до треллов, которые по идее ее вообще услышать ни от кого не могли. Действительно, для слухов и новостей нет преград.
        - Ты! - заорал трелл, сидящий под стеной дома со связанными руками, увидев меня. - Ты их главный? Где тот трусливый сын свиньи и крысы, что обещал сразиться со мной, когда вы приплывете домой? Где его честь воина?
        - Где твоя честь воина? - рассмеялся я. - Осталась в землянке, после того, как тебя чуть не убили обычные крестьяне?
        Трелл заскрежетал зубами.
        - Я убил бы их голыми руками, порвал бы им глотки и…
        - У меня есть к тебе предложение, - заявил я.
        - Предложение? - трелл опешил. - Какое предложение?
        - Хочешь стать свободным? Хочешь получить свое оружие назад?
        - Назад? - севшим, прямо-таки не верящим голосом спросил бывший наемник.
        - Я хочу, чтобы ты обучил моих людей сражаться таким же оружием, как у тебя, хочу, чтобы мои люди научились носить броню, как ты.
        Бывший наемник удивленно смотрел на меня.
        - И за это я получу свободу?
        - И деньги! - улыбнулся я.
        - А, забери тебя морские демоны! - вдруг взвился Эйрик. - Кого и чему он может научить? Посмотрите на него! Он ведь едва не подох, встретившись с тремя крестьянами! Он ведь даже их убить не смог!
        - Ну, тебя-то я убью легко! - скрипнув зубами, ответил пленник.
        - Меня? - расхохотался Эйрик и повернулся ко мне. - Ярл! Позволь нам сразиться, и я докажу тебе, что этот человек ничему не может нас научить!
        Я открыл было рот, чтобы осадить Эйрика в очередной раз, как перед глазами вылезло сообщение.
        «ВНИМАНИЕ! СГЕНЕРИРОВАН СЛУЧАЙНЫЙ КВЕСТ! ВЫ ПЫТАЕТЕСЬ ПРИНЯТЬ В СВОЮ ГРУППУ ПЕРСОНАЖА ТУРЕ ХУНД (ТОРИР «СОБАКА»). В ВАШЕЙ ГРУППЕ УЖЕ СОСТОИТ ПЕРСОНАЖ ЭЙРИК «ЧЕРНАЯ ГОЛОВА». В СЛУЧАЕ ВСТУПЛЕНИЯ В ГРУППУ ПЕРСОНАЖА ТУРЕ ХУНД (ТОРИР «СОБАКА») МЕЖДУ НИМ И ПЕРСОНАЖЕМ ЭЙРИК «ЧЕРНАЯ ГОЛОВА» НЕИЗБЕЖЕН КОНФЛИКТ. ОТЗОВИТЕ СВОЕ ПРЕДЛОЖЕНИЕ ПЕРСОНАЖУ ТУРЕ ХУНД (ТОРИР «СОБАКА») ИЛИ ИСКЛЮЧИТЕ ИЗ ГРУППЫ ПЕРСОНАЖА ЭЙРИК «ЧЕРНАЯ ГОЛОВА»
        Твою же мать! Только этого не хватало. Ну, и что прикажете делать? Похоже, выбора мне совершенно не оставляют. И что делать? Эйрика терять мне было жалко. Но и менять его на пока еще непонятного «Собаку» тоже не хотелось. А вдруг на деле южанин окажется лишь хвастливым пьяницей, ни на что в бою не способным?
        - Хорошо! - кивнул я, приняв решение. - Сражайтесь.
        Эйрик тут же растянул лицо в довольной улыбке.
        Выгонять Эйрика ради кота в мешке я не хотел. Если «Собака» окажется обычным хвастуном - Эйрик без проблем его убьет. Если же нет…что же, опытный наемник с юга был мне необходим.
        - Развяжите трелла, - приказал я.
        Спустя пару минут трелл стоял на ногах, растирая запястья.
        - Где мое оружие и броня? - спросил он.
        - Сейчас принесут, - успокоил его я.
        - Пока не начался бой, - заявил трелл, - отвечу тебе, предводитель: я принимаю твое предложение.
        - Какой в этом толк, если ты умрешь? - усмехнулся Эйрик, облокотившийся на стену длинного дома и проверяющий остроту своего топора.
        - Посмотрим, - хмыкнул наемник.
        Глава 6 Посиделки
        Ждать поединка пришлось долго, четверть часа точно. А причиной этому стал Торир. Пока он облачился в свою броню, пока завязал все шнурки, все поправил иподтянул…
        Все это время Эйрик, стоящий под стеной, подрезающий ноготь на большом пальце своим топором, насмехался над ним, подначивал. Мол, какой смысл натягивать на себя весь этот хлам, если все равно умрешь? Или же сетовал на то, что процесс облачения наемника слишком уж продолжительный - пока он закончится, Эйрик будет седым стариком, и тогда да, он точно проиграет поединок - из-за старости.
        Как бы ни глумился Эйрик, Торир был невозмутим. Он никак не реагировал на шутки и подколки, продолжая делать свое дело с каменным лицом.
        На мгновение мне показалось, что он испугался, что мое предложение было для него спасением, и все его вопли о поединке были ничем иным, как бравадой.
        Но нет, просто наемник соблюдал некий ритуал. Похоже, для него подобное состояние перед предстоящим сражением было нормой.
        Он проверил свою черно-синюю бригантину, дернул руками, проверяя, не жмет ли, не мешает ли кольчуга под ними, затем проверил наручи, попросил Копье (вызвавшегося помочь наемнику облачаться) проверить наплечники.
        И лишь закончив с этим всем, Торир напялил на голову шлем. Кстати, весьма специфический, на мой взгляд: округлый, мало чем отличающийся от тех, что носили мы. Но, в отличие от наших, у шлема наемника было откидывающееся забрало, напоминающее маску сварщика. Когда он закрыл это самое забрало, на лицевой части осталась лишь небольшая щель напротив глаз.
        Наемник покачал головой из стороны в сторону, то ли разминаясь, то ли проверяя, насколько удобно сел шлем, а затем поднял свой меч, который, насколько я помнил, сам наемник называл «клеймором».
        Длинный меч (клинок был явно чуть больше метра по длине) он ткнул острием в землю и руки положил на эфес. К слову, рукоятка тоже была не короткой - хоть в четыре руки берись. Меч доходил наемнику почти до груди.
        - Я готов! - прогудел он.
        - Ну наконец-то, - проворчал Эйрик, оторвавшись от стены.
        Он стал напротив наемника, играя своим топором.
        - Ты готов умереть, наемник? - спросил он, усмехаясь.
        Наемник не ответил. Он просто перехватил свой меч, отвел руку чуть назад, само лезвие положив на левую руку и направив в сторону противника, или, как правильнее сказать, чуть в сторону.
        Эйрик бросился вперед, нанес два быстрых удара - один угодил в наплечник, второй пришелся в грудь. Но, похоже, ни один не смог нанести наемнику урона, тот пошатнулся, отступил на пару шагов назад, но даже не пытался хоть как-то ответить Эйрику. На броне остались лишь вмятины после ударов, да и то, не такие уж заметные. Оружие наемника не сдвинулось ни на сантиметр, продолжая спокойно лежать на левой руке.
        Неужели струсил?
        Эйрик улыбнулся. Похоже, он тоже решил, что наемник испугался, отступает и просто тянет время. Эйрик рванул вперед, замахнулся своим топором, но наемник неожиданно ушел в сторону.
        Он повернулся вокруг своей оси, крутнулся, и тут же «выстрелил» мечом, придав ему ускорения за счет разворота собственного тела. Меч, со свистом рассекая воздух, ударил Эйрика в шею, отсек голову.
        Обезглавленное тело замерло, словно бы не веря в то, что произошло.
        А наемник тут же занял свою прежнюю позу - ткнул меч в землю, оперся на эфес и замер, словно статуя в каком-нибудь старом замке.
        Обезглавленный Эйрик сделал шаг вперед, нога подогнулась, тело начало заваливаться на бок.
        Весь бой занял от силы секунд тридцать. И вокруг стояла абсолютная тишина. Островитяне попросту не верили, что бой уже завершился, не могли поверить в то, что их земляк проиграл, убит.
        - Я победил, - прогудел наемник.
        - Ты победил, - кивнул я, - и теперь ты по праву можешь занять его место.
        Я кивнул на тело Эйрика.
        Олаф зло сплюнул себе под ноги, Нуки нахмурился, а старик, обняв копье, задумчиво глядел на труп Эйрика.
        Торир не без труда снял шлем (неудобные перчатки или, скорее уж, варежки, с тыльной стороны закрытые металлом, не позволяли сделать это быстро) и оглядел собравшихся.
        - Я победил честно? - спросил он.
        Ответом ему была тишина.
        - Я победил вашего земляка, - повторил Торир, - и сделал это честно. Так?
        - Так, - первым откликнулся Копье.
        - Так, - согласился Нуки и нехотя Олаф.
        - Теперь я служу вашему господину. Если у кого-то из вас есть ко мне счеты - мы можем решить это здесь и сейчас, - заявил Торир.
        - Никого? - спросил он, когда ответом ему была тишина. - В таком случае теперь мы союзники, так как служим одному человеку.
        Он кивнул на меня.

* * *
        Тело Эйрика погрузили на одну из рыбацких лодок и Торир сам поджог ее, оттолкнув от берега.
        Пока она медленно уплывала в море, он сказал:
        - Он был достойным воином. Для меня было честью сражаться с ним.
        Я мысленно хмыкнул. Ну да, конечно. Убил его меньше чем за минуту. Но вслух я ничего не сказал. Тем более мои соратники оценили порыв Торира отправить своего противника в последний путь. Его слова тоже не прошли мимо их ушей.
        Ну что же, я прекрасно его понимал: если не хочешь получить нож в спину или вызовы на хольмганг один за другим, свою спесь нужно поубавить, и завоевать расположение людей, с которыми тебе предстоит теперь жить. Тем более это сделать стоит еще и потому, что ты только что убил их друга.
        Но, как оказалось, все мои представления о том, как тут все устроено, были совершенно неверны. Уже через два часа в доску пьяные Нуки и Торир, дожрав, наконец, оленя, которого мы пожарили еще в обед, спорили о том, как можно доработать меч Торира.
        Нуки очень настаивал, чтобы Торир попробовал сражаться секирой, наподобие той, что была у него самого. Ну а пьяный Торир лишь кивал, будучи уже не в состоянии говорить, и улыбался.
        Рядом посапывал Олаф, с которым Торир на спор пил медовуху. Наемник оказался более опытным и все еще стоял на ногах, даже говорить мог, а вот Олаф сдулся - заснул прямо с очередной порцией у рта, которую собирался залить в себя.
        Похоже, наши современные, цивилизованные представления о том, как новичку влиться в чужую компанию, здесь совершенно не годились. Глядя на сидящих в обнимку Нуки и Торира, я бы сказал, что это старые приятели, знающие друг друга много лет.
        Ну что же, оно и к лучшему. В конце концов, многие нововведения, которые я запланировал ввести с помощью Торира, северяне примут легче, если предлагает их не чужак, убивший их сородича, а друг и соратник, с которым было много выпито и всегда можно весело провести время.
        Когда оба пьянчуги захрапели, сидя в обнимку за столом, я тихо поднялся со своего места и, схватив кувшин с трофейным вином, кусок жареной оленины, пошатываясь, двинулся в дальний угол длинного дома. Туда, где находился еще один из моих треллов - дворянин. Беседу я решил начать с ним.
        Усевшись рядом, я протянул ему мясо и вино.
        Тот опасливо, несмело принял из моих рук еду и питье, и тут же жадно впился в кусок мяса.
        - Итак, - сказал я, - кто ты и откуда?
        - Я уже говорил, - зыркнув на меня, ответил пленник.
        - У тебя отрастают пальцы или есть еще лишние, которые нужно отрезать? - хмыкнул я, указав на его руку, перевязанную грязной тряпкой. Еще там, на юге, мы добились от него информации, отрезав несколько пальцев.
        - Я - Франсуа-Этьен-Виктор де Сантима Тридад, виконт Ле Груа, хозяин и повелитель Сеттона и Криспина… - повторил пленник, вздрогнув.
        - Я это уже слышал, - холодно ответил я, - это лишь слова, ничего для меня не значащие. Что такое Сеттон и Криспин?
        - Это два города, принадлежащих мне, - ответил пленник и тут же поправился, - то есть моей семье.
        - И где они находятся?
        Мало-помалу, мне удалось узнать много нового. О королевстве, откуда родом был пленник, о его городах, на деле оказавшихся лишь небольшими деревушками, о его замке. Рассказал он и о соседних королевствах, о том, какие у них армии, как вооружены солдаты, как защищены города, и о многом другом.
        Пленник поначалу не особо хотел со мной откровенничать, но все же говорил. Стоило только припугнуть его новыми пытками, и он тут же все выкладывал.
        - Хочешь ли ты получить свободу? - спросил я, когда понял, что больше ничего нового и полезного узнать не получится.
        Пленник сглотнул, словно бы не веря своим ушам.
        - Ну? - нахмурился я.
        - Да, конечно, - наконец разродился пленник.
        - Хорошо, - кивнул я, - и что ты можешь предложить мне за свою свободу?
        - Золото? - робко предложил пленник.
        - Сколько? - поинтересовался я.
        - Две… - начал было пленник, но перехватив мой взгляд поправил себя: - Три тысячи дукатов.
        - Что еще за дукаты?
        - Это золотые монеты, которые ходят в моей стране, - пояснил пленник.
        - Три тысячи… - хмыкнул я. - Хорошо. А как мне их получить?
        - Доставь меня назад, и я, клянусь… - тут же забормотал пленник.
        - Э, нет… - улыбнулся я, - так не пойдет.
        - Я не обману, слово дворянина! - возмутился пленник.
        - Пока в плену - нет, не обманешь, - кивнул я, - а вот если отпустить тебя… С чего тебе держать слово перед каким-то варваром, которому самое место в петле, да?
        Пленник просто смотрел на меня и молчал. Ну молчи, и так все понятно…
        - Ладно, подумаем, как с тобой быть, - сказал я, поднимаясь на ноги.
        Пока что идей, как получить с него золото или другие блага, у меня не было. Да и черт с ними. В конце концов, как источник информации пленник будет крайне полезен. Он ведь дворянин, и ему может быть известно намного больше, чем торговцу или наемнику. Конечно, какие-то стороны жизни, о которых прекрасно осведомлены двое других, ему неизвестны, ну так для того мне и нужны все трое - каждый может рассказать о виденье мира со своей точки зрения. А уж я смогу объединить все три фрагмента в единое целое.
        Я вернулся назад, к столу, за которым мы сидели всей честной компанией, и взял еще мяса и вина. В этот раз я направился к торговцу. Я протянул ему еду и питье, но тот лишь равнодушно скользнул по мне взглядом.
        - Ешь! - приказал я.
        - Зачем? - равнодушно спросил он. - Убейте меня, и все!
        - Ты не хочешь жить? - удивился я.
        - Хочу, - ответил торговец, - вот только не рабом.
        - Ты можешь вернуться домой, - сказал я, - если твои родственники заплатят выкуп.
        - Мои родственники уже давно меня похоронили, - грустно усмехнулся торговец, - и наверняка хорошенько отметили это дело. А теперь делят мое имущество. Даже если ты меня отпустишь - я нищий, и место мне на паперти.
        - Ты ведь этот, как его… - я нахмурился, пытаясь вспомнить.
        - Радон Велий Корсо, купец Серебряной гильдии Тенвота, - пришел мне на помощь торговец.
        - Вот! - кивнул я. - В гильдии состоишь, уважаемый человек. Обратишься в суд или к наместнику. Кто там у вас?
        - Ничего это не даст, - вздохнул торговец, - мои родственники заплатят мзду мировому судье, чтобы тот признал меня самозванцем и казнил.
        Я хмыкнул.
        - Хорошие у вас порядки.
        - Они везде такие, - грустно ответил торговец, - так что убейте меня, если не хотите мучить.
        - Я не хочу тебя убивать, - сказал я, - думаю, ты мне пригодишься.
        - Зачем? - удивился торговец.
        - Поешь, и я тебе покажу, - я вновь протянул ему еду.
        Похоже, я заинтересовал торговца. С едой он расправился довольно-таки быстро. И когда закончил, я отвязал его и повел за собой. Туда, где в длинном доме хранились мои вещи.
        - Взгляни, - я протянул ему одну из долговых расписок.
        Торговец взял ее в руки и прочитал содержимое.
        - Это долговые расписки, - заявил он, - это такие штуки, за которые…
        - Я знаю, что это такое, - перебил я его, - как я могу получить деньги, которые в них указаны?
        - Ну… - торговец задумался.
        - Давай, выкладывай все варианты, - подсказал ему я.
        - Если бы вы были торговцем, причем состоящим в гильдии, и если бы у вас были деньги, можно было бы нанять наемников и собрать долги…
        - Еще варианты?
        - Можно продать их торговцам или наемникам. Но они заплатят в разы меньше, чем указано в расписках. А еще…
        - Что еще?
        - Скорее всего, у вас вообще их не купят.
        - Почему? - спросил я.
        - Уж простите, - хмыкнул торговец, - но вы совершенно не похожи на дворянина, который занимался ростовщичеством. И на торговца тоже не того…
        - Не похож? - усмехнулся я.
        - Нет.
        - Боюсь, что вам от этого не будет прока, - торговец кивнул на гору записок, лежащих на полу, на подстеленной под них ткани.
        - Мне так не кажется, - сказал я. - Расписки бесполезны, если ими торговать буду я?
        - Ну да, - кивнул торговец, - можете, конечно, сами попытаться взыскать долги, но…
        - Не вариант, - покачал я головой, представив, как драккар подходит к порту какого-нибудь города, и мы начинаем по нему шастать в поисках должников.
        - Ну вот, я и говорю, что эти расписки для вас совершенно бесполезны, - пожал плечами торговец.
        - А для тебя? - спросил я.
        - Для меня? - удивился торговец.
        - Ну ты же из нас двоих Радон Велий Корсо, купец Серебряной гильдии Тенвота? - с усмешкой спросил я.
        - Ну да…
        - Ты сможешь продать расписки или вернуть долг по ним?
        Торговец удивленно уставился на меня.
        - Да или нет? - поторопил я его.
        - Ну…я бы… - замямлил торговец.
        - Чего тебе не хватает? Что тебе нужно будет, чтобы получить деньги за эти бумажки? - спросил я, взяв в руки одну из расписок и поднеся ее чуть ли не к носу торговца.
        - Ну…э-э-э…нужны будут деньги, - наконец родил торговец.
        - Деньги для того, чтобы получить деньги? - усмехнулся я.
        - Нужно нанять наемников, чтобы забрать долги у тех, кто не захочет их возвращать добровольно.
        - Вон тебе наемники, - я указал на своих спящих воинов, - сколько тебе их надо?
        - Не знаю, - пожал плечами торговец, - нужно посмотреть все расписки, узнать кто такие должники. Если это обычные крестьяне, то и пяти воинов хватит, если торговцы - у них своя охрана может быть, ну, а если дворяне…
        - То что?
        - То взыскать деньги можно только через судью. А судебная тяжба тоже денег стоит, и нужно будет…
        - Плевать, - перебил я его, - дворяне пока нас не интересуют. Сколько воинов надо, чтобы забрать долги у крестьян и торговцев?
        - Это надо смотреть! - возмутился торговец. - Может, там главы гильдий! У них охраны, как у небольшого поселения.
        - Мелкие торговцы вроде тебя и крестьяне, - уточнил я.
        - Десяти воинов точно хватит, - со вздохом и, подумав пару секунд, выдал торговец.
        - Отлично, - кивнул я, - а если ты будешь продавать расписки, сколько тебе за них дадут?
        - Нормальная цена - это треть от указанной в расписке, - снова подумав, ответил торговец.
        - Треть… - задумался я.
        - Но это если продавать их скопом наемникам или гильдии, которая промышляет сбором долгов, - поспешно уточнил торговец.
        - А кому продать еще можно?
        - О! Тут много вариантов, - усмехнулся торговец. - К примеру, если долговую расписку написал дворянин - ее можно будет продать тем, кто с ним враждует. Они могут заплатить даже больше, чем половину стоимости. Или же продать долг торговца его конкурентам. Можно попробовать продать наместнику города…
        - Короче говоря, для того чтобы продать расписку, тебе нужно будет посетить город, где должник и живет? - подвел итог я.
        - Ну да, иначе не узнать, кто может купить ее выгодно, - пожал плечами торговец.
        - Хм… - я задумался. - Если я тебе дам расписки, и дам воинов, ты сможешь собрать долги?
        Торговец раздумывал несколько секунд.
        - Я не знаю, какие у вас есть расписки, но думаю да, могу.
        - По моим подсчетам, - заявил я, - расписок у меня на сумму более пятнадцати тысяч золотых, конечно, в валюте разных стран…
        У торговца округлились глаза.
        - Что бы ты хотел в награду за то, что соберешь эти долги? - закончил я и добавил: - Разумеется, свободу не предлагаю - это само собой разумеющееся.
        - Я… - торговец растерялся, явно не зная, что мне ответить.
        - Ну, ты же торговец, - подбодрил я его, - торгуйся!
        - Десятую часть? - робко спросил он.
        Я усмехнулся.
        - Ты так низко себя ценишь? Хорошо, ты получишь свою долю. И если будешь служить мне верно, справишься со своей работой хорошо - получишь много больше, - я сделал паузу и продолжил: - Станешь нашим посредником в торговле с южанами.
        У торговца округлились глаза. Ну, конечно, будучи посредником, он сможет заработать столько, что процент от долгов будет казаться сущими копейками. Но на то и расчет - он нужен мне. Причем сотрудничать он должен добровольно, честно. А в моем понимании для того, чтобы против тебя не строили козней, просто нужна хорошая мотивация. Так вот она.
        - О, господин… - прямо-таки выдохнул торговец. - Я даже не знаю, что и…
        - Помолчи, - перебил я его, - мне нужно знать, что интересует южан, что мы можем им предложить? Что можем дорого продать? Из последнего набега мы привезли много всякого хлама, который здесь, как по мне, будет продан считай за даром. Ткани, вино, женские украшения - это хлам для нас. Но на юге этот хлам дорого ценится.
        - Мне нужно знать, что еще вы можете предложить. Чего в достатке на ваших островах? - спросил торговец.
        - Скал! - усмехнулся я. - Подумай, что у вас ценится дорого? Какие редкие товары бывают? Может, специи? Или какие-нибудь редкие животные?
        - Я так сразу не могу вам сказать, господин, мне нужно подумать, - пролепетал торговец.
        - Думай, - кивнул я, - и пока думаешь, можешь ознакомиться с расписками. Ты должен будешь продумать маршрут, по которому двинешься.
        - Когда вы хотите отправиться, господин? - спросил торговец.
        - Весной, - сказал я и улыбнулся, - хочу успеть на Ладонь бога, к вашим праздникам…
        Глава 7 В преддверии битвы
        Работа кипела, и результат был, как говорится, налицо: ров почти выкопали, рогатки поставили сверху на земляной вал, который накидали сразу за рвом, сделав последним рубежом защиты.
        На берегу рогатки тоже уже почти собрали. Два ряда, которые должны были стоять на самом берегу, пока свалили в кучу, чтобы не мешали, а остальные готовили.
        А готовили их к тому, чтобы затащить в море. Идея моя заключалась в следующем - завозим рогатины метров на 15 от берега, сбрасываем на дно, к самой рогатине привязываем веревку. Затем, уже метрах в 13 от берега, сбрасываем еще одну рогатину, предварительно привязав к ней веревку, и так идем до самого берега. Последняя (или первая от берега рогатина) должна быть как можно ближе к берегу, но так, чтобы заточенные колья не торчали над волнами.
        Затем веревку, к которой привязаны рогатины, фиксируем на берегу - для этого вбили несколько кольев, к которым веревку и привязали.
        Всего у нас получалось около пятидесяти рядов подобных «сюрпризов», расставленных на ширине около метра друг от друга. Впрочем, я уверен - течение сможет их сдвинуть, раскидать в абсолютно хаотичном порядке. Ну а чтобы это самое течение не унесло наши «противопехотные ежи» в открытое море, мы и связали их вместе, зафиксировали конец веревки на берегу.
        Конечно, подобные защитные приспособления долго не продержатся, но уж неделю-две выстоять должны. Этого вполне достаточно.
        Сама идея заключалась в том, что драккары, битком набитые воинами, не смогут подойти близко к берегу (наш причал, который уже успели разобрать, тянулся метров на двадцать вглубь моря), так как на мелководье просто сядут «на пузо». Собственно, с этого момента воины должны будут десантироваться в воду и самостоятельно добираться до берега.
        Раскиданные под водой рогатины должны им в этом если и не помешать, то задержать - чем дольше противник задержится в воде, тем лучше.
        Во-первых, с момента, когда враг покинет свой корабль, он будет находится под обстрелом наших лучников. И я очень надеялся, что пока вражины доберутся до берега, лучники успеют убить или ранить хотя бы треть противников. И именно рогатки должны будут замедлить противника, позволить лучникам не торопиться, целиться аккуратнее, стрелять метко.
        Во-вторых, сами по себе рогатины, как я надеялся, могут собрать «урожай» - если драккар зайдет слишком далеко (или, что точнее, слишком близко к берегу), есть вероятность, что с его борта враги начнут сигать прямо на колья. Что из этого получится - несложно догадаться: сколько-то да помрет, наколовшись. Впрочем, даже если и не умрут, это неважно. Если противник получит рану - это уже хорошо. Раненый - плохой боец.
        И, наконец, последняя функция рогатин - зима уже пришла. И хоть сильных морозов пока нет, вода по ощущениям обжигающе холодная, ледяная. Пара минут в такой воде, и обморожение гарантировано. Во всяком случае, для цивилизованного человека. Конечно, местные наверняка более устойчивы к холоду, но и их должно пронять.
        Сегодня к вечеру должны закончить расстановку рогатин в воде, и тогда можно будет расставлять заграждение на самом берегу.
        После этого, можно сказать, мы уже полностью будем готовы к нападению.
        К слову, уже почти закончилась неделя, а от Бьерга никаких известий. Может, передумал? Или же его взял под контроль Гуков? Нет, если бы Гуков зашел в игру - он бы обязательно сообщил мне об этом.
        Тем более я общался с ним только вчера, и он жаловался, что работы столько - разогнуться не может. Все из-за близящейся даты ОБТ. Именно в этот день в игру хлынут первые игроки. И их, как я понял, будет немало. Уже заказано более двух тысяч капсул. И это только в нашей стране. Впрочем, в Европе и Америке цифры значительно больше. Ну, этого следовало ожидать.
        Мне кажется, что желающих опробовать новое виртуальное развлечение гораздо больше, но кто-то жмется, кто-то и вовсе не уверен в обещанной реалистичности. А быть может, наша контора искусственно занижает продажи: Гуков оговорился, что высокое начальство боится, что оборудование не справится с нагрузкой, и что тогда случится - одному богу известно.
        Впрочем, тест на то и тест, будь он открытый или закрытый. Его проведение - риск сам по себе. Зато по его результатам можно будет найти проблемы и устранить их, подготовиться к наплыву большего числа игроков.
        А что этот самый наплыв будет - я уверен. Только представьте, что случится, когда в сети появятся первые ролики из нашей игры.
        К слову, завтра будет отключение серверов, но недолгое - всего-то сутки. И устроят его как раз для того, чтобы лишний раз проверить оборудование и показать рекламные ролики нам, тестерам. Ролики, которые мы же сами и сняли. В их числе будут и мои записи. Интересно посмотреть, попадут ли мои ролики в рекламу?
        Начальство щедро пообещало премию тем, чей материал будет задействован в рекламной компании, и я искренне надеялся на лишнюю деньгу.
        Хотя сказать, что она очень мне надо, нельзя. Дело в том, что позавчера Семен передал мне обещанную сумму за выполнение задания по вере. Теперь Одлор официально считался юдолью Одина, как и Агдир. Вот только Агдир Гуков заставил сменить веру, а у меня все прошло добровольно. Ну, почти…
        Помните анекдот про кошку и горчицу? Когда на спор необходимо было заставить кошку сожрать добровольно горчицу? Один из спорщиков просто засунул ложку горчицы кошке в пасть, но остальные назвали это насилием, второй намазал горчицей сосиску, и кошка сожрала ее. Но спор второй не выиграл, так как это было названо обманом. Победил третий, намазавший горчицей задницу кошке. Кошка с воем вылизала горчицу и довольный победитель еще и заявил своим противникам: «Вот видите - добровольно и с песней». И у нас так же - жителей Агдира заставили принять веру. А у меня все прошло добровольно и с песней.
        С начала игры в Норхард я заработал очень и очень неплохо. Но как всегда хочется большего. Ведь к хорошему быстро привыкаешь - только что ты прикидывал, как тебе выкрутиться, так как до конца месяца у тебя осталось двести рублей и ты думаешь, на работу тебе пешком ходить или устроить несколько разгрузочных дней, чтоб на проезд хватило? Потом, когда твое финансовое положение чуть улучшается, ты уже начинаешь негодовать, что тебе не хватило на твою любимую копченую колбасу или на ставшие традиционными чипсы с пивом вечером под хорошую киношку. И сам того не замечаешь, как возмущаешься, что мало зарабатываешь, вынужден летать в эту опостылевшую Турцию, когда хотелось бы на Мальдивы, что вынужден покупать подержанную яхту, как лох, вместо того, чтобы купить новую.
        Причем у мужчин это не так ярко выраженно, как у женщин. Инна уже и думать забыла о том, как уговаривала вернуть меня Гукову десятку вечнозеленых. Наоборот, она уже начала ворчать, что «мало зарабатываем» - сколько лет горбатимся, а на дом только половину заработали в лучшем случае, и если бы я начал заниматься нормальным делом, а не целые сутки просиживал в капсуле, в своей «глупой игре», то уже бы мы смогли собрать на свой собственный домик. При этом она совершенно забывала, что львиная доля заначки была получена совсем недавно и из той самой «глупой игры».
        Но чего греха таить? Я тоже хотел купить уже свой дом, свалить из опостылевшего спального района, и именно по этой причине надеялся на деньги от рекламы.
        Я тряхнул головой, отгоняя лишние сейчас мысли. Конкретно сейчас я стою на берегу, в ожидании нападения и думать нужно только о предстоящем сражении, а не о всякой фигне.
        Однако напоминание самому себе о том, что очень скоро будет отключение сервера, заставило отправиться в Лейру, в кузницу, где уже полным ходом штамповали новые доспехи.
        Броня Торира удивила всех. На следующий день после того хольмганга между ним и Эйриком даже не впечатлительные Нуки и Копье удивились. Еще бы - выдержать удар топора, да еще без всяких последствий для того, кто под этой броней скрывался.
        - А удар секирой она выдержит? - спросил Нуки у наемника.
        - А если копьем прямо в грудь? - поинтересовался и старик.
        - А мне вот интересно, насколько удобно будет в такой броне двигаться? - не отставал от других Олаф.
        - Секиру-то она может и выдержит, а я вот нет! - хмыкнул Торир. - А насчет копья - всегда можно повернуться так, чтобы острие прошло по касательной, тогда никаких проблем.
        - А подвижность?
        - Здесь все сложнее, - пожал плечами Торир, - к такой броне надо еще привыкнуть. Для меня она уже как вторая кожа. А тебе, если ты никогда раньше ничего подобного не носил, будет неудобно. Но к этому можно привыкнуть.
        - Что ты имеешь в виду под словами, что броня выдержит удар секирой, а ты нет? - уточнил Нуки.
        Торир ухмыльнулся и задрал рубаху. В том месте, куда его ударил Эйрик, виднелся кровоподтек, причем довольно крупный.
        - Если бы ударил чуть сильнее, то и ребра бы сломал, - сказал Торир.
        - Хм…не такая уж и крепкая тогда эта броня, - подытожил Олаф.
        - Не скажи, - покачал головой старик, - если бы не она, перед нами сейчас стоял бы Эйрик, а не Торир.
        - И лучше бы стоял! - проворчал вышедший из своей кузницы Магнус. - Этот, - он кивнул в сторону наемника подбородком, - убил моего друга, а вы тут с ним еще разговариваете!
        - Он честно победил Эйрика! - сказал Олаф.
        - Он заслужил право быть среди нас, - поддержал его Нуки.
        - А ты бы, Магнус, лучше порадовался за Эйрика, - заметил старик. - Он умер достойно, как и полагается воину! Всем нам желают такой смерти. И не забывай - нам он тоже был другом!
        - Теперь у вас есть новый друг! - прошипел Магнус. - Какой-то южанин!
        - Ты хочешь отомстить за смерть Эйрика? - спокойно поинтересовался Торир.
        - Хочу! - со злобой прорычал Магнус. - Прямо сейчас!
        Торир отрицательно покачал головой.
        - Я приму вызов на поединок от тебя, но лишь тогда, когда ты оправишься от ран.
        - Они не помешают мне убить тебя! - ответил Магнус и двинулся вперед. Но, видно, двинулся как-то неправильно, потревожив рану, и тут же зашипел, прижав руку к повязке.
        - Значит так! - теперь вмешался я. - Никаких хольмгангов! Как минимум до лета. И мне плевать, что вы об этом думаете. Сейчас каждый воин на счету - нам еще с Бьергом сражаться, а возможно и с Рорхом. А весной я хочу наведаться на юг…
        Магнус скрипнул зубами.
        - У тебя и у Торира сейчас много работы, - продолжил я, - твои руки и его знания позволят создать броню, которая, возможно, сохранит жизнь моим воинам. Так что нечего собачиться. Хочешь поединка - жди лета. Тогда я позволю его провести.
        - Лета? - переспросил Магнус. - После того, как мы вернемся с южных берегов?
        - Да, - кивнул я.
        Несколько секунд Магнус раздумывал.
        - Ладно, ярл, ты мне, похоже, не оставляешь выбора. Я подчинюсь.
        Еще как подчинишься. Меня все еще давила жаба, что Торир убил Эйрика. Если бы не чертово задание, я бы поставил ультиматум - битва до первой крови, и все. И хрен с ним, что после этого пришлось бы выгнать Эйрика или наемника. Что-то бы придумал…
        После того, как конфликт вроде бы был исчерпан, в кузнице, наконец, закипела работа.
        Магнус все еще был не совсем способен выполнять свои обязанности кузнеца - рана до конца не зажила, и так как он не желал лежать, постоянно открывалась, что не способствовало быстрому заживлению. Поэтому мне пришлось отобрать и отправить к кузнице нескольких крепких ребят, чтобы они помогали Магнусу.
        И они выдали первый результат уже спустя несколько часов.
        Господи! Как же я люблю игровые механики! Представляю, сколько бы им понадобилось времени, чтобы создать хотя бы один комплект брони…да еще и не факт, что он получился бы удачным.
        Я, как уже повелось, все свободное время проводил с двумя своими треллами, беседуя с ними о континенте, выведывая различную полезную информацию о королевствах юга, об их армиях, вооружении, а также расширяя свою карту. Оказалось, что просто слушая рассказы о путешествиях, словесные описания городов, я тем самым убираю «туман войны» на своей карте. Всего за несколько игровых дней мне удалось открыть практически все северное побережье Велька - того самого континента, где мы совсем недавно порезвились.
        Именно Вельк был центральным и самым крупным материком в игре. На его территории было огромное множество государств. Изначально, когда я в первый раз зашел в игру, здесь было 10 королевств. Однако с того момента прошло много времени, и теперь некоторые королевства разрослись, некоторые развалились на более мелкие государства: герцогства, княжества.
        Когда я в очередной раз выведывал у пленного дворянина особенности вооружения королевской гвардии, появился Торир, позвавший меня на «смотрины» первой созданной Магнусом брони.
        - Зачем это вообще надо? - буркнул я, следуя за наемником. - У меня и других дел предостаточно. Сами, что ли, не можете проверить на прочность?
        Торир повернулся и удивленно уставился на меня.
        Я тоже остановился, осознав, что, видимо, сморозил какую-то глупость. Но какую?
        - Прости, ярл, - вдруг склонил голову наемник, - я совершенно забыл, где нахожусь. На моей родине принято, чтобы любая броня или оружие проходили проверку в присутствии должностного лица - наместника, бургомистра или…
        - Я понял, - кивнул я, - мое присутствие необходимо, чтобы именно я подтвердил их качество? Одобрил для своих воинов?
        - Скорее ты, как правитель, даешь право кузнецу производить подобные доспехи в дальнейшем. Только правитель может разрешить кузнецу наносить свое клеймо на свою работу. А само клеймо - это доказательство качества и подлинности товара. В свое время Герцог Нельзет, его сын, брат и племянник лишились жизни из-за этого.
        - Как так? - удивился я.
        - Город герцога наводнили чужеземцы, продававшие оружие и доспехи по бросовым ценам. Местные кузницы лишь посмеивались, понимая, какое качество у подобных доспехов, ведь на них нет клейма. Да вот только племянник герцога об этом не знал, и купил у одного из чужеземцев несколько комплектов брони. Его прельстили богатые украшения, вычурный вид доспехов. А поплатилась за его наивность вся семья - в первом же бою все четверо были убиты: их броню легко пробили.
        - Ну, у нас тут подделок быть не должно, - хмыкнул я.
        - Пока, - уточнил Торир, - но пусть твои люди сразу узнают, как отличить подлинный и качественный товар от дешевого и бесполезного хлама.
        - Ну, хорошо, - кивнул я.
        Когда мы подошли к кузне, возле нее нас дожидалась целая толпа. Только что созданная бригантина была «надета» на мешок с землей, шлем лежал на пне, а внутри него была…тыква, что ли? И где только достали?
        - И что теперь мы должны делать, южанин? - издевательским тоном поинтересовался Магнус.
        - Проверим твою работу на прочность, - спокойно ответил Торир.
        - Мою? - возмутился Магнус. - Я делал все, как велел ты. Так что этот доспех - твоя работа.
        - Следующий ты будешь делать сам, - хмыкнул Торир, - и проверять тоже.
        Он выхватил топор и кинул одному из столпившихся вокруг людей.
        - Ты! - приказал наемник. - Бей по шлему.
        Мужик, поймавший топор, огляделся по сторонам, словно ища поддержки. В конце концов, его взгляд остановился на мне.
        - Делай, - кивнул я.
        Мужик пожал плечами, двинулся к пню, на котором лежала тыква, закрытая шлемом.
        Мужик размахнулся и обрушил топор на шлем. Лично мне показалось, что лезвие соскользнуло, основной удар прошел вскользь. Но, в конце концов, шлем свою функцию ведь выполнил - отвел лезвие, защитил голову?
        Торир подошел и, подняв шлем, взял в руки тыкву. Осмотрел ее, а затем показал толпе.
        - Целая! - крикнул кто-то.
        - Топор прошел вскользь, - заметил Магнус.
        Торир пожал плечами, повернулся к «испытателю» и приказал:
        - Бей еще раз.
        Тыква вернулась на место, а шлем ее закрыл.
        В этот раз мужик попал, но шлем выдержал. Это было видно, так как топор отскочил, пусть и всего на несколько сантиметров.
        Торир взял шлем, осмотрел тыкву.
        - Целая! - заявил он.
        - Зато в шлеме вмятина, - заявил Магнус.
        - Ну и что? - пожал плечами Торир.
        - Если так же ударят в бою - башка треснет.
        - Подшлемник надо носить и шлем выбирать правильно, - ответил Торир и повернулся к испытателю. - Теперь давай, бей в броню!
        В этот раз мужик осмелел. Он ударил с разгона, широко размахнувшись. Лезвие ударило точно в центр нагрудника.
        Броня все же выдержала, хоть и осталась вмятина.
        - И что теперь? - спросил Магнус.
        - Теперь эту броню может взять тот, кому она нужна, - вместо Торира ответил я, - а вы начинайте делать следующий комплект.
        - К чему было нужно все это представление? - покривился Магнус.
        - К тому, чтобы ты получил свое клеймо, - ответил Торир.
        - На кой оно мне? - хмыкнул Магнус.
        - Очень скоро за твоей броней будут приходить и воины из других кланов, - вновь ответил я, опередив Торира, - они будут хотеть купить только твою броню. А как узнать, что ее делал именно ты? По клейму.
        - Ха! Просто свою броню буду продавать только я, в своей кузне, - развеселился Магнус.
        - А если это будет торговец, скажем, из далекого ярлства. Он захочет взять у тебя несколько комплектов. Как ему потом доказать там, у себя на родине, что он купил именно броню кузнеца Магнуса?
        - Так ведь никто кроме меня не будет ее делать, - усмехнулся Магнус, - у кого еще есть дуболом-южанин?
        - Многие ее начнут делать, - сказал я, - и не факт, что она будет надлежащего качества, не факт, что ее будут проверять так, как ты. Ты же не хочешь, чтобы тебя проклинали, купив у мошенника непонятно что? Вот если у тебя будет клеймо, то этого не случится…
        - Странные времена настали, - вздохнул кто-то из стариков - ветеранов, стоящих в толпе, - мы собираемся торговать оружием и броней…где это видано? Это ведь позор…
        - Раньше у нас было мало оружия. Сейчас его более чем достаточно. Зачем оно нам? Почему не отдать тем, кому оно нужнее? Почему не получить от них в дар золото? - хмыкнул я.
        - Так в дар - это одно, а торговать…
        - У тебя есть оружие? - спросил я.
        - Конечно, - ветеран достал из-за пояса свой видавший виды топор.
        Я взял несколько мечей, лежавших в повозке (те, что мы добыли на юге) и вручил ему.
        - За что? - опешил ветеран.
        - Ты ведь честно мне служишь? - сузив глаза, спросил я.
        - Ну…да…
        - Вот твоя награда, - хмыкнул я и сунул ему в руки оба меча.
        - Зачем мне два? - удивился ветеран. - И одного хватит!
        - Так выкинь, раз не надо, - усмехнулся я.
        - Как это, выкинь? - возмутился ветеран. - Лучше перекую на серп и…
        - К чему портить добрую сталь? - возмутился стоявший рядом с ним мужик. - Лучше отдай мне.
        - Ха! Он у тебя будет лежать до скончания веков, но ты им так и не воспользуешься, - хмыкнул ветеран.
        - Зато будет мечом и не превратится в серп, - возразил мужик, - отдай его мне, а я тебе дам серп. У меня их два!
        - Ну, добро…
        - Что и требовалось доказать! - рассмеялся я. - Вот ты и продал оружие. И минуты не прошло.
        - Я не продал, я поменял на серп! - возмутился ветеран.
        - Ну а я поменяю на золото, - рассмеялся я.
        Толпа тут же заржала следом, немало смутив ветерана, что-то неразборчиво буркнувшего и давшего деру куда подальше.
        Вот и табу на торговлю оружием сняли. Я думал, будет сложнее…

* * *
        На следующий день Торир и Магнус вместе с помощниками создали аж целых четыре комплекта. Во время испытаний одна из бригантин проверку на прочность не прошла. Ну что же, бывает…
        Магнус был крайне опечален этим фактом, но Торир его успокоил:
        - Это не от тебя зависит, наши оружейники тоже, бывает, ошибаются.
        - Мне нет дела до южан! - проворчал Магнус.
        - Ну, в конце концов, ты ведь узнал о том, что создал плохую броню сам, испытав ее, а не от воинов, чей друг умер, получив удар в грудь.
        - Тоже верно, - кивнул Магнус.
        Сегодня же, когда я пришел к кузнице, возле нее лежало больше двадцати нагрудников и около пяти были проломлены. Ого! Процент брака немаленький. Ну, что поделать.
        - Ну что, сколько еще сможете сделать? - спросил я у Магнуса, как раз выскочившего на улицу, чтобы вдохнуть холодный свежий воздух.
        К завтрашнему утру еще десять будут готовы, - заверил он меня.
        - Ну, добро, - кивнул я.
        Когда я направлялся к длинному дому, мир внезапно потерял свои краски, а затем и вовсе померк. Ну что же, вот и отключение серверов. Но где же Бьерг?
        Глава 8 Лучшие кадры
        Я нетерпеливо заерзал в кресле, ожидая, пока начнется показ рекламных роликов.
        Ну, чего они тянут, в самом деле? Сколько можно? Уже минут десять ждем…
        - Добрый день всем! - на сцене, наконец, появился Холодов. - Прошу простить, у нас возникли кое-какие сложности, но теперь мы готовы. Итак: с сегодняшнего дня начинает работу наш новый стиминговый сервис. Вы можете выкладывать свои видео, записанные во время игры, прямо туда. После того, как видео будут обработаны, их можно будет размещать на ютубе или иных сайтах, которые посчитаете нужными. Понимаю, что все вы хотите заработать посредством своих видео, поэтому нами было принято следующее решение: на нашем сайте мы подключим рекламу, и вы сможете получать от нее процент. Так что те, кто хотел заработать с помощью ютуба, теперь могут начать зарабатывать и на нашем сайте…
        По залу прокатился гул - народ тут же принялся обсуждать новость. А что, неплохо! Конечно, я сильно сомневаюсь, что наши объемы сравнятся с ютубом, но все же. Все равно делать выкладку придется сначала на сайте нашей конторы, и лишь затем перезаливать отснятое на ютуб. И это меня несколько раздражало (как я понял, и многих других, кто находился в зале). Ну а как иначе? Большинство самых нетерпеливых наверняка будут смотреть наши трансляции на сайте компании и с этого мы не получим ровным счетом ничего. Но теперь ситуация изменилась. Не думаю, что можно будет рассчитывать на большие доходы, но хоть что-то лучше, чем вообще ничего.
        - А теперь, - Холодов позволил залу обсудить новость, выждал некоторое время и продолжил свою речь, - я бы хотел показать вам несколько промороликов, которые мы сделали благодаря записям, предоставленным вами. Напоминаю, за каждый проморолик будет выплачено по 2 тысячи долларов. Если в ролике использованы кадры нескольких игроков - награда будет разделена в равной части между ними.
        Я тут же поскучнел. Похоже, напрасно я раскатил губы на халявные деньги. Даже если мои видео попадут в ролик, наверняка там будут кадры из видосов других игроков. Так что награда будет разделена между всеми нами. Длина ролика, как я понял, около трех минут. Сколько там может быть смонтированных видео? На сколько игроков будет разделена награда? Пять? Десять?
        - Ну что же, пора оценить нашу работу! - заявил Холодов и зал погрузился в темноту.
        Большой экран вспыхнул и на нем пошли первые кадры.
        - Средневековье? Что ты о нем знаешь? - заговорил знакомый голос. Ого! Они какую-то знаменитость на озвучку ролика пригласили? Ничего себе раскошелились… Вот только, хоть голос мне и показался знакомым, узнать я его не смог.
        Тем временем видео уже шло полным ходом. Перед нами была следующая картинка - кто-то шел через лес и с каждым шагом он выходил из тени деревьев, пока, наконец, перед ним не открылся потрясающий вид на местность: мы видели все как бы из глаз того, кто снимал видео. Мы стояли на холме, перед нами раскинулась живописная, зеленая долина. Кое-где виднелись поля, справа текла река. Вдалеке, наверное, метрах в пятистах от нас, на берегу этой самой реки раскинулась деревушка. Люди сновали между домами, занимались своими делами.
        М-да. Все же графика в нашей симуляции просто на высоте - я глядел на картинку и понимал, что это больше на фильм похоже, чем на демонстрацию игрового мира.
        - Мир сказок и волшебства, мир зарождения легенд… - меж тем вещал голос.
        Теперь мы уже идем по этой самой деревне, среди домов и низких заборчиков.
        - Мир крови и сражений…
        Внезапно картинка изменилась. Перед нами была все та же деревня, но теперь в ней кипело сражение.
        Самые настоящие латники с огромными мечами рубились на смерть, в грязи лежали трупы, дома на заднем фоне пылали, объятые огнем.
        - Чтобы выжить здесь, - меж тем вещал диктор, - от тебя потребуется многое…
        Двое сражающихся отчаянно махали мечами, принимая удары на щиты, уворачиваясь, маневрируя.
        - Ты должен быть достаточно ловок…
        На экране появился тип, одетый в какие-то обноски. Он держал в руках два кинжала, а против него выступал воин, облаченный в кольчугу, поверх которой была желто-черная туника, а в центре ее гордо стоял золотой лев, держащий в пасти меч.
        Воин неудачно махнул мечом и оборванец, ловко поднырнув под руку противника, всадил кинжал ему в шею. Воин выпустил оружие из рук, схватился за рану и тут же получил еще один удар в спину от оборванца. Воин упал на колени.
        - Ты должен быть силен!
        Огроменный мужик со здоровенным моргенштерном в руках (или чем-то, очень на него похожим) наступал на воина в бригантине, защищавшегося щитом. Гигант бил по противнику или, точнее, по щиту, причем без паузы, словно машина на заводе. Удар, еще удар, снова удар. Он, казалось, совершенно не уставал, и останавливаться не собирался.
        На очередном ударе щит не выдержал и треснул. Бедолага, защищавшийся этим самым щитом, упал на землю, выставил руки перед собой, словно бы надеясь сохранить таким образом себе жизнь, наивно полагая, что сможет выдержать следующий удар.
        Конечно же, этого не случилось.
        Моргенштерн опустился точно на шлем противника. Удар был такой силы, что шлем просто смяло. Из всех щелей, из всех дырок брызнула кровь.
        - Ты должен быть быстрым!
        Перед нами появился парень лет двадцати на вид. Из одежды на нем была только набедренная повязка. В руках его было копье, которым он прямо-таки молниеносно ударил противника, стоявшего к нам спиной. Миг, и копье уже воткнулось в грудь противнику справа.
        Парень выпустил свое оружие, ловко перехватил копье противника, которым тот пытался ударить, и ловко крутнулся на месте, заставляя противника двинуться прямо на него.
        Что произошло дальше, я совершенно не понял. А точнее, просто не успел отследить все движения парня. Его противник внезапно оказался на земле, а сам парень, отпрыгнув от него, вытащил копье из тела своего предыдущего противника, метнул его во врага, лежащего на земле.
        Копье вошло точно в грудь противника, пришпилив его к земле, а парень замер, приняв эдакую гордую позу победителя.
        - Если ты ошибешься, дашь слабину… - вещал диктор, а картинка вновь поменялась. И мы увидели все тех же двух воинов, которых показывали ранее.
        Один из них промазал - его противник ловко увернулся от удара и тут же нанес ответный удар, отрубив руку. Еще один взмах меча, и голова отлетела от тела.
        Победитель стряхнул кровь со своего меча, а затем ударил ногой, заставив обезображенное тело упасть назад.
        - Ты умрешь…
        Началось затемнение экрана.
        - Но это не станет концом твоей истории…
        На коврике в комнате, антуражем напоминающей эпоху самураев, сидел человек в позе лотоса, перед ним лежала катана. Ну, или нечто на нее похожее.
        Человек сидел, закрыв глаза, словно бы медитировал.
        - Ты можешь начать все заново, и если будешь упорным…
        Снова смена картинки. В этот раз поле боя, и этот же «самурай» ловким движением руки вспарывает брюхо врага подозрительно похожего на воина из предыдущей сцены.
        - Ты победишь…
        И вновь экран потемнел, на экране появилась надпись: дата и время запуска ОБТ.
        Свет в зале неожиданно включился.
        - Вот наш первый ролик….
        Зал разразился аплодисментами.
        Холодов дождался их окончания и продолжил:
        - В нем мы использовали материалы 8 игроков. На их карты уже отправлена награда. Каждый из них получает по 250 долларов. Поздравляю!
        Пока зал аплодировал, я размышлял на тему того, не слишком ли кровавым получился ролик? А впрочем, вход в игру доступен только для совершеннолетних, тем более цена за вход довольно-таки высокая и школьнику будет не по карману, как бы он ни пытался раскрутить родителей на деньги. Так что все логично - зачем адаптировать ролик под аудиторию, которой в игре вообще не будет?
        - А теперь второй ролик, - объявил Холодов.
        В этот раз нам показывали, каково это - быть средневековым аристократом. В ролике акцент ставился на массовые бои, на командование армией и управление собственным поселением.
        К слову, я с радостью обнаружил, что мелькнули кадры и из моих видео. В частности показали Лейру, когда мы ее восстанавливали после набега, а затем и время, когда основные работы были закончены.
        За этот ролик наградили десять человек. Ну что же…двести долларов, которые упали мне на карту, тоже лишними не будут. Хотя, признаться, я надеялся на большее…
        Настал черед третьего ролика.
        - Северные острова Норхарда - суровый край…
        Начался он с демонстрации морских волн. Причем с высоты птичьего полета.
        - Здесь живут люди, закаленные холодом и сталью…
        Резкая смена картинки, и был секунды две показан бой - гремит оружие, слышны крики боли и гнева.
        И вновь безмятежное море…
        Опаньки! Похоже, ролик посвящен викингам, не иначе. Я заерзал на своем кресле, весь в предвкушении предстоящего ролика.
        - Здесь выживет только сильный….
        Вновь показан бой. Мой бой! Я узнал в мужике, бегущем сквозь толпу сражающихся викингов, Йора.
        - Не зевай!
        О, блин! Мой самый первый персонаж, которого я даже толком не запомнил, так как умер он быстро и болезненно.
        - Не жди поблажек!
        Удар топором разнес голову кому-то из северян.
        - Будь осторожным!
        Новый кадр, как «моего» Йора поймал берсерк и сжал голову руками.
        - Твой топор - твой единственный шанс выжить.
        О! Теперь уже нарезка из боя Р`мора. За десять секунд показали, как я убил кучу врагов. Ну да, если бы так все и было.
        - Научись владеть им, и никакой враг тебе не страшен!
        Мой топор летит в голову Хрольфа.
        - Объедини людей вокруг себя!
        О! Теперь кадр, как мы идем в самый первый набег. Вот он, мой красавец драккар.
        - Если тебе повезет, однажды…
        Снова безмятежные волны перед глазами, и снова с высоты птичьего полета.
        - Ты возглавишь свой клан.
        Оп-па! Да это же мой Р`мор стоит на вершине горы, прямо возле длинного дома. Стоит, глядя на лежащее внизу поселение, а на плече его сидит альмьерк. Надо же, и поймали ведь кадр…
        Я, конечно, знал, что все видео с капсулы записывается как бы в двух режимах. Первый - это вид из глаз. А второй…
        Трудно это описать. Это даже не видео, а полноценная программа. Мой персонаж в ней показан от третьего лица. Конечно, все его действия - это запись. Однако когда запускаешь эту программу, то волен крутить камеру так, как тебе вздумается, повернуть ее под любым углом. Похоже, именно результат подобного я и видел. А что, вполне себе красивый кадр. Хоть сейчас на обложку!
        - И ты поведешь людей за собой…
        Вновь волны, но в этот раз камера начинает менять ракурс, как будто тот, кто смотрел на волны начал поднимать голову. И вот я уже вижу три наших драккара, а далеко впереди линию берега. Ба! Да это же Ладонь бога, там справа…
        - …К богатым чужим землям, - сказал диктор, - и именно здесь ты сможешь своим топором добыть трофеи.
        В этот раз во всей красе показывали, как мы разделались со стражниками Острога.
        - Ты вернешься домой, как герой…
        О! Пир в длинном доме.
        - Но помни, что если сегодня удача на твоей стороне…
        Началось затемнение экрана.
        - Завтра все может измениться!
        Ни хрена себе! Перед нами на экране появились шесть кораблей под желтыми парусами Агдира. Они перли по волнам, будто бы на драккарах моторы были установлены.
        Ролик закончился.
        - Поздравляю победителей, - сказал он.
        «Победителей?» - мысленно переспросил я. Это что же получается, награду делю с кем-то еще? Но с кем? Все, что было на экране - это нарезка моих кадров…
        Твою мать! Тут до меня дошло!
        На последней сцене был целый флот драккаров. И какие на них были паруса? Правильно, желтые! То есть агдирские. И что это значит? Куда идет этот флот?
        Получается, вторым победителем по этому ролику был Гуков. И сейчас его долбанутый на всю голову Бьерг прет ко мне. Тащит весь свой флот и воинов к Одлору.
        Начавшийся после демонстрации роликов фуршет я посетил. Но вовсе не для того, чтобы пожрать на халяву или поговорить с коллегами ни о чем.
        С горем пополам я все же нашел Древня.
        Тот, как ни в чем не бывало, стоял с целой тарелкой малюсеньких бутербродиков (хлеб, колбаса или рыба, сыр, оливка - все это было наколото на миниатюрную пластиковую шпагу) и активно обрабатывал молоденькую бухгалтершу, устроившуюся к нам в компанию всего пару месяцев назад.
        Когда я к ним подошел, Древень как раз втирал какую-то дичь о поэзии эпохи Ренессанса, даже что-то декламировал (впрочем, был уверен, что никакого Бальзака де Шаверлена в природе не существует, а ту чушь, которую Древень выдавал за его стихи, он только что сам же и придумал). Но девчонка явно была очарована - хихикала, улыбалась, строила глазки.
        А как же тут вести себя иначе, когда тебе тут вещают про «соблазнительные формы, достойные полотен Рубенса». Ха! Сразу видно, что девчонка или никогда не видела картин Рубенса, или же просто не помнит, какие именно женщины и каких форм там изображены.
        Впрочем, Древень всегда так развлекался, когда клеил очередную деваху. Правда, бывали случаи, когда он попадал на вполне себе подкованных в искусстве девиц, и в таком случае нередко получал по морде. Но в этот раз, судя по реакции очередной жертвы, у него все шло по плану.
        - Надо поговорить, - нагло вклинился я в их разговор, как раз в момент, когда Древень декламировал очередной стих. Кажется, в этот раз «Лирику» Сектора Газа. Вот наглый жук! Впрочем, девчонка была эдак начала двухтысячных годов выпуска. Так что о Секторе Газа знать не могла, и вполне могла допустить, что подобное писал какой-нибудь Гомер (не Симпсон, а, если верить опять же Древню, «средневековый» поэт).
        - Здравствуй, Игорь, - крайне пафосно поприветствовал меня Древень, явно недовольный моим появлением, - я несколько занят и…
        - Нужно срочно поговорить, - прервал я его.
        - Хорошо, давай пройдем в мой кабинет, - кивнул он и повернулся к своей собеседнице: - Я ненадолго, обещаю.
        Едва мы отошли на несколько шагов, как я прошипел:
        - Слышь ты, Казанова недоделанный! Какой еще кабинет?
        - Тихо! - шикнул на меня Древень, ускоряя шаг. - Чего тебе надо? Видишь, занят я!
        - Ты ко мне собирался приплыть, - спросил я, - ну и где?
        - И ради этого ты меня дернул? - возмутился Древень, но, рассмотрев мое злое лицо, ответил: - Да плыву я, плыву…
        - Где сейчас твой корабль?
        - Да без понятия, - пожал плечами Древень, - вроде Хлойц проплыли…
        - Какой еще Хлойц?
        - Ну, город такой, на реке.
        - На реке?!
        - Ну…
        - Ты че, по реке плывешь?
        - Ну да. Поглядел по карте, что можно как раз на северное побережье выйти и…
        - То есть ты прешь через весь континент против течения? - переспросил я.
        - Ну да, - кивнул Древ. - И половину, а то и больше уже прошли.
        Я тихо выругался. Ну как можно было такое учудить?!
        - Ты чего на побережье не пошел? Ведь проще и быстрее бы было в разы!
        - Ну, я подумал, что это весь материк оплывать придется. А тут напрямик… - пожал Древень плечами.
        Я тяжело вздохнул - ругаться было бесполезно. Да и чего ругаться? Откуда он знал-то? Хотя я, напрочь сухопутная крыса, знаю, что вдоль побережья было бы быстрее, чем по реке!
        - Ладно, - махнул я рукой, - иди.
        - А чего случилось-то? - спросил Древень.
        - Видел на последнем ролике флот драккаров? - спросил я.
        - Ну…
        - Это по мою душу…
        - Эти желтые, что ли?
        Я кивнул.
        - Блин, дружище, но я серьезно не знал, что вдоль побережья было бы быстрее. Да и ты не говорил, что тебе помощь нужна вот прямо сейчас уже.
        - Ничего, - отмахнулся я, - как-то да отобьюсь, надеюсь. А впрочем…
        Я подсказал Древу, как нужно плыть: объяснил ему, что нужно выстроить маршрут до определенной точки и, если там нет игрока, есть вероятность, что время потечет гораздо быстрее. Вполне возможно, что он успеет прибыть к нам до того, как появятся драккары с агдирскими парусами.
        Я сбежал с фуршета и отправился домой. Очень скоро сервера снова включатся и нужно сразу нырять в игру. У меня осталось слишком мало времени до подхода флота Бьерга, и все это время нужно было провести с пользой. Впрочем, чего я еще не сделал? Вроде как все.
        Все, что можно было, сделано: берег укреплен, в воде сюрпризы для вражеского «десанта» установлены. А воины…будем отбиваться тем, что у нас есть….
        Я сидел и курил на кухне, ожидая, когда последние минуты до старта серверов истекут. Когда осталось три минуты, я затушил бычок, поднялся с табуретки и отправился к капсуле. Ну что же, вот и подошло время для хорошей драки…
        Глава 9 Враг на горизонте
        Я сидел на скале и вглядывался в море. Уже начало темнеть, но все же пока что проблем не намечалось - до самого горизонта были лишь волны, и никакого намека на приближающегося неприятеля.
        Совсем недалеко от меня послышался шум, будто бы маленькие камушки посыпались. Я оглянулся и увидел идущего ко мне Магнуса.
        - Я думал, ты уже давно спишь, - заметил я, - последние дни были тяжелые…
        - Не только у меня, - откликнулся Магнус. - Что ты здесь делаешь, ярл?
        - Пытаюсь увидеть врага, - ответил я.
        - С чего ты взял, что он появится именно сегодня? - удивился Магнус. Уже почти две недели прошло, и никого. Может, Бьерг решил с нами не связываться? Передумал?
        - Не передумал, - покачал я головой. - Сегодня или максимум завтра мы увидим его драккары возле наших берегов.
        - Откуда ты знаешь? - удивился Магнус. - Опять твой бог подсказал?
        Я молча кивнул. Ну а как я еще объясню мои знания? Не про рекламный же ролик, который я увидел в офисе конторы, которая в свою очередь создала игру, Магнусу и всем прочим рассказывать?
        - Твой бог говорил тебе, что должны прибыть чужаки, которые помогут нам в битве с Бьергом. Где же они? Похоже, твой бог ошибся. Или соврал…
        - Не соврал. И они прибудут. Я мог неправильно понять Одина, - ответил я, - быть может, чужаки не успеют прибыть до битвы с Бьергом, но помогут потом, в другом сражении.
        - Думаешь, предстоят еще сражения с Бьергом?
        Я молча пожал плечами.
        - Почему не идешь спать? На берегу и так дежурят пятеро воинов. Даже если один пропустит, не заметит вовремя корабли, то остальные-то увидят.
        - Просто в таких вопросах я привык полагаться на себя, - объяснил я.
        - Ну что же, тогда, если не против, я посижу рядом с тобой, - Магнус с кряхтеньем уселся рядом, отогнав одного из моих псов.
        Тот глухо заворчал, но отошел.
        - Твои псы меня не любят, - ухмыльнулся Магнус.
        - Они никого не любят, - ответил я. - Это солдаты, которые в любом человеке видят врага и готовы его порвать, стоит только приказать.
        Магнус хмыкнул.
        - Я хотел их прикормить…
        Он достал из своей котомки кусок мяса.
        Псы тут же оживились, облизнулись и уставились на лакомство.
        - Им это на один зуб, - усмехнулся я, - глотнут и все. Лучше вон, Карею кинь.
        - Да как же я ему кину… - удивился Магнус и задрал голову вверх.
        Словно бы услышав, что речь зашла о нем, альмьерк издал свой фирменный крик или клекот - называйте как угодно.
        - Просто брось с уступа, - предложил я.
        Магнус поднялся, размахнулся и швырнул кусок мяса вниз.
        Карей словно бы этого и ждал - моментально развернулся, и как пикирующий бомбардировщик полетел вниз, схватив кусок почти у самой земли.
        - И как только узнал, что я мясо кинул, а не камень? - хмыкнул Магнус.
        - Почуял, - ответил я. - Более того, он прекрасно видел и понял, откуда это мясо прилетело. Так что я тебе очень не завидую, если у тебя нет еще одного куска.
        - Еще куска? Зач… - Магнус не успел договорить. Послышались хлопки крыльев, и прямо перед ним появился Карей.
        Он растопырил крылья в разные стороны, потянул голову вперед и опять издал свой крик.
        - Фу! Как же от него воняет! - Магнус отступил на пару шагов назад. - Отчего такая вонь?
        - Падаль какую-то видно жрал, - рассмеялся я, - а ты что ожидал?
        - У него из пасти воняет так, будто туда пещерные львы нагадили! - заявил Магнус, вновь делая пару шагов назад, так как птица продолжала орать и наступать на него.
        - Из клюва, - поправил я, - просто брось ему второй кусок мяса, и он отстанет.
        Магнус тут же выхватил второй кусок, размахнулся и бросил его подальше. Карей тут же развернулся и стремглав бросился вдогонку.
        - Сейчас вернется, и опять будет требовать, - проворчал Магнус.
        - У тебя осталось мясо?
        - Нет.
        - Значит, не вернется, - успокоил я его.
        - Как его еще твои псы не порвали, - хмыкнул Магнус, - он их вообще не боится?
        - Мне кажется, - улыбнулся я, - что они его боятся!
        - Они? - изумился Магнус.
        - Угу.
        - Но они ведь здоровые и…
        - Птичка у меня тоже немаленькая - она может подкараулить и попросту в нужный момент напасть, стащить пса со скалы, бросить на камни.
        - Думаешь, хватит сил?
        - Хватит, - кивнул я.
        - Ну а дальше-то что?
        - А что дальше? - пожал я плечами. - Либо добьет и устроит пир, либо попросту будет ждать, пока собачка сама сдохнет.
        - Да ладно! - не поверил Магнус.
        - Сам видел, - ответил я. - Овцу схватил, поднял в воздух и сбросил. Потом сидел над ней, давился. Пришлось старику платить за скотину…
        - Вот этого твоего подхода совершенно не понимаю, - хмыкнул Магнус.
        - Какого?
        - Зачем платить старику за овцу? Зачем было освобождать этого южанина Торира? Чего ты цацкаешься с двумя другими треллами?
        - Грабить свой же народ? - хмыкнул я. - Это глупо. Однажды их терпение закончится.
        - А южанина зачем освободил?
        - Как трелл он был бы менее полезен, - ответил я, - теперь он свободен, и надеется когда-нибудь вернуться домой, причем богатым.
        - Богатым?
        - Конечно. Он свободный человек. Он сражается с нами. И он может брать себе трофеи.
        - Ты дал ему долю? - прямо-таки задохнулся от возмущения Магнус.
        - А почему нет?
        - Он чужак!
        - У нас тут много чужаков. С Йорма, с Таарока…
        - Это другое! - возмутился Магнус.
        - Все равно чужаки. Мне и им отказать в доле трофеев?
        - Нет, они ведь будут сражаться, а вот…
        - Торир тоже будет сражаться. Так почему он не может получить трофеи?
        - Какой от него толк? - буркнул Магнус.
        - Ты ведь и сам знаешь, что немалый. Именно благодаря ему наши ветераны теперь в новой броне, которую не так легко пробить одним ударом. Всяко лучше кольчуги.
        - Броня сковывает движения, - вновь буркнул Магнус.
        - Я тоже уже примерял броню, и не скажу, что намного неудобнее, чем с кольчугой. Привыкнуть можно.
        - Этот южанин водит тебя за нос! - не успокаивался Магнус. - Почему он рассказал только о броне? Почему мы не начали ковать мечи такие же, как у него?
        - А ты умеешь обращаться с таким мечом? - спросил я.
        - Я? Нет.
        - И я нет. А кто из наших умеет с ним обращаться?
        - Никто, наверное, - прикинул Магнус.
        - И тогда на кой они нам сейчас?
        - Ну так южанин научит!
        - Вот как ты заговорил! - рассмеялся я. - Значит, как учить - так южанин, а как трофеи делить - так сразу не достоин…
        - Ну ладно, пусть получает свою долю, если кого-то из врагов убьет, - буркнул Магнус, - но ведь действительно, чего мечи не сделали, не начали тренироваться?
        - А сколько ты учился обращаться с топором?
        - С детства!
        - А с чего ты решил, что с мечом совладаешь за неделю?
        - Ну…
        - Будем делать мечи как у южан, будем, - успокоил я его. - И другое оружие начнем делать, учиться с ним обращаться. Но не сейчас.
        - Почему?
        - Люди и так еще не привыкли к новой броне, а ты хочешь заставить их идти в бой с этими длинными тяжелыми мечами, при этом, даже не умея ими биться?
        Магнус промолчал. Похоже, до него, наконец, дошло.
        Некоторое время мы сидели молча, раздумывая каждый о своем.
        Не знаю, о чем думал Магнус, а лично я пытался вспомнить, ничего ли не забыл, все ли приготовил, все ли учел?
        Сегодня с момента входа в игру мне пришлось побегать, пришлось собрать воинов, объяснить им, что именно я надумал и придумал. Я сказал им, где все и каждый из них должен находиться, что должен делать. Не обошлось без споров.
        Когда я заявил, что стоящие возле самой кромки воды воины, дожидающиеся противника, не должны вступать с ним в бой, а наоборот, должны развернуться и убежать, народ завыл.
        Еще бы! Как это «убежать?». Северяне подобного не принимали. Вышел на бой - бейся. И сколько бы я не увещевал их, что честного боя не будет - противников гораздо больше, чем защитников Одлора, это не срабатывало.
        Тогда я попросту пообещал лично убить каждого, кто меня ослушается. Весь мой план строился на том, что когда мои начнут убегать - противник кинется за ними. Я надеялся, что многие из них упадут в ров, на дне которого натыкали кучу кольев. Ну а тех, кто все же прорвется, встретят топоры моих воинов.
        Запугивание сработало. Если жители Йорма и Таарока продолжали ворчать, остальные заткнулись, так как прекрасно понимали, что против берсерка у них шансов нет.
        Впрочем, ворчание прекратилось, когда вперед вышел Нуки и громко рыкнул на недовольных.
        - Чему вы возмущаетесь? Что вам не нравится? Неужели вы не понимаете, что ярл пытается сохранить вам жизнь или позволить продать ее как можно дороже? Если бы он хотел, чтобы вы просто дрались - никто бы вас на берег и не ставил. Стояли бы сразу здесь, за рвом, и ждали, пока противник сам к нам подойдет!
        В конце концов, народ ворчать перестал. Все же поддержка Нуки и остальных ветеранов сделала свое дело. Еще бы, ведь они были со мной на юге и участвовали в той засаде, что мы устроили для стражников Острога. Все прекрасно понимали, что потерь было бы в разы больше, если бы мы столкнулись лоб в лоб.
        Поэтому ветераны предпочли верить мне или, скорее, доверять моим, пусть и странным, решениям и приказам. Пока что они не подводили, приносили только пользу и никакого вреда.
        Хорошая все-таки штука - репутация.
        Правда, если я когда-нибудь ошибусь, то чую, мне этого могут не простить… Ну, не будем о плохом.
        - Ты помирился с братом? - вывел меня из размышлений вопрос Магнуса.
        О, да! Брат! С Р`амом с момента возвращения мы практически не общались. Один раз пришлось, когда он попытался отправить на тот свет еще живого сына. Видите ли: «Вельва сказала, что он не проживет эту неделю». То, что паренек все еще без сознания, вовсе не говорит о том, что он не жилец.
        К сожалению, с Р`амом у нас возник спор, результатом которого стал нокаут Р`ама и эвакуация его сына (по совместительству моего племянника) в длинный дом. Я поставил возле него охрану (на случай, если Р`аму взбредет в голову еще какая-то глупость. А присматривать за племяшом вызвалась жена Копья. Старуха была еще крепкая и вполне в здравом уме, поэтому я согласился. В помощь ей подрядился Рагнар.
        К слову, вчера Р`атор пришел в себя. Пусть ненадолго, но все же. Он перекинулся парой слов с Рагнаром, выпил бульон и снова провалился в сон. Уже хорошо. Я искренне надеялся, что к утру он очнется. Очень жаль будет, если паренек умрет или останется на всю жизнь овощем (впрочем, в последнее я не верил - вряд ли в игре реализована подобная механика).
        - Мы несколько поспорили насчет его сына, - ответил я нехотя.
        - Про это слышал, - кивнул Магнус. - Я имел в виду - вы так и не помирились после этого?
        - Нет.
        Честно говоря, мириться с Р`амом у меня не было никакого желания. С момента, как мы высадились на южном берегу, он меня только раздражал и доставлял неудобства. Вот если бы можно было выбрать, кого выгнать, чтобы принять в ряды своей команды Торира «Собаку», я бы без угрызений совести выгнал бы Р`ама. Боец он, вроде как, грозный, секирой махает неплохо, однако ветераном его не назовешь. Думать не хочет, слишком часто глупит и своими поступками подставляет других. Ну а про ситуацию с его же сыном я вообще молчу, Дэнетор хренов…
        - Зря ты так, - осуждающе покачал головой Магнус, - все-таки родня…а с родней так негоже поступать. Вы должны…
        Что мы там должны, я уже не слушал, да и плевать, честно говоря. Знаю, что северяне несколько повернуты на родственных связях, и даже двоюродный брат тетки мужа деда и его внучатые племянники считались тут самыми что ни на есть родственниками, причем близкими, но мне на это было плевать.
        Пожалуй, именно этот момент с родственными узами меня раздражал больше всего в северянах. А нет, еще постоянный зудеж Копья и Нуки о том, что мне нужно задуматься о наследнике. Ну как им объяснить, что я играю в игру, и не собираюсь тут разводить генеалогическое дерево? Да никак! Проще забить и никак на это не реагировать. Как и на текущий бубнеж Магнуса.
        Вместо этого я любовался небом, которое раскрасилось необычными цветами и оттенками. Похоже, здесь так реализовано северное сияние. Небо переливалось зеленым цветом, отражалось в море. Интересно, почему я раньше этого не замечал? Или, так сказать, «не сезон» был? Или это новая фича в игре, которая появилась сравнительно недавно?
        Позади нас послышалось кряхтенье, и я повернулся, нехотя оторвав взгляд от неба. К нам плелся Копье.
        Ну вот, легок на помине. Только его вспомнил, и пожалуйста! Чувствую, опять начнет нудить на тему наследников. Или того хуже, вместе с Магнусом дуэтом начнут мне тошнить, что я должен помириться с братом.
        - Чего не спишь, старый? - поинтересовался у Копья Магнус.
        - Кости крутит, - с кряхтеньем ответил Копье, - старый уже совсем стал. Видимо, скоро похолодает…
        Он подошел к нам и уселся рядом.
        - Ну вот, что и говорил, - он указал на море.
        - Что там? - не понял я.
        - Лед, - ответил старик, - в этом году рано. Видать, суровая зима будет. У нас тут крайне редко море замерзает, но если уж льдины появились у берегов Одлора, значит, море замерзнет и у нас…
        - Это же хорошо, значит, нечего и ждать Бьерга, - обрадовался Магнус. - Если море начнет замерзать, он не рискнет отправиться к нам.
        - Не рискнет, - кивнул старик, - но если он уже выдвинулся…
        - Вряд ли, - отмахнулся Магнус, - наверняка вокруг Агдира уже лед. Он не сможет выйти из фьорда.
        - Может, он к нам не от Агдира будет идти, - буркнул я.
        - А откуда? - удивился Магнус.
        - С Эстрегета, - ответил я, - в последний раз он приплыл на корабле покойного тэна Халфа…
        - Да нет, вряд ли он оттуда к нам пойдет, ему же воинов нужно взять с собой, - не согласился Магнус.
        - А чего ты думаешь, в одиночку он, что ли, Эстрегет захватил? - не согласился Копье. - Эстрегет захватил и к нам отправился. А тут его ярл чуть ли не пинком под зад с Одлора вышвырнул, он назад и поплыл…
        - Поплыть-то он поплыл, но не на Эстрегет, а на Агдир, - начал спорить Магнус.
        Пока между ними разгорался спор, я продолжил любоваться небом. Все же нечасто мне выпадает возможность полюбоваться таким чудом. Кстати, небо уже сменило цвет, превратившись из ярко-зеленого в темно-зеленое, а кое-где окрасившись в эдакий желтоватый или даже лимонный цвет, особенно возле горизонта. Благодаря такому контрасту было легко увидеть линию, где заканчивалось море и начиналось небо…
        Показалось, или нет? Я сощурил глаза, внимательно вглядываясь вдаль. Эх, черт! У меня ведь восприятие никакое. Но, кажется, я вижу несколько точек. Маленьких, но отчетливо видимых. Не драккары ли это врага?
        - Магнус! Копье! - окликнул я увлекшихся спором соратников. - Поглядите, что это там?
        Я ткнул пальцем туда, где заметил точки.
        Несколько минут мы сидели в полной тишине - и Магнус, и Копье всматривались в море, силясь разглядеть то, что мне привиделось.
        - Драккары, - мрачно объявил Магнус спустя несколько минут.
        - Не вижу что, но точно что-то есть, - более расплывчато сказал старик. - Поднимаем воинов?
        - Рано еще, - покачал я головой, - пусть спят. Разбудить мы всегда успеем.
        Чтобы идентифицировать замеченные объекты нам пришлось ждать долго. Небо успело посветлеть, и явно близился рассвет. А вот точки все еще находились далеко от нас, и приближаться не спешили.
        - Могли просто остановиться и ждать утра, - предположил Магнус, - какой дурак ночью нападает?
        Я усмехнулся. О-о-о…очень много дураков нападает именно ночью. Причем ночью-то как раз нападать самое оно. Так что дураками таких людей называть я бы не стал.
        - Если это Бьерг, то точно остановились, чтобы бойцы после плавания отдохнули, - согласился с Магнусом старик.
        Ну что же, хоть в чем-то они сошлись…
        Ждать нам пришлось долго, до самого рассвета. Но когда небо стало светлеть, загадочные точки начали увеличиваться.
        Когда первые лучи восходящего солнца уже коснулись моря (вот, кстати, парадокс: тут пасмурные дни даже зимой - большая редкость) мы уже легко могли разглядеть, что идет по волнам. Это действительно были драккары, причем с желтыми парусами.
        Бьерг таки сдержал свою угрозу - явился за моим золотом. Ну что же, раз пришел - встретим его, как положено…
        - Идем в селение, - приказал я своим спутникам, - надо будить людей.
        Глава 10
        Вот и настал час Х. Солнце уже давно поднялось над землей, и приближающиеся корабли были видны, как на ладони.
        Похоже, Бьерг привел всех, кого только смог, причем даже воинов Эстрегета с собой захватил. Вон их драккар, под синим парусом. Рисунок волны на нем виден отчетливо, как и щиты воинов, окрашенные в синие цвета.
        Вряд ли они пришли сюда по доброй воле. Но что им оставалось делать? Их тэн мертв, остров захватил Бьерг. Не подчиниться ему - значит умереть. А умирать они не хотели. Все же можно попытаться выжить в бою или пасть как воин, чем быть убитым на своей же земле, без оружия, как бесправный трелл.
        Я уже легко мог различить их лица, и все они как одно выражали уныние. Они шли воевать против своей воли, их интереса в предстоящем сражении не было. Они не хотели тут быть и с радостью бы избежали битвы, где трофеев им не светит. А если так - кто же пойдет добровольно умирать?
        Ну что же, ребятки…уж простите, но вы попали в колесо. Конечно, по возможности их будут щадить. Они ведь нам, по большому счету, не враги. Чего не скажешь об агдирцах. Эти явно были переполнены злобой и решительностью. Наверняка Бьерг накрутил их, нацелил на легкую победу, наобещал кучу золота. Агдирцы шли не сражаться, а грабить, насиловать и убивать. Ну что же, попробуйте…
        Драккары были совсем близко от берега, и вот с двух из них, вырвавшихся вперед, уже посыпались воины. Они прыгали прямо в воду, намереваясь добраться до берега намного раньше остальных, словно бы боясь, что золото трусов с Одлора достанется их более удачливым и быстрым соперникам.
        Вот только когда человек тридцать с обоих кораблей спрыгнули в воду, тут же раздались крики боли, предсмертные хрипы.
        Они десантировались ровно туда, куда я и рассчитывал - прямо на рогатины. Да еще и прыгали с бортов своих драккаров, сами себя насаживая на заостренные колья, спрятавшиеся под холодными морскими волнами.
        Крики и стоны, казалось, поднялись до небес, заставив оставшихся на корабле воинов замереть, с ужасом глядеть на то, что происходит с их соратниками.
        Конечно же, те, кто не успел спрыгнуть с корабля, совершенно не понимали, что же происходит там, в воде. Они не видели рогаток, не видели, что именно происходит с теми, кто прыгнул прямо на них, зато они отчетливо видели раненых и умирающих. Причем раненых и умирающих непонятно от чего.
        Еще один драккар Бьерга обогнал первые два, однако с его борта в воду никто спрыгивать не спешил. Все они сгрудились возле бортов и глядели в волны, на раненых и мертвых, оставшихся на кольях.
        Они были так увлечены созерцанием происходящего, что когда драккар резко остановился (наверняка под его киль попала одна из рогатин, которая и привела к тому, что драккар резко стал), воины посыпались по палубе, как горох. Конечно, это мелочи, но все равно приятно - наверняка без ушибов и травм там не обошлось.
        Еще один драккар, на носу которого стоял сам Бьерг, подоспел к первым трем. Бьерг что-то орал своим воинам, указывая топором на берег. Да вот только, как я понимал, не особенно-то его и слушались…
        Минут пять потребовалось Бьергу на то, чтобы вразумить своих воинов. Теперь с бортов своих кораблей они слезали аккуратно, медленно погружаясь в воду.
        Конечно, это позволило им избежать лишних жертв, хотя раненых все равно добавилось. Плюс, когда все они уже оказались в воде, бросились к берегу, еще несколько человек погибло, налетев на рогатины или споткнувшись через них.
        Да и черт с ними! Урожай с первых двух драккаров был снят, и этого более чем достаточно. Мы серьезно уменьшили число противников, еще даже не вступив с ними в бой. А сейчас уменьшим еще больше.
        Воины Бьерга не спеша шли к берегу. Я отлично видел, как их трясло (еще бы, вода-то холодная), но они не спешили как можно быстрее вырваться на сушу, так как явно опасались новых подлянок.
        Ну что же, не зря опасались - теперь открыли огонь мои лучники. Противники пытались защищаться щитами, прикрываясь ими, но стрелы все равно находили свою цель - если не попадали в торс, голову, то впивались в ноги или руки. Уже неплохо! Пусть противник не убит, но он ранен, ослаблен. Справиться с ним будет намного легче…
        Тем временем первые противники уже достигли берега. Однако их было еще слишком мало, и стоявшие на первой линии воины без труда с ними справились, сражаясь вдвоем-втроем против одного из противников.
        Впрочем, больше тянуть время не стоило - из воды вот-вот должны были выбраться два-три десятка человек, и тогда моей «первой линии» обороны придется тяжко - их там от силы человек двадцать и есть.
        Я дал сигнал, махнув рукой, и Нуки, как раз таки командовавший теми, кто ждал противника у кромки воды, кивнул, тут же погнал всех своих назад.
        Первыми уходили лучники, которые должны были проскочить ров и начать обстрел врагов уже отсюда. Как только они покинули берег, следом за ними отправились и остальные во главе с Нуки.
        После того, как все они укрылись, я велел убрать доски, эдакий импровизированный мост, позволяющий без проблем перейти ров. Сделали это как раз вовремя - первые противники были совсем рядом. Вот только они не успели, и пока думали, что предпринять дальше, их успели напичкать стрелами лучники.
        А вот дальше начался самый настоящий ад - бойцы Бьерга поперли на наше укрепление всем скопом. Жаль, что мы не успели насыпать земляной вал повыше. Так бы они хрен пролезли.
        Однако пока что мы держались. Те редкие противники, что все же умудрялись вскарабкаться к нам, тут же умирали, получив топором по голове. Уже спустя всего несколько минут таких смельчаков стало в разы больше, и мои воины не успевали их останавливать.
        Всего несколько секунд, и должен был закипеть бой.
        Я дал команду, и таарокцы спустили своих собак. Здоровенные зверюги тут же бросились вперед, прыгая на наших врагов, сбивая с ног, впиваясь в горло. Ну а те, кто все же смог удержать страшные зубастые пасти, получали топором от подоспевших воинов.
        Стрелки бросили свои луки, взявшись за топоры. Пока что они не вступали в бой, так как сражались наиболее опытные бойцы, получившие новую броню.
        Еще несколько мгновений, и я понял, что пора вступать в схватку. Что касалось обороны, защиты, возможности хоть немного задержать врага, выбить часть его сил до того, как он сможет вступить непосредственно в схватку, я сделал все, что мог. Теперь оставалось только биться.
        Я вытащил из петель на ремне оба свои топора и шагнул вперед.
        Вокруг уже кипела сеча, звенело железо, до меня доносились крики раненых, злобные ругательства и предсмертные крики тех, кто был повержен.
        Словно из-под земли рядом со мной вырос противник.
        Вот только он и сделать ничего не успел, так как, повинуясь моей команде, на него набросились Гери и Фреки. Судя по начавшейся возне и крикам бедолаги, собаки начали его рвать.
        Еще один противник перелез через земляной вал. Проскользнул через рогатки, заорал как ненормальный и замахнулся топором, высоко подняв его над головой. Вот ведь, сволочь, не позволил мне уйти в режим берсерка!
        Его топор уже летит в меня, но я отступаю в сторону.
        Он промахнулся, его топор рассек воздух и уткнулся в землю.
        Я не теряю времени, бью прямо по его руке, пока он пытается вытащить топор, вошедший по самую рукоятку в промерзшую твердую землю.
        - А-а-а-а!
        Противник резко распрямился, держа прямо перед лицом культяпку, из которой обильно бьет кровь.
        Его крик прервался после того, как мой топор расколол ему череп.
        Кто-то толкнул меня в плечо. Я поворачиваюсь и вижу одного из наших молодых воинов, которого теснит тип с бешеными глазами, размахивающий своими топорами, словно сумасшедший. Молодой принимает его удары на свой щит один за другим, но не может, не успевает ответить.
        Противник совершенно не замечает меня. Его бешеный взгляд направлен лишь на молодого воина, он колотит в щит так, будто бы именно щит является его врагом. Ну что же, его проблема - в бою следует смотреть по сторонам и не зевать.
        Я просто врезаюсь плечом в сумасшедшего, он тут же теряет равновесие, падает на землю.
        Но, стоит отдать ему должное, оружие из рук он не выпустил. Упал на колени, уперся руками в землю и пытается подняться.
        Но молодой, получивший передышку, не позволил ему это сделать.
        Прежде чем сумасшедший успел поднять голову, ему на темечко опускается топор молодого. Готов!
        Молодой воин довольно улыбнулся, повернул голову ко мне, кивнул и сказал:
        - Ярл, спасибо, что…
        Договорить он не успел - его голова слетает с плеч, а тело, отправленное вперед мощным пинком, летит на меня.
        Я отскакиваю в сторону, и обезглавленное тело падает на землю. Из страшной раны на шее хлещет кровь, заливая землю. Убивший молодого здоровенный воин довольно ухмыляется. Он явно что-то хочет мне сказать, но в последний момент передумывает и просто бросается вперед.
        У него в руках здоровенная секира, которой он, широко размахнувшись, пытается меня располовинить.
        Да хрен тебе!
        В таких случаях я просто ухожу в сторону.
        Но эта сволочь в последний момент меняет направление движения. Только что его секира летела строго вниз, а теперь двигается по диагонали.
        Я подпрыгиваю, стараясь поднять ноги как можно выше. Черт подери! Вот сейчас бы провалиться в режим берсерка не помешало бы. Да некогда…секунда заминки будет стоить мне жизни…
        Я приземлился прямо на секиру противника, прижав ее к земле. Враг попытался освободить оружие, но не тут-то было! Вес моего тела не позволил этого сделать.
        Мужик удивленно уставился на меня, все еще держа свою секиру обеими руками. Ну и дурак! Если бы он отпустил ее, вполне возможно, что я бы утратил равновесие или вообще упал.
        Я тут же махнул своим топором, однако противник рефлекторно отшатнулся, отпустил-таки свое оружие, и я тут же рухнул ему под ноги.
        Он радостно взревел, выхватил скрамасакс и бросился на меня.
        Вот только я выставил ноги, и он вместо того, чтобы рухнуть на меня, вонзить свой нож мне в грудь, оказался в эдаком подвешенном состоянии, словно бы лежащий на моих ногах.
        Я собрал все силы и распрямил ноги. Постарался я это сделать как можно более резко, чтобы противника отбросило подальше. Отбросило! Причем так, как я этого совершенно не ожидал. Мужик отлетел метра на три и упал спиной на рогатины. Два заостренных кола пробили ему грудь и он затрепыхался, пытаясь освободиться, но не тут-то было!
        Я не спеша поднялся, подошел к нему.
        - Добей… - просипел он. Изо рта обильно шла кровь, из страшных ран на груди, откуда торчали колья, тоже.
        Я молча перерезал ему горло, глядя прямо в глаза. Еще секунду назад живые, человеческие, они вдруг поблекли, словно бы мгновенно выцвели. Его взгляд зафиксировался на моем лице, потускнел. Вот только что это был живой воин, а через миг это просто тело, чьи мертвые глаза глядят в никуда.
        Я огляделся. Вокруг меня кипел бой, но, похоже, пока никто не обращал на меня внимания, не спешил ко мне, чтобы убить. Хорошо…как раз несколько секунд мне и надо.
        Я закрыл глаза и сосредоточился на своих ощущениях. Нужно настроиться, подготовиться, тогда и погружение в состояние берсерка будет более глубоким. Мне недостаточно просто быстро двигаться, для меня важно сейчас «видеть все».
        Вообще, я заметил, что «быть берсерком» можно по-разному. Конечно же, это, как я его назвал, «боевой режим», когда ты всецело сосредоточен на противнике, следишь за каждым его движением, оцениваешь его и при этом сам двигаешься быстро, бьешь мощно и точно.
        Следующий …м-м-м…этапом это язык не поворачивался назвать. Когда твое сознание изменяется, когда твой мозг начинает работать по-иному, ты словно бы проваливаешься под толщу воды - все лишнее отсекается, ты сосредоточен только на важном, на том, что жизненно необходимо тебе.
        Следующая «глубина» - это мирный режим. Тот самый, в который я умудрился уйти там, на драккаре, когда был чуть не убит стрелой союзника. В этом режиме нет ничего лишнего, абсолютно все, что тебя окружает - это крайне полезная и важная информация. Дуновение ветра принесет с собой запахи, по которым ты можешь понять абсолютно все, что происходит с той стороны, даже не глядя, любой шум позволит тебе восстановить картинку того, что именно происходит. По звуку удара ты сможешь понять, что именно случилось, кто и чем ударил, куда, насколько успешно. Я уж не говорю про то, что пребывая в этом состоянии, можно получить полную информацию по городу, к примеру, который собираешься брать штурмом, как это было с Острогом.
        Так вот, конкретно сейчас я собирался войти «на глубину» второго режима. Мне мало вести бой, я должен видеть все вокруг, чувствовать бой, предугадывать сражение. И мне удалось задуманное.
        Когда я открыл глаза, мир передо мной изменился. Теперь это была не вакханалия звуков сражения - звона стали и криков умирающих, это все было цельной картинкой, которая позволяет понять, что и где происходит.
        Я слышу быстрые шаги у себя за спиной чуть слева. Это не наши. Я помню шаги каждого из своих людей и даже союзников. Пока я бродил по острову, контролируя подготовку к обороне, я, сам того не ведая, запомнил походку всех и каждого. И сейчас за моей спиной был кто-то чужой, пришлый.
        Впрочем, назвать его незнакомцем нельзя. Когда-то я с ним встречался. Один из воинов ярла Бьерга, которого я видел на Агдире во время рейда по спасению людей Длинного острова.
        Я резко повернулся, размахнулся обоими своими топорами и ударил по мечу, которым противник пытался меня достать, проколоть. Острие меча было направлено мне прямо в грудь, однако мои топоры, ударив по плоской части меча, направили оружие вниз, в сторону от меня.
        Не останавливая движение, я крутнулся на месте, ударил обоими топорами с размаха. Первый прошел вскользь вдоль груди, второй же попал прямо в челюсть, сломав ее. Изо рта противника вылетели сгустки крови и ошметки зубов.
        От удара его повело в сторону, он едва не упал, лишь благодаря тому, что вовремя выставил руки, он удержался от того, чтобы растянуться на земле.
        Он не успел подняться, хоть и пытался.
        Одновременный удар моими топорами по спине заставил его дернуться, руки проскользили по холодной земле, и он все же распластался на ней.
        Противник все еще был жив, но добивать его я не стал - он уже не представляет опасности, а терять на него время мне жаль. Появившаяся легкая пульсирующая боль в виске давала понять, что в данном режиме я смогу находиться не особенно-то и долго, а когда выйду из него - меня будет ждать расплата.
        Я вспомнил ту адскую головную боль, которую испытывал, и содрогнулся. Нет, только не это еще раз!
        Неимоверным усилием воли я заставил себя отказаться от внезапно пришедшей мысли немедленно выйти из «боевого режима». Мысль эта или, скорее, желание, было настолько сильным, что я чуть не поддался ему, чуть не совершил глупость.
        Потеря нескольких секунд на вынужденную борьбу с самим собой привела к тому, что один из моих союзников вдруг рухнул на колени, в его грудь вонзил свой топор противник, а затем, оглядевшись по сторонам, сосредоточил взгляд на мне.
        Он лихо махнул топором справа, то ли рассчитывая напугать меня, то ли всерьез думая, что сможет единым ударом отрубить мне голову.
        Я присел, и уже своим топором ударил его в ногу, прямо под коленку.
        Противник завопил, его нога подогнулась, и он рухнул на колени, тут же получив удар вторым моим топором под подбородок.
        Я не рассчитал силы, и вместо того, чтобы топор перерезал шею, он оказался свободен, его лезвие застряло между челюстью и перебитым горлом. Я рванул топор, но не освободил его.
        Вместо этого вместе с топором я поднял труп.
        Рядом появился противник. Чуть справа.
        Я резко повернулся, моя рука не выпускала топор, а тело так и продолжало «висеть» на нем.
        Тело врезалось в нового противника, а за счет этого топор смог пройти дальше, смог перерубить шею.
        Новый противник, совсем еще юнец, с удивлением и отвращением наблюдал, как голова его союзника, чье тело он чисто машинально схватил, вдруг упала вниз. Буквально в нескольких сантиметрах от его лица проскользнуло лезвие моего топора, и он, словно зачарованный, следил за ним глазами.
        Спустя миг мой второй топор опустился ему на голову, расколов ее.
        Я замер. Звуки битвы изменились, что-то шло не так. Но что?
        Несколько мгновений вслушиваясь в творившийся вокруг ад, я понял, что там, метрах в десяти за дерущимися, есть еще один берсерк. И прямо сейчас он убивает моих людей.
        !СПАСИБО, ЧТО ЧИТАЕТЕ, И ЛИШНИЙ РАЗ НАПОМНЮ О ВАЖНОСТИ ЛАЙКОВ. БУДУ БЛАГОДАРЕН, ЕСЛИ ВЫ НЕ ПОЛЕНИТЕСЬ ПОСТАВИТЬ ЕГО И НА ТЕКУЩЕЙ, И НА ПЕРВОЙ КНИГЕ СЕРИИ - МНОГИЕ СОМНЕВАЮТСЯ, СТОИТ ЛИ ВООБЩЕ НАЧИНАТЬ СЕРИЮ. А И КСТАТИ, СКОРО У ГГ БУДЕТ СВОЮ ЮТУБ КАНАЛ - ТАК ЧТО У КОГО ЕСТЬ ИДЕИ И ПОЖЕЛАНИЯ (КАК ПРИМЕР - ГРЕЧЕСКИЙ ОГОНЬ, СОБАЧЬИ ПОВОЗКИ(ЗАБЫЛ КТО ПРЕДЛОЖИЛ - НАПОМНИТЕ) СМЕЛО КИДАЙТЕ.
        ЗАРАНЕЕ СПАСИБО!
        Глава 11 Битва берсерков
        Я продирался сквозь сражающихся. С каждым шагом запах крови в воздухе становился все более насыщенным. Где-то совсем рядом берсерк убивает моих людей. Где-то тут.
        Я увернулся от внезапного удара топором, оттолкнул от себя сражающегося, которого тут же убил кто-то из наших.
        Еще один противник, рискнувший броситься на меня, был тут же сбит с ног моими псами, и сейчас три тела возились на земле.
        Я заметил, как слева машет своим здоровенным мечом Торир. У его ног уже лежало четыре трупа и, похоже, совсем скоро появится еще один. Неподалеку от него орудует копьем старик. Он, конечно, менее эффективен, но дело свое знает: сзади него лежит труп с пробитой копьем грудью, метрах в трех от него еще один противник зажимает рану на животе, из которой обильно идет кровь.
        Дикий рык заставил меня направить взгляд вперед, и как раз вовремя, надо сказать. Над толпой вдруг появилось извивающееся тело. Я сразу узнал одного из воинов с Йорма. Его на вытянутых руках, прямо над своей головой держал здоровяк. Нет, не так: эдакое воплощение «Шварца».
        Воплощение было под два метра ростом (что тоже не мало, но по сравнению с тем гигантом, что мне довелось видеть в самом первом своем бою, он был просто высоким), с огромными буграми мышц по всему телу. Этот качок легко бы выиграл любое соревнование культуристов, уверен.
        Он был столь здоров, что на нем была не обычная кольчуга, а скорее какая-то рвань - лишь часть торса была закрытой, вторая половина была перетянута ремнями, благодаря которым то подобие кольчуги, что на нем было, и удерживалось на теле.
        Здоровяк вновь издал свой рык, который я слышал несколькими секундами ранее и, как мне показалось, не особо прилагая для этого силы, швырнул противника, которого держал над головой, в сторону рогатин.
        Естественно, бедолага приземлился крайне неудачно - рогатины в трех местах пробили его грудь и живот. Но он не мучился, можно сказать, ему повезло - еще одна рогатина, угодив куда-то в основание шеи, прошла насквозь, выйдя через рот. Йормец сразу умер, лишь иногда его тело вздрагивало в предсмертных конвульсиях.
        Здоровяк довольно ухмыльнулся и огляделся, словно бы пытаясь найти новую жертву. Но такой не было. Судя по всему, пока я спешил к нему, он перебил всех, кто пытался с ним сражаться. Тот, чье тело осталось на рогатине, был последним.
        Здоровяк остановил свой взгляд на мне, спокойным шагом направляющегося к нему. Он радостно оскалился, молниеносным движением поднял свою секиру, казавшуюся в его руках легкой и миниатюрной, и бросился на меня.
        Я крутнул топоры в руках, стал в стойку и замер, ожидая, пока он приблизится.
        И едва не пропустил удар.
        Противник, насколько грузным, неповоротливым он бы ни казался, на деле оказался неимоверно вертким. Настолько, что я начал сомневаться, не больше ли у него ловкости, чем у меня.
        Он использовал свое оружие, как настоящий виртуоз, оно не останавливалось ни на секунду - удар справа, поворот вслед за секирой, удар с поворота, смена вектора удара, новый удар.
        С горем пополам мне удавалось уворачиваться, но лезвие секиры уже несколько раз свистнуло в паре сантиметров от моего лица.
        Пока что все, что я мог - это отступать и уворачиваться. Скорость противника была так высока, что я просто не успевал контратаковать.
        Похоже, противник это понял, так как усмехнулся и сменил тактику.
        Теперь его секира, словно нож в САКОНБе, постоянно кочевала из руки в руку, постоянно меняла направление атаки, враг несколько раз предпринял попытку обмануть меня, делая вид, что собирается ударить справа, а затем резко менял направление и бил с другой стороны. Обманные маневры давались ему так легко и просто, что я попросту поразился его таланту. Противник не вел бой, он словно бы танцевал с оружием в руках, подловить его было чрезвычайно сложно.
        Но я попытался. Когда он в очередной раз закрутился, как юла, я бросился вперед.
        Но не тут-то было! Я сам не понял как, но мое оружие вылетело из рук, описало дугу и упало на землю. Враг улыбнулся во все зубы и продолжил наступать. Похоже, он был уверен, что победа уже в его руках.
        А я мало-помалу начал впадать в панику. Еще бы - даже в режиме берсерка, причем «продвинутом», я ничего не мог ему сделать.
        Противник вдруг резко подался вперед, а я, уже скорее действуя инстинктивно, чем осознанно, отшатнулся назад. Левое плечо обожгло болью. Черт подери! Все это время он загонял меня на рогатины, и ему это удалось! Он лишил меня маневра.
        Я в очередной раз увернулся от удара его секиры, попытался отскочить в сторону, но, похоже, враг подобного от меня и ждал. Мне сказочно повезло, что я вовремя остановился, лишь покачнулся в сторону. В ту же секунду в место, где я должен был оказаться, обрушилась секира.
        Я не сплоховал. Противник все же допустил ошибку. Или, что более верно, мне просто повезло. И свое везение я собирался использовать на полную катушку.
        Мой удар топором должен был прийтись противнику прямо в грудь. Но он, словно дикий зверь, почуявший опасность, бросил секиру, отпрянул назад.
        Тем не менее, я его достал - мой топор оставил глубокую рану на его запястье.
        Вообще, если бы я бился против обычного противника, наверняка бы враг уже стал бы калекой. Но только не берсерк. Тот просчитал единственно возможный способ если и не спастись от удара, то хотя бы его минимизировать. И не просто просчитал, но смог его реализовать.
        Между нами мелькнули две тени. Псы вернулись! Они без всякой команды как-то поняли ситуацию и бросились на берсерка. Вот только в этот раз им попался не обычный противник. Он был намного опаснее всех тех, с кем Гери и Фреки доводилось встречаться ранее.
        Гери прыгнул на берсерка, распахнув пасть, целясь прямо в горло. Но берсерк умудрился сбить его прыжок, банально пнув ногой. Собака отлетела назад и затихла в пыли. Неужели убил?
        Фреки повезло еще меньше. Берсерк поймал его в полете, схватил так, что пес только щелкал зубами, пытаясь дотянуться до плоти, крутнулся на месте и бросил пса прямо на рогатину.
        Фреки рухнул на колья, одна из палок пробила ему бок, и он заскулил, задергал лапами, пытаясь освободиться, вылезти. Вот только ничего у него не получилось.
        Берсерк довольно улыбнулся и уставился на меня.
        Мы замерли, глядя друг другу в глаза. Я ответил на улыбку противника тем же - теперь преимущество было на моей стороне, враг ведь безоружен. А собаки дали мне возможность немного оклематься, прийти в себя.
        Берсерк же, словно бы мысли мои прочитал, ухмыльнулся и вытащил скрамасакс, выглядевший в его ручище скорее как детская игрушка.
        Надо сказать, с ножом он обращаться тоже умел. А быть может, навык владения ножом был намного выше, чем секирой. Противник двигался, бил, махал ножом так быстро, что я и заметить-то его не успевал.
        Не прошло и пары секунд, как на моей ноге появился разрез. Появился бы он и на животе, может и вообще мне бы уже кишки выпустили, если бы не новая броня, которую я решил надеть в битву.
        Именно она меня и спасла.
        Берсерк пытался пробить ее несколько раз. В первый раз, когда прямой укол не удался, он явно озадачился, и даже потерял несколько мгновений, благодаря которым я успел его зацепить - теперь вся его грудь была залита кровью. Рана неглубокая, но все же…
        С каждой каплей, вытекающей из раны, силы покидают бойца.
        Впрочем, у меня ран уже тоже хватало - плечо саднило, я чувствовал, как пропитавшаяся кровью одежда прилипла к раненому плечу. Да и левой рукой двигать мне стало не в пример сложнее.
        Похоже, это будет не красивый поединок, а просто битва до изнеможения. И что-то мне подсказывает, что я уже ее проигрываю.
        Что-то мелькнуло сбоку. Я был так увлечен сражением, что совершенно не обращал внимания на то, что происходит вокруг. Мой противник тоже, за что и поплатился.
        Старик, взявшийся словно бы из ниоткуда, вогнал свое копье прямо под ребра берсерка.
        Тот взвыл, вытащил копье из раны, сломав древко.
        Старик недоумевающе уставился на огрызок, оставшийся у него в руках. А затем попытался отпрянуть, уйти от удара или хотя бы защититься от него, выставив левую руку.
        Это его и спасло. Нож, летевший прямо ему в лицо, наткнулся на преграду - вошел прямо в ладонь старика.
        Тот дико заорал и отдернул руку.
        Берсерк же провернул нож и дернул им в сторону. А затем ударил наотмашь.
        Старик удивленно уставился на культю своей левой руки. Он еще не понял, что случилось. И не понял бы, замешкайся я на пару мгновений.
        Берсерк замахнулся ножом для нового удара, но тут на него налетел я.
        Достать противника мне не удалось. Он схватил меня за запястье своей лапищей и сжал так, словно бы моя рука попала в тиски.
        Несколько секунд мы боролись, а затем я все же выпустил оружие.
        Берсерк попытался поднять мой топор, но я обхватил его шею руками, связал руки в замок и попытался провести удушающий (блин, в реальной жизни лет десять назад подобному учили, но мне как-то не посчастливилось попробовать этот прием на практике). Тем не менее, мой тренер наверняка был бы доволен - провел я все точно, как по учебнику.
        Вот только задушить берсерка у меня не получалось - его бычья шея была словно бы стальной. Как бы я не сжимал руки, у меня не получалось передавить ее, перекрыть доступ воздуха в легкие. Плюс противник брыкался, и я понял - еще несколько секунд, и он вырвется из моей хватки…
        Он пытался бить ножом назад, пытался достать меня, но я уворачивался раз за разом, а затем и вовсе смог закинуть ногу и прижать его руку с ножом к земле.
        Противник зарычал, извернулся и воткнул свой нож мне в ногу.
        Но я лишь сжал зубы, хотя в глазах потемнело от боли, и сильнее напряг руки. Нет, гадина, я тебя все же задавлю!
        Похоже, силы оставляли врага. Шея уже не казалась твердокаменной, брыкался он уже не так активно. Но и я ослаб. Теперь вопрос лишь в том, кто из нас раньше сдастся…
        Внезапно над нами навис Копье. Мы вместе с берсерком удивленно уставились на него. А через мгновение у старика перекосило лицо от злости, и он резко рухнул сверху на противника. В единственной оставшейся у старика руке был скрамасакс.
        Берсерк взвыл, увернулся от удара ножом и с такой силой пнул старика, что тот, отлетая, сбил с ног Торира, спешившего ко мне на помощь.
        И тут я понял - это конец. Теперь мне никто не поможет. Если я сейчас выпущу эту бешеную тварь, бившуюся у меня в руках, мне конец.
        Я заорал, напряг мышцы и дернул руки вверх, словно бы пытаясь вытянуть шею врагу. Затем уперся ногами в землю и тянул изо всех сил, чувствуя, что еще немного, и мои собственные мышцы лопнут, сухожилия порвутся.
        В этот момент и раздался отвратительный треск.
        Я совершенно не мог понять, что это было, зато мой противник заорал так, будто бы его каленым железом пытают.
        Он заорал, начал дергаться, что было сил, а я вновь потянул его шею назад, выгнувшись от усилия.
        Внезапно сопротивление исчезло, я рухнул на землю, совершенно ничего не понимая, вывалившись из режима берсерка.
        Несколько секунд я лежал, просто глядя в небо, где кружил альмьерк, тяжело дыша и ни на что не обращая внимания. А затем все ощущения вернулись. И первое, что я услышал, был крик:
        - Они бегут! Бегут! Трусы! Догоняйте их! За ними!
        Затем пришла боль. Все мои порезы, раны начали ныть, болеть, боль навалилась так резко, что у меня дыхание перехватило, будто бы на грудь кто-то надавил.
        А нет, не надавил, просто на ней что-то лежит.
        Я протянул руку и схватил странный предмет, поднеся ближе к глазам.
        Твою же мать! Это же башка! Башка того берсерка. Это что, я ему голову голыми руками оторвал?
        Я забыл о боли, об усталости, тут же сел.
        Передо мной лежал труп без головы со странно скрюченной правой рукой. А с ней то что?
        Вот черт, получается, я ему еще и руку сломал?
        Я огляделся. Бой закончился. Метрах в четырех от меня сидел Торир. Его меч лежал на земле, а сам он бинтовал руку старику.
        Торир повернул голову ко мне и спросил.
        - Жив?
        - Да… - с горем пополам прохрипел я.
        Торир просто кивнул и продолжил свое дело. Старик на это никак не реагировал - отключился, похоже, или вообще мертв? Нет, не мертв, иначе зачем Ториру было перевязывать рану?
        Не без труда я поднялся на ноги.
        Противники отступали. Те остатки, что выжили, уже были в воде, бежали к своим драккарам. Часть из них так и осталась в волнах: видно совершенно забыли о рогатинах в воде и напоролись на них.
        Следом за врагами бежали и наши воины.
        Я заметил среди преследователей Нуки.
        - Нуки, стой! Останови их! Нет!
        Я собрал все свои силы и вложил их в этот крик.
        И Нуки меня услышал. Он остановился, огляделся, и, наконец, заметил меня.
        Я с ужасом понял, что он не услышал, что я ему сказал, мне стало плохо от мысли, что сейчас придется снова кричать ему. А у меня уже сил не было не то что на говорить, я ничего прошептать, наверное, не смог бы.
        И именно поэтому я отрицательно покачал головой, надеясь, что он поймет меня.
        И он понял!
        - Стоять! Стоп! Не гнаться за ними! Назад!
        Он поймал одного из воинов, разгоряченного битвой, за шиворот, потянул назад, заставив упасть задницей на землю.
        Большинство ему удалось остановить. Но все же несколько воинов его не послушались, побежали в воду за врагами и поплатились за это - напоролись на рогатины, одного убил внезапно обернувшийся противник. Из десятка моих воинов назад на берег выбрались всего трое.
        Ну что же…хоть остальных удалось остановить…
        Я просто сел там же, где и стоял, так как сил оставаться в вертикальном положении у меня не осталось.
        Впрочем, сидеть я тоже не мог, поэтому откинулся назад, улегся на землю и закрыл глаза.
        Победили…отбились…
        А ведь перед боем я искренне надеялся, что удастся захватить в плен Бьерга… Куда там…выжили, победили - уже хорошо.

* * *
        Я запретил преследовать Бьерга. Тем более из всех пришедших к нашему берегу драккаров в море ушли всего три.
        Хоть некоторые горячие головы и пытались уговорить меня, подбивали других отправиться в преследование, но ничего у них не получилось: люди устали после боя, и гнаться за противником ни у кого желания не было. Тем более, когда сам ярл (я, то бишь) запретил это делать.
        До меня не сразу дошло, что для преследования не нужно тянуть наши драккары назад к воде, ведь возле берега остались несколько кораблей Бьерга. А они были вполне пригодны для того, чтобы погнаться за врагом.
        Но, как уже сказал, делать этого я не собирался.
        После боя у нас было слишком много раненых. И следовало оказать помощь, прежде всего, им. Выбирая между жизнями своих воинов и смертью вражеских, я выбрал первое. Устроить новое побоище Бьергу мы еще успеем…
        Я сидел возле одного из многочисленных костров, которые развели прямо здесь, на берегу, ел сытную похлебку и наблюдал за тем, как треллы таскают трупы на один из драккаров Бьерга - покойникам предстояло отправиться в последний путь…
        Возле меня лежали оба мои пса. Выжили-таки. Фреки был перебинтован и, кажется, очухается, а вот Гери повезло меньше - похоже, берсерк, пнув его, сломал ему лапы, если вообще не перебил хребет. Гери двигался, лишь цепляясь передними лапами, задняя часть его тела тянулась за ним, как бесполезный придаток. Ну, ничего, надеюсь, что раз он выжил, то и вычухаться сможет. В конце концов, мы в игре - тут с болячками все проще, чем в реальном мире…
        Рядом со мной уселся Нуки и протянул секиру.
        - Что это? - спросил я.
        - Оружие убитого тобой берсерка.
        Я хмыкнул.
        - Оно мне не нужно.
        - Мне тоже, - пожал плечами Нуки, положив секиру рядом со мной, - но это достойный трофей. Ты убил великого воина!
        - Едва сам чуть не погиб, - мрачно заметил я. - А где был ты?
        - Убивал второго великого воина, - осклабился Нуки и продемонстрировал мне здоровенный топор.
        - Тоже берсерк Бьерга? - спросил я.
        - Угу, - кивнул Нуки.
        - Сколько же их у него осталось? - тяжело вздохнул я.
        - Больше ни одного, - уверенно ответил Нуки. - Трое остались здесь.
        - Трое? - ужаснулся я.
        - Одного убил ты, второго я, а третьего смогли убить наши воины. Правда, дорого за это заплатили…Чертов галнинг…
        Галнинг? Ах, да, мухоморщик. Как тот наркоман с бешеными глазами, которого мы убили по возвращению на Длинный остров. Ну как, убили…если бы не откат серверов - галнинг перебил бы половину моей команды.
        А сколько же забрал тот, которого убили сейчас?
        - Убил шестерых наших, - тяжело вздохнул Нуки. Он явно что-то хотел добавить, но почему-то промолчал. И я, похоже, догадался почему.
        - Кого он убил?
        Нуки назвал мне имена. Четверо были молодыми воинами, один ветеран и Корг.
        Вот ведь, черт! Ведь он только освоился. Совсем недавно слышал, как над ним подшучивал старик - похоже, Корг нашел себе женщину на Одлоре, и явно собирался с ней остаться….но, видно, не судьба…
        - Как старик? - спросил я.
        - Жить будет, - буркнул Нуки.
        Ну да, жить будет. Но теперь отправиться в Вальхаллу как воину у него шансов еще меньше. Теперь он калека. А какой от калеки прок в бою?
        Мы с Нуки молча сидели у костра, глядели на языки пламени, и я сам не заметил, как задремал.
        Когда проснулся, все еще стояла ночь, и я решил выйти из игры, немного отдохнуть от нее.
        Покинув капсулу, я перекусил, принял душ и поспал в нормальной постели, а затем вновь вернулся в игру.
        - …ЯРЛ!
        Кто-то отчаянно трусил меня за плечи.
        - Просыпайся, ярл!
        Я перевел глаза на человека перед собой.
        - Олаф? Что случилось?
        - К берегу идут корабли! - сказал он. - Один из них под парусами Агдира. Собирайся! Похоже, Бьерг не принял поражения, и решил попробовать еще раз!
        Я, чертыхаясь, вскочил, влез в броню, подхватил верные топоры и бросился прочь из длинного дома, побежал к берегу, где уже собралась немалая толпа уставших, но решительно настроенных воинов.
        Что же, если Бьерг так глуп, что решил напасть еще раз - накажем его снова.
        Вот только откуда он взял людей?
        Глава 12 Гости
        Похоже, на берегу собрались абсолютно все, кто еще мог ходить. Даже раненые, с перебинтованными головами, руками, ногами все равно были здесь, стояли, сжимая оружие и глядя вдаль, на корабли, находящиеся далеко в море.
        - Бьерг решил попробовать снова?
        Я повернул голову. Рядом со мной стоял белый, как полотно, Копье.
        - Тебе нужно отдыхать, - сказал я ему.
        - Какой смысл, если враг победит? - пожал плечами Копье. - Я хочу встретить смерть в бою, а не на койке.
        Я же внимательно рассматривал идущие к нам корабли.
        - Не факт, что драка будет, - заявил я.
        - Почему? Ты что, не видишь агдирский парус? - изумился старик.
        - Вижу, - кивнул я, - а что за парус на других кораблях? Чьи они?
        Всего к берегу шло пять кораблей. Кроме агдирского остальные четыре были с крайне странными парусами.
        Да и конструкция у них была, мягко говоря, странной.
        - Ты видишь, что изображено у них на парусах? - спросил я.
        - Я - старик, я не вижу, что рядом со мной происходит! - прокряхтел Копье.
        - Не прибедняйся, - хмыкнул я, - зрение у тебя всегда было лучше моего.
        - У тех кораблей белые паруса, - к нам подошел Олаф и, видимо услышав мой вопрос, тут же на него и ответил, - а в центре паруса красный круг. А от него в разные стороны отходят полосы.
        - Белый фон, красный круг в центре? Полосы? - задумчиво повторил я. - Японцы, что ли?
        - Кто? - не понял старик.
        - Да так… - пробормотал я.
        Вот, блин! Хватило же ума вслух это ляпнуть!
        Но все же, чьи это паруса? Интереса ради я даже открыл карту и внимательно просмотрел все острова севера. Дело в том, что возле каждого из них была эмблема тэна или ярла, который и владеет островом. Как и ожидалось, ничего подобного я не нашел. Так кто же это?
        Красные цвета были у конунга и ярла Рорха. Но у первого в центре была руна Одина (к слову, точно такая же, как у меня на топоре), и была она черной. У Рорха же на красном фоне был изображен белый ветер. А паруса его кораблей всегда были в красно-белую полоску. Так кто же к нам идет?
        Конструкция кораблей была необычной. В целом она напоминала очертания драккара, однако корма и носовая часть были значительно ниже, чем, к примеру, на моем «Слейпнире». Даже нет, не так. Борт был такой же высоты, что в центре, что на носу и на корме. А вот на драккарах как минимум передняя часть корабля была выше, массивнее.
        Кроме того я рассмотрел, что на странных кораблях, как и на наших, по бортам висели щиты. Но не круглые, а каплевидные.
        Да кто же это, мать их ети?
        До меня доносились равномерные удары. Словно в барабан кто-то бьет.
        Бум-бум, бум-бум, бум-бум-бум…
        Может, это азбука Морзе?
        Два длинных, еще два длинных и три коротких. Что это? Эх, как жаль, что в игре нет встроенного браузера, так бы погуглил… На память же приходили только сигналы Биоса моего компа: два длинных и три коротких - это значит, что видеокарта не обнаружена. М-да, очень полезная сейчас информация.
        И чего я вообще к этим «бум-бум» прицепился? Для меня сейчас важно понять, чьи корабли плывут к берегу…
        И тут до меня дошло!
        Это ж Древень!
        Ну, точно! Он ведь говорил, что за кого-то, похожего на славян играет. А ведь у них и ладьи очень похожие на драккары, и щиты вроде каплевидные. А парус?
        Корабли приблизились уже настолько, что я и сам смог разглядеть рисунки на парусах.
        Ну, Олаф…»красный круг и полоски«…да это ж солнце! Вроде у славян в нашей истории как раз и были такие знамени. Разве что еще коловрат был. Но что красно-белые цвета точно были - это факт. Помню, как сейчас.
        Теперь же, когда я и сам догадался, бросились в глаза и другие детали - на кораблях были воины в кольчугах, поверх которых был надет колонтарь. Ух, надо же, сколько лет прошло со времен, как я в школе читал книжку о древних славянах, а до сих пор названия помню. А для тех, кто не знает, колонтарь - это такая броня с квадратными вставками. В свое время, увидев картину «Три Богатыря» стало мне любопытно - Илья Муромец там в кольчуге, а чего же тогда напялили Добрыня и Алеша? Вот это она, оказывается, и есть.
        На головах плывущих к нам людей были шлемы. Тоже именно такие, как принято изображать на картинах - остроконечные, с наносниками.
        Я отвлекся от разглядывания гостей и крикнул своим, мол успокойтесь, это не враги. Судя по лицам, люди готовились к битве, готовились умирать. Именно поэтому я их и предупредил - еще не хватало что бы с возможными союзниками драку устроили.
        А союзниками ли? Почему вместе с ними агдирский драккар?
        Я начал разглядывать его и быстро понял, в чем причина - на нем тоже были «славяне». Захватили, что ли?
        Так, в любом случае надо давать отбой «боевой тревоге». А то еще не хватало устроить резню Древу и его дружине. Они ведь к нам приплыли в поисках убежища, как к друзьям. А мы их с топорами в руках встречаем…
        - Это друзья! - крикнул я.
        Старик и Олаф удивленно уставились на меня, как и все те, кто услышал меня.
        - Это не враги, это друзья! - повторил я громче.
        - Это что, те самые чужаки, о которых тебе поведал Один? - спросил старик.
        - Похоже на то, - кивнул я и двинулся ближе к берегу встречать гостей.
        А вот мои люди явно не верили в то, что драться в этот раз не придется. Они несколько расслабились, но оружие отпускать из рук не спешили. И лишь напряженно следили за мной, идущим к волнам, готовые в любой момент прийти ко мне на помощь, если пришлые попытаются выкинуть нечто пакостное.
        Гости спрыгнули в воду, потащили свои корабли к берегу, однако во второй руке у каждого из них было оружие. Похоже, они не особенно-то нам доверяют. Ну, в целом правильно…
        Кстати, их оружие меня крайне заинтересовало. Нет, всякие мечи, топоры, пусть и не такие как у нас, не такие, как мы отобрали у стражников Острога, но все же вполне привычные.
        Но у некоторых из прибывших воинов в руках было нечто, похожее на…боевые косы, что ли?
        Надо будет узнать у Древа, что это такое.
        Пока основная масса «буксировала» корабли к берегу (как же хорошо, что треллы уже вытащили из волн наши «сюрпризы», а то получилось бы по отношению к гостям не очень хорошо), несколько человек спрыгнули в воду и двинулись к берегу.
        Всего их было пятеро. Впереди шел белобрысый крепыш, в руках которого как раз и была та самая «коса», отставая буквально на шаг, плелись еще четверо. Они-то как раз были вооружены вполне обычно - топоры и мечи. У каждого был и тот самый каплевидный щит, который я наблюдал на бортах их кораблей.
        А еще за спинами у них виднелись копья, около пояса у кого-то были небольшие булавы, у кого-то кистени. Так…похоже, арсенал моей армии скоро пополнится новыми образцами. Если эти, пришлые, умеют с подобным обращаться - будет очень хорошо. А то с короткими топорами против закованных в латы воинов (вроде того же Торира) мы не потянем…
        - Приветствую вас, добрые люди, - крикнул шедший впереди белобрысый.
        - И ты здравствуй, - отозвался один из моих воинов, оказавшийся к пришлым ближе, чем все остальные.
        - А скажите-ка, - спросил белобрысый, - как называется этот славный остров?
        - Одлор! - отозвался мой воин, однако я уже был рядом.
        - О! - обрадовался белобрысый, - значит, наше путешествие завершено! А позови-ка вашего княз…ярла!
        - Да вот он, - угрюмый воин кивнул на меня головой.
        - Боги велели мне плыть на север, к острову Одлор, - сказал белобрысый, повернувшись ко мне, - они сказали мне, что здесь правит справедливый и могучий ярл Р`мор. Ты ли это?
        - Я, - кивнул я головой, - а не ты ли Гор, витязь Томовского княжества, предводитель свободных людей?
        - Я, - улыбнулся во все зубы белобрысый и, передав свою «косу» одному из своих воинов, развел руки, - наш путь был долгим, но мы пришли, как приказали нам боги. Слава Перуну, указавшему нам путь, слава Хорсу, осветившему наш путь! Слава Ред Хот Чили Пеперс!
        Я усмехнулся. Нет, ну это точно Древень! Только он додумался бы до такого приветствия. Нет, конечно, я понимаю, что таким образом он дал понять, кто он есть. Но ведь среди его людей или моих могут быть другие игроки. Зачем же так себя засвечивать перед ними?
        Впрочем, он стоял, выжидающе глядя на меня. Что, хочешь проверить, действительно ли «я» - это «я»?
        - Воистину Металлика, - ответил я, - Один доволен, что вы прибыли.
        Белобрысый Гор радостно улыбнулся.
        - Почему бы вам не отдохнуть после долгого пути? - предложил я.
        - С радостью, - кивнул Гор, - наше путешествие было долгим и утомительным. И если я и моя дружина с честью выдержали испытание, то нашим женщинам и детям пришлось туго…
        Только сейчас я заметил, что на его кораблях помимо воинов были как раз таки женщины и дети. И было их много. Ну что же, он предупреждал, что прибудет с ними.
        - Вы можете отдохнуть в длинном доме, - я указал на строение под горой. Сейчас прикажу, чтобы треллы подготовили для вас постели…
        - Еще нужно определить наших пленных, - спохватился Гор и кивнул на агдирский драккар.
        - Как вы с ними столкнулись? - удивился я.
        Заметили перед закатом несколько таких кораблей, - ответил Гор, - один из них сильно отставал от прочих, и мы решили, - он сделал заминку, - узнать, не нужна ли им помощь. Но они решили, что мы просто хотим напасть на них.
        Я ухмыльнулся. Ну да, ну да…помочь он решил им, бессребреник. Увидел, что на этом драккаре мало воинов, и решил его захватить. Впрочем, винить за это Древня не стоило, будь я на его месте - тоже так поступил бы. Даже если бы пленные оказались моими союзниками - можно легко съехать, мол, сами мы не местные, порядков не знаем, да и вообще, они первые начали.
        - О пленниках позаботятся, - пообещал я, - а теперь устроим пир!
        - В честь нашего прибытия? Не стоит…
        - У нас есть еще один повод для радости - совсем недавно мы одержали победу над противником.
        Пока гости обустраивались, мы с Гором стояли на холме, наблюдая, как треллы разгружают корабли под присмотром нескольких его и моих воинов.
        - Не стоило чудить, - сказал я, - какие, к черту, Ред Хоты? Зачем ты этот цирк устроил?
        - Да ладно, забавно получилось, - пожал плечами Гор, - ты вон не выдержал и ответил!
        - Я думал, что ты так проверяешь, игрок ли я.
        - Не, просто дуркую, - улыбнулся Гор.
        - Хватит дурковать! - проворчал я. - Уже скоро здесь появится куча игроков.
        - И что?
        - То, что ты себя выдашь! Оно тебе надо?
        - А чем мне это грозит?
        - Тем, что тебя могут попытаться убить, как минимум, - пояснил я, - и это я молчу про условия договора с…
        - Забудь, - отмахнулся Гор, - с момента ОБТ наши договора перестают действовать. На днях будем подписывать новый. Ты, кстати, в админах или у научников остаешься?
        - Без понятия, - пожал я плечами, - надо будет у Владимира Григорьевича уточнить.
        - У кого? - не понял Гор. - А! у деда того… На научников работать - тот еще гемор. Я их задание еле выполнил. И то, когда пришел отчет сдавать, на меня орали так, что уши заложило.
        - Почему? - не понял я.
        - Так князь ведь нас вне закона объявил, - пожал плечами Гор, - а что мне оставалось делать с такими условиями и такими задачами?
        - Не знаю… - ответил я. Честно, не представляю, что делал бы сам на его месте.
        - А как у тебя с верой? - спросил Гор-Древень.
        - Все, закончил, - ответил я, - но тут у меня нарисовалась одна идейка…
        - Ну-ка, - заинтересовался Древ.
        - В реале поговорим, - отмахнулся я, - здесь пока неохота.
        - Ну, в реале так в реале, - согласился он, - но идейка-то денежная?
        - Кажется, да, - кивнул я.
        Надо же, вот вроде так и не скажешь, а ушлый! Интересно, догадался, что именно я задумал, или просто угадал?
        Возле длинного дома вдруг полыхнул костер. А следом за ним еще один, и еще, еще.
        - Ярл, вождь! Все готово к пиру! - сообщил появившийся словно из ниоткуда воин..
        - Ну, пошли праздновать! - сказал я Гору. - Для твоих подготовили лучшие места. Пусть идут.
        - Хорошо, - кивнул тот и подозвал одного из воинов, находившегося поблизости.
        Я обратил внимание на то, что у этого воина как раз таки и было то оружие, с которым я впервые увидел Гора - персонажа Древня.
        - Слушай, а что это такое? - спросил я, указав на оружие. - Боевая коса?
        Гор проследил за моим взглядом и усмехнулся.
        - Нет, - покачал он головой, - это чекан.
        - Чекан? - повторил я, словно бы смакуя слово.
        - Угу, - кивнул Гор, - отличная штука против бронированных противников - латы пробивает на ура!
        Глядя на мое недоуменное лицо он даже удивился.
        - Да ладно, не знаешь, что это? Ну, про клевец слышал?
        - Ну да, - кивнул я.
        - Ну вот, по большому счету, то же самое, - пояснил Гор. - Ты, кстати, почти угадал.
        - Что именно?
        - Боевой косой обозвав, - пояснил Гор, - эту штуку еще боевой киркой называют.
        - Интересная штука, - хмыкнул я, - и что, действительно броню пробивает?
        - Такую, как ваша - легко! - Гор указал на мою броню, созданную Магнусом. - Даже латы тяжелые может пробить.
        - Хорошая штука, - заметил я. - Надо будет себе таких же наделать. Есть у тебя человек, который сможет научить этим вашим чеканом пользоваться?
        - Найдем, - пообещал Гор.
        - Ярл! Ярл Р`мор! - я повернулся на крик.
        Мимо нас как раз вели нескольких пленников. Все они брели, понуро опустив голову. Но один вышел из ряда и прямо-таки умоляюще смотрел на меня.
        - А ну, пошел! - Ивар, один из молодых воинов, замахнулся на него дубинкой.
        - Подожди, - приказал я ему и повернулся к пленнику. - Чего ты хочешь?
        - Ярл! - ободренный таким поворотом, начал пленник. - Я и мои товарищи с Эстрегета. Мы не хотели воевать с вами, и сразу сложили оружие, когда Бьерг убежал. Мы пришли сюда не по своей воле и…
        - Понимаю, он вас заставил, - кивнул я, - но вы воевали на стороне врага. Как бы то ни было, но это так.
        - Все так, ярл, все так, - покачал головой пленник, - но все же. У нас нет вождя. Бьерг убил Халфа, нашего тэна, Бьерг грабит наш остров и…
        - И что? - спросил я. К чему он клонит?
        - Зачем тебе треллы, если у тебя могут быть воины?
        - На себя намекаешь? - хмыкнул я.
        - На себя, - кивнул мужик, - остальные тоже готовы принести тебе клятву на браслете.
        - А как же ваша прошлая клятва? - ухмыльнулся я.
        - Тот, кто принимал наши клятвы, мертв, - ответил мужик, - мы свободны.
        - А Бьерг?
        - Ему никто не присягал, - дан мне был ответ.
        Я хмыкнул. Вот, значит, как…
        - Ивар, - позвал я молодого воина, - возьми себе кого-то в помощь и приведите в длинный дом всех эстрегетцев.
        - Да, ярл.

* * *
        Длинный зал был набит до отказа. Сегодня здесь были абсолютно все, а кто не вместился, тот стоял на улице, возле огромных костров. Там же размещались и дополнительные столы, лавки, сколоченные наспех.
        - Мои братья! - я поднял рог и замер, ожидая, пока гомон прекратится, и все будут слушать меня. Как только это произошло, я продолжил: - Сегодня мы празднуем не только прибытие новых союзников, но и нашу победу, одержанную в тяжелом сражении. Мы разбили Бьерга и его воинов!
        Толпа радостно завопила.
        - Значит, мы опоздали? - спросил вдруг один из воинов Гора, коих я посадил за столами в длинном доме. Ну, а как еще? Гости, все-таки. А гостям, как известно, лучшие места.
        - Опоздали к прошлой битве, - кивнул я и повысил голос, - но не к следующей!
        - К следующей? - недоуменно спросил кто-то.
        Я не стал отвечать на вопрос, и просто указал на огромные ворота длинного дома. Именно в этот момент внутрь ввели десятка три пленных эстрегетцев.
        - Вместе с агдирцами к нам приплыли и эстрегетцы, - ответил я, указав на пленников. - И вы знаете, что они приплыли сюда против своей воли.
        Все в длинном доме закивали головами, мол, да, есть такое.
        - Бьерг убил тэна Халфа и заставил его воинов идти с ним. Против нас! Иначе он обещал убить всех на Эстрегете.
        Раздались возмущенные вопли. Еще бы! Одно дело - в войне вырезать целое племя, но заставлять воинов этого племени сражаться за тебя, шантажируя пленниками…
        - Все вы знаете, - продолжил я, - что когда ярл Бьерг бежал с места сражения, бежал с Одлора, как побитый пес, эстрегетцы не стали продолжать сражаться с нами. Они просто сдались на нашу милость. Они хотят принести мне клятву верности. Хотят сражаться с нами против Бьерга. Что вы скажете на это?
        Зал одобрительно заревел.
        - Вы готовы принести мне клятву верности? - спросил я у них.
        - Да, ярл, - кивнул тот мужик, что говорил со мной.
        - Да, ярл, - спустя секунду повторили его товарищи.
        - И я приму вашу клятву, - сказал я.
        Зал вновь одобрительно загудел.
        - Но, - сказал я, и вновь воцарилась тишина, - если эстрегетцы теперь с нами, если они верны мне, не должно ли нам забрать у Бьерга Эстрегет?
        - Да! Нужно! Убьем агдирцев! - заорала толпа.
        - Сегодня празднуем, а завтра готовим корабли к походу, - сказал я, - пора показать Бьергу, где его место. Один с нами! Сколь!
        Глава 13
        Я глядел на удаляющийся берег Одлора. Ну вот, опять в море. Впрочем, в этот раз плавание не должно занять много времени. Я даже из игры не буду выходить. Думаю, пара часов, и мы на месте. Все же расстояние между Одлором и Эстрегетом сравнительно небольшое. Во всяком случае, если сравнивать с континентом, куда мы в набег ходили.
        Плюс я не знал, были ли в Шиале игроки, когда мы к нему плыли, ведь если нет, то время должно было не ускоряться. Вроде так эта механика работала…
        Или оно и не ускорялось? Ведь если вспомнить Сашу, которого я встретил у ученого, то выходит, игрок все же был, и именно в Остроге. Или нет? Или он появился уже после того, как мы туда приплыли? Вроде и Владимир Григорьевич, и сам Саша говорили, что прошлый персонаж Саши погиб, и игроку пришлось выбирать себе нового перса. Так он в «Хорька» и попал.
        Блин, сам черт ногу сломит с этой механикой! Как она рассчитывается, как просчитывается? Вот по идее, на Эстрегете ведь сейчас нет игроков? Бьерг не в счет, ведь на данный момент им не управляет игрок. Или все равно Бьерг считается «персонажем игрока», и пока он находится на Эстрегете, идет ограничение на быстрое перемещение?
        Все, ну его все! Я окончательно запутался. Надо будет при посещении нашей конторы выпытать все у Владимира Григорьевича. Или же узнать, кто сможет мне это все объяснить. Если я не буду понимать подобную важную механику, это может мне аукнуться в будущем - пока в набеге буду, к примеру, на мой остров нападет игрок.
        К слову, рекламная кампания вокруг нашего Норхарда развернулась. И стоило только залезть в сеть, неважно даже куда - в соцсети, телегу, двач, тик ток и так далее, всюду лезла реклама. А в социальных сетях, к слову, развернулась самая настоящая война на тему: «Видеоролик в рекламе или реальная игра». Большинство склонялись к мысли, что это все же ролик - не может быть такая графика. Вот не может, и все…
        Ну-ну! Интересно, что они будут говорить, когда первые игроки зайдут в игру и убедятся собственными глазами, что графика здесь именно такая, какая и была в рекламе.
        Вот блин! Я как-то совершенно упустил это из виду - а ведь точно, буквально через неделю в игру ворвутся сотни, а то и тысячи игроков. Интересно, сколько из них станут «викингами»?
        Впрочем, это был далеко не самый важный вопрос. Более всего меня интересовало, не «подселит» ли система какого-нибудь игрока в одного из моих друзей: Нуки, Олафа, Торира, Магнуса, Копье, Рагнара, Р`ама или Р`атора?
        Впрочем, о двух последних можно не переживать - на брата мне плевать (Хотя Копье и пытается нас примирить), ну а в Р`атора вряд ли подселят игрока, мой племянник - инвалид. Надеюсь, временно. Все же он буквально на днях начал говорить, начал подниматься с постели. Ходить он не может - ноги отняло, и поэтому его везде носит на плечах Рагнар.
        Может, я напрасно не дал убить его Р`аму - видно ведь, как парень мучается. Такая жизнь ему в тягость. Тем более, в это время и в этом мире. А хотя, когда и в какие эпохи инвалидам было легко?
        Очень надеюсь, что племяш все же очухается и придет в чувство.
        Я бросил взгляд туда, где должен был Одлор, но берега уже не было видно. Всюду, куда только не посмотри, были лишь морские волны да туман, из-за которого ни черта было не видно уже на расстоянии нескольких сот метров.
        Но заблудиться я не боялся. Во-первых, у меня есть карта, а во-вторых, Олаф, прекрасно ориентирующийся среди островов.
        Я вновь оглядел море. Нигде ничего кроме наших трех драккаров, забитых воинами, и двух кораблей Гора.
        Я не стал тащить с собой в поход всех - кого-то следовало оставить дома, чтобы охранять селение. В качестве «главного» я оставил Нуки. Он попытался возмутиться, вновь ссылаясь на то, что он, видите ли, «изгой», и его слушать никто не будет.
        Я лишь фыркнул и заявил:
        - Мне плевать кто есть кто! Я - ярл, и я считаю, что в случае, если на остров нападет враг, моих воинов в бой должен вести самый опытный из моих людей. Кто же это может быть?
        Нуки не нашел, что мне возразить. Ну а что, действительно, мне ставить главным кого-то из пришлых? Так я о них вообще практически ничего пока еще не знаю. Есть еще Хальф, он не единожды говорил, что из него получился неплохой старейшина (управленец по-нашему), раньше он был неплохим воином. Но вот вождем он всегда был никаким. Так что он отказался руководить обороной в случае проблем.
        Так что выбор был очевиден и, по большому счету, альтернатив ему не было вообще.
        Я уселся на лавку. Шум волн, редкие крики воинов, скрип корабля - до чего же все атмосферно сделали…
        Я открыл интерфейс, решив все же свериться с картой. Олафу то я доверял, но лучше, как говорится, перебдеть, чем недобдеть…
        Судя по карте, мы шли по правильному пути - точно к Эстрегету. Как только выйдем к побережью, пойдем на север вдоль берега. И все, мы на месте.
        Я решил проверить навыки, и когда открыл соответствующий раздел, жутко захотелось шлепнуть себя ладонью по лицу. Фейспалм прям.
        Какой же я идиот…
        ВАШ ПЕРСОНАЖ: Р`МОР, ЯРЛ АЛЬМЬЕРКЕ, ВЛАДЕЛЕЦ ОДЛОР, ДЛИННЫЙ ОСТРОВ, ЙОРМ, ТААРОК.
        ЯРЛ: УРОВЕНЬ 1
        СТАТУС: 3
        УРОВЕНЬ: 14
        СИЛА: 2
        ЛОВКОСТЬ: 10
        ИНТЕЛЛЕКТ: 3
        ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ: 2
        ВОСПРИЯТИЕ: 3
        НАВЫКИ:
        МЕТАТЕЛЬНЫЙ ТОПОР: 1 (ИЗНАЧАЛЬНЫЙ НАВЫК)
        СКОТОВОД: 1 (ИЗНАЧАЛЬНЫЙ НАВЫК)
        ВЛАДЕНИЕ ТОПОРОМ: 6
        ЛЕГКАЯ БРОНЯ: 1
        ПАРНОЕ ОРУЖИЕ: 1
        ВЛАДЕНИЕ ЛУКОМ: 3
        БЕРСЕРК: 1
        ОЦЕНКА ПРОТИВНИКА: 1
        ПАССИВНЫЙ НАВЫК: ТЕНЬ
        ПАССИВНЫЙ НАВЫК: ХИЩНИК
        ДОСТУПНО СВОБОДНЫХ ОЧКОВ ХАРАКТЕРИСТИК: 4
        ДОСТУПНО СВОБОДНЫХ ОЧКОВ НАВЫКОВ: 4
        Это ж надо было так втупить? Вернувшись из похода, я не удосужился раскидать очки за три уровня, которые получил в награду за выполнение квеста-набега.
        Да чего там, мне, судя по всему, за победу над вражеским берсерком еще уровень накинули. А я в ворохе уведомлений его попросту не заметил…
        Хотя, чего-то за аж целых четыре уровня дали мне маловато - всего по 4 очка на основные характеристики и навыки. Это что же, к двадцатому уровню может вообще ничего не упасть? Взял такой двадцатку и сидишь довольный, хотя особо никакой разницы между 19 и 20 нет. Несправедливо, блин!
        Ладно, пора раскидать навыки. Итак, чего бы выбрать?
        Начну, пожалуй, с навыков. Так, самое главное - «оценку противника», насколько помню, поднять я не могу, пока не вкачаю интеллект на «10». Значит, отбрасываем… О! Зато могу вкачать владение топором до 10. Наверняка даст какой-нибудь бонус, как уже было с ловкостью. С другой стороны, хотелось бы и парное оружие немного поднять… О! А берсерка почему не вкачать?
        Я тут же попытался вбросить единичку в «берсерка», но перед глазами вылезло сообщение:
        ВНИМАНИЕ! ДЛЯ ПОЛУЧЕНИЯ ВТОРОГО РАНГА НАВЫКА «БЕРСЕРК» НЕОБХОДИМО: СИЛА: 5, ЛОВКОСТЬ: 5, ИНТЕЛЛЕКТ: 5, ВОСПРИЯТИЕ: 5, ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ: 5.
        Ну вот, приехали. Ни хрена себе требования! Все по 5 очков должно быть. Блин, кто ж знал, что надо было не ловкость качать, а остальные характеристики поднимать. С другой стороны, не вкачал бы я ловкость, давным-давно бы искал себе нового персонажа…
        Да и вообще, чего я ныть-то начал? Качать все равно надо, причем все. Телосложение - иначе когда-нибудь допрыгаюсь, и снесут меня одним ударом. Насколько понимаю, эта характеристика и за живучесть отвечает. Силу вкачать надо - в конце концов, мне силы удара всегда не хватало. Интеллект подтянуть надо - уверен, по аналогии с другими играми это будет иметь массу плюсов. Новые, ранее не доступные варианты диалогов вряд ли - тут с этим ограничений нет, а вот, скажем, при вкачанном интеллекте вполне могут давать за уровень больше очков навыков, к примеру. За восприятие вообще молчу - старик видит лучше меня. А я еще лучников стрелять учу…
        Но вообще, крайне интересный расклад. Получается, для берсерка важны все характеристики? Та громадина, которую на Одлоре удалось завалить общими силами (чего уж греха таить - я бы сам не справился), явно вкачивалась в силу и телосложение. И в ловкость точно вкачался - очень уж быстрый был, даже быстрее меня. Интересно, сколько у него ловкости было? Черт, не догадался посмотреть, а теперь уже поздно - все тела после боя сожгли на одном из драккаров врага…
        Я решил раскидать очки характеристик на интеллект и восприятие. Пусть по пятерке будут.
        Теперь нужно определиться с навыками. «Владение топорами», что ли, до десятки поднять? Авось, бонус какой упадет…
        Или «парное оружие» подтянуть? Несколько секунд я пребывал в раздумьях, переводя взгляд с одного навыка на другой. Броню бы еще вкачать не мешало…
        Не знаю, как так получилось, но постоянно прыгая с навыка на навык, я случайно ткнул в «берсерка».
        ВНИМАНИЕ! ПРИ ПОВЫШЕНИИ НАВЫКА ВАМ БУДЕТ ПРИСВОЕН ВТОРОЙ УРОВЕНЬ.
        ВНИМАНИЕ! ВЫБОР ПУТИ БУДЕТ ВАМ НЕ ДОСТУПЕН.
        Появилось новое окошко. И на нем появились две кнопки.
        «Путь волка», горевший зеленым, и «Путь медведя», горевший красным.
        Если навести на первый, там подсвечивались мои Ловкость, Интеллект и Восприятие, каждое с 5 очками. Если навести на «Путь медведя», то он загорался красным, и сразу же появлялась надпись: «Ловкость: 5, Сила: 2, Телосложение: 2». Причем Сила и Телосложение были подсвечены красным цветом.
        Ага! Вот, значит, почему все на 5 должно быть выкачано! Чтобы иметь возможность выбрать…но выбрать что? Что это за «пути» такие? Школы «берсерков», типа как у ведьмаков? В чем их отличия?
        Думал я довольно-таки долго, и ни к какому решению не пришел. В любом случае нужно будет посоветоваться с Нуки. И тогда все будет понятно, я надеюсь.
        В любом случае взять «Путь волка» я смогу практически когда угодно. Если не сейчас, то на следующем уровне. Уж 1 очко навыков мне точно упадет. Но не хочется выбирать этот чертов «путь» сейчас - ану, как ошибусь и потом жалеть буду? Да, определенно, лучше подожду. Нужно сначала об этом узнать более подробно, и тогда уже решать.
        А пока…пока вброшу-ка я все в топоры. Пускай у меня десятка будет на них.
        О! Только я раскидал навыки, как появилось сообщение:
        ВНИМАНИЕ! ТЕПЕРЬ ВЫ - МАСТЕР ТОПОРА. ВАМ ДОСТУПНЫ ВСЕ ПРИЕМЫ И ВСЕ УДАРЫ С ПОМОЩЬЮ ЭТОГО ОРУЖИЯ!
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ БОНУС: «МАСТЕР ТОПОРА». С ЭТОГО МОМЕНТА ЛЮБОЙ ОДНОРУЧНЫЙ ТОПОР В ВАШИХ РУКАХ БУДЕТ НАНОСИТЬ БОЛЬШЕ ПОВРЕЖДЕНИЙ ВРАГУ И С ВЕРОЯТНОСТЬЮ 90 % СМОЖЕТ ПРОБИТЬ ЛЕГКИЙ ДОСПЕХ.
        ВНИМАНИЕ! РЕКОМЕНДАЦИЯ ПОДНЯТЬ ХАРАКТЕРИСТИКУ «СИЛА» ДО ЗНАЧЕНИЯ «5». В ИНОМ СЛУЧАЕ УРОН БУДЕТ НИЖЕ НОМИНАЛЬНОГО.
        Ха! Вот и бонус! Нельзя сказать, что очень уж крутой, но полезный, это без вопросов. А вот силу - да, надо обязательно вкачать. А то далеко не всегда получается убить противника с одного удара. Да чего там, практически всегда «недобиток» получается…
        Так. Что у нас получилось?
        ВАШ ПЕРСОНАЖ: Р`МОР, ЯРЛ АЛЬМЬЕРКЕ, ВЛАДЕЛЕЦ ОДЛОР, ДЛИННЫЙ ОСТРОВ, ЙОРМ, ТААРОК.
        ЯРЛ: УРОВЕНЬ 1.
        ИЗВЕСТНОСТЬ: 3.
        УРОВЕНЬ: 14
        СИЛА: 2
        ЛОВКОСТЬ: 10
        ИНТЕЛЛЕКТ: 5
        ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ: 2
        ВОСПРИЯТИЕ: 5
        НАВЫКИ:
        МЕТАТЕЛЬНЫЙ ТОПОР: 1 (ИЗНАЧАЛЬНЫЙ НАВЫК)
        СКОТОВОД: 1 (ИЗНАЧАЛЬНЫЙ НАВЫК)
        ВЛАДЕНИЕ ТОПОРОМ: 10
        ЛЕГКАЯ БРОНЯ: 1
        ПАРНОЕ ОРУЖИЕ: 1
        ВЛАДЕНИЕ ЛУКОМ: 3
        БЕРСЕРК: 1
        ОЦЕНКА ПРОТИВНИКА: 1
        ПАССИВНЫЙ НАВЫК: ТЕНЬ
        ПАССИВНЫЙ НАВЫК: ХИЩНИК
        ПАССИВНЫЙ НАВЫК: МАСТЕР ТОПОРА
        Ну вот, с очками разобрались. Я еще раз пробежался по статам, проверив, что ничего не забыл, не упустил.
        Так…а вот интересный момент. Что это за «уровень ярла», и что за «Известность»?
        Никаких подсказок нет. Вот только известность, как мне почему-то пришло на ум, качалась мной в набеге. И именно повышение «статуса», похоже, привело к тому, что у меня появилась возможность создать «ярлство».
        Хм…а что, если еще раз сходить в набег? Известность ведь снова поднимется? И что тогда? Думаю, тогда появится возможность прыгнуть на следующую ступеньку этой карьерной лестницы. А что у нас дальше? Конунг, видимо…
        Впрочем, не стоит обольщаться. Я уже лохонулся с ярлом - если бы у меня был только Длинный остров в собственности, то я бы хлебнул горя. Как за один игровой месяц можно захватить еще два? Мне повезло, и только.
        Уверен, с конунгом тоже может быть неприятный сюрприз. Какой? Ну, к примеру, что островов нужно пять. Или даже больше. Нет, наверняка больше. Вопрос: сколько? Десять, двадцать? Интересно, как в реальной истории определяли, конунг перед тобой или ярл. Ну, в том плане, как человек решал, что он уже не просто ярл, а целый конунг?
        Хотя, зная «понтовитость» норвегов, можно смело утверждать, что конунгом мог объявить себя любой землевладелец. Вон, Рагнар, был конунгом? Был. Но ведь ему этот титул от бати пришел. И о его братьях я что-то ничего не слышал (если не учитывать версию сериала). А вот сыновей у Рагнара было предостаточно. И все они стали конунгами. Как так? Раздробили батино королевство? Да нет, кто-то правил Норвегией, кто-то в Англии отхватил себе земель. Но в любом случае их «конунгства» были не идентичны по размерам. А тогда почему они именовались конунгами? Почему, к примеру, старший не стал конунгом, а остальные ярлами? Или же, если…
        - Брат…
        Я немного перенастроил интерфейс, и теперь я плохо видел, что происходит вокруг из-за обилия открытых окон, зато прекрасно все слышал. Ни на секунду звуки моря, крики моряков не утихали. И вот теперь в ставший привычным фон втесался чей-то голос.
        Я свернул интерфейс и повернулся к говорившему.
        Передо мной стоял Р`ам. Он всем своим видом показывал, что виноват. Знаете, как домашний пес, разорвавший подушку, которого журит хозяин. Собакен сидит, низко опустив голову, мол, «да, хозяин, виноват я, виноват, бес попутал, прости дурака». Вот и Р`ам выглядел так же. В смысле, как нашкодившая псина, ожидающая наказания.
        - Что ты хотел? - спросил я у него.
        - Я хочу попросить прощения за то…за то, что… - то ли разволновался, что фразу закончить не может, то ли что…
        Внезапно он поднял голову и, глядя мне в глаза, сказал:
        - Спасибо, что остановил меня, что не дал убить Р`атора.
        - Он и мой племянник тоже, - пожал я плечами.
        - Все равно, - покачал головой Р`ам, - спасибо.
        Я просто кивнул.
        - И я благодарен тебе, что ты взял меня с собой…
        Я вновь кивнул. Очень хотелось бы думать, что я об этом не пожалею.
        - Я…я хочу попросить тебя, брат, - промямлил Р`ам.
        - О чем? - спросил я.
        - Ты можешь поговорить с Р`атором…про меня, - забубнил Р`ам.
        А! Ну, понятно… После того, как Р`атор узнал, что собственный папаша хотел его сжечь заживо, он и слышать о нем не хотел.
        Что ж, прекрасно понимаю парня. Сам бы на его месте, наверное, так же поступил бы.
        - Я не хотел, - вновь склонил голову мой братец, - я был уверен, что он погиб, что он никогда…
        - Хорошо, брат, я поговорю с Р`атором.
        Р`ам поднял голову, заглянул мне в глаза и проговорил:
        - Спасибо, брат. Клянусь, я этого не забуду и…
        - Что?
        - Прости меня за то, что было в прошлом набеге…
        Я кивнул и произнес:
        - Главное, чтобы ты понял, где ошибся, и не допускал этих ошибок вновь…
        Р`ам кивнул и вернулся на свое место, вновь сел на лавку и понурил голову.
        М-да. А ведь, похоже, мужика совесть грызет. Ну, еще бы, чуть сына не сжег! А впрочем…он был в отчаянии, он был уверен, что Р`атор мертв. Как бы я поступил на его месте?
        Нет, нечего даже и думать. Если бы мне мой же собственный брат говорил, что мой сын жив, если бы это говорили люди, которые в разы умнее меня - Копье, Олаф, Нуки, то я бы ухватился за эту надежду. Я бы прислушался к ним. Но уж точно не начал бы твердолобо стоять на своем, мол, все кончено.
        Хотя…не хотел бы я оказаться в его ситуации. Вполне возможно, что только тогда бы я его понял. Или все же нет?
        Я хотел было открыть карту, как вдруг перед глазами мелькнула строчка с текстом.
        «ТЫ ЧТО НАДЕЛАЛ, УРОД! ТЫ, МУ%АК КОНЧЕНЫЙ, ЧТО НАТВОРИЛ?»
        «Соблюдаю наш договор!» - отбил я ответ, мысленно давясь от хохота.
        Глава 14 Погоня
        НАДО ПОГОВОРИТЬ! СРОЧНО!
        Я прикинул время и расстояние. Ну, до Эстрегета плыть еще часа два. Реальных два часа.
        Ладно, хрен с тобой, золотая рыбка, давай поговорим.
        Я вылез из капсулы, взял телефон и набрал Гукова.
        - Через полчаса на старом месте, - заявил он.
        - Я занят, - отрезал я.
        - Игра будет остановлена на час. Будут идти технические работы, - голосом оператора техподдержки заявил Гуков, - и аванс захвати. Ты его не отработал!
        Я положил трубку и начал собираться.
        Угу, «аванс захвати»… Щас! Простой, как веник…

* * *
        В супермаркете сегодня было многолюдно, пятница все-таки. Народ затаривается на выходные.
        Впрочем, Гукова я нашел довольно-таки быстро. Он торчал в отделе со свежей рыбой.
        - Чего хотел? - спросил я.
        - Аванс верни, - буркнул он, не глядя.
        - С какого перепуга?
        - Ты условия договора не выполняешь!
        - Я? - притворно удивился я. - Бьерг жив?
        И не дав ему ответить, сам же на вопрос и ответил:
        - Жив! Какие претензии? Мы ведь договаривались о том, что твой неадекватный персонаж должен остаться в живых, и не…
        - Ты забрал мой остров! - красный Гуков повысил голос. Причем довольно-таки сильно - люди рядом начали на нас оборачиваться.
        - Уймись, - сказал я ему, - жители Йорма сами ко мне пришли.
        - И? Почему ты им не отказал?
        - Я им отказал. А вот затем ко мне, на мой остров, приперся Бьерг, и начал угрожать. Требовать часть добычи из похода.
        - И что?
        - Ты считаешь, это нормально? Он пообещал вернуться через неделю и либо мы готовим золото, либо он угрожал нас вырезать. Ты в игру не заходишь, на поводок своего перса взять не можешь. Ну и что я должен был делать по-твоему?
        - Конечно, самый лучший выход из ситуации был в том, чтобы захватить Йорм? - усмехнулся Гуков.
        - Мне нужны были люди для обороны. Где мне их брать?
        - И ты взял у меня! - вновь повысил голос Гуков.
        - Ты сам сказал: «Вертись, как хочешь»! - повысил голос уже и я. - Какие претензии? Бьерг выжил. Если возьмешь его в узду - междоусобицу можно сгладить. Хотя мои люди жаждут крови. Если Бьерг будет чудить и дальше - как мне удержать их? Как мне им объяснить, почему нельзя трогать Агдир?
        - Как хочешь, так и объясняй! - взорвался Гуков. - Почему это должны быть мои проблемы? У тебя было простое задание и…
        - И я его выполнил, - спокойным тоном перебил его я, - так что денег я тебе не верну.
        - Тогда на новые заработки можешь не рассчитывать! - заявил Гуков. - И про аванс будешь говорить теперь не со мной!
        О! Пошли пугания «инвестором».
        - А с кем? - спросил я, наивно рассчитывая, что сейчас в порыве гнева Гуков мне его выдаст. Эх, знать бы еще, кто этот «инвестор» в игре…
        - Узнаешь! - Гуков развернулся и двинулся на выход.
        - ЭЙ! - окликнул я его. - Так что насчет перемирия? Ты Бьерга уже контролируешь?
        - Не твое дело! - бросил через плечо Гуков, не оборачиваясь.
        Вот ведь, говнюк… Ладно, посмотрим, что ты запоешь завтра, когда мои на Эстрегете высадятся.
        Вообще и изначально план был следующий: захватить Эстрегет, сделав его если и не своим, то снова нейтральным. Возможно, помочь новому тэну в этом. Бьерга же, который почти наверняка после поражения на Одлоре сбежал сюда, я надеялся изловить. Нет, убивать я его не хотел. Изначально идея была в том, чтобы заставить непись дать клятву верности. Имею в виду, принудить к союзничеству. В конце концов, даже если Гуков появится в игре, возьмет своего перса под контроль - это все временно. Рано или поздно Гукову снова придется уйти в реал. И думаю, это случиться как раз таки рано - вместе с запуском ОБТ. И что тогда? Я не смогу пойти в набег на юг, зная, что в любой момент по мне может ударить Бьерг.
        Клятва, конечно, тоже не панацея. Однако если он ее нарушит - руки у меня будут развязаны, да и многие союзники от него отвернутся, если вообще не его же воины. Своеобразный кодекс чести у северян все-таки есть. Одно дело - дурить чужеземцев, и совсем другое - своих же, из числа островитян. Ему такое не простят.
        Однако ситуация изменилась. Гуков решил напугать меня инвестором. А инвестору я как раз буду более интересен как сообщник, чем Гуков. К примеру, мои владения будут больше, чем его, они уже больше. Если инвестор собрался воевать с Рорхом или уж тем более с конунгом - моя помощь будет ему крайне необходима. И он должен будет начать со мной диалог. Я ведь могу и на стороне конунга выступить?
        И еще один момент: что-то мне стало казаться, что Гуков меня обманул. Тот аванс, что он мне дал, лишь часть гораздо более серьезной суммы. Уверен, задачей Гукова было «завербовать» меня. Но вместо этого он решил за счет меня разобраться с собственными проблемами.
        Короче говоря, вопреки ожиданиям Гукова, общения с инвестором я очень даже ждал. Правда, многое зависит от того, как ему преподнесет все случившееся Гуков и насколько адекватен сам инвестор.
        Если будет требовать вернуть деньги (а если это будет, значит, он в курсе всех дел Гукова), что же - верну. Ну а если решит все же выслушать мою позицию…то, как я думаю, проблемы будут у Гукова.
        Короче говоря, мои планы несколько меняются. Эстрегет я захвачу, подомну под себя. Ну а Бьерга…Бьерга, пожалуй, грохну. На фиг он мне надо?
        В случае чего - не проблема, деньги отдам назад. Но после этого начну уже собственную игру. Чем я хуже? Торговать наемниками и землями тоже могу.

* * *
        Я улегся в капсулу и…
        - Ну наконец-то! - едва я открыл глаза, как передо мной появился Олаф. - Проснулся?
        - Да.
        - Ты как вообще?
        - В каком смысле? - не понял я.
        - Ну…вчера ты был сам не свой, - пожал плечами Олаф.
        - Вчера?!
        Я огляделся. Стояла глубокая ночь. Вот ведь, блин, получается, сервера не останавливались? Гуков меня обманул? Вот ведь, сволочь!
        - Где мы? - спросил я.
        - Возле Эстрегета, - ответил Олаф, - как рассветет - отправимся к Сэве (прим. автора: столица Эстрегета).
        - Возле Эстрегета? - я удивленно выпятил глаза на Олафа.
        Так…что же это получается? По моим прикидкам получалось, что к острову мы подойдем только часа через четыре реального времени. А прошло всего-то… Черт, забыл! Но явно меньше. А что это значит? А это значит, что сработало быстрое перемещение. И это уже в свою очередь означает, что на Эстрегете нет игроков. Но какого черта? А Бьерг-Гуков? Или он так и не зашел на своего персонажа?
        Но тогда как он узнал, что я отжал… Не так…как он узнал, что я у него из-под носа увел Йорм?
        Как бы то ни было, а факт остается фактом - мы прибыли, и как только настанет утро, будем атаковать.
        Впрочем, тут волноваться не стоило. Уверен, мы легко победим - на Эстрегете осталось не так много воинов. Их не смогли взять с собой для атаки Одлора, так как у Эстрегета было всего два драккара, и один из них для своих целей экспроприировал Бьерг. Ну а второй, как и весь его экипаж, теперь в числе наших сил.
        Имею в виду именно жителей Эстрегета, полных сил и готовых к битве. Вот только увидев своих земляков в наших рядах (ради чего я их и взял, собственно) они вряд ли решатся вступить с нами в бой. Более того, с большей вероятностью поддержат нас. Ведь после своих проделок Бьерг вряд ли пользовался их уважением, и уж тем более они были преданы ему.
        Ну а войска Бьерга…после побоища на Одлоре их не так много осталось. Они деморализованы, наверняка многие ранены.
        Плюс их количество подсократил Гор, захватив отстающий драккар. И к слову, его-то воины, составляющие треть от нашей «армии», полны сил и готовы к битве.
        Так что у Бьерга нет шансов. Вопрос: что с ним все-таки делать? Изначально я планировал захватить в плен. Планировал это сделать еще на Одлоре, однако он ускользнул. Оставлять его на воле, не зная, когда Гуков наденет «поводок» на своего перса, мне не хотелось. Так что надеялся-таки поймать его здесь, на Эстрегете.
        Но после состоявшегося с Гуковым разговора…нет, в любом случае его нужно поймать и взять в плен. Пленный ярл-персонаж станет отличным предметом торга. И если я, Гуков и, надеюсь, загадочный «инвестор» таки встретимся, у меня будет козырь. Ну а если ни до чего договориться мы не сможем, то…как говорил некий пользователь «Канонир», одним из первых подписавшийся на мой канал на сайте конторы: «На кол его, собаку, посадить».
        Да, кстати, нам разрешили размещать видео на сайте компании. И я сразу же воспользовался этой возможностью. Число просмотров в первый же день было просто зашкаливающим. А уж сколько комментов под видео набралось…
        Я успел прочитать лишь несколько из них, так как торопился обратно в капсулу, однако заметил, что народ вовсю обсуждал и осуждал Бьерга, оставлял советы по тактике и стратегии, рекомендовал те или иные улучшения снаряги, оружия, корабля, обороны острова…Надеюсь, у меня будет время все их посмотреть. Все же там были интересные и дельные мысли. Вон, как с рогатиной - ведь как помогла при обороне! А ведь я случайно на это наткнулся в гугле.
        Люди советовали весьма необычные и интересные вещи. Главное правильно их отфильтровывать или ввести до того, как администрация определится в правилах для новых вещей в игре. Не хватало еще бан схлопотать…
        Короче, комменты нужно будет потом рассмотреть внимательно - вдруг кто «рецепт изготовления булатной стали в домашних условиях» подкинет?
        - Ты, я смотрю, сегодня опять… - к действительности меня вернул голос Олафа.
        - А? - не понял я.
        - Говорю, что сегодня ты такой же странный, как и вчера, - повторил Олаф.
        - А что было вчера? - насторожился я.
        Что там я такого делал? Да ничего. Поговорил с братом, полазал в интерфейсе, но если звали - отзывался.
        - Да сидел целый день на носу корабля, глядел вдаль и не хотел ни с кем говорить, - ответил Олаф, - отвечал, что, мол, к битве готовишься.
        - Я?
        Что-то вообще не припомню такого…
        - Ну да, - кивнул Олаф.
        - Так…погоди, - я пытался понять, в чем дело, и что за околесицу несет Олаф, - когда мы отплыли с Одлора?
        - Три дня назад, - ответил Олаф.
        Оп-па! Игровой день выпал. Значит, Гуков, сволочь такая, обманул меня! Пока я ездил на встречу с ним - сервера не останавливали.
        - И я не спал вчера? - спросил я.
        Мой перс, оставшись без игрока, должен был спать… Как я понял, Бьерг - это эксперимент, и другие персы во время отсутствия игроков не своевольничают и просто спят. Причем разбудить их (пока не появится игрок) нельзя. Хоть из пушки пали.
        - Ну, ночью не знаю - сам спал, - пожал плечами Олаф.
        - А днем?
        - Я ж говорю - сидел на носу и ничего не делал.
        Так…очень интересно. Нужно этот момент прояснить у Владимира Григорьевича. Или у куратора узнать - что-то поменялось в игре, а я ни сном, ни духом.
        На всякий случай открыл интерфейс и просмотрел все уведомления и входящие. Ага! Вот оно!
        «ВНИМАНИЮ ИГРОКОВ! ТЕПЕРЬ ПЕРСОНАЖИ В СЛУЧАЕ ОТКЛЮЧЕНИЯ ИГРОКА НЕ СПЯТ. ИИ БУДЕТ «СИМУЛИРОВАТЬ» АКТИВНОСТЬ, ОДНАКО СЕРЬЕЗНЫЕ РЕШЕНИЯ ПЕРСОНАЖ В ОТСУТСТВИЕ ИГРОКА ПРИНИМАТЬ НЕ БУДЕТ. В ДАЛЬНЕЙШЕМ ПО МЕРЕ НАКОПЛЕНИЯ СТАТИСТИКИ ДЕЙСТВИЙ ИГРОКА ИИ БУДЕТ ПРИ НЕОБХОДИМОСТИ ПРИНИМАТЬ РЕШЕНИЯ, ОСНОВЫВАЯСЬ НА ПРИНЯТЫХ ИГРОКОМ РАНЕЕ»
        Так…еще один интересный момент. Если Гуков не хотел меня убивать, не хотел захватывать, почему его персонаж к этому так активно стремится?
        Выходит, Гуков все же водил меня за нос?
        Ну хорошо, засранец! Теперь моя очередь действовать. А в случае чего могу заявить, что это не я, это все персонаж. Короче, сделать так же, как делал он.

* * *
        Небо начало светлеть.
        - Ну что, ярл? - спросил Олаф. - Нападаем?
        Я кивнул.
        До Сэбе было рукой подать - пара километров от силы. Доберемся туда за несколько минут. Время еще раннее, наверняка Бьерг, как и все его бойцы, еще крепко спят, думая, что они в полной безопасности.
        Едва наш корабль вышел из-за мыса, за которым мы спрятались ночью, как перед нашими глазами предстала необычная картина. С одной стороны она приятная - нас боятся, и не хотят с нами связываться. С другой, лично для меня неприятная - доброй драки сегодня, пожалуй, не будет. И Бьерга взять в плен не удастся.
        А все потому, что мы увидели, как вражеские драккары стремглав уносятся от берега, бегут от нас.
        Вот ведь, сволочи! Как же засекли нас? Ночь ведь была такая, что хоть глаз выколи - ничего не разглядеть.
        - Когда мы подошли к Эстрегету? - спросил я Олафа.
        - Вчера, - ответил тот.
        Блин! Что за манера давать абсолютно верный, точный, а самое главное - бесполезный ответ?
        - Они видели наши корабли, когда мы подходили к острову?
        Олаф пожал плечами, мол, не знаю.
        - Мы подошли еще засветло или уже стемнело?
        - Ты сам, что ли, не помнишь?
        - Так стемнело или еще светло было? - проигнорировав вопрос, вновь повторил я свой.
        - Светло…
        Ну, теперь все понятно…похоже, Бьерг был не совсем дурак. Или же он боялся, что мы придем за ним, или его напугали непонятно откуда взявшиеся ладьи Древня. И поэтому он выставил дозорного, который засек нас.
        Странно, как это они не дали деру ночью? Не успели?
        А-а-а-а….теперь все понятно.
        Пока я раздумывал над всем произошедшим, разглядывал и вражеские корабли. Часть из них шла медленно, с явным перегрузом.
        Заграбастали все, что было на Эстрегете. Все, что успели забрать, и теперь улепетывали домой.
        - За ними! Вдогонку! - приказал я.
        Тут же ударили в барабан. Интересно, почему северяне раньше не использовали данный метод? Как только увидел ладьи Гора, тут же решил опробовать, насколько полезным будет подобное.
        Специально для этих целей отобрал у гостей одного из воинов, умеющего бить в барабан, объяснил своим, что от них требуется, и…вот наступил момент, когда можно все проверить на практике.
        Бум-бум-бум.
        Наш драккар понесся вперед. Барабанщик потихоньку наращивал темп, и это сразу сказывалось на скорости корабля.
        Бум! Бум! Бум! - уже практически без паузы.
        Воины, сидящие на веслах, быстро втянулись, поняли, что от них требуется. Но сейчас барабанщик явно слишком разогнался. Я сделал ему знак, чтобы несколько снизил интенсивность.
        Бум-бум, бум-бум, бум-бум-бум!
        Нас моментально обогнала ладья пришлых. Блин! Что за темп у них такой? Я заметил, как гребцы дважды неспешно двигают весло, а затем резко ускоряются на «один гребок». Ну, им то это позволительно - у них весла намного меньше наших и значительно легче, я это отсюда вижу.
        - Эй! На баркасе! - крикнул Древ-Гор, закинувший ногу на борт своего корабля. - Давай меняться?
        - Чем? - не понял я его.
        - Лови! - он метнул мне свою «боевую кирку». Благо, расстояние между кораблями было смешное, и оружие легко долетело до меня. Хотя я едва успел поймать его.
        - А ты мне свой один топор дай! - потребовал Древень.
        Как всегда, блин…лишь бы поразвлекаться.
        - На! - крикнул я, после чего кинул топор. Причем не просто кинул, а метнул. Он ударил лезвием в борт ладьи и застрял в нем.
        Гор, не ожидавший от меня такой подлянки, испуганно отскочил в сторону. Да только поздно уже - топор попал совсем рядом с его ногой.
        Он отскочил с таким испуганным лицом, что мои, заметившие манипуляции с оружием, не удержались и заржали - Древ в этот момент выглядел весьма забавно.
        Их ладья стремительно уходила вперед. Буквально полминуты назад шла с нами вровень, а теперь уже опережает почти на корпус.
        - Как этой штукой пользоваться? - крикнул я, подняв чекан.
        - Бей им врага! - радостно растянул лицо в улыбке Гор.
        Шутник, блин!
        - Куда? Как? - я понимаю, как этим пользоваться, но все же есть ведь какие-то «правильные удары»?
        - Желательно в череп! Острием! - снова съязвил Древень.
        Вот козел! Ну ладно, погоди…
        Не прошло и десяти минут, как ладья Гора оказалась далеко впереди. Я был уверен, еще немного, и они нагонят драккар врага, идущий последним. Жаль остальные уйдут - мой драккар и ладья Гора с его бойцами были самыми быстрыми. Остальные наши корабли сильно отставали. Впрочем, по лицам своих я понял - продолжать гонку они не смогут долго, уже запыхались. Хреново…надо что-то с этими веслами делать. Сражения в море нам, как мне кажется, еще только предстояли. И как тут сражаться, если запыхался на веслах?
        Меж тем ладья Гора почти сравнялась с драккаром противника. Но что-то Гор не спешил брать ее на абордаж. Не умеет, что ли?
        Оказалось, умеет, еще и как!
        Глава 15 Йо-хо-хо…и бочонок медовухи
        Ладья славян (для простоты и понимания буду называть их так, черт знает, как этот народ зовется на самом деле - забыл спросить) во главе с Гором шли параллельным драккару противника курсом. Однако они и не приближались к противнику, держались метрах в десяти, даже чуть впереди. Причем набирали скорость.
        Совершенно не понимаю, что Древ чудит? Зачем он это делает?
        В какой-то момент я совершенно не отследил его, часть воинов-славян вскочили, взяли в руки луки, и дали залп в драккар противника. Оттуда раздались крики и ругательства.
        Я же, крайне удивленный происходящим, внимательно рассматривал луки славян. Какие-то они необычные. У нас тут использовались вполне привычные, С-образные, так сказать. А у них…
        Помните картины о Киевской Руси, о дружинниках, битвах с татаро-монголами? Так вот, часто на таких картинах изображался лук довольно-таки необычной формы. Почему-то он всегда у меня ассоциировался с татарами. Но сейчас, увидев как орудуют им воины Древня, вспомнил, что нечто подобное видел и у славян с картин.
        Необычным в этих самых луках были, прежде всего, форма и размеры. Размер - чуть больше наших, охотничьих. А форма - они изгибались, напоминая букву М (ну, или W, если угодно), однако более плавных форм, более аккуратную и как бы приплюснутую сверху.
        Вспомнил! Составной лук это! Еще его вроде сложным называют. Наши луки, которые использовал я и молодняк во время тренировок, простые. А простые они потому, что фактически являются единым целым. В том плане, что в таком луке есть основа и есть тетива. Все! Натянул тетиву, и лук готов.
        А вот сложный…м-м-м…кажется, там была целая технология по его производству. Для создания подобного лука требовалось несколько деталей, которые склеивали между собой, готовили… Но хоть убей, не помню подробностей.
        Не помню и того, в чем особенность тетивы на таком луке. А ведь там тоже есть какие-то нюансы. Вроде не промокает? Или я ошибаюсь?
        В любом случае сложные луки превосходили простые. Причем сложными пользовались преимущественно славяне и жители восточных стран, а простыми - европейцы.
        Помню какую-то историю, которая в деталях описывала все преимущества сложных луков. Вроде только из-за их наличия битвы выигрывали… Вспомнить бы еще, в чем там была загвоздка?
        Меж тем, пустив стрелы, воины Гора уселись на место и принялись грести, вновь пытаясь обогнать драккар врага. Тот, к слову, резко сбавил ход. Ну еще бы - только что получили залп как минимум от десяти стрельцов. О! Точно! Стрельцы! Не лучники, а именно стрельцы!
        Ладья вырвалась вперед, и славяне вновь поднялись. В этот раз их было уже человек пятнадцать. Они выпустили стрелы и сели на места. Вот только в этот раз ладья не стала обгонять драккар, она резко сменила курс, направившись к нему.
        Вот оно что! Выбили большую часть противников, а теперь легко и просто захватят корабль!
        Впрочем, не так уж «легко и просто» все оказалось. Все же северяне - закаленные бойцы, и им не знакомо понятие «сдаться». Они сражались до последнего. Причем сражались наши противники отчаянно - славяне потеряли двоих. И это при том, что у них было почти двукратное численное превосходство.
        Но на этом везение обороняющихся закончилось - к другому борту подошел наш драккар, мои воины закинули кошки, наглухо зафиксировав корабли, и мы ринулись в бой.
        Я запрыгнул на борт драккара, оттолкнулся от него и за один прыжок преодолел расстояние до противоположного борта, возле которого и кипела схватка.
        Размахнувшись «киркой», я опустил ее на голову первого попавшегося мне врага.
        Ого! А оружие действительно толковое - острие «клюва» смогло пробить шлем противника, его череп, вошло в голову полностью. Я попытался вытащить «кирку», но не тут-то было - она застряла, и как бы я ни старался, освободить ее так и не получилось.
        Видимо я слишком увлекся этим процессом, так как едва не пропустил удар. Уклониться или, скорее, изогнуться я успел в последний момент. И лезвие меча со свистом пролетело всего в нескольких сантиметрах от лица, на уровне моих глаз.
        Я отступил на шаг, выхватив из-за пояса свой верный топор (спасибо покойному Йору).
        Враг же наступал, он махнул мечом сверху вниз, но я отклонился в сторону, он попытался провести удар сбоку, но снова лезвие его меча рассекло лишь воздух.
        А вот и нужный момент! Махнул противник слишком сильно, он открылся. Я тут же опустил свой топор ему на голову. Однако несколько промахнулся или сам топор соскользнул со шлема, и вся сила удара пришлась на плечо.
        Разрубить я его не смог, но и так хватило - враг завопил, а его рука повисла, будто плеть. Похоже, сломал. Еще бы, кольчуга от такого не защитит.
        Следующий мой удар заткнул противника навсегда - топор ударил того в скулу, буквально «разломав» лицо, голову.
        М-да, не зря качал «владение топором», ой, не зря! Еще бы «силу» вкачать, все-таки тогда бы враг и после первого удара сломанной рукой не отделался бы.
        Новый враг, попытавшийся напасть на меня, напоролся на чей-то меч и замер, недоуменно пялясь на лезвие, торчащее у него из груди.
        Олаф резким движением выдернул меч и тут же ударил им снова, в этот раз целясь в лицо противника. Лезвие вошло точно в левый глаз. Уже мертвое тело содрогнулось и безвольно опустилось на деревянное дно корабля.
        Вот и все, конец сражению. Даже немного жаль, что все так быстро закончилось. Впрочем, оно и понятно - я надеялся перебить гораздо больше воинов Бьерга, не говоря уж про пленение его самого…
        Ну, не судьба…
        Пока я и мои воины еще отходили от битвы, славяне уже принялись за дело - освобождали трупы врагов от брони и одежды (если последняя была неповрежденной, добротной) и сбрасывали мертвецов за борт.
        Гор же, неведомо как успевший переместиться на захваченный драккар со своей ладьи, где он только что стоял, ковырялся в вещичках, которые покойнички пытались утащить с Эстрегета.
        - Что там? - поинтересовался я у него.
        - Все что ни есть - все мое! - повернувшись ко мне и улыбнувшись, весело ответил он.
        - Ты такое не говори, - хмыкнул я, - островитяне услышат и не поймут - либо перережут всех твоих, либо только тебя за такие слова.
        - А ты на что? - беззаботно улыбнулся Гор.
        - А зачем мне репутацию портить? Могу и я и из-за тебя получить, - пожал я плечами, - мол, позволил себя так оскорблять. Так что будь любезен, не наглей.
        - Ну хорошо, - улыбка ушла с его лица.
        - Так что там у НАС? - вновь спросил я.
        - Да всякий хлам, - уже без всяких шуток ответил Гор, - хотя нет, есть кое-что полезное.
        Он метнул мне нечто объемное и тяжелое. Я едва успел поймать предмет.
        - Бочонок медовухи? - хмыкнул я.
        - Ага, - кивнул Гор, - не ахти что, но уже не зря воевали!
        - Да уж… - вздохнул я.
        - Да, кстати, держи свой топор! Не понравился мне совершенно, неудобен, - Гор протянул мне мой второй топор, который я тут же вернул в петлю на поясе.
        - Где мой чекан? - поинтересовался Гор.
        - В безопасном месте, - ответил я.
        - Только не говори, что уронил его в воду, - набычился Гор.
        - Да нет, я ж говорю, в безопасном месте.
        - Ну, где?
        - Вон, в черепе того товарища, - я кивнул в сторону трупа, до которого еще не успели добраться наши сборные команды.
        - Надо забрать, а то еще скажут, что это на теле было, и он так чекан и носил, - Гор поднялся и торопливо пошагал к телу. - Своих-то я знаю…
        К счастью, его драгоценный чекан никто не тронул, чему Гор был безмерно счастлив.
        - Так что, как добычу делить будем? - спросил он, вернувшись.
        - На Эстрегете поделим, - ответил я. - А, кстати, слушай, хотел спросить - это что вы за танцы устроили?
        - Какие танцы?
        - Ну, перед тем, как корабль на абордаж взять? - уточнил я.
        - Да никаких танцев, - теперь уже пожал плечами Гор, - мы всегда так делаем.
        - Всегда? А тебе доводилось уже на воде воевать? - удивился я.
        - Ну да, - кивнул Гор, - щипали купцов на реке…
        А…вот оно что! Теперь ясно, откуда у Гора и его «славян» такой богатый опыт. Уже набили, так сказать. И сейчас просто работали по привычной схеме. Ну, в принципе, логично - зачем терять людей, если врагов можно уполовинить с безопасного расстояния и без всякого риска?
        Хотя, судя по тому, как они действовали на их родине, на реке, купцы умели отбиваться от подобных атак значительно лучше, чем пока делают мои земляки.
        - А что за луки у вас? - вновь спросил я.
        - Что, понравились? - ухмыльнулся Гор, явно догадавшись, к чему я клоню.
        - Еще как!
        - Составные называются, - важно пояснил Гор, - отличная штука! Я несколько вечеров просидел в сети, пытаясь найти варианты, как улучшить те, что были у моих людей, когда я только начинал играть.
        - И как, нашел?
        - Нашел, - кивнул он, - и улучшил. Прочные, надежные, дальнобойные и точные. Что еще надо?
        - Чтоб моих научил такие делать, - ухмыльнулся я.
        - Ну…попробуем, - серьезно кивнул Гор. - Был бы материал подходящий. Да и зима близко - самое время луками заняться.
        - Самое время? - удивился я.
        - Ну да, в такое время в дереве меньше всего влаги. Луки хорошие получатся. Да и стрел наделаем - они не менее важны, чем сам лук.

* * *
        Всего несколько игровых часов, и мы вернулись на Эстрегет. Один из моих отставших драккаров решил не пытаться догонять беглецов, за которыми мы бросились вдогонку, а отправился сразу к берегу.
        Черт его знает, может, хотели там драку найти, а может, просто поняли, что нечего бестолково туда-сюда плавать.
        Как бы то ни было, а на этом драккаре плыли мои свежие верноподданные - эстрегетцы, которые поделились новостями с встречающими их на берегу земляками. Последние явно готовились к битве, справедливо полагая, что раз мы пришли мстить, то будем мстить и им тоже. А кому еще? Бьерг ведь сбежал…
        Когда же к берегу подплыли мы, нас встречали, словно друзей. Да чего друзей? Словно героев!
        Ну, по большому счету, для них мы как раз героями и были - дали отпор Бьергу, который убил местного тэна, ограбил здесь все, настроил против эстрегетцев соседей и дал деру, как только эти самые соседи появились на горизонте, чтобы дать сдачи. Вот только, как объяснили земляки, прибывшие с этими самыми «соседями» - самих эстрегетцев трогать никто не собирался. Поэтому они нас так радостно и встречали.
        Может даже надеялись, что мы хотя бы часть награбленного Бьергом вернем. А вот это уже нет! Мы это честно сами отобрали, и никому ничего возвращать не собирались. Нечего было отдавать свое добро Бьергу.
        Впрочем, про «трофеи» я напрасно переживал - никто их не спешил требовать обратно. Более того, судя по тому пиру, который нам закатили эстрегетцы, грабить их еще можно и грабить!
        Шучу, конечно. Этот остров теперь должен будет стать частью моего ярлства. А грабить своих «подданных» - это глупо. Зачем, если есть чужие и инородцы?
        Гульба началась прямо с ходу. А чего, пусть ребята расслабятся. Ждать неприятностей сейчас не стоило - Бьерг улепетывает на свой Агдир, Рорх (судя по последним новостям) неплохо получил от конунга, чьи корабли уже должны были вернуться домой. Ну а остальные…остальные были слишком далеко или были недостаточно сильны, чтобы устроить полноценную войну, они ведь долго воевали друг с другом, а следовательно - обескровлены.
        Одним словом, неприятностей стоило ждать весной, когда лед исчезнет и вновь появится возможность бороздить море на драккарах.
        К слову, об этом: пир пиром, но нужно возвращаться назад, я очень бы не хотел остаться зимовать здесь. У меня дома есть дела…
        Я поднял руку, призывая к тишине.
        В отличие от пира у меня на Одлоре, здесь мы куролесили прямо под открытым небом, наплевав на холод. Да и не было холодно - куча костров вокруг.
        На меня не сразу обратили внимание, но мало-помалу народ утихомирился и приготовился слушать.
        - Эстрегетцы! - начал я. - Сегодня вы вновь стали свободными.
        Радостный рев тут же взлетел к небесам. Я поморщился, но все же спокойно дождался, пока страсти улягутся.
        - Сейчас вам ничего не угрожает, - наконец, когда вновь наступила относительная тишина, заявил я, - однако уже весной Бьерг может вернуться…
        - Мы дадим ему отпор! - крикнул кто-то.
        - Убьем любого, кто к нам сунется! - подхватил второй.
        Я просто кивнул.
        - Хорошо, но кто будет вашим вождем? Кто будет вести вас в бой?
        Все недоуменно переглядывались.
        - С кем я могу заключить союз? - наконец спросил я. - И с кого потом спрошу, если он решит воевать на стороне моих врагов?
        - Как мы можем воевать против тебя после сегодняшнего? - крикнул кто-то. Ну вот, отлично, именно такой реплики я и ждал.
        - Реки бегут, снег тает, люди меняют свои решения, - сказал я, - и если вы останетесь свободным островом, рано или поздно появится Бьерг или кто-нибудь еще, и вас заставят идти против меня. Так было и так будет!
        - Ты же ярл! Так почему мы не можем сделать тебя своим вождем? Ты ведь принял часть наших воинов? Они поклялись тебе на браслетах?
        Я усмехнулся.
        - С ними был иной случай - я должен был убедиться в том, что они мне друзья, что они не ударят мне в спину, когда мы приплывем к Эстрегету.
        - Так позволь нам принести тебе клятву! Эстрегет станет частью ярлства Альмьерке!
        Я сделал вид, что задумался.
        - Так и быть, - я кивнул, - если вы все решите дать мне клятву как ярлу, эстрегетцы смогут стать одними из нас.
        Народ радостно взревел и тут же устроил давку, выстраиваясь в очередь, чтобы принести мне клятву.
        Процедура заняла вопреки моим ожиданиям не так много времени.
        А когда последний из эстрегетцев принес клятву, народ радостно заревел и с еще большим энтузиазмом принялся «отмечать» столь важное событие.
        Я спокойно размышлял над своими делами и планами, держа в руках рог, когда рядом со мной, покачиваясь, не поравнялся один из эстрегетцев.
        Он громко икнул, уставился на меня, явно пытаясь понять, кто же перед ним. Потом радостно заревел, явно опознав, и тут же вновь нахмурился.
        - Мой ярл, тебе скучно на нашем пиру? - заплетающимся языком спросил он.
        - Нет, отчего же… - начал было я, но эстрегетец меня не услышал. Он и не пытался услышать. Судя по всему, его вопрос был просто риторический.
        - Эй, вы! - зычным голосом проорал он, с легкостью заглушив весь окружавший нас гомон. - Ярлу скучно! Развлеките ярла! Ик!
        Он громко икнул, причем настолько мощно, что вынужден был отойти на пару шагов назад, дабы сохранить равновесие.
        - Где этот… - он явно пытался найти в закоулках своего пьяного разума некую мысль, которая совсем недавно у него и появилась. - Где Браги? Где этот…. - пьяный испуганно оглянулся на меня и закончил явно совершенно иначе, чем планировал: - Скальд!
        Не прошло и пары минут, как пред мои очи доставили и поставили весьма необычного персонажа. Выглядел он так, будто пил беспробудно дня три. И конкретно сейчас наконец-то заснул. Однако отоспаться ему не дали и притащили сюда.
        Кроме помятого вида была у него и еще одна «особенность» - под правым глазом был немалых размеров «бланш», налившийся уже синим цветом. Из-за него у бедолаги вид был еще более несчастным. Да и сам глаз так заплыл, что наверняка он им ничего и не видел.
        - Притащил пятерых рабынь в свою халупу и дрых там без задних ног, - зачем-то пояснили мне «доставщики».
        - Ну, и? - спросил я. - Зачем он мне?
        - Развлекай ярла! - приказал один из «доставщиков» и толкнул скальда вперед, ко мне.
        - Ярла? - удивленно переспросил скальд и с недоумением уставился на меня.
        Судя по его лицу, он так и не разобрался в ситуации, попросту решил с этим не заморачиваться, зато тут же попытался занять некую позицию, однако вовремя понял, что его-то доставили, а его рабочий инструмент - нет. Поэтому он поспешно принял прежнее положение «вольно» и зычным голосом заорал-застонал какую-то песню.
        Не скажу, что его талант сильно меня поразил. Более того, у меня закрались сомнения в том, что у этого «скальда» вообще есть слух. Впрочем, определить это было довольно сложно, так как мотива у «песни» не было как такового. Исполнитель делал упор на смысловую нагрузку.
        В частности, на кровавые бои, длинные походы, опасные приключения и, конечно же, богатые трофеи. Не обходил он вниманием и «прекрасных женщин, посланных богами для услады воинов» и «реки напитков», коих «достойны сами боги», и прочее тому подобное.
        Какое-то время его пение резало мне слух, но затем я смирился, вновь погрузился в своим мысли, и все это стало лишь фоном.
        - Чего?! - неожиданный крик выдернул меня из эдакого задумчиво-дремотного состояния.
        Скальд полетел на землю, получив очень даже качественный удар кулаком, уже под здоровый глаз. Я же быстро промотал в памяти события последних десяти секунд. Чем скальд так разозлил своего земляка?
        - Тебя Бьерг ничему не научил? - орал оскорбленный в своих чувствах «слушатель». - Какой Рорх?!
        А…вот оно в чем дело! Бедолага с похмела запутался просто. То-то он так долго всматривался в мое лицо. Сказали: «Петь перед ярлом», а ярл какой-то незнакомый. Судя по всему, раньше этот самый Браги развлекал публику на Вестланде - острове, принадлежащем ярлу Рорху. И вот, по привычке он спел так, как делал это раньше. Причем спел один в один, совершено забыв, что перед ним уже не Рорх. А может, он меня и принял за него?
        - Хватит! Оставь его! - вовремя спохватился я, и воин, уже ногами месивший бедного скальда, упавшего на землю и скрутившегося калачиком, закрыв голову руками, замер, отступил.
        - Я заберу его с собой, на Одлор, - сказал я, - мне понравилось, как он поет.
        Разумеется, это была самая неприкрытая ложь. Но чего мне сейчас распинаться на тему того, что я хочу узнать у скальда все насчет Вестланда. Стоит только озвучить такое желание, как эти гостеприимные и веселые эстрегетцы тут же начнут пытать бедолагу, желая мне угодить.
        А этого, судя по нему, и не надо - вон, добытый пиратом Гором бочонок медовухи, пара красивых рабынь, и он еще сам будет гоняться за мной, желая рассказать обо всем, о чем я только захочу…
        Глава 16 Диспозиция
        На Одлор мы едва успели вернуться. Причем причиной этого стала внезапно наступившая зима. Я прекрасно знал, что рано или поздно это должно было случиться, но именно в пути нас поймал дикий холод, а когда мы увидели берега родного острова, то сильно удивились: он был просто завален снегом, возле берегов был уже немалой толщины лед.
        И это было очень странно, ведь по пути нам, конечно, попадались здоровенные льдины (как раз такие, на каких мои земляки, рыбаки из реального мира, любят уходить в неожиданное плавание), но все же сказать, что они представляли опасность для корабля нельзя. Мы довольно-таки легко лавировали между огромными кусками льда, благо, пространства для маневра было предостаточно.
        Однако будучи уже недалеко от Одлора, мы попали в метель. Никогда не задумывался над тем, а идет ли снег над морем? Хотя, а почему нет? Дождь ведь идет? Впрочем, мало ли, как оно все устроено в реальном мире, а в игре снег был. Причем мы попали в самую настоящую метель. Белые хлопья были настолько крупными и обильными, что разглядеть за ними хоть что-то совершенно не представлялось возможным.
        Олаф даже начал опасаться, что мы налетим на скалы при такой погоде, предлагал остановиться. Но я не согласился с ним - судя по карте, плыть нам еще предстояло долго, и я не мог вспомнить, чтобы между Эстрегетом и Одлором были скалы.
        Снега намело за ночь столько, что наутро нам пришлось вычерпывать его горстями и кидать за борт. Меня самого, на ночь укрывшегося шкурой, засыпало так, что к утру я был больше похож на сугроб.
        Однако когда мы подходили к Одлору, метель прекратилась. Небо было пасмурным, но хотя бы ничего с него не летело.
        Нас давно уже заметили, и на берегу собрались люди, ожидавшие нашего возвращения. Я одним из первых сошел на берег и двинулся навстречу своим друзьям.
        К моей огромнейшей радости, кроме Нуки, Копья (вроде как поправившегося, во всяком случае выглядел он вполне здоровым, если, конечно, не считать отсутствующую руку), Рагнара, на берегу был и Р`атор, мой племянник.
        Он сидел в чем-то, напоминающем сани, а в качестве тяговой силы в них были «запряжены» два моих пса, успевших оклематься от ран.
        Я обнял каждого из друзей, а у последнего, Р`атора, поинтересовался:
        - Ну что, ты как?
        - Как видишь, дядя, - хмыкнул он, - ходить все еще не могу, но хотя бы теперь меня не таскает Рагнар.
        - Ага, - кивнул я, - этот лодырь всю работу перекинул на моих собак!
        Мы весело рассмеялись.
        - Но ты чувствуешь ноги? - спросил я его. - Пытаешься вставать? Пробуешь ходить?
        Перед своим отъездом я выдал кучу инструкций и ему, и Рагнару, приказав даже заставлять Р`атора, если вдруг он будет сопротивляться. А инструкции эти я составлял долго и нудно, предварительно обшарив интернет и даже не поленившись поговорить с парой знакомых медиков. Конечно, я не мог им детально описать состояние Р`атора, как и предоставить медицинскую карту, поэтому они ограничились лишь общими рекомендациями. Но и это уже неплохо. Тем более, я не мог рассказать им все обстоятельства полученной травмы - приходилось изворачиваться. Если бы они знали, что вся эта информация мне нужна не для человека, а для персонажа «компьютерной игры», наверняка отвечать на вопросы не стали бы и высмеяли.
        Тем не менее, прогресс есть - если начали шевелиться пальцы, вернулась чувствительность, значит, есть шанс, что скоро мой племянник снова сможет ходить. Во всяком случае, прогресс заметен.
        - Ну что, ярл, - поинтересовался Нуки, когда я закончил расспросы Р`атора, - что прикажешь?
        - Собираем всех в длинном доме.
        - Всех? - не понял Нуки.
        - Все ближайшее окружение, - ответил я. - Ты, Копье, Олаф, Рагнар….вождей Йорма и Таарока не забудь.
        - А эстрегетцы? - спросил Нуки.
        - Они в курсе, - ответил я.
        Возвращаясь назад, я взял пятерых эстрегетцев - один из них должен был стать их тэном (его выбрало большинство), остальные были, как бы правильно их назвать…в общем, почетным караулом.
        - Хорошо, когда собираемся? - спросил Нуки.
        - Сейчас, - ответил я и двинулся к длинному дому.
        Идти было чертовски приятно - тропу хоть и успели протоптать, однако все равно снег под ногами скрипел, хрустел.
        Пока я брел к селению, с неба вновь посыпался снег. Было абсолютно безветренно и тепло. Крупные хлопья медленно витали в воздухе, опускаясь на сугробы. Деревья вдоль тропы (преимущественно хвойные) также были завалены снегом, и я брел, разглядывая все то великолепие, что царило передо мной.
        Почему-то именно такая погода и такой снег навевали на меня ностальгию: вспоминалось детство, новогодние праздники. Такой снегопад и сугробы в детстве как раз и были под Новый год, скорее всего этим и объяснялись навалившиеся на меня воспоминания.
        Впрочем, сегодняшний тильд действительно для части присутствующих станет эдаким «Новым годом», так как подарки я собирался раздать многим.
        Я наконец добрел до длинного дома. Внутри было не особенно то и тепло, а еще темно и пустынно. Пара треллов хлопотала по хозяйству.
        - Ты! - позвал я одного из них.
        - Да, господин, - трелл тут же подошел, склонив голову.
        - Разведи огонь как следует и зажги все лампы, - приказал я.
        - Да, господин, - трелл тут же бросился выполнять приказ.
        Я же добрел до ближайшей лавки и опустился на нее.
        Что-то устал я уже…ну, вот сейчас собрание проведу, и можно будет отдохнуть: когда мы уже почти приплыли к берегу, пришло сообщение об очередном отключении серверов. Ну что же, нервничают технари, оборудование готовят, проверяют. Ведь скоро начнется ОБТ, и вряд ли игрокам, заплатившим за развлечение деньги, понравится, что их постоянно заставляют покидать симуляцию. Вот сейчас мы и страдаем - за последние пару дней короткие отключения были несколько раз. Так что, быть может, Гуков и не соврал, позвав меня на встречу. Может, все-таки было тогда отключение…
        Впрочем, я был совершенно не против отдохнуть от игры. Тем более отключение должно было продлиться всего лишь сутки. И самое приятное - не нужно было шлепать никакой отчет, тратить на него время.
        Впрочем, я все равно намеревался съездить в контору - очень мне хотелось поговорить с Владимиром Григорьевичем. Можно бы было поговорить и по телефону, но…в последнее время меня больше устраивало общение лицом к лицу. Все же игровой опыт тоже дает свое - мне казалось, что я намного лучше научился читать мимику людей, видеть их реакцию в беседе, стал просто лучше все понимать. Хотя, может, мне просто так казалось.
        В любом случае выходному я был рад. И чего бы я там ни говорил, а полноценный отдых мне не светит. Вот, к примеру, вспомнил про необходимость скатать в свою контору (а ведь еще надо проверить, все ли у меня хорошо на, так сказать, постоянном рабочем месте), затем нужно все же прочитать комментарии, перезалить обработанные видео с сайта нашей конторы на ютуб. Искренне надеюсь, что я окажусь первым, кто это сделает - на сайте мои видео появились одними из первых. Всего несколько человек меня опередили.
        Я оторвался от своих размышлений и планов, так как в помещении что-то изменилось. Я поднял глаза и осмотрелся. Стало светлее? Только сейчас я понял, что освещение в длинном доме обеспечивается вовсе не очагом в самом его центре - тот все еще еле горел. Трелл только-только успел накидать дров и огонь скорее притух, словно бы собираясь с силами, готовясь напасть на новую, свежедоставленную пищу.
        Но за счет чего тогда в длинном доме стало светлее? Я огляделся и понял, что свет обеспечивают несколько десятков светильников. Нельзя сказать, что они давали прямо очень яркий свет, однако за счет своего количества (а было их дюжины две, не меньше) они освещали все уголки длинного дома.
        - Эй! - окликнул я рабыню, принесшую к очагу небольшие прутики, видимо, чтобы быстрее распалить костер.
        - Да господин? - она тут же вскочила с колен и подбежала ко мне.
        - Что в этих светильниках? - спросил я, указывая на один из них.
        - Земляное масло, господин…
        Земляное масло? Что-то знакомое…я судорожно пытался вспомнить, что именно именовали подобным термином.
        Земляное масло…земляное масло…в свое время я очень долго залипал в довольно-таки необычную стратегию - «Стронгхолд». Сначала в одиночную версию, а затем нашел и онлайнку. Но почему у меня ассоциация именно с ней?
        Вспомнил! Земляное масло! С помощью этой штуки можно было жечь противников. Немало армий разбилось о такие мои сюрпризы.
        Но все же, что за земляное масло?
        Я хмыкнул. Правду, видимо, говорят: «Ничего вы без своих интернетов да гуглев и не знаете, и не помните». Но все же в этот раз я вспомнил. Или, скорее, даже догадался - нефть! Что же еще это может быть?
        Нефть, она же земляное масло… В моей голове тут же закрутились шестеренки, пришли воспоминания из того же «Стронгхолда», сцены из фильмов с осадой замков, вспомнилась и прочитанная статья про «греческий огонь».
        - Ярл!
        Черт подери! Только-только начала созревать какая-то мысль, какая-то догадка. Что-то придумалось, и даже начало формулироваться, но прозвучавший голос все сбил. Вот ведь…вовремя как!
        Передо мной стояло несколько человек.
        Практически вся моя гвардия, включая даже племянника, въехавшего в длинный дом верхом на Гери, и так и сидевшего верхом на псе.
        Были и другие - эстрегетцы, таарокцы, йормцы, «славяне» с Гором-Древнем во главе.
        - Садитесь! - я кивнул на лавки и все принялись рассаживаться. Нуки же одними глазами указал мне на трон.
        О, блин! И тут уже следование этикету. Ну, на фиг!
        Я внаглую залез на лавку и умостил задницу прямо на стол, чтобы лучше видеть всех своих соратников. Идти на трон мне совершенно не хотелось, так как мне пришлось бы постоянно орать, как заполошенному, чтобы меня услышали: ближайшие лавки стояли довольно-таки далеко от трона, а заставлять своих друзей стоять передо мной…не велика птица. Вот как начну нажираться в хламину или звезду поймаю, аки римский император, вот тогда будут стоять по струнке, бить море топорами, строить мне остров прям посреди океана и…ну, и все прочее, чем там Нерон, Калигула, Август и прочие баловались?
        - Ты хотел видеть нас, ярл? - спросил Нуки, судя по виду, крайне недовольный тем, что я не уселся на трон.
        - Хотел, - кивнул я, - нам нужно обсудить наши планы…
        - Планы? - удивленно переспросили несколько человек.
        Я усмехнулся. Ну, естественно, пришла зима, море замерзло, и они уверены, что делать сейчас нечего и незачем. Нужно просто ждать тепла и готовиться к новым походам, по возможности успев перед ними посеять что-то на своих куцых полях.
        - Планы, - меж тем кивнул я, - но перед этим нам нужно определиться, кто и за что будет отвечать.
        Все недоуменно переглянулись, совершенно не понимая, о чем я говорю.
        - Все просто, - с ухмылкой ответил я. - К примеру, в случае моего отсутствия, на Одлоре всем распоряжается Хальф.
        Я указал на старика, скромно севшего на самом краю лавки. Все тут же повернулись к нему.
        - Однако Хальф готов заниматься всем, кроме обороны острова в случае нападения на него врагов. Если такое случится, когда меня здесь не будет, кто-то должен будет возглавить защитников. В прошлый раз это был Нуки. Но кто это будет теперь?
        - А почему этим не может заниматься Нуки? - спросил Рагнар.
        - Потому, что у него другие планы, - ответил я. - А, кстати! Почему бы тебе не стать моим ставленником на Одлоре?
        - Я? - удивился Рагнар.
        - Ты! - кивнул я.
        - Но я неопытен, и я хочу ходить в набеги, и… - начал отмазываться Рагнар.
        - Да будешь ты ходить в набеги! - отмахнулся я. - Но тебе нужно учиться. Причем не только военному делу, но и всему остальному. Пожалуй, вы с Р`атором возглавите оборону Одлора.
        Я на секунду замолчал, словно бы смакуя принятое решение, и затем продолжил.
        - Да! Так и будет. Кроме того, вы оба будете учиться у Хальфа.
        - Чему? - не понял племянник.
        - Как правильно управлять островом и людьми, - ответил я. - Так, следующий вопрос…
        Рагнар и Р`атор явно хотели возразить, но Нуки тут же цыкнул на них, заставив замолчать. Ах ты, хитрый жук! По морде видно, как доволен, что Одлор теперь не его проблема. Ну, погоди у меня…
        - Как понимаю, Таарок будешь представлять ты? - спросил я у Ансу.
        Она молча кивнула.
        - Хорошо, - сказал я, - значит, отныне ты - тэн Таарока.
        Женщина сделала круглые глаза и трое мужиков (то ли телохранители, то ли родственники, вдруг заерзали на своих местах).
        - Ярл… - сказал один из них.
        - Что?
        - Но она женщина!
        - Я заметил, - хмыкнул я.
        - Она не может быть тэном! - продолжил гнуть свою линию мужик.
        - Почему? - удивился я.
        - Это противоречит традициям!
        - Значит, как отправлять ее к ярлам договариваться, она вас устраивала? Пока у вас не было земли, дома, пока вы искали убежище, она вас устраивала? - я усмехнулся. - Хорошо, я так понимаю, вы хотите, чтобы тэном я сделал кого-то из вас? Или ваши люди сами его выберут?
        - Нет, мы определим, кто будет тэном, - сказал один из мужиков.
        Они совещались меньше минуты, а затем один из них, самый старый, с огроменной плешью на всю голову, красным одутловатым лицом старого пьяницы поднялся со своего места и заявил:
        - Ярл Р`мор! Я готов стать тэном.
        - А кто ты такой? - усмехнулся я.
        Мужик явно не ожидал подобного вопроса.
        - Я - Фрейстейн, - промямлил мужик, явно озадаченный моим вопросом.
        - И чем ты известен, Фрейстейн? Почему именно ты должен стать тэном?
        Мужик растерялся, не зная, что ответить.
        - Кто-нибудь знает, чем знаменит Фрейстейн? - поинтересовался я у остальных. - Кто-то видел его в битве? Что он сделал для своих людей?
        - Моя семья самая сильная на Таароке, мы всегда… - побагровев, начал мужик.
        - Ты уже не на Таароке, - напомнил я ему, - и мне плевать, насколько сильная твоя семья. Ты можешь назвать другие причины, по которым стать тэном должен именно ты?
        Мужик побагровел еще больше.
        - Ты не проявил доблести в битве, ты не делал ничего полезного для своих людей. Я не буду делать тебя тэном, - спокойно подвел итог я. - Какие еще есть кандидаты на место тэна?
        Морда мужика стала такой красной от гнева, что от нее прикуривать можно было.
        - Тогда мы уходим! - прорычал он и вскочил со своего места. - Я еще припомню тебе…
        Договорить он не успел. Мой топор попал ему точно между глаз, и Фрейстейн, перевалившись через лавку, растянулся на полу. Топор так и остался торчать у него в башке.
        - Вы, кажется, забыли, что теперь я ваш ярл, - сказал я двоим оставшимся, - и мне решать, кто будет править вами от моего имени!
        Оба мужика побагровели и схватились за свои топоры. Но пока не двигались.
        - Вы, жалкие трусы, заставили женщину говорить вместо вас! - продолжил я. - Заставили ее делать вашу работу. Никто из вас не захотел становиться во главе своего народа, нести тяжкое бремя в трудные времена. Вы все взвалили на ее плечи. А теперь, когда она сделала свое дело, когда вы оказались в безопасности, вдруг вспомнили - женщина не может быть тэном! Тэном может быть только один из вас, слюнтяев!
        Второй мужик не выдержал, выхватил свой топор и с ревом бросился на меня.
        Однако не успел он сделать и пары шагов, как попал в цепкие руки Нуки, и тот, резко рванув противника, заставил его голову прислониться макушкой к хребту. Словно изломанная детская игрушка, с неестественно выгнутой шеей, с пробитой переломанным хребтом шеей, второй «недовольный» улегся на пол.
        Третий в ужасе застыл, глядя на труп только что живого, говорившего и дышащего товарища.
        - Ты что-то хочешь мне сказать? - спросил я у третьего.
        - А? - он оторвал взгляд от трупа и перевел его на меня.
        - Говорю, убери падаль из моего дома! - спокойно приказал я. - И принеси накидку твоему тэну - ей холодно!
        Мужик ошалело уставился на меня, затем перевел взгляд на Ансу, явно все еще не понимая, что ему говорят.
        - Ты что, не слышал, что тебе приказал ярл? - Ансу схватила его за грудки и поставила на ноги. - Быстро!
        - Да, тэн, - мужик стремглав схватил за ноги Фрейстейна и потащил его на выход.
        Когда он уже был на пороге длинного дома, я спросил у Ансу:
        - Надеюсь, остальные не будут против того, что ты стала тэном?
        - Нет, не будут, - ответила она и улыбнулась, - главные противники этого уже умерли. А с последним я и сама справлюсь.
        Все одобрительно хмыкнули.
        - Отлично, - кивнул я, - тогда продолжим.
        Глава 17 Чины, награды, планы
        - Кто из вас будет говорить от имени Йорма? - спросил я двоих воинов, которые впервые мне и предложили свой остров.
        - Я - Торстейн, тэн Йорма, - сказал один из них, поднявшись со своего места. - Мы поклялись тебе, как ярлу, и готовы подчиниться, если ты выберешь другого человека править островом от своего имени.
        Я задумался.
        - Нет, Торстейн с Йорма, - качнув головой, ответил я, - не вижу причин, почему тэном не можешь быть ты.
        И причин у меня действительно не могло быть - все время, пока мы готовились к обороне, йормцы трудились, причем ни роптания, ни неповиновения в их рядах не было. Пусть я особо на них и не обращал внимания, но, похоже, Торстейн - неплохой тэн. А раз так, зачем его менять?
        - Я видел Торстейна в битве, - загудел Нуки, - он достойный и смелый воин!
        - Ну, раз уж Нуки о тебе так отзывается, - усмехнувшись, я вновь обратился к все еще стоявшему Торстейну, - значит, так тому и быть!
        Торстейн кивнул и сел на свое место.
        - Теперь с тобой решим, - повернулся я к Нуки.
        Он удивленно уставился на меня.
        - Длинному острову нужен тэн, и ты им станешь!
        - Я не могу стать тэном, я - изгой! - прогудел Нуки и свирепо уставился на меня. - Кто захочет иметь дело с изгоем?
        - Ансу, - спросил я предводительницу таарокцев, - кажется, ты говорила, что много твоих людей заболели, и тебе необходимы лечебные травы?
        - Это так, - кивнула женщина.
        - Насколько я знаю, на Длинном острове есть приличные их запасы. Скажи мне, тебе претит просить их у Нуки?
        - Нуки - великий воин, - ответила она, задумавшись на секунду, - и я знаю, какую ошибку он совершил в прошлом. Он запятнал свое имя…
        Ну вот, блин! Все знают о прошлом Нуки, кроме меня!»
        - …Однако, - продолжила меж тем Ансу, - это было в прошлом, и он сам себя наказал. А сейчас люди Длинного острова уважают его, как и люди Одлора. Не вижу причин, почему я должна относиться к нему иначе. Нуки, тэн Длинного острова, я прошу тебя о помощи - моим людям нужны лекарственные травы. Можешь ли ты поделиться своими запасами?
        Сказать, что Нуки опешил - не сказать ничего. Он такими удивленными глазами глядел на Ансу, будто бы она его в постель зовет. Впрочем, кое-какие слухи курсировали насчет этого. И именно по этой причине я выбрал ее, чтобы показать Нуки, что он вполне может быть тэном.
        - Конечно, - наконец ответил он, механически кивнув головой.
        А затем повернулся ко мне и спросил, но уже не грозно, не возмущенно, как ранее, а скорее растерянно:
        - Но другие ярлы и тэны независимые…Они не будут со мной…
        - И не надо, - пожал я плечами. - Ты - тэн острова, а я - твой ярл. Если кто-то хочет говорить - пусть говорят со мной, а не пытаются договориться с моими тэнами у меня же за спиной.
        Нуки все еще оторопело глядел на меня. И я решил добить его, пока он опять не взбрыкнул.
        - Значит, и с этим закончили!
        Затем я повернулся к эстрегетцам.
        - Ваш тэн, как понимаю - Кнуд? - спросил я.
        Со скамьи поднялся один из них - тот самый воин, обратившийся ко мне на Одлоре после битвы, предложивший клятву верности.
        - Да, ярл, - сказал он, - но я воин, а не правитель. И совершенно не знаю, с чего мне начать. Прошу, дай мне человека, который научит меня, что должно делать.
        Хм…я задумался. Ну и кого я ему дам? О! Идея!
        - Копье!
        Старик поднял на меня глаза.
        - Я хочу, чтобы ты отправился на Эстрегет и помог молодому тэну в его делах.
        - Кто, я? - возмутился старик. - Что может сделать калека?
        - Тебе ведь руку отрубили, а не голову? - усмехнулся я. - Вот и работай ею. А рука…пусть я не могу вернуть тебе руку, но кое-чем помочь смогу.
        И я действительно собирался это сделать. Нужно будет при последующем отключении порыться в сети и посмотреть, какой протез можно сделать для Копья, чтобы он не чувствовал себя ущербным. Ну, или как хоть немного облегчить ему жизнь…
        Старик же, явно собиравшийся обложить меня проклятиями и ругательствами, вдруг крякнул, получив локтем в бок от Олафа. Ни одного бранного слова от него так и не последовало. Вот и хорошо!
        - Р`ам! - позвал я своего брата.
        - Да, Р`мор! - откликнулся он мгновенно.
        - Ты отправишься с Копьем, - велел я, - старику нужен помощник и…ученик.
        - Ученик? - удивился Р`ам.
        - Ты вместе с Кнудом будешь учиться править. И однажды получишь свои земли, на которых будешь распоряжаться, как тэн.
        - Да, ярл, - просиял братец.
        Я мысленно рассмеялся. Все же братец у меня очень честолюбивый. Ну что же, на этом и сыграю. Как только появится возможность - зашлю его куда подальше, с глаз долой. Хоть мы, вроде как, и примирились, я совершенно ему не доверял. Постоянно ждал от него подвоха или же очередного фокуса, вроде тех, что он выкидывал во время набега на южные земли.
        - Так, с островами разобрались, - облегченно вздохнул я, - а теперь поговорим о текущих делах…
        Магнуса и Торира я нагрузил работой по кузне - нам требовалось больше готовой брони, новые шлемы, оружие. Кроме этого Ториру поручалось начать учебу с молодыми воинами, которые должны были стать первыми, кто освоит мастерство владения южным оружием.
        Гор тоже получил свою пачку заданий - он должен был начать производство луков, действие которых я видел там, у берегов Эстрегета, а кроме того я хотел, чтобы воины Гора начали учить моих (имею в виду молодняк всех моих островов) умению владеть боевой киркой, булавой, кистенем.
        А что, против бронированных противников подобное оружие - самое то. Не то что топор, даже меч Торира не взлетает с тем же чеканом. Как вспомню, с какой легкостью я им пробил шлем и череп противника, так до сих пор удивляюсь. Кажущееся нелепым, неудобным оружие на деле оказалось неимоверно эффективным. Нужно только его освоить, и мне в первую очередь. А то даже в режиме берсерка не всегда возможно быстро расправиться с противником, у которого хорошая броня.
        Дальше последовали длинные разговоры о том, что следует заготовить еду, починить корабли, и многое другое.
        Главное - мы все сошлись на том, что поздней весной отправимся к Агдиру, окончательно задавим Бьерга. Оставлять его в живых было крайне опасным. Причем эту мысль выдал вовсе даже не я, а Нуки, Копье, Кнуд и Торстейн.
        Ну что же, раз так…
        После того, как мы расправимся с Бьергом, решили вновь отправляться на юг. Большинство желало сделать это сразу после того, как ярлства Скарахейм (владений Бьерга) не станет. Но я настоял на том, чтобы мы отправились ближе к осени. Очень я хотел попасть на большой праздник южан, проводимый на Ладони бога. А заявиться туда раньше - значит вспугнуть их.
        А затем совершенно внезапно на меня опустилась темнота.
        Ну, понятно, увлекся администрированием своего «королевства» и совершенно потерял счет времени. Поэтому отключение серверов стало для меня неожиданностью.

* * *
        Покинув капсулу, сделав все свои дела, которые ни у кого особого интереса или удивления не вызовут, я собрался было посерфить в сети (у меня ведь длинный список вещей, о которых я хотел узнать), почитать комментарии к видео и, к слову, перебросить их на ютуб, как вдруг…
        Мой телефон, купленный для связи с Гуковым, внезапно зазвонил.
        Я уж было обрадовался - этот хитрозадый, похоже, осознал свое плачевное положение и решил пойти на попятную.
        Однако звонил не он. Более того, номер не определился.
        Я уж сначала решил, что мало ли, либо спам какой-нибудь, либо номером ошиблись, но, все же из любопытства трубку снял.
        - Доброй ночи, Игорь! - сказал чей-то голос.
        - И вам здрасьте, - ответил я, - с кем говорю?
        - Я бы не хотел называться, - спокойно ответил голос, - однако у нас есть одна тема для разговора…
        - Какая же? - поинтересовался я, уже догадавшись, кто мне звонит. «Инвестор», кто же еще!
        - Недавно вы получили некую сумму и не захотели ее отрабатывать…
        - Вы ошибаетесь, я выполнил задачу, возложенную на меня, - столь же любезно и спокойно ответил я.
        - Интересно…хотелось бы обсудить это лично в таком случае.
        - Не вопрос. Называйте время и место.
        - Сейчас, - ответил голос.
        - Сейчас? - я нисколько не удивился такой поспешности. - Не уверен, что смогу. Где?
        - У вас дома, - ответил голос, - я сейчас нахожусь за вашей дверью. Не волнуйтесь, я один, и вам абсолютно ничего не угрожает.
        Угу. Ну да! Абсолютно ничего! Я вот прям спешу и падаю открыть незнакомцу дверь глубокой ночью, впустить его в дом и потом стать звездой криминальной хроники.
        - Вы ведь понимаете, что если я могу позволить заплатить сумму, какую получили вы, - спокойно сказал голос, - то сам ни в чем криминальном мараться не буду? Для этого всегда найдутся другие люди…
        Он секунду помолчал, но поспешно добавил:
        - Я ни в коем случае вам не угрожаю, просто объясняю, что пришел поговорить. Днем у меня, к сожалению, очень плотный график, и я попросту не смогу с вами встретиться. От Гукова добиться вразумительного ответа, почему вы не выполнили свою задачу и почему не захотели вернуть деньги, мне не удалось. Однако я знаю, что вы вполне адекватный человек и вряд ли бы поступали столь опрометчиво без всяких на то причин. Таких не берут на работу в нашу компанию, тем более на столь ответственную должность. Насколько я знаю, даже сейчас, работая тестером, вы все еще выполняете функции и обязанности вашей основной должности?
        Ого! Тип все разложил, как по полочкам. Дал понять, что лично убивать меня не хочет, рассказал, почему явился, толсто намекнул, что многое обо мне знает…
        Открывать или нет?
        Здравый смысл подсказывал, что делать этого не стоит. А любопытство тут же подсказало мне вариант решения.
        В силу того, что я все еще был системным администратором (во всяком случае, числился им), у меня была тревожная кнопка. Нажав на нее, я мог рассчитывать, что в считанные секунды ко мне придет дежурная группа нашей СБ. Я хоть и таскал повсюду эту кнопку, однако никогда не использовал (хоть ежемесячно и проводил испытания согласно регламенту). Даже когда на меня напал нарик, там, возле магазина, я как-то совершенно о ней забыл. Впрочем, использовать кнопку я мог лишь тогда, когда угрожали не столько моей жизни, а интересам конторы. К примеру, какие-нибудь типы пытались бы выбить из меня важные и крайне секретные данные. Или же в серверную пытались бы ввалиться неизвестные. Короче, маловероятные события, которые вряд ли когда-нибудь вообще произойдут. Но кнопка мне была положена, и она у меня была.
        О ней я и сообщил гостю. Мол, начнешь чудить - вызову СБ. А камера над входом в мою квартиру передает картинку сразу на сервер, и случись что со мной - таинственного гостя тут же вычислят. Все-таки в СБ у нас суровые зубры работают.
        Гость рассмеялся и заверил меня, что у него и в мыслях нет причинять мне физические страдания. Разве что моральные, хохотнув, добавил он.
        Открыв дверь, я тут же увидел молодого человека, возрастом ненамного старше или младше меня, возможно даже ровесника. И еще его лицо было смутно знакомым. Я напряг память и без всяких проблем смог понять, кто передо мной.
        Однажды Холодов вызвал меня к себе и приказал проверить его рабочий компьютер. Мол, не работает. Проблема была пустяковая и решилась мной буквально за пару минут. И пока я работал, обратил внимание на фотографию, стоявшую в качестве заставки на рабочем столе.
        На ней был изображен сам Холодов и некто, намного моложе его, но крайне похожий на него же. Нетрудно было понять, кто это был.
        Так вот, сейчас передо мной стоял именно этот человек. Говоря человеческим языком - сын Холодова.
        Ну надо же, так вот, значит, кто таинственный «инвестор»? Решил устроить собственный «бизнес» втихаря от папки? Еще и пользуясь его бизнесом, как основой? Ай-я-яй…впрочем, мне какая разница? Мне как раз абсолютно плевать.
        Холодов младший вошел в мою квартиру, прошел на кухню и уселся на табуретку, на которую я указал.
        - Итак? - спросил я, пытаясь сообразить, а знает ли гость о «страшилках» тестеров? О том, что мы подозреваем прослушку в собственных квартирах?
        Похоже, он понял, о чем я подумал, так как улыбнулся и заявил:
        - Не бойтесь, нас никто не слушает.
        Я кивнул, но продолжал молчать, ожидая, пока начнет собеседник. Он понял и это.
        - Гуков дал вам аванс, и вы должны были выполнить некую работу. Однако не выполнили ее и аванс возвращать не стали. Хотел бы услышать причины этого.
        - Гуков вам говорил, какую именно работу я должен был выполнить? - поинтересовался я.
        - Я сам ставил ему задачу, - ответил гость.
        - Тогда вы должны знать, что она выполнена, - заявил я.
        - Она не выполнена, - покачал головой гость.
        - Значит, мы с вами говорим о разных задачах, - пожал плечами я.
        Гость удивленно уставился на меня.
        - Что вы должны были сделать?
        - Моя задача была в том, чтобы не позволить умереть Бьергу, персонажу Гукова, - сказал я.
        Гость хмыкнул.
        - Вот как…ну ладно. Но, как понимаю, вы должны были его защищать, а не отбирать территорию?
        - Защищать я его как раз не должен был, - ответил я, - Бьерг сам заявился ко мне и принялся угрожать. Я выставил его с острова, но затем он вновь пришел и устроил полноценную битву. С горем пополам мне удалось победить. Затем я попытался захватить Бьерга. Повторюсь - захватить, а не убить. Но он улизнул.
        - Но зачем вам было его захватывать?
        - Если этого не сделать, он мог найти союзников, набрать новых воинов и снова попытаться напасть на меня.
        - Понятно, - кивнул гость, - и сколько же Гуков заплатил вам?
        - Десять тысяч долларов, - ответил я.
        - И вы должны были только защитить его персонажа?
        - Да.
        - Он говорит иначе.
        - Он врет, - спокойно сказал я.
        - Хм…давайте уточним еще раз, - произнес Холодов-младший, - правильно ли я вас понял: вашей единственной задачей на протяжении определенного промежутка времени было любыми способами сохранить жизнь персонажу Гукова - Бьергу. Так?
        - Так, - кивнул я.
        - И больше ничего делать вы были не должны?
        - Как я понял, это задание было для меня «тестовым», - ответил я, - но все так. Именно за него я должен был получить десять тысяч долларов.
        - Ну что же…давайте позвоним ему и узнаем правду, - со вздохом сказал Холодов, достал из кармана телефон, начал набирать номер, при этом включив громкую связь.
        - Да, - отозвался телефон голосом Гукова спустя пару гудков.
        - Я сейчас у нашего общего друга, - сказал Холодов, - он мне говорит о совершенно иной сумме аванса и задании чем те, что говорил тебе я.
        - Он врет, - сказал Гуков совершенно спокойным голосом.
        - У меня есть запись нашего с ним разговора, - сказал я так, чтобы Гуков меня услышал. Говорил я (или мне казалось, что говорил) спокойно, стараясь не выдать себя. Конечно же, никакой записи у меня не было. Я самым наглым образом блефовал.
        Но Гуков, похоже, таки купился на блеф: он ничего не сказал. Более того, было такое впечатление, что он судорожно размышляет над тем, как выкрутиться.
        - Ты еще здесь? - спросил у него мой гость.
        - Да, - ответил Гуков.
        - Повторю еще раз, - начал Холодов, - наш друг говорит…
        - Все так, - наконец, сказал Гуков, - я дал ему десятку, чтобы он помог моему персонажу выжить.
        - Ясно. Потом поговорим, - произнес гость это крайне холодным тоном, и тут же нажал отбой.
        Несколько секунд он сидел, глядя за стекло, на темный спальный район.
        - Ну что же, - сказал, наконец, он, - похоже, мы все прояснили. Но эти деньги были заплачены за иное…
        - Вы конечно меня извините, но человек, который мне их дал, довольно-таки четко все обозначил. И я на эти условия согласился, - ответил я. - Свою работу я выполнил. Какие претензии? Если вы давали деньги на другое - разбирайтесь с Гуковым. Что он сказал, то я и сделал.
        - Это не то, что я хотел услышать, - мрачно заявил Холодов.
        - Я говорил тогда не с вами, а с Гуковым, - пожал плечами я. - О вас я вообще не знал. Так что еще раз: какие могут быть ко мне вопросы?
        - Вы должны… - начал было Холодов.
        - Я никому ничего не должен, - перебил его я.
        Несколько секунд гость разглядывал меня, сощурив глаза.
        - А вы не боитесь вылететь из проекта и с работы? - спросил он.
        - А вы не боитесь, что ваш отец узнает об этом всем и лавочка накроется? - с усмешкой спросил я.
        Холодов удивленно поднял бровь.
        Да-да, дружок, я тебя узнал. И знаю, что твой папашка вряд ли обрадуется тому, чем ты промышляешь.
        - А вы наглый, - хмыкнул Холодов.
        - Как видите, приходится, - пожал я плечами, - кругом проходимцы, которые пытаются тебя кинуть или отжимают твои честно заработанные…
        - Вот что, - сказал Холодов, - предлагаю вам еще десять тысяч.
        - За что? - поинтересовался я.
        - Вы отдаете все захваченные острова Гукову.
        - Все?
        - Все что у вас есть.
        - Вы все еще будете иметь с ним дело после того, как он вас «кинул»? - поразился я.
        - Он умелый и опытный игрок, он мне полезен.
        - Он мошенник и читер, - заявил я.
        Холодов удивился еще раз.
        - Читер?
        - Он пользуется багами игры.
        - Откуда вы знаете?
        - Он сам мне сказал. И был случай, который можно объяснить именно читерством.
        Холодов поднялся.
        - Подумайте над моим предложением. Вполне возможно, что через пару дней у вас уже не будет островов. А сейчас я хотя бы предлагаю за них деньги.
        - Спасибо, но нет, - отрезал я.
        Когда за Холодовым захлопнулась дверь, я тут же вышел на кухню и подкурил сигарету. М-да, понервничать пришлось. Зато деньги на месте и претензий ко мне никаких. Разве что Гуков теперь будет мстить. Однозначно будет…
        Впрочем, пусть мстит.
        Расстроило меня другое - «инвестор» почему-то не захотел включать меня в свою игру. Ну что же, ладно, значит, буду действовать сам. Еще раз срубить быстро и много денег не удалось. Ну и ладно. Будем действовать иначе - пойдем длинным путем.
        Глава 18 Читерство
        Сколько бы планов у меня не было, как бы мне не хотелось заняться чем-то другим, но когда я остался один, то отправился спать. Завалился и совершенно забыл установить будильник.
        Проснулся я от солнечных лучей, бьющих прямо в глаза. Черт, упал вчера без задних ног и моментально отключился, вон, даже шторы не успел задернуть, солнце светит так, будто уже обед - жарко просто невыносимо.
        Пришедшая в голову мысль заставила меня моментально выскочить из постели, чуть не разбудив сопевшую после ночной смены Инну и броситься в соседнюю комнату, где были часы (уж не знаю, почему в спальне мы их не повесили).
        Фу-ух, не все так страшно, как я думал. Всего лишь десять утра.
        Это еще сносно, но все же медлить нельзя.
        На пробуждение и сборы я потратил от силы полчаса, после чего выскочил из квартиры и бросился по лестнице вниз.
        Сегодня пятница, и наверняка все, кто еще был на работе в нашей конторе, с нетерпением ждут 4 вечера, чтобы сдернуть домой. И пускай еще даже не обед, но поймать на месте нужного мне человека будет весьма сложно…
        Плюхнувшись за руль и захлопнув дверь, я ощутил себя грешником, попавшим в ад. Точнее в кипящий чан. Еще и кондиционер сломался, как назло. Ну ничего, поедем и охладимся по старинке - с помощью открытых окон.
        Действительно, ветер, шевелящий волосы, несколько привел меня в чувство. Хоть пот и лил с меня ручьем, все же стало хоть немного легче.
        Наконец я заехал на парковку. Фу, ну и жара! Но, похоже, жара все-таки пошла на спад. Осень близко. Осталось потерпеть еще чуть-чуть…
        А хотя…ну, придет осень, и люди начнут ныть о том, что задолбали эти дожди и слякоть, скорей бы нормальные холода, снег и морозец, лишь бы не эта грязная жижа. Потом придут холода, и ты, весь такой в двух свитерах и пледе, будешь негодовать, отчего не включили отопление и какой идиот отключил горячую воду. Дни станут короче, и каждый вечер, сидя под телеком, глядя свои любимые фильмы или читая книги, будешь мечтать о том, как наступит тепло, как ты будешь ходить в походы, купаться на реку, просто будешь бродить по городу, радуясь наступившему лету…
        А на деле так и останешься в квартире под кондиционером, ворча: «Задолбала эта жара, когда уже осень?»
        В нашей конторе было прохладно и как-то пустынно. Ну да, многие сотрудники стали тестерами, и сегодня им тут делать нечего - наслаждаются долгожданным выходным. Ну а остальные сидят по своим кабинетам и работу работают.
        Я направился в научный отдел. И, к своему удивлению, застал там Владимира Григорьевича. Он явно уже собирался куда-то уходить.
        - А, привет, - поздоровался он со мной, - надеюсь, ты не ко мне?
        - К вам, - сказал я, - и по очень важному вопросу.
        Владимир Григорьевич скорчил кислую мину, но все же указал мне на кресло возле своего стола.
        - Ну присаживайся…
        Тут он вдруг посветлел и затараторил:
        - Слушай, а ведь у меня тоже есть ряд вопросов, я совершенно не понимаю, как в игре можно…
        - Вы все-таки решили зайти в симулятор? - удивился я.
        - Именно! - довольно воскликнул старик. - И, клянусь, совершенно не пожалел об этом! Управляя персонажем, я чувствую себя гораздо моложе. И сильнее! У меня ощущение, что даже в реальности мне здоровье моего персонажа передалось, хотя он уже и немолод.
        Ученый хохотнул.
        - Не молод? - удивился я. - А за кого же вы играете?
        - Как и ты, за северян, - ответил Владимир Григорьевич. - Причем ты не поверишь, как мне повезло! С первого же раза попался такой человек!
        - Нет, ну как, с первого раза, - поправил себя же ученый, - первого персонажа убили прежде, чем я вообще понял, где нахожусь! Второго зарезал какой-то бугай. Но вот третий…
        Я кивнул.
        - И кто же вы? Может, я вас знаю?
        - М? Р`мор? Нет, не знаешь, - тут же ответил старик. - Но поверь, очень скоро я смогу оказать тебе посильную помощь. Ты ведь говорил, что не можешь заниматься только изучением берсерков, так как приходится постоянно воевать? Ну вот, думаю что эти распри мы сможем закончить…
        - Вы что, конунгом стали? - усмехнулся я.
        - Ну почти, - с такой же улыбкой ответил мне Владимир Григорьевич, в отличие от некоторых, иногда надо и головой думать.
        - Я тоже не сидел без дела и кое-чего успел добиться, - усмехнулся я, - у меня теперь свое ярлство.
        - Свое ярлство? - удивился ученый. - Да…ты зря время не терял. Ах, да! Вспомнил! Это ты ведь теперь ярл Альмьерка?
        Я кивнул.
        - Отлично, но все эти ярлы, войны - все это мелочь - затараторил ученый, - я же узнал очень многое о берсерках, более того, у меня есть собственные. Они невыносимо тупы, да и осталось их после последнего сражения не так много… Эх, жаль, Тулф погиб…говорили, что он был самым могучим из всех, кто у меня был. Если бы можно было оживлять НПС персонажей, я бы…
        Старик бормотал бы еще долго, но большую часть его монолога я пропустил мимо ушей, так как меня заботило несколько иное. А ведь очень даже зря. Будь я чуть внимательнее… но не об этом сейчас речь.
        Я все же перебил его спич.
        - Владимир Григорьевич, я к вам по делу пришел. По важному делу. Оно и вас касается!
        - А, ну да, - сбился старик, и тут до него дошел смысл сказанного мной, чему он несказанно удивился. - Меня?
        - Вас, - кивнул я.
        - Хорошо, что за дело?
        - Я думаю, среди игроков есть читер.
        - Читер? - удивился ученый. - Это что такое?
        - Нечестный игрок, использующий стороннее ПО, баги в коде, или вообще переписывающий код в угоду себе.
        - Но…зачем? - все еще не понимал ученый.
        - Представьте персонажа, который одним ударом может пробить любую броню, двигается с бешеной скоростью, или же у него нескончаемый запас золота, - я решил приводить более простые примеры, чтобы до ученого дошел смысл сказанного.
        - И ты знаешь такого? - поразился Владимир Григорьевич.
        - Знаю, - кивнул я, - это Гуков и его персонаж Бьерг. Он - читер.
        - А что именно он сделал?
        - Уничтожил целый драккар, наслав на него волну.
        - Волну? - удивился ученый.
        Я просто кивнул.
        - Хотя…насколько я знаю, Гуков как раз мог внести правки…. - забормотал ученый.
        - Владимир Григорьевич!
        - А? - ученый уставился на меня.
        - Так делать что будем?
        - У тебя есть доказательства?
        - Нет, - покачал я головой, - если бы были, сразу пошел бы в СБ.
        Сказать по правде, я несколько соврал. В том плане, что в СБ, и даже к куратору, несмотря на наши прекрасные отношения, я идти не хотел. Нет, к куратору бы пошел и рассказал все, как на духу. Но я все еще сомневался, что стоит рассказывать все. А ведь с Юрием Ивановичем по-другому не прокатит - если он учует, что я чего-то не договариваю, то не угомонится, пока все не узнает.
        Раскрывать же Холодова-младшего с его «бизнесом» мне крайне не хотелось. Скорее всего, он, как директорский сынок, избежит наказания. Ну, разве что папка пальцем пригрозит. А вот всех собак могут повесить на меня. А оно мне надо? На фиг не надо! А если учесть, чем я собирался заниматься после ОБТ, то и Гукова сдавать не стоило. Впрочем, нет, Гукова сдать стоило. Вел бы себя, как положено, не пытался бы людей кидать, никто бы его не сдавал. А так…уже узнав его подлую натуру, я опасался, что он попытается вновь выкинуть что-нибудь эдакое. К примеру, потопит все мои корабли. Ладно бы в честном бою всех перебил. А так…
        Строить свою «империю», вынашивать планы, а затем все потерять по щелчку пальцев будет крайне обидно. Пусть кто-то посчитает меня стукачом, но как иначе бороться с читером?
        - Ладно, - тем временем Владимир Григорьевич, лихорадочно что-то обдумывая и к чему-то придя, кивнул головой.
        Он нажал клавишу на селекторе и сказал:
        - Коля, подойди, пожалуйста, ты нужен.
        Спустя минуту, в кабинет зашел странного вида парень. Больше всего он напоминал эдакого «программиста» с мэмов - здоровенные очки, делающие глаза столь большими, словно перед тобой лемур из мультика или долгопят (экзотическое животное), торчащие в разные стороны волосы, будто бы их обладатель не пользовался расческой…да вообще не пользовался! Одет он был в засаленные шорты и футболку, покрытую обилием жирных капель. По ней легко было вычислить, что хозяин футболки ел утром, вчера на обед или на прошлой неделе. Короче говоря, появившийся в кабинете Коля был прямо-таки шаблонным задротом.
        - Коля! Есть подозрение, что один из игроков является м-м-м… - похоже, Владимир Григорьевич попросту забыл слово «читер». Я тут же пришел ему на помощь.
        - Читер? - недоумевающе переспросил Коля, вскинув брови вверх, что еще больше сделало его похожим на долгопята, которого видел как-то на выставке. Вот прям один в один!
        - Именно! - сказал я. - Он вызвал волну, потопившую целый корабль.
        - Вы уверены, что это сделал он? - спросил с усмешкой Коля.
        - Он сам об этом сказал, - ответил я.
        - Где, как?
        - В чате, - ляпнул я, судорожно соображая, в чате ли я об этом узнал, или же при беседе по телефону.
        - Вы знаете, как зовут персонажа? - вновь спросил Коля.
        - Бьерг, - ответил я.
        - А кто за него играет, знаете?
        - Нет, - ответил я, на секунду опередив Владимира Григорьевича, собиравшегося назвать фамилию.
        - Почему ты не сказал, что подозреваешь Гукова? - спросил ученый, когда за Колей закрылась дверь.
        Я пожал плечами.
        - А зачем это рассказывать, если Коля может пробить персонажа? - пожал я плечами.
        «Ну а если не может, - мысленно добавил я, - то пусть и остается в неведении. Кто знает, вдруг он какой-нибудь друг Гукова, и предупредит его».
        Минут через двадцать в кабинете вновь появился Коля.
        - Ну что? - Владимир Григорьевич горел от нетерпения.
        - Ничего, - ответил Коля, - никаких нарушений я не нашел.
        - Плохо, - вздохнул ученый и повернулся ко мне: - Может, ты ошибся?
        - Нет, не может такого быть! - не согласился я. - А персонаж этот ведь принадлежит игроку?
        - На данный момент нет, - ответил Коля, чем еще больше меня озадачил.
        - Но мне писали сообщения… - начал было я.
        - Персонаж Бьерг вообще чат не открывал. От его имени нет ни одного сообщения.
        - А на моем персонаже? Ведь должны быть входящие? - спросил я.
        - Хранятся только исходящие, - ответил Коля, - кто и что писал вам - не сохраняется.
        - А можно ли как-то в чате увидеть, кто именно написал сообщения? - спросил я.
        - Ну, вообще-то, это специальные команды, которые рядовой игрок… - начал было Коля.
        - Да ладно! - хмыкнул я. - Это ж чат. Как иначе я смогу поймать читера, если, получается, даже не знаю, от кого приходят сообщения?
        - Дай ему список команд, - велел Владимир Григорьевич, - и мне их, кстати, напиши.
        - Но…
        - В скором времени ОБТ, - напомнил я, - наверняка будет справка для игроков, объясняющая, как связаться с напарником в игре, как создать групповой чат.
        - Чат был временным решением, и вполне возможно, что его скоро вообще уберут, - начал Коля.
        - Но пока ведь не убрали! - не сдавался я.
        - Под мою ответственность, Коля! - приказал ученый. - Будут претензии у СБ - отправляй их ко мне.
        - Ладно, сейчас напишу, - вздохнул Коля, - но никаких спецкоманд, только общие, которые планировались для игроков!
        - Хорошо, - согласились мы с Владимиром Григорьевичем.
        Я покинул здание конторы только часа через три. Заскочил на рабочее место и выяснил, что в целом все в порядке, но есть один нерабочий компьютер и несколько мелких проблем у пользователей на местах. Пришлось побегать по зданию, устраняя эти самые проблемы. Впрочем, они оказались пустяковыми и много времени не отняли. А вот с «мертвым» системником пришлось повозиться. Но все же разобрался в причинах - блок питания сбоил. Вроде и работал, зараза, но спустя какое-то время нагревался и отключался. Я не стал с ним разбираться (время дороже) и просто заменил. Благо, в комнатушке, выделенной для меня, были запасные детали, и блоки питания в том числе.
        Когда я вышел на улицу, все еще стояла жара. После кондиционированного помещения зной, ударивший в лицо, показался просто адским.
        С горем пополам я дополз до машины и уселся за руль.
        Завел автомобиль и по привычке глянул в зеркало заднего вида.
        Ничто не мешает выезду, но…Боже! Неужели это я?
        Я внимательно рассматривал свое отражение в зеркале. Оттуда на меня глядел небритый, заросший мужик, выглядящий так, будто только вышел из недельного запоя.
        На голове творилось черти что: ну да, я ведь не стригся уже пару месяцев и большую часть времени проводил в капсуле. Волосы торчали в разные стороны, и даже тот же Коля выглядел на порядок аккуратнее, чем я сам.
        Недельная щетина, которой в обычное время вообще не было, уже превратилась в куцую бородку, которую как минимум следовало подравнять, худые впалые щеки вообще ничего общего со мной иметь не должны - до того, как я вписался в тестеры, у меня был даже излишек лишнего веса, а теперь что? Прямо скелет на батарейках!
        Даже глаза изменились - уставшие, воспаленные, будто бы я не спал несколько дней кряду.
        Нет, хватит! Нужно приводить себя в чувство. Причем немедленно! В парикмахерскую мне заезжать сегодня лень, но хотя бы машинкой подровнять бороду я успею.
        А впрочем, ближайшая парикмахерская была в соседнем доме. Попробую туда заскочить, авось согласятся постричь. Эта процедура обычно занимала минут пятнадцать. А даже если не примут - хрен с ним, машинкой дома сам себя обкорнаю.
        Повезло: в парикмахерскую я все же попал. И выйдя оттуда, почувствовал себя совсем другим человеком. Теперь только дома бороду подравнять (сбривать все было лень - слишком долго и слишком бессмысленно: все равно уже через пару дней будет солидная щетина).
        А еще нужно подумать, как все же не забрасывать связь с реальностью. Я даже не говорю обо всяких физических упражнениях, хотя бы жрать и спать надо нормально…
        Я поставил машину на обычное место и двинулся к подъезду, когда раздался звонок. Это был Древень.
        - Привет, - поздоровался он, - ты видел, чего в игре происходит?
        - А что происходит? - удивился я. - Вроде ж сервера отключены?
        - Отключены, - согласился Древень, - но я не о том. Ты вообще видел карту?
        - Какую еще карту? - не понял я.
        - Карту политическую Норхарда, - пояснил Древень.
        - Если сервера отключены, где б я ее увидел? - поинтересовался я.
        - Зайди на сайт наш и погляди, - ответил Древень, - похоже, нас окружают. А Бьерг…ума не приложу, как он успел выкрутиться!
        Крайне заинтригованный, я влетел в квартиру и включил компьютер. Интересно, что там так удивило или, скорее, даже напугало Древня.
        Я залез на сайт нашей конторы (точнее самой игры) и принялся искать раздел, где должны были быть карты. Ага! Вот!
        Так. Первое, что бросилось в глаза, это, конечно, мое собственное ярлство. Эх, красавец! Вот это я задал жару! Теперь на картах мое ярлство смотрелось весьма прилично, не то что раньше. Вполне себе государство, ничем не уступающее…
        Стоп! А это что такое?
        Я точно помнил, что на северо-западе или, говоря проще, в верхней левой части карты было два ярлства. А теперь было только одно, ярлство Ютланд. Ни хрена себе ютландцы! Защемили соседей?
        Так, и конунг успел расширить свои территории, оттяпав остров у Рорха. Или же этот остров был нейтральным? Уже и не помню. В любом случае там теперь появилось три здоровенных государства, которые должны будут схлестнуться друг с другом. А, нет! Вот еще одно ярлство, на самом юге. Там еще один нейтральный остров был…которого уже тоже нет.
        Ярлство Уппленд тоже расширило свои границы и явно нависло над моим Таароком. Вот ведь, блин! И пускай остров сейчас был пустым, все его жители были у меня на Одлоре, но ведь ярл Уппленда с легкостью может его захватить и объявить своим. Скорее всего, так и сделает, ведь вся остальная моя территория, подвластные мне острова находятся очень далеко от Таарока.
        М-да, печально, но, похоже, с этим островом мне в скором времени придется попрощаться. Сражаться за него, плыть черт знает куда, у меня желания совершенно не было. Да и вообще - имелись иные планы.
        Так, ладно. Неприятно, конечно, видеть подобные изменения на карте: меня бы больше устроило множество мелких государств, чем парочка больших. Но что делать? В конце концов, когда начнется ОБТ, я уверен, игроки пошлют ярлов куда подальше, начнут эти самые острова захватывать, объявлять себя тэнами и ярлами. Потерпеть всего чуть-чуть осталось, а дальше начнется…
        Главное, чтобы подобного на моих островах не произошло.
        К слову о игроках, как там Гуков поживает? Ну-ка, где его «ярлство»?
        И снова увиденное повергло меня в легкий шок. У Гукова было три острова. А это значит, что Бьерга не скинут свои и не растерзают (за то, что он не захватил 3 острова в течение игрового месяца), на что я очень и очень надеялся. Блин, как он, скотина такая, последний нейтральный остров захватил? Ведь бежал с Эстрегета, как побитая собака…
        Может, опять читерствовал?
        Вновь раздался звонок, на этот раз из «тайного» телефона.
        О! Вот и Гуков. Легок на помине.
        Я снял трубку.
        - Что, гаденыш, сдать меня решил? - спросил он. - А хрен тебе, не получится! Готовься, скоро мы раздавим Рорха, а затем наведаемся к тебе!
        Он бросил трубку, не дав мне ответить.
        Глава 19 Комменты и идеи
        Ну что же, случилось то, чего я и ждал. Гуков очень быстро узнал о том, что я попытался его сдать.
        Уверен, если бы сразу пошел к СБ - прилетела бы такая ответка, что мне места мало было бы.
        Но кто сдал?
        А тут и думать нечего - Коля. Ну уж точно не Владимир Григорьевич!
        Впрочем, пока еще ничего страшного не случилось, за исключением того, что на меня зол читер. Что он может мне сделать? А хрен его знает. Совершенно не представлял, на что способен Гуков. Может, он может устроить цунами или извержение вулкана? Вряд ли, иначе бы давно это сделал. Наверняка он не может стереть все мои острова сразу, или же большой природный катаклизм не может произойти сам собой. Наверняка подобное нужно согласовывать с вышестоящим руководством. А оно уж точно этого не позволит. Зачем? Какой в этом смысл? Как это может обосновать Гуков? А никак.
        Так что тут у него точно не получится. Что он еще может сделать?
        Мозг подкидывал одну мысль за другой, и одна другой была страшнее. Но нет, не катит. Я уже разозлил Гукова, сдав его Холодову, и до сих пор мой персонаж жив. Так что не так уж он и всесилен (Гуков, в смысле).
        А еще звонок Гукова с его угрозами позволил получить ценную информацию. Теперь я знаю, что они с Холодовым планируют.
        Они собрались завоевать ярлство Рорха.
        Интересно, а конунг об их планах в курсе? Может, он вообще с ними заодно? А вообще, крайне интересно, не за конунга ли играет Холодов? А что, очень даже может быть!
        Впрочем, и ярлство Ютланд как-то подозрительно быстро расширилось. Может, Холодов играет за ярла Ютланда?
        Кто бы мне подсказал…
        Я сидел за компьютером, уставившись в одну точку, и лихорадочно соображал, что мне делать дальше. И пока ничего на ум не приходило.
        Нет, кое-что все-таки пришло.
        Я позвонил Владимиру Григорьевичу и сообщил о том, что Коля меня сдал. Ученый явно был недоволен подобным и пообещал разобраться.
        Ну что ж, если Гуков выкинет что-нибудь еще, у меня не будет выбора, и придется идти к СБ. Вылететь из тестеров мне очень не хотелось, но и терпеть подобного я не собирался. Ведь в игре я планировал заработать. Причем очень и очень неплохо. Настолько неплохо, что намеревался бросить свою основную работу.
        Но до этого нужно дожить, а пока…
        Пока нужно заниматься текущими вопросами. Нужно перезалить видео на ютуб, нужно почитать комменты - вдруг люди чего интересного предложат.
        Часть видео я уже перебросил на ютуб и с радостью отметил, что число просмотров уже приблизилось к тремстам тысячам. Это за жалкие пару дней, если того не меньше. Ну что же, прекрасно…
        Теперь посмотрим, что там с комментами.
        Решил я начать с комментов на сайте, потом перейду на ютуб.
        Итак: комментов было много, в основном народ восторгался графикой, детализацией, реалистичностью, и искренне недоумевал, как вообще можно было создать подобную игру. Были и скептики, которые упорно твердили, что это все реклама, добротно склепанные ролики, и на самом деле в игре и близко такого не будет. В лучшем случае графоний, как на последних корейских ММОРПГ. И это в лучшем случае.
        Ну что же, скоро они убедятся, что совершенно не правы.
        Так, ладно, не за тем я сюда пришел.
        Мой взгляд уткнулся в кнопку со странным названием: «отобразить комментарии с учетом обработки названий, имен и т. д.». Это еще что такое?
        Я начал бегло просматривать комменты. Мой остров почему-то называли Атоль, ярлство Хольдланд, моего персонажа звали Илверис.
        Что за черт?
        Я открыл собственное видео и потратил несколько минут на то, чтобы кто-нибудь произнес какое-нибудь название местности или позвал кого-то из персонажей.
        Крайне странным было то, что глядя на пейзажи и персонажей, я совершенно их не узнавал. Это вообще мое видео?
        И тут до меня дошло! Вот значит, что такое обработка ИИ! Чтобы не раскрывать имя моего персонажа, некие тактически и стратегические данные, все видео были изменены. ИИ сменил имена персонажам, сменил название местности, спрятал много чего другого.
        М-да…очень круто. Никогда бы не подумал, что такое вообще возможно. Это словно бы смотришь очень знакомый тебе фильм, где помнишь каждое движение актеров, и при этом актеры совершенно другие, декорации тоже сменились. Только сюжет остался прежний.
        Теперь понятно назначение замеченной мной кнопки. Похоже, она будет автоматически переводить имена и названия островов, селений в комментариях на знакомые мне.
        Ну-ка, проверим…
        Я начал искать коммент, в котором бы упоминалось имя или остров.
        О! Нашел! Фёдор Музальков писал: «Похоже, Илверис планирует стать конунгом».
        Я нажал на клавишу перевода и увидел «Похоже, Р`мор планирует стать конунгом».
        Вот! Теперь все стало гораздо понятнее.
        Так-с, ну а теперь начнем изучать комменты. Этот же комментатор просил карту мира с границами государств.
        Я похолодел, представив, что он зайдет на сайт и увидит мир с нормальными названиями. Вычислить меня после этого не составит труда (моего персонажа, в смысле).
        Интереса ради, я тут же ломанулся в нужный раздел сайта и еще раз открыл карту. Ну да, вот она…
        А хотя…
        Я зашел в другой браузер, вновь залез на сайт. В этот раз я зашел не как зарегистрированный пользователь. Во! Карта изменилась. Теперь это было невразумительное хрен знает что. Во всяком случае, что касается северных островов. Никакого соответствия реальной картине. Хорошо…получается, реальную информацию видят только тестеры? Похоже на то.
        Я успокоился и продолжил изучать комменты.
        Некий Izon предлагал изучать ремесла, начать на этом зарабатывать. Ну что же, идея хороша, но пока я совершенно не представлял, чем именно заняться. Пока на севере бушевали войны ярлов, и нормальной торговли между островами толком не было.
        Впрочем, я ведь уже начал вводить новую броню? Скоро появится и новое оружие, новые луки. Почему бы не начать этим всем торговать? Но не сейчас, чуть позже. Сейчас будет крайне глупо вооружать передовыми разработками воинов потенциального противника. Это все равно, что сук под собой рубить. Однако на будущее запомним, что помимо военного пути можно пойти еще и экономическим. Много денег ведь не бывает, и с помощью золота всегда можно решить проблему, которая не решается иными способами.
        Так, дальше…
        Blacklazy был опечален тем, что Копье (естественно, комментатор знал его под другими именем) остался калекой, и предлагал создать для него протез. Конечно, согласен, почему нет. Но я еще не определился, какой протез создать лучше всего. Может, несколько? К примеру, один для битвы, второй для повседневной жизни? Какой-нибудь крюк? Сам комментатор предлагал нечто, что позволило бы Копью держать щит. Ну а что? Неплохая идея… В любом случае этим стоит заняться в первую очередь.
        Lorato предлагал вернуться на Ладонь бога и устроить там самое настоящее месиво. Ха, ну тут само собой, я тоже ждал возвращения на материк. Но к Ладони бога нужно было идти ближе к осени, когда там будут собираться верующие, когда они устроят свою «сходку». Просто грабить «корованы» мне было лень.
        А хотя…
        Еще один из комментаторов, Потапов, предлагал вернуться на юг или, если говорить точнее, забросить туда несколько человек. И пускай они потихоньку грабят путников, собирают добро в землянку, которую оборудовал покойный старейшина. Эх, не дошло до меня это сразу. Ну ничего, по весне исправим. Правда, о землянке знает посторонний человек - отпущенный мной на свободу сынок старейшины. Но я сильно сомневаюсь, что он остался в этих краях, наверняка подался куда подальше.
        А может, и нет, может как раз сколотил банду и засел в этом самом лесу, промышляя привычным делом, к которому его отец приучил.
        Кстати, olleb предлагал не просто отправить несколько моих людей на юг, но еще и поставить им задачу сколотить банду, привлечь местных. А что, тоже недурственная идея. Потом всю эту шваль можно будет пустить впереди своих бойцов на штурм города в качестве мяса. Почему нет-то?
        Помимо простых советов попадались и крайне интересные предложения. В плане технологий, имею в виду.
        Во-первых, на земляное масло обратил внимание не только я. Влад Корнелюк и Стас Тимофеев советовали использовать его в боевых целях. Фактически как гранаты. А чего? Берешь глиняный горшочек, швыряешь во врага, и следом горящую стрелу туда. Или еще проще: фитилек какой к горшку приделать. Стоит озаботиться подобным? Естественно! Я, правда, думал применять его при защите своих селений, по примеру того же «Стронгхолда». В смысле поливать наступающих врагов и поджигать их. Но предложенный метод мне понравился не меньше. А чего, ведь можно же соорудить на кораблях эдакую катапульту, и метать кувшины побольше в драккары врага. Рано или поздно, я уверен, сражаться придется и в море. А подобные технологии позволят мне получить преимущество. Плюс, уверен, администраторы вряд ли меня за них тронут - в эпоху подобные штуковины вполне вписываются.
        О! Кстати! А ведь можно не только катапульты на корабли поставить, но и арбалеты!
        Словно бы укрепляя меня в этой идее, на глаза попалось сообщение от Конрада. Человек вообще предлагал какие-то непонятные чо-ко-ну. Он описал их, как скорострельные арбалеты, изобретенные в реальном мире китайскими кудесниками, и предлагал это чудо техники увеличить в размерах и всунуть на драккары. Ну-ка, надо поглядеть на это устройство…
        Вбив в гугл запрос «чо-ко-ну», я тут же перешел на канал под необычным названием: «Мое творчество», после чего залип на несколько минут. Человек довольно доходчиво объяснил принцип работы оружия и даже продемонстрировал работу этого самого чо-ко-ну.
        И оружие произвело на меня впечатление. Действительно стоящая штуковина! А уж в большом размере, да будучи установленной на корабле…м-м-м…я аж зажмурился от перспектив. Я ж тут все флоты и ярлов нагну!
        Вопрос только во времени и умении моих мастеров. Впрочем, уверен, рано или поздно они смогут создать подобное. Главное в этом всем, чтобы бан от администрации не получить. А хотя стоит сейчас поглядеть видосы моих коллег тестеров - если кто-то использует арбалет, значит, и я могу смело открывать производство, вооружать своих людей и корабли.
        И еще, кстати: я пробежался по найденному каналу и обнаружил еще одну интересную штуку - нечто вроде арбалета-пистолета. Крайне интересное и полезное устройство…
        Однако до чужих видосов я так сразу не добрался, так как снова-таки залип в комментарии.
        Очень много людей советовали провести модернизацию кораблей: построить драккары большего размера, построить самые настоящие торговые суда - кнорры, озаботиться их защитой.
        Так, пользователь под ником Дмитриев А.В. предлагал установить некий скёг или «бороду», с помощью которой корабль можно было защитить от атаки вражеского корабля, или даже таранить им противника. Также в комментах было довольно много споров, из которых, тем не менее, можно было вынести массу полезной информации.
        К примеру, SemoiSekki и Алексей Т обсуждали, можно ли садить рабов на весла, и не будет ли это значить, что им подарили свободу. Кроме того они обсуждали и вопрос обозначения «боевого» или «мирного» похода. В первом случае на носу корабля должна была быть фигура дракона, волка, или чего там еще у нас было, а вот в случае «мирного подхода» фигуру с носа нужно было снять. К слову, если нет фигуры, то и рабов можно было посадить на весла, и это не делало их свободными.
        Я тут же бросился к своей тестерской документации, и принялся искать подобное там. Фу-ух, вроде пронесло! Викинги Норхарда дарили свободу рабам двумя способами: вручая оружие, и в случае, если раб сам добровольно пожелал сражаться за викингов, и при этом выжил после боя. Других вариантов не предусматривалось.
        И очень хорошо. А то еще не хватало, чтобы какой-нибудь умник отобрал бы у меня рабов, заявив, что я их сам же и освободил, посадив на весла. Вон, в прошлый раз мой промах с покойным уже Коргом подметил только Нуки. И то, я вывернулся, заявив, что так и планировал.
        Внезапный ор кошки отвлек меня от изучения комментариев.
        - Чего тебе? - спросил я ее.
        Естественно, кошка промолчала, зато глядела на меня такими глазами, что сразу все было понятно и без слов.
        - Ладно уже, идем…
        Накормив кошку, я соорудил себе бутерброды, вернулся к компьютеру и собрался посмотреть несколько чужих видео.
        На это я потратил часа два, не меньше. Кроме самих видосов изучал и комменты под ними. Мало ли, вдруг что полезное там встретится. И ведь встретилось!
        Видео игрока, который вел себя как настоящий маньяк (впрочем, речь ведь о раннем средневековье, поэтому стоит назвать его просто чрезмерно жестоким), впечатлило меня. Где-то на его середине я понял, что не только комменты, но и видео можно смотреть как бы в двух режимах. Т. е. видео без искажения реальных названий и имен. Я включил оригинальный режим и наблюдал за неким наемником из Череполомов, участвующим в рейде на какое-то королевство. Как я понял, у наемников стояла задача разорять все поселения, которые им встретятся, и они очень эффективно справлялись со своей задачей. Я бы сказал, что после них только выжженная земля была. Но игрок, управляющий наемником, все же был чрезмерно жесток.
        Интереса ради, я залез в комменты. Кто-то его осуждал, кто-то наоборот, восторгался кровавой вакханалией, но привлек меня комментарий от некоего Vencingetriks, который, судя по всему, тоже был игроком:
        «Коллега! Чрезмерная жестокость в мире Норхарда не приветствуется. Учтите, что значение вашего статуса будет уменьшаться с каждым новым убийством мирного жителя. Если значение статуса упадет ниже определенной черты, вы будете объявлены преступником, и даже ваши сослуживцы, которых вы считаете друзьями, могут на вас напасть. За вашу голову может быть назначена награда. Причем не в одном королевстве, где вы бесчинствовали, но и во многих других».
        Вот как! Значит, нечто вроде «кармы» в игре все же есть. И быть полным отморозком и маньяком здесь не стоит. Что ж, вполне ожидаемо. В конце концов, симуляция создавалась не для удовлетворения шизонутых игроков. А кстати, если эти видео принадлежат игроку - на месте СБ я бы обязательно присмотрелся к самому тестеру. Не думаю, что у того, кто творит подобное, пусть и в игре, все в порядке с головой. И если проблема есть, не опасен ли он для окружающих? Стоит ли вообще его держать в штате сотрудников?
        Еще несколько открытых мной видео ничего интересного и полезного не принесли. Более того, к своему неудовольствию я отметил, что некоторые видео нельзя посмотреть в оригинале. Интересно, с чем это связано?
        Отгадка нашлась довольно-таки быстро, стоило только зайти в настройки профиля. Оказывается, я сам мог разрешить или запретить просмотр оригинального ролика зарегистрированным пользователям. Естественно, я запретил. Может, потом как-то и открою, но явно не сейчас. Кто знает, может мои потенциальные «игровые» враги могут просматривать видео с целью найти брешь в обороне или ударить в самое неподходящее время. А вообще, стоит, наверное, более тщательно отбирать материал, который будет доступен для зрителей.
        Я просмотрел еще несколько видео, задержавшись на сражении конницы с обычной пехотой. Обратил внимание на коммент под видео от Федора Андропова касательно того, что намного проще обучить копейщиков, которые будут великолепной защитой от этой самой конницы, чем тратить время и силы на обучение всадников, дрессуру лошадей, создание защиты и для людей, и для животных. В принципе, согласен. В моем случае создавать конницу вообще не имеет смысла - как я ее на драккарах буду перевозить? Но с другой стороны, если я когда-нибудь решу вторгнуться куда-нибудь в самое сердце континента, лошади обеспечат высокую мобильность и скорость передвижения моей армии. Хотя до этого еще дожить надо…
        Наконец, последнее видео, что крайне меня заинтересовало, было от лица рядового воина-северянина. И посмотреть его можно было «в оригинале».
        Игрок сражался, судя по цветам на щите, за Рорха. Бой был кровавым и долгим. Рорх отбивался от воинов конунга, причем бой проиграл и отступил.
        Одни из последних кадров - понуро бредущие воины с красно-белыми щитами.
        Это что же получается? Рорх проиграл сражение конунгу, его разбили? Вот ведь, блин, и именно на него сейчас собирается пойти войной Гуков. А вместе с ним наверняка и Холодов.
        Думаю, после сражения с конунгом войска Рорха потрепаны и вряд ли выдержат атаки двух игроков и их армий. Пусть Гуков и не особо страшен (его потрепал уже я), но вот Холодов, скорее всего, полон сил и решимости. Иначе бы вряд ли успел. Как бы их опередить? Как добраться до Вестланда раньше них?
        И Нуки, и Копье уверяли, что очень скоро лед станет настолько крепким, что по нему можно будет легко пройти от острова к острову. Но сколько времени идти придется? Мои воины устанут, замерзнут, и там не то что биться, жить не захотят.
        Вон, эстрегетцы вместе с Копьем и моим братом должны идти назад, на свой остров. Как они сами утверждают, это будет крайне суровый и опасный поход. Наверняка, если бы была иная возможность, они бы предпочли дождаться весны. Но им нужно вернуться на Эстрегет во что бы то ни стало.
        Эх, как же обидно, что я могу сейчас опередить Холодова и Гукова, попытаться забрать Вестланд себе, но не имею такой возможности: море замерзло и идти туда слишком долго. Как же они собрались туда попасть? Наверняка Гуков намеревался что-то провернуть эдакое…
        Я вновь полез в свои видосы, причем последние, бегло просмотрел комменты и вдруг взгляд мой зацепился за длинный коммент, написаный неким Alekswert. Он предлагал создать нечто вроде нарт-саней, в которые запрягали собак.
        Блин! Отличная идея! Мы ведь (викинги, в смысле) жители крайнего севера? Почти чукчи! Так чего бы нам на собаках не покататься? Тем более и собаки есть. Да еще какие! Эти зверюги могут не сани, а целую фуру за собой потянуть!
        О, этот же пользователь еще и броню на собак предлагает повесить. И эта идея мне нравится. А то, вон, чуть в первой же битве их не убили!
        Я вышел покурить, подумать. И чем больше думал, тем больше мне нравилась предложенная идея. Наверняка на нартах мы сможем передвигаться даже быстрее, чем на драккарах.
        Решено! Так и поступим. Я докурил сигарету и взглянул на часы, времени до запуска серверов осталось не так уж и много…
        Глава 20 Зимние развлечения
        Естественно, все советы, которые я посчитал полезными, выписал себе на отдельный листик. Запомнить абсолютно все, что мне рекомендовали и советовали сделать, было крайне сложным.
        Выписать-то я все это выписал, да вот только одна проблема - листик с собой в капсулу ведь не возьмешь. Вернее взять можно, но какой смысл от него, лежащего на пузе? Воспользоваться шпаргалкой, заглянуть в нее я не мог.
        Первое, что я сделал, вернувшись в игру - проверил, действительно ли карта, которую я видел на сайте, соответствует тому, что происходило в игре.
        К моему огромному сожалению все было правильно - никакой ошибки. Гуков все же захватил третий остров в верхней части карты, а северное ярлство сожрало соседнее. Внизу к моему острову (пусть и лишь номинальному) так же подбирались.
        Главный плюс - пока что мне бояться нечего. Гуков и слишком слаб, и, судя по его реплике, в качестве цели пока что выбрал Рорха. Ну и ладно, ну и пусть.
        Вот только меня очень сильно давила жаба, что он и Холодов смогут захватить целое ярлство. В том, что они это сделают, я не сомневался. Сам видел, в каком состоянии воинство Рорха. Другой вопрос: как и Холодов, и Гуков собираются добраться на Вестланд - столичный остров Рорха.
        Впрочем, я нисколько не сомневался, что они что-то да придумают. Или Гуков опять начнет читерить. А если так, мне обязательно нужно увидеть, как он это сделает. К примеру, если он «телепортирует» свою армию и армию Холодова, а я смогу это «заснять» - им конец. Однозначно.
        Я все еще сомневался, стоит ли обращаться за помощью к Юрию Ивановичу. Все еще опасался, что это может выйти боком мне. В конце концов, доказать, что Гуков читер, я не мог. Доказать, что задумал Холодов младший, тоже. Вот когда он начнет торговать титулами и землями - совсем другое дело. Только на тот момент его сдавать мне самому не выгодно - ведь я собирался делать то же самое, в смысле за реальные деньги подряжаться, как наемник в игре. А что, моим бойцам плевать, кого грабить - если предложат поплыть, к примеру, в Шиал, и там к черту сжечь столицу, причем действовать нам придется вместе с армией соседнего королевства, то почему нет? Мои наберут трофеев, я получу денег за помощь, сосед Шиала захватит страну. Кому плохо?
        Короче говоря, я собрался на Вестланд. Тем более благодаря зрителям, точнее их советам, появился план, как это можно реализовать. Помимо желания подловить Гукова и сдать его СБ, были у меня и другие задачи: я намеревался не просто не позволить этой парочке захватить Вестланд, но еще и сделать это самому.
        Пока, правда, весьма смутно представлял, как это сделать.
        Получается, нужно заключить союз с Рорхом. Однако мои «подданные» его не особо любят. Впрочем, если он поможет завалить Бьерга, то отношение к нему может и перемениться. Или нет? Черт его знает…
        Мой план минимум - зафиксировать читерство, не позволить Холодову и Гукову захватить Вестланд. План максимум - захватить Вестланд самому.
        Однако прежде чем это сделать, нужно озаботиться транспортом.
        Конечно, были у меня идеи отправиться по замершему морю пешком. Однако я сразу понял, что это плохая идея. Может, мы и дойдем до цели, вот только будем в таком состоянии, что на сражения попросту не хватит сил.
        А сражаться, как понимаю, нам придется долго и много. Сначала Бьерга с Холодовым надо выбить, а потом уже и с Рорхом разобраться.
        Кстати! Владимира Григорьевича надо бы к этому делу еще подтянуть. Разделим рорховы территории между собой, и потом ученый мне поможет отбиться от читерасов, если они решат вернуться и взять реванш.
        Но это все потом…а сейчас…
        Я нагрузил Магнуса задачами: для начала нужно было сделать сани - именно на них и планировалось добраться до Вестланда. Причем сани нужно делать в немалых количествах. Я решил, что одно транспортное средство должно быть таким, чтобы в него могло уместиться 6 - 8 человек. Плюс груз.
        Собственно, нам нужно будет десятка два саней. К сожалению, сделать больше не получится. Нет, сделать то получится, вот только запрягаться нам в них самим придется. Собак у нас не так уж и много.
        Таарокцы, к слову, приняли мою идею без всякого энтузиазма. Еще бы, использовать настоящих боевых псов, как каких-то вьючных животных, они не хотели
        Ансу даже возмутилась:
        - Как уставшие животные вообще сражаться будут? Ты хоть представляешь, что с ними будет, когда вы доберетесь до Вестланда?
        - Представляю, - кивнул я, - и поэтому никто собаками рисковать не будет. Они для нас теперь дороже золота. Так что доберемся до места, оставим часовых и вместе с ними собачек - пусть отдыхают.
        - Их растили не для отдыха, и не для того, чтобы они кого-то на себе катали, - поджав губы, заявила Ансу.
        - Однако сейчас от них требуется именно это, - ответил я.
        Впрочем, ее недовольство и собственные сомнения сподвигли меня на еще одну идею - установку на санях паруса. А что? Может, двигаться будем и медленнее, зато собаки не устанут. Все же, как не крути, а Ансу в чем-то права: не использовать в бою псов - глупо. Тем более нас и так на остров отправится небольшое количество, так что помощь собак в сражении нам бы пригодилась.
        Пока Магнус пропадал в кузне, пока плотники Одлора сбивали сани, я поймал одного из помощников Магнуса и поднагрузил работой.
        Придумать полноценный протез мне так и не удалось, даже гугл не помог. Максимум - крюк вместо руки или сменный протез, включающий в себя несколько предметов. Однако Копье наотрез отказался пользоваться таким. Заявил, что для подобного ему и одной руки хватит.
        Но я прекрасно видел, в каком он пребывал настроении и состоянии. Старик был подавлен, он был уверен, что теперь ему просто не позволят участвовать в бою. Кому нужен калека?
        Кое-что для него я все же придумал. И именно сейчас помощник Магнуса это «кое-что» делал.
        Я бродил по берегу, пытаясь продавить лед ногой. Крепкий…
        Да, идея с санями будет в самый раз, и испытать ее как раз можно будет, отправив нового тэна Эстрегета домой. Пешком им пришлось бы добираться очень долго. А так, на санях, вполне возможно, что за день доберутся. Максимум за два.
        Причем двинуться в путь им предстояло на двух санях - одни должны будут остаться на Эстрегете на случай, если нужно будет срочно отправить гонца. Мало ли, вдруг тот же Гуков мне просто голову морочил, а на деле собирается отбить Эстрегет. А вторые сани должны будут вернуться сразу же, как только «руководство» острова доберется до места.
        Я остановился возле самой кромки берега, буквально в метре от меня уже начиналось море, превратившееся в лед. Я вглядывался вдаль и о чем-то очень глубоко задумался. Настолько глубоко, что даже не заметил приближения Нуки.
        Услышал я его лишь тогда, когда он оказался совсем рядом.
        - А…Нуки… - поприветствовал я его.
        - Здравствуй, ярл, - кивнул Нуки и стал рядом со мной, глядя на застывшее море.
        Мы простояли так несколько минут в полной тишине, прежде чем Нуки нарушил молчание.
        - Скажи…зачем? - спросил он.
        - Что зачем? - не понял я.
        - Зачем ты сделал меня тэном?
        - Потому, что считаю тебя лучшим из возможных кандидатов.
        - Ты мог назначить тэном кого угодно - Р`атора или Рагнара…
        - Они не опытны, и пока не готовы справиться с подобным. Тем более один из них станет тэном Одлора.
        - А второй? - поинтересовался Нуки.
        - Для второго тоже дело найдется.
        Нуки помолчал.
        - А что будет, если вдруг с тобой что-то случится? Тэны начнут грызться друг с другом.
        Я пожал плечами.
        - В любом случае начнут. Или же кто-то сможет их объединить.
        - Кто, например? - усмехнулся Нуки.
        - Внешний сильный враг, против которого им нужно будет выступить вместе.
        - А…ты об этом… - хмыкнул Нуки. - Я уж было решил, что ты кого-то наметил в наследники…
        - В наследники? - рассмеялся я. - Пока что умирать не собираюсь. Так что и назначать наследников рано.
        - Одним богам известно, когда каждый из нас уйдет из этого мира, - философски заметил Нуки. - Мне кажется, если бы озаботился вопросом продолжения рода…
        Я тяжело вздохнул. Опять началось! Сейчас заведет старую пластинку о том, что если не хочу брать жену, то можно обойтись наложницей. Главное, чтобы появилось дитя, которое все признают моим и которое сможет претендовать на мои титулы и земли.
        Вот только лично меня такой расклад не устраивал. Дети в игре растут довольно-таки быстро. А у меня и так есть двое кровных родственников, один из которых, будь у него чуть больше ума, вполне возможно, мог бы попытаться меня подвинуть. Это я о своем братце, с которым вроде как примирился, но которого решил сбагрить от греха подальше.
        Р`атор, конечно, во мне души не чает (я все-таки спас ему жизнь, когда собственный папаша его чуть не отправил в последнее плавание), но симпатии временны. А вот желание власти…короче, за племянником тоже следовало приглядывать. И куда мне еще детей плодить? А ну, как заделаю не одного, а двоих или троих? Как быстро они вырастут? И кто даст гарантию, что они, достигнув зрелого возраста, не решат, что «папка засиделся на троне»? Оно мне надо? А если еще к этому приплюсовать всякие заговоры, интриги и прочее…
        Хотя, это вроде не свойственно викингам? Или свойственно? В конце концов, когда они там, в реальной истории, стали полноправными европейскими королевствами со всем отсюда вытекающим?
        Чтобы прекратить этот, с моей точки зрения, абсолютно тяготящий меня разговор, я решил перевести его тему на другие рельсы:
        - А скажи-ка, - перебил я его, - а разве у берсерков есть какие-то школы?
        У Нуки резко изменилось лицо.
        - Ну, пути? - решил поправиться я, но уже понял, что слишком поздно. Совершенно не понятно как, но я или наступил на «любимую мозоль» Нуки, либо же затронул крайне неприятную для него тему.
        - Откуда ты об этом узнал? - мрачно спросил он.
        - Приснилось, - пожал плечами я.
        Ну не говорить же, в самом деле, что на очередном уровне я вбросил очки в навык берсерка, и вот такую штуку получил?
        - Приснилось? - хмуро переспросил Нуки. - Ну-ну…
        - Но все же, я ведь не просто ради любопытства спрашиваю, - сказал я, - я ведь пытаюсь совершенствоваться, и хочу понять, что за пути есть и по какому пути мне идти?
        - Есть только один путь! - взорвался Нуки. - И это путь медведя! И больше никакого пути нет!
        - Что за путь медведя? - спросил я.
        Нуки зло глянул на меня, скрежетнул зубами и процедил:
        - Глупые и недалекие люди в свое время, считали, что такие как мы, берсерки, родившиеся с этим проклятием, на самом деле получили величайший дар богов. Таких как мы возносили, считали чуть ли не равными богам. Каждый мечтал стать берсерком, стать великим воином и…
        - А разве берсерки не великие воины? - спросил я и тут же пожалел о своем вопросе.
        Нуки вновь зло глянул на меня.
        - Если бы не наше проклятие, одним богам известно, кем бы мы стали. Вот ты до того своего первого боя был обычным крестьянином. И скорее всего, им бы и остался! А я никогда бы не совершил того, что…
        Он неожиданно замолчал.
        - Чего не совершил бы? - спросил я.
        - Не важно, - буркнул Нуки, - главное, что без своего проклятия мы были бы никем.
        - Не скажи, - усмехнулся я. - Ты - тэн, я - ярл. Мы многого достигли и без помощи своего…дара. Кстати, почему ты его называешь проклятьем?
        - Потому, что это и есть проклятье. С ним нужно постоянно бороться, нужно всегда держать себя в руках, не позволять зверю взять верх и вырваться наружу, иначе случится непоправимое…
        - Так случилось с тобой? - спросил я.
        - Ты хотел узнать о «пути»? - проигнорировав мой вопрос, вопросом же ответил мне Нуки. - Ну так слушай…
        Выходило довольно-таки интересно. Получается, «берсерков» можно было поделить на две категории. Первая - это те, кто уже родились со своим даром. То есть такие, как я и Нуки. Вторая категория - это те, кто становятся берсерками с помощью зелий, эликсиров и прочей волшебной дребедени. Впрочем, не такой уж волшебной - с одним таким я уже встречался, и едва не погиб. Нельзя сказать, что он чем-то уступал мне в бою. Хотя, если уж говорить всерьез, на тот момент я был еще полным профаном. Вот начиная с момента, когда мне пришлось биться за трон тэна, уже можно сказать, что я был полноценным берсерком, хоть и новичком.
        Так вот: если обычные берсерки, так сказать, с врожденным даром (который Нуки упорно именует проклятием) были уважаемыми, и от услуг такого человека ни за что не отказался бы ни один ярл или тэн, то «берсерки», ставшие таковыми с помощью эликсиров, были презираемы.
        А объяснялось это достаточно просто: настоящий берсерк может войти в свой первый транс только когда его собственный организм и разум к этому готовы. Именно это обеспечивает ему возможность по окончанию боя вновь стать нормальным человеком, а не зверем в людском облике.
        Галнинги или, говоря проще, безумцы принимают эликсир берсерка для того, чтобы прославиться, стать великими воинами, так как в обычном своем состоянии абсолютно ничем не примечательны. И именно за это их и презирают. А галнингами или безумцами их зовут потому, что даже после первого транса они теряют рассудок. Нет, совсем уж кончеными психами не становятся (хотя, как говорит Нуки, и такие случаи бывали). Однако и полностью нормальными их назвать нельзя.
        Галнинги уступают берсеркам в скорости и силе, однако есть у них одно преимущество - они все как один не чувствуют ни боли, ни страха. Эликсир попросту притупляет эти чувства, ощущения.
        Еще одной причиной, почему недолюбливают галнингов, является то, что сорваться с катушек они могут в любой момент. Вот только что галнинг воевал на твоей стороне, а спустя секунду он уже может оказаться возле тебя, вперив свои безумные глаза на твое лицо и, скрежеща зубами, будет пытаться прикончить тебя и тех, кого еще недавно считал друзьями. Какой-то очередной боевой транс станет для галнинга последним. И очень хорошо, если в этот момент вокруг него будет достаточно врагов, которых он попытается убить, и которые, скорее всего, рано или поздно прикончат его. Плохо, когда рядом много «своих» - галнингу плевать, кого убивать, лишь бы убивать.
        Снова-таки, были случаи, когда сражения проигрывали как раз из-за галнингов. Причем проигрывали те, на чьей стороне они сражались. Галнинг сходил с ума и начинал вырезать своих же товарищей. А противники, воспользовавшись хаосом в рядах врага, добивали остальных.
        Именно поэтому галнингов очень неохотно брали в дружину. Да и вообще, считали чуть ли не кончеными наркоманами.
        А как еще назвать человека, который ради того, чтобы потешить собственное тщеславие, был готов заключить «сделку с дьяволом»? Ведь все прекрасно знали, что после первого же эликсира твой разум помутится, и с вероятностью в 90 % твоя жизнь не будет долгой - умрешь в сражении. И хорошо, если от рук врагов, а не своих же.
        Интересно и то, что галнинги даже внешне отличались от рожденных берсерками. Имеется в виду одежда.
        Берсерки (тот же Нуки, к примеру) предпочитали носить медвежью шкуру. Именно в нее Нуки кутался на холоде, и даже когда ему досталась броня (к которой он относился очень и очень презрительно), со шкурой он не расстался.
        Я еще тогда обратил на это внимание и догадался, что она имеет какое-то значение. Ну вот, теперь стало понятно, что медвежья шкура является своеобразным знаком берсерка.
        А вот галнинги шкуры носили, но далеко не медвежьи. И в их случае это была просто одежда. Свой статус, ранг, звание (называйте как угодно) они обозначали с помощью черепов. Кто-то использовал для этого черепа убитых врагов, кто-то (как встреченный мной галнинг) черепа животных.
        - Настоящий берсерк не будет марать руки лишний раз, - пояснял Нуки, - добытая им самим шкура является доказательством того, насколько он силен…
        - Ты сам добыл шкуру медведя? - поинтересовался я.
        - Да. Причем голыми руками, - ответил Нуки. - И ты тоже, если захочешь стать истинным берсерком, должен будешь сделать то же самое…
        - А если я выберу иной путь, то должен буду убить волка? - спросил я.
        И этот вопрос, как казалось, довел Нуки до бешенства.
        Глава 21 Путь берсерка
        - Путь истинного берсерка только один, и это путь медведя! - прямо-таки прорычал Нуки.
        - Хорошо, не вопрос, - согласился я, - но чем он отличается от пути волка?
        - Ульфхеднары - это не берсерки! - выдохнул Нуки.
        - А кто это? - стараясь говорить как можно спокойнее, спросил я. Все же мне нужна была информация, но и злить Нуки мне не хотелось.
        - Они жалкие трусы, не умеющие справляться с собственным проклятьем! Они подавляют его, пытаются контролировать, они… - Нуки говорил как в горячке, брызгая слюной, покрывшись красными пятнами. Казалось, еще немного, и его хватит удар.
        Но все же мне удалось выяснить, что к чему.
        Итак, по очереди.
        Берсерки: по словам Нуки только такие, как он, могут называться берсерками. Их главный упор - сила и смертоносность. Именно их способности пытаются получить галнинги.
        Истинный берсерк дает волю своему внутреннему зверю. Ставший на путь медведя в бою стоит десятерых. Он не чувствует боли, он не знает пощады. Даже будучи смертельно раненым, берсерк-медведь способен забрать с собой в Вальхаллу десятки противников. Он один стоит целого отряда.
        Чтобы стать таким, нужно постоянно совершенствоваться. Нужно учиться, нужно превозмогать боль, усталость, раны… Прошедшие путем медведя - это олицетворение берсерка.
        Вот только есть у них и свои недостатки. К примеру, если я пойду этим путем, на более поздних этапах мне будет очень сложно использовать «боевой режим» в мирной обстановке. Берсерки специально затачивают его под бой. И если войти в него, когда рядом нет врагов, можно попросту сойти с ума, начать рубить всех, кто попадется под руку.
        И, честно говоря, этот путь меня не особо заинтересовал.
        Путь волка, или же ульфхеднаров, носящих волчьи шкуры и ассоциирующие себя именно с этим животным, коренным образом отличался от пути медведя.
        В частности, ульфхеднары ставили во главе всего ловкость и свой человечески разум. Они учились контролировать свое проклятье (ну, или дар), учились управлять им. Именно они были способны с легкостью входить в боевой транс даже в мирное время, могли оценивать мир глазами берсерка, когда сами того пожелают.
        Они не срывались в бою, не было опасности, что они не справятся с собой, со своей яростью.
        Однако были и свои собственные минусы - уровень их «погружения» в этот самый транс был намного слабее, чем у «медведей». И именно поэтому в прямом противостоянии «волк» всегда проигрывал «медведю». Последний всегда лучше чувствовал ситуацию, быстрее и точнее предугадывал действия противника, был сильнее. И это я молчу про все то же скорее животное желание порвать противника любой ценой, полное игнорирование ран и боли.
        Однако и «волки» могли кое-чем похвастаться. По большей части ульфхеднаров можно было смело назвать эдакими «нинзя» среди викингов.
        Они отлично видели ночью, отличались высокой живучестью вне боя, обладали, как уже говорилось, просто нечеловеческой скоростью и ловкостью.
        Они, в отличие от «медведей», не брезговали броней, оружие предпочитали более мобильное и легкое. Если «медведь» чаще всего был один…да чего там - берсерк всегда один, даже если их в одном отряде несколько, они все равно сражаются подальше друг от друга, чтобы не мешать или, что скорее, чтобы не сцепиться друг с другом. Далеко не каждый может себя контролировать так, как Нуки.
        А вот ульфхеднары предпочитали действовать группами. Ночные вылазки, различные, если можно так сказать, диверсионные операции выполнялись исключительно ими.
        Если берсерк «чувствовал» все в бою, то ульфхеднары «чувствовали» все вне боя. Они обладали обостренным обонянием, слухом, зрением. Благодаря своей ловкости и подвижности отличались умением передвигаться неслышно и даже незаметно.
        Они были прирожденными убийцами, как и берсерки. Но если «медведи» были рождены для неистовых сражений, то ульфхеднаров можно было назвать эдакими «ассасинами».
        Впрочем, при сражении против обычных воинов ульфхеднары хоть и уступали «медведям», но обычным бойцам это было не заметно: ульфхеднар мог с легкостью уничтожить столько же врагов, сколько и «медведь», вот только «волк» при этом вряд ли бы получил хоть одну рану. Инстинкт выживания у них как раз был обострен, а не притуплен, как у «медведей».
        Нуки рассказывал мне еще долго о тех и других. Однако я понял, что он судит однобоко. Или, что точнее, пытается подавать мне информацию так, чтобы я однозначно выбрал сторону «медведей».
        Однако я как раз склонялся к пути волка. Посудите сами - для «медведя» мне еще качаться и качаться. Вот путь волка уже открыт для меня. Плюс он мне казался более удобным или, скорее, более подходящим для меня и моих целей. Ведь я как раз и делал упор на ловкость, а не на силу, мне нужен был «боевой режим» в мирное время. Я не хотел становиться эдаким танком, как Нуки. В конце концов, как он же сам сказал: «Путь медведя ярок, но не долог». А я хотел пожить как раз подольше. И, судя по всему, путь волка позволит мне это сделать.
        Конечно же, я не стал этого говорить Нуки, однако уже сделал свой выбор.
        Я не открыл интерфейс, чтобы включить «путь волка» сразу же, на месте. А ну, как Нуки поймет, что я сделал? А судя по его отношению к ульфхеднарам, его лютой ненависти к ним, вполне возможно, что он захочет меня убить.
        Конечно, я испытывал и некоторое разочарование от такого своего выбора. Мне было жаль, что Нуки почти наверняка откажется обучать меня дальше. Но ведь он сам сказал как-то: «Дальше тебе нужна практика». Вот я уже и напрактиковался…
        Быть может, не стоит выбирать путь волка, подкачаться и пойти к «медведям»? Нуки почти наверняка научит меня новым фишкам…
        Но нет, мне этот путь просто не походит. Не подходит, и все тут. Если бы я решил просто играть по фану, то выбор медведя был бы вполне себе логичным решением. Но я ведь настроен на долгую игру, причем намеревался в этой самой игре заработать себе на жизнь в реале…
        Рассказ Нуки и мои собственные размышления прервал Копье.
        - О чем спор? - поинтересовался он.
        - Да так… - пробурчал Нуки.
        Копье усмехнулся, но не стал переспрашивать. Видно понял, что обсуждали нечто такое, что явно привело Нуки в плохое расположение духа. А раз так, то к чему заново поднимать тему? Тем более, когда Нуки только-только начал успокаиваться.
        - Ты не был в кузне? - спросил я у Копья, желая перевести разговор в другое русло.
        Продолжать наш разговор в присутствии Копья Нуки вряд ли захочет. Да и какой в этом смысл? По большому счету, что хотел - я узнал.
        - Если ты желаешь узнать про сани, то первые уже готовы, - ответил Копье, - вторые обещали закончить завтра к утру. Так что, как только они будут готовы, мы двинемся в путь.
        Я кивнул.
        - Ну а если о той странной штуковине, которую лишь по недоразумению кто-то называет щитом, - Копье сбросил щит, который до этого был у него за спиной, - то ума не приложу, зачем было тратить столько сил, чтобы…
        - Этот щит для тебя, - перебил я его.
        - Для меня? - удивился Копье. - Как я его удержу? Я одной рукой едва ли с копьем справлюсь!
        - Поверь, он тебе пригодится, - усмехнулся я и поднял щит с земли.
        Получилось все именно так, как я и хотел. Молодец, паренек, сделал как надо! При встрече скажу Магнусу о нем.
        На внутренней стороне щита были две скобы, внутрь которых можно было просунуть руку. А кроме того, было и нечто вроде щитка, обитого толстой кожей и шкурой. Этот щиток должен был служить опорой, о которую Копье мог упереть свой локоть, чтобы щит не слез с руки (схватить то скобу ему было нечем).
        Так сказать, грань щита, его ребра, были обиты дополнительным металлическим кольцом, которое заточили. Фактически удар таким щитом мало чем уступал удару топором или мечом. Причем бить можно было любой стороной. Можно бы было и на лицевой стороне сделать нечто вроде острия, прямо в центре. Но я опасался, что это приспособление усложнит бой - если Копье кого-то «наколет на щит», то сбросить тело ему будет затруднительно, для этого нужно будет либо вообще отказаться от щита, либо освобождать вторую руку. Так что решил я обойтись без этого.
        - Примерь, - я протянул щит Копью.
        Тот со скептической улыбкой примерил щит, и улыбка тут же исчезла с его лица, оно стало удивленным.
        - А что, вроде удобно… - проворчал он.
        - Этот щит не только для защиты, но и для нападения, - усмехнулся я, - ты ведь заметил, что обод заточен?
        - Хм… - только и хмыкнул Копье, рассматривая щит.
        - Теперь ты можешь сражаться, - заявил я. - Конечно, к такому щиту еще нужно привыкнуть, но все же…
        - Костыль для калеки, - буркнул Копье.
        - Зато калека может идти в бой. И никто не осмелится сказать, что в сражении он будет бесполезен.
        Копье все еще удивленно взирал на меня, а затем коротко кивнул и пробурчал еле слышно:
        - Спасибо.

* * *
        Испытания саней прошли более чем успешно - до Эстрегета добрались обе «упряжки». Причем на то, чтобы дойти до острова и вернуться назад, потребовалось гораздо меньше времени, чем это было бы, скажем, если пришлось бы плыть на драккаре.
        Вернувшаяся вторая упряжка, которая и сообщила эти приятные новости, снова была отправлена в путь. На этот раз отвозила Нуки на Длинный остров. Вскоре она должна была вновь вернуться на Одлор, привезя груз с лечебными травами, необходимыми Ансу и ее людям.
        С Нуки я прощался с тяжелым сердцем: все же я решил остановить свой выбор на пути волка, то есть стать ульфхеднаром. А это в свою очередь значило, что наши пути с Нуки разойдутся. Вполне возможно, что он начнет меня ненавидеть за сделанный мной выбор, станет моим врагом. Будет жаль, если все случится именно так - терять Нуки как соратника мне очень не хотелось. Но и следовать предложенным им путем мне не импонировало. Ну не подходит он мне!
        Я попрощался с мрачным Нуки, словно бы почувствовавшим, что я задумал…
        Магнус, достаточно оправившийся от своих ранений, получил еще десяток помощников и нескольких треллов, заявивших, что немного понимают в плотничестве, так что работа кипела. Сейчас у кузни стояло около дюжины саней, которые очень скоро должны были быть закончены. Еще штук восемь были готовы, и уже вовсю возили желающих (мы обкатывали их и понемногу вносили те или иные доработки, ведь, как известно, нет предела совершенству).
        Еще одним приятным фактом стало то, что Р`атор, мой племянник, начал самостоятельно ходить. Пусть он пока делал это неуверенно, ноги тряслись, и он вынужден был использовать нечто вроде посоха, помогающего ему сохранять равновесие, но все же начало положено, и я был уверен, очень скоро он полностью выздоровеет, что не могло не радовать.
        Рядом с одлорской кузней были построены еще две, где теперь трудились наиболее талантливые ученики Магнуса. Именно они и клепали заготовки для саней. Сам же Магнус продолжил трудиться над броней, и даже успел выпустить несколько мечей, похожих на тот, с которым ходил Торир.
        К сожалению, большая часть этой первой партии не прошла проверки - Торир с легкостью ломал и гнул лезвия. Но вот последние два, созданные вкрай разозленным Магнусом, оказались достаточно прочными, чтобы пройти испытания Торира.
        Гор тоже не терял времени зря - производство луков уже началось. И хотя пока что удалось сделать едва ли десяток таких же, как были у его воинов, уже хорошо, ведь мой молодняк, обучавшийся стрельбе еще на Длинном острове, получил новое оружие и вовсю практиковался с ним. К слову, Гор сделал не только луки, но и стрелы, которые существенно отличались от наших. Оказалось, что качество самих стрел так же имеет большое значение. То, что делал Гор, на голову было лучше имеющегося у нас. Впрочем, чему удивляться, ведь всего один игровой год назад северяне брезговали луками, даже не считая их оружием, а скорее неким приспособлением для охоты. Теперь ситуация изменилась. Теперь для многих лук стал таким же смертельным и опасным оружием, как топор. Конечно, если попадал в умелые руки.

* * *
        Буквально через пару дней все для предстоящего похода было готово. Мы нагрузили сани провизией и двинулись в путь.
        Казалось, я переживал больше всех: нервничал, доводил остальных до бешенства своими поучениями и наставлениями, постоянно проверял, все ли взяли, ничего ли не забыли. Я просто волновался, готовился к худшему. Я боялся, что наш поход провалится еще в самом начале - сани уйдут под лед или сломаются или мы вообще не доберемся до точки назначения.
        И это я не говорю уже про предстоящий бой.
        Черт его знает, на что я рассчитывал в тот момент, собираясь напасть на Вестланд или противостоять Гукову и Холодову всего с сотней своих воинов. Однако на тот момент мне казалось, что у меня более чем достаточно бойцов для того, чтобы поставить на колени Рорха, равно как и дать отпор Холодову и Гукову вместе взятым.
        Двигаться к цели мы решили через Йорм, именно там сделав остановку. Устроим привал, отдохнем, подкрепимся и продолжим путь. Следующая остановка будет уже на самом Вестланде.
        Вопреки моим опасениям, никаких сложностей в пути не возникло. Так, пара мелких неприятностей - одни сани сломались, однако мы смогли их довольно-таки быстро починить. Возле самого Йорма чуть не провалились под лед (он оказался в этом месте необычайно тонким и хрупким). Тем не менее, абсолютно все упряжки достигли Йорма, никого не потеряв. А добравшись до твердой земли, мы разбили лагерь. Остров сейчас был пустынным, заснеженным. Казалось, здесь никогда и не было людей. Интересно, почему Гуков до сих пор его не захватил?
        А впрочем, понятно - просто земля его пока что интересовала мало. Ему нужны были люди. А людей-то на Йорме и нет - все они ушли ко мне на Одлор.
        Мы переночевали на Йорме и утром следующего дня снова двинулись в путь. Уже к закату мы добрались до Вестланда. На этот раз без приключений…
        М-да, думал ли я, что так быстро доберусь до столицы Рорха? Нет, всего месяц назад (и игровой, и реальный) мне казалось, что справиться с Рорхом не представляется возможным. Во всяком случае, для меня. Однако теперь, когда я уже сам стал ярлом, противник не казался таким уж страшным и непобедимым.
        В конце концов, когда-то одлорцы уже дали ему отпор. Пусть и чуть не погибнув, но они смогли перебить всех противников, отстоять свой остров. И с того времени мой клан увеличился, усилился. У нас появились союзники, подросли дети. Мы стали сильнее.
        Вот уже и берег Вестланда показался. Прибыли!
        К берегу мы пристали в северной части острова. Слева от нас начинались горы, с другой стороны острова шел лес, пройдя который можно было добраться до столицы Рорха - Слаагена, огроменного (во всяком случае, судя по слухам, до меня доходившим) города, где был самый большой рынок, по размерам уступающий лишь базару Гольборга - столичному селению самого конунга.
        Справа от нас была равнина, в самом центре которой, ближе к северному побережью, стоял еще один город, ну, или крупное поселение - Далабер. И именно с него я и собирался начать.
        План был прост - захватить город и спокойно дожидаться Гукова и Холодова. Ну а если те не явятся, попытаться задавить ярла Рорха. Впрочем, был и альтернативный план - столкнуть лбами всех моих противников, подождать в стороне и вмешаться лишь тогда, когда явно обозначит себя победитель. Впрочем, ни на одной из сторон я воевать не собирался. Скорее уж планировал дождаться конца схватки и прикончить победителя.
        Еще один вариант развития событий - зафиксировать читерство со стороны Гукова и Холодова, немножко пошантажировать их этим, срубить денег.
        Что бы Холодов там мне не рассказывал и чем бы ни пугал, а ничего он мне сделать не сможет. Не завалит же, в конце концов? Должен понимать, что в таком случае все его махинации тут же выплывут. Уж я об этом позабочусь.
        Даже не знаю, откуда во мне появилась подобная наглость и смелость, но все же именно такого развития событий (имею в виду факт читерства, который я смогу поймать на видео) я очень ждал.
        Но это все потом. А пока что мы решили отдохнуть перед последним рывком - острова-то мы достигли, но теперь еще до Далабера нужно добраться, захватить его.
        Мы медленно продвигались вперед. Погода не была «благоприятной», в пути нас поймала метель. Снег падал и кружился вокруг нас так обильно, что ничего нельзя было рассмотреть на расстоянии вытянутой руки. Я приказал всем обвязаться веревками: не хватало еще так глупо потерять бойцов.
        Но, хвала Одину (или рандому), метель закончилась довольно-таки быстро. И теперь хотя бы идти вперед было не так сложно.
        А вот видимость так и осталась на нуле - вокруг нас стоял то ли туман, то ли снежная дымка, черт его знает, как подобное назвать. Однако сквозь нее ничего видно не было. И вперед мы двигались только благодаря мне, а точнее карте, с которой я постоянно сверялся.
        По идее до Далабера осталось всего ничего…
        Глава 22 Нейтральный наблюдатель
        Ну что же, Далабер пока стоял. Причем все еще принадлежал Рорху. Нам потребовалось около получаса, чтобы, наконец, рассмотреть щиты, их цвет у воинов, находящихся внутри.
        Несколько саней с моими разведчиками рыскали по округе, пытаясь найти следы тех, кто планирует напасть на остров. Но пока безрезультатно.
        Я уже начал опасаться, что меня банально обманули. Может, Гуков звонил и сообщил мне об атаке не просто так. Может, это был не эмоциональный всплеск, а продуманный ход. Но с чего он решил, что их с Холодовым желание напасть на Рорха заставит меня в это вмешаться? Я ведь и сам ничего подобного изначально не планировал. То, что я решил-таки влезть в схватку, было желанием спонтанным. И то, не факт, что я сюда пришел не зря. Если противник будет силен, то ну их лесом, проще развернуться и уйти восвояси, чем ввязываться в заведомо проигрышный бой.
        А вдруг, пока я сижу тут, мои острова атакует Гуков?
        Пришедшая мне в голову мысль заставила вздрогнуть. С горем пополам я заставил себя сидеть на месте. А то очень уж захотелось броситься назад, отправиться на Одлор. Нет, нельзя. Если Гуков и Холодов «завалят» Рорха, то они станут сильнее. Уже весной они придут ко мне и за мной.
        Значит, нельзя дать им возможность усилиться, нужно им помешать. А еще лучше - усилиться самому.
        Но где же они? Сколько времени уже прошло…я был уверен, что пока я прибуду сюда, тут уже вовсю будут идти сражения. Ан, нет - тишь да гладь…
        Вечером я вернулся назад в наш лагерь.
        Мы находились среди гор, были закрыты от холодных ветров и острых глаз противника. Мои ребятки успели развести несколько костров и теперь готовили нехитрую снедь.
        В лагерь мои сани вернулись первыми. Остальные разведчики еще не прибыли. Ну что же, подождем…
        Я едва взял миску с горячей, приятно пахнущей похлебкой, как в лагере начался какой-то гвалт.
        Я поднял голову, пытаясь рассмотреть, что происходит. Да вот только пошел снег, снова-таки очень и очень обильно, и ничего толком разглядеть не удалось.
        Впрочем, если бы было что-то важное, то меня бы уже наверняка поставили в известность. А раз нет - не буду отрываться от похлебки. Надо же: вроде и в игре, а все равно замерз, как цуцик, и горячая еда очень быстро привела меня в чувство.
        Иногда я даже жалею, что нельзя скрутить настройки ощущений назад, как было в самом начале. Но уже все, медленно и уверенно я довел ползунок до 100 % ощущений. Теперь все, что происходило в игре, я ощущал так, будто бы это происходило со мной в реальности. А что делать? Иначе никак - если скрутить ползнунок, то провалиться в боевой транс будет намного сложнее.
        Впрочем, посмотрим, что я запою, когда напорюсь брюхом на нож или топором меня тюкнут…
        - Мой ярл!
        Я едва не подавился похлебкой, и чуть было не упустил миску от неожиданности. Рядом со мной появился воин. И появился он столько неожиданно, что я дернулся.
        - Эрвин! Кто так подкрадывается? - возмутился я.
        Молодой воин сделал виноватое лицо.
        - Простите, мой ярл. Но у меня есть важные новости, я спешил и…
        - Ладно, - я отставил миску, вытер руки о собственную одежду, как тут принято, и повернулся к Эрвину, - чего там у тебя?
        - Мы нашли их!
        - Кого?
        - Лагерь. На берегу. Очень много воинов, - отчеканил разведчик.
        - Хорошо, - кивнул я. - Чьи воины?
        - Я… - Эрвин сбился со своего бравого тона. - Я не знаю, мой ярл.
        - Ты видел их щиты?
        - Да! - радостно кивнул Эрвин.
        - Какого цвета они были? Красно-белые?
        - Нет, мой ярл, черно-белые.
        - Черно-белые? - хмыкнул я.
        Интересно, кто это…
        Ах, да! Ютландцы! У них на белом фоне изображен черный топор. Скорее всего, это ютландцы. Так значит, раз они здесь, на Вестланде, то ярл Ютланда - Холодов?
        Хреново. Я вспомнил, как быстро его ярлство расширилось, как быстро «съело» восточного соседа.
        М-да…я-то надеялся, что Холодов правит Упплендом (и черт знает, с чего я это взял - просто так решил), ан, нет…
        - А агдирцы? - спросил я. - В том лагере были агдирцы?
        - Нет, мой ярл, - покачал головой Эрвин, - там только воины с черно-белыми щитами.
        Хм…очень интересно. Значит, Холодов пришел на Вестланд, а Гуков - нет? Почему? Все-таки задумал какую-то пакость?
        - Мой ярл… - робко прервал мои размышления Эрвин.
        - Да?
        - Мой ярл, - продолжил разведчик, - мне кажется, лагерь появился совсем недавно. Мы объехали его со стороны моря…
        - И?
        - И люди туда все еще идут по замершему морю.
        Я мысленно присвистнул. Вот значит, как! Холодов решил пешком добраться до земель Рорха?
        Это сколько же им пришлось идти? Расстояние между ближайшим островом, принадлежащим ярлству Ютланд и Вестландом приличное. Не меньше, чем то, что проехали на санях мы.
        Выдвинулся Холодов, скорее всего, с Озлока - самого близкого к нам острова Ютландского ярлства, дошел до Готтена, острова уже принадлежащего Рорху, и с него пожаловал сюда. Да…если весь этот путь его воинам пришлось проделать пешком, я им не завидую. И это полностью объясняет тот факт, почему они разбили лагерь, а не напали на Далабер.
        Им просто был необходим отдых. Но вот где Гуков со своими агдирцами?
        Если он собирается идти пешком так же, как это сделал Холодов, то должен был посетить Йорм. Причем задолго до нас. Однако пока мои люди отдыхали, я бродил по острову, по побережью, и никаких следов кого бы то нибыло не обнаружил. Йорм, заваленный снегом, был девственным, здесь не было людей до нас.
        Но почему же Гуков опаздывает? Или он все же не пошел на Рорха?
        Нет, быть этого не может. Вряд ли Холодов решил обойтись собственными силами. Что-то мне подсказывает, что он не справится. Ему не хватит сил. И пускай помощь от Гукова будет незначительной (все-таки мы его здорово потрепали в начале зимы), однако даже полсотни воинов смогут помочь Холодову.
        Так где же Гуков?
        - Ты уверен, что в лагере только люди с черно-белыми щитами? - поинтересовался я у разведчика.
        - Да, - кивнул тот, - все они из одного ярлства.
        - Где же Гуков… - проворчал я.
        - Кто? - не понял разведчик.
        - Бьерг со своими людьми, - поправился я.
        - Ты так уверен, что он сюда придет? - удивился разведчик.
        - Уверен, - кивнул я, - следите дальше за лагерем. Если появится кто-то еще или же они снимутся и пойдут на селение - сразу сообщить мне.
        - Да, ярл, - разведчик склонил голову и тут же скрылся в разразившейся метели.

* * *
        Два дня мы только и делали, что жрали и спали. Ну, я еще периодически находился в сомнениях: может, стоило напасть на людей Холодова, пока они не отошли от перехода?
        Но затем, поразмыслив, я эту мысль откидывал - к чему мне это? Ну, перебью я его воинов, а дальше что? У меня нет сил и возможностей захватить его острова. А вот Гукова я бы с удовольствием выпилил. Причем и здесь, на Вестланде, и из игры в целом.
        Вот только знать бы, где он…
        Полог моей «палатки», собранной на скорую руку из, гм…шкур и палок, откинулся, и внутрь прямо-таки ввалился человек, чьи голова, плечи, руки, были завалены снегом.
        - Мой ярл…
        О! Опять разведчик.
        - Что там? - оживился я.
        - Ютландцы снялись с лагеря и двинулись к селению.
        - О, как! - удивился я.
        Собираются атаковать? А как же Гуков?
        Тут же полог палатки вновь откинулся и появился еще один «снежный» человек.
        Первый разведчик вынужден был потесниться, чтобы впустить его: палатка была крохотных размеров, и едва ли три человека могли в ней уместиться. Да еще и небольшой «очаг» (скорее костерок, обложенный камнями) заставлял жаться к «стенам».
        Вторым ворвавшимся ко мне оказался Древень.
        - Игорь! Что за херня происходит? - с ходу рявкнул он.
        Я округлил глаза, и собрался было наехать на него. Но разглядев ошалевшие глаза Древня, понял - сейчас не до того. Что же такого могло случиться, что он так переполошился и забил на главные требования к тестерам?
        Я сделал знак разведчику и тот, кивнув, вышел из палатки.
        - Может, сначала объяснишь, что тебя так всполошило? - поинтересовался я у Древня, то есть у его персонажа - Гора.
        - Да это просто какая-то дичь! - затараторил он. - Такого просто не может быть…
        После всех этих словесных прелюдий Древень все же перешел к сути.
        Он и несколько его человек в очередной (который уже по счету раз) катили вдоль берега, надеясь засечь противника, приближающегося по обледеневшему морю. И, как обычно, и берег, и море были пустынными - никого и ничего.
        Гор решил сделать небольшую передышку, позволить собакам перевести дух. Да и им самим (ему и его воинам, катавшимся в санках) уже давно хотелось покинуть транспортное средство и размять конечности.
        Во время разминки все и случилось.
        Гор клялся, что он буквально мгновение назад смотрел на море, и там никого не было. А в следующую секунду, повернув голову, он увидел недалеко от берега, на льду, целую толпу людей.
        Гор клялся и божился, что он не мог их прозевать. Да, шел снег, однако все просматривалось далеко вперед, и уж точно он бы не пропустил целую толпу воинов, шедших по льду - они бы были хорошо видны, глаз зацепился бы за движение, засек бы их. Но никого там не было!
        - Так что же, они слово из воздуха появились? - поинтересовался я.
        - Да! Вот прямо из воздуха! Из ниоткуда! - как в горячке повторял мой друг.
        - Они тебя заметили?
        - Они? Я тебе говорю, что целая толпа людей вдруг…
        - Так заметили или нет?
        Древень замолк, удивленно уставившись на меня.
        - Ну…нет, - наконец буркнул он.
        - Уверен?
        - Да, мы стояли за пригорком, они не могли нас заметить. Дальше мы сели в сани и ушли вниз по пригорку. Мы были закрыты от них холмом.
        - Хорошо, - кивнул я, - ты видео записываешь?
        - Что?
        - Говорю, запись ведешь всего, что происходит?
        - А, да… - кивнул Гор, а затем заинтересовался моим вопросом. - А что?
        - На щитах пламя нарисовано? Щиты желтые?
        - Ну да! - кивнул Гор, - Агдирцы это, однозначно. Тут я уверен. Так зачем тебе видео?
        - Ты заснял проделки первого читера Нордхарда, - усмехнулся я, - с чем и поздравляю!
        - Это… - Гор нахмурился, - этот, как его…Гуков, да?
        Естественно, Древня я посвятил во многие свои приключения и проблемы, и он отлично знал обо всей сложившейся ситуации.
        - Именно, - кивнул я, - похоже, в этот раз он не отвертится.
        - Ты же сейчас не собираешься выходить из игры? - подозрительно сузив глаза, спросил Гор. - Черт знает, что тут будет уже через полчаса…
        - Да что тут будет? - пожал я плечами. - Гуков и Холодов будут штурмовать город Рорха. Потом, когда смогут его завоевать, двинутся к столице ярлства.
        - Ты так уверен, что они смогут победить? - удивился Гор. - А мы что, мешать им будем?
        - Нет, - усмехнулся я и отрицательно покачал головой, - мы будем помогать то одним, то другим…
        - Зачем? - удивился Гор.
        - Пусть перебьют друг друга, - ответил я, - это будет лучший из возможных вариантов.
        - Ну, я бы на это не надеялся, - хохотнул Гор, - кто-то да останется!
        - Ну что же, тогда добьем победителя, - пожал я плечами.
        - Ах, ты, жучара… - уже откровенно заржал Древень, - вот, значит, чего тебя тут обзывают хитрым…
        - Да прямо-таки, - отмахнулся я, - тоже мне, нашли интригана.
        - Ну как сказать, - хмыкнул Древень, - лично я бы, наверное, попытался напасть на Бьерга, пока он с Холодовым не встретился.
        - Он нам пока не нужен. Еще успеем, - успокоил я его. - У меня тут появилась идейка…впрочем, посмотрим, как все развиваться будет…
        - То есть, в реал ты не собираешься? - спросил Древень.
        - Нет.
        - Фу-ух, хорошо, - облегченно вздохнул Древень. - А то ума не приложу, что мне тут делать…
        - Пока следим за тем, что происходит, - ответил я ему. - Кстати! Ты засек агдирцев и бросился сюда мне это сообщить. А кто за ними следит?
        - Ну… - стушевался Древень. - Никто…
        - Хреново, - буркнул я, - ладно, поехали.
        Я поднялся на ноги, набросил на плечи шкуру.
        - Куда? - не понял Древень.
        - Искать агдирцев и смотреть, что они делать будут, - ответил я.

* * *
        Все мои первоначальные выкладки и домыслы не нашли подтверждения. А сколько я себе надумывал…
        Сначала я был уверен, что Гуков и Холодов ударят одновременно по селению Рорха. Затем я решил, что Холодов (у которого было больше воинов) отвлечет внимание на себя, а Гуков попытается ударить по селению с другой стороны.
        Но ни то, ни другое мое предположение не оказалось правильным. Холодов самостоятельно атаковал город. Причем я отметил, что людей у него более чем достаточно для этого. Вполне возможно, что и основные силы Рорха, которые подойдут от столицы Вестланда, окажутся не в силах ему противостоять. Их ведь серьезно потрепал конунг совсем недавно.
        Да и шансы, что Рорх подоспеет вовремя, минимальны.
        Дело в том, что воины Гукова растянулись цепью, фактически перекрыв ход от Далабера к Слаагену.
        Холодов решил справиться с защитниками Далабера самостоятельно, а вот задачей Гукова было не допустить, чтобы гонцы из осажденного города добрались до своего ярла.
        Мы заметили как минимум три попытки прорвать окружение, но все они были неудачными - гонцов ловили и убивали.
        Так…это хреново. С такими темпами Рорх явится сюда нескоро, а меня такое не устраивает. Я хочу, чтобы все (Рорх, Холодов и Гуков) сцепились между собой, как можно сильнее пустили друг другу кровь, перебили воинов противника.
        И вот тогда на сцене появлюсь я.
        Вообще, с момента, как мы заметили агдирцев, у меня руки чесались выйти в реал и со всеми потрохами сдать его СБ. А что, доказательства у нас есть - запись неожиданного появления агдирцев прямо у берегов острова.
        Еще меня прямо-таки подмывало заявить о себе. Ударить по Гукову, потребовать денег за «невмешательство».
        Но я прекрасно понимал, что делать этого не стоит. Сейчас мое главное преимущество заключалось в том, что обо мне вообще не знают.
        В том смысле, что ни Гуков, ни Холодов, ни Рорх понятия не имели, что на острове есть еще и мы, одлорцы. Пардон, уже воины ярлства Альмьерк (в моем войске ведь теперь не только одлорцы, а выходцы с самых разных островов, и есть даже аналоги славян, в лице Древня и его бойцов).
        Вот только что делать с этим преимуществом - было совершенно непонятно. Попытайся я напасть на агдирцев - все мое преимущество пойдет коту под хвост. Агдирцев отлично увидят и находящиеся в осаде, и осаждающие. И я готов был спорить на все, что угодно, что Холодов мне попросту не позволит перебить всех бойцов Гукова.
        Жаль…придется просто ждать, чтобы увидеть, как развернутся события дальше. Впрочем, разворачивались они довольно-таки стремительно - атакующие и обороняющие отчаянно орали, со стороны селения до нас доносились звуки боя.
        А буквально в нескольких сотнях метров от нас бродили бойцы Гукова, бдительно караулившие гонцов из осажденного города.
        И последние не заставили себя долго ждать.
        Три человека, бежавшие по снегу, были замечены Древнем.
        Двое оказались не слишком расторопными, и агдирцы их перехватили, втянули в драку, и вот уже на ногах остался всего один из гонцов. Впрочем, судя по тому, как он держится, как зажимает бок, жить ему осталось недолго. Тем более против него трое противников, и еще четверо бегут на подмогу.
        Последний же гонец оказался неимоверно изворотливым. Он не пытался вступать в бой, очень ловко уворачивался от попыток себя поймать, и таки смог выскочить из оцепления!
        Я мысленно хмыкнул. Если бы у Гукова умели нормально пользоваться луками - никуда бы этот ловкач не ушел. А если и ушел бы, то недалеко.
        Агдирцы все же пытались подстрелить его из луков, но было видно - стрелки из них аховые, да и на десяток человек, преследовавших беглеца, луки были только у двоих.
        Мы молча продолжали наблюдать за погоней - минуты за три гонец смог прилично разорвать дистанцию. И гналось за ним всего трое - остальные выдохлись, сбились с темпа. И я их прекрасно понимал - по глубокому снегу много не побегаешь.
        Один из преследователей оказался быстрым. Даже быстрее самого гонца.
        И тот, поняв, что как минимум от одного уйти не получится, решил сменить тактику - он бросился в лес, прямо туда, где засели мы.
        Я, Гор, двое его бойцов и двое моих. С тремя преследователями мы справимся. А с пятью? И с пятью. Но это может привлечь лишнее внимание. Пока мы прикончим преследователей, могут успеть подтянуться и остальные.
        - Ну, что будем делать? - поинтересовался у меня Древень.
        Глава 23 Третья сторона
        - Да что делать? - хмыкнул я. - Пропускаем гонца, ты и твои стрелки пытаются убить преследователей. Если не получится, то тогда в дело вступаю я и пара моих. Быстро валим их и уходим.
        - Добро, - кивнул Гор.
        Мы ждали. До гонца, бегущего со всех ног, было шагов двадцать. И он явно устал, сбавлял темп, а вот его преследователи наоборот ускорились. Пока что между ними было метров десять, однако эта дистанция неуклонно сокращалась.
        - Вперед! - крикнул Гор.
        Он и его бойцы поднялись, вскинули луки, выцеливая врагов.
        Вот только гонец повел себя совершенно неадекватно. Он явно воспринял нас как новых противников, засевших в засаде. Он нисколько в этом не сомневался и даже не попытался задуматься на тему того, почему мы тут сидели, когда все остальные находятся намного ближе к городу. Не пришло ему на ум и то, что устроить засаду конкретно на него тут никто бы не додумался. В конце концов, как и куда он побежит, предсказать было попросту невозможно.
        Гонец пришел к самым простым, по его мнению, выводам: не с красно-белыми щитами, значит - враги. Вот и все.
        Он на ходу выхватил свой топор из петли, и с диким ором бросился на ближайшего стрелка Гора.
        - Не убивайте его! - успел крикнуть я.
        Гор и его стрелки как раз успели выстрелить в преследователей, когда гонец оказался совсем рядом.
        Он замахнулся топором, готовясь обрушить его на голову одного из стрелков, но уже мой воин сделать этого ему не дал - бросился вперед и попросту сбил гонца с ног.
        Мы со вторым воином вместе добили единственного выжившего преследователя (двое других уже были мертвы: одному умудрились попасть первым же выстрелом в глаз, второго убили со второго залпа).
        Гонец отчаянно сопротивлялся и пытался вырваться. Державший его воин боролся с пленником, пытался его скрутить, но тот оказался проворнее.
        Еще секунда, и гонец бы вырвался. Именно тогда воин сделал то, за что я потом еще долго на него шипел ругательства: боднул противника головой.
        Причем та удачно, что тот моментально затих и обмяк.
        - Твою мать! - прорычал я. - Зачем?
        - А что мне делать оставалось? - огрызнулся воин. - Он почти вырвался!
        - Вот, значит, теперь и тащи его к саням! - приказал я.
        Однако вопреки своему приказу я подбежал ближе и помог поднять бесчувственное тело.
        Мы бросились наутек. Наши сани были чуть дальше, в глубине леса, упрятанные среди деревьев.
        Новые преследователи, коих, насколько я помню, было не менее пяти, все еще не появились. Но я не сомневался, что для этого много времени не понадобится, поэтому мы бежали со всех ног, волокли за собой потерявшего сознание гонца.
        Забросив в сани гонца, мы запрыгнули туда сами и погнали собак вперед. Буквально минут через пять сани были уже далеко.
        - Как думаешь, заметили они нас? - спросил Гор.
        - Черт его знает, - пожал я плечами, - вряд ли. Лично я их даже не видел.
        - Может, и вовсе не пошли следом? - поинтересовался Гор. - Может, понадеялись на тех троих?
        - Рано или поздно той троицы хватятся и отправятся на поиски, - ответил я. - Думаю, для Гукова и Холодова очень важно узнать вовремя, что гонец все же проскочил.
        - Зачем?
        - Если гонец проскочил - значит, очень скоро сюда заявится Рорх со всеми своими войсками. Если так, то к тому времени Далабер уже должен быть захвачен. И даже более того - они должны будут подготовиться к встрече с Рорхом.
        - Хм…ну да, логично, - кивнул Гор. - А не смутит их, что найдя трупы той троицы, они увидят, что те умерли от попадания стрел?
        - Плевать, - отмахнулся я, - если нас они не заметили, то вполне могут решить, что где-то здесь была, к примеру, стоянка местных охотников или еще чего. Главное для них то, что гонец смог удрать.
        - Погоди, а если они нас заметили? - встревожился Гор.
        - Тогда плевать, что они подумают о стрелах, убивших их друзей, - хмыкнул я, - они будут гадать, кто мы такие и откуда тут взялись. Но пускай гадают: щитов у нас с собой нет, так что определить, кого именно они видели, не смогут.
        - А если они по следам пойдут? - спросил Гор.
        - Пусть идут, - ответил я, - мы уже оторвались от них. Чтобы дойти сюда, им час потребуется, а то и больше. Да и видишь, опять снег пошел.
        Я кивнул на небо, с которого начал медленно сыпаться снег.
        - И что? - не понял Гор.
        - Через полчаса, максимум через час, никаких следов не останется. И если противник все же решил идти за нами - придется ему возвращаться не солоно хлебавши - снег скроет следы, и все…
        На всякий случай уехали мы километра на три. Причем направление выбрали как можно дальше от нашего лагеря. Мало ли, вдруг преследователи, боясь гнева Бьерга, решат пойти за нами и наткнутся на наш лагерь? Конечно, вокруг лагеря были часовые, но мало ли. Погода сильно испортилась, и всегда есть вероятность, что часовые проворонят лазутчиков, так что я решил не рисковать.
        Да и вообще, в мои планы входило как можно быстрее доставить гонца к Рорху. Пускай тот выдвинется намного раньше, чем того ждут Гуков и Холодов.
        - Гляди-ка, уже морщится. Очухался! - послышался голос Гора.
        Я поглядел на пленного гонца. Действительно, уже приходит в себя.
        Он открыл глаза и несколько секунд разглядывал нас.
        - Кто вы такие? - спросил он.
        - Неважно, - ответил я.
        - Чего вам нужно от меня?
        - Пытаемся тебе помочь.
        - Помочь? Чем?
        - Везем тебя в Слааген, чтобы ты быстрее доставил новости своему ярлу.
        Непонимание и удивление настолько ясно читалось по лицу гонца, что я не выдержал и улыбнулся. Естественно, только что убегал от преследователей, напоролся на засаду, был уверен, что тебя сейчас убьют, и вот те раз - очухался непонятно где, да еще и тебе говорят, что помогут. Кто тут не удивится?
        Гонец еще раз оглядел нас всех.
        - Так вы не с этими? - он пытался вспомнить, кто же на них напал.
        - Не с Бьергом? - подсказал я. - Нет, мы не оттуда.
        - Так откуда же вы тогда?!
        Ох и актер в нем пропадает. А я ведь перехватил его взгляд минуту назад - он заметил один из щитов, окрашенных в цвета Альмьерке. Так чего спрашивать? Решил проверить, соврем мы или нет
        - С Одлора, - ответил я.
        - Одлорцы? Здесь? - удивление на лице парня стало еще большим. - Но ведь вы…с нами…ну, то есть…
        -
        - Угу, - кивнул я, - воюем мы с вами.
        - Так чего вы мне помогаете?
        - Потому, что воюем мы не только с вами, но еще и со Скарахеймом и Ютландом. И вы воюете с ними. Так что враг моего врага - мой друг.
        Конечно, это было не совсем так. Более того - совершенно не подходило к нынешней ситуации. В данном случае враг моего врага - это лишь враг, которого я хотел прикончить чуть позже, дав возможность убить других за меня.
        Но не говорить же этого гонцу? Впрочем, его озадаченное выражение лица говорило о том, что либо он меня вообще не понял, либо не понял, почему это я стал называть их ярла «другом». Для него все намного проще: воюем и с Рорхом, и с Бьергом - значит, все враги. Чего еще что-то придумывать?
        - Когда вы меня отпустите? - хмуро спросил гонец.
        - Скоро, - ответил я.
        - Когда это, «скоро»? - поинтересовался он.
        - Проедем лес и отпустим, - ответил я.
        - Почему не в сам Слааген?
        - Чтобы меня ваш ярл прирезал? - ухмыльнулся я.
        - Я расскажу ему о том, что вы сделали, - заявил гонец, - он наградит вас!
        - Мне не нужны награды, - покачал я головой, - пускай лучше ваш ярл сделает свое дело и уничтожит всех - и ютландцев, и агдирцев.
        - Агдир… - гонец мстительно сжал кулаки. - О, да…мы поквитаемся с ними за тот позор…
        Он бормотал что-то еще, но я уже его не слушал. Плевать!
        Я ехал, погруженный в свои мысли и планы, пытаясь сообразить, каким образом могу влезть в битву так, чтобы прикончить в ней всех своих врагов?
        - Что? - я поймал взгляд гонца, который что-то мне сказал, и теперь ждал ответа. Но я был занят собственными размышлениями, поэтому пропустил его реплику мимо ушей.
        - Я говорю, что если с вашей помощью ярл сможет одержать победу, и если вы согласитесь стать частью его ярлства, то, думаю, он простит вам смерть Тулфа…
        - Я не собираюсь помогать ему, - фыркнул я, - и уж тем более становиться частью его ярлства. Наоборот, готов принять его воинов в свое ярлство.
        - Свое ярлство? - переспросил гонец. - Какое еще ярлство?
        - Альмьерк.
        - А-а-а…так вот кто на востоке всех взбаламутил! - радостно усмехнулся гонец. - А мы то гадаем, как это все острова…
        Он что-то говорил дальше, а я почему-то зацепился за это имя… «Тулф» - где я его слышал? Откуда я его знаю?

* * *
        В конце концов, мы проехали лес, отпустили гонца, тут же умчавшегося в сторону Слаагена, ну а сами развернулись и направились назад. Следовало подготовить своих людей к грядущей битве. Уж не знаю, когда и где, но я намеревался в нее встрять. Причем не в самом начале, а под конец, когда и противников будет гораздо меньше, и все они устанут.
        Теперь план таков: дождаться, пока они перебьют друг друга, добить тех, кто останется, и идти захватывать Слааген.
        Весь обратный путь я пытался вспомнить произнесенное гонцом имя.
        Тулф…Тулф? Откуда я его знаю? Человек, носивший это имя, явно был какой-то важной шишкой при Рорхе, и явно погиб, сражаясь с нами, одлорцами. Но хоть убей, совершенно не помнил я такого человека.
        Вспомнил!
        Тулф! Это ведь тот самый тип, с которым я столкнулся, когда в первый раз зашел в игру! Ведь именно тогда он пришил моего предыдущего персонажа - Йора. Мне тогда дико повезло - попался довольно-таки неплохой персонаж, прокачанный воин, да еще и берсерк до кучи. И так я его бездарно слил!
        А ведь благодаря кому? Правильно, тому самому Тулфу, который просто саданул моего перса башкой о камни и заставил меня идти на перерождение.
        Все так, все правильно.
        Имя я вспомнил, да вот только это меня совершенно не удовлетворило: было стойкое ощущение, что это имя я слышал совсем недавно. Но где?
        Как бы ни ломал себе голову, а вспомнить так и не смог…

* * *
        Лагерь мы свернули в рекордные сроки, а сами выдвинулись к Далаберу. Впереди, естественно, шли всего десять воинов во главе со мной и Гором. Соваться всей толпой прямо врагу в пасть желания не было. «Разведка - основа всего» - уже не помню, кто выдал эту сакраментальную фразу, но я с ним был целиком и полностью солидарен. Ни в коем случае нельзя лезть всеми силами туда, где может быть до хрена врагов. Стоит предварительно «засветить» местность, выявить противников, определить их численность и местоположение. И уже отталкиваясь от всей этой информации, можно строить собственные планы.
        Когда наша группа добралась до неприметного холмика, с которого можно было в деталях рассмотреть Далабер, я, мягко говоря, выпал в осадок - город уже был захвачен. Теперь там хозяйничали люди Холодова. А где же Гуков и его агдирцы?
        А нету…
        Мне пришлось разделить отряд. Я и двое воинов остались на месте, а остальные, поделившись на две группы, отправились искать вторую армию врага.
        Также я отправил Гора назад, к нашей «армии». Пусть пока замрут на месте. Нельзя идти вперед, не узнав, куда делся Гуков. С него станется «телепортироваться» черт знает куда!
        И все же, куда? Где он мог сейчас быть, и какую цель преследовал?
        По идее Гуков и Холодов должны были знать, что гонец из осажденного Далабера все же прорвался, отправился к Рорху. Следовательно, они должны были понимать, что рано или поздно здесь появится ярл со своей армией. Как они собирались его встречать?
        Судя по тому, с какой поспешностью люди Холодова (или точнее, ярлства Ютланд) восстанавливали заваленные стены и выломанные ворота, Холодов планировал отсидеться в городе, именно там встретить противника. Ну что же, разумно: обороняться, сидя за стенами, намного удобнее и безопаснее, чем в чистом поле. Особенно в случае, если противник превосходит тебя числом.
        Но почему Гуков не с ним? Куда он вообще делся?
        Ответ я получил буквально через полчаса. Бойцы Гора обнаружили агдирцев. Те затаились в лесу и ждали своего часа.
        Ага! Ну, понятно! Дождутся, пока Рорх станет под городом, начнет его штурмовать, и затем ударят в спину. А что, умно! Думаю, такой удар может стать довольно-таки эффективным. Настолько эффективным, что Рорх может проиграть не только сражение, но и всю эту войну в целом.
        Представим картину: он штурмует город, тут ему в спину исподтишка бьет Гуков. Тут же из города появляются войска Холодова и наносят удар по противнику, отвлекшемуся на агдирцев.
        Да, думаю, это может сработать. Если я все правильно просчитал, и Холодов с Гуковым будут действовать именно так, есть высокий шанс того, что сегодня Рорха, как и его ярлства, не станет.
        И что самое плохое для меня - с минимальными потерями со стороны все тех же Гукова и Холодова.
        Нет, такое меня не устраивает. Я хочу, чтобы они все бились долго, очень долго, чтобы потеряли как можно больше воинов, оказались просто бессильными против моей «армии», чтобы даже не пытались с ней сражаться, банально не могли.
        А что я для этого могу сделать? Ударить по Гукову раньше, чем он пойдет в атаку на Рорха.
        А что, хороший план. Пускай у Гукова, как нам удалось выяснить, чуть больше воинов, чем взял с собой я, однако эффект неожиданности должен сработать как надо. Если все пройдет хорошо, то как минимум треть воинов Бьерга мы сможем убить прежде, чем они сообразят, что вообще случилось.
        Ну а с остальными справиться будет не так уж и трудно.
        Плюсов от такого решения будет масса: во-первых, Холодов не сможет прийти к нему на помощь, ведь в этот момент все его бойцы будут сидеть в осажденном войсками Рорха городе.
        Во-вторых, я не позволю нанести удар по Рорху, и тот, пытаясь отбить свой город, наверняка потеряет много своих, но город все же захватит. Это в свою очередь значит, что и Холодов потеряет свою армию.
        Ну а затем появлюсь я: добью Рорха, захвачу его остров, и затем можно будет идти захватывать Ютланд и Скарахейм.
        Ах, да, совсем забыл! Сейчас у меня есть прекрасная возможность, ко всему прочему, поймать Бьерга и убить, как бешеную собаку. Все! Решено! Так и буду делать.

* * *
        Пока что я не стал близко подходить к отряду Бьерга, так как боялся, что мои бойцы выдадут себя раньше нужного времени. Да и зачем лезть туда сейчас, когда Рорх еще не появился? Подождем, когда придет его армия, начнет осаждать город, и вот тогда пойдем в атаку. Именно начало осады станет для нас сигналом для действий. Долго ждать нельзя, так как совершенно непонятно, когда Гуков решится на удар в спину. Еще не хватало упустить его, позволить агдирцам действовать так, как они и планировали.
        Если же они успеют напасть на Рорха до того, как атакую их я, можно считать, что все пропало - лезть в самое пекло я не собирался, ведь против меня тут абсолютно все.

* * *
        Я сидел у костра и бинтовал лапу Фреки (зверюга что-то не поделила с другим псом из моей упряжки, и они устроили побоище, успев цапнуть друг друга до того, как мы их растянули). Рядом со мной неподалеку у костра трепал кусок мяса и Карей, с хитрецой поглядывая на рычащего Фреки. Пес попытался отобрать вкусный кусок у альмьерка, однако тот оказался не промах - молниеносно «выстрелил» головой и ткнул своим клювом Фреки прямо в нос.
        Собака тут же заскулила и попятилась. Бедолага, что-то сегодня удача отвернулась от Фреки. Я бы даже сказал, повернулась задом - сначала лапу поцарапали, теперь вот в нос получил. Да еще как - клюв у Карея был, будь здоров, нисколько не удивлюсь, если окажется, что птица им камни может раскалывать. Хотя чего удивляться? Альмьерк заглатывал не только мясо, но и костями не брезговал. Вряд ли глотал их целиком, наверняка разламывал.
        - Ну что, наигрался со своим зоопарком?
        Я поднял глаза. Прямо передо мной стоял Гор.
        - Чего надо? - поинтересовался я.
        - Наши полчаса назад засекли красно-белых, - ответил он, и тут же добавил: - Ну что, началось?
        Глава 24 Засада на засаду
        Войска Рорха уже начали штурмовать город. Они лезли на стены, пытались проломить ворота, ревели и потрясали оружием. Однако ютландцы и ухом не повели. Более того, на все эти крики им было плевать и ничего они не боялись: стены устояли, да и ворота пока держались. Холодов все же хорошо приготовился к обороне.
        Рорх гнал своих бойцов, однако пробить защиту города вот так, с наскока, они не смогли. Похоже, с минуты на минуту Гуков должен был повести своих в атаку, ударить Рорху в спину.
        А значит, уже нам нечего терять время. Нужно опередить Гукова, ударить по нему раньше, чем его воины уйдут в атаку. Мне совершенно не улыбалось гнаться за агдирцами и затем встрять в самый замес, ведь по нам будут бить и агдирцы, которых мы атакуем, и рорховские воины, которым абсолютно плевать, кто перед ними (если у противника щит другого цвета - они будут его атаковать, и это факт, к гадалке не ходи). Ну и затем, как контрольный в голову, из города появится Холодов, который будет бить рорховских, а заодно помогать Гукову. Короче говоря, если мы не успеем - придется отступать. При таком раскладе Рорх будет повержен. Ну да что поделать, зато мои выживут.
        Мы ползли по снегу вперед. Всех своих бойцов я проинструктировал: главное в нашем деле - не спешка, а аккуратность, нельзя привлекать к себе внимание раньше времени.
        Вот прошли некий незримый рубеж, на котором остались лучники. Им предстояло совершить первый удар - именно после их залпа мы должны были подняться и ударить по врагу.
        Ну а лучники в свою очередь ждали, пока мы подойдем как можно ближе. Гор должен был тщательно за этим следить, и как только дистанция сократится до метров десяти, именно он должен был дать сигнал лучникам на атаку.
        К слову, я в очередной раз отметил качество оружия «славян». Наши простые луки совершенно непригодны для такой погоды - на морозе стрелять из них было крайне затруднительно. Кроме того, я точно знал: если тетива и сам лук намочатся или же наоборот, длительное время будет жара, луки в лучшем случае надо перенатягивать, а в худшем пустить стрелу из этого лука было попросту невозможно.
        А вот составные луки, которые использовали бойцы Гора, могли стрелять в любую погоду - им было все равно, мороз сейчас стоит или лютая жара, не боялись эти луки и их тетива дождей. Они были «всесезонными». Кажется, именно по этой причине славяне в реальной истории даже выиграли какое-то сражение: противник попросту не мог стрелять из своих луков, а наши предки вовсю использовали это преимущество, перебив противников с безопасной дистанции.
        М-да, скорей бы горовы мастера наделали побольше таких луков, чтобы вооружить ими всех моих людей. А еще я бы предпочел иметь небольшой запас этого оружия для обучения молодняка и так, на всякий случай. Впрочем, процесс идет - сегодня здесь, на Вестланде, находится лишь часть моих людей - остальные как раз и заняты производством оружия, строительством и т. д.
        Эх…жаль, что не смогли сделать больше саней. Было бы нас тут сотни полторы, или лучше две, то не только Гукова разбили бы, но и с Рорхом смогли бы потягаться. Ну да чего уже причитать? Сам прекрасно знаю, что нечего сожалеть о том, что «могло бы быть». Задержись я еще немного, делая сани - здесь, на Вестланде, уже давно бы все закончилось. Да и смысл делать еще сани, когда у нас нет свободных собак, которых можно бы было запрячь?
        Было сделано максимум за отведенное время, и пришли мы сюда в самый нужный момент. Ну, почти, всего-то на день-два раньше. И все равно вовремя - смогли все разведать, узнать, обдумать собственные действия.
        Вполне возможно, что если бы я попытался взять с собой больше людей, мы появились бы тут намного позже, и кто знает, как сложились бы обстоятельства?
        Я усмехнулся. Рассуждаю так, будто бы уже победил. И сейчас пошли ахи и вздохи на тему того, что «вот если бы мы…то было бы намного легче». Ну и так далее. А ведь бой только предстоит, и совершенно не понятно, чем он еще закончится.
        Позади нас щелкнули тетивой два десятка луков - мы собрали всех, кто мало-мальски умел обращаться с этим оружием, и главное, кто мог попасть в цель с тридцати метров.
        Тут же впереди, там, где были враги, послышались стоны, вопли, крики боли и ругательства. Ну все, понеслось!
        После первого залпа большинство стрелков уже бегут вперед, на месте остались лишь человек 8-10, те самые «славяне». Именно они будут бить по противнику издалека. У остальных наших стрелков, к сожалению, пока еще недостаточно навыка. Сражаться им придется так же, как и всем остальным - лицом к лицу с противником.
        Я вскочил на ноги, как и все мои бойцы рядом, и тут же бросился вперед, выбрав в качестве цели одного из противников, еще лежащих на снегу, ждущих приказа своего ярла и явно не успевших въехать в ситуацию.
        Мы бежали со всех ног и выложились на 100 %. Ведь фактически от этого зависел не только результат атаки, но и наши собственные жизни. Если промедлить, дать противнику время, чтобы прийти в себя, понять, что происходит, он встретит нас во всеоружии. Но мы этого времени врагам не дали.
        Стоит отдать должное - мои ребятки не зря день и ночь таскали новую броню, привыкая к ней. Я же пренебрегал ею и теперь за это поплатился - нагрудник давил и мешал, казалось, что он сковывает тело, что в нем трудно дышать. Вот чего раньше было в нем не походить, ну? И что теперь делать? Ну точно не снимать - остаться в одной кольчуге я не хотел.
        Слева и справа от меня раздались крики боли, какие-то чавкающие звуки, всхлипы. Наверняка кто-то из наших добрался до своего врага и опустил на его голову или спину топор, секиру, меч…
        Тот, кого я выбрал в качестве цели, в последнюю секунду что-то почувствовал. До этого он, приподнявшись на локтях, замерев, вертел головой то влево, то вправо, пытаясь понять, что происходит.
        А затем повернулся. То ли снег под моей ногой скрипнул слишком громко, то ли ветка какая попалась, а может, у врага просто сработала «чуйка». Как бы то ни было, он повернулся, но это уже ничем ему не помогло.
        Его глаза округлились от удивления, а в следующую секунду два мои топора опустились прямо ему на голову, навсегда придавив его к земле.
        Я не спешил бежать дальше. Впереди, метрах в трех, было сразу два противника. И они уже успели понять, что случилось.
        Оба вскочили на ноги, стали в стойки, готовясь отражать мои удары.
        Вот только того, что я брошу в них свои метательные топоры, они совершенно не ждали. Первый попал в левого противника, прямо ему в грудь. Он захрипел, ухватился за торчащий из его тела топор, попытался выдернуть его, но не смог, силы оставляли его.
        Второй же умудрился увернуться, и мой топор пролетел мимо, упав в снег метрах в четырех позади него.
        Я быстро наклонился к трупу первого убитого противника и освободил свое основное оружие, после чего бросился вперед.
        Враг же стоял на месте, поджидая меня. Ну, окей!
        Я сделал вид, что снова собираюсь метнуть в него топор, причем замахнулся я топором Йора. Враг клюнул на уловку, шарахнулся в сторону.
        Дурень, не собирался я в тебя ничего бросать - как раз этот топор для подобного совершенно не годится.
        Враг, прыгнул в сторону, пытаясь увернуться от броска, ну а я рванул к нему. И прежде чем он успел поднять свое оружие, топор Йора опустился ему на голову.
        Готов!
        Подбирать метательные топоры было некогда - вокруг уже кипела схватка. Ну и хрен с ними. Один из трех еще был при мне, обойдусь.
        А меж тем началась самая настоящая свалка. Те, кого мы не убили сразу, уже все поняли, и умирать просто так не пожелали.
        Я огляделся, пытаясь найти Бьерга. Перебить весь его отряд - это, конечно, задача номер один, однако убить его самого тоже важно и, можно сказать, приятно. Уж слишком много он мне проблем создавал в последнее время. И теперь, будучи не связан никакими обещаниями, я намеревался это сделать.
        Разглядеть его мне пока не удалось. Тем более один из противников смог убить одного из наших - попросту проткнул его мечом и теперь бежал ко мне.
        Он попытался сходу достать меня, сделав прямой выпад, я же легко ушел в сторону. Вот только выпад этот оказался ложным. Противник резко шагнул вперед, махнул мечом, метя мне точно в грудь. Я же попытался отвести удар своими топорами.
        Что же, ран я избежал, да вот только удар оказался столь сильным, что один из моих топоров отлетел в сторону.
        Но и противник открылся, его рука с зажатым в ней мечом была отведена далеко в сторону, равно как и моя с топором.
        Он попытался ударить снова, однако я успел подставить топор. Забавно, если бы это был полноценный удар - я бы потерял и второй свой топор. Но размаха не было, и мы просто скрестили оружие.
        Я провернул рукоятку топора в руке, дернул его на себя. Борода топора зацепила меч, и я рванул топор с еще большим упорством, сделав пару шагов назад.
        Противник не желал отпускать меч и поплатился за это - он не удержал равновесия, и мой рывок заставил его дернуться вперед, он буквально рухнул на землю лицом вниз.
        Я отпустил топор и выхватил скрамасакс, схватил его обратным хватом и опустил на незащищенную спину противника.
        Готов! Пригвоздил его, как жука.
        Новый противник не заставил себя ждать. Он появился рядом со мной совершенно неожиданно.
        Впрочем, наверняка все было не так. Наверняка я просто увлекся боем и попросту не заметил его, за что сейчас и поплачусь.
        Черт! И что за бравада такая, вступать в бой, не успев войти в режим берсерка? Сейчас бы никаких проблем не было - легко бы увернулся от медленного, неповоротливого противника, и при желании убил бы его голыми руками.
        Да вот только я не в режиме берсерка, и уйти в него мне никто не позволит.
        Стоит, правда, и кое-что в свое оправдание сказать - долго находиться в режиме берсерка было нельзя - я за это потом такими отходняками поплачусь…А врубать его раньше времени, когда еще особой опасности не было, не хотелось. Вот только когда эта самая опасность появлялась, времени на переход у меня уже не было.
        Ну и черт с ним. В конце концов, нельзя всегда и везде рассчитывать на «берсерка». Вон, остальные и без него сражаются вполне успешно.
        Тем временем вражина бестолково размахивала своей секирой, заставляя меня сначала отпрыгнуть от только что поверженного противника, не успев выхватить из тела скрамасакс, а затем, беспрестанно махая своим оружием, вынуждал отступать шаг за шагом.
        Он махал так быстро и так уверенно, что не позволял отвлечься ни на секунду.
        Черт! Вот и что с ним делать?
        Что-то огромное, закованное в металл, словно дикий носорог врезалось в моего противника, сшибив его с ног. «Носорог» и сам не удержал равновесия, рухнул рядом с врагом.
        Торир! Надо же! Вовремя.
        Под моими ногами оказался чей-то меч.
        Недолго думая, я схватил его и бросился на начавшего подниматься врага.
        Меч свистнул, однако встретил не плоть, а секиру.
        Он жалобно звякнул, будучи не в силах пробить эту защиту.
        Враг довольно ухмыльнулся, и…его продолжавшая ухмыляться голова вдруг слетела с плеч, упала и покатилась мне под ноги.
        Я повернулся и увидел Торира, напоминавшего скорее статую, чем человека - его лица, скрытого за забралом шлема, было не разглядеть, но я был уверен, что он улыбнулся.
        - За тобой должок, ярл! - прогудел он и, звеня броней, двинулся дальше по полю боя в поисках новых противников.
        Я же, воспользовавшись моментом и отсутствием новых противников, вернул себе скрамасакс и оба свои топора.
        Так! Где Бьерг?
        Ага! Вижу! Всего-то метрах в тридцати от меня.
        Я вытер лезвия своих топоров о собственные штанины и бросился вперед, к Бьергу. Сегодня ты не уйдешь, сегодня я тебя таки завалю!
        Но, конечно же, добраться до него легко и просто, без приключений, мне не удалось.
        Когда я попытался проскочить мимо пары сражающихся воинов, один из них (явно вражина), вооруженный двумя топорами, умудрился выбить меч из рук оппонента и тут же ударил его своим вторым топором по плечу.
        Раненый завопил, но тут же смолк - враг вытащил оружие из раны, коротко замахнулся и ударил прямо в шею. Я понял, что проскакивать врага и оставлять его позади себя глупо - ведь бросится в погоню, и получу я удар в спину в самый неподходящий момент.
        Как и ожидалось, враг, закончив прошлый бой, тут же огляделся в поисках нового противника, и его взгляд остановил на мне. Я видел, как радостно блеснули глаза под шлемом, как он буквально бросился ко мне. Он одним огромным прыжком преодолел расстояние между нами и попытался ударить.
        Стоит заметить, что топоры у него были необычные. В том плане, что рукоятка вполне обычная, голова топора тоже, а вот вместо проушины (деревянной части, рукоятки, торчащей из железки) было длинное, словно бы наконечник копья, острие. Которым он и попытался меня достать, ударив прямо, как мечом.
        Э нет, брат, это ты зря!
        Мой собственный топор оказался чуть выше, чем топор противника, и я, повернув оружие, резко опустил его. Как и ожидалось, зацепил бородой рукоятку оружия врага, продолжил движение, и вот, мне удалось вырвать топор из руки противника. Тот рухнул на землю нам под ноги.
        Однако противник явно и не ожидал, что сможет прикончить меня первым же ударом. Его второй топор, которым он солидно так размахнулся, летел прямо мне в живот. Он сделал длинный шаг вперед, чтобы достать меня, попытавшегося увернуться.
        Вот это подарок! Его голова была на уровне моей груди, и я тут же опустил на нее свой второй топор.
        Шлем противника выдержал, мой топор его не пробил.
        Но этого и не надо было - враг, сильно получивший по голове, был ошеломлен. И я, вновь провернув топор Йора в руке, ударил тупой его частью сверху по своему топору, так и застрявшему в шлеме.
        Удар получился сильным, лезвие смогло погрузиться глубже, достало-таки до черепа противника, и, судя по тому, как он тут же обмяк, этого оказалось достаточно, чтобы вывести его из строя.
        Убил? Убил!
        Я уперся ногой в шлем противника и достал топор. Не с первой попытки, не без усилий, но мне это удалось.
        Я повернулся в сторону, где видел Бьерга.
        Вот он, метрах в пяти от меня.
        И он тоже меня заметил: навел на меня меч и что-то орет.
        Кому он там орет?
        Оп-па…а вот это совсем нехорошо!
        Только сейчас я заметил, что рядом с Бьергом уже скопилось несколько трупов моих соратников. И убил их не он.
        Рядом с Бьергом я, наконец, заметил четверых странных типов, одетых в волчьи шкуры.
        Под шкурами я явственно увидел добротную кольчугу, а их лица, словно бы капюшонами, были закрыты волчьими головами. Причем головами, на которых оставили и глаза (впрочем, наверняка какие-то цветастые камни вставили, какие могут быть глаза?), и зубы. Длинные морды, словно бы козырьки бейсболок, уши, торчащие вверх, делали эту четверку больше похожей на каких-нибудь оборотней, чем на людей.
        А ко всему прочему все они были заляпаны кровью так, словно бы специально в ней купались. У всех четверых на окровавленных лицах, как только они обратили свои взгляды на меня, появилась кровожадная улыбка.
        Они спокойно шли ко мне, словно бы я был их старый друг и они со мной не биться, а говорить собирались, а то и вовсе - пить.
        - Гляди-ка! Медведь! - сказал один из них.
        - Нет! Это еще медвежонок! - ответил ему второй. - Еще не добыл свою шкуру.
        - И не добудет, - хмыкнул третий, - сегодня он умрет.
        Четвертый лишь мерзко рассмеялся.
        - Хватит трепаться! Убейте его! - заорал Бьерг.
        Я же пытался судорожно сообразить, что мне делать - передо мной явно были не обычные воины. Неужели галнинги? Только этого не хватало! Да еще и четверо!
        Нет, стоп! Я напряг память, пытаясь вспомнить подробности того разговора. Галнинги носят черепа животных или поверженных врагов, а эти в волчьих шкурах! Даже с волчьими бошками. Это не галнинги, это ульфхеднары! Неужели те самые, о которых мне Нуки рассказывал? Те самые берсерки, в отличие от Нуки выбравшие путь волка?
        Вот это попал…четверо берсерков. И как мне с ними справиться? Нуки вроде говорил, что они слабее обычных берсерков, так как в боевой транс входят лишь частично. Так есть ли у меня шанс справиться с ними?
        А как они, кстати, поняли, что я тоже берсерк? Учуяли, что ли?
        - Чего замер, дурачок? - почти ласково спросил меня тот, который смеялся. - Давай, покажи свою силу! Ты ведь знаешь, как пробудить ярость зверя?
        Это он о чем? О боевом трансе, что ли?
        - Может, его еще не научили? - предположил тот, что пророчил мою скорую смерть.
        - Да нет…научили, - ухмыльнулся тот, который говорил самым первым, - иначе бы он не прикончил галнинга. Ты ведь его прикончил, медведь?
        - Я.
        - Ну, тогда давай, покажи, что можешь!
        Я совершенно незаметно для себя соскользнул в боевой транс.
        Что там Нуки говорил насчет ульфхеднаров? Что один берсерк сможет убить двоих? А что делать, если их четверо?
        Глава 25 Берсерки
        Четверо берсерков медленно обходили меня, окружая со всех сторон. Один из них крутил в руках два топора, у второго был меч и скрамасакс, третий обходился мечом и щитом, ну а четвертый орудовал одним единственным топором, но довольно-таки внушительных размеров. Впрочем, уверен, этот топор будет в разы легче, чем секира Нуки.
        Эх…Нуки… Я сейчас очень сильно жалел, что отправил Нуки на Длинный остров. Как раз сейчас бы он мне очень сильно помог. Опытный берсерк наверняка бы смог справиться с парой ульфхеднаров. И мне бы было значительно легче. Все же сражаться против двоих - это не против четверых одновременно.
        Нет, ну надо же! Хоть Нуки мне об этих типах и рассказывал, как-то воспринималось все, как сказка. Сколько я вообще берсерков видел? Двоих? Троих? Галнинг не в счет. И тут на тебе - сразу четверо. Впрочем, Нуки вроде как заявлял, что ульфхеднары не могут полностью уходить в боевой транс. В том смысле, что не чувствуют бой так, как Нуки или я. Уверен, стоило мне только ступить на путь волка, наверняка тут же получу всякие бонусы «волчьего пути». Но и минусы тоже.
        Так, что мы имеем в итоге? Они знают, что я берсерк, уверены, что я иду по пути медведя. Соответственно, высокой скорости они от меня не ждут. Лишь силу, ярость и желание любой ценой дотянуться до глотки противника.
        Ну что же…с «медведем» они ни фига не угадали - я пока не выбрал путь (хвала богам, что так и не сделал этого, решив ждать нового уровня, чтобы качнуть навык «берсерка» сразу после выбора пути на единичку вверх), и еще я вкачан не в силу, а в ловкость. Интересно, сильно ли я буду уступать им в скорости?
        Не думаю. Тем не менее, нужно поддерживать это их заблуждение ровно до тех пор, пока не подвернется удобный случай. Если появится возможность убить кого-то из них, тогда и засвечусь.
        А они, кстати, что-то не спешат на меня нападать: ходят кругами, ухмыляются. Решили дать мне право ударить первым? Ну нет, я лучше поступлю иначе.
        Я крутился на месте волчком, стараясь удержать в поле зрения всех четверых. Естественно, я не пытался атаковать, опасаясь, что как только шагну к выбранному в качестве цели ульфхеднару, все остальные тут же набросятся на меня.
        - Что, страшно? - спросил меня один из них. - Ну, давай, покажи свою ярость! Ты же берсерк!
        - Подойди и покажу, - буркнул я.
        Противник сделал вид, что собирается атаковать: резко подался вперед, замахнулся оружием.
        Я, подыгрывая ему, отступил назад, прямо-таки каждым сантиметром спины ощущая, как противник позади уже прицеливается, куда бы ударить меня.
        Я резко повернулся, и как раз вовремя. Меч уже летел в мою сторону. Я попросту ударил по нему сверху топором, заставив изменить траекторию.
        Ульфхеднар покачнулся, на мгновение потеряв равновесие, и я чуть было не бросился на него, но вовремя затормозил себя. Нет, слишком рискованно, слишком рано.
        Противник тут же выпрямился, спешно отступил назад, в кольцо окружавших меня врагов. И они тут же начали вновь крутить свою «карусель».
        Я видел позади своих противников сражающихся воинов и к собственному неудовольствию отметил, что воины двигаются медленно, словно бы в воде. А вот я и ульфхеднары передвигаемся с обычной скоростью. Во всяком случае, так казалось.
        Понятное дело, что на самом деле мы двигались намного быстрее, чем обычные люди. Наши тела под действием боевого транса выдавали максимум из возможного, разум каждого из нас работал на пределе, отмечая все детали, малейшие изменения в движениях противника.
        Очень хреново. Даже если мои соратники увидят, что я попал в беду, они ничем мне помочь не смогут - их попросту убьют еще на подходе. Любой из противостоящих мне ульфхеднаров двигается намного быстрее, чем самый лучший мой боец.
        Противник, вооруженный мечом и скрамасаксом, замахнулся, попытался ударить меня.
        Я извернулся, выставил топор, собираясь принять лезвие меча на железную часть топора, и тут же понял, что совершил ошибку.
        Это был всего лишь финт, уловка, заставившая меня открыться. Я попытался увернуться, не успел всего лишь на мгновение. Все же мне повезло: скрамасакс вместо того, чтобы ударить мне под ребра, лишь чиркнул по руке.
        Впрочем, радоваться тоже было особо нечему - нож оставил глубокий порез на предплечье, и теперь из раны медленно вытекала кровь. А вместе с ней и мои силы.
        Еще один противник попытался атаковать сбоку. Однако я боковым зрением заметил движение, присел, пропуская над головой меч, со свистом рассекающий воздух, а затем, словно пружина, я подскочил, врезался в подставленный щит.
        Противник явно не ожидал подобного, он попытался уйти в сторону, что мне и требовалось. Я одним гигантским прыжком умудрился выбраться из окружения.
        Ну вот, уже лучше. Теперь противники были не вокруг меня, а прямо передо мной. Теперь я видел каждого из них, и ждать удара в спину не стоило.
        Похоже, до такой же мысли дошли и ульфхеднары, потому как тут же начали обходить меня с двух сторон. Вот только сделать это я им не позволил. Как только они двинулись на меня, я начал отступать назад.
        Наконец один из них, со здоровенным топором, не выдержал и бросился на меня.
        Удивительно, но кажущийся массивным топор в его руках мелькал с удивительной скоростью. Мне с трудом удавалось уворачиваться от молниеносных ударов. И все это закончилось тем, что я прозевал нападение еще одного противника.
        Его меч ударил меня в ногу.
        Я тут же оступился, едва не упав.
        Ульфхеднары остановили атаку, громко заржали. Вот ведь, сволочи, они словно бы играют со мной, наслаждаются тем, что ничего я им сделать не смогу. Знают ведь, что против четверых мне не выстоять, и видят, что умирать, забрав хотя бы одного из них, мне не очень-то и хочется.
        - Брось свое оружие, и я подарю тебе быструю смерть, - предложил один из них.
        Я усмехнулся, выпустил из руки топор Йора.
        Ульфхеднары, похоже, удивились. Они никак не ожидали, что я соглашусь вот так просто сдаться. Но я сдаваться и не собирался. Выхватив свободной рукой последний из метательных топоров, швырнул его в ближайшего противника, стоявшего с двумя топорами, а затем схватил с земли топор Йора и бросился вперед.
        Враг еле успел увернуться от летящего прямо ему в лоб топорика, а затем на него обрушился я. Я бил не прекращая, наносил один удар за другим. Однако противник успевал парировать мои атаки, отбивать их или банально уворачивался.
        В конце концов, ему удалось отскочить назад. Он тяжело дышал, зажимал левой рукой глубокую рану на боку. Один из своих топоров он то ли потерял, то ли я его выбил, сам того не заметив.
        Я замер, не решаясь двигаться дальше - все-таки их четверо.
        - Чего ты убежал? - спросил я у раненого, широко улыбнувшись. - Нормально же общались!
        В этот раз противники уже не ухмылялись.
        Вот-вот они все четверо бросятся на меня.
        Однако не успели: внезапно передо мной и ими возник некто метров двух ростом, с огромным мечом в руках.
        Ба! Опять Торир. Второй раз за сегодня спасает меня.
        Закованный в броню рыцарь, как и в прошлый раз, попытался врезаться в одного из противников. Однако ульфхеднары не зря носили волчьи головы - ловкости им было не занимать. Все они легко ушли с его дороги. Но и Торир был «не пальцем деланный»: он успел ухватить одного из них и увлек за собой. Бедолага даже не понял, что случилось, и тут же потерял равновесие, чуть не упал на землю. Единственное, что удерживало его от полного падения, была вцепившаяся в его одежду рука Торира.
        - Тупое мясо! - выкрикнул оказавшийся ближе остальных к Ториру ульфхеднар, и ударил его в грудь своим топором.
        Удар оказался мощным. Лезвие ударило в нагрудник, но все же не смогло его пробить. Зато сам удар с легкостью швырнул Торира на землю.
        В следующую секунду еще один ульфхеднар отбил мечом летевшую в него стрелу.
        Я оглянулся - метрах в десяти от нас стоял Гор и натягивал лук для нового выстрела. Попытавшийся было кинуться к нему ульфхеднар тут же получил от меня топором.
        Рану я нанес пустяковую, но противник тут же отступил, не решившись повторно пробовать проскочить мимо меня.
        Ну вот, уже что-то! Правда, Торир, похоже, из боя вышел. А, нет! Наемник пошевелился и принялся подниматься с земли. На его броне красовалась огромная вмятина, но мой союзник не особо пострадал. Во всяком случае, я на это надеюсь.
        Четверо противников, я, поднявшийся на ноги Торир, целившийся во врагов Гор, замерли. Через секунду должно было начаться грандиозное побоище, из которого, как не прискорбно, вряд ли мы трое выберемся живьем.
        И вот на этом моменте и произошло нечто такое, чего я совершенно не ожидал.
        Здоровенная секира вдруг опустилась на голову одного из ульфхеднаров. Она с легкостью раскроила череп бедолаги, располовинила тело и ушла лезвием глубоко в землю.
        Остальные волко-берсерки шарахнулись в разные стороны от неожиданности. Я же, ошалевший от происходящего, замер на месте, разглядывая внезапно появившегося союзника.
        Был он огромен, космат и бородат. Все его тело покрывали замысловатые узоры, чем-то напоминающие те, что были у Нуки. Да и вообще, внезапно появившийся великан чем-то внешне напоминал отшельника.
        Это еще кто, мать его?
        Мужик без особых сложностей выдернул свою секиру, перехватил ее двумя руками и улыбнулся. Если конечно то, что появилось у него на лице, можно было назвать улыбкой. Скорее уж, звериный оскал.
        - Волки! - с ярко выраженной ненавистью в голосе выдохнул он, и, размахнувшись своей секирой, двинулся к ближайшему ульфхеднару.
        Берсерк-волк со щитом и мечом заметался, запаниковал, но все же взял себя в руки, когда первый шок от внезапно появившегося противника прошел, и довольно легко, я бы даже сказал, грациозно ушел от удара.
        Его товарищ, вооруженный мечом и скрамасаксом, как и в случае со мной, тут же попытался зайти великану за спину, но сделать это помешал я - ему пришлось отбиваться от моих атак, и ни о каком обходе великана он уже не думал.
        Третьего же вражеского берсерка взяли на себя Гор и Торир. Гор силился подстрелить противника, а тот уворачивался, пытаясь приблизиться к стрелку. Однако у него не получалось - не пускал Торир, стоящий на пути. Ну а быстро расправиться с Ториром у него не получалось, так как тот был хорошо защищен, и пробить его броню пока не удалось. Также для того, чтобы противник не нашел и не достал его, воспользовавшись слабыми местами доспеха, Торир держался к нему боком.
        Наше сражение тут же разделилось на три отдельных.
        Великан, наш неожиданный союзник, с яростными криками размахивал своей секирой. Его оппонент вертелся, как уж на сковородке, стараясь не попасть под лезвие.
        Торир и еще один ульфхеднар увлеченно молотили друг друга. Вот только пока без толку - Торир никак не мог попасть по противнику, а тот никак не мог пробить броню наемника. Гор же, хоть и пускал стрелу за стрелой, так и не достал врага - тот был слишком уж верткий, легко уклонялся от пущенных в него стрел.
        Я же и последний ульфхеднар кружили напротив друг друга, не решаясь напасть друг на друга.
        - Как бы то ни было, сегодня ты умрешь, - мрачно заявил он мне.
        - Посмотрим, - ответил я, не сводя с него взгляда.
        Теперь я знал точно - эти хваленые ульфхеднары не такие уж и быстрые. Может быть, конечно, мне достались далеко не лучшие представители данной разновидности берсерков, однако даже сейчас, будучи по большому счету новичком, еще даже не выбрав, как буду качаться дальше, я явно был и быстрее, и сильнее. Впрочем, с последним еще можно было поспорить. Но ловкость, да еще и под «бафом» берсерка, была явно выше, чем у оппонента.
        Противник не выдержал и бросился вперед. Ну, понятное дело, время ведь не на его стороне - наверняка великан рано или поздно справится со своим противником и тогда придет помогать мне. Ульфхеднару-мечнику совершенно не хотелось сражаться сразу против двоих, поэтому он решил побыстрее расправиться со мной, чтобы затем отправиться на помощь своему товарищу. Уж вдвоем, вполне возможно, они смогут завалить неведомо откуда появившегося великана.
        Удары, от которых мне приходилось уходить, были резкими, быстрыми и главное - подлыми.
        Уже несколько раз меч противника пролетал всего в сантиметре от моего лица, и каждый раз после этого мне приходилось тут же отскакивать в сторону, чтобы не получить удар скрамасаксом в бок.
        Ответить противнику я буквально не успевал, так как он с такой скоростью махал мечом, что силуэт оружия был буквально размыт.
        Скрамасакс в его руке постоянно двигался, менял свое направление - враг пытался им ударить с самой неожиданной для меня стороны. И пару раз ему это удалось, благо, нагрудник выдержал. Как же хорошо, что я все-таки в нем, иначе уже бы лежал на земле с огроменным ножом в боку и ждал, пока ульфхеднар закончит начатое.
        Очередной удар противника: в этот раз меч летит сверху вниз и опускается в землю - я давно уже ушел в сторону.
        Вот и мой шанс!
        Враг пытается вновь замахнуться мечом, но я бью по мечу сверху, заставляя вновь опуститься, тут же отвожу от себя удар скрамасакса.
        НА!
        Противник, получив в живот ногой, отлетает назад, падает на землю, но тут же вскакивает.
        Он таки выпустил меч, и сейчас вооружен только скрамасаксом.
        Ну вот, совсем другое дело! Я продолжаю наступать.
        Замах топором, обманный финт, пытаюсь достать противника, но он уходит от моей атаки, пытается ударить меня скрамасаксом.
        Поворачиваюсь вокруг собственной оси, бью с поворота топором.
        Есть!
        Враг схватился за плечо, выронил нож из правой руки. Она, к слову, висит, словно плеть. Ха!
        Я продолжаю наступать, а врагу остается только уворачиваться. У него нет оружия, он ничем не можем мне ответить. В его глазах я вижу страх, он понимает, что шансов у него немного.
        Но и мне не стоит расслабляться, иначе опять закончу как Йор - будучи убитым одноруким противником, да еще и без всякого оружия.
        Я медленно наступаю на врага, заставляя отступать от меня шаг за шагом. Я не рискую, не лезу на рожон, я жду, когда он либо ошибется, либо устанет.
        И он таки совершил ошибку! Оступился.
        Его повело в сторону, и я тут же ударил.
        Лезвие топора лишь вскользь зацепило ногу противника, но и этого оказалось достаточно - ульфхеднар взвыл от боли, резко ушел в сторону и, подобрав скрамасакс с земли, попытался ударить им в ответ. Вот только его попытка оказалась слабой, медленной и неточной. Я легко смог отвести удар в сторону.
        Но враг не собирался сдаваться так просто. Он смог уклониться от моего резкого удара топором, перекатился в сторону, и затем одним стремительным прыжком настиг меня, вонзил свой нож мне в ногу, провернул его и рванул на себя.
        Я заорал от боли. Красная пелена злости и ярости захлестнула меня.
        Я ухватил его за руку и тут же рубанул сверху топором, отсекая кисть, все еще сжимавшую скрамасакс.
        В этот раз орал от боли уже враг.
        Он рухнул на землю, а я бросился на него, намереваясь придавить весом собственного тела и добить. Но он мне не позволил это сделать - оттолкнул ногой, заставив уже меня упасть.
        Я вскочил и повторил свое нападение.
        Ульфхеднар снова дернул ногой, пытаясь оттолкнуть меня, но я был к этому готов.
        Вновь свистнул топор, на этот раз, отсекая ему ногу чуть ниже колена.
        Я рухнул на него сверху и принялся бить топором. В грудь, шею, плечи. Противник орал, пытался меня оттолкнуть, пытался даже укусить. Но последний взмах моего топора, и лезвие ударило прямо в лицо бешеного противника.
        Кровь брызнула в разные стороны, обляпав меня самого. Тело врага дергалось в конвульсиях, словно бы из последних сил пытаясь вырваться.
        Отпрыгался…
        Я с горем пополам отполз и сел на землю, оглядываясь по сторонам.
        Еще один наш противник, сражавшийся с Ториром и Гором, увидевший смерть моего противника, тут же оттолкнул от себя наемника, развернулся и побежал прочь.
        Но далеко уйти ему не удалось.
        Я, вскочивший было на ноги, собиравшийся броситься в погоню, через пару шагов осознал, что сил на бег у меня уже попросту нет. И тут мой взгляд наткнулся на метательный топорик, лежащий прямо на земле. Я поднял его, перехватил рукоятку и с силой бросил в спину беглецу.
        Если бы тот обернулся, возможно, у него и был бы шанс увернуться. Но он бежал без оглядки, и поплатился за это - топор вошел точно между лопаток.
        Беглец взмахнул руками, рухнул на землю. Однако сдаваться пока не собирался - он попытался ползти, цепляясь руками за редкие камни, тянул себя вперед. Продолжалось это недолго: сначала в бок ему прилетела стрела от Гора, а затем на его голову обрушился меч Торира.
        Последний выживший ульфхеднар тоже попытался сбежать, но великан, с которым он сражался, явно был готов к такому повороту.
        Как только противник развернулся, как только стало понятно, что он собирается бежать, великан ловко зацепил его ногу собственной секирой, дернул на себя, заставив оппонента упасть, затем великан придавил его к земле собственным весом, став ему на спину.
        Ульфхеднар взвыл, попытался извернуться, освободиться, но великан явно проделывал этот трюк не один раз. Он вдруг резко подпрыгнул и вновь обеими ногами впечатал тело врага в землю.
        Ульфхеднар уже не выл, он хрипел, из его рта брызнула кровь.
        Он попытался что-то сказать, но не успел - великан размахнулся и опустил ногу ему на голову, буквально ее размозжив.
        - Сын бешеной псины! - прогудел великан и плюнул на труп.
        Он повернулся ко мне и радостно осклабился.
        - А-а-а! Одлорец! Клянусь, сегодня боги благосклонны ко мне! Сейчас ты поплатишься за смерть Тулфа!
        И он тут же двинулся на меня.
        - Да что ж за день такой… - пробормотал я себе под нос, становясь в боевую стойку и готовясь встретить нового противника.
        Глава 26 Не враг
        Одлорцы! Тулф! Тут-то до меня, наконец, дошло, где я совсем недавно слышал это имя. Его ведь Владимир Григорьевич называл! Что он там говорил? «Жаль, что Тулфа нет»? Это что же получается, ученый умудрился заскочить в тело Рорха? И вроде как сделал это сравнительно недавно. То есть сейчас Рорх мне и не враг вовсе, а самый что ни на есть друг?
        М-да. Может, это и так, только как это объяснить моим бойцам? А главное - объяснить его бойцам? Вон, берсерк идет прямо на меня, и явно не для того, чтобы по-дружески поздороваться.
        А меж тем уже начинает болеть голова - я слишком долго находился в режиме берсерка. Выходить, что ли? С этим противником я однозначно не справлюсь: уже слишком устал, ранен, да и сильнее меня он в разы…
        - Льот!
        Окрик раздался так неожиданно и его источник находился так близко от нас, что мы с берсерком оба удивленно повернули голову в сторону, откуда крик и донесся.
        Метрах в семи от нас стоял человек. На вид лет пятьдесят, густая шевелюра и борода покрыты сединой, лицо в шрамах и взгляд…серые глаза словно бы и не глядят на тебя, а оценивают, проверяют.
        Человек перевел взгляд на берсерка, замершего на полпути ко мне, и заявил:
        - Льот! Ты нужен там, - человек указал рукой в сторону осаждаемого селения.
        - Здесь одлорцы, ярл! Я хочу убить их!
        - Одлорцы нам не враги, - заявил человек.
        Ярл? Так значит, вот ты какой, Рорх? И по идее им сейчас управляет Владимир Григорьевич.
        - Что значит «не враги»? - заревел берсерк. - Не ты ли говорил, что вырежешь их всех до одного всего месяц назад?
        - Говорил, - кивнул ярл, - но теперь все поменялось. Посмотри, мы только отбились от конунга, а теперь к нам пожаловали ютландцы. Мы не можем воевать со всеми сразу.
        - Раньше ты считал иначе, - хмыкнул берсерк.
        - Раньше у нас хватало воинов, чтобы защитить собственные поселения, - ответил ярл, а затем повторил свой приказ: - Возвращайся к селению и помоги нашим!
        Берсерк зло зыркнул в мою сторону, однако спорить не стал: развернулся и пошел к селению.
        За ним потянулись и остальные воины с красно-белыми щитами.
        Только сейчас я заметил, что расправившись с агдирцами, они замерли, словно бы ожидая команды, что теперь можно вырезать нас. Но резне не судьба была состояться.
        Я сам того не заметил, как вышел из боевого транса. Тут же на меня навалилась прямо-таки нечеловеческая усталость. Хотелось прямо здесь лечь на землю и просто заснуть.
        А вместе с усталостью пришла и боль - все же ран на моем теле было предостаточно. Благо, игровые условности работали в мою сторону - раны уже не кровоточили, хоть и болели. Да и хрен с ними, заживут.
        - Ярл Рорх, - поприветствовал я глядящего на меня человека.
        Мои сподвижники стояли рядом, словно бы ожидая от внезапно появившегося Рорха какой-то подлянки. Ну, в принципе, все логично. Памятуя, сколько он всего сделал, чтобы уничтожить клан Альмьерк, воспылать к нему сугубо положительными чувствами никто не должен был. Он воспринимался исключительно как враг. Причем хитрый, коварный и беспощадный.
        Вот и как им объяснить, что Рорх-то перед ними совсем другой, и ко всем тем злодеяниям, что были в прошлом, никакого отношения не имеет.
        - Ярл Альмьерка, - кивнул он, - могу я узнать, что ты и твои люди делаете на моем острове?
        - Хотел убить Бьерга, - ответил я.
        Рорх хмыкнул.
        - Не хочу тебя расстроить, но пока вы сражались с ульфхеднарами, Бьерг с остатками своего воинства бежал, - заявил он.
        - Ничего страшного. Никуда он от нас не денется, - успокоил я Рорха.
        - Не сомневаюсь, - кивнул ярл, - но хоть ты и преследовал свою цель, все же невольно помог мне.
        Я молча глядел на него. Честно говоря, совершенно не представляю, как можно примирить наши ярлства. Даже сейчас мои бойцы смотрят на Рорха с нескрываемой злобой.
        - Я слышал, твой клан ходил в набег, - сказал Рорх, - далеко на юг. Это правда?
        - Правда, - кивнул я.
        - А еще я слышал, - продолжил Рорх, - что вы смогли добыть там много трофеев. О сокровищах, которые привез с собой из набега ярл Р`мор, ходит множество слухов.
        - Они преувеличены, - ответил я, - не так уж и много мы привезли. Разве что треллов…
        - Треллы тоже важны, - усмехнулся Рорх. - Но я хочу спросить вас, гордые воины клана Альмьерк! Почему вы не захватили и не сожгли города южан? Почему не ограбили их?
        - Мы ограбили их деревню и селение! - крикнул кто-то из моих.
        - А почему не стали захватывать город?
        - Нас было слишком мало, - крикнул тот же голос, наверняка это сказал кто-то из молодых, которые ходили со мной в поход, - к тому же их города хорошо защищены! Пленные говорили о высоких каменных стенах, защищающих большие города южан.
        - Ну что же, - усмехнулся Рорх, - а я как раз знаю, как такие стены преодолевать. Вместе мы сможем захватить и ограбить город южан. И не один!
        Во, как! Рорх, он же Владимир Григорьевич (если я не ошибся), таки смог заинтересовать моих людей. Они забормотали, обсуждали его идею. Но по лицам было видно - никто ему особо не доверяет.
        - Я покажу вам, что умею, - заявил Рорх, - идемте.
        Он развернулся и последовал к Далаберу, где засели ютландцы.

* * *
        Город пока еще держался. Ютландцы засели за прочными стенами, завалили всяким хламом ворота и сдаваться явно не собирались. Либо же хотели просидеть ровно до тех пор, пока осада не надоест самому Рорху, и тот предложит перемирие. К примеру, позволит ютландцам просто уйти.
        Уже сложилась ситуация, когда стало понятно: Холодов и Гуков не рассчитали сил. Впрочем, может и рассчитали, может, у них все бы получилось, если бы я не напал на агдирцев, не испоганил все их планы.
        Более чем уверен - получилось бы. Ударить в тыл Рорху, затем подтянутся и ютландцы. Может и с немалыми потерями, но армию Рорха они бы разбили, а затем двинулись бы к совершенно беззащитному Слаагену - столице ярлства.
        Но не судьба. Все сложилось иначе. Бьерг бежит на свои острова, Холодов со своими ютландцами отсиживается в захваченном городе.
        Ах, да, к слову! Меня просветили на тему того, откуда тут появились ульфхеднары: эти берсерки являлись выходцами из ярлства Ютланд. Иначе говоря, являлись подчиненными Холодова. И наверняка именно он «прикомандировал» их к Бьергу для «усиления» засадного отряда.
        И все они погибли: я и Льот постарались. Последний, кстати, сейчас активно ломал ворота захваченного селения. Впрочем, без особых успехов.
        Бойцы Рорха пытались проломить стены, но пока безрезультатно.
        А все потому, что особо и не старались. На самом деле все это было лишь видимостью штурма. А на деле в ближайшем лесу люди Рорха вовсю валили деревья и готовили «специальные средства» для захвата селения.
        И именно на демонстрацию этих самых средств нас Рорх и позвал.
        Пока мы стояли и ждали, я заметил значок уведомления. Это еще что?
        Оп-па-па!
        Новый уровень получил. Даже два! Ничего себе, что-то игра расщедрилась. У нас то пусто, то густо.
        Хотя объяснить получение аж двух уровней можно легко и просто. Совсем недавно во время защиты Одлора я уже убил берсерка. Вот только не припомню - кажется, лэвел ап за этим не последовал. Видимо, не хватило опыта до нового рубежа.
        Зато в этом бою рубеж был добит, и даже более того - был пройден еще раз. Ну что же, данный бой был действительно намного сложнее обороны Одлора. Тем более, здесь мне встретился не один, а несколько противников, справиться с которыми было довольно-таки сложно.
        Если, опять же, брать аналогии с обычными играми, то я будто бы с «боссами» сражался, и победил. За это и уровни дали.
        Я уселся на землю, делая вид, что попросту хочу немного отдохнуть и прийти в себя. Огляделся по сторонам - многие воины последовали моему примеру: уселись на землю и продолжили наблюдать за осадой города.
        Ну вот и отлично. Я открыл интерфейс.
        Ну-ка…чего там у нас?
        ВАШ ПЕРСОНАЖ: Р`МОР, ЯРЛ АЛЬМЬЕРКА, ВЛАДЕЛЕЦ ОДЛОР, ДЛИННЫЙ ОСТРОВ, ЙОРМ, ТААРОК.
        ЯРЛ. УРОВЕНЬ: 1.
        ИЗВЕСТНОСТЬ: 3.
        УРОВЕНЬ: 16
        СИЛА: 2
        ЛОВКОСТЬ: 10
        ИНТЕЛЛЕКТ: 5
        ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ: 2
        ВОСПРИЯТИЕ: 5
        НАВЫКИ:
        МЕТАТЕЛЬНЫЙ ТОПОР: 1 (ИЗНАЧАЛЬНЫЙ НАВЫК)
        СКОТОВОД: 1 (ИЗНАЧАЛЬНЫЙ НАВЫК)
        ВЛАДЕНИЕ ТОПОРОМ: 10
        ЛЕГКАЯ БРОНЯ: 1
        ПАРНОЕ ОРУЖИЕ: 1
        ВЛАДЕНИЕ ЛУКОМ: 3
        БЕРСЕРК: 1
        ОЦЕНКА ПРОТИВНИКА: 1
        ПАССИВНЫЙ НАВЫК: ТЕНЬ
        ПАССИВНЫЙ НАВЫК: ХИЩНИК
        ПАССИВНЫЙ НАВЫК: МАСТЕР ТОПОРА
        ДОСТУПНО 2 ОЧКА ХАРАКТЕРИСТИК
        ДОСТУПНО 3 ОЧКА НАВЫКОВ
        ДОСТУПЕН НОВЫЙ НАВЫК.
        Тэк-с…в первую очередь надо бы посмотреть, какие нам доступны новые навыки. И в зависимости от того, что нам предложат, будем раскидывать очки характеристик и очки навыков.
        Я довольно-таки долго листал список, но пока ничего настолько интересного, что я захотел бы взять, на глаза не попадалось.
        Может, тяжелую броню? А надо ли она мне? Сражений, как таковых, мне, конечно, не избежать. Но и влезать в самую гущу событий, где такая броня будет наиболее актуальной, я не собираюсь. А еще, если пойду по «пути волка», то вся моя ловкость накроется одним местом - в латах ведь сильно не побегаешь. Нельзя сказать, что текущая сбруя была легкой, но все же худо-бедно в «легкую броню» вписывалась. Во всяком случае, в интерфейсе не отображались никакие штрафы и дебафы. Или они и не должны отображаться, черт его знает…
        Ломал я голову долго, в конце концов, решив взять владение ножом. А что, будет у меня «оружие последнего шанса». Вон как я лихо топоры раскидываю, и противник их у меня из рук выбивает. Тот же ульфхеднар, лишившись основного оружия, довольно-таки умело орудовал своим скрамасаксом, и таки достал меня.
        Решено! Тем более с юга я привез те самые ножики для «сникерсни», так как еще со времен увлечения «контрой» нравились мне керамбиты. Правда, я всегда их считал скорее красивой игрушкой, чем действительно оружием. Даже сейчас прихватил их, скорее как сувениры. Но на деле они могут быть даже удобнее скрамасакса. Этот здоровый тесак больше на меч похож, чем на нож.
        Короче, беру навык ножей. Пригодится!
        Теперь разберемся с очками навыков.
        Один вбрасываем в ножи. А еще два я намерен придержать. Хочу-таки выбрать путь берсерка и вбросить очки туда. Да, определенно, как только свалим отсюда, выберу «волчий путь». Сейчас этого делать не буду, чтобы рорховский берсерк не учуял во мне ульфхеднара. Чувствую, в таком случае проблем будет масса.
        Теперь очки характеристик. Куда вкинуть их?
        Да в силу, конечно! Она у меня самая «невкачанная». Я раскидал очки и полюбовался на дело рук своих.
        Ну вот, совсем другое дело. Очки навыков, как и говорил, оставил про запас, для дальнейшей прокачки навыка «берсерк». А впрочем, даже если его не дадут выкачать (к примеру, надо будет основные характеристики поднимать), то вброшу еще куда-нибудь. В броню, например.
        Итак:
        ВАШ ПЕРСОНАЖ: Р`МОР, ЯРЛ АЛЬМЬЕРКА, ВЛАДЕЛЕЦ ОДЛОР, ДЛИННЫЙ ОСТРОВ, ЙОРМ, ТААРОК.
        ЯРЛ. УРОВЕНЬ: 1.
        ИЗВЕСТНОСТЬ: 3.
        УРОВЕНЬ: 16
        СИЛА: 4
        ЛОВКОСТЬ: 10
        ИНТЕЛЛЕКТ: 5
        ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ: 2
        ВОСПРИЯТИЕ: 5
        НАВЫКИ:
        МЕТАТЕЛЬНЫЙ ТОПОР: 1 (ИЗНАЧАЛЬНЫЙ НАВЫК)
        СКОТОВОД: 1 (ИЗНАЧАЛЬНЫЙ НАВЫК)
        ВЛАДЕНИЕ ТОПОРОМ: 10
        ЛЕГКАЯ БРОНЯ: 1
        ПАРНОЕ ОРУЖИЕ: 1
        ВЛАДЕНИЕ ЛУКОМ: 3
        БЕРСЕРК: 1
        ОЦЕНКА ПРОТИВНИКА: 1
        ВЛАДЕНИЕ НОЖОМ: 1
        ПАССИВНЫЙ НАВЫК: ТЕНЬ
        ПАССИВНЫЙ НАВЫК: ХИЩНИК
        ПАССИВНЫЙ НАВЫК: МАСТЕР ТОПОРА
        ДОСТУПНО 2 ОЧКА НАВЫКОВ
        Вот и все.
        - Ярл!
        Я тут же убрал интерфейс и повернулся к тому, кто меня позвал. Это был Торир. Он указывал на селение.
        А там разворачивалось новое действо.
        К стенам через заснеженную равнину бежали люди. В их руках были длинные лестницы. Как только они приблизились к стенам селения, лестницы были тут же установлены, и спустя мгновение по ним вверх начали лезть первые атакующие.
        В то же время к воротам подошла довольно-таки странная конструкция - нечто вроде тарана. Но я бы сказал тарана примитивного, страшного на вид. По большому счету, это было огроменное бревно, и удерживали его по 5 человек с каждой стороны.
        Этим тараном они с разгона врезали по воротам.
        Честно говоря, я подумал было, что ворота такого не выдержат. Но нет, все же выстояли. Впрочем, это явно ненадолго: 2 - 3 удара, и ворота точно выломают.
        Так и случилось, но я немного ошибся: понадобилось 4 удара, после чего одна из створок слетела с петель и рухнула внутрь селения. Тут же толпа ломанула через проделанную брешь внутрь. Причем в рядах первых был Льот. М-да, не завидую я тем, кто встанет на его пути.
        Пока я наблюдал за воротами, бойцы на лестницах тоже смогли прорваться. Похоже, Холодову сегодня очень не повезет. Будет хорошо, если хоть кто-то из его бойцов переживет резню. А впрочем, чего хорошего? Те, кто выживет, станут треллами.
        Или я чего-то не знаю?
        Что-то мне подсказывает, что Холодов сможет избежать плена. Или откупится, или сбежит… Может, уже сбежал.
        Меж тем Рорх повернулся к нам. Было видно, что он очень даже доволен собой и своей победой.
        - Когда мы с вами придем на юг, - крикнул он, - мы также сможем захватить города. Это далеко не все, что мы умеем. Никакие стены, никакие рвы не смогут нас остановить! Мы захватим весь юг, и все их богатства станут нашими!
        Радостный рев его воинов был поддержан и одобрительными криками моих бойцов.
        Ну вот, война войной, месть местью, а нет для северянина ничего лучше, чем трофеи и добыча. Ради этого они готовы пойти на многое, даже на то, чтобы простить бывшего обидчика. Особенно если тот предлагает несметные богатства.
        Впрочем, я уже давно понял, что у северян это старая добрая традиция - грызутся между собой годами, а потом могут неожиданно «задружить» против кого-то третьего. Союзы и вражда здесь очень ненадежны, и в любом момент все может резко измениться.

* * *
        С Рорхом мы попрощались. Он планировал за зиму подготовить оборону своего острова, ведь был уверен в том, что весной к берегам Вестланда явится конунг. А вот затем, когда противник будет разбит, мы договорились идти на юг. К слову, когда поблизости никого не было, он все же подтвердил мои догадки, дав понять, что Рорх - это персонаж игрока. Причем игроком этим был именно Владимир Григорьевич.
        Мне, правда, это совершенно не нравилось. Я-то планировал туда отправиться осенью, посетить Ладонь бога.
        Впрочем, нет, не совсем так. Была идея отправиться на юг весной, однако целью похода был далеко не грабеж, вернее не только он.
        Я хотел доставить на южный берег торговца, который будет добывать мне деньги с помощью долговых расписок. Кроме этого я планировал оставить дюжину человек, которые будут разбойничать на тракте. Планировалось, что и мы немного пошалим, но недолго.
        Будем потом периодически навещать южный берег, но исключительно для того, чтобы забрать награбленное, сменить «дежурных» разбойников и получить новости от торговца и воинов, его сопровождавших (у воинов будет задача разведать крупные города южан). Идти и брать в осаду первый попавшийся город мне не хотелось - мало ли, что может случиться.
        Ну а осенью, «бомбанув» ярмарку во время праздника, можно будет продолжить набег грабежом какого-нибудь города. Впрочем, посмотрим, как оно еще будет. Это все далекие планы.
        А вот ближайшие: догнать Бьерга и отрезать к чертям его дурную башку! Ну и раз его острова лишатся ярла, присовокупить их к своим владениям.

* * *
        Сани летели прочь от Вестланда. Еще несколько часов, и мы будем у берега Йорма. А оттуда и рукой подать до Агдира.
        Впрочем, на Йорме я планировал несколько задержаться. Дело в том, что после того, как я взял «путь волка», то получил квест:
        ЗАДАНИЕ «УЛЬФХЕДНАР»:
        «УБЕЙТЕ ВОЛКА ГОЛЫМИ РУКАМИ»
        «СНИМИТЕ ШКУРУ ВОЛКА»
        Вот так вот! Путь-то я выбрал, но теперь мне еще предстояло доказать, что «достоин» этого пути. Впрочем, чего-то такого я и ожидал. Благо, не послушал Нуки. Волк - это еще куда ни шло, но вот убить медведя голыми руками…
        Хотя, был у меня коварный план, как поймать и убить зверя. И по большому счету совершенно не важно, кто это будет - волк или медведь.
        Как только мы добрались до Йорма, мои бойцы тут же принялись обустраивать лагерь. Ну а я отправился искать своего зверя. Точнее, готовиться к сражению с ним.
        Оружие, тем не менее, я взял с собой. Волк ведь может быть не один. И как мне прикажете справляться со стаей? Так что перебью всех как попало, а последнего постараюсь придушить.
        Несколько часов я потратил на блуждание по лесу, пока, наконец, не нашел, что хотел…
        Глава 27 Охота на хищника
        Волк попался в ловушку всего через пару часов после того, как я ее сделал. Вообще, получилось крайне презабавно.
        Я потратил уйму времени на то, чтобы выкопать яму, натыкать в нее остро заточенных палок. Затем пошел искать приманку. В принципе, меня устроило бы все, что угодно - заяц, олень, кабан. Плевать. Уверен, волки очень быстро придут на запах крови - их вой я слышал неоднократно.
        Но вот как раз с поиском приманки получилась накладка - я больше двух часов пролазал по лесу, но ничего живого так и не встретил. Каково же было мое удивление, когда на подходах к поляне с ловушкой я услышал отчаянное то ли мычание, то ли блеяние.
        Подойдя к ловушке, я обнаружил, что прямо в яму умудрился упасть молодой олененок (ну, или зверь, на него похожий - в игре зверье несколько отличалось от реального, хоть и не существенно).
        Олененка я добил, снял шкуру и подвесил на тонком деревце, прямо над ямой. Саму яму, естественно, замаскировал с помощью сухих веток. Ну а затем, чтобы волк осмелился-таки подойди к мясу, удалился сам: залез на холмик неподалеку и принялся ждать.
        И вот, зверь появился. Он долго ходил кругами, словно бы чувствуя подвох, никак не решаясь приблизиться к мясу. Но все же голод взял свое. Волк решил действовать быстро - он скакнул к тушке, цапнул ее зубами, и, естественно, как только его лапы коснулись веток, прикрывающих ловушку, он ухнул вниз, прямо на колья.
        Когда я прибежал назад, волк все еще был жив, что мне, собственно, и требовалось.
        Я попросту задушил его. Впрочем, это было не особо сложно - волк уже был на последнем издыхании: колья впились в его тело, раны были глубокие и серьезные. Не подойди я, он бы помучался еще, от силы, минут десять, а затем отдал бы концы.
        Когда дело было сделано, а тушка волка изъята из ловушки, я принялся снимать шкуру.
        Нельзя сказать, что у меня был большой опыт в этом деле, но мне было как-то плевать. Суть ведь не в эстетике, а в квесте - шкуру, как остальные ульфхеднары, я носить не собирался. Зачем оно мне? Зачем обозначать, кто я есть, для каждого встречного? Зачем, наконец, злить того же Нуки? Уверен, как только он увидит на мне волчью шкуру, то сам взвоет или того хуже - бросится убивать. Я уже видел, какую ненависть испытывают берсерки к своим «братьям меньшим».
        И ведь самое мерзкое: как мне объяснить Нуки, что у меня нет другого выбора? Ну не хочу я идти путем медведя, неудобен он для меня, крайне неудобен.
        Это ж нужно выкачивать силу, восприятие, полностью весь «билд» менять, чтобы хоть немного начать соответствовать роли. А если этого не сделать, то так и останусь эдакой заготовкой - вроде и берсерк, а вроде любой из них сможет меня соплей перебить.
        Со шкурой я все же справился. И как только поднялся на ноги, тут же появилось уведомление, сообщившее, что квест выполнен. Вот и славно, а то я как взял «путь волка», несколько озадачился - пока волка не убью, на меня накладывалась куча штрафов. Начиная от того, что я не мог войти в полноценный боевой транс, заканчивая тем, что тот суррогат, который был мне доступен, мог длиться всего тридцать секунд.
        Вот так и знал, что система попытается мне выкатить какое-то западло. Угадал правильно и не стал выбирать путь раньше времени. Страшно представить, что бы со мной сделали ульфхеднары, если бы на мне «висели» все эти ограничения.
        А хотя…может, они бы вообще не стали меня трогать, узнав, что я один из них?
        Кто теперь скажет…
        А я и скажу - тронули бы, еще как! Какая разница, что я такой же, как они? Ведь берсерки, служащие разным ярлам, сражаются друг с другом? Вон, как пример: Йор и Тулф. А ведь оба «берсерки-медведи».
        Так что для меня все крайне удачно сложилось.
        Главное - квест закрыт, ограничения сняты, и теперь я - ульфхеднар, причем полноценный. Жаль только, что за квест опыта много не насыпали. В том плане, что новый уровень я не взял. Ну да на это особо и не надеялся.
        Я на радостях вкинул два свободных очка навыков в «берсерка» и тут же появились еще несколько уведомлений.
        ВАШ ПЕРСОНАЖ: Р`МОР, ЯРЛ АЛЬМЬЕРКА, УЛЬФХЕДНАР, ВЛАДЕЛЕЦ ОДЛОР, ДЛИННЫЙ ОСТРОВ, ЙОРМ, ТААРОК.
        ЯРЛ. УРОВЕНЬ: 1.
        ИЗВЕСТНОСТЬ: 3.
        УРОВЕНЬ: 16
        СИЛА: 4
        ЛОВКОСТЬ: 10
        ИНТЕЛЛЕКТ: 5
        ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ: 2
        ВОСПРИЯТИЕ: 5
        НАВЫКИ:
        МЕТАТЕЛЬНЫЙ ТОПОР: 1 (ИЗНАЧАЛЬНЫЙ НАВЫК)
        СКОТОВОД: 1 (ИЗНАЧАЛЬНЫЙ НАВЫК)
        ВЛАДЕНИЕ ТОПОРОМ: 10
        ЛЕГКАЯ БРОНЯ: 1
        ПАРНОЕ ОРУЖИЕ: 1
        ВЛАДЕНИЕ ЛУКОМ: 3
        БЕРСЕРК: 3
        ОЦЕНКА ПРОТИВНИКА: 1
        ВЛАДЕНИЕ НОЖОМ: 1
        ПАССИВНЫЙ НАВЫК: ТЕНЬ
        ПАССИВНЫЙ НАВЫК: ХИЩНИК
        ПАССИВНЫЙ НАВЫК: МАСТЕР ТОПОРА
        АКТИВНЫЙ НАВЫК: ЗВЕРИНОЕ ЧУТЬЕ
        ПАССИВНЫЙ НАВЫК: ИНТУИЦИЯ
        Так…ну и что это за «звериное чутье» и «интуиция»?
        С интуицией все понятно, дословно: «вы чувствуете опасность, чувствуете, когда за вами наблюдают, либо если рядом с вами находится противник…» Короче говоря, прокачал пятую точку, которая теперь работает, как радар, обнаруживая неприятеля.
        Вполне себе полезный навык. Не знаю, пригодится ли мне, сможет ли помочь или даже спасти жизнь моему персонажу, но в том, что он мне нужен, я не сомневался. А при условии, что он достался мне на халяву - так и вообще, просто великолепнейший навык!
        Так, а вот второй, который «активный», который «звериное чутье», оказался еще лучше: «С помощью данного навыка, вы можете слышать, видеть, чувствовать запахи, словно дикий зверь».
        Во, как! Интересная штука. Хотя актуальна она, наверное, для каких-нибудь следопытов или охотников. А берсерку какой от нее толк?
        А как ею пользоваться?
        Последующие несколько минут я потратил сугубо на то, чтобы научиться использовать навык. И у меня таки получилось.
        Но вот какая проблема - использовать или, скорее, «обострять» можно было лишь одно из чувств. К примеру, в первую очередь я попытался включить «нюх». И практически сразу мне в нос ударил сладковатый, приторный запах крови. Ну да, это ж от меня самого разит - весь в крови волка и олененка.
        Однако как только я принюхался, стал пробиваться и другой запах - дыма. Я довольно-таки точно определил его источник. В том направлении как раз и был наш лагерь.
        Так, хорошо, с запахами разобрались. А что у нас со слухом?
        Слух был просто великолепным! Мне казалось, что если в нескольких метрах от меня по снегу пробежит мышь, я ее услышу.
        И действительно, до меня доносились самые разные звуки, источник которых, направление, дистанцию до них я определял безошибочно. Вот, к примеру, по ветке дерева справа от меня прыгает какая-то птица. Я слышу, как она касается лапками веток, как лезет по коре…
        Слышу, как далеко на востоке дерутся волки. Их рычание, которое бы мне ни в жизнь не услышать с обычным слухом, сейчас пусть и слабое, но все же вполне себе опознаваемое.
        А вот еще новый звук. Как будто кто-то идет по лесу. Причем именно идет, а не крадется. И этот кто-то - явно человек. Слишком уж характерная у нашего вида походка, ее не спутать с шагами животного (хотя бы по той простой причине, что люди передвигаются на двух ногах).
        Шаг, еще шаг, а вот слышен хруст - человек наступил на ветку.
        Я отключил слух и уставился в ту сторону, откуда до меня доносились шаги.
        Крайне интересно, кто это там бродит? Все мои находятся с другой стороны острова, у меня за спиной. Зачем кому-то из них переться черт знает куда. Тем более я приказывал, чтобы далеко не уходили и не помешали моей охоте.
        Так кто же там, впереди?
        Уже давно начало темнеть, сумерки опускались на лес, на остров, к тому же появился туман. Господи, да что же не так с этим севером?! И в теплое время года туман, и в зимнее туман. Как он вообще может быть, когда температура сейчас явно ниже нуля? Мороз пусть и небольшой, но все же есть. И туман…
        Я, стараясь не шуметь, не выдать себя, крался сквозь лес, мимо деревьев, тщательно вслушиваясь в тишину, не забыв при этом включить навык «звериного чутья».
        Теперь шагов не было слышно. Либо человек не двигается, либо ушел слишком далеко. В первое я совершенно не верил. Даже если человек никуда не идет, он волей-неволей все равно будет шуметь - откашляется, к примеру, почешется, дернет неудачно ногой или начнет ерзать на бревне, на котором сидел. Ну и так далее.
        Но сейчас ничего подобного я не слышал, от слова вообще. Я был уверен, что причина заключается лишь в том, что человек, которого я услышал, ушел дальше, оказался вне пределов моих «локаторов». Наверняка этот самый человек двигался намного быстрее меня. Но ничего, бредем себе потихоньку дальше, и рано или поздно я его засеку.
        В этом я был уверен. Еще раз поглядев карту, я убедился, что остров сужается, и либо засеченный мной человек вообще ушел с острова по льду, либо я его услышу где-то в районе опушки леса. А до нее тут уже рукой подать.
        Я не ошибся. Увлекшись тем, чтобы ступать бесшумно, я чуть не шарахнулся, услышав чей-то зевок. Усиленный новым навыком слух позволил мне настолько четко услышать зевок, будто человек, его издавший, находится всего в десятке метров от меня. Я чуть было не выхватил топоры и не приготовился к бою, но вовремя сообразил, что меня и неизвестного разделяет как минимум сотня метров.
        Я замер, снова вслушиваясь в окружение. Нужно было точно определить направление, куда мне двигаться. Нужно еще раз услышать, где находится человек.
        Долго себя ждать он не заставил. Буквально через несколько секунд я услышал, как он почесался, вновь зевнул.
        Ага! Вон туда!
        Я побрел в нужном направлении, уже не вырубая своего «чутья».
        - Хольмяр! - послышался приглушенный, но для меня довольно-таки неплохо слышимый шепот.
        - Чего тебе? - откликнулся второй голос.
        - Чего дальше-то делать будем?
        - Ты о чем?
        - Да ярл наш… как думаешь, ярл спит?
        - Похоже на то.
        - Он, похоже, совсем безумным стал. Видел, как он плевался, когда одлорцы напали? Насилу утащили. А то бы прибили его, и все…
        - Лучше бы прибили, - зло прошипел второй голос, - после того, как его отец отправился пировать к Одину, новый ярл только проблемы доставляет…
        - Да чего ты! Мы же ярлством стали! Вон сколько островов он смог захватить!
        - И что, тебе от этого легче стало? - зло спросил второй голос. - При тэне мы жили хорошо и беды не знали. В набеги ходили, какое-никакое золотишко в карманах водилось. А теперь? Ни одного похода! Эстрегет разве что ограбили. Да они еще беднее нас, чего с них взять?
        - Ну, на одлорцев он ведь пошел? У тех золото водилось…Вона они сколько с юга привезли…
        - И что? Много нам того золота досталось? Нет…вот что я тебе скажу, если бы ярл с одлорцами не войну начал, а союз заключил, как собирался, да пошли бы мы вместе с ними на юг…м-м-м…
        Мне показалось, что я даже смог представить довольное лицо неизвестного.
        - Уверен, были бы мы при деньгах. Да и наши бы живы остались, - меж тем продолжил говорить неизвестный. - А так…на кой черт мы поперлись на Вестланд? На кой нам был этот союз с ютландцами? Рорха хотели победить? Вот и победили… Он, похоже, с одлорцами сговорился…
        - Тебя послушать, так и нам надо было с ним примириться.
        - А чего нет? - ответил второй. - Одлорцы, вон, помирились. И ничего плохого с ними не случилось. Уверен, что весной они опять на юг за золотом пойдут. А если они теперь с Рорхом друзья, то и он с ними. Представляешь, сколько добра они смогут привезти?
        - А нам-то чего с этого?
        - Так в том-то и дело, что ничего! - буркнул зло невидимый мне человек. - Вот ежели бы подох наш Бьерг на Вестланде, то может и нам бы чего перепало.
        - Ты что! Нас же Рорх или Р`мор захватили бы.
        - Ну и пусть. Нет, под Рорхом жить мне не хочется. А вот Р`мор…
        - Что «Р`мор»?
        - А то, что смотри, сколько кланов и островов сами к нему пришли. Тот же Йорм от нашего Бьерга сбежал к одлорцам. Значит, уверены, что там лучше?
        - И что ты предлагаешь?
        - Надо менять ярла.
        Первый голос хмыкнул.
        - И как же ты его поменяешь?
        - Соберем тинг и…
        - Угу, помню я прошлый тинг. А ты помнишь, что с Харальдом случилось тогда? Он ведь тоже предлагал избрать другого тэна, не Бьерга…
        - Бр-р-р, - я хоть и не видел этих двоих, но легко догадался, как один из них вздрогнул, - магия, чародейство! Не поминай лихо к ночи!
        - Вот и молчи тогда! Или закончишь, как он!
        - И сколько мы молчать будем? Все мы тут, на острове, давно считаем, что Бьерг не достоин быть ярлом. Он даже ничего не может решить сам, не посоветовавшись с…
        Черт подери! Я так увлекся тем, что подслушивал их разговор, что продолжая красться, не заметил, и наступил на ветку, и она громко хрустнула.
        И этот хруст услышали те двое.
        - Что это? Слышал?
        - Чародейство! - хмыкнул второй и добавил: - Успокойся, небось, зверюга какая-нибудь ходит. Или ветка под тяжестью снега сломалась. Чего ты всполошился?
        Первый пробурчал нечто невразумительное.
        Я же замер на месте, не решаясь двигаться дальше.
        Итак, что у нас получается? Я нарвался на лагерь агдирцев. Самому нападать на них не вариант. Но и возвращаться за своими тоже не ахти - пока сюда доберемся, они уже успеют уйти. Даже с учетом того, что они пешком, а мы на санях.
        И что делать? Отпускать Бьерга мне очень не хотелось. Еще, чего доброго, забурится в какую-нибудь дыру, и ищи его свищи. Ну, отберу я его острова, а он будет мне гадить потихоньку…читерить…
        Нет, определенно, в следующий раз, когда выйду в реал, сдам его СБ. Тому же Юрию Ивановичу.
        Если так подумать, то какой смысл убивать Бьерга? Гуков, сволочь такая, перейдет на нового персонажа. Причем в этот раз я уже не буду знать, на какого именно. И готов спорить на что угодно - как только у него появится возможность, он тут же постарается устроить мне какое-нибудь западло.
        А вот если его в оборот возьмут СБ-шники…вряд ли он решится «чудить». Тут можно не только пинок под зад с работы получить, но и еще массу неприятностей заработать, вплоть до статьи. СБ - ребята такие, быстро прикрутят, что надо.
        Но нет, с другой стороны Бьерга грохнуть нужно однозначно - убив его, я смогу полностью «легально» прибрать к рукам его земли. И это будет самый легкий и простой путь. Захватывая, устраивая осады городов, я потеряю слишком много времени, сил, да и воинов тоже. Оно мне надо?
        Кроме того, судя по разговору этих двоих, который я услышал, агдирцы и сами недовольны своим ярлом, не прочь сменить его. Но они боятся.
        «Чародейство» - похоже, речь о том, как они переместились на Вестланд. А быть может, Гуков что-то еще вытворил на самом Агдире. Вот они упоминали какого-то Харальда, явно выступающего, как глава оппозиции Бьерга. И, судя по репликам, закончил он плохо и необычно. Это, кстати, еще один момент, о котором нужно будет рассказать СБ-шникам…
        Но все же, как мне поступить сейчас? Упускать Бьерга мне совершенно не хотелось, но и воевать с целым лагерем агдирцев мне не с руки. Здравый смысл запрещает мне это делать.
        Хотя…тут в голову мне зашла одна идея. Я обкатывал ее и так, и эдак, прикидывал, продумывал, и пришел к выводу, что она очень и очень даже ничего.
        Во всяком случае, если задуманное не удастся - я всегда успею сбежать, и хрен меня догонят: двигаюсь я в разы быстрее любого из бойцов Бьерга, а ульфхеднаров у него больше нет. Да и те, что были, являлись бойцами Холодова.
        Я поднялся и, нисколько не скрываясь, зашагал в направлении, где слышал голоса.
        Не прошло и пары минут, как меня услышали. Еще бы, я топал, как медведь.
        - Кто-то идет! - донесся до меня шепот первого из парочки разговорчивых агдирцев. - Может, кто-то из наших?
        - Наши все дрыхнут без задних ног! - ответил второй, а затем повысил голос, окликнув меня: - Эй! Кто там идет?
        - Р`мор, ярл Альмьерка, - спокойно ответил я.
        Ответом мне была полная тишина. Похоже, оба часовых пребывали в полнейшей прострации от моего ответа.
        Глава 28 Самый приятный хольмганг
        Я вышел к часовым, а они оторопело уставились на меня. Еще бы, они глазам своим не верили, что к ним вышел сам ярл, предводитель их врагов.
        Я же спокойно разглядывал лагерь за их спинами. Если, конечно, его можно было так назвать.
        Агдирцы и их лагерь выглядели так, как положено выглядеть остаткам армии, бегущим с поля боя после оглушительного поражения: куча раненых, побитых, потрепанных жизнью вояк, на лицах которых словно бы навсегда застыло выражение досады. Угрюмые, злые, усталые. Вот какими сейчас были агдирцы.
        И многие из них услышали мой голос, удивленно уставились на меня и на двух часовых, замерших в нескольких метрах от меня и так и стоявших, будучи не в состоянии решить, что им делать.
        - Чего тебе надо? - наконец спросил один из часовых.
        В обычной ситуации я бы назвал это очень даже глупым вопросом. Чего надо предводителю вражеской армии? Конечно же, добить тех врагов, что остались после прошлого боя.
        Но ведь я вышел к ним сам, мои воины не начали их убивать. И агдирцы прекрасно это понимали. Если бы я хотел их убить - давно бы уже в лагере шла полным ходом резня.
        Конечно, агдирцам было невдомек, что я появился здесь сам, что все мои воины находятся на противоположном берегу острова и вообще не знают, где я, чем занимаюсь. Ну как «не знают»? Знают, что я зачем-то поперся в лес на охоту и запретил помогать мне. Но вот что здесь находятся агдирцы, что я сам в гордом одиночестве вышел к ним, мои бы ни в жизнь не догадались.
        - Хочу вызвать вашего ярла на поединок, - ответил я.
        Судя по вытянувшимся лицам, такого они совершенно не ожидали. Однако мое заявление вызвало пусть и не явное, но одобрение. М-да, Бьерг явно их достал… Это как же надо было чудить, что твои собственные люди, когда тебе предстоит выйти на хольмганг, будут болеть не за тебя, а за твоего противника?
        - Убей его! - раздался чей-то раздраженный голос.
        Ага! Вот и Бьерг нарисовался.
        Но часовые, находящиеся ближе всех ко мне, даже не пошевелились.
        - Ты отказываешься от хольмганга, Бьерг? - громко спросил я.
        Бьерг не ответил, лишь кивнул в мою сторону головой, и тут же троица воинов, стоящая возле своего ярла, двинулась вперед.
        Похоже, эти трое были «преторианцами» Бьерга, кем-то вроде личных телохранителей. Но даже за ними я не заметил особого желания выполнять приказ ярла.
        Все трое перли на меня, однако ни один из них даже не достал оружие.
        Я не стал входить в режим берсерка, не стал их убивать. К чему это?
        Оказавшегося самым рьяным воина, я попросту оттолкнул ногой, второй схлопотал кулаком по морде, ну а от третьего я просто увернулся.
        - Так значит, вот как ты чтишь законы и традиции нашего народа, Бьерг? - крикнул я, как только между мной и преследователем оказалось несколько метров дистанции. - Ты получил вызов на хольмганг и струсил, побоялся его принять!
        - Я не обязан драться со всякой швалью, - усмехнувшись, ответил Бьерг, - тем более с каким-то нодом.
        - Этот нод - ярл, как и ты. Мы равны! - ответил я, вновь увернувшись от преследователя.
        - Ты мне не ровня, - Бьерг недовольно скривил лицо. - Убейте его! Чего стоите?
        Но никто из окружающих его воинов даже не пошевелился.
        Лишь один отважился ответить.
        - Но ярл…он вызвал тебя…
        Последний из троицы, продолжавший настырно преследовать меня, наконец, получил по заслугам - я пнул его по ноге, а затем врезал в лоб со всех сил, отправив бедолагу в глубокий нокаут.
        Забавно, все остальные так и стояли на своих местах, никто не поспешил на помощь той троице, никто больше не пытался ловить меня или тем более пытаться убить, как того требовал Бьерг.
        Наконец, избавившись от преследователей, я вновь заговорил:
        - Ты трус, Бьерг! Если ты не примешь вызов, клянусь, я не позволю тебе умереть легко. Ты будешь умирать долго и мучительно, а когда все же подохнешь, твой труп будет обезглавлен и брошен собакам. Ты никогда не попадешь в Вальхаллу!
        Но он лишь пренебрежительно усмехался.
        - Твои слова - лишь лай, что носит ветер, - сказал, наконец, он.
        - А вы, - я повернулся к воинам, наблюдавшим за развернувшейся сценой, - как вы можете терпеть над собой этого труса? Будь я на вашем месте, давно бы собрал тинг и сменил ярла. Тот, кто боится драться сам, не может приказывать воинам!
        Многие к неудовольствию Бьерга закивали головами, соглашаясь с моими словами. Ну, на то и расчет.
        - Сегодня ты умрешь, нод! - крикнул Бьерг, вытащил свой меч из-за пояса и двинулся ко мне.
        Ну, наконец-то, я уж думал, что этого никогда не случится.
        Памятуя о том, как я чуть было не погиб в прошлый раз, в этот рисковать я не стал и сразу вошел в «боевой режим».
        Пусть Бьерг и не особо опасный противник, тем более я его уже побеждал и убивал (будь проклят откат серверов, который это достижение перечеркнул), но все же он был опытным воином, и не хотелось бы из-за собственной бравады, из-за чувства превосходства, чрезмерной уверенности в своих силах, бесславно слиться. Это будет эпический фэйл. Так что не буду чудить. Сделаем все как по учебнику.
        Пока разозленный Бьерг шел ко мне, я уже был в режиме «берсерка». Теперь противник двигался так, будто бы находился под водой: его движения были медленными, плавными, будто смотришь кино в замедленной съемке.
        Вот он начинает размахиваться своим мечом…
        Неужели Бьерг действительно считает, что можно убить меня вот так, с ходу, просто размахнувшись посильнее? Он даже не понимает, или не хочет понимать, что он открылся, дал мне возможность атаковать самому.
        Почему человек, зная, что я как-то умудрился пережить бой с четырьмя ульфхеднарами, может вести себя столь неосмотрительно и глупо?
        Это совершенно не похоже на Гукова. Хотя, учитывая то, как он попытался «кинуть» Холодова, решая его деньгами собственные задачи и проблемы, при этом, как понимаю, большую часть денег «приныкав»…
        Я не стал ждать, пока Бьерг ударит.
        Наоборот, я двинулся вперед, навстречу ему.
        Меч противника начал падать на меня сверху. Разрубить он, что ли, меня собрался?
        Ну-ну.
        Я просто сделал шаг в сторону и уже сам махнул топором. Лезвие тут же распороло кожаную куртку Бьерга, а вместе с ней и его бок. Он тут же вскрикнул, отступил назад, зажимая рану, из которой обильно лилась кровь.
        Бьерг с перекошенным от злобы лицом вновь попытался замахнуться, но я не позволил: двинулся вперед, со всей силы толкнув его плечом в грудь.
        Противник явно не ожидал подобного хода, потерял равновесие, рухнул на землю.
        Я спокойно и молча стоял, ожидая, пока он поднимется на ноги. Мне хочется измотать его, измельчить на кусочки, хочется, чтобы он выл от боли и собственного бессилия, понимая, что ничего не может сделать, что вынужден сражаться и жить ровно до тех пор, пока этого хочу я.
        Он, наконец, поднялся и тут же бросился вперед, выставив свой меч вперед. Я ухожу в сторону, а он проносится мимо, не задев меня, не коснувшись.
        Однако просто так проскочить я ему не позволю - мой топор вновь свистит, рассекает воздух, и в этот раз разрез появляется на его спине. Бьерг изгибается дугой от боли, однако быстро приходит в себя, разворачивается и с перекошенным от злобы лицом начинает размахивать мечом, словно мельница своими лопастями.
        Он взбешен до предела, он пока еще уверен, что может меня достать, уверен, что у него есть шанс меня убить.
        Я вновь дожидаюсь его удара сверху вниз. Когда меч касается земли, я наношу ответный удар, метя по руке, а точнее по пальцам.
        - А-а-а! - крик Бьерга, как может показаться, разносится по всему острову и намного дальше его.
        Он трясет своей правой кистью, на которой не хватает двух пальцев. Кровь из обрубков заливает изувеченную руку, а он сжимает ее, вперив взгляд на раны, словно бы надеясь, что это все наваждение, что вот прямо сейчас его пальцы вернутся на место.
        Я возвращаю его в реальность мощным пинком в живот, отправив на землю. Тут же бью своим топором ему в ногу, чуть выше колена. Не сильно, просто чтобы оставить очередную рану.
        Видимо я расслабился, посчитал, что полностью владею ситуацией, решил, что противник уже деморализован, не в состоянии сопротивляться.
        И это чуть меня не сгубило.
        Бьерг извернулся и махнул своим мечом, распоров мне куртку и оставив серьезную рану на животе. Вот ведь, черт, раны после сражения с ульфхеднарами только-только заживать начали, и вот тебе, пожалуйста - опять!
        Второй раз махнуть мечом я ему не позволил, ударил по окровавленной руке обухом топора. Кость хрустнула, Бьерг заорал, я же наступил ему на руку, придавив ее к земле, чем, видимо, вызвал еще больший приступ боли - Бьерг орал, как резанный.
        Впрочем, он все же попытался было дотянуться второй рукой до своего скрамасакса, но тут же получил по башке обухом топора и затих.
        Я не сразу сообразил, что случилось. Спустя пару секунд, до меня дошло, что противник просто отключился, но вовсе даже и не убит.
        Ну что же, значит, ему повезло.
        «Впрочем, - подумал я, усмехнувшись, - повезло ли?»
        Желание убить его прямо здесь улетучилось.
        Нет уж. Слишком много он из меня крови попил, чтобы позволять ему умереть так легко и так быстро.
        Тем и закончился этот хольмганг.

* * *
        В собственный лагерь я возвращался не один. Позади меня шли двое агдирцев, которые тащили все еще не пришедшего в себя Бьерга. Его на всякий случай связали, чтобы не попытался чего выкинуть или сбежать, когда он придет в сознание.
        Моя победа в хольмганге агдирцами была принята с нескрываемым восторгом. Похоже, правление Бьерга их уже так достало, что они были рады любому исходу, благодаря которому им удастся избавиться от такого ярла.
        И вот, наконец, дождались.
        Я, как и положено, пообещал им, что обычным рядовым воинам не стоит ждать репрессий - претензии у меня были только к их ярлу, также сказал, что возьму их с собой на юг во время следующего похода. Тут же под восторженные крики я был признан ярлом. Ну вот, и воевать не пришлось. Один бой, и все вопросы отпали.
        Когда мы, наконец, добрели до лагеря, заметившие нас часовые, успели созвать народ. И сейчас целая толпа встречала нас.
        У многих на лицах было недоумение. Еще бы, ушел я один, а возвращаюсь с двумя спутниками. Где я их нарыл?
        Вперед вышел Олаф, он первым смог разглядеть мое лицо и опознать меня.
        - Ярл, - поприветствовал он меня, - как охота?
        - Хорошо, - хмыкнул я, - вот, поймал-таки зверя.
        Я кивнул себе за спину на двух агдирцев, тащащих Бьерга.
        Олаф, нахмурившись, глянул на их ношу и тут же открыл рот от удивления.
        - Бьерг! - ахнул он.
        - Он самый, - кивнул я.
        - Он жив?
        - Пока да.
        - И что ты с ним собираешься делать?
        - Доберемся до Агдира и казним, - ответил я.
        - Чего его еще тащить куда-то? - проворчал Магнус. - Давайте здесь башку отрубим и в море тело бросим.
        - Э, не-е-ет… - усмехнулся я. - Это слишком просто…

* * *
        Агдир нисколько не изменился с тех пор, как я был здесь в последний раз. Все тот же грязный городок, все та же площадь. Вот только теперь на ней появилось новое украшение - столб, на котором восседал сам Бьерг. Точнее, восседал еще вчера. Теперь на столбе была лишь его голова, отрубленная Р`амом - новым тэном Агдира и по совместительству моим наместником здесь. Но обо всем по порядку.
        Как только мы прибыли на Агдир, я тут же послал гонцов на Эстрегет, решив, что пока что островом будет править кто-то из моих людей. На эту роль я выбрал своего братца. Думаю, смысл ясен: справится - отлично, а не справится - будет отличный повод наконец вырезать под корень сидевших у меня в печенке агдирцев (мало ли, что им в голову взбредет - это сейчас они добрые и пушистые, клянутся мне в вечной любви и верности, а что будет завтра - кто знает), а заодно и Р`ама, если он опять взбрыкнет.
        Может показаться, что на Агдир надо было посадить кого-то «в доску своего», например, того же Магнуса, или Олафа, или Торира, в конце концов. Но рисковать ими я не хотел. А вот братца не жалко. Как раз пусть себя в деле покажет. А то гонору было на целое королевство, вот и пусть наведет порядок хотя бы на одном острове. Вру - на трех. Ярлство Бьерга - это три острова, но не суть важно.
        Пока ждали нового тэна, все дружно думали, что делать с Бьергом.
        «Кровавый орел» был сразу отметен - умельцы для проведения этого ритуала (банальным словом «пытка» этот процесс назвать язык не поворачивался) вроде как и были, однако старики-агдирцы чуть ли не костьми готовы были лечь, но не позволяли проделать подобное с Бьергом.
        И их упрямство заключалось вовсе даже не в жалости к бывшему ярлу. Оказалось, причина была в ином: «Кровавый орел» был не только и не столько пыткой, сколько религиозным ритуалом. Причем провести его следовало лично мне, казнив своего врага, тем самым показав, насколько сильный, умный и коварный противник у меня был. Вот только ни сильным, ни умным я Бьерга не считал. С некоторой натяжкой можно было бы назвать коварным. Но все же скорее жадным и алчным, завистливым, чем коварным. К тому же устраивать такое кровавое представление я не хотел и сам - боялся, что не выдержу и опозорюсь на весь Агдир, вывалив содержимое своего желудка. А оно мне надо? Перепоручить же сие действо кому-то из своих подчиненных было нельзя.
        Короче, споры вокруг того, как казнить Бьерга, были долгими и даже кровопролитными (несколько непримиримых сторонников того или иного спора сцепились в рукопашную, когда аргументы иссякли). Жирную точку в этом вопросе поставил я, предложив, памятуя о комментариях зрителей, просто посадить Бьерга на кол.
        Что и было проделано.
        Кол был подготовлен быстро, заточен на совесть, и когда уже было собрались «вводить» его в оппонента, внезапно вперед вышел Магнус и со злорадной улыбкой сбил острие, сделав его тупым.
        - Иначе быстро подохнет, - пояснил он недоумевающим зрителям.
        Вопящего Бьерга поставили, словно достопримечательность, прямо в центре городской площади.
        Я несколько отвлекся на другие дела и, когда снова появился там, заметил, что Бьерг уже весь закидан грязью. Похоже, дети постарались. А может и взрослые, кто знает.
        Словно бы в подтверждение моих догадок, мимо проходящая старуха подобрала замерзший кусок грязи и, размахнувшись, запустила его в Бьерга.
        Откуда только силы взялись у старой?
        Впрочем, вполне себе точный бросок не удовлетворил старуху. Она подошла к столпу и попыталась доплюнуть до человека, находящегося на самом его верху.
        Вот это у нее уже не получилось.
        - Проклятый отцеубийца! - проворчала старуха и побрела прочь.
        О, да! Об этой истории я слышал, и немало. Якобы на острове появился колдун, который и «совратил», «заразил ересью», «перетащил на темную сторону», ну и так далее, вполне себе нормального юношу. Вследствие воздействия черной магии, Бьерг сначала убил своего отца, а затем начал устраивать всякие непотребства.
        Причем, судя по рассказам агдирцев, вел себя совершенно неадекватно. То он, видите ли, собирается с нами мир заключать, то вдруг внезапно заявляется, чтобы золото забрать. То он появляется на Йорме, предлагая заключить союз против Рорха, то вдруг приходит со всеми своими кораблями и попросту захватывает остров.
        И примеров подобного масса. Словно бы в Бьерге сидело два человека, словно бы у него было раздвоение личности. Но ведь так, по сути, и было - иногда в Бьерга «вселялся» Гуков. Один вопрос - почему у остальных персонаж ведет себя так, как того бы хотел игрок, а персонаж Гукова наоборот?
        У меня были сомнения и догадки на этот счет. К примеру, что Бьерг вовсе и не был персонажем Гукова, что на Бьерга Гуков влиял через какого-то другого персонажа. К примеру, того же старика-советника, который внезапно исчез с острова, стоило нам только появиться.
        Но все же почему Гуков так трясся над Бьергом? Ну, взял бы и сделал ярлом другого персонажа. Зачем ему этот неадекват?
        Попытался я узнать это у самого Бьерга, но тот говорить со мной не собирался. Он уже молча «сидел» на своем месте, его стенания не беспокоили жителей ближайших домов, на его лице словно бы застыла маска боли и страданий.
        - Я подарю тебе быструю смерть, если ты скажешь мне… - начал было я, но Бьерг вдруг поднял голову и смачно плюнул, целясь мне в лицо.
        Вот ведь, скотина…
        На следующее утро прибыл Р`ам. Именно его я представил агдирцам как их нового тэна, моего наместника на их острове. Возражений, как и ожидалось, не последовало.
        В качестве эдакой процедуры или, скорее, «коронации» моего братца выступала казнь Бьерга. Его, все еще живого, сняли-таки с деревянного кола, опустили на землю.
        - Ну что, есть, что сказать напоследок? - спросил я у него.
        Бьерг ничего не ответил, даже не пошевелился. Могло бы показаться, что он мертв, но я видел, как он дышал.
        Я кивнул брату, чтобы тот приступал.
        Не было никакой барабанной дроби, не было длинной речи касательно всех преступлений, совершенных осужденным. Р`ам просто поднял свою секиру и опустил ее на шею так и лежавшего неподвижно Бьерга.

* * *
        Я глядел, как Магнус и Гор накалывают отрубленную голову на кол, снова поднимают его и устанавливают на площади. Обезглавленное тело бывшего ярла уже утащили, и либо просто скинули с утеса на скалы, либо бросили псам, как я и обещал Бьергу.
        Вот, кажется, и все. Тот самый противник, который довольно-таки долго мешал мне, угрожал, исчез. Я уже нисколько не боялся того, что он выберет себе нового персонажа и начнет мстить.
        Но уже очень скоро сервера отключат. Причем надолго, ведь грядет открытый бета-тест, и к нему нужно все тщательно проверить, подготовить, устранить имеющиеся проблемы, исправить найденные ошибки…
        Так что с новым персом Гуков развернуться ну никак не успеет…
        К тому же его ждет масса неприятностей в реале. Я твердо решил: как только сервера отключат, я первым делом пойду к Юрию Ивановичу. Пускай с Гуковым СБ разбирается.
        Что касается меня, то на ОБТ у меня было много планов. И в первую очередь я хотел бы обсудить их с Владимиром Григорьевичем (он же ярл Рорх, мой новый союзник).
        Я и мои люди успели добраться до Одлора, мы даже успели закатить пир, прежде чем сервера были отключены.
        Я вылез из капсулы и потянулся. Ну что, пока игра не доступна, пора заниматься делами в реальном мире.
        Всем спасибо. Буду еще больше благодарен за лайки.
        Прода тут Nota bene
        

        
        156505156505(156505)

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к