Внимание! Добавлено второе зеркало: www.ruslit.online, для тех у кого возникли проблемы с доступом.
Слишком большие разделы: Любовные Романы, Детективы, Зарубежныая Фантастика и их подразделы, разбиты на более мелкие папки, по алфавиту.
Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Ланг Алекс / Мир В Кубе: " №01 Пробуждение " - читать онлайн

Сохранить .
Мир в Кубе. Пробуждение Алекс Ланг
        LitRPG Мир в кубе #1
        Недалекое будущее…
        Игровая индустрия развивается бешеными темпами. Суперпопулярным стал Мир в Кубе. За вознаграждение игроки со стажем предлагают обычным его пользователям свою помощь: прохождение квестов, добыча артефактов, решение сложных вопросов. Такие люди называют себя хэлперами.
        Однажды одному из них, по имени Ал, предложили заработать на весьма сложном задании. Нужно было в ограниченные сроки прокачать перса довольно слабой расы. Ал взялся - уж очень привлекательным был куш, но вскоре стал замечать, что в игре творится что-то странное. Неписи начали вести охоту на обычных игроков…
        Алекс Ланг
        Мир в Кубе. Пробуждение
        
        Prologue
        Открытая могила
        Это стало уже рутиной: троды, матрица, выход в симстим.
        Уильям Гибсон «Нейромант»
        Оун бежал на пределе своих характеристик. Будь у него время, добил бы уровень. Тогда можно было поднять ловкость до сотни и получить хороший бонус скорости. Но времени не было. «Крылья Дракона» практически нагнали рейнджера. Они и так заставили его скрыться в соседнем Кубе. А теперь окончательно захлопнули ловушку. Юг и восток перекрыты союзниками «Драконов», назад повернуть нельзя, а на западе только небольшой участок пустошей.
        Игра для Оуна закончена. Его старания - лишь небольшая агония. Буквально через два-три часа все будет решено.
        Оун стиснул зубы и еще раз сверился с картой. Без шансов…
        На западе не было ни городов, ни данженов. Зато, если сделать крюк, можно попытаться снова уйти в горы и проскочить к переходу в Рок. Но… получится ли? Не раскроют ли «Драконы» его замысел? А если они уже оставили кого-то у перехода?
        «Будто у меня есть выбор…»
        «Похоже, действительно нет», - мысленно согласился сам с собой Оун.
        И в самом деле, что ему оставалось еще? Выйти из игры, оставив метку? «Драконы» обязательно ее найдут и установят наблюдение. Как только Оун снова войдет в игру, он окажется в руках противника. Выходить без метки - глупость еще большая. Тогда при следующем входе рейнджер окажется на стартовой локации родного Куба. А не расставить там наблюдателей - это расписаться в собственной глупости. Нет, «Драконы» не такие. Поэтому и остается только спасаться бегством.
        Бежать, бежать, бежать…
        Надеяться, что он успеет проскочить пустоши и уйти в горы. Там будет проще - у рейнджеров нет штрафа при передвижении по «чужой» местности.
        Внезапно Оун остановился. Осознание пришло парой секунд позже.
        Это же…
        Мобы!
        Все пространство, насколько хватало взгляда, было заполнено многоуровневыми монстрами. Они походили на гигантских освежеванных горилл. Гладкая багровая кожа, огромные передние лапы, короткие задние, накачанный торс, небольшая голова с широким лбом и множеством мелких красных глаз. Мобы достаточно неповоротливы - они медленно передвигались, упираясь кулаками в землю, и натыкались на собратьев. При этом все они были как минимум сотого уровня. А значит, очень опасны. Особенно для рейнджера семидесятого уровня.
        Однако не только монстры заставили Оуна остановиться. Приблизительно в пятистах ярдах возвышалась темно-синяя арка телепорта. Это означало только одно - игра запустила новый данжен.
        Хотя нет. Также это означало, что у рейнджера появился крохотный шанс на спасение.
        Оун стал пристально вглядываться в арку. Навык идентификации был прокачан довольно скверно, поэтому много информации узнать не удалось. Повезло, что тот вообще сработал.
        НАЗВАНИЕ: Подземный город Зарлонгов
        УРОВЕНЬ: 120
        СТАТУС: Неисследованный
        МИНИМАЛЬНОЕ КОЛИЧЕСТВО ИГРОКОВ: 1
        МАКСИМАЛЬНОЕ КОЛИЧЕСТВО ИГРОКОВ:???
        КВЕСТЫ:???
        НАГРАДЫ:???
        РЕПУТАЦИИ:???
        ДОСТИЖЕНИЯ:???
        Немного. Однако и этого было достаточно. Если удастся пробиться к инстансу, «Драконам» придется очень туго.
        Но вместе с этим вставал новый вопрос. Как низкоуровневому игроку пройти сквозь это море чудовищ? Маскировка? Если идентификация сработала лишь на треть, маскировка точно не поможет.
        Оун открыл окно инвентаря. Эликсиры, еда, фолианты, квестовые ресурсы, прочий хлам. Ничего, что могло помочь в этой ситуации. Окно характеристик персонажа - основные параметры, зависимые, классовые навыки, профессии…
        Стоп. А это что?
        В графе специальных навыков значились две характеристики: «Крылья страха» и «Душа в пятках». Первая была частью игрового события. В честь Хеллоуина на стартовых площадках запущен специальный мини-инстанс. Все участники получили части маскарадных костюмов, сладости с бонусами, а также эту характеристику. На время события она прибавляла 5 % к скорости передвижения. Но откуда взялась еще и «Душа в пятках»?
        Рейнджер хлопнул себя по лбу и покачал головой. Вспомнил.
        В первый же месяц игры, когда он еще не освоился, Оуна занесло на один внутриигровой турнир. Все участники были гораздо сильнее рейнджера. Ему не оставалось ничего, кроме как постоянно убегать от соперников, надеясь продержаться до конца тайма и пройти в следующий круг по ничьим. В итоге даже сноровка рейнджера не спасла Оуна от полнейшего разгрома. Однако за свою тактику он получил специальный навык. На тот момент он казался унизительным, поэтому рейнджер постарался как можно скорее забыть про турнир и его последствия. Но сейчас «Душа в пятках» оказалась очень кстати.
        При активации этой особенности все основные параметры скидывались до нуля и переходили в скорость. Иными словами, персонаж с таким набором характеристик мог погибнуть от одного подзатыльника, но для этого по нему нужно было попасть…
        Оун нажал на пиктограмму навыка и с трудом устоял на ногах. В одно мгновение изменилось восприятие мира. Монстры стали двигаться будто сонные. Зато каждое движение рейнджера было таким молниеносным, что хотелось блевать. Вернее, хотелось бы, находись Оун в реальном мире. Вирт блокировал некоторые ощущения, однако в режиме полного погружения иногда возникали наложения реальных чувств на игровые ситуации.
        Сделав несколько движений и привыкнув к новому уровню скорости, Оун побежал к телепорту. Через пятьдесят ярдов его заметили. Раздался громогласный рев, и зарлонги двинулись в сторону рейнджера.
        Медленно. Слишком медленно.
        Оун рванул к левому краю. Затем дождался, когда в центре появится брешь, и кинулся туда. Одни зарлонги размахивали тяжелыми ручищами. Другие высоко подпрыгивали, тяжело опускались и издавали новый рык. Воздух вокруг них вибрировал, по земле пробегали волны. Очень похоже на оглушение или замедление. Но никто не успевал завершить атаку. Оун просто исчезал из одного места и появлялся в другом.
        «Проклятье, почему я не вспомнил про эту особенность раньше? Всего час назад - и мне даже не пришлось бы уходить в этот гребаный Куб…»
        Рейнджер выругался…
        И едва не пропустил удар. Кулак зарлонга пролетел в дюйме от лица Оуна. Рейнджер захотел выругаться еще изощреннее, но подавил это желание. В следующий раз уже могло не повезти…
        Две сотни ярдов.
        Уходить от атак стало тяжелее. Монстры окружали телепорт плотным кольцом. Словно пчелы, защищающие свою королеву. Или кто там у них…
        Снова рев. На этот раз в опасной близости. Оун даже почувствовал спиной колебания воздуха. Скорость на секунду замедлилась, но потом вновь приняла прежнее значение.
        Пятьдесят ярдов.
        Почему-то бежать стало проще. Впереди - три зарлонга, по бокам около десяти, но они не обращали внимания на Оуна. Вместо того чтобы нападать, мобы бежали назад. Спустя пару секунд далеко позади раздался крик. Почти сразу за ним - душераздирающий вой. Такого рейнджер раньше не слышал.
        Уже влетая в арку перехода, он оглянулся.
        «Драконы» все-таки настигли его. Передовой отряд в десять человек появился на локации и тут же наткнулся на разъяренных зарлонгов. Уровень преследователей был выше уровня рейнджера, поэтому мобы сразу переключились на них. Застигнутые врасплох, «Драконы» тут же потеряли четверых. Однако нужно отдать должное лучшему клану Куба Флэт - оставшаяся шестерка с огромным трудом, но все-таки расправилась с нападавшим. Вот только для десятков новых монстров гибель одного не значила ровным счетом ничего.
        Зато кое-что значила для Оуна. «Драконам» придется заплатить высокую цену, только чтобы пробиться к телепорту в Подземный город. Теперь задача рейнджера - еще больше усложнить жизнь бывшим соратникам…
        «ИГРОК ОУН [70] ОТКРЫЛ НОВЫЙ ИНСТАНС «ПОДЗЕМНЫЙ ГОРОД ЗАРЛОНГОВ»
        ПОЛУЧЕНО ДОСТИЖЕНИЕ: «Открытие Подземного города зарлонгов» (на 5 % увеличивается опыт в любых данженах)
        Соберите три достижения типа «Первооткрыватель», чтобы получить специальный навык «Кладоискатель»
        Вы первый игрок, посетивший локацию «Подземный город зарлонгов». В качестве бонуса на время нахождения в нем ваши характеристики увеличены
        ВАМИ ПОЛУЧЕНО: «Благословение Первооткрывателя» (увеличивает ваш урон, а также уровень и скорость восстановления жизни/усталости на 10 %)
        ВНИМАНИЕ! Вы переведены в режим удвоенного получения опыта
        Будь поблизости хоть один зарлонг, Оуна не спасла бы даже суперскорость. На несколько секунд рейнджер просто ослеп от системных сообщений. А будь у него включен чат, слепота длилась бы еще дольше. Системки об открытии данженов или нахождении редких вещей видит каждый игрок этого Куба и двух соседних. Обычно после них в приват начинает сыпаться всякая чушь типа поздравлений, вопросов «Что это такое? Как туда попасть?» и даже угроз. Что какой-то нуб открыл это место раньше других…
        Оун отогнал лишние мысли и осмотрелся. Достаточно объемный туннель шириной двадцать футов, высотой около десяти. Слабый свет давали редкие грибы на тонкой ножке, типа бразильской мицены, и кристаллы. Но даже этого света вполне хватало, чтобы рассмотреть все вокруг. Хотя, возможно, тут поработал и классовый навык «Глаз филина».
        Рейнджер приблизился к самому большому кристаллу и попытался его отломать. После нескольких ударов рукоятью кинжала кусок поддался. Держа его перед собой, как факел, Оун направился в глубь туннеля.
        Сначала проход шел под небольшим уклоном вниз, под ногами чувствовался достаточно податливый грунт. Но через пару сотен ярдов туннель выровнялся и начал петлять. Еще приблизительно через сто ярдов он стал резко расширяться, а грунт сменился каменной поверхностью. Через пару секунд Оун вышел к просторному залу. Очертания свода терялись в высоте, а противоположный конец едва угадывался.
        В центре помещения была установлена статуя. Она изображала огромных размеров зарлонга. Левая часть морды чудовища закрыта маской, правая изрублена секирой. Само оружие застряло в черепе сбоку. Зарлонг стоял на груде изломанных человеческих тел и держал на вытянутых руках рыцаря в полном доспехе. По сравнению с габаритами монстра человек выглядел карликом. В тех местах, где он держал рыцаря, металл порвался, как тряпка.
        Несмотря на то что статуя выполнена из камня, Оун ощущал исходящее от нее напряжение. Казалось, еще чуть-чуть - и монумент оживет. Рев монстра затопит зал, резкий скрежет металла сменится хрустом костей и мокрыми шлепками развалившейся плоти…
        Оун поспешно отвел взгляд от скульптуры. И едва не бросился назад - к выходу из данжена. То, что его не заметили, было чудовищным везением. Монумент произвел на рейнджера настолько глубокое впечатление, что он не сразу обратил внимание на остальных. Кто это был, сложно сказать - навык идентификации не работал. Фигуры в темных балахонах стояли на коленях и монотонно кланялись статуе зарлонга-титана.
        Жрецы?
        «Да какая, к черту, разница!»
        Рейнджер поспешно убрал кусок кристалла в инвентарь. Вроде он был слишком далеко, чтобы его почувствовали. К тому же балахоны сидели спиной к проходу. А может, они находились в трансе и в принципе ничего вокруг не замечали?
        Так или иначе, на пути встала новая преграда. Три десятка жрецов, которые неизвестно как отреагируют на игрока.
        На глаз ширина зала около двухсот ярдов.
        «Попробовать проскочить? А если у этих жрецов есть какие-то способности - магия или типа того? От некоторых кастов уклониться невозможно…»
        Что же делать тогда?
        «По левой стороне балахонов заметно меньше. Рвануть туда? Или все-таки применить маскировку? Это сильно уменьшит скорость движения, к тому же нет никаких шансов, что способность сработает в таком месте…»
        Оун еще раз взвесил все варианты и кинулся через зал. Секунду-две на него не обращали никакого внимания. Но стоило рейнджеру приблизиться к монументу, как поднялся гул. Оун кинул взгляд через плечо - балахоны перестали кланяться, но по-прежнему стояли на коленях. Теперь они читали что-то вроде молитвы, от которой их тела окутывала лиловая аура. Одновременно сбоку раздался мелкий дробный стук. Будто осыпался потолок. Оун перевел взгляд и едва не остановился…
        Ему потребовалось сделать огромное усилие, чтобы продолжить бег.
        Словно подсохшая глина, со статуи осыпался верхний слой. А под ним оказалась живая плоть. Ну, насколько это возможно для виртуальной реальности…
        Оживший зарлонг повернул голову и встретился взглядом с Оуном. Рейнджер ожидал чего угодно - горящих глаз, ярости, презрения, жажды крови. Но не этого. Зарлонг внимательно следил за игроком и оценивал его. Еще мгновение - и колосс ухмыльнулся. Недобро, но без какой-то особой враждебности. Скорее, просто в предвкушении.
        От такого поведения моба Оуну стало не по себе. Захотелось как можно скорее выйти из игры, и не важно, что будет с реликтом Крыльев Дракона. Лишь бы свалить отсюда и забыть это. Взгляд, полный жизни.
        Чувство ничтожности и какой-то обреченности перед виртуальным гигантом…
        «Господи, да откуда у этой твари такой взгляд?! Она будто осознает себя!»
        Стон. Рыцарь в руках зарлонга тоже оказался живым. Он попытался выскользнуть, но монстр не ослабил хватку. Он перевел взгляд на пленника, только теперь в нем читалось одно разочарование. Разочарование и скука.
        А затем зарлонг резко развел руки в стороны…
        Оун был так ошеломлен, что не сразу понял произошедшее. Зал взорвался какофонией звуков: пронзительный скрежет, сдавленный хрип, короткий лязг, еще более пронзительный истошный визг, и… внезапная тишина… затем что-то лопнуло, порвалось, сухо хрустнуло, треснуло и снова затихло. А потом к ногам зарлонга тяжело шлепнулось нечто похожее на груду крупных узелков…
        Когда пришло понимание случившегося, Оун был готов грохнуться в обморок, как сопливая школьница. И черт с тем, что вирт все это блокирует. Сознание, запертое в игровом теле, молило о пощаде. Оно хотело вернуться в реальный мир, потому что там можно запереться в сортире, а потом надраться каким-нибудь дешевым пойлом. А еще потому что там нет ничего подобного…
        Фильмы ужасов? Чушь это все, бред! В фильмах всегда есть четкое разделение между живыми актерами, бутафорией и компьютерной графикой. Но другое дело - компьютерная игра с возможностью погружения. Боты и НПС в ней выглядят как обычные игроки. Они выполняют простые команды: выдают квесты, делятся советами, рассказывают новости, развлекают, удивляют. Они вносят в игру подобие реальной жизни. Неудивительно, что многие воспринимают их как обычных людей. Даже в уставе кланов все чаще мелькает правило: «Относись к «местным» так, какого отношения хочешь к себе!»
        И вдруг он видит такое…
        Оун бежал, уже не отдавая себе отчета. До прохода оставалось не больше пятидесяти ярдов, но рейнджер сейчас думал о другом. Как можно скорее вырубить эту хрень и забыть все, что видел.
        Внезапно рейнджера что-то сбило с ног. Отбросило к стене и с силой приложило по голове. Уровень хп резко упал до красного сектора. Оун попробовал подняться, но снова упал. Пол оказался залит чем-то липким, а руки наткнулись на длинный осклизлый предмет. «Глаз филина» услужливо подсветил этот «предмет», и сознание Оуна снова забилось в конвульсиях. Рейнджер кинул взгляд на зарлонга. Монстр замахнулся для броска второй половиной разорванного тела…
        А на морде зверюги появилось выражение истинного наслаждения.
        Спотыкаясь и снова падая, Оун рванул к проходу. Понимая, что времени не осталось и держится он только на бонусах за открытие данжена, достал на бегу реликт. Тот самый, ради которого все и затевалось. Совсем близко что-то с отвратительным чавканьем взорвалось. Оуна окатило холодными брызгами. Он постарался не думать об этом.
        Двадцать ярдов, проход раздвоился. Оун выбрал левый. На повороте хотел оглянуться, но в последний момент передумал. Где-то впереди раздался громкий топот. Сзади ему вторил жуткий хохот.
        Рейнджер уже не следил за окружением, поэтому даже не заметил, как земля ушла из-под его ног. Лишь краем глаза Оун успел увидеть внизу окровавленные колья.
        «Похоже, конец…»
        «И слава богу!»
        Пронзительный скрежет, сдавленный хрип, короткий лязг, и тишина…
        Сэм с трудом откинул крышку вирт-капсулы. Первые десять минут он просто лежал и смотрел в потолок. Перед глазами до сих пор стояли эти ужасные сцены. Темный зал. Осмысленный взгляд. Улыбка превосходства. Грубая казнь. Страх, какого Сэм в жизни никогда не испытывал. Бездумное паническое бегство. Довольный хохот.
        Сэм облизал пересохшие губы.
        - Господи, что за психи делали эту игру?
        Нужно было выбраться из капсулы и сходить в душ, но не было сил. Руки тряслись, ноги как куски ваты. Все силы остались там, в этом гребаном Подземном городе. Сэм прикрыл глаза и тяжело вздохнул. Даже осознание, что реликт теперь находится вне досягаемости, не успокаивало его.
        Напротив, у него появились сомнения в правильности своего поступка…
        Глава 1
        Большой куш
        - Бобби, ты знаешь, что такое метафора?
        - Что-то из «железа»? Вроде компенсатора?
        Уильям Гибсон «Граф Ноль»
        Врачи советуют начинать день со стакана разбавленного сока. Но, знаете, я не люблю соки. По мне, с утра нет ничего лучше кружки хорошего молотого кофе. Крепкий бодрящий американо, изысканный и слегка горьковатый амаретто, мягкий расслабляющий ирландский крем, насыщенный мокко. Только не та моча, которую разливают в кафе из огромных пузатых чайников. Я говорю о традиционных кенийских, гватемальских, колумбийских, ямайских, йеменских сортах. Если вы никогда не пробовали йеменского мокко, объяснить, чем он отличается от разбавленного латте в «Старбаксе», просто невозможно. Это как сравнивать тибетского мастифа с… овчаркой или таксой. Вроде все относятся к собачьим. Только мастиф вызывает восхищение и трепет, а овчарка с таксой - ничего.
        Очередной раз вдыхаю дивный аромат мокко и сажусь за компьютер. В джаббере мигает два сообщения. Одно от Трейси:
        - Хай, Ал! Нашел тебе чистого по Кубу, скоро стукнет. Топ-клан, большой куш.
        Ай да Трейси. Как у него только это получается? Этот парень, наверно, способен отыскать клиентов даже на необитаемом острове!
        Недавно почти все игроделы и локализаторы пошли на отчаянный шаг. Они приравняли помощь хэлперов к операциям на черном рынке. Как правило, за такое светит бан или крупный штраф. Поэтому клиентов в последнее время почти не осталось. По версии гигантов игровой индустрии, хэлперы отнимают у компаний часть заработка. Самое смешное, что имеется в виду потенциальный заработок. То есть те деньги, которые мог вложить игрок в этот проект, если бы не обратился к нам. Но с такой же долей вероятности мог бы и не вложить. Однако на такое утверждение большие боссы обычно не обращают внимания. Прибыль могла быть выше - и это главное.
        А ведь если посмотреть на ситуацию под другим углом, получается, что мы помогаем не только игрокам. Когда люди обращаются к нам, они находятся в сложной ситуации. Потратить дикие суммы на решение проблемы. Потратить кучу свободного времени. Бросить эту игру и уйти в другую. Или найти хэлпера. Естественно, наша помощь не бесплатна. Но вместе с тем мы удерживаем человека в том проекте, где у него что-то не получилось. Без хэлперов он мог вложить те самые деньги, которых «недосчитались» игроделы. Но самое важное - он мог просто уйти. По-английски.
        Так что в итоге лучше? Не получить часть прибыли или потерять активного игрока?
        Большие боссы не привыкли задумываться над такими вещами. Вместо этого они охотятся за хэлперами. Наши действия не нарушают никаких законов, поэтому все сводится к угрозам, блокировкам провайдера, отключениям света и энергии, иногда избиениям. До последнего доходит не всегда. Но, черт возьми, я не хочу встретить на пороге дома двух бритых югославов!
        Поэтому нам приходится пользоваться помощью посредников. Таких людей, как Трейси. Гениев взлома, шифрования и компьютерного кода. Посредники сами находят клиентов, обрабатывают, а потом еще и проверяют. Банковские счета, задолженности, места работы, связи. И только если человек оказывается чистым во всех смыслах, сводят их с хэлперами.
        Второе сообщение как раз от заказчика:
        - Привет! Срочно нужна помощь!
        Сверяюсь со временем сообщения. Отправлено всего десять минут назад. Отлично.
        - Хай. Какого рода помощь?
        Ответ приходит почти сразу:
        - По игре «Куб». Знаешь такую? Нужна помощь с новым данженом.
        Тяжело вздыхаю и качаю головой. Очень хочется сделать фэйспалм.
        «Друг, я бы гораздо меньше удивился, если бы речь шла о какой-нибудь «Ультиме» или «Эверквесте». Но «Куб»…»
        Кажется, этот парень хочет меня оскорбить. Более того, у него здорово получается!
        «Мир в Кубе», или просто «Куб», на сегодняшний день самая известная игра с возможностью полного погружения. Меньше чем за полгода загруженность мира составила восемьдесят процентов. Разработчикам тут же пришлось увеличивать объем серверов, дорабатывать контент, вводить новые локации и расы. Без малого пятьдесят миллионов человек оказались во власти многогранного мира. Даже основным конкурентам WGP, группе компаний «Astro», такие показатели не снились. А ведь их дебют «Астральные войны» называли не иначе как мировым помешательством. Предрекали чуть ли не вечное существование. Шутка ли - сорок пять миллионов активных подписчиков за год и контракты на запуск игры в Индонезии, Филиппинах, Индии и Сингапуре. Однако «Куб» задрал планку еще выше. Одновременно скинув «Астральные войны» в небытие. Прошло всего полтора года, а сервера закрываются один за другим. На черном рынке все чаще появляются объявления о продаже персонажей, но вряд ли на них найдутся покупатели. Этот мир уже никому не интересен. Ведь «Куб» дает гораздо больше возможностей. Взять хотя бы одно уникальное разделение, из-за которого игра
и получила такое название…
        - Конечно, я знаком с «Кубом». Только нужны подробности. Что за данжен? В какой части мира находится? Что за цель?
        - Цель…
        Через монитор вижу на лице собеседника сомнение. Наверно, кусает нижнюю губу, хмурит брови или типа того. В принципе, его опасения понятны. Боится, что, если я откажусь, тут же солью информацию о ценном предмете в сообщество игры.
        - Цель… очень важная. Реликт высокого класса. Наш клан хорошо за него заплатит.
        Усмехаюсь. Скорее всего, речь идет о реликте первого класса. Может, даже экстра. Другими словами, единичный артефакт. Предмет, аналога которому больше нет во всей игре. Его можно получить только один раз в принципе.
        Бьюсь об заклад, не только его клану нужна эта штука…
        Если информация о таком предмете всплывет в сообществе, за ней начнется серьезная охота. Трудно представить, сколько денег уйдет на войну между претендентами. Большие боссы будут рады такому событию.
        Теперь ясно, почему Трейси говорил о хорошем куше.
        - Понятно. Но что по остальному? В каком Кубе данжен, какие характеристики?
        - Я должен знать - возьмешься за это или нет?
        Тяжело вздыхаю. Самое сложное для меня - это переговоры. Меня просто выворачивает наизнанку от глупых вопросов. И поделать с этим ничего не могу.
        А этот вопрос глупый. Очень глупый…
        Вот скажите, кто из людей согласится взяться за работу, о которой ему ничего не известно? Я все понимаю. Этот парень тоже рискует, но лезть в бутылку только из-за этого не собираюсь.
        - Послушайте. Эти сведения действительно очень важны. Без них я не смогу дать ответа. От мира и характеристик данжена зависит очень многое. Например, перса какой расы мне взять и на какие характеристики делать упор. Некоторые расы чертовски сложны в прокачке. Это не «Астральные войны» - в «Кубе» нужного перса не так просто купить. Они значительно дороже, и проблем переноса больше. Ни вам, ни мне головная боль не нужна, полагаю. И так скажет любой хэлпер.
        Долгое ожидание.
        Пожимаю плечами и допиваю мокко. Жаль, если контакт сорвется - уже неделю не было ничего подходящего. Но это не повод бросаться на первое же предложение. Хотя…
        Все-таки решаю немного подтолкнуть этого парня.
        - Если опасаетесь утечки, могу гарантировать, что мне это не интересно. Серьезно. Хэлперы вообще, кроме своих, ни с кем не обсуждают заказы. Тем более в ваших руках мой ник - это моя репутация. Не вижу смысла пачкать ее из-за копеечных сумм. Меня даже свойства и название артефакта не интересуют. Только данжен и Куб, чтобы знать смогу, ли помочь.
        Наконец, чат оживает.
        - Куб Кэйв. Данжен…
        Ну-ну… Еще чуть-чуть, парень, ты сможешь!
        - Вообще, нам мало что о нем удалось узнать - не хватает навыков. Его уровень сто двадцатый.
        Хорошо что я допил кофе. Иначе заплевал бы весь монитор! Сто двадцатый?! Этот парень определенно издевается надо мной!
        Судорожно хватаю ртом воздух. Даже представить не могу, какие терминаторы там водятся. Уровень данжена обозначает минимальный рекомендованный уровень игрока, на которого он рассчитан. Нет, внутрь можно попасть хоть на пятом уровне. Но только со сто двадцатого у игрока будут хоть какие-то шансы в этом месте. Естественно, при наличии хорошего вооружения и баффов.
        Но это не самое главное. Разработчики из WGP - полные извращенцы. По крайней мере, когда дело касается игр. Еще одна особенность «Куба» заключается в том, что до сотого уровня это обычная VRMMORPG в фэнтези-стилистике. Пусть у нее есть много ключевых особенностей, типа разделения мира и неограниченной системы навыков, но в целом - классика жанра. Вот только после сотого уровня начинается сущий ад. Впечатление такое, что это совсем другая игра. Будто кто-то дернул ручку хардкор-режима.
        Сила и уровень жизни монстров увеличиваются в разы, а вещи, собранные игроком, превращаются в мусор. Победить одного рядового моба можно только очень мощной группой с кучей артефактов. А чтобы завалить какого-нибудь мидлбосса, нужно созывать весь клан. Но и в этом случае победа не гарантирована. У монстров появляются зачатки искусственного интеллекта. Они посылают разведку, нападают из укрытий, строят баррикады. Кто-то говорит, что даже берут пленных и пытают. Но это, скорее всего, неудачный вброс. Единственное сообщение на эту тему оставил какой-то нуб седьмого уровня. И, кроме него, больше никто эту тему не поднимал…
        А тот факт, что мобы стали получать опыт за убийство игроков, подтвердили сами создатели. Монстры развивают врожденные характеристики, которые напрямую зависят от количества скальпов. Что делает их еще опаснее. Именно из-за таких свойств игры до сотого уровня добрались немногие. Слишком велик страх игроков стать мясом…
        Теперь представьте, чего можно ждать от данжена сто двадцатого уровня.
        - Ну? Возьмешься?
        Непонимающим взглядом смотрю на окно мессенджера. Ну и что мне прикажете делать?
        Спрашиваю больше для поддержания разговора, нежели из интереса:
        - Сколько вы готовы предложить?
        - Предлагаем эквивалент десяти тысяч кристаллов. В долларах, конечно.
        Тоже мне, Джеймс Бонд. Этот джаббер и так защищен какими только можно протоколами шифрования - знакомые специалисты постарались, а парень все равно боится называть реальные цифры. К тому же сомневаюсь, что его ник «Милый Дракон» такой же, как в игре.
        И вообще, это слишком маленькая сумма для подобных запросов. Сами по себе реликты экстра-классов стоят гораздо дороже. Конечно, все зависит от свойств. Но вряд ли эти парни хотят нанять хэлпера из-за штуки, которая ни на что не годится. К тому же ее каким-то образом нужно вытащить из нового данжена…
        Стоп!
        Новый данжен?
        Пазл складывается в целую картинку. Надо сказать, весьма неприятную. Даже больше, чем была до этого момента.
        - Еще раз. Данжен новый?
        - Да, вчера запустили.
        - И реликт находился там не с самого начала?
        - Верно… его туда принесли.
        - То есть вы не знаете, где он респнется, если инст развеется?
        Очередное долгое молчание.
        - Нет.
        Врет.
        Как минимум догадывается, где появится эта вещь потом. Просто им до нее будет не добраться. А может, даже не «где», а «у кого»? В игре есть крошечная вероятность создать случайный реликт внушительного класса при высоких навыках профессий и показателях удачи.
        Проклятье!
        Это самая отвратительная и неприятная ситуация, в которой оказывались наши клиенты. Даже если собрать в одну кучу проблемы всех прошлых заказчиков, до такой задницы им будет очень далеко.
        Если пересказать все вкратце, это будет выглядеть следующим образом. Какой-то игрок создал, нашел или украл ценный артефакт. Те, кто об этом узнал, устроили на парня облаву. В одном месте собралось так много сильных игроков, что сработала защита игры. Разработчики перестраховались на случай быстрого прироста игроков специальным скриптом. Он создавал локацию или инстанс из готовой базы. Сила и количество игроков оказались таковы, что система выбрала данжен сто двадцатого уровня. Естественно, своими силами парни не справились. Еще вопрос - сколько из них знает свойства реликта. Может быть так, что не всем позволили даже спуститься в данж. А если «случайный» данжен не пользуется спросом, через некоторое время он закрывается. Развеивается. Как правило, срок жизни инстансов с низкой посещаемостью - от пяти недель до трех месяцев по реальному времени. Так как в «Кубе» время идет быстрее, получается от двух с половиной месяцев до полугода в игре.
        Когда данжен исчезает, все предметы и артефакты, оставленные в нем игроками, также пропадают. Обычные вещи, которые можно найти в магазинах большинства городов, исчезают насовсем. А вот реликты респаунятся в местах прошлого появления. Если это продукт профессий - в инвентаре создателя. Если клановая добыча - в банковской ячейке главы. И так далее.
        В общем, у «Милого Дракона» был всего месяц, чтобы достать из временного данжена ценную штуку. И за все это безумство он планирует откупиться десятью тысячами кристаллов? Да этот парень псих!
        Открываю номер Трейси и начинаю долбить по клавиатуре. Не обращаю внимания на ошибки - они только подчеркивают мое состояние.
        - Трейси, ты воббще дукмаешь кого ты мне притьащил?! Да этот парень больной на всю горлову!!!
        - Оу, оу. Ал, спокойно. Во-первых, он полностью здоров. Я раскопал его медкарту. Во-вторых, что стряслось? Там же халтура. Раскачать вора под покров или рейнджера на маскировку. И в данже реликт увести. Ты за два дня справишься.
        - С радостьб уступлю теье такую халтурку! Он заказал временный данжен 120 уровнч!
        - Дерьмо! Да он псих! Больной на голову псих! А медкарту подделал!
        Понемногу успокаиваюсь. Вины Трейси в случившемся нет. Заказчики часто не выкладывают посредникам все детали заказа. Непонятно, правда, почему. Боятся? Не считают важным?
        - Так что думаешь делать, Ал?
        - Отказываться, конечно. Или у тебя есть предложения?
        - Ну, давай вместе подумаем.
        От каждой успешной сделки Трейси имеет десять процентов, поэтому его озабоченность вполне понятна. В случае успеха можно заломить приличную сумму. Сразу отказываться от таких перспектив никто не хочет.
        - Давай подумаем. Только лично я вариантов не вижу. Покров, маскировка, мимикрия - ничего не сработает. Слишком высокая разница в уровнях.
        - Да. И врукопашную не годится. Времени столько нет.
        - Эй? Так ты возьмешься за это?
        Совсем забыл про «Милого Дракона».
        - Одну минуту, пожалуйста. Обсуждаем варианты.
        Нахожу и подгружаю последнюю на данный момент базу со списком открытых навыков. Дело в том, что в «Кубе», помимо классовых и профессиональных, есть еще и специальные - их также называют особенностями. Это те характеристики, которые можно получить, участвуя в эвентах, событиях, квестах, конкурсах, турнирах. Количество открытых навыков уже приближается к трем сотням, а разработчики утверждают, что игроки не нашли и десятой доли особенностей. Специальные навыки делятся на два типа: «пассивные» и «активные». Первые работают всегда с момента получения, а вторые активируются по желанию. Как правило, способности нельзя улучшать, но исключения встречаются довольно часто.
        Пробегаю глазами по таблице в поисках хоть чего-то полезного в нашей ситуации. Попадается откровенная чушь. Вот, например, особенность под названием «Усталость». Описание: «Ваш вид оставляет желать лучшего. Скорость перемещения падает на 20 пунктов. Однако все монстры класса «нежить» принимают вас за своего до момента первой атаки. Исключение составляют любые виды боссов». Или вот, «Раздражение». Описание: «При ходьбе вы издаете странные крякающие звуки. Это очень нервирует. Неигровые персонажи общаются с вами неохотно, а монстры слышат издалека. Уровень агрессивности монстров повышается на 10 %».
        - Ал.
        - Оу.
        - Что делаешь?
        - Смотрю таблицу специальных навыков. А ты?
        - А я достижений.
        - И как? Есть что-то?
        - Вроде да. Смотри. Нашел в базе достижение «Неудачник». Увеличивает сопротивляемость физическим атакам до 5 %. Нужно помереть от мобов 100 (1 %), 500 (2 %) и 1000 (5 %) раз подряд. Думаю, может, взять гнома? У него врожденная сопротивляемость еще 10 %. Плюс на полтиннике можно взять «Защиту гор» - не кисло защиту поднимем.
        - Нет, защита тут не поможет. У сотых высокая интуиция - пробьют за пару ударов. А вот по поводу расовых навыков ты молодец. Я тебя просто обожаю!
        - Спасибо. Но странно слышать это от парня. Что придумал?
        Я сразу полез смотреть специальные навыки, потому что не помнил ничего более-менее стоящего из способностей на старте. А стоило обратить внимание на дерево развития. Так. Сильфы, ангелы, зверлинги… Вот, гоблины! В линейке «Волчий наездник», навык «Прямой контроль». Описание навыка: «Тайное знание древнего племени наездников на волках позволяет вам взять животное под мысленный контроль. При этом все игроки и монстры будут воспринимать ваше животное как часть неигровой фауны (фона) до момента первой атаки. Исключения составляют все обитатели Куба Скай».
        Скидываю описание Трейси.
        - О… Хм… А… Думаешь, сработает? Никогда не слышал, чтобы маунты под «контролем» таскали арты.
        - Я тоже. Но, думаю, это потому, что они никогда не валяются бесхозными. Арты продаются, покупаются, обмениваются, дропаются с боссов, выдаются за квесты, создаются профами. Но никогда не лежат на пути. А вот обычные квестовые вещи маунты спокойно уводят. Вспомни, сколько в свое время было соплей на сообществе, когда нубы пятидесятого левела таким способом делали квесты, которые обычные игроки не могли пройти на семидесятом.
        - В принципе, да. А как насчет мобов? Все-таки сто двадцатые…
        - А это только проверять на месте. В описании сказано, что маунта игнорят все мобы, кроме Скай. Это единственное, что приходит мне в голову.
        - Пожалуй, да. Значит, берешься?
        - Ага, сейчас отпишусь ему.
        Разворачиваю окно заказчика.
        - Хай.
        - Ну?
        Ответ приходит почти моментально. Бедняга, наверно, все ногти себе изгрыз, пока ждал.
        - Есть один вариант. Скорее всего, он нам подойдет.
        - Скорее всего?
        - Да. Полной уверенности нет, это же сотые. Там может быть все, что угодно. Но шанс очень высок. К тому же это единственное решение.
        - Хорошо. Значит, берешься?
        - Могу, только меня не устраивает цена.
        - И сколько ты хочешь?
        Откидываюсь на стуле. Действительно, сколько? Квестовые арты, которые можно передать, стоят в полтора раза выше предложенной суммы. Уникальные реликты профессий или дроповые - в четыре. К тому же накладывается сложность самого задания: временное ограничение, высокие уровни, неудобная раса…
        Если быть честным, я очень плохо разбираюсь в экономике. Даже не столько в экономике вообще, сколько в любых вопросах, связанных с деньгами. Черт, я даже со счетами иногда разобраться не могу! Но единственное, что я усвоил за время работы хэлпером, - всегда называть завышенную цену. Как правило, после долгих торгов и уступок она приближается к реальной стоимости услуги. Думаю, пятидесяти тысяч будет вполне достаточно, поэтому…
        - Семьдесят пять тысяч. И еще две тысячи сверху на первичные расходы, сумма не возвращается в случае провала.
        - По рукам! Скинь реквизиты. Сам данжен находится в северо-западной части первого уровня Кэйва. Как будешь готов, приходи, тебя встретят. Скажешь, что пришел выполнить свою работу. Удачи!
        Что?! Серьезно?! Да его сначала жаба душила! Десять тысяч кристаллов за все предлагал… Как так? Ну вот как?!
        Чувствую, будто меня очень сильно поимели. Сумма, на которую так легко согласился этот парень, является крупной не только по меркам игровой валюты, но и по реальным деньгам. А он вел себя так, будто это обычные карманные расходы.
        «Проклятье, да что же такое я должен достать для этих ребят…»
        После того как решены основные вопросы, раскинув руки, валюсь на диван. День обещает быть очень насыщенным. Мало того, что время в игре течет в два раза быстрее реального, так мне нужно как можно скорее раскачать персонажа до пятидесятого уровня. Казалось бы, что тут сложного? Квесты, мобы, игровые события, эвенты. Только дело в том, что гоблины до двадцатого уровня достаточно слабы. И нужно будет хорошо потрудиться, чтобы превратить персонаж во что-то стоящее и подвести его к нужной ветке развития навыков.
        Сложности добавлял и тот факт, что гоблинами мне играть еще не приходилось. Конечно, многие квесты похожи, да и я приблизительно знаю все, что потребуется персонажу в процессе прохождения. Но на всякий случай стоит проверить себя.
        Тянусь за телефоном на столе и захожу с него в сообщество хэлперов. Хотя, наверное, сообщество - это слишком громкое название. Так, небольшая закрытая база прохождений, багов, читов и уловок. Несмотря на то что здесь зарегистрировано еще как минимум пять групп, помимо команды Трейси, полезной информации в сообществе откровенно мало. Оно и понятно. Во-первых, большая часть хэлперов - замкнутые в себе социопаты, которые редко с кем общаются. А во-вторых, мало кто хочет делиться действительно ценными сведениями с потенциальными конкурентами. Причем совершенно бесплатно.
        И тем не менее даже при таком подходе информации по «Кубу» здесь содержится больше, чем во всем Интернете. Причина, как всегда, кроется в желании локализаторов отхватить как можно больший кусок пирога под названием «потенциальная прибыль». Поэтому любые советы и уловки, способные значительно упростить и удешевить прохождение игры, они старательно зачищают. Уговорами, угрозами, а иногда и более грязными способами. И это тоже понятно. Учитывая, как быстро упала с вершины компания Astro, WGP хотят набить карманы, прежде чем настанет их время. А что такое когда-нибудь случится, никто даже не сомневается. Как говорится, ничто не вечно под луной…
        Нахожу подфорум с советами по игре гоблинской расой. Он оказывается одним из самых мелких и невостребованных - всего полтора десятка тем. Однако спасибо неизвестному мне Baron’у, здесь оказалось то, что я искал: «Быстрая прокачка гоблина до 20 лвл».
        «Недавно делал заказ по гоблину и открыл интересную для себя вещь. Всем известно, что до покупки маунта гоблины слабы, как мыши. Охотиться в одиночку почти не реально, а каждый раз искать новую группу - муторно. Так вот, набить двадцатый уровень вполне можно одними квестами. Времени это займет примерно столько же, что и гриндинг мобов (конечно, если вы не найдете одну-две постоянные команды), но в материальном плане вынесете гораздо больше. Например, мой перс - шаман, получил посох, в два раза снижающий каст-тайм, спецнавык на сопротивляемость ядам и двадцать золота в общей сложности, не считая всякого лута. Но самое главное - я сразу получил доступ к поселению следующего уровня. Что сэкономило несколько дней пути в дальнейшем.
        Основной квест называется «Торговое приключение» и берется у купца Стекка. Он может быть доступен не сразу, а только при поддержке воеводы или тренера. Трудностей с этим возникнуть не должно - один просит передать грамоту, второй разведать квестовую локацию. Типичные задания для малышни. После этого купец соглашается на задание, и вы попадаете в подземный инстанс. Обратите внимание на главное условие и штраф квеста. У меня с этим особых проблем не возникло, но кто знает, по какому пути пойдет прохождение у вас.
        Сам инстанс разделен на три условные части. Первая самая простая - тут водятся всякие многоножки. Стаями почти не нападают, а по одной выносятся легко. Если попадется вход в «Логово» и есть запас времени, советую зайти. Поднимете пару уровней. Может, даже одолеете босса - у меня не вышло, застрял по пути.
        Вторая часть сложнее, там начинают попадаться крысолюди. При поддержке охраны купца выносятся на ура. Данженов типа «Логова» нет. Хотя, слышал, если удастся прибить сколопендру, откроется доступ в королевство ратлингов. Но лично проверить это не смог.
        Третья самая сложная - не переставая прет нежить. Я потерял часть охраны, но главное условие выполнил, так что обошлось без штрафов. После выхода на поверхность стало полегче. Несколько локаций со стандартными мобами. Просто живой опыт без всяких данженов и прочего.
        В итоге на одном только «Торговом путешествии» поднял тринадцать уровней. Еще четыре добил заданиями от старосты Грэйсис (лишний стимул пройти квест - хорошие отношения и сочные задания). Оставшиеся три, правда, добил на мобах, хотя мог поговорить с остальными НПС. В общей сложности на все ушло часов пятнадцать (реальных).
        Вроде все. И да пребудет с вами Архитектор!»
        Оставляю автору благодарность и сверяюсь со временем - два часа после полудня. У автора гайда ушло пятнадцать часов на квест. Стало быть, к завтрашнему вечеру я должен быть как минимум двадцатым. С маунтом будет гораздо проще, но все равно до нужного навыка мне нужна неделя.
        Что ж, вполне приемлемо. Чем больше времени останется на форс-мажоры, тем лучше.
        Откладываю телефон в сторону, потягиваюсь и топаю к холодильнику. Открываю, убеждаюсь, что внутри нет ничего, кроме яиц и молока, закрываю. Зачем-то снова открываю и пытаюсь найти что-то съестное. Будто в прошлый раз еда в страхе попряталась, а сейчас разбрелась обратно по полкам.
        Но нет, в холодильнике по-прежнему только яйца и молоко. Закрываю бесполезную технику и прикидываю, что можно приготовить на вечер. После выхода из капсулы аппетит наваливается просто зверский. Будто ешь одновременно за обоих: за себя и того парня в игре.
        Ясно, что из одних только яиц и молока много не сделать, поэтому решаю заказать пиццу или китайскую лапшу. Первой на двери холодильника среди кучи неоплаченных счетов нахожу рекламу пиццерии. Заказываю любимые «Четыре сезона» с бутылкой колы на шесть и начинаю готовиться к погружению.
        В нижнем ящике стола у меня тайник - к обратной стороне дна приклеен небольшой пенал на десять ячеек. В каждой по одному чипу памяти для запуска вирт-капсулы. Пару лет назад производители капсул и крупнейшие игроделы решили позаботиться о безопасности пользователей. Сделать невозможной кражу и передачу (читай: продажу) игровых персонажей, а также искоренить такие явления, как мультоводство, финансовая прокачка, и некоторые другие шалости. Теперь персонаж привязывался не к абстрактным данным, типа email или ip, а к конкретным людям. В любой игре, поддерживающей функцию InfoChip, разрешалось иметь не более одного персонажа. Если возникала необходимость, его можно было удалить и начать игру заново, но уже другим. В этом случае игрок подавал заявку на смену персонажа и сразу же мог играть новым. Тогда старого персонжа «замораживали» на неделю. Если за это время пользователь передумает, он получит его обратно, а новый вайпнется. Если нет, то еще через три дня от старого персонажа останутся только воспоминания…
        Естественно, такая система не очень устраивает нас, хэлперов. Даже утке понятно, что нельзя одним персонажем помочь сразу всем. Слишком часто требуется индивидуальный подход. В одном случае нужна определенная раса, в другом - набор навыков и так далее. Поэтому для хэлперов система InfoChip очень неудобна. Но неизвестные благодетели нашли способ обойти систему.
        Подменные чипы.
        Суть в том, что не каждый человек может позволить себе купить вирт-капсулу для развлечений. Как правило, это люди из неблагополучных семей, сироты, просто малоимущие. В обмен на скромное вознаграждение они с радостью записывают на чип свои данные. Затем поверх них записываются программы-поправки, которые корректируют работу капсулы. Например, когда лазер сканирует сетчатку владельца, чтобы подтвердить личность, программа заботливо подсовывает сохраненные на ней данные. Таким образом, капсула «думает», что все в полном порядке. Ну а дальше за дело берется простая математика. Одному пользователю можно иметь лишь одного персонажа. Удаляется персонаж в течение десяти дней. Значит, имея десять подменных чипов, можно хоть каждый день создавать нового персонажа.
        Однако это в теории. В практике все немного печальнее. Я уже говорил, что в последнее время клиентов стало заметно меньше. Поэтому лично я активно пользуюсь лишь пятью чипами. Один мой… В смысле, на самом деле мой - зарегистрирован на настоящее имя, мейнчар. Там лучник расы людей восемьдесят пятого уровня. Но его я ни за что не удалю, это своего рода память об одном моменте из недавнего прошлого. Два других - кобольд тридцатого и зверлинг сорок четвертого уровня. Их храню из-за сложности прокачки. Пожалуй, в этом плане самые неудачные расы. Два чипа с уже удаленными персонажами. И пять абсолютно чистых, ни разу не засвеченных.
        Выбираю один из чипов с потертыми персонажами и вставляю его в капсулу. Откидываю крышку и устраиваюсь внутри. Сколько раз я ни повторял эту процедуру, а каждый раз возникает лишь одна ассоциация.
        Саркофаг.
        Углепластиковая коробка, в которой лежит оболочка, пока душа путешествует по разноцветным мирам. И самое страшное, если с этой коробкой что-то случится. Понятно, что в капсулу встроена куча модулей безопасности: дополнительные блоки питания, медицинские препараты, системы охлаждения и аварийной работы. Иначе это барахло не стоило бы своих денег. Огромных, надо сказать, денег.
        Но все равно каждый раз, опуская крышку, я чувствую необъяснимую тревогу. Я не страдаю клаустрофобией и темноты тоже не боюсь. Однако не могу избавиться от приступа паники.
        Впрочем, длится он совсем недолго. Ровно до того момента, как загружается система, а приятный женский голос предупреждает:
        - Приготовьтесь к подключению нейронного интерфейса.
        Несмотря на то что предупреждение звучит довольно просто и небрежно, приготовиться к подключению невозможно. Оно всегда происходит внезапно. В районе затылка возникает тупое болезненное ощущение. Затем следует легкая дезориентация. Кажется, что лежишь в гамаке, который начинает медленно, но неумолимо раскручиваться. Ощущения довольно противные, зато они заглушают чувство тревоги.
        - Добро пожаловать в Игровой Центр. Пожалуйста, найдите подходящий сеттинг в рубрикаторе и подтвердите свой выбор.
        Через «Избранное» выбираю «Куб».
        - Игра «Мир в Кубе» подключена к системе InfoChip. Приготовьтесь к сканированию сетчатки глаз для поиска и подтверждения аккаунта.
        Крепко зажмуриваюсь и жду, пока красная полоса лазера мазнет по лицу. Пусть и говорится, что использование сканера не отражается на здоровье, ненавижу, когда мне светят в глаза этой гадостью. Тем более чип все равно подсунет системе нужные данные.
        - Сканирование показало, что вы являетесь незарегистрированным пользователем. Хотите создать новый аккаунт?
        Естественно, соглашаюсь.
        Пожалуй, самое поганое в использовании подменных чипов то, что начальную заставку нельзя скипнуть. Двадцатиминутный ролик об устройстве мира приходится смотреть снова и снова. Порой это настолько сильно выводит из себя, что нужно просить посредников на некоторое время остановить поиск клиентов на эту игру. Меня самого уже порядочно мутит от вступлений «Куба».
        Казалось бы, что такого, обычная заставка. Но это уже не тот трехмерный видеоряд, что был в старых играх. Первый этап погружения - когда игрока только посвящают в мифологию вселенной, однако он уже является ее полноправным членом. Действия и результаты напрямую связаны с аффектами, эмоциями, чувствами. А когда один и тот же набор эмоций испытывается в десятый, двадцатый, тридцатый раз, становится очень тяжело держать себя в руках. Нарушается психическое равновесие.
        Это как день сурка. Человек из раза в раз вынужден испытывать те же чувства, что уже посещали его когда-то. Только в одном случае он может совершать каждый день разные поступки. А в другом лишен даже такой малости…
        …Темнота поглощает все окружающее пространство. Глаза напрягаются в попытке уловить хотя бы крошечный источник света.
        Но я уже знаю, что этого не будет. Зато скоро появится он.
        Пять, четыре, три, два, один.
        - Мир Куба был создан всего одиннадцать столетий назад Великим Архитектором. Он был одинок и печален в своем существовании. Чтобы грустные мысли перестали терзать ум Архитектора, он сотворил эту вселенную и существ, обитающих в ней.
        Приятный мужской голос, баритон. Доносится откуда-то из-за левого плеча. Сколько ни поворачивайся, а рассказчика не увидишь. Источник звука также будет смещаться в сторону.
        Темнота наконец рассеивается. Распадается на тяжелые грязно-серые облака, которые медленно расходятся в стороны. Словно занавес.
        - Чтобы живущим в этом мире созданиям было так же интересно познавать его, как Архитектору создавать, он выбрал в качестве первородного элемента куб.
        Облака разошлись на достаточное расстояние, чтобы сквозь белесую пелену между ними можно было увидеть огромный шестигранник идеальной формы. Вернее, сейчас он был не таким уж огромным - размером с бейсбольное поле. Если присмотреться, на верхней плоскости можно увидеть миниатюрные горы, леса, болота, еще более крошечные холмы и острова. Но сейчас Куб двинется навстречу. Стороны увеличатся настолько, что станет ясно - ландшафт для этого мира не един. Он искусственно разделен на девять одинаковых частей-ячеек.
        - Архитектор поделил Куб на девять равных частей. В каждой он создал такой тип местности, который больше всего подходит для обитающих в ней существ. Сделал он это для того, чтобы избежать войн за территории. А чтобы все расы жили в довольстве и каждая не испытывала неудобств от остальных, творец разделил эти области еще на три уровня. Таким образом, получилось двадцать семь небольших кубиков. Но для простоты каждую местность, состоящую из трех уровней, принято обозначать как отдельный Куб.
        Очертания ландшафтов рассеиваются, словно дым. Перед глазами возникает голый шестигранник, на поверхностях которого появляются борозды. Они делят каждую грань на девять одинаковых квадратов. Затем красным выделяется первый столбик, над ним вспыхивает название Куба. То же самое происходит и со вторым, третьим… девятым.
        - Так, первый Куб называется Рок. Он представляет собой горную местность и является убежищем горгулий, гномов и кобольдов. Горгульи заселяют первый, самый верхний уровень куба. На втором обитают гномы, а в самой глубине гор - кобольды.
        Выделенный Куб приближается, а грани становятся прозрачными. Можно увидеть, как хищные крылатые бестии с вытянутыми крокодильими челюстями охотятся на каменных големов и случайных путников. Гномы под толщей гор возводят настоящие дворцы, куют оружие и доспехи, разведывают новые проходы и заброшенные штольни. Щуплые низенькие существа с бледной кожей добывают руду, общаются с духами и призывают их, когда нужна помощь.
        - Следующий Куб - Хилл. Холмистые степи населены орками, гоблинами и троллями. Как самые воинственные, орки занимают первый уровень. На втором располагаются гоблины, а на третьем тролли.
        Снова взгляду предлагается Куб с соответствующим названием. Рослые орки под стягами разных кланов борются за право сильнейшего. Проворные гоблины оттачивают свое мастерство под покровом ночи и поклоняются волкам, считая их реинкарнацией погибших соплеменников. Под землей обитают неповоротливые тролли, которые редко выходят на поверхность, но обладают чудовищной силой.
        - Куб Флэт представляет собой обширные равнины с плодородными почвами. Этот Куб дал приют людям, зверлингам и драконидам. При таком заселении первый уровень отошел людям, второй зверлингам, а самый нижний - замкнутым и необщительным драконидам…
        Вуд - Куб с преимущественно лесистой местностью. Здесь обитают эльфы, фэйри и дриады. Расположение этих рас по уровням соответствующее: эльфы на первом, фэйри на втором, а дриады, как и полагается духам леса, занимают последний…
        Пятый по счету Куб носит название Исл. Это территория, почти полностью заполненная океанами. Исключения составляют несколько островных государств. Куб заселен морским народом, тритонами иллитидами. Первый уровень занимает морской народ, второй остался за тритонами, и лишь на самом дне третьего уровня, в толще вечного мрака обитают иллитиды…
        Следующий Куб Айс - пристанище цвергов, снежных племен, кентавров-фроди. Это территория холодных заснеженных земель. Первый уровень здесь достался снежным племенам, второй - кентаврам-фроди, а третий - цвергам…
        Еще один Куб - Скай. Небесный мир, также известный как парящие острова или земли Лапуты. В этом месте обитают гламмы, ангелы и сильфы. Первый уровень принадлежит ангелам, второй - гламмам, а третий - духам воздуха сильфам…
        И, наконец, последний обитаемый Куб - Кэйв. Здесь собрались жители пещер, подземелий и катакомб. Но, в отличие от остальных областей, эту Архитектор заселил не теми существами, каких хотел видеть тут с самого начала. Сразу после заселения Вуд сильнейший клан эльфов решил проверить своего творца на прочность. Архитектор впал в ярость из-за подобной наглости и неуважения, однако не смог убить своих детей. Вместо этого он заточил мятежников под землю. Они дали начало роду темных эльфов, дроу. В дальнейшем компании бунтовщиков подобралось пополнение. Осознавшие себя ифриты - духи огня, обманом вырвавшиеся из гномьих горнил. И разъяренные минотавры, произошедшие от падших зверлингов, которые воспользовались запретным видом магии. Уровень обитания этих существ соответствует очереди их заселения. Первый принадлежит темным эльфам, второй - ифритам, третий - минотаврам.
        Сначала Архитектор хотел изолировать Кэйв, но в итоге отказался от этой идеи. Каждый из Кубов был соединен переходами с двумя соседними. Так, например, из Хилл можно попасть только в Рок, Флэт и обратно. А из Скай - в Кэйв, Айс и назад. При этом переходы между Кубами существуют только на первых уровнях. То есть чтобы кобольдам с нижнего уровня Рока можно было попасть в Кэйв, им придется подняться на два уровня выше.
        Зная, что ни в коем случае не может оставить своих детей без присмотра, Архитектор занял девятый Куб, центральный. Он получил название Мастер Куб. В этом месте творец основал величественную башню, которая проходит через все три уровня…
        Восемь Кубов расходятся в стороны и открывают взгляду центральный. Как и у всех предыдущих, его грани тоже теряют очертания. Сквозь них видно, как из-под земли вырывается безликая черная башня. Словно живая, она стремится к небосклону - на огромной скорости поднимается, пронзая острым шпилем толщу пород, воздуха и небес. Башня напоминает сказочный бобовый стебель. Она так же упрямо тянется ввысь, соединяя собой несколько миров. Пока, наконец, ее купол не скрывается за облаками.
        - Творец обосновался на самом нижнем уровне башни и закрыл в Мастер Куб все переходы. Он не хотел, чтобы ситуация с эльфами повторилась вновь. Но также он знал, что рано или поздно кому-то из его детей обязательно понадобится родительская помощь. Для этого он создал ключи, которые разбросал по миру. Если найти такой ключ и зарядить его энергией, можно открыть прямой проход к Архитектору. Также увидеть создателя можно, и выполняя поручения некоторых жителей. Они не дадут однозначного ответа, как к нему попасть, но, сопоставив все полученные знания, можно будет найти решение.
        Помимо этих способов, есть еще один. Однако, в отличие от предыдущих, он не перенесет путешественника сразу к творцу. Лишь позволит перейти на первый уровень Мастер Куба. После чего придется самостоятельно проложить дорогу до третьего уровня. Каждый переход охраняют бессмертные стражи - легендарные герои Архитектора, которые будут лично принимать решение, достоин ли тот или иной странник встречи с творцом.
        Этот способ называется Блуждающие Врата. Переход, который появляется случайным образом в любом из восьми Кубов. В одном месте он не задерживается на долгое время. Так что найти Врата большая удача…
        Изображение снова меняется. Теперь это больше похоже на обрывочный видеоряд.
        Массивные полукруглые створки, окантованные аккуратным витиеватым орнаментом. Они медленно расходятся в стороны и открывают взгляду ослепительно белую винтовую лестницу. Только направлена она не вверх или вниз, а под небольшим углом прямо. Это настолько необычно, что осознать, как такое возможно (а главное, как по этой лестнице идти), очень трудно. И все это великолепие парит в воздухе без всякой опоры.
        Створки резко захлопываются. Врата исчезают…
        Врата появляются где-то между пиков заснеженных гор…
        В беспросветно-темных глубинах океана на краткий миг вспыхивает крошечное солнце…
        В зловонных болотах среди грязно-бурой жижи проступают очертания внушительного предмета округлой формы…
        Над жутким провалом бездны, в лицо которой отважится заглянуть не каждый герой, внезапно перестает идти снег…
        - Да, натолкнуться на Блуждающие Врата - огромная удача. Однако она ни за что не сравнится с возможностью лично предстать перед Великим Архитектором и получить ответ на свой вопрос из его уст.
        Как знать, может, именно тебе выпадет такая возможность, герой. Ты готов окунуться в мир незабываемых приключений и смертельных опасностей? Здесь твои старания будут достойно вознаграждены, а подвиги станут частью истории мира. Мира, который называется Куб!
        Если честно, меня это всегда удивляло. Не проще ли было вставить это обращение в самом начале игры? Дураку ведь понятно, что я слушал весь этот бред не для того, чтобы взять и отказаться. А потом вдруг передумать и залипнуть еще раз на двадцать минут…
        - Конечно, хочу!
        - Тогда удачи, будущий герой! Возможно, именно ты сможешь помочь этому миру.
        А теперь изучи лицензионное соглашение и выбери имя своему персонажу…
        Глава 2
        Лицо со шрамом
        Для очистки совести открываю лицензионное соглашение и просматриваю на предмет изменений. Как и думал, ничего нового с прошлого месяца. Да и те изменения касались форм и обязательств участников, которые прошли игру до конца.
        Дело в том, что квест по поиску Архитектора является основным. Он выдается всем игрокам вне зависимости от Куба и расы. Однако выполнить его не означает закончить игру. После встречи с Архитектором счастливчику предоставляется выбор - играть за своего персонажа дальше, выполняя еще более сложный квест, или заключить контракт с администрацией. Что происходит во втором случае, никому не известно. Пока до нижнего уровня башни добрался лишь один - какой-то паренек из Восточной Европы с ником BigB. По его словам, он нашел последовательность перемещений Блуждающих Врат и попал таким образом в Мастер Куб. После завершения квеста он принял предложение администрации. Какое-то время его не было слышно, а персонаж бесследно исчез. Но потом…
        Потом Биг дал интервью крупному игровому журналу. Высказался, что ради одного только этого предложения стоит пытаться пройти игру. Потом начинается нечто такое, что выводит ее на совершенно новый уровень. Делает «Мир в Кубе» недоступным для остальных конкурентов. Ничего конкретного Биг не рассказал, сославшись на запрет в соглашении. Но заверил, что заядлые геймеры, сменившие несколько десятков аккаунтов, будут поражены.
        «То, что откроется дальше, - это просто бомба! Настоящий вызов! Понадобится вся ловкость, проницательность и упорство, которые только у вас есть. То, что надо для таких задротов, как я…»
        Ожидаемо, что интервью Бига способствовало резкому притоку новых игроков. Однако с того момента больше никто не смог повторить подвиг этого парня. А времени прошло немало - три с половиной месяца с момента интервью. И восемь с момента запуска игры…
        Подтверждаю текст и перехожу к интерфейсу создания персонажа. Первая графа в этом списке - «Имя персонажа». Проверяю свой обычный ник и радуюсь: занять еще не успели. Ввожу «Аластор». Почему-то многие, увидев его в игре, считают меня фанатом Гарри Поттера. И очень удивляются, когда узнают, что это имя древнегреческого духа мести и искупления…
        Хотя на самом деле это всего лишь компиляция моего ника в джаббере и фамилии актрисы сороковых Мэри Астор. Фильм «Мальтийский сокол», где она играет одну из ключевых ролей, по праву считается классикой своего жанра.
        Подтверждаю выбор. Диалоговое окно исчезает, вместо него опять появляется изображение восьми обитаемых Кубов. Каждая ячейка подписана - какая раса и какой уровень ей соответствуют. На этот раз все ячейки кликабельны.
        - А теперь выберите территорию и расу, за которую хотите начать игру.
        Как и договаривались с Трейси, выбираю гоблина. Маленького зеленого карлика, которого даже в литературе не часто встретишь.
        Выделенная ячейка приближается, пока не занимает собой весь обзор. Затем разлетается на осколки, словно стекло. Перед глазами встает таблица параметров.
        - Гоблины. Кому-то может показаться, что они состоят в родстве с орками. Но это не так. Более того, гоблины отправят на тот свет любого, кто в этом усомнится. Вне зависимости от расы и телосложения обидчика.
        Гоблины - искусные разведчики и убийцы. Они мастерски владеют парным оружием, способны быстро и бесшумно передвигаться, зачаровывать и призывать животных. По сравнению с орками у гоблинов высоко развита интуиция. Среди этого народа даже есть поговорка: «Где орк не видит выхода, там гоблин три найдет…»
        Расовым бонусом гоблинов является увеличение параметра «интуиция» на 1 единицу за каждый уровень, бесплатный навык верховой езды и возможность самостоятельного призыва ездового животного.
        Расовым штрафом гоблинов является запрет на использование двуручного оружия, тяжелой брони и любых ездовых животных, кроме соответствующих расе.
        Все расы Куба Хилл ведут древнюю войну с представителями Вуд. Игроки этой фракции автоматически будут помечены как враждебные. А их убийство никак не отразится на вашей мировой репутации.
        Пожалуйста, выберите класс персонажа, его навык и распределите очки параметров…
        На этом месте серьезно задумываюсь. Навык, который нам нужен, - расовый, то есть доступен для всех классов с пятидесятого уровня. Иными словами, принципиальной разницы, кого выбрать, передо мной не было. Придется исходить из логических выкладок. В игре шесть классов: воин, жрец (в Кубе Хилл - шаман), маг, рейнджер (у нас - охотник), вор (он же мародер) и древний. Кто из них может оказать наиболее посильную помощь в нашем задании?
        Воин? Даже не знаю. Развивать по классу ДД особо смысла нет - все равно до пятидесятого уровня будет отдуваться маунт, да и мощного одноручного оружия в игре не так много. Качать как танка смысла еще меньше. С таким расовым бонусом много жизней не насобирать при всем желании.
        Шаман. Однозначно нет. Это больше баффовый класс, а на питомцев действуют далеко не все заклинания. В результате придется качаться исключительно в группе, что расходится с намеченным заранее планом. Тем более в «Кубе» количество опыта с одного монстра делится в равных частях на всех участников группы, что значительно увеличивает период прокачки.
        Маг. Сильный, зараза. Но насколько сильный, настолько и дорогой. Не думаю, что тут уместны такие траты.
        Охотник? Хм… в вещах для этого класса много ловкости, а это производная скорости. По крайней мере, класс поможет быстрее добраться до Кэйва. Маунт увеличивает скорость передвижения в процентах от показателей хозяина, поэтому плюсы тут налицо.
        Мародер ставит ловушки, приманки, взламывает замки, использует наваждение, при убийстве других игроков имеет высокий шанс получить больше вещей и опыта, а также другие хитрости. Идеальный класс для игры пэкашников и квестовиков.
        Древний - такой же сильный класс, как маг (если не сильнее), и такой же дорогой.
        Останавливаю выбор на охотнике. Теперь нужно решить со специализацией персонажа. Ну, тут уже легче, так как дается всего три варианта: «Следопыт», «Стрелок» и «Диверсант». Первый делает из персонажа полноценного разведчика: идентификация монстров и предметов, ориентация в темноте, возможность обнаруживать засады, ставить метки и так далее. Больше подходит для командной работы. Нужно ли это мне? Скорее всего, нет. Стрелок имеет кучу способностей и баффов на лук, при этом в ближнем бою угрозы не представляет. Но если использовать его как огневую поддержку маунту, получится вполне неплохо. «Диверсант» использует бесшумное перемещение, у него выше шанс критических атак, много способностей на быстрый уход от противника. Хм… А ведь тоже вполне неплохо!
        С одной стороны, в случае неприятностей радует возможность быстро смотаться от противника. Всегда есть вероятность, что на тебя нападет враждебная раса или паровоз из мобов. Погибнет маунт, переагрится зверь, вмешается кто-то третий. Да мало ли что может случиться. С другой - не нравится перспектива ближнего боя при слабых показателях защиты.
        Конечно, лук можно взять при любой специализации. Только ранги способностей и умений будут прокачиваться лишь при использовании того оружия, на который рассчитана специализация. Другими словами, если стрелку дать меч, он не сможет воспользоваться способностями и улучшить их, потому что они активны только со стрелковым оружием. Если дать лук диверсанту, выйдет то же самое.
        Вот дилемма. Может, монетку подбросить? Правда, для этого придется выбраться из капсулы. А потом опять посмотреть заставку. Нет, еще раз я этого не вынесу. Тогда считалочка:
        «Пуговицы, грошик за пару,
        Кто купит их у меня?
        Круглые, звонкие, милые,
        Всем девушкам они подойдут.
        Пуговицы, грошик за пару,
        Кто купит их у меня?»
        Отлично, значит, все-таки «Диверсант».
        - Бонусом специализации «Диверсант» является увеличение шанса критического удара на 2,5 % каждые 10 уровней во время первой атаки; уменьшение полученных повреждений на 2,5 % каждые 10 уровней во время бегства от противника.
        Переходим к распределению очков параметров:
        СВОБОДНО ОЧКОВ К РАСПРЕДЕЛЕНИЮ: 5
        Кидаю все на ловкость, чтобы увеличить шансы на уклонение и снизить получение критических ударов от противников. До приобретения маунта это действительно важно. Плюс какой-никакой прирост скорости. Конечно, разница будет несущественная - скорость рассчитывается по формуле десятичного логарифма - но для начала достаточно и этого.
        - Пожалуйста, выберите внешность вашего персонажа.
        Окно с характеристиками исчезает. Вместо него появляется затемненный экран. На переднем плане две кнопки: «Использовать реальные черты лица, пропорции тела» и «Подобрать внешность самостоятельно». Мысленно представляю, как будет смотреться мое лицо на сморщенном зеленом теле. Вздрагиваю и выбираю второй вариант.
        Затемнение пропадает, взгляду открывается несколько таблиц и экранов. Лицо крупным планом, весь персонаж общим, редакторы внешности, тела и другие параметры. Возможности кастомизации очень широки, поэтому решаю не задерживаться здесь надолго. Ставлю максимальный рост в четыре с половиной фута, выбираю среднее телосложение. Быстро моделирую стандартную гоблинскую рожу: большие остроконечные уши, широкий лоб, маленькие глазки, длинный крючковатый нос и рот от уха до уха.
        Подтверждаю, после чего экран медленно начинает заполнять яркий свет. Знаю, что он сейчас рассеется и наконец-то начнется игра. Но все равно инстинктивно зажмуриваюсь.
        Пять, четыре, три, два, один…
        Открываю глаза. Вижу, что нахожусь в какой-то небольшой тесной комнате. Обстановка спартанская - крепкий низкий стол в углу, пара стульев, здоровый кованый сундук напротив, низкий топчан с кучей тряпок. Единственное окно затянуто пузырем, других источников света нет. Из-за этого погруженная в полумрак комната вызывает неприятные ощущения.
        Мне на плечо опускается рука. Это происходит настолько внезапно, что я едва не визжу в голос, как трусливая школьница.
        - Я рад, что ты откликнулся на мою просьбу, воин. Назови мне свое имя.
        Оборачиваюсь, все еще приходя в себя. Начало игры за другие расы было не таким нервным. Но на гоблинах, видимо, создатели решили отойти от канонов.
        Передо мной возвышается огромное серо-зеленое существо. Назвать его гоблином язык не поворачивается. Больше всего похож на дородного орка. Хотя запросто может оказаться каким-нибудь полукровкой. Принадлежность к расе гоблинов подтверждают только длинные руки и маленькое лицо с внушительным носом. Плоская голова, массивный квадратный подбородок и огромные выступающие клыки принадлежат явно не этому народу. Да и ростом НПС превосходит меня как минимум на целый фут.
        - Так как твое имя, воин?
        Поспешно отвлекаюсь от внушительных габаритов НПС.
        - Мое имя Аластор.
        - Рад приветствовать тебя, Аластор. Думаю, мне представляться не обязательно?
        С легким перезвоном над головой орка-гоблина появляется табличка. Ее контур переливается мягким голубым светом.
        В правом углу поля зрения тут же выскакивает подсказка:
        «Уровень любого существа, а также его название показываются в специальной рамке над ним. При этом цвет рамки играет очень важное значение, так как показывает уровень агрессивности существа:
        Голубой - перед вами неигровой персонаж, который нападет - только если это предусмотрено сюжетом квеста.
        Зеленый - монстр нападет только в случае атаки с вашей стороны.
        Желтый - монстр нападет в 30 % случаев, если вы находитесь в поле его зрения.
        Оранжевый - монстр нападет в 60 % случаев, если вы находитесь в поле его зрения.
        Красный - монстр нападет в 90 % случаев, если вы находитесь в поле его зрения.
        Примечание: шанс атаки монстров снижается или повышается в зависимости от некоторых классовых и специальных навыков, а также заклинаний и достижений.
        Примечание: дополнительные характеристики (уровень жизни, параметры, способности) можно увидеть благодаря навыкам идентификации либо если разница между уровнем монстра и вашим составляет не более десяти»
        Смахиваю всплывающее окно и отключаю ненужную опцию. Многие из этих подсказок написаны настолько неточно и двусмысленно, что вреда от них гораздо больше, чем пользы. Проще разобраться самому или поискать ответ в сообществе игры.
        - Не обязательно, вождь Торн.
        Здоровяк кивает и переходит к следующему диалогу:
        - В таком случае приступим к главному. Когда Архитектор только создал этот мир, он уже знал, что однажды привычный ход вещей может измениться. И мы, его дети, не сможем справиться с этим без его помощи. Для этого он оставил несколько способов, благодаря которым можно попасть в его обитель. И сейчас настал тот момент, когда мы должны отыскать эти способы. Потому что наших сил уже не хватает.
        Не знаю, как обстоят дела в других Кубах, но Хилл держится из последних сил. Наши разведчики все чаще находят подземелья и логова, населенные жуткими существами, которых раньше здесь не было. Чуть больше двух лет назад, когда они только появились, мы дали отпор этим тварям. Но откуда они пришли, нам выяснить не удалось. Через некоторое время они вернулись. На этот раз я лично возглавил отряд, однако и тогда нам не повезло. Такое ощущение, что они появляются из ниоткуда. Кто-то предполагает, что твари приходят извне. Откуда-то из глубин космоса, в котором существует сотворенный Архитектором Куб. Неизвестным образом они просачиваются сквозь грани и оседают в нашем мире…
        Объяснение довольно странное, но, как мне кажется, самое близкое к истине. А если это действительно так, помочь сможет только Архитектор. В наших силах лишь сдерживать распространение этих тварей, пока кто-то не найдет путь в их обитель.
        Аластор, готов ли ты помочь своему народу в такой трудный час?
        - Конечно, готов, вождь.
        ПОЛУЧЕНО: Новое задание
        НАЗВАНИЕ: Надежда на спасение
        СЛОЖНОСТЬ: Эпическая
        ОБЛАСТЬ: Куб Хилл, Мастер Куб
        ОПИСАНИЕ: Орки, гоблины и тролли столкнулись с опасностью, которой они не в силах противостоять. Скорее всего, неизвестная угроза космического происхождения. Во что бы то ни стало нужно попасть в обитель Архитектора и попросить у него помощи
        ТЕКУЩАЯ ЦЕЛЬ: Найти способ попасть в Мастер Куб
        НАГРАДА: Неизвестна
        ШТРАФ: Не предусмотрен
        - От имени всей расы гоблинов благодарю тебя за рвение и отвагу. Извини, что ничем не могу помочь в твоих странствиях. Но прими хотя бы это…
        Здоровяк подходит к сундуку и поднимает крышку. Достает небольшой, но довольно массивный кулек, передает его мне.
        ПОЛУЧЕНО: Стартовый набор
        - Здесь вещи, которые помогут тебе в начале пути. Дальше придется рассчитывать только на свои силы. Тем более что с этого момента наши жизни тоже в твоих руках, Аластор.
        Чтобы понять, как действовать дальше, посети воеводу Саррга и купца Стекка. Если сможешь найти с ними общий язык, они помогут всем, что знают сами.
        Это все, Аластор. Удачи тебе. И пусть Архитектор обратит на тебя свой взор!
        Благодарю Торна и выхожу из дома. Больше здесь делать нечего. Дополнительных квестов у главных НПС не предусмотрено - только основной. По крайней мере, так было у людей, эльфов, кобольдов и зверлингов. А теперь еще и у гоблинов. Кстати, все задания одинаковые - представители своих рас обеспокоены появлением огромного количества монстров. И вот здесь проявляется своеобразное чувство юмора разработчиков…
        По словам НПС выходит, что первый раз чудовища пришли в их мир два с лишним года назад. Учитывая, что время в мире «Куба» течет в два раза быстрее нашего, получаем год с хвостом. Это период бета-теста игры.
        Затем на некоторое время монстры исчезли. Это период отладки.
        Но вскоре они появились вновь. Теперь в гораздо больших количествах. А это уже время релиза игры. Не удивлюсь, если в странах, где релиз состоялся позже, период наплыва монстров также был перенесен.
        Иными словами, игрокам предстояло спасать мир от последствий своего же неосознанного вмешательства. Шутка, достойная, пожалуй, самого Энди Кауфмана.
        Как-то так…
        Отхожу от дома Торна на несколько ярдов. Осматриваюсь и понимаю, почему гоблинам приходится так тяжело. По уровню развития они застряли где-то в районе изобретения колеса. Локация представляет собой небольшое поселение, расположенное на вершине холма. Дома тут низкие и широкие. Вместо привычных вальмовых или хотя бы двускатных крыш - плоские, с кровлей из соломы и камыша. Окон почти нет, только небольшие прорези у самой земли. Вместо хлева для скота - открытые загоны. В них, кстати, лениво перекатываются странные грязно-бурые животные, похожие на гигантских кабанов без пятаков. Мешки с зерном и какими-то плодами сваливаются в ямы между домами. Дороги нет, дома построены где попало. В центре поселения, где свободного места больше всего, что-то вроде святилища с тотемом в виде крылатой головы волка. Недалеко, кстати, еще один загон. На этот раз уже с живыми волками.
        Поселение огорожено частоколом высотой десять футов. Он состоит из толстых бревен, концы которых заточены и обожжены для прочности. Выходов у поселения два - ворота располагаются друг против друга. Возле них по две сторожевые вышки со связками стрел у основания.
        После футуристичных городов людей это кажется чем-то несерьезным.
        Замечаю краем глаза, что за мной наблюдают. Поворачиваюсь и вижу игрока первого уровня. Как и я, он стоит в одной стартовой тунике, с котомкой Торна в руках. Парень удивленно таращится на меня, затем переводит взгляд на хижину Торна и опять смотрит на меня. Слежу за его взглядом и понимаю причину этого недоумения.
        Из дома Верховного вождя выходит еще один новичок со стартовым набором, а следом за ним дом покидают сразу два гоблина.
        Довольно усмехаюсь. Что с него взять, нуб…
        Число пользователей, играющих за одну расу, может исчисляться несколькими сотнями тысяч. Если получится, что хотя бы полпроцента игроков решит взять квест, перед НПС тут же выстроится очередь. В результате на получение задания понадобится больше времени, чем на его выполнение. Чтобы этого не произошло, создатели сделали из жилищ НПС своеобразные мини-инстансы. Теперь для каждого игрока, который входил в такой дом, создавалась своя копия. В результате один квест мог выдаваться сразу нескольким желающим. Кроме того, этот способ позволял создать почти что индивидуальный мир для каждого пользователя. Правда, теперь казалось, что дом Торна до отказа набит народом. Словно у того вечеринка…
        Кстати, этот способ распространяется не на всех НПС. Только на самых посещаемых. Помимо них, в игре множество персонажей, которые выдают квесты по достижении каких-то характеристик. А иногда выдача квестов вообще зависит от совокупности поступков игрока или показателя удачи.
        Сверяюсь с часами. Почти три после полудня. До приезда пиццы еще три часа реального времени и шесть игрового. Этого вполне хватит, чтобы получить «Торговое путешествие» и начать его выполнение. Поэтому открываю карту и нахожу на ней жилище купца. Оказывается, он находится довольно близко - в десяти домах. Хотя, с другой стороны, в этом поселке всего десять домов…
        Но сначала нужно переодеться.
        Разворачиваю стартовый набор Торна.
        ПОЛУЧЕНО:
        КОЖАНАЯ КУРТКА НОВИЧКА [1]
        Прочность: 25/25
        Характеристики:
        Здоровье: +5
        Ловкость: +1
        Защита: +1
        КОЖАНЫЕ ШТАНЫ НОВИЧКА [1]
        Прочность: 25/25
        Характеристики:
        Здоровье: +5
        Ловкость: +1
        Защита: +1
        КОЖАНЫЕ САПОГИ НОВИЧКА [1]
        Прочность: 25/25
        Характеристики:
        Выносливость: +1
        Скорость: +1
        МЕДНЫЙ КИНЖАЛ [1]
        Прочность: 35/35
        Характеристики:
        Интуиция: +1
        Урон: +1.1 …2.2
        Шанс критического удара: +1%
        АМУЛЕТ ИЗ КЛЫКА СТЕПНОГО ВОЛКА [1]
        Прочность: 10/10
        Характеристики:
        Удача: +1
        СПЕЛОЕ ЯБЛОКО 20 шт.
        Срок годности: 7 дней
        Увеличивает скорость восстановления жизни и усталости на 50%
        Как и полагается стартовым вещам, характеристик они дают немного. После примерки обновки цифры принимают следующий вид:
        ИМЯ: Аластор
        РАСА: Гоблин
        КЛАСС: Охотник
        СПЕЦИАЛИЗАЦИЯ: Диверсант
        УРОВЕНЬ: 1 (0/100)
        * Итоговый перерасчет не является просто суммой значений персонажа и вещей. Из-за того, что одни параметры могут отвечать за значение соседних, перерасчет проводится с учетом этих связей и носит более сложный характер.
        СВОБОДНО ОЧКОВ К РАСПРЕДЕЛЕНИЮ: 0
        СВОБОДНО УЛУЧШЕНИЙ К РАСПРЕДЕЛЕНИЮ: 1
        СПОСОБНОСТИ:
        «Удар Волка» (мгновенный, 20 ед. усталости, кулдаун 5 с)
        удар, который единовременно наносит противнику 150 % урона
        РАНГ: I ПРОГРЕСС: 0/100 %
        УМЕНИЯ:
        Ножи - 1
        Кинжалы - 1
        Сабли - 1
        Парное оружие - 1
        Рукопашный бой - 1
        По крайней мере, это лучше прошлой туники на +1 к защите…
        Пройдя до конца «улицы» (вернее, ряда, в котором дома стоят наиболее ровно), поворачиваю в сторону центра и оставляю за собой еще три дома. Надо сказать, если бы не карта, я бы ни за что не отличил нужное мне строение от остальных. Хотя, по логике, от купца, наоборот, следовало ждать чего-то помпезного и роскошного.
        Входная дверь открыта, так что просто вхожу внутрь. Ощущаю привычную задержку, как будто делаю очень длинный шаг. Это создается моя персональная копия инстанса и НПС. Несмотря на то что запаздывание составляет порядка сотых долей секунды, заметить ее могут люди с высокой чувствительностью либо большим игровым стажем.
        Внутреннее убранство более соответствует профессии НПС. На полу шкуры редких животных из других Кубов. На стенах гобелены из золотых и серебряных нитей. Мебель дорогих пород древесины (не знаю как насчет игрового, но в комодах и шкафах угадываются разновидности эбенового и железного дерева). Скульптуры из мрамора, янтаря и бронзы. Ткани различных типов, цветов и качества обработки. Небольшие сундучки и шкатулки с рельефом пастильи, покрытые позолотой. Глиптика, бижутерия и дорогие украшения…
        Сам хозяин сидит за низким столиком с футоном, типа котацу, и лениво листает книгу. Слева в медной лампе тлеют благовония.
        - Что ты здесь делаешь, воин? Я не приглашал тебя к себе.
        Гоблин поднимает голову, что дает мне возможность пристально его рассмотреть. Как и положено купцу, НПС одет в качественный шелковый камзол с урезанными рукавами. На среднем пальце левой руки внушительный перстень с рубином. Внешность тоже производит весьма приятное впечатление. В отличие от того же Торна, черты лица более мягкие и аккуратные. Кожа салатового оттенка, пучок седых приглаженных волос на макушке, глубоко посаженные маленькие глаза, слегка заостренные уши, небольшой приплюснутый нос, узкий подбородок с ямочкой.
        Наверно, этот парень считается красавчиком среди гоблинов. Хотя, может, и наоборот - я еще не разобрался в их вкусах…
        - Я должен извиниться… э-э-э…
        Только сейчас понял, что не уточнил имени купца. Кидаю взгляд на его табличку:
        - …купец Стекк. Верховный вождь Торн сказал, что у тебя может быть ко мне поручение.
        Гоблин внимательно осматривает меня, задерживает взгляд на одежде из стартового набора. Некоторое время молчит, но в итоге произносит:
        - У меня нет к тебе никаких поручений, воин.
        Отлично! Терпеть не могу, когда характеры НПС стараются сделать гибкими. Предполагается, что некоторые персонажи не готовы дать игроку задание. Для этого нужно их убедить или каким-то образом узнать условие, выполнив которое, они передумают.
        - То есть ты намекаешь, что вождь врет?
        Гоблин тяжело вздыхает и качает головой:
        - У меня нет для тебя поручений, воин.
        - Совсем-совсем никаких?
        - У меня нет для тебя поручений, воин.
        - Мелочь на крупные поменяешь?
        - У меня нет для тебя поручений, воин.
        Вот в таких случаях кажется, что хваленый искусственный интеллект разработчиков - лишь реклама. Пустые обещания настраивают на живое общение, осознание собеседником себя как полноценной личности. А на деле выходят одни шаблоны. Не знаю, как дела обстоят после сотых уровней, но на мелких никаким ИИ не пахнет. Может, НПС и обладают какими-то отдельными элементами, но до полноценной личности им очень далеко. По крайней мере, однотипные ответы наталкивают на мысль, что тут, как и десять лет назад, используются обычные вариации. Персонаж обрабатывает диалоги игрока и выбирает наиболее близкий ответ из заложенной в нем базы.
        Хорошо, пойдем другим путем.
        - Ладно. Я понимаю твои опасения. Если бы ко мне в дом пришел такой оборванец, я поступил бы так же. У меня нет хорошего оружия и брони. Но даже без них вождь Торн поверил в меня. Почему бы и тебе не дать мне шанс? Я уверен, что смогу удивить даже такого знающего торговца, как ты, Стекк!
        - Сомневаюсь. Кто не умеет торговаться, тот не способен правильно оценить собственные силы. Ты торговаться не умеешь…
        Замечательно, разговор сдвинулся с мертвой точки.
        - Да, я не умею торговаться - меня сегодня даже обманули. Зато я умею сражаться. А торговля пусть останется за такими мастерами, как ты.
        - В этом я тоже сомневаюсь. - Гоблин качает головой, но внезапно продолжает: - Мне нужны проверенные бойцы, которые не потеряют голову даже в безвыходной ситуации. Место, куда собираюсь я, пожирает новичков слишком быстро…
        ПОЛУЧЕНО: Новое задание
        НАЗВАНИЕ: Телохранитель для Стекка
        СЛОЖНОСТЬ: Легкая
        ОБЛАСТЬ: Поселение Торна
        ОПИСАНИЕ: Купец Стекк собирается в опасное путешествие. Для этого ему нужны проверенные бойцы. Если вы сможете доказать, что достойны стать членом его экспедиции, Стекк изменит свое решение.
        НАГРАДА: Квест более высокого класса
        ШТРАФ: Не предусмотрен
        Вот это другой разговор! Теперь - дело за малым. А именно заручиться поддержкой воеводы.
        - Без проблем. В таком случае я скоро вернусь. И тогда ты просто не сможешь не принять меня. А пока сиди здесь и никуда не уходи…
        Гоблин безучастно кивает и смотрит сквозь меня. Затем вообще теряет интерес и возвращается к чтению книги. Делаю прощальный жест рукой и выхожу из дома. Больше мне здесь делать нечего.
        Сверяюсь с картой. Дом воеводы на противоположном конце поселения. Черт, почему эти парни так далеко расположены друг от друга? Разработчикам нравится издеваться над игроками?
        Делать нечего, возвращаюсь обратно. На этот раз, чтобы понять, какой дом принадлежит воеводе, смотреть на карту не нужно. Строение заметно выше и надежнее остальных. В основе фундамента каменная кладка, вдоль стен - ряд бойниц, между которыми на скандинавский манер навешаны круглые щиты. Прямо крепость в миниатюре. Если враг пройдет через ворота, здесь можно будет дать бой.
        Если, конечно, нападающие не догадаются просто поджечь этот деревянный дом…
        Захожу внутрь. Привычный длинный шаг и…
        - Скажу сразу, парень. Ты мне не нравишься!
        Проклятье! Эти гоблины отчаянные ребята! Я, кажется, начинаю понимать, почему за них играет так мало людей…
        Потому что нигде больше НПС не имеют такой ужасной привычки внезапно появляться за спиной игрока!
        - Не знаю, что в тебе нашел Торн, но лично я не вижу ничего. Не собираюсь оспаривать выбор вождя, но хочу, чтобы ты понял мое отношение. Ты ведь понял?
        Оборачиваюсь и теряю дар речи. Если раньше Торн казался мне великаном, то Саррг отобрал у него это звание. Воевода выглядит настоящим монстром, несмотря на свой пятидесятый уровень. Почти вдвое выше и массивнее меня, всю голову и левое предплечье покрывают шрамы. Длинные, короткие, узкие, широкие, рваные, колотые. Самый огромный идет от макушки до подбородка, словно лицо было разрублено надвое.
        «Да-а, разработчики умеют создавать колоритных персонажей…»
        - Однако Торн сказал, что у тебя может быть какое-нибудь задание для меня.
        Великан закатывает глаза и шумно вздыхает.
        - Торн, что с тобой стало, раз ты решил доверить судьбу всего Хилла в руки этого глухого гоблина?
        «Нормально, теперь еще и на оскорбления перешли», - всплыла неприятная мысль.
        - Все сказанное мной раньше означает, что я не буду тебе ни в чем помогать.
        - Но ты всего лишь сказал, что не собираешься оспаривать выбор вождя.
        - Так и есть. Поэтому и не буду тебе помогать.
        Путаюсь в логике воеводы, но не нахожу ничего лучше, чем контратаковать своей:
        - И все-таки у тебя должно быть что-то для меня. Вы не первый день знакомы с Торном. Значит, он не может не ждать от тебя подобного отношения. А раз так, вполне мог направить меня сюда, чтобы ты как-то испытал меня. Что думаешь по этому поводу?
        Воевода смотрит тяжелым взглядом и тяжело дышит. Взгляд настолько неприятный, что чувствую что-то вроде панической атаки. Бывали случаи, когда обиженные НПС нападали на игроков из-за резких и грубых ответов. Такие происшествия очень редки, но сейчас мне меньше всего хочется попасть в подобную ситуацию.
        Смерть в режиме полного погружения - штука очень неприятная. Помимо приглушенных, но все-таки болевых ощущений, показывается специальный видеоряд. Он довольно короткий - всего пять-шесть секунд - и состоит из пятнадцати кадров. Но эта подборка действует на подсознание так, что в следующий раз ты приложишь все усилия, лишь бы не умереть…
        Такой подход к смерти в игре был введен из-за режима полного погружения. Так как он имитирует ощущения реальной жизни, ощущения игроков со стажем начинали искажаться. Они переставали воспринимать реальность всерьез. Чувство самосохранения начинало атрофироваться, а страх перед смертью исчезать. Чтобы хоть как-то приостановить эту тенденцию, психологи вместе с игроделами пошли на такой шаг.
        - Гонор - полезная штука. Она показывает, насколько крепки твои шары.
        Воевода ухмыляется. Затем резко приближается ко мне и спрашивает угрожающим тоном:
        - А ты как считаешь?
        Стараюсь смотреть прямо в глаза Сарргу и не думать об ужасной заставке.
        - Я считаю, что все должно быть в меру. Если шары кажутся слишком крепкими, кто-то непременно попробует их разбить.
        Воевода молчит. Думаю, что гоблин не понял моего ответа, поэтому стараюсь подобрать вариант попроще. Однако великан начинает…
        Смеяться?!
        Долго и искрометно, брызгая слюной и похрипывая при вдохах.
        - Отлично! Возможно, мне и правда стоит дать тебе шанс.
        «Что?! Разработчики и такой вариант прописали?!»
        - И… что же мне нужно сделать?
        Саррг задумчиво скребет огромной лапой по подбородку. Затем медленно подходит к бойнице и выглядывает на улицу.
        - Торн, наверно, рассказывал о последнем походе против тварей, которые появились в нашем мире? На правах Верховного вождя он возглавлял армию всего народа. Под моим командованием были воины этого поселения. Но монстры оказались настолько сильны, что мой отряд потерял много бойцов и с трудом вырвался из подземелья. Тогда моя репутация упала, чем воспользовался Морт. В том походе он отвечал за разведку.
        Так вот. Когда мы вернулись домой, Морт получил должность Старшего наставника. Теперь он занимается тем, что тренирует молодых воинов. Ходят слухи, что лучших бойцов он вербует в свой будущий отряд. Боюсь, что Морт использует его для укрепления своих позиций, чтобы в итоге занять мое место.
        Если у меня будет больше времени, я смогу его остановить. Но времени нет. Как и гоблинов с крепкими шарами, которым по силам выполнить мое поручение.
        - Я готов помочь. Что требуется от меня?
        Саррг оборачивается и хищно улыбается. Чувствую, как приступ панической атаки накатывает вновь.
        - Уделай его!
        - Что?!
        Я ожидал чего угодно. Подбросить компромат, шантажировать, подкупить, проследить. Но не такого. Учитывая, что этот парень принимал участие в походе против монстров, вряд ли его уровень сравним с моим.
        - Будучи Наставником, Морт не имеет права отказать тому, кто вызвал его на бой. Иначе он рискует потерять свое место. Победить его сейчас ты не сможешь. Но нам победа и не нужна. Достаточно, чтобы ты сломал его клык. Проиграй, но обязательно опозорь его. Клыки - гордость Морта. И если такой новичок, как ты, сможет унизить его на глазах учеников, репутация Морта окажется загублена. Ты только представь, как это будет выглядеть со стороны. Никому не известный салага отбирает честь и гордость героя Второго похода!
        - Да… это действительно будет очень круто…
        «Вот идиот! В каком месте, по-твоему, это круто?!» - голос в моей голове визжит от негодования, тогда как внешне я настолько ошарашен, что не могу сказать и слова.
        Проклятье! Вот кто меня дернул рассуждать о крепости шаров? Разработчики, вы реально треснутые, если предусмотрели даже такой вариант ответа!
        ПОЛУЧЕНО: Новое задание
        НАЗВАНИЕ: Испытание Саррга
        СЛОЖНОСТЬ: Особая
        ОБЛАСТЬ: Поселение Торна
        ОПИСАНИЕ: Воевода желает убедиться в ваших способностях. Для этого необходимо вызвать на бой Старшего наставника Морта. Выигрывать бой не обязательно. Главное условие - сломать клык.
        НАГРАДА: Неизвестна
        ШТРАФ: Лишение поддержки воеводы
        И при чем тут сложность квеста «особая»? Она присваивается только заданиям, которые влияют на какую-нибудь репутацию.
        - Я знал, что могу рассчитывать на тебя. Удачи, брат!
        «Знал, что может рассчитывать на меня? Брат? Как же быстро этот парень отказывается от своих принципов!»
        Вместо ответа кисло улыбаюсь и разворачиваюсь к выходу.
        Ладно, глянем, что этот Морт собой представляет. Может, не все так плохо.
        Открываю карту и чувствую, как терпение подходит к концу. Как вы думаете, где находится тренировочная Наставника?
        Правильно, в противоположной части поселения!
        В этот раз карта опять оказывается очень кстати. Если бы не она, я бы долго ходил кругами. Невысокое овальное строение больше походило на закрытую беседку, чем на тренировочную. Как оказалось, это лишь вход. Основная часть располагалась под землей и представляла собой просторное помещение с низким потолком, разбитое на несколько залов.
        Первый, он же проходной, является чем-то вроде зала боевой славы. На стенах - картины боевых походов, гравюры, фрески, панорамы. Между ними талисманы, амулеты и обереги, много оружия, часть которого сломана. В углах и вдоль стен - комплекты доспехов на подставках, мраморные, бронзовые, глиняные бюсты и статуэтки. Макеты поселений и городов, чучела опасных животных.
        Второй зал - в левом ответвлении. Он забит манекенами и соломенными чучелами разных форм и размеров. На стенах - деревянные и металлические мишени круглой формы. В дальнем углу - здоровый точильный камень и оружейная стойка, заполненная мечами, кинжалами, ножами. Чуть дальше - стенд с луками и колчанами. На их фоне скучает гоблин низкого роста в темной тунике с капюшоном, кожаных штанах и высоких сапогах. Понятно, зал предназначен для повышения умений холодного и стрелкового оружия.
        Третий зал - в правом ответвлении. Этот зал гораздо меньше второго. Меня приветствует гоблин более высокого роста в темно-синей мантии. В руке что-то среднее между посохом и жезлом. Перед гоблином цилиндрический постамент, по торцу которого тускло переливаются рунические надписи. В дальнем углу низкий составной алтарь. Зал для тренировки магических умений.
        Последний является продолжением первого, но превосходит его размерами. В помещении три гоблина - справа, слева и по центру. Перед крайними несколько татами. Правый одет в ту же одежду, что и я. Видимо, тренер для малышей. Левый выглядит более серьезно. Стеганый доспех с нашитыми полосками плотной кожи, штаны и добротная крепкая обувь. Наставник для более опытных игроков.
        Последний тренер стоит на невысоком помосте, скрестив руки на груди. Гоблин внимательно меня изучает - такое чувство, что парень знает о моем задании. Чтобы понять, что это именно Морт, не обязательно даже смотреть на табличку. Его клыки действительно достойны уважения. Таким наростам позавидуют даже бабируссы. Клыки Морта оттопыривают нижнюю челюсть и загибаются почти к самому носу. На глаз их длина составляет не меньше шести-семи дюймов.
        Старший наставник одет в бесформенный серый балахон, как у гоблина из магического зала. Однако если у последнего предмет одежды подчеркивал класс персонажа, то у Морта скрывал физическую форму и броню.
        Все-таки кидаю взгляд на его табличку.
        Простите, простите… какой уровень? Тридцать пятый?! Да какие бы ни были у меня крепкие шары, этот НПС способен раздавить их щелчком пальцев! С ним вообще реально сражаться на первом-то уровне?
        Глава 3
        Зов скорби
        Квесты в мире «Куба» - достаточно сложная штука. Помимо классических заданий, условия которых одинаковы для всех игроков, существуют единичные и случайные. Единичные рассчитаны на прохождение одним игроком на всем сервере. Подчас такие квесты способны изменить географию целого игрового мира и взаимодействие основных фракций. Таких квестов очень мало, они сложны в прохождении. Однако и награда за них достаточно высока. Это касается не только игровых предметов и денег, но и признания. Персонажа вносят в библиотеку игры как ключевую личность, наравне с Архитектором и правителями рас.
        Случайные квесты принято делить на два типа. Первый - когда известно, что НПС выдает какое-то конкретное задание, но его детали индивидуальны для каждого игрока. Различия могут возникнуть из-за классов, навыков, характеристик (той же удачи), других квестов или даже диалогов. Подчас одно слово может изменить сложность и награду задания. Второй тип, когда персонажи выдают новые, никому не известные квесты. Иногда это могут быть совершенно незаметные НПС, которых всегда считали просто фоном. Выдача таких квестов тоже зависит от целого ряда факторов. Подчас даже большего, чем в первом случае.
        В моей ситуации произошло нечто похожее, раз воевода сразу выдал мне такое сложное задание.
        Решаю пока не бросать вызов Морту, а для начала оценить собственные силы и мощь остальных наставников. Если не смогу их одолеть, к Старшему наставнику можно будет даже не подходить. Придется искать другой выход.
        Направляюсь к тренеру для новичков.
        Выхожу на татами и приветствую тренера.
        - Наставник, я хочу испытать свои силы в тренировочном бою.
        - Ты уверен, что сразу хочешь приступить к бою? Для начала я мог бы рассказать об общих правилах боя. После чего перейдем к практике.
        - Спасибо, мне это неинтересно. Нападай!
        Принцип боев в игре максимально приближен к жизни - не важно, рукопашный бой или с оружием. Поэтому рассказывать тут особо не о чем. Удары в голову, шею, солнечное сплетение и пах наносят самые большие повреждения. Удары со спины резко повышают шанс крита. В игре есть вероятность того, что оружие сломается в разгар боя или кто-то выбьет его из рук соответствующим навыком. Из-за чего введена возможность продолжить бой врукопашную. Если всерьез заняться прокачкой этого умения, можно получить ощутимые бонусы. Но для игры на время это лишнее.
        Пакард кивает и встает напротив меня. Ждет несколько секунд, пока я начну. Но я, как и он, бездействую. В итоге Пакард усмехается и осторожно приближается. Футов за семь принимает защитную стойку.
        Не двигаюсь. Просто наблюдаю. Отмечаю, что жизней у него лишь на пять единиц больше, чем у меня.
        Крохотными шагами наставник подбирается ближе.
        Четыре фута…
        Три…
        Расстояние удара…
        Не прекращая движения, Пакард бьет. Без изысков - прямой удар левой рукой в лицо и корпус, с разворотом плеча. Правая рука чуть поднимается, защищая челюсть. Удар мощный, хлесткий. Но медленно… слишком медленно. Гашу его удар на исходе, однако система все равно фиксирует успешную атаку.
        «Вы получили 2 ед. урона»
        Тут же тренер проводит следующий удар свободной правой в корпус. На этот раз не успеваю среагировать.
        «Вы получили 5 ед. урона»
        Поспешно разрываю дистанцию и сам перехожу в наступление. Провожу несколько пробных ударов, ухожу от атак или блокирую выпады Пакарда. Делаю серию прямых ударов и ловлю наставника на простейшей обманке - пропущен прямой правый в лицо. Тренер пытается уйти в глухую защиту. Понимаю, что нельзя этого допустить, и делаю серию атак, пытаясь сбить блок. Пакард силится ударить из наклонного положения, но попадает на мой встречный и не успевает закрыться. Добиваю его несколькими мощными короткими ударами.
        «Вы получили +1 к умению рукопашного боя»
        К сожалению, опыт с наставников не идет.
        - Я недооценивал тебя. - Пакард возвращается на свое место. - Еще раунд?
        - Нет, достаточно.
        Перехожу к наставнику для более опытных игроков.
        Интересно, осилю? Не могу сказать, что я хороший боец, но основным персонажем я хорошо поднял умение рукопашки. А главный плюс виртуала в том, что полученные в его среде знания запоминаются хорошо и надолго. Видимо, это связано с особенностью нейронного подключения - информация сразу транслируется в мозг. Поэтому, несмотря на низкий показатель умения, я все же мог победить за счет знаний.
        И сейчас следует выяснить, на каком уровне находятся эти знания.
        - Я хочу испытать свои силы в тренировочном бою.
        Серг с недоверием смотрит на меня.
        - Твой уровень слишком мал.
        - Все равно хочу попробовать свои силы.
        - Твое право…
        Становимся друг напротив друга, и Серг атакует. Более умело и быстро, чем Пакард. Обманный удар в корпус, настоящий в лицо - уклоняюсь. Короткий в корпус - блокирую. Внезапный нижний удар правой ногой - по инерции пытаюсь защититься, но из-за амплитуды вращения таза противника понимаю, что за этой атакой будет продолжение.
        «Вы получили 5 ед. урона»
        Первый удар должен был ослабить защиту верхней части, так что вторым Серг пробивает в голову. Атака настолько мощная, что даже блок оказывается бессилен.
        «Вы получили 15 ед. урона»
        Проклятье! Уже трети жизней как не бывало, а до Серга я так и не дотронулся.
        Пытаюсь разорвать дистанцию, но тренер навязывает ближний бой. Может, это хорошо - тренер не сможет задействовать в ударах ноги, которые у него весьма сильны. Но уход в глухую защиту означает досрочное поражение.
        «Вы получили 1 ед. урона»
        «Вы получили 2 ед. урона»
        «Вы получили 2 ед. урона»
        Решаю попробовать лишить противника равновесия. Дожидаюсь еще одного удара в голову и резко ухожу в сторону. Одновременно бью по ударной руке тренера. Урон отлетает небольшой, но это не главное. Я отвожу удар и заставляю противника сделать шаг, чтобы не потерять равновесие. Успеваю нанести свободной рукой две атаки в голову. Серг уходит в сторону, но получается достать его ударом ноги в корпус. Двадцать шесть единиц урона за серию. Итого у наставника осталось сто семьдесят три жизни, у меня - тридцать пять.
        Видимо, я сильно переоценил свои возможности.
        Серг делает несколько ударов ногами, от которых легко ухожу. Пытаюсь атаковать, но тренер ловит меня, пропуская удар. Не уклоняется от моего, зато бьет сам. В итоге просто обмениваемся атаками.
        «Вы нанесли 10 ед. урона»
        «Вы получили 7 ед. урона»
        Несмотря на сильный удар Серга, он проходит вскользь. Поэтому равновесия не теряю и сам кидаюсь в ближний бой. Три коротких удара в голову и не самый удачный ногой в корпус. Снимаю еще тридцать пять поинтов, но этого все равно мало. Натыкаюсь на легкий удар в бок, уровень здоровья переходит в красный сектор. Серг применяет похожий прием обманного удара ногой с переходом на основной. Я, в свою очередь, использую тактику наставника. Не пытаюсь уклониться от удара, а наношу встречный по опорной ноге.
        «Вы получили 9 ед. урона»
        Удар Серга хоть и получается смазанный, но оставляет всего пятнадцать очков. Зато мой тоже достигает цели - восемь жизней, и наставник вынужден переставить ногу, чтобы устоять. Пользуюсь моментом и провожу отличную связку. Длинный прямой удар в голову левой рукой, затем в разрез правой и заканчиваю плохим боковым. Из трех ударов один вышел критическим, а последний всего на семь урона. У Серга остается восемьдесят четыре поинта, почти в четыре раза больше моего.
        Наставник разрывает дистанцию. Вижу на его лице… или морде… что-то типа растерянности. Это довольно странно, учитывая, что меня хватит еще на один-два его чистых удара. Тогда как мне понадобится около десяти, если не пройдут критические.
        Серг не решается нападать. Я подхожу ближе и обхожу по левой стороне. Провоцирую длинным прямым ударом руки, получаю в ответ левой ногой в корпус, но…
        «Вы получили 6 ед. урона»
        …успеваю сблизиться для мощного апперкота. Удар получается настолько ювелирный и резкий, что сам удивлен.
        Срабатывает крит. А Серг начинает заваливаться назад и вбок. Я тоже немного теряю устойчивость, но успеваю вдогонку «мазнуть» левым крюком по лицу.
        Наставник падает, и я, стараясь не растерять преимущества, заканчиваю бой длинной серией прямых ударов.
        «Вы получили +4 к умению рукопашного боя»
        - Поздравляю, юный воин! Я тебя недооценивал. Еще бой?
        - И я тебя. Поэтому откажусь.
        Серг поднимается и возвращается на свое место. А я с трудом перевожу дыхание.
        Поверить не могу… Победа!
        У-уф. Достаю яблоко из стартового набора вождя, чтобы восполнить здоровье. Девять единиц - это не то, с чем стоит выходить против Морта. Честно говоря, теперь я еще больше считаю бой со Старшим наставником самоубийством. Однако после тяжелой победы маленький человечек внутри кричит: «А вдруг?! Пока не попробуешь - не узнаешь!»
        И я - вот бестолочь! - все-таки решаю к нему прислушаться…
        Яблоко исправно восстанавливает здоровье, хоть на вкус полная дрянь. Вернее, как такового вкуса у него нет. Да и у любой другой еды тоже - если что-то съедобное поместить в рот, оно сразу превратится в пресную кашу. А любая жидкость ничем не отличается от дистиллированной воды.
        Трудно сказать, из-за чего продукты лишены вкуса. Кто-то говорит, что это опять проделки тех психологов, которые создали посмертный ролик. Мол, таким образом разграничивается игровая реальность и настоящая. Кто-то утверждает, что в дело вмешались государственные социальные программы. Они опасались, что несовершеннолетние пристрастятся к табаку и алкоголю с помощью виртуальной реальности и перенесут привычки в жизнь. В результате вкус был изъят даже из безобидных продуктов, потому что из какого-нибудь яблочного сока вполне можно приготовить сидр. Хотя есть и третье мнение. На мой взгляд, более реальное. Создатели просто не смогли реализовать все вкусовые ощущения. И в результате решили отказаться от них полностью.
        Жизни восстановились до максимума. Подхожу к Морту и даже не успеваю раскрыть рот, как Старший наставник обращается ко мне:
        - Я впечатлен, - в глазах пляшут искорки веселья.
        - Чем?
        - Ты справился с противниками, которые превосходили тебя по силе. Но против меня нет ни одного шанса. Ты ведь за этим сюда пришел?
        - Д… да.
        Немного сбит с толку и задет таким самоуверенным отношением НПС.
        - Но я все равно хочу вызвать тебя на бой.
        Морт улыбается:
        - Ладно. Поднимайся ко мне. Правила боя отличаются от остальных тренировочных. Проигрывает тот, у кого останется одна единица жизни или кто выйдет за пределы этого возвышения.
        Поднимаюсь, прикидывая размеры постамента. Получается около пятнадцати футов в длину и десяти в ширину. Особо не развернешься. Зато появляются шансы выбить противника из зоны. Потому что больше никаких вариантов нет - после того как тренер принял вызов и мне стала доступна его шкала здоровья, маленький человечек внутри поспешно затыкается.
        Пятьсот поинтов.
        - Начали!
        Не успеваю принять защитную стойку, как…
        «Вы получили 59 ед. урона»
        Бой заканчивается…
        Я валяюсь на полу с одной единицей здоровья и ничего не понимаю. Что произошло? Как это произошло? Черт, я даже удара не заметил!
        Кидаю взгляд на Морта. Наставник стоит на том же месте, словно и не было никакого боя. Даже балахон не снял.
        - Жаль. Я думал, схватка будет интереснее.
        Проглатываю пресное яблоко.
        - Еще бой.
        Морт внимательно смотрит на меня.
        - Исход будет тот же.
        - Без разницы! Я вызываю тебя на бой! Ты же не можешь отказаться?
        - Хорошо. Поднимайся.
        Принимаю стойку, напрягаю зрение. Чувствую внутри накатывающую волну раздражения.
        «Чертов НПС…»
        - Бой!
        «Вы получили 59 ед. урона»
        Падаю на пол за пределами постамента.
        Как это возможно?! Я не нуб, у меня за плечами не одна сотня погружений. Отличная реакция как в игре, так и в жизни. Я могу почувствовать, как создается индивидуальная копия инстанса. Но не могу отследить один-единственный удар? Что за чертовщина! На магию это не похоже - никогда не видел такого короткого каст-тайма. Да и не работают всякие способности в тренировках рукопашного боя.
        Нет, так дело не пойдет! Я подозревал, что не смогу ничего противопоставить Морту, но на деле все еще хуже. Как можно сломать клык, если я даже не различаю его движений.
        - Еще бой!
        - А ты не так прост, воин.
        Поднимаюсь, принимаю стойку.
        - Бой!
        Пытаюсь резко уйти в сторону, но…
        «Вы получили 59 ед. урона»
        …приземляюсь уже на пол.
        Задыхаюсь от ярости. Легкомысленный человечек внутри давно исчез, но вместо него появился другой. Целеустремленный, сосредоточенный, не привыкший сдаваться.
        - Еще!
        Четвертый раз, пятый, шестой, седьмой. Прихожу в себя за пределами площадки, съедаю яблоко и возвращаюсь. Не осталось никаких мыслей, кроме одной.
        «Вот черт! Пусть не могу выбить клык, но я должен хотя бы врезать по этой наглой заносчивой роже!»
        - Еще!
        - Ты действительно хочешь продолжать? Все закончится так же, как и прошлый раз.
        - Да! Или ты хочешь отказаться?
        Морт смеется.
        - Ты меня действительно удивил. Но не настолько, чтобы отдать тебе титул Старшего наставника без боя. Хотя я дам тебе кое-что другое. Фору, которая уравняет наши шансы. Ты можешь использовать для боя все, что найдешь в этой тренировочной. Ну как? По-моему, это будет честно.
        Задумываюсь над предложением Морта. С одной стороны, я хочу добиться поставленной цели самостоятельно - без всяких поблажек. С другой - понимаю, что это может сильно затянуться. Если моя идея на данном этапе вообще осуществима…
        - Хорошо, я приму твой подарок, но как… В бою нельзя пользоваться оружием.
        - А я и не говорил ни про какое оружие… - И снова в глазах Старшего наставника зажигаются веселые огоньки.
        - Это как?
        - Удиви меня…
        Проклятье! Этот НПС выводит из себя больше, чем расположенные на разных концах поселения объекты квестов.
        Оборачиваюсь и пытаюсь представить, что под форой мог иметь в виду Морт. Проходной зал - всего лишь галерея. Там есть доспехи, которые по идее можно надеть, только в моем случае это бессмысленно. Во-первых, сложно найти что-то хорошее на мой уровень. Во-вторых, какой от них толк, если меня выбросят за пределы постамента. Холодное оружие использовать нельзя, поэтому вместе с первым отпадает и второй зал. Запрет на магию отметает и третий зал. Что же в итоге остается? Зал, где стою я и…
        - Тогда я выбираю наставника Серга.
        Морт неопределенно цыкает.
        - Хорошо. Серг, ты слышал? Иди сюда.
        Побежденный тренер коротко кивает, подходит и занимает место рядом со мной.
        - Надеюсь, ты будешь биться в полную силу? - спрашиваю Серга.
        - Насколько это возможно.
        Принимаю стойку.
        - Бой!
        «Вы получили 59 ед. урона»
        Тварь!
        Снова оказываюсь на полу с единицей жизни. На этот раз недоумеваю еще больше. Серг стоит в том же положении с полным запасом здоровья.
        - Почему закончился бой? Серг до сих пор находится…
        - А разве я менял правила? - грубо прерывает меня Морт. - Это ты вызвал меня на бой! Значит, ты и должен сражаться! Я разрешил Сергу помочь, но это не значит, что он должен все делать сам, пока ты валяешься на полу!
        Происходящее все больше и больше напоминает издевательство. Хвастовство сильного и закаленного перед слабым и малоопытным.
        - Ты меня разочаровываешь, - брезгливо фыркает Старший наставник.
        Пытаюсь сдержать бушующий поток ярости и снова поднимаюсь на постамент. Шепотом даю Сергу указания: встать на два фута впереди меня, а как только начнется бой, сместиться вправо и бить.
        - Бой!
        Я, в свою очередь, кидаюсь влево и провожу прямой удар. Бью без всякой цели, наугад. И на долю секунды у меня возникает ощущение, что удар едва не находит мишень. Рука чувствует что-то вроде колебания воздуха. Как если бы за мгновение до удара противник находился в этом месте.
        «Вы получили 59 ед. урона»
        Сил ругаться уже нет. Как и желания вести бой дальше - это просто бессмысленно. Причина провала связана не с моим низким уровнем, а с высокой скоростью Морта. Показатель скорости Старшего наставника, должно быть, просто зашкаливает. Из-за чего я не успеваю увидеть даже момента его атаки. На этапе объявления боя он превращается во Флэша. Интересно, существует ли хоть один способ победить его? Даже если каждый уровень на протяжении сотни вкладывать свободные очки в ловкость, толку от этого будет мало. Как я уже говорил, в основе расчета скорости лежит формула десятичного логарифма. Ее особенность состоит в том, что после достижения определенного значения прирост в скорости будет ничтожен. Он почти перестанет ощущаться. Это сделано, чтобы избежать подобных превращений в супергероев.
        Иными словами, требуются артефакты, которые поднимают параметр скорости в обход ловкости. Пусть они и есть, но таких артефактов немного. Так что не стоит мечтать достать их в песочнице. К тому же сомневаюсь, что один или два артефакта способны поднять характеристику до таких высоких показателей.
        Смотрю на довольную рожу Морта и чувствую пустоту внутри. Угораздило же меня попасть на такой квест. Столько времени, сил, и все впустую. Теперь заморачиваться с поиском группы, свободных локаций и данженов; разъяснением прописных истин ведения боя и координации; переживать истерики по поводу неправильного распределения дропа или недооцененной роли в пати… и терять, терять, терять драгоценное время…
        К черту!
        Вырубаю игру и отключаю капсулу. Откидываю крышку и прикрываю глаза - на улице еще достаточно светло. Считаю до десяти, открываю глаза и сверяюсь со временем. До приезда пиццы еще сорок минут. Решаю сходить в душ, чтобы сбросить напряжение и привести мысли в порядок.
        Доставка, как всегда, пунктуальна. Ровно в шесть звонок на вызывную панель и через пять минут - в дверь. На пороге юноша лет двадцати. Наверняка из тех, кто отказывается от помощи родителей, чтобы доказать, что может сам себя обеспечить. На голове фирменная бейсболка, под легкой ветровкой - поло в цвет кепки.
        - Ваша пицца и кола.
        Вручает двухлитровую бутылку, затем распаковывает потертую термосумку. Достает коробку с моим адресом на торце и передает в руки теплую упаковку. Открываю, чтобы убедиться, что заказ не перепутан. На свободу вырывается ни с чем не сравнимый запах свежего коржа, пряного соуса маринара и молочных ноток моцареллы. Рот мгновенно наполняется слюной, а желудок требует заслуженную порцию.
        - Да, все верно.
        Расписываюсь в бланке доставки, ставлю пять звезд в графе «оперативность» и отдаю три десятки.
        - Сдачу себе.
        - Спасибо! Приятного аппетита!
        - Ага.
        Закрываю дверь, подбираю колу с пола и отношу все в комнату. На кухне беру стакан, из морозилки выковыриваю несколько кубиков льда. С ногами забираюсь на кровать - на коленях коробка, в правой руке пульт от телевизора, под левым боком на краю стола кола. Больше, чем есть всухомятку, не люблю есть в тишине. Даже если по кабельному нет ничего интересного, все равно нужно, чтобы перед глазами что-то мельтешило, а в ушах звучал чей-то голос.
        Щелкаю по каналам в надежде найти какой-нибудь дельный ситком или мультсериал - это было бы здорово. Но попадаются только реклама, реклама, реклама, ток-шоу и новостные блоки…
        Что?!
        Рука уже переключила канал, но мозг осознал увиденное только сейчас…
        Программу назад!
        Серебристый «Сайен» хэтчбек. Правая сторона изуродована, словно в нее выстрелили из пушки. Лобовое стекло покрыто сетью трещин. Сама машина выброшена в пешеходную зону. Правое крыло зацепило гидрант, а кузов впечатался в стену здания.
        - Авария произошла в девять вечера на перекрестке…
        Кадры, снятые на мобильный, показывают, как внедорожник на бешеной скорости таранит «Сайен». Машины взрываются пластиком и стеклом. Хэтчбек начинает разворачивать, но автомобиль врезается в каменную ограду и останавливается…
        Из внедорожника вываливается мужчина с окровавленным лицом. Строгий костюм, в руке сотовый телефон. Мужчину шатает, но он переходит дорогу и направляется в магазин. Слышны обрывки его разговора - голос неуверенный, язык заплетается:
        - Нужно позвонить жене… извиниться… не успеваю… какой-то придурок врезался в меня…
        Из «Сайена» не выходит никто…
        - …пассажиры хэтчбека погибли на месте. Водитель доставлен в больницу с рваной раной головы и сотрясением мозга.
        Изображение начинает плыть, но я не в силах отвести взгляд или закрыть глаза.
        Телефонная съемка сменяется профессиональной. От хэтчбека везут каталку с телом, накрытым белой простыней.
        Меня мутит, в глазах темнеет, а в ушах слышу шум собственного сердца.
        Синяя толстовка…
        У тележки складываются ножки, ее заводят внутрь салона «Скорой помощи». На краткий миг покрывало задирается и можно увидеть, что погибший одет в…
        Синяя толстовка…
        …розовую рубашку с широкими белыми полосками.
        Мир вокруг меня чернеет, иссыхает и опадает ломкими хлопьями. Наваливается апатия, бессилие, тоска и… темнота.
        «Как быстро стемнело. Хотя какая теперь разница?»
        От всех этих формул и вычислений голова просто раскалывалась. Стоило срочно сделать перерыв, иначе я рисковал не дожить до экзаменов. А еще - перекусить, потому что желудок, кажется, начал переваривать сам себя.
        Я вышел из комнаты и направился к лестнице, но вдруг из соседней услышал причитания:
        - Не могу поверить! Какого черта? Два хп осталось! Два!!!
        Заглянул в комнату и увидел, как в самом центре стоит Кит с раскинутыми в стороны руками. На голове надет шлем виртуальной реальности, на руках перчатки, к бедрам прикреплены прямоугольные датчики размером с пачку сигарет. Сам он стоит на каком-то устройстве вроде беговой дорожки, но в два раза шире.
        - Все играешься, Кит?
        - О, братик! - Он поднял руку в приветственном жесте. Шлем, впрочем, не снял.
        - Что у тебя там на этот раз?
        - Симулятор Средневековья. Но это так написано. На самом деле хрень полная, а не Средневековье. Обычная фэнтези РПГ, только за магов играть нельзя. Типа, магия - зло, и тебе надо ее искоренить. Ну, это как я понял… Да черт побери! Опять?!
        Кит в бешенстве срывает с головы шлем.
        - Никак не могу пройти момент. Там у входа в пещеру стоит какая-то хрень типа минотавра, и он меня постоянно сносит.
        - Сочувствую. - Я пожал плечами и повернулся, чтобы выйти из комнаты.
        - Может, поможешь? Тут можно вдвоем играть.
        Кит неисправим. Ну разве кому-то могло прийти в голову, что этот легкомысленный, необязательный и несобранный человек - мой старший брат? Даже родители удивляются нашей противоположности. Кит начисто лишен амбиций и не интересуется ничем, кроме компьютерных игр. Но даже в них он ведет себя соответствующим образом. Какие-то покупает и в тот же день забывает про их существование. Какие-то проходит до определенного момента и забрасывает. Какие-то ждет с фанатичным блеском в глазах и даже оформляет подписку, но потом внезапно теряет всякий интерес. Его внимание, словно у маленького ребенка, переключается одним щелчком пальцев. И это меня в нем раздражает больше всего.
        Тогда как остальные мои знакомые стараются брать пример со старших братьев и сестер, я своего просто сторонюсь. Я хочу поступить в Пенсильванский университет. Он - найти игру, которая ему никогда не надоест. Я стараюсь обеспечить собственное будущее. Он не думает о таких вещах в принципе. Так какой пример я должен с него брать? Чем может помочь его легкомысленный взгляд на мир?
        - Нет. Я хотел поесть, потом опять пойду заниматься.
        - Ты себя угробишь таким подходом. Можно подумать, наступит конец света, если отвлечешься на час. Давай поедим, а потом ты немного развеешься в «Тайнах королевства»?
        В то же время я понимал, что злиться на него неправильно. Кит всегда хорошо ко мне относился и желал только лучшего. Просто выражал он это не как все. По-своему, индивидуально. Например, первую игру на приставку он выбирал с возможностью подключения второго игрока. И не важно, что мне тогда было всего три года…
        Кит никогда не был против моей компании. А в моменты, когда я соглашался поддержать его в какой-нибудь игре, брат был на седьмом небе от счастья. Глаза вспыхивали внутренним огнем, он тут же бросался объяснять все хитрости геймплея и рассказывать перипетии сюжета. Играть с братом для него было высшей наградой.
        Чего нельзя сказать обо мне. Я не очень любил игры и отдавал предпочтения другим видам развлечений. Я редко составлял Киту компанию. В основном когда на меня накатывала апатия из-за учебы, отношений с одноклассниками, личных проблем. И тогда общество Кита меня в прямом смысле слова спасало. Беззаботное поведение брата и незатейливые игры стирали все мои проблемы.
        Я солгу, если скажу, что не люблю брата. Очень люблю и пытаюсь принять таким, какой он есть. Только брать пример с такого брата мне никак не хочется. Его беспечность вызывает только недовольство. И от всего этого становится очень грустно.
        - Ну как? Твоя помощь мне очень пригодилась бы.
        - Эх, ладно. Думаю, на час действительно можно сделать перерыв. А то у меня голова взорвется.
        - Йес! Тогда бегом на кухню, а то заставлю мыть посуду!
        Стоило сделать первый шаг, как я почувствовал что-то сродни головокружению.
        - Сначала всегда так, - подбодрил Кит, - Попрыгай на месте, пройдись в разные стороны. Скоро привыкнешь.
        Сделал пару шагов влево и назад, но меня все равно мутило. Хотя еще через некоторое время заметно полегчало. Глаза приспособились к трехмерной проекции, а я перестал бояться свалиться в реальном мире. Там я стоял на «беговой дорожке», лента которой при каждом моем движении возвращалась в исходную точку и была подвижна во всех направлениях. Таким образом, благодаря связи с датчиками на бедрах и в перчатках «Тайны королевства» использовали технологию трекинга, когда данные о позиции и положениях реального объекта переносились на модель в виртуальной среде.
        - Так, я более-менее привык. Что дальше?
        - Отлично, пойдем со мной. Сейчас будем тренироваться.
        Пока пробирались сквозь какой-то бурелом, успел себя рассмотреть. Экипировка типичного лучника - зеленая куртка с капюшоном из дубленой кожи, легкие наручи, полуперчатки, составной лук, широкий ремень, небольшая сумка со сменной тетивой, плотная кожаная трубка для стрел на боку, льняные штаны и высокие охотничьи сапоги. Кит попросил в поддержку его латнику взять стрелка, а я не особо возражал.
        - Вот.
        Мы вышли на широкую поляну, по которой метался какой-то странный кабан. Бурого цвета с огромными клыками и черной гривой. Размерами он превосходил среднего пони, а в скорости… наверно, тоже. Во всяком случае, метался из стороны в сторону так, будто его окружила армия охотников.
        - Смотри, это проклятый вепрь. Не самый слабый моб, но ты не бойся - я прикрою если что. Я убил здесь какого-то колдуна, поэтому после смерти это место проклято. Тут постоянно будут ресаться эти гады. Пока не достану святые мощи какого-то парня. Идеальное место для тренировки. Попробуй ушатать его из лука.
        - А нет никого поспокойнее?
        - Есть, только минотавр тоже на месте не стоит.
        - Ладно, попробуем твоего вепря…
        Расслабил завязки на трубке со стрелами, наложил одну на тетиву, натянул и прицелился. Вепрь носился по поляне из стороны в сторону, поэтому выбрать удобный момент было очень сложно.
        Танг!
        Внезапно уровень здоровья упал на несколько процентов.
        - Это что такое случилось?
        - Тетива лопнула. Ну, тут же вроде все как в реальности. Чуть передержишь, и все…
        - Гребаный реализм. Сомневаюсь, что именно так на самом деле все и происходит.
        Кит пожал плечами:
        - Просто приложи к луку новую. Почему-то в этом плане реализм не работает.
        И действительно. Стоило достать новую тетиву и приложить к луку, как он тут же приобрел нормальный вид.
        - Я же говорю, довольно странный симулятор, - засмеялся Кит, наблюдая за моим удивленным лицом.
        Ладно, следующая попытка. На этот раз просто наложил стрелу, не натягивая тетиву. Прикинул траекторию вепря и время, когда он оказывается в определенной точке.
        Выстрел!
        Стрела пролетела в нескольких дюймах от хвоста проклятого животного.
        «Вот дурак! Забыл учесть время на сам выстрел».
        Слава богу, вепрь проигнорировал или не заметил стрелу и продолжил носиться словно ошпаренный. Второй выстрел попал точно в цель. Пока разъяренная свинья неслась на нас, успел сделать еще два выстрела навскидку. Один даже попал. Когда вепрь подбежал ближе, Кит встал на пути и зарубил его несколькими ударами.
        Стоило свинье откинуть копыта, как на поляне появилась ее точная копия. И новый вепрь стал так же бесцельно носиться, как и предыдущий. С этим получилось гораздо легче - я знал, сколько нужно времени на выстрел и как полетит стрела. Если бы расстояние до вепря было больше, думаю, смог бы убить его на подходе без помощи брата.
        Еще пара кабанов, и я был полностью готов.
        - Ого! А ты быстро пристрелялся! Когда я начинал лучником, мне показалось это слишком трудным. Прикинь, прежде чем сделать первый выстрел, порвал четыре тетивы. Хорошо, что они бесконечные… Потом в результате на латника сменил.
        Вместо ответа только вздохнул. Лишнее подтверждение тому, насколько Кит несерьезен в чем-либо. Для него существует только принцип «что легче - то лучше». И никак иначе. Объяснять, что преодолевать трудности и наслаждаться достигнутым результатом гораздо интереснее, бесполезно.
        - Ага, идем к твоему минотавру.
        - Да, точно!
        Мы обошли поляну с сумасшедшими вепрями и вернулись к невысокому каменистому склону - месту, с которого загрузилась игра. Прошли вдоль него полторы сотни ярдов и вышли к невысокой насыпи вроде кургана. У самой земли виднелся небольшой ход, в который смог бы пролезть лишь карлик. И этот ход действительно охранял минотавр. Только вот его голова больше похожа не на бычью, а на веприную. Оружие у него тоже было непонятное - не то секира на длинном древке, не то двусторонний бердыш. Видимо, в этой игре не только реализм хреновый, но и художники…
        Решили действовать по той же схеме, что и на тренировке. Поэтому первый выстрел сделал я. Стрела попала минотавру в голову, тот взревел и кинулся в атаку. Прежде чем Кит связал боем это чудовище, успел сделать еще один выстрел.
        А вот программисты здесь потрудились неплохо. Потому что минотавр постоянно прикрывался Китом и не давал мне шанса выстрелить. Даже когда я менял положение, монстр выбирал неудобный для меня угол обзора. Пришлось дорабатывать план на ходу. Как на тренировочной поляне, я выбрал точку, в которой минотавр появляется чаще всего и…
        - На счет пять резко уходи влево, а потом снова нападай!
        - Ок!
        Раз, два, три, четыре…
        - Пять!
        Кит отпрыгнул, и минотавр оказался как на ладони. Выстрел… и мимо.
        «Ничего. Это всего лишь пристрелка!»
        Раз, два, три, четыре…
        - Пять!
        Прыжок, выстрел, попадание!
        Раз, два, три, четыре…
        - Пять!
        Еще попадание!
        Раз, два, три, четыре…
        - Пять!
        Бинго!!!
        Минотавр странно заклекотал, упал на спину и забился в конвульсиях, высунув язык и выкатив глаза. Страшное зрелище! Чем больше играл в эту игру, тем больше убеждался, что создатели не сильно старались с ее разработкой…
        - Да! Братик, ты лучший! Я тебя обожаю! Раз десять пытался его завалить, уже плюнуть хотел.
        - Почему? Из-за того, что сложно?
        - Ага, просто жуть. Ты же знаешь, ненавижу всякие сложности.
        «Знаю. Пожалуй, даже слишком хорошо…»
        В ужасе открыл глаза. Первые секунды не понял, что произошло. Потом додумался - перезанимался и заснул. С трудом поднял голову. Черт… Вся тетрадь залита слюной. Сколько же я спал? Посмотрел на часы - выходило около двух часов. Погано. Теперь непонятно что делать: заниматься до рассвета, а потом пойти спать, или лечь сейчас, но встать пораньше.
        Стук в дверь отвлек от грустных мыслей. Интересно, кто это? Вроде родители легли сразу после ужина.
        - Да.
        - Алан, откроешь?
        Открыл дверь, в комнату вошел угрюмый Кит.
        - Что случилось? Почему не спишь?
        Кит осмотрелся. Вся комната была завалена моими грязными вещами, поэтому он спихнул с кровати футболки и присел на самый край. Кстати, в этом у нас с Китом еще одно кардинальное различие. Несмотря на всю его ветреность, брат умудрялся сохранять свою комнату в чистоте.
        - Я могу просить тебя об одолжения?
        - Д… да, конечно.
        Это было очень непохоже на Кита. Не припомню, чтобы он с таким серьезным видом просил о помощи.
        - Говори же, наконец, в чем дело?
        - Ты можешь одолжить мне денег?
        - Сколько? И на что?
        Несмотря на то что Кит уже учился в колледже, он до сих пор не работал. Получал какие-то крохи от продажи персонажей и артефактов в онлайн-игрушках или сохраненках секретных миссий в редких мультимедийных проектах. Но в основном брал деньги у родителей. Они были категорически против увлечений Кита, однако не могли быть с ним слишком строги. Что же случилось сейчас?
        Кит протянул сложенный в четыре раза флаер.
        - Нужно еще две тысячи…
        Развернул листок. На лицевой стороне изображен купон, в центре которого крупный текст: «Внимание! Предъявителю скидка 10 %! Торопитесь, количество предложений ограничено!» На обороте кадр из какого-то малобюджетного фантастического фильма, что любят крутить по Сай-Фай. В недрах лаборатории космического корабля или чего-то похожего вертикально установлена десятифутовая капсула. Вылитая медицинская пилюля. Нижняя часть из черного металла или пластика, верхняя полностью из стекла. Внутри, прижав руки к груди, стоит человек. На ум сразу пришла ассоциация - «анабиоз».
        Над капсулой крупными буквами написано: «Технологии будущего доступны уже сейчас!» Чуть ниже: «Первое игровое устройство с нейронным подключением».
        Сбоку обтекающий картинку текст: «Так же, как ушли в небытие компьютерные игры, исчезает и ограниченная виртуальность. Больше не потребуется никаких датчиков, шлемов и очков. Вы сможете почувствовать любой игровой предмет - его фактуру, запах. Компания «SoR» («Sleep of Reason») воплотит в жизнь мир ваших любимых игр.
        Капсула SRG501 полностью безопасна. Технология нейронного подключения была успешно протестирована в военной отрасли. Благодаря этому стало возможным использовать ее в игровой индустрии. Кроме того, в капсулу заложены инструменты экстренной медицинской помощи. В результате чего любые риски от использования этого устройства сведены к минимуму.
        Присоединяйтесь к нам. Вместе мы сможем создавать игры, в которые захочется играть вечно!»
        В самом низу очень мелким шрифтом - информация о тестовой игре и адреса магазинов.
        - Что это?
        Я искренне надеялся, что это какая-то нелепая шутка.
        - Капсула виртуальной реальности.
        - Зачем?
        Кит молчал. Прятал глаза, словно школьник, которого родители застали за просмотром порнухи.
        - Мне кажется, это то, что так долго искал.
        - Ты говорил с родителями?
        - Да, конечно…
        - И что они сказали?
        Кит грустно ухмыльнулся:
        - А ты сам как считаешь? Сказали, чтобы я забыл об этом. А если где-то достану денег, они выгонят меня вместе с этой штукой.
        - Правильно сказали! И я не буду их переубеждать.
        - Я этого не прошу. Свой выбор я уже сделал.
        То ли я еще недостаточно отошел ото сна, то ли сказывалась усталость, но я не понимал, куда клонит Кит.
        - Какой выбор? О чем ты?
        - Я думаю уйти из дома. Родителям скажу, что нашел работу и снял комнату поближе к колледжу. Понимаешь, мне очень сложно находиться здесь. Я вижу, что мама с папой и ты ждете от меня чего-то большего. Но я не могу вам этого дать. Так не будет ли лучше, если вы будете думать, что я взялся за ум. А сам перестану терзаться совестью? Только мне не хватает денег на эту капсулу и аренду жилья. Можешь помочь? Я верну все до цента, обещаю…
        Не знаю, сколько я просидел без ответа, но все это время Кит терпеливо ждал.
        - Я не понимаю…
        - Что?
        - Я не понимаю, ради чего все это. Ты хочешь уйти… чтобы играть в игры? Неужели ты не осознаешь, насколько глупа и обидна твоя идея?
        - Нет, это вы не понимаете! - Голос брата стал твердым и уверенным. - Никто не понимает. Для меня игра - это не способ уйти от реальности, а сама реальность. Только там я свободен и чувствую себя живым.
        Я скомкал флаер и бросил им в Кита.
        - Хватит страдать херней! То, что хочешь выбрать ты, - тупое и бессмысленное прожигание жизни! И я в этом помогать тебе не стану!
        Кит расправил флаер, аккуратно сложил и убрал его в карман. Подошел к двери и, не оборачиваясь, сказал:
        - Мне кажется, что ничего бессмысленного не бывает. Любой человек звено, вместе - цепь. Пусть через несколько звеньев, но каждый влияет на остальных и на всю систему. Самый подлый преступник может исправить работу органов порядка и законодательства. Любая жертва может предотвратить еще большее количество жертв. Поэтому и мой путь не будет бессмысленным. Может быть, он поменяет что-то в игровой индустрии… разве это плохо? Но для того чтобы узнать, к чему он ведет, нужно пройти до конца. И мне очень жаль, что ты меня не понимаешь, братик…
        Кит ерзал на сиденье и лип к стеклу, словно ребенок, которого впервые вывезли на машине. Это довольно странно, учитывая, что он учился в колледже. Глядя на него, на ум приходило только одно слово - нелепый. И сейчас эта несуразность проявлялась больше всего. В странной манере поведения, мешковатой одежде, отчужденности.
        «Может, он не так уж и не прав насчет своего пути?»
        «Даже если и так, я должен хотя бы попытаться!»
        - Чарли, спасибо, что согласился помочь.
        - Да не за что, мне не трудно.
        Чарли был из того типа людей, которому действительно было не трудно оказать помощь в любой ситуации. Казалось, стоит позвонить ему глубокой ночью, как в ответ услышишь бодрый голос: «Да без проблем, мне не трудно!» Из-за этого я чувствовал себя неудобно, но других вариантов не было. На данный момент из моих хороших друзей только у Чарли была машина. Неделю назад на окончание школы отец подарил ему новенький хэтчбек «Сайен» серебристого цвета.
        Я попросил Чарли подбросить нас с Китом к Уилсонам. Наш одноклассник Дэвид закатывал прощальную вечеринку. Через пару дней со всей семьей он переедет в Даллас из-за нового контракта отца, там же и продолжит обучение. Поэтому в последние дни он решил оторваться по полной. Мы с Дэвидом не были особо дружны, однако он пригласил весь наш класс и еще полшколы. К тому же это был единственный шанс, чтобы попробовать растормошить моего зажатого братца. Мы договорились, что, если Киту здесь не понравится, мы тут же уедем. В магазин. Для покупки этой чертовой капсулы!
        К сожалению, это было единственное условие, на которое он согласился.
        Мы выбрались из машины. Даже если бы не знали номер дома, понять, какой нам нужен, не составило труда. Громадное трехэтажное здание переливалось всеми цветами радуги, как чертов нло, и пульсировало в такт музыке. С заднего двора доносились довольные крики и взрывы петард. Ума не приложу, почему соседи еще не вызвали полицию.
        Дверь открыл незнакомый мне парень. Он был раздет до пояса и сильно пьян. Ему приходилось сильно щурить глаза, чтобы сфокусироваться на нас. При этом правая рука с картонным стаканом под пиво жила собственной жизнью. Она пыталась подняться на уровень рта, совершала странные круговые движения, резко ходила из стороны в сторону. Однако даже такое состояние не помешало ему узнать Чарли.
        - А-а-а, это же Диллан пришел!
        Музыка играла настолько громко, что парню приходилось вопить во все горло.
        - Проходите!
        Мы протиснулись внутрь, и я украдкой посмотрел на Кита. Немного напуган, очень зажат, но обратно не рвется. Так что, может, и не все потеряно.
        - Иди в гостиную, я сейчас буду! - проорал Киту на ухо.
        Вместо ответа брат кивнул и ушел неуверенным шагом.
        Я потянул Чарли за рукав и отвел его в сторону.
        - Как насчет твоего обещания? Я очень надеюсь, что все выгорит. Но если что, ты ведь не сядешь пьяным за руль?
        Чарли улыбнулся. Вообще, улыбка - лучшее, что есть у этого парня. Высокий, нескладный, с резкими чертами лица, он производил странное впечатление. Однако добрая искренняя улыбка заставляла забыть обо всех его недостатках.
        - За кого ты меня держишь? Хотя приложиться очень хочется…
        - Давай так. Дай мне ровно час. Потом можешь делать что угодно.
        - Заметано! Надеюсь, твоему братцу тут понравится, и я смогу надраться по полной!
        Благодарно хлопнул его по плечу и поспешил на кухню. Дом у Дэвида был просто громадный. Первый этаж занимал длинный и свободный холл, огромная гостиная с выходом на великолепную веранду, небольшое поле для гольфа и бассейн, ванная комната и кухня с просторной столовой зоной.
        Видимо, празднование началось уже давно, потому что везде встречались люди разной степени опьянения. Кто-то зажимал друг друга в углу, кто-то пытался танцевать под долбящие ритмы, еще несколько человек играли в пивной понг и флип-кап. Совсем немного было людей, которые просто стояли в стороне и тихо разговаривали между собой.
        Вся кухня завалена пустыми кегами. Какой-то здоровяк без чувств валялся на столе. Две девки мешали в блендере непонятную бурду из всего, что попадалось под руку. Возле холодильника на корточках сидел еще один парень с бутылкой пива в руках. Выражение лица у него было такое, будто он готов разрыдаться.
        - Эй, друг, есть еще пиво?
        Парень удивленно посмотрел на меня и кивнул.
        - Нет! Только дрянь в бутылках!
        Лично я считал наоборот, поэтому ни капельки не расстроился.
        - Дай две!
        Парень открыл холодильник и выгреб оттуда пару бутылок. При этом он что-то бубнил себе под нос и всхлипывал. Ей-богу, сейчас заплачет. Или пиво действительно настолько плохое?
        Кита нашел сразу же. Он стоял у стены гостиной и смотрел себе под ноги.
        - Держи! - протянул ему бутылку.
        - Я же не люблю… - сморщился брат.
        - Кит! Ты мне обещал!
        Сбил крышку и решительно протянул бутылку ему. Кит еще раз поморщился, но бутылку взял. Сделал вид, будто слежу, чтобы он сделал хотя бы пару глотков. Хотя на самом деле искал подходящую девушку. Уже не трезвую, чтобы не скучала в обществе Кита, но и не бубнящий манекен, с которым можно делать что угодно.
        Отлично!
        Увидел около веранды Стейси Торонс - довольно милую, хоть и глуповатую шатенку. Судя по блестящим глазкам и неуверенным движениям, она уже достаточно набралась. Сейчас она болтала с какой-то подругой, поэтому можно было попробовать. Схватил Кита за локоть и повел его к цели.
        - Э…
        - Так, спокойно! Пей пиво, оно развязывает язык!
        - Хей, Стейси! Привет!
        Девушка нахмурила лоб, вспоминая мое лицо.
        - О, Алан? Привет! Тебя не часто увидишь на таких вечеринках!
        - Так здесь особый повод! Я не мог не прийти! Кстати, это мой старший брат Кит! Кит, это моя одноклассница Стейси!
        Они обменялись парой слов, а я заметил, как Стейси с интересом разглядывает брата. В таком состоянии она была не особо требовательна, но и не позволила бы ничего лишнего. Идеальный вариант для Кита.
        - Кстати, а где Дэвид?
        - Я видела его недавно около бассейна!
        - Отлично! Надо сходить, попрощаться! Не против, если оставлю Кита на вас?
        Не дожидаясь ответа, выскользнул на веранду. С нее спустился к бассейну. Дэвид действительно был там. Вместе с тремя парнями они окунали в воду какого-то здоровяка. Скорее всего, приводили в чувство. Несмотря на то что самого Дэвида мотало из стороны в сторону, на ногах он держался достаточно твердо.
        - Дэвид.
        Музыка здесь была значительно тише, поэтому можно было не кричать.
        Лицо у Дэвида усталое, но приятное. Широкие брови, карие глаза, большой прямой нос, тонкие губы, верхняя чуть выдается вперед.
        - О, Алан, привет! Спасибо, что зашел.
        - Это тебе спасибо за приглашение и вечеринку. Мы не очень хорошо общались, но я все равно хочу поддержать тебя. Переезды всегда даются очень тяжело. Представляю, как тебе должно быть погано…
        - Господи, Алан. Это во мне сейчас пять пинт алкоголя. А ты только что приехал и уже пару слов связать не можешь. За наш выпуск! Пусть взрослая жизнь никого не разочарует!
        - Точно! Я не смог бы сказать лучше.
        Залпом выпил всю бутылку. Не сказать, чтобы пиво было настолько ужасным, что из-за него стоило рыдать, как тот парень. Но я ожидал чего-то большего.
        Мы еще немного поговорили с Дэвидом, и я пошел посмотреть, как там дела у Кита. В гостиной их не было. У меня даже закралась шальная мысль, что Стейси, возможно, нашла что-то в братике. Решил подняться по лестнице - не подглядеть, а просто удостовериться, все ли в порядке. И буквально за углом второго этажа увидел ее.
        Легкая фиолетовая майка задрана так, что виден розовый кружевной лифчик. В другой момент я бы с радостью рассмотрел подробности, но не сейчас. Рядом со Стейси был кто угодно, но не Кит. Какой-то щуплый невысокий парень с внешностью Дэна Майнеса.
        - Стейси!
        - Эй, чувак! Не видишь, мы тут делом…
        Парень хотел сказать что-то еще, но я просто отодвинул его в сторону.
        - Алан, ты чего?
        Стейси поспешно прикрыла грудь руками. Хотя по ее лицу не было видно, что она стеснялась.
        - Где Кит?
        - Кто?
        - Мой брат! Я оставил вас вместе!
        - А-а… Он куда-то ушел!
        - Черт!
        Побежал вниз по лестнице, но вслед услышал:
        - Он у тебя какой-то странный…
        «А то я не знаю!»
        Обыскал весь первый этаж, но нашел брата на улице возле машины Чарли. Выражение лица очень растерянное. Кит крутил в руках телефон и постоянно оглядывался на дом Дэвида. Когда он увидел меня, опустил глаза.
        Черт! Черт! Черт! Забыл включить звук на телефоне. Достал из кармана и мельком проверил сообщения - шесть пропущенных вызовов.
        - Алан, извини. Я очень ценю, что ты для меня пытаешься сделать… но я не чувствую себя здесь комфортно. Понимаешь? И дело не в количестве алкоголя. Меня просто это не интересует.
        - Хорошо. Я все понимаю.
        - Честно?
        - Да, конечно. Подожди здесь, я позову Диллана.
        Теперь я тоже стараюсь не смотреть ему в глаза. Иначе, он поймет, что я вру…
        - Правильно едем?
        Несмотря на то что Чарли родился и вырос в этом городе, ориентировался в нем достаточно паршиво.
        - Да, все так. Еще два перекрестка и налево.
        Кит молчал и выводил пальцем какие-то фигуры на стекле. Меня тоже не тянуло на разговоры - на душе было очень дерьмово. По примеру брата хотелось замкнуться в себе.
        Уу-уизз!
        Резкий визг тормозных колодок где-то в стороне. Сердце на мгновение остановилось, а затем забилось в несколько раз быстрее. Начал поворачивать голову, чтобы посмотреть что произошло, но…
        Б-бум-м!
        …мощный толчок. Меня кинуло вправо, так что я зажал Кита, а потом резко отшвырнуло влево, и уже брат подмял меня под себя. Со всех сторон посыпалось что-то ледяное и острое. Почувствовал запоздалую боль в правом виске и предплечье. Что-то хрустнуло, со стороны Чарли донеслось неразборчивое мычание.
        Еще один толчок. Более слабый и уже с моей стороны. Боль усилилась в разы, к ней добавился неприятный зуд в глазах. С трудом повернул голову, чтобы посмотреть, как там Кит, но увидел только размытые темные пятна и синюю толстовку…
        Врач - мулат с приятными чертами лица - осматривал мою голову.
        - Серьезных повреждений нет. Но чтобы удостовериться, нужно сделать снимки.
        Я очень плохо представлял себе, что произошло. Сознание плыло, а память похожа на лоскутное одеяло. Самые крупные и яркие куски - моменты с вечеринки. Более мелкие и темные постоянно ускользали.
        - Что произошло?
        - Вы попали в аварию.
        Авария? Точно! Визг тормозов, удар, боль…
        - Что с братом? Он в порядке?
        Доктор молчал.
        «Точно, откуда он знает, кто из них Кит?»
        - Он одет в синюю толстовку.
        - Мне очень жаль. Удар был очень сильный. У вашего брата сложная черепно-мозговая травма, которая вызвала обильное кровоизлияние. Мы не успели его спасти. Извините…
        «Черт! О чем он только говорит? Какое кровоизлияние? Какая травма? Мы просто ехали за гребаной видеоигрой! Что, ради бога, тут происходит?!»
        Я почувствовал, как внутри меня все порвалось и перемешалось. Снаружи тоже - низ и верх поменялись местами, предметы стали расплываться, звук почти исчез…
        - Эй! Как вы себя чувствуете?
        - А вы как думаете, док?
        Похороны были очень маленькими. Я, родители и Чарли, который винил себя в аварии. Хотя, как сказали инспекторы, избежать столкновения в нашем случае было почти невозможно. Внедорожник, который протаранил наш хэтчбек, набрал очень большую скорость, а начал тормозить всего за пару ярдов. Даже я понимал, что вины Чарли в случившемся нет. Это я вынудил брата поехать с нами…
        Не пришли ни бывшие одноклассники Кита, ни сокурсники, ни даже бабушка. Она всего лишь позвонила и сказала что-то вроде:
        - Ох, он был такой молодой. Лет двадцать, да?
        - Двадцать один! - ответил я и повесил трубку.
        Создавалось впечатление, что про Кита все забыли. Словно его и не было в этом мире. Даже родители вбивали мне в голову:
        - То, что случилось, очень тяжело. Но ты должен сосредоточиться на вступительных. У твоего брата не было будущего, но ты - совсем другое дело.
        Через несколько дней часть вещей из комнаты Кита продали на гаражной распродаже, часть отнесли на чердак. Я забрал его любимую синюю толстовку, которую лично отстирал, и сложенный в четыре раза рекламный флаер. Тот самый, из-за которого все завертелось. В последнее время я доставал его при каждой удобной возможности. Перечитывал и думал, правильно ли я тогда поступил? По всем параметрам выходило, что нет…
        Прав был Кит, а мы ошибались. Я забыл, что у каждого человека свой взгляд на мир. Вместо этого пытался навязать ему мой, который казался тогда единственно верным. Мне не следовало так поступать. Если бы я понял это раньше и поддержал Кита, все могло быть иначе. Я очень виноват перед ним. И самое ужасное в том, что я понял это только сейчас. Когда ничего нельзя изменить…
        Я перестал заниматься и есть, мало спал. Все время ходил кругами по комнате и прокручивал в голове тот разговор, когда Кит обратился ко мне за помощью: «Мне кажется, что ничего бессмысленного не бывает. Любой человек звено, вместе - цепь. Пусть через несколько звеньев, но каждый влияет на остальных и на всю систему. Самый подлый преступник может исправить работу органов порядка и законодательства. Любая жертва может предотвратить еще большее количество жертв. Поэтому и мой путь не будет бессмысленным. Может быть, он поменяет что-то в игровой индустрии… разве это плохо? Но для того чтобы узнать, к чему он ведет, нужно пройти до конца. И мне очень жаль, что ты меня не понимаешь, братик…»
        Меня терзал стыд. И если чувство вины из-за моего отношения к брату хоть немного притупилось, то стыд за погубленную жизнь только нарастал. Я плакал до потери сознания, затем приходил в себя и снова продолжал рыдать. Когда глаза переставали видеть что-либо, кроме красных всполохов, и начинали болезненно пульсировать, будто собирались взорваться, я опять отключался.
        «Если каждый человек звено, то у брата оно сломалось. Но чем его смерть могла помочь остальным? Выходит, он все-таки ошибался? Но я не хочу этого! Не хочу, чтобы его смерть была напрасной и ни к чему не привела! Не хочу!
        Что? Что можно сделать, чтобы не допустить этого?»
        На удивление, в разбитом и покалеченном сознании ответ возник почти сразу.
        «Если сломанное звено нельзя починить, его можно заменить. Другим…»
        - Мам, привет! Это я… да… Все отлично, меня приняли… да… Только, знаешь, я не смогу часто навещать вас. Я нашел хорошую подработку по вечерам и в выходные. Так что за комнату и обучение буду платить сам… Да, на первый взнос мне хватит денег, которые вы положили на счет… да, на самом деле… да, передай папе привет… Я люблю вас… Все, пока.
        Я вышел из телефонной будки и остановился возле урны. Достал из кармана письмо с отказом из университета и выбросил. Из второго кармана достал флаер. Он был сильно помят, места сгибов начали прорываться, но текст внизу по-прежнему хорошо читался. Убрал флаер и застегнул свою любимую синюю толстовку.
        Отлично, нужный мне магазин был как раз неподалеку…
        Глава 4
        Повторная загрузка
        Лучший способ вернуть остывшей пицце аппетитный аромат и снова сделать ее воздушной - духовой шкаф. Однако в моем нынешнем состоянии было абсолютно все равно, как выглядит или пахнет еда. Я раздавлен, угнетен и просто хочу есть.
        Кидаю кусок пиццы в микроволновку и захожу с телефона в сообщество хэлперов. Апатия апатией, но работу нужно выполнить в срок. Ищу любые сведения по поводу испытания Саррга, но не нахожу абсолютно ничего. Тогда иду на официальный игровой форум, но и там получаю лишь общие сведения. Ни единого упоминания Морта и его суперсилы.
        Ладно, пойдем другим путем. Ищем любые совпадения по словосочетанию «Наставник Морт». В выдаче всего дюжина тем - в них игроки, которых угораздило вляпаться в похожую историю, пытаются выяснить, как можно победить этого монстра. Куча домыслов, и ни одного полезного совета. Например, один парень предлагает собрать весь комплект артефактов Западного Ветра. Другой - получить любую способность на ауру, возвращающую урон, и набить рюкзак до состояния перегруза, чтобы тренер не смог выбить за пределы площадки. В общем, ничем не подкрепленные предположения и откровенные глупости.
        Но вместе с этими темами нашлось несколько интересных. Например, один игрок добился уважения со стороны воеводы. В результате чего Саррг выдал задание под названием «Тайна Морта» - узнать, что только можно, о способностях Старшего наставника. По словам автора выходило, что Морт получил свою способность во время последнего похода. Именно из-за этого Саррг и Морт так ненавидят друг друга. К сожалению, больше ничего узнать не удалось - игрок забил на квест из-за высокой сложности.
        Еще в одной теме рассказывали о том, что кому-то удалось взять квест у самого Морта. Причем по исполнению он полностью аналогичен моему. Саррг пытается помешать набрать силу Морту. Поэтому игроку нужно вызвать воеводу на бой в центре поселения. Бой выигрывать не обязательно. Достаточно просто разоружить или сбить Саррга с ног. Но если бы это было легко, тема не висела бы на странице сообщества. По словам автора выходило, что на воеводу не действуют никакие удары или способности. От большинства он просто уворачивается. Если атака все-таки проходит, она никогда не заканчивается критом или оглушением, а снимает всего несколько поинтов. Вне зависимости от разницы в уровне и урона оружия.
        Все это на самом деле прикольно и любопытно. Но никак не может помочь решить мою проблему. Интернет-поиск тоже ничего вразумительного подсказать не смог. Ладно, пойдем другим путем…
        Достаю горячую пиццу, сажусь за компьютер и проверяю джаббер. Трейси еще в сети.
        - Нужна твоя помощь.
        И все-таки пицца, подогретая в микроволновке, - редкая дрянь. Корж разбухает и становится сырым, а ингредиенты превращаются в кашу. Да и прогревается она не совсем равномерно.
        - Что случилось?
        - Сложность с начальным квестом. Видимо, из редких. Информации не нашел никакой. Может, глянешь на каких-нибудь иностранных сайтах? Ты же знаешь, у меня очень паршиво с языками. Или, может, помнишь, кто из наших гоблина отыгрывал?
        Я уже говорил, что хэлперы достаточно сильно разобщены и замкнуты. Это продиктовано не только особенностями характера, но и спецификой работы. Типа, чем меньше людей знает обо мне, тем меньше шансов, что узнают и те, которым не нужно этого знать.
        Так или иначе, наша группа насчитывает порядка двадцати человек. Это те люди, для которых Трейси ищет заказчиков и получает проценты от сделок. Не все из них играют в «Куб». Многие, как и я, совмещают услуги сразу по нескольким проектам, а кто-то специализируется на чем-то одном. Так что если кого и стоит спрашивать об отыгранных персонажах, то только Трейси.
        - Хм. Кажется, недавно Хагрид играл и Лео, но они оффлайн. Хагрид сейчас в «Астралах» отрабатывает, а Лео… кстати, он твой сосед. Во Флэте зверлингом бегает. Если хочешь, спишись с ним в игре. Он мне инфо перса скидывал, сейчас найду ник. Насчет остальных не помню, нужно историю смотреть.
        - Да ладно, не так важно. Только время зря потратим. Ты только поищи «Испытание Саррга». Если к утру ничего не найдем, тогда забью, пойду качаться вручную.
        - Ок, гляну. Если что, поломаю мозг переводчиком… Кстати, ник Лео «RedGarret».
        - Ага, спасибо.
        Сворачиваю джаббер. Видимо, нужно просто смириться с тем, что этот день у меня один из самых поганых за последние несколько месяцев. С горя опрокидываю в себя полбутылки колы. Хотя так и подмывает добавить туда что покрепче. Тянусь за недоеденным куском пиццы, и… накатывает какое-то странное ощущение. Будто я, сам того не замечая, совершил какое-то открытие.
        Беру пиццу и достаю коробку. Открываю, кладу кусок на его место. Всматриваюсь в остывшее блюдо, пытаясь осознать это необычное чувство. Но оно раз за разом ускользает, как надоедливое насекомое.
        «Ну же, пазл перед тобой. И он уже собран. Осталось только понять, на что он похож!»
        Точно!
        В пицце «Четыре сезона» корж поделен на четыре равные части с разной начинкой. При этом считается, что каждый кусок символизирует какой-то сезон года. Может, у меня какие-то проблемы с воображением, но я ни разу не смог разглядеть в этой мешанине продуктов ничего подобного. Зато сегодня увидел кое-что другое…
        Это же тренировочная!
        Кусок с яйцом и зеленью по краям - магический зал. Желток в обрамлении белка - вылитый двухъярусный постамент. Измельченная зелень выполняет роль непонятных рун. Треугольник с пепперони - зал с мишенями. Следующая четвертинка - ответвление с наставниками по рукопашному бою. Крупные ломтики ветчины напоминают татами, а небольшие кругляши охотничьих колбасок возле них, самих тренеров. И последний кусок… вернее, что от него осталось. Дольки томатов, кубики шампиньонов и сладкого перца, кольца оливок. Холл, который заполнен ненужными на первый взгляд предметами. Но только на первый…
        «Хотя я дам тебе кое-что другое. Фору, которая уравняет наши шансы. Ты можешь использовать в бою все, что найдешь в этой тренировочной. Ну как? По-моему, это будет честно», - всплывают в голове слова Морта. И мне кажется, что Старший наставник имел в виду вовсе не помощь тренера. Возможно, именно поэтому он и был разочарован.
        Я точно что-то упустил.
        Картины, скульптуры, чучела животных. Может ли что-то из этого помочь мне в драке? Едва ли. Кидаться предметами искусства в противника - не лучшая идея, а как использовать чучело, вообще не представляю. Взобраться на него - как на коня?
        Оружие, доспехи. Долго смотрю на разбитые и целые экземпляры, но все равно чувствую, что это совсем не то. Остаются только амулеты, талисманы, обереги. Все подвешены почти под потолком, в десяти футах от земли. С моим нынешним ростом до них не добраться, а по-другому узнать характеристики предметов нельзя. Я не владею идентификацией, поэтому предмет обязательно должен быть в руках.
        И что в таком случае делать?
        Захожу в магический зал, смотрю на гоблина в балахоне. Над головой появляется табличка:
        «То, что нужно!»
        - Привет, Аарос. Я хотел бы посоветоваться с тобой кое о чем.
        Мистик недоверчиво осматривает меня.
        - Я не чувствую в тебе магической силы.
        - Нет, меня не интересуют тренировки. Я хотел спросить насчет амулетов, которые висят там, - показываю большим пальцем себе за спину.
        Гоблин тяжело вздыхает, но на морде появляется тень легкой улыбки.
        - Тебе действительно интересно? Хочешь, чтобы я подробно рассказал о них?
        - О да, конечно.
        Мистик выходит из зала, останавливается в центре холла и обводит жезлом весь комплект магических предметов.
        - Когда Архитектор создал этот мир, каждый Куб он разделил на три уровня, чтобы их жители не враждовали между собой. Но столкновения, естественно, были. Особенно первое время, когда все только начинали познавать мир вокруг себя. Эти амулеты - результат великого труда нашего народа. Сложно представить, что эти предметы были созданы более десяти столетий назад! Им давно появилась более эффективная замена. Однако многие из них до сих пор не исчерпали свой магический запас. Более того, неизвестно, как повернулась бы история, не появись эти предметы на свет. Воины гоблинов - отличные бойцы, однако не могут ничего противопоставить первородным элементам…
        С удивлением замечаю, как мистик кидает презрительный взгляд в сторону гоблина из оружейного зала.
        - Амулеты в виде волчьей головы позволяют бесшумно передвигаться и наделяют хозяина звериным чутьем. В виде совиного глаза помогают охотникам стрелять точнее, в виде медвежьей лапы помогают оглушить противника, а с помощью талисмана из перьев арны у воина появляется больше шансов нанести травму неприятелю и выбить его оружие. Талисманы с лисьим хвостом защищают от магии превращения, с рогом василиска - не дают возможность колдовать возле них…
        - А вот этот?
        Я показываю на амулет, который привлек внимание. В отличие от остальных, он не имеет в основе элементы животного мира, а больше всего походит на томоэ. Японский узор в виде двух капель, которые закручиваются к центру и там же соединяются друг с другом. Аналог китайского тайцзы, который изображает знакомую всем символику инь и ян.
        Мистик смотрит на меня исподлобья. Видимо, недоволен тем, что я его прервал.
        - Это Амулет Равновесия. Благодаря ему второй Верховный вождь гоблинов Бринтон сразил командующего армией троллей Таббадуна.
        «Хм… Неужели нашел?»
        - И каким же образом он это сделал?
        - Несмотря на то что Таббадун принадлежал к племени троллей, он был честным и храбрым воином. Поэтому не мог принять вызов от гоблина, который уступал ему в росте и силе. Тогда наши мастера первородной магии, которых сейчас называют древними, и колдуны троллей совместными усилиями изготовили этот амулет. Он позволял уравнять любые различия в силе бойцов. Рост, вес, силу ударов. Единственное, чего он не мог, - это разделить мастерство. Именно благодаря ему Бринтон одержал победу и добился мира с троллями.
        Бинго!
        - Скажи, Аарос, а его еще можно использовать?
        - Думаю, нет. Он был создан только для того поединка. Еще одной подобной метаморфозы амулет не выдержит. Его нужно заряжать совместными силами гоблинов и троллей. Даже не знаю, кто мог бы в этом помочь…
        «Неужели еще один квест? Это же издевательство. Пожалуйста, давайте обойдемся без этого…»
        - А если говорить не о таких глобальных переменах? Скажем, уравнять силу бойцов одной расы и комплекции?
        Мистик с сомнением смотрит на амулет.
        - Ну, это может и сработать. Но не больше одного раза. Энергии в амулете осталось очень мало.
        - Отлично! Я могу взять его на время?
        - А зачем тебе Амулет Равновесия?
        Аарос подозрительно смотрит на меня и перекладывает жезл из одной руки в другую.
        И что он хочет услышать? Думаю, если сказать, что это задание воеводы, мистик просто меня пошлет. Судя по косым взглядам и словесным выпадам, он не очень хорошо относится к любым воинам.
        Использовать метод полуправды и ответить, что амулет нужен для основного квеста вождя? Как бы он и к Торну так же не относился… а то с этих магов станется.
        - Я хочу сразиться с одним воином. Но мне кажется, что он использует артефакт, который увеличивает его способности или что-то вроде того. Поэтому победить его обычным способом нельзя.
        «Пока ограничимся этим…»
        Слежу за действиями гоблина. Мистик, в свою очередь, внимательно следит за мной и интересуется:
        - А имя этого воина…
        - Морт.
        Хищная улыбка появляется на лице Аароса.
        - Да, я чувствовал что-то странное в нем. И это появилось совсем недавно.
        - После похода, который организовал Верховный вождь?
        - Верно. В нем что-то изменилось, и я не могу понять что. Но совершенно точно, во время похода он получил какую-то силу…
        Мистик хмурится и водит ладонью по подбородку.
        - Хорошо, я дам тебе этот амулет. Но кое-что ты должен будешь сделать. Раскрой его тайну.
        - Что?
        - После того как Морт вернулся и получил место Старшего наставника, он постоянно ходит в каком-то тряпье. Никогда его не снимает и не держит на виду руки. Мне кажется, это все связано и он что-то скрывает под этой ветошью. Даже если я ошибаюсь, все равно сорви с него это тряпки и посмотри, что находится под ними.
        Дело приобретает интересный оборот. Хотя в моем случае чем больше квестов, тем лучше. При этом он выглядит гораздо легче предыдущего.
        - Хорошо, я сделаю это.
        ПОЛУЧЕНО: Новое задание
        НАЗВАНИЕ: Подозрения Аароса
        СЛОЖНОСТЬ: Средняя
        ОБЛАСТЬ: Поселение Торна
        ОПИСАНИЕ: Мистик подозревает, что Старший наставник скрывает под одеждой источник Силы, который был найден в логове монстров во время Последнего Похода. Чтобы подтвердить или опровергнуть эту догадку, сорвите во время боя с Мортом его одежду.
        НАГРАДА: 100 опыта, 50 серебряных монет, улучшение отношений с представителями магических классов.
        ШТРАФ: ухудшение отношений с представителями магических классов.
        Хм. Немного смущает штраф за невыполнение задания. С другой стороны, персонажу моего класса особо незачем обращаться к мистикам и шаманам. Зелья и бижутерию все равно дешевле покупать с аукциона, да и квесты после двадцатого, надеюсь, мне больше не понадобятся. А вот сотня опыта - очень даже неплохо. Сразу скачок на второй уровень.
        Мистик кивает и делает круговое движение кистью. Амулет Равновесия мягко поднимается в воздух со своего места, а затем падает в раскрытую ладонь Аароса.
        - Завитки по бокам обозначают волны. Центр, где они сходятся, - водоворот. Чтобы амулет сработал, нужно направить его между двумя существами, и когда одна волна покажет на одного, а другая на второго, водоворот равновесия придет в движение. Постарайся все сделать за один бой. Второго шанса может не быть.
        Аарос осторожно отдает мне амулет.
        - Я буду ждать тебя в своем зале.
        - Хорошо. Спасибо за помощь!
        Отлично!
        Направляюсь в зал рукопашного боя. Ну хоть теперь все должно получиться! Ведь правда?
        Подхожу к Морту:
        - Кажется, я нашел то, о чем ты говорил.
        Наставник улыбается:
        - Тогда поднимайся.
        Встаю напротив него и кладу амулет на ладонь. Одна волна показывает на меня, другая на Морта. Внезапно они начинают медленно двигаться по часовой стрелке. Движения постепенно ускоряются, и вот у меня на ладони самый настоящий водоворот. Одновременно чувствую, как с персонажем происходят какие-то изменения. Ради интереса открываю таблицу параметров и с трудом сдерживаю вздох удивления.
        Если амулет поделил все параметры поровну, то неудивительно, что я не смог заметить движений Морта. Его скорость в сто раз превышает нормальную. Для сравнения: в игре при прокачке одной только ловкости к сотым уровням можно претендовать на тройное увеличение. Если насобирать артефактов, можно подойти к четырем. Слышал даже, в Корее один геймер добрался до пятикратного ускорения. Но больше - это уже читерство. Конечно, есть редкие особенности и заклинания, но даже они не способны поднять скорость на такой высокий уровень без всякого ущерба для остальных характеристик.
        - Бой!
        Несмотря на то что мы теперь находимся в равном положении, я реагирую с заметным опозданием. Более того, едва не заканчиваю бой поражением. Движения настолько резкие, что в глазах все плывет, а один крохотный шаг чуть не выбрасывает меня за пределы возвышения. Но каким-то чудом я остаюсь на ногах…
        «Вы получили 36 ед. урона»
        …даже учитывая пропущенный удар.
        Словно пьяный, пытаюсь обогнуть Морта, чтобы выйти в центр, где гораздо больше свободного пространства. И мне это удается лишь ценой еще одного пропущенного удара.
        Неплохое начало. Семьдесят три поинта как не бывало. И это при том, что у Морта не шестьсот жизней, как у меня, а семьсот. Либо амулет неправильно распределил параметры, либо он не учитывает значение вещей. Впрочем, это не так важно - теперь с наставником хотя бы можно нормально сражаться.
        Прыгаю и делаю несколько пробных ударов руками и ногами, чтобы привыкнуть к новой скорости. С трудом уклоняюсь от одной атаки наставника, но пропускаю следующую. Блок поставлен в последний момент и не очень верно, поэтому почти не гасит удар.
        «Вы получили 27 ед. урона»
        Ужас! Я так и не нанес ни одного удара, а с меня уже снята сотня. Радует, что хотя бы немного привык к новым параметрам. Теперь можно переходить в наступление.
        Обмениваемся легкими проверочными ударами. Замечаю, что Морт активно пользуется только правой рукой и ногами. Левой действует редко, в основном только на блоках. Балахон снимать также не спешит.
        Обхожу тренера с левой стороны и атакую. Блок значительно гасит силу удара, но наставнику трудно атаковать из этого положения. Приходится менять стойку и только потом кидаться на меня. Такое ощущение, что у Морта какие-то проблемы с рукой. Травма или типа того. Понять, что случилось, довольно сложно - длинные рукава не дают рассмотреть, что под ними.
        Пытаюсь построить атаки на уязвимости левого бока. Резкие смены стоек с последующими связками по левой стороне. Навязывание ближнего боя, уход в сторону с одновременными ударами и резкие разрывы. Заодно пытаюсь подвести Морта ближе к краю постамента, но это не так просто, как кажется. Тренер внимательно следит за своим положением.
        Моих жизней четыреста пятьдесят, его - шестьсот. Отыграл полсотни, но до победы еще далеко. Если она вообще возможна. Ограниченность левой руки Морт превратил в ловушку. Поняв мою тактику, он задействовал короткие низкие удары ногами, чтобы задержать меня и легко сменить стойку для перехода в атаку.
        Чтобы забрать в свои руки инициативу, нужно рисковать. А еще нужно не забывать о квестах. Клык для Саррга, тряпье для Аароса. Но для этого стоит подобраться как можно ближе.
        Делаю несколько ложных выпадов и кидаюсь к левому боку. Бью в голову правым крюком - не на урон, а на переключение внимания. Одновременно уклоняюсь вправо и наношу короткий удар в корпус. Делаю шаг вперед, закрываясь левой рукой от возможного удара, а правой хватаюсь за балахон и рву его на себя. Одежда трещит, но не поддается. Морт оступается, но быстро выправляет равновесие и моментально переходит к атаке. Получаю два удара в голову. Один смягченный блоком и один критический.
        Еще минус почти сто поинтов. Зато второй рывок проходит, как и было задумано. Балахон рвется, наставника кидает вперед: спина согнута, правая нога выставлена, чтобы избежать падения. Хватаю его шею свободной левой рукой, притягиваю к себе и со всей силы впечатываю колено в лицо Морта.
        «Вы нанесли 79 ед. урона (критический удар)»
        «Противник подвержен «слабому эффекту кровотечения» - каждые 10 секунд он будет терять 5 единиц жизни»
        Ухожу от удара в корпус и резко разрываю расстояние. Кидаю взгляд на тренера. Нос и губы разбиты, сильно кровоточат. Хотя в нашем случае это ерунда. С пятидесятикратной скоростью этот эффект просто не покажет себя в полной мере. Думаю, весь нынешний бой длится не больше десяти секунд. Но клык выдержал. Проклятье! Я чувствовал коленкой этот загнутый нарост. Чувствовал, как он прогибается и трещит… но этот чертов клык всего лишь немного погнулся и вспорол щеку.
        Под балахоном у Морта ничего нет. Простые кожаные доспехи с наклепками и вставками. Но руки… руки до самых предплечий забинтованы грязными окровавленными тряпками. На левой не хватает кисти. Правая целая, но на тыльной стороне ладони что-то пульсирует тусклым зеленым светом. Кажется, это то, что так нужно мистику.
        С трудом блокирую удар. Морт рычит от негодования, в глазах пучина ненависти. Наставник похож на разъяренного волка. Но не того, который просто вцепится в глотку, а который будет рвать и терзать до последнего. Даже когда от противника не останется ничего, кроме окровавленного куска мяса.
        Уклоняюсь и блокирую удары, атаковать даже не пытаюсь. Только слежу за границами постамента. Морт проводит сложнейшие связки и не дает ни мгновения передышки. Если бы не тренировки рукопашной основным персонажем, я бы не продержался так долго. Вместе с тем пусть небольшой, но урон от заблокированных ударов идет. И это работает не в мою пользу. Триста сорок пять жизней у меня против пятисот сорока у наставника. Запас здоровья еще есть, но сломать клык будет уже гораздо сложнее.
        Решаю подловить тренера на нужной атаке. Намеренно сбиваюсь, путаюсь и пытаюсь спровоцировать его на удар крюком из левосторонней стойки. Бьет! Левой рукой отвожу атаку, сам наношу хлесткий прямой правой в челюсть.
        «Вы нанесли 40 ед. урона»
        Ощущаю, что хорошо попал по многострадальному клыку, но тот все еще на месте. Зато Морт становится еще агрессивнее. Старается держать меня на расстоянии ударами ног. Дожидаюсь атаки, выполняю оттяжку и тут же контратакую прямым ударом правой руки в голову. Делаю шаг вперед, надеясь на продолжение, левую поднимаю в блоке. Но тренер прогибается назад и делает полуоборот для мощного и опасного крюка. Голову блокирует культей. Чтобы не дать развить удар, хватаюсь левой рукой за его правую и полуоборотом перетекаю в левостороннюю стойку.
        Чувствую рывок и понимаю, что зацепил бинты. Выкидываю вперед и вправо опорную ногу как защиту от низких ударов. Переношу вес на эту ногу и рву на себя бинты. Вот тут Морт остается без вариантов. Если в надежде сохранить равновесие прогнется назад, свободной правой смогу ударить прицельно по левому погнутому клыку. Шагнет вперед, повторю фокус с захватом шеи и ударом коленом.
        Тренер выбирает первый вариант. Бинты трещат и рвутся. Мой правый крюк врезается точно в клык. Напряжение в костяшках растет, будто зуб сейчас сомнет и продавит их внутрь. Но внезапно давление ослабевает.
        «Вы нанесли 40 ед. урона»
        «Вы получили квестовый предмет «Сломанный клык наставника Морта». Вернитесь к воеводе для завершения задания»
        «Ура! Я сделал это!!! Я! Прошел! Этот! Чертов! Квест!»
        «Вы получили 30 ед. урона»
        От радости даже забыл, что бой еще не окончен. С трудом блокирую следующий удар, разрываю дистанцию и уклоняюсь от хлесткого удара ногой. Сверяюсь с показателями: у меня триста десять жизней, у Морта четыреста пятьдесят пять.
        «Интересно, а что будет, если я еще и выиграю этот бой?» - снова подает голос где-то в глубине маленький амбициозный человечек.
        Стараюсь заставить его молчать, но в чем-то соглашаюсь. Я выполнил все поручения, связанные с этим боем. Теперь можно потешить собственное самолюбие, не отвлекаясь на мелочи. Из игры старшей основой помню, что в случае выигрыша титул наставника переходит игроку. А вместе с ним особые удары или способности. Например, на разоружение или оглушение противников. Что для диверсанта, ближний бой у которого в приоритете, является очень полезным.
        Сосредотачиваюсь на противнике. Взгляд переполнен ненавистью. Пожалуй, только сейчас начинаю понимать смысл выражения «если бы взгляд мог убивать…». В глазах тренера читаю свой смертный приговор. Из носа, щеки и губ по-прежнему сочится кровь. Тыльная сторона правой ладони обезображена. Теперь, когда слетели бинты, можно рассмотреть вживленный туда кристалл зеленого цвета. Кожа вокруг него бордово-коричневая и воспаленная. Вены сильно вздулись и потемнели. На бледно-салатовой шкуре это смотрится особо пугающе.
        Морт опять наваливается на меня. Блокирую удары и дожидаюсь нужного момента. Ухожу под крюк, целюсь правой рукой в голову и готовлю колено для удара в корпус. Вот только тренер пробивает возвратным движением мне голову и, поднимая левую ногу, блокирует удар коленом вполоборота. Будь у него целая левая рука, последовал бы мощный удар в затылок, от которого я бы не смог увернуться. А так успеваю разорвать расстояние, но теряю порядка пятидесяти поинтов.
        Пробую сам перейти в наступление и опять сосредоточиться на левом боку наставника. Но из трех атак только одна достигает цели. Несмотря на рвущую в клочья ненависть, Морт действует более осмотрительно, чем раньше.
        Решаю, что, если добить руками не получается, стоит попробовать выкинуть его за пределы площадки. К сожалению, броски у меня получаются хуже всего - на их отработку уходило много времени, да и в бою очень сложно провести. Но сейчас я не вижу другого выхода. Ну не бодать же его как бык тореадора…
        Сближаюсь, пытаюсь отодвинуть тренера как можно ближе к краю. Провожу атаку по левому боку и провоцирую на прямой в голову. Хватаю его руку и разворачиваюсь так, чтобы рука оказалась перекинута через правое плечо. Напрягаю спину для броска, но чувствую, что неправильно поставил ногу. В результате пытаюсь закончить бросок, уже понимая, что сам теряю равновесие.
        Падаю на колено, и откуда-то сбоку приходит удар.
        «Вы получили 30 ед. урона»
        Удар совсем слабый. Наверно, сделан ногой из неудобного положения.
        Стараюсь не отпускать руку и завершить бросок. Пусть не через спину, но хотя бы через правый бок.
        «Вы получили 30 ед. урона»
        «Вы получили 30 ед. урона»
        Черт! Удары в затылок. Видимо, Морт подключил голову - во всех смыслах. Удачная шутка, правда, не в моем положении…
        Судорожно пытаюсь найти выход из ситуации, но тщетно. Не могу завершить бросок. Откатиться в сторону тоже сложно - слева «обрыв», вперед и назад не получится из-за веса на спине, а вправо - из-за неправильного положения ноги. В то же время наставник монотонными ударами пробивает затылок. Такими темпами здоровья мне хватит не больше, чем на шесть атак.
        «Вы получили 30 ед. урона»
        Пять…
        Интересно, а как считывается поражение за выход с площадки? Например, если я сейчас рвану в сторону вместе с Мортом на спине, будет ничья? Или все-таки проиграю я, потому что первым окажусь за пределами постамента?
        «Вы получили 30 ед. урона»
        Четыре…
        Черт! Будет очень обидно, если проигрыш засчитают мне. Да я же ногти изгрызу! Победа была так близко…
        «Вы получили 30 ед. урона»
        Три…
        А-а-а, да пошли вы все!
        Напрягаю левую ногу, сильнее перекидываю захваченную руку и поднимаю правое плечо. Очень неудобно. Наклоняюсь влево и, когда чувствую, что уже начинаю терять равновесие, резко отталкиваюсь ногой. Вылетаю с постамента, но вместе с собой тащу и Морта.
        «Вы получили +5 к умению рукопашного боя»
        «Неужели ничья?!»
        Тяжело поднимаюсь с пола. Кидаю взгляд на полоску жизней - пять из шестидесяти. Параметры вернулись на свои места. Жаль, конечно, но вряд ли могло быть иначе. Ищу поблизости Морта. Оказывается, что он стоит на том же месте, что и раньше. Ощупывает выбитый клык и с ненавистью смотрит на меня. Правая ладонь уже перетянута какими-то тряпками, которые закрывают кристалл.
        - Я думал, ты честный воин, из-за этого позволил сразиться на равных. Я радовался такому смелому и целеустремленному противнику. Хотел принять тебя в свой отряд… а ты воспользовался моим благородством! Я не прощаю таких низких поступков! Это ведь Саррг тебя послал, так?
        Пожимаю плечами:
        - Какая разница, кто меня послал? Тем более что твои способности тоже нельзя назвать честными.
        Соперник молчит. Мне сразу вспоминается пустой диалог с купцом.
        - И вообще, бой закончился ничьей. Что мне за это положено?
        Морт брезгливо отворачивается.
        ПОЛУЧЕНО: Рекомендательное письмо Старшего наставника Морта
        ИНФОРМАЦИЯ О ПРЕДМЕТЕ: Несмотря на то что вы были близки к победе над Старшим наставником, ваших сил не хватило, и бой закончился ничьей. Тем не менее вы обратили на себя внимание мастеров рукопашного боя. Обратившись с этим письмом к любому из Старших наставников Куба Хилл, вы можете получить специальные задания на увеличение уровня и мастерства.
        ВНИМАНИЕ! Письмо не запрещает вам продолжать бои за звание Старшего наставника. В случае успеха письмо будет изъято.
        ПРЕДМЕТ НЕЛЬЗЯ ПЕРЕДАТЬ.
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: 25 репутации мастеров рукопашного боя
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: 5 мировой репутации
        Вот, значит, как. Не знаю насчет остальных, но на североамериканском сервере ничьих в тренировочных боях было очень мало, из-за чего по этому поводу отсутствовала хоть сколько-нибудь точная информация. Говорилось, что персонаж достигает какого-то специального статуса типа подмастерья. Это позволяет получить дополнительную базу для тренировок, а может, даже звание Старшего наставника без сражений и войти во фракцию мастеров рукопашного боя. Такая своеобразная плюшка немногим везунчикам.
        Своим основным персонажем я давно вошел туда. Никаких подобных квестов с наставниками у меня не было, поэтому справился довольно легко. Пусть и не с первого раза, но без всяких амулетов и ограничений. Плюсов от фракции мастеров было достаточно много, главный из которых - репутация ни с кем не конфликтовала. То есть можно было заниматься ее прокачкой, не опасаясь запрета на развитие других. Цель репутации - достичь звания Великого Избранника. Сделать это можно только одним способом - бросить вызов существующему. Но совершенно необязательно, что он примет этот бой. Для гарантированного поединка нужно либо победить всех Старших наставников, либо получить определенное количество репутации мастеров…
        - И не смей больше показываться мне на глаза! Этот зал теперь для тебя закрыт!
        ПОТЕРЯНО: 1000 репутации Отряда Осы (группировка Морта).
        Изменено отношение с нейтрального на неприязненное.
        Меня резко и бесцеремонно вышвыривает из зала. Прихожу в себя уже в холле, у лестницы к выходу. Пожимаю плечами, разворачиваюсь и направляюсь к мистику. Грубое поведение Морта меня не задевает, хотя создатели могли бы сгладить такие моменты. Вхожу в магический зал, и гоблин первым начинает диалог:
        - О, я вижу, ты вернулся, воин? Как насчет моего задания?
        - Мне удалось сделать то, о чем ты просил.
        В подробностях рассказываю все про балахон, окровавленные бинты, левую культю и странный зеленый кристалл в правой. Гоблин внимательно слушает и хмурится. Когда я заканчиваю, его лицо приобретает очень задумчивое и отстраненное выражение.
        - Спасибо, воин. Это действительно очень ценные сведения. Жаль только, совсем не радостные. Возьми это в благодарность и знак моего уважения. Если будет желание, зайди через пару дней. Думаю, у меня появятся новые поручения.
        ВЫ ВЫПОЛНИЛИ ЗАДАНИЕ: «Подозрения Аароса»
        КВЕСТОВЫЕ ПРЕДМЕТЫ ИЗЪЯТЫ: «Амулет Равновесия»
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: 100 опыта
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: 50 серебряных монет
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: Перстень Аароса
        ИНФОРМАЦИЯ О ПРЕДМЕТЕ: Перстень мистика из поселения Торна. На самом деле перстень гораздо старше, чем кажется. На гравировке изображен символ первого магического клана гоблинов «Хранители Тайн». Любые представители магических классов при виде перстня будут относиться к вам с уважением. На 10 % снижается стоимость товаров у городских торговцев, на 10 % увеличивается шанс получения индивидуального квеста.
        ВНИМАНИЕ! Предмет нельзя передать.
        ВЫ ДОСТИГЛИ 2 УРОВНЯ
        ПОЗДРАВЛЯЕМ ВАС С ПОВЫШЕНИЕМ!
        РАСПРЕДЕЛИТЕ ДОСТУПНЫЕ ОЧКИ ПАРАМЕТРОВ (свободных очков: 5)
        РАСПРЕДЕЛИТЕ ДОСТУПНЫЕ ОЧКИ УЛУЧШЕНИЙ (свободных очков: 2)
        Радуюсь получению целого уровня. Но больше всего впечатляет перстень. Впиваюсь глазами в строчку «параметры» и… не нахожу ничего. Жаль, хотя даже без этого перстень достаточно ценен. Если взять в качестве профессии торговлю, можно обогатиться на одной только перепродаже мусорного дропа торговцам-НПС. Стоишь возле данжена, скупаешь весь хлам чуть дешевле рыночной цены, а потом продаешь дороже. Бонус перстня позволит конкурировать с самыми злостными скупщиками.
        А уж артефакты, повышающие шанс получения особых квестов, всегда в цене. Жаль, что эта штука не передается. За нее можно было получить хорошую сумму на черном рынке.
        Благодарю мистика, надеваю перстень и покидаю тренировочную. Решаю пока не распределять параметры. До следующего уровня еще две сотни опыта. Учитывая, что класс задания выше, чем у мистика, надеюсь, что Саррг не поскупится и переведет меня на третий уровень. Если получу повышение, перевыполню собственный план на сегодня…
        Подхожу к нужному дому и проваливаюсь в мою копию инстанса. Внутренне сжимаюсь, ожидая коварных заходов со спины, но… Саррг стоит прямо передо мной. Выражение на изуродованной шрамами морде слегка растерянное и удивленное.
        - Воевода, я выполнил задание.
        - Даже перевыполнил! Ты не только лишил Морта гордости, ты едва не одержал победу в бою. А это даже не унижение - это уже позор. Группировка Морта теряет последователей, которые не уверены в силе своего лидера. Как тебе это удалось?
        «Интересно, а что он скажет, если отвечу, что у меня были все шансы на победу? Но в итоге я растерял преимущество и сам загнал себя в ловушку…»
        - Если честно, мне повезло. Чертовски сильно повезло.
        - У тебя действительно крепкие шары, раз добился такого.
        ВЫ ВЫПОЛНИЛИ ЗАДАНИЕ: «Испытание Саррга»
        КВЕСТОВЫЕ ПРЕДМЕТЫ ИЗЪЯТЫ: «Сломанный клык Старшего наставника Морта»
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: 300 опыта
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: 3 золотых монеты
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: 1000 репутации поселения Торна
        Изменено отношение с нейтрального на дружелюбное
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: 200 ед. мировой репутации
        ВЫ ДОСТИГЛИ 3 УРОВНЯ
        ПОЗДРАВЛЯЕМ ВАС С ПОВЫШЕНИЕМ!
        РАСПРЕДЕЛИТЕ ДОСТУПНЫЕ ОЧКИ ПАРАМЕТРОВ (свободных очков: 10)
        РАСПРЕДЕЛИТЕ ДОСТУПНЫЕ ОЧКИ УЛУЧШЕНИЙ (свободных очков: 3)
        И это все? Нет, конечно, три сотни опыта, три золотых и репутация поселения - это очень хорошо. Но я рассчитывал на что-то более полезное. Даже награда Аароса оказалась привлекательнее. И это если учесть, что сложность его квеста была значительно ниже…
        - Поздравляю, брат! Ты прошел испытание, и я признаю свою ошибку, что усомнился в выборе Торна. Ты идеально подходишь для этой миссии.
        Собираюсь развернуться и уйти, но вовремя вспоминаю, из-за чего я обратился к воеводе.
        - Саррг, я рад, что смог помочь. Но хочу попросить об ответной услуге. Купцу Стекку нужно подтверждение, что я справлюсь с работой телохранителя в его походе.
        - Не беспокойся. Я поговорю с ним лично, и после этого он просто не сможет отказать…
        Воевода хищно улыбается, а я вздрагиваю. Нельзя этого делать с таким лицом, как у него. В подобном свете последняя фраза Саррга приобретает новое, пугающее значение.
        Впрочем, не важно. Цель достигнута, и я с чистой совестью могу идти спать.
        Хотя перед этим все-таки стоит разогреть пару кусков пиццы в духовке…
        Глава 5
        Спуск
        Долгий навязчивый звук. Очень громкий и очень неприятный.
        «Будильник? Не похоже. Но звук точно от мобильного…»
        На ощупь нахожу телефон, подношу к лицу. С трудом открываю один глаз и пытаюсь понять, в чем же дело. Ага, вот оно что - сообщение от матери: «Алан, как сможешь, обязательно позвони!»
        Откладываю телефон в сторону и снова растекаюсь по кровати. Странно. Со дня смерти Кита прошло уже достаточно времени, но я по-прежнему не хочу общаться с родителями. Вроде обида давно прошла, однако я продолжаю их сторониться. Только поздравляю с праздниками, а в остальное время ссылаюсь на сильную занятость или усталость.
        А может, как раз в этом все дело? Обида прошла, но ее место никто не занял, поэтому сейчас там лишь пустота. Наверно, то же самое чувствовал брат в последние дни жизни. Сложно сказать, насколько это плохо. Но совершенно точно - ничего хорошего в этом состоянии нет и быть не может.
        Наверно, все-таки стоит им позвонить.
        «Наверно… но не сейчас. И даже не сегодня»
        Переворачиваюсь, накрываюсь одеялом с головой, хотя понимаю, что заснуть уже не получится. Да и спать осталось всего сорок минут. Правильнее будет встать и потратить лишнее время на кач.
        Поднимаю задницу, заправляю кровать, иду на кухню. Настраиваю кофейный аппарат на приготовление латте макиато, потом закидываю в него свежие зерна, заливаю оставшееся молоко. Пока машина греет воду и с хрустом перемалывает ароматные семена, успеваю быстро умыться. Забираю высокий айриш-бокал с трехцветным напитком, достаю из шкафа последний маффин, который уже начал черстветь, и возвращаюсь в комнату. Включать телевизор не решаюсь, поэтому сажусь за компьютер.
        Новое сообщение в джаббере. Открываю мессенджер и чертыхаюсь. Вчера был настолько рад прохождению квеста, что забыл предупредить Трейси. Смотрю на время сообщения и чувствую, как вспыхивают мои уши. Бедняга сидел до четырех ночи… или утра… совершенно впустую. Если бы он знал, насколько мне стыдно!
        - Нашел только одно упоминание. И то случайно. И то на венгерском. А ведь до этого я думал, что японский сложный… В общем, перевел как мог, потому что даже Гугл тупил как проклятый. Перевод очень приблизительный. Некоторые слова вообще пропускал из-за потери смысла. Надеюсь, тебе это поможет:
        «Тема: Как пройти испытание Саррга? Сообщение: Саррг дал задание убить Морта. Он быстрый и убить нельзя. Понятно, что магия. Пошел к магу. Спросил про Морта, дал задание на амулет Равный…»
        Черт! Роняю голову на стол. Неужели все было так просто? После первого проигранного боя подойти к мистику и задать вопрос о наставнике? Чувствую себя униженным и раздавленным. Разгадка находилась под самым носом, а я старательно бодал каменную стену. Даже НПС сжалился и дал подсказку. Но я продолжал биться головой о преграду, игнорируя огромные ворота неподалеку. А когда понял, что это слишком сложно, решил уйти от проблемы. Прямо как мой брат…
        Осматриваю убранную комнату. Если подумать, после смерти Кита я стал копировать его во всем. Манера разговора, одежда, взгляды, предпочтения. Через некоторое время я понял, насколько это глупо, и попытался избавиться от чужих привычек. Впрочем, некоторые сохранились до сих пор. Например, всегда держать комнату в чистоте. Да и кофе раньше я не особо любил. Неужели дошло до того, что неосознанно копирую его поведение в играх…
        Отгоняю неприятные мысли. Снова возвращаюсь к сообщению Трейси - как знать, может, эта информация поможет мне в будущем.
        - «…Морт все равно убил. Задание провалено, минус репутация магов. Маг не разговаривает. Амулет не работает. Что делать???»
        Дальше куча бессмысленного флуда. Но через два с половиной месяца еще одно сообщение от этого игрока.
        «Нашел! Тролль дал квест и может зарядить амулет на три раза. Надеюсь, это можно делать не однажды».
        Через пару дней еще, последнее:
        «Со второго раза смог пройти и выбить зуб. Третий амулет направил на босса в Проклятых Холмах. Сработало! На 5 уровне убил босса 18. Достижение и артефакт. Больше амулет зарядить нельзя. Надо было искать моба больше…»
        Ну, хоть тут чувствую удовлетворение - я-то смог пройти квест меньше чем за час. Артефакт, конечно, штука хорошая, как и сама идея использовать амулет на высокоуровневом боссе. Но этому парню пришлось потратить кучу времени на переход к троллям и обратно плюс выполнить лишний квест. К тому же сомневаюсь, что арт был настолько хорош. В «Кубе» действует правило - чем больше разница между уровнем твоим и противника, тем выше вероятность получить редкую вещь. Разница между ними всего тринадцать уровней, так что сложно рассчитывать на какой-нибудь единичный реликт. Вот если бы разница составляла пятьдесят уровней. Впрочем, до такого босса с низким уровнем не дойти. По пути сомнут.
        Хм… а если бы он дошел, это считалось бы читерством или багоюзом?
        Хотя мне уже все равно.
        - Спасибо, Трейси! Ты мне очень помог!
        - Правда? - ответ приходит моментально.
        От неожиданности даже вздрагиваю.
        «Интересно, а он вообще спит?»
        - Да, правда.
        - Отлично, я очень рад!
        «А я вот не очень…»
        На этот раз купец сразу обращает на меня внимание. Закрывает книгу и бережно откладывает ее на край стола.
        - Недавно ко мне заходил Саррг. Признаться, я был очень удивлен той характеристике, которую он дал тебе.
        - Это значит, что ты нанимаешь меня телохранителем?
        - Да, я держу свое слово и нанимаю тебя.
        ВЫ ВЫПОЛНИЛИ ЗАДАНИЕ: «Телохранитель для Стекка»
        ПОЛУЧЕНО: Новое задание
        НАЗВАНИЕ: Торговое путешествие
        СЛОЖНОСТЬ: Средняя/Высокая
        ОБЛАСТЬ: Поселение Торна, Поселение Грэйсис
        ОПИСАНИЕ: В поисках новых торговых путей купец Стекк направляется в опасное путешествие. Вы обязаны сопровождать его в составе группы телохранителей. Сделайте все зависящее от вас, чтобы караван в целости добрался до конца пути.
        ТЕКУЩАЯ ЦЕЛЬ: Подготовка к торговому путешествию
        НАГРАДА: В зависимости от уровня сложности:
        Средний - репутация поселения Торна +250, 15 золотых монет, случайные редкие вещи вашего класса (количество опыта считается индивидуально).
        Сложный - репутация поселения Торна +500, 25 золотых монет, случайная уникальная вещь вашего класса (количество опыта считается индивидуально).
        ШТРАФ: За разграбленный или уничтоженный товар - 500 репутации поселения Торна.
        За убийство Стекка - 2500 репутации поселения Торна.
        Ого! Так вот о каком условии и штрафе говорил Baron на ресурсе хэлперов. Конечно, бонусы за прохождение очень интересные, но не думаю, что квест пользуется популярностью. Мало кто захочет потерять столько репутации начального города, не имея доступа к остальным. Это сразу же переводит отношения НПС к игроку в разряд враждебных - серьезные квесты блокируются, награда за остальные режется, цены на услуги взлетают до небес. Настоящий ад для новичка…
        - Нам предстоит долгий и опасный путь. Если тебе нужно время на подготовку, мы готовы подождать.
        - Да. Пожалуй, мне понадобится некоторое время на сборы.
        - Хорошо. Мы отправимся, как только ты будешь готов.
        - В таком случае тебе придется еще раз меня подождать. Я скоро…
        Выхожу из дома, открываю инвентарь. Итак, для предстоящего похода мне нужно выполнить три пункта: купить доспехи с оружием на уровень, распределить параметры и отработать атакующую способность. Именно в таком порядке. Разворачиваю карту, ищу нужный магазин и направляюсь туда. В отличие от квестовых персонажей находится он всего в двух домах.
        Магазин представляет собой небольшую лавку при кузнице. Из прохода, соединяющего две части здания, несет жаром. Время от времени мимо проносятся совсем юные гоблины в кожаных фартуках, с клещами для поковок или ведрами с водой. Дальнюю часть кузни не видно из-за дыма, зато слышны мерные удары тяжелого молота по заготовке.
        - Здравствуйте.
        Откуда-то сбоку появляется гоблин. Достаточно приземистый, цвет кожи гораздо темнее моего, обычная незапоминающаяся морда. На нем такой же кожаный фартук, в руке молот-ручник. На кузнеца не похож, скорее всего, какой-нибудь помощник.
        - Да, я хочу посмотреть оружие с броней на свой класс и уровень.
        Гоблин начинает выкладывать на прилавок ножи, кинжалы, крисы, стилеты. Брони совсем мало. В основном наборы за реальную валюту. Откладываю их в сторону, туда же отправляются и обычные вещи. Остаются несколько редких. Запоминаю характеристики и открываю окно аукциона. Настраиваю нужные фильтры и смотрю, что есть там.
        В мире Куба вся броня и оружие делятся на несколько типов. Первый - это обычные вещи, они подсвечены серым цветом. Такие предметы можно купить в любом магазине или аукционе, изготовить с помощью соответствующих профессий, они кучами падают с мобов, а иногда даже просто валяются на дороге.
        Редкие вещи, подсвеченные зеленым цветом, представляют второй тип. Они гораздо сильнее серых, но получить их сложнее. Редкие вещи выбиваются с мобов, даются за прохождение квестов, лежат в тайниках, делаются с помощью профессий. Почти все можно купить на аукционе. Также иногда их продают торговцы-НПС. Количество таких вещей строго ограничено, а появление прописывается случайным образом. Также редкие вещи можно купить за реальную валюту. По характеристикам они сильнее дроповых, не передаются другим игрокам и имеют синюю ауру, что позволяет считать их чем-то переходным между редкими и уникальными вещами.
        Уникальные вещи имеют синий цвет, получить их можно тем же образом, что и редкие, но шанс выпадения гораздо ниже. В отличие от предыдущих вещи этого типа можно улучшить с помощью кристаллов, заклятий, редких металлов. Уникальные вещи часто становятся персональными после поднятия или надевания. В этом случае их можно продать только торговцам-НПС или разломать на составляющие для кузнеца или ювелира.
        Четвертый тип - это реликтовые вещи фиолетового цвета, они же эпические. Эти вещи начинают встречаться приблизительно с пятидесятого уровня как награда за убийство рейдбоссов, выполнение квестов или прохождение инстансов высокого уровня сложности. Реликтовые вещи представляют собой комплекты. Чем больше вещей одного комплекта надето на персонаже, тем более значительными окажутся параметры. Собрав весь сет полностью, можно едва ли в два раза увеличить значение параметров отдельных вещей. Также герой может приобрести новые способности. Кроме небольшого числа дроповых, эпические вещи являются непередаваемыми. Как редкие и уникальные, их тоже можно улучшать.
        И последний тип - это единичные вещи красного цвета. Добываются теми же методами, что и реликтовые, но падают еще реже и являются полностью непередаваемыми. Такие вещи имеют низкий запас прочности, но превосходят по характеристикам даже эпические, плюс их тоже можно улучшить. Почти всегда они увеличивают параметры не в числовом значении, а в процентном. То есть не теряют актуальности при переходе на следующие уровни.
        Обновляется броня и оружие в среднем каждые десять-пятнадцать уровней. Поэтому до конца квеста мне хватит одного набора. Особого смысла покупать универсальные вещи на начальных уровнях нет. Как правило, мелкие уровни пролетают достаточно быстро, и на них вполне хватает редкой экипировки. Несмотря на свое название, купить ее не проблема - цены лишь немногим выше обычных вещей. А вот после двадцатого-тридцатого уровня мне вполне может пригодиться аванс «Дракона» на покупку уникальных вещей для ускоренной прокачки.
        Впрочем, это не единственная причина, почему я не хочу тратить аванс прямо сейчас. В зависимости от уровневой группы, у персонажа меняются потребности, отчего сильно растут траты. И если для игровой валюты это нормально, то для реальной - губительно. Это только кажется, что прибыль будет баснословной. А на деле, купив самый крутой меч десятого уровня за двадцать баксов, мало кому придет в голову взять хотя бы средненький меч семидесятого уровня за пятьсот. Чтобы избежать такого перекоса, был введен коэффициент поправки. Так, при размене одной и той же суммы в бриллиантах игрок сорокового уровня получал больше золота, чем двадцатого. Благодаря системе InfoChip можно было не бояться, что игрок сделает себе высокоуровневого мульта и будет сливать деньги на малыша по выгодному курсу. Конечно, это не помешало появлению в игре так называемых «дилеров», которые оказывали услуги выгодного размена за проценты, но большие суммы легко выявлялись и наказывались, а ради микропереводов заниматься этим было не особо выгодно. Конечно, встречались исключения, но их было немного…
        Таким образом, закинув даже небольшую часть аванса сейчас, я рискую недосчитаться большой суммы в будущем. Тем более я уже говорил, что разница между редкими и уникальными вещами на начальных уровнях не такая большая…
        Оружие на аукционе оказывается лучше того, что предлагает гоблин. Присматриваю отличные парные кинжалы за два с половиной золотых. Просматриваю аукцион до конца и вижу ту же пару чуть меньше, чем за два золотых. Проблема в том, что оба сломаны и требуют починки. С удовольствием покупаю уцененный товар, который тут же появляется в рюкзаке, и прошу гоблина починить это. Кольцо мистика исправно сбивает цену на десять процентов. Вдобавок продаю кинжал из стартового набора за двенадцать серебряных монет.
        - Спасибо, это все.
        Гоблин кивает, собирает с прилавка экипировку и уходит в кузницу. Я тоже выхожу из лавки и направляюсь в соседнюю - кожевенную. От выполненных квестов у меня осталось полтора золотых, и еще полтора давались на старте. По идее, этих денег должно хватить на какую-нибудь броню, сапоги и плащ. В этом плане мне повезло со сложностью задания у Саррга. Обычно за квесты на младших уровнях дают по десять-двадцать серебряных монет.
        Захожу в лавку и тут же теряюсь среди многочисленных стоек для сушки шкур, бочек с мутными растворами, рашпилей, верстаков с ножами, шильями и щетками. Среди всего этого беспорядка неспешно прогуливается тонкий, как жердь, гоблин с кожей мертвенно-бледного оттенка.
        - Добрый день, я могу помочь?
        - Да. Хочу посмотреть вещи для своего класса и уровня.
        Гоблин приглашает за стойку и раскладывает кожаные комплекты. На этот раз редких вещей за золото нет вообще. Либо за реальную валюту, либо простые серые. Сверяюсь с аукционом. Нахожу хороший кожаный нагрудник за полтора золотых, средние поножи, сапоги и плащ за два золотых в сумме. Не хватает пятидесяти серебряных. Даже если продам барахло из стартового набора, получу около двадцати. Все-таки самое дорогое в «Кубе» - это оружие…
        Обращаю внимание, что лоту осталось стоять не больше часа. Если за это время его никто не купит по «горячей цене», он уйдет по ставке. Проверяю ставку - семьдесят пять серебра. Еще раз просматриваю аукцион на случай, если мою ставку перебьют. Нахожу другую броню. Несколько лотов за золотой и двадцать серебряных, при этом броня дает одинаковое количество ловкости, а интуиции меньше всего на два пункта. Отлично. Если не повезет с первой, выкуплю эту. Делаю ставку в восемьдесят серебряных монет, покупаю остальные вещи и прощаюсь с продавцом.
        Теперь нужно только немного подождать. К сожалению, на аукционе не пишется точное время лота - только «меньше часа», «меньше двух часов» и так далее. В принципе, понятно почему. В противном случае все ждали бы до последних секунд и только потом начинали бы делать ставки. Остается надеяться, что другой покупатель сейчас вне игры и я заберу броню по низкой цене.
        Ладно. Решаю пересмотреть очередность. Я купил нормальное оружие, поэтому можно отработать «Удар волка». А после покупки брони уже займусь распределением параметров. Иду в тренировочную и спускаюсь в зал с мишенями. В инвентаре открываю раздел со специальными ударами. Там набор рисунков с двумя видами комбинаций. Первый для парного оружия, второй для одноручного. Запоминаю все позиции и пытаюсь их повторить.
        Выбросить ногу вперед, перенести на нее вес и одновременно сделать выпад двумя клинками. Удар прямой, но острия кинжалов под небольшим углом. Немного отклониться назад, отводя руки и скрещивая так, чтобы кисть одной была напротив плеча другой. А затем, одновременно с шагом задней ноги, резкий крестовой удар.
        Ух… не знаю, насколько реально провести такой прием в реальности, но в погружении осваиваю его достаточно быстро. Хотя, может, дело в нестандартной комплекции гоблинов…
        Чтобы закрепить прием на практике, перехожу к манекенам на горизонтальных направляющих. Первый удар - манекен тяжело откатывается назад на несколько дюймов. Второй - на деревянном «теле» остаются глубокие порезы.
        ВЫ ИЗУЧИЛИ: «Удар волка»
        Гоблин в одежде охотника, что стоит у стойки с оружием, хлопает в ладоши.
        - Отлично. Только можно совет?
        - Почему бы нет?
        Обычно эти парни не очень разговорчивы, но сейчас, скорее всего, работает моя высокая репутация поселения.
        - Включи в связку третий удар. Ногой. Это заставит противника потерять равновесие и даст тебе секунду-другую на безопасный отход.
        - О, спасибо за совет!
        Гоблин усмехается и подмигивает.
        Его совет на самом деле очень ценный. Когда я завершаю атаку, то нахожусь в достаточно неудобной позе. Чтобы выйти из нее, требуется время, за которое противник может контратаковать.
        «Ваша ставка на лот «Усиленный кожаный нагрудник» перебита. Аукцион возвращает деньги».
        Черт! Вот ведь «повезло». Но надо держать себя в руках и не спешить делать ответную ставку. Соперник только этого и ждет. Он моментально перебьет новую сумму, и мы лишь без толку поднимем цену. Нужно усыпить бдительность. Подождать немного. Неизвестный покупатель может отвлечься на игру или реал, сделать другие ставки или накупить какого-нибудь хлама на все оставшиеся деньги - мало ли что. Только для этого он должен почувствовать, что я не готов продолжать сражение за лот. Да, он может быть выкуплен в любой момент, но именно это играет мне на руку. В конце концов, если не получится, заберу другой.
        Еще раз пробую удар на манекене. Выпад, рассечение крест-накрест, удар ногой с разворотом корпуса.
        - Нет, нет, нет! - Гоблин качает головой. - Тебе нужно не нанести большой урон, а сбить равновесие. Для этого подойдет обычный прямой удар.
        Пробую еще раз. Выпад, рассечение, пинок чуть выше паха и моментальный отход назад в защитной стойке.
        - Отлично! Теперь отлично!
        Для закрепления ударов провожу еще несколько атак. Нахожу точку, в которую удобнее всего бить, и оптимальное положение ног. Благодарю гоблина за помощь.
        Открываю аукцион и нахожу нужный лот. Еще не выкуплен. Отсчитываю пять секунд и делаю новую ставку - девяносто серебряных монет. Жду несколько секунд возврата ставки, но ничего не происходит. Выхожу из тренировочной и снова направляюсь в сторону кожевенной. Конечно, можно было поднять умение парного оружия в спарринге, но я намеревался за сегодняшний день пройти все «Торговое путешествие». Из-за чего и встал раньше.
        Когда до мастерской остается десяток ярдов, приходит сообщение:
        «Вы выкупили на аукционе лот «Усиленный кожаный нагрудник». Спасибо за покупку!»
        Победно улыбаюсь. Вот так вот. Хотя не исключаю, что все могло быть наоборот.
        Подхожу к мастеру, чиню доспех и продаю все старое барахло, кроме амулета. Пусть он и прибавляет всего одну единицу удачи, но кто знает, когда она может подействовать. На оставшиеся крохи покупаю самый дешевый вещевой мешок для своего уровня выносливости. К базовым десяти ячейкам он прибавляет всего два места, но я не понаслышке знаю, как иногда бывает важна даже одна свободная ячейка. Горсти медяков хватает еще на пару банок восстановления.
        Выхожу на улицу и одеваюсь во все новое:
        ПЛАЩ ВОРОНОГО КРЫЛА [1]
        Прочность 50/50
        Характеристики:
        Здоровье: +6
        Защита: +2
        УСИЛЕННЫЙ КОЖАНЫЙ НАГРУДНИК [2]
        Прочность 42/42
        Характеристики:
        Здоровье: +4
        Ловкость: +5
        Защита: +4
        Интуиция: +4
        УСИЛЕННЫЕ КОЖАНЫЕ ПОНОЖИ [2]
        Прочность 50/50
        Характеристики:
        Здоровье: +2
        Ловкость: +3
        Защита: +2
        КРЕПКИЕ САПОГИ [1]
        Прочность 55/55
        Характеристики:
        Выносливость: +4
        Защита: + 3
        Ловкость: +2
        Скорость: +3
        ЗАКАЛЕННЫЙ КИНЖАЛ ДЛЯ ПРАВОЙ РУКИ [2]
        Прочность 49/49
        Характеристики:
        Урон: +3.5 …5.9
        Сила: +4
        Интуиция: +3
        Шанс критического удара: +3%
        ЗАКАЛЕННЫЙ КИНЖАЛ ДЛЯ ЛЕВОЙ РУКИ [2]
        Прочность 52/52
        Характеристики:
        Урон: +2.6 …3.8
        Интуиция: +2
        Шанс критического удара: +2%
        
        
        
        
        
        СВОБОДНО ОЧКОВ К РАСПРЕДЕЛЕНИЮ: 10
        СВОБОДНО УЛУЧШЕНИЙ К РАСПРЕДЕЛЕНИЮ: 3
        
        
        
        
        
        
        
        
        
        
        
        Теперь можно приступить к распределению параметров. Дело в том, что некоторые скрытые характеристики зависят от кратности значений. Допустим, 22 очка интуиции дают всего 4 % к шансу критического удара, тогда как 25 интуиции - уже 5 %. Другие показатели рассчитываются с помощью среднего арифметического и при дробных значениях округляются в меньшую сторону. Поэтому, чтобы не потерять значения и наиболее эффективно использовать все характеристики, бонусы рекомендуется распределять в самом конце.
        Кидаю пять очков на ловкость, три на интуицию и по одному на силу с выносливостью.
        
        
        
        
        
        СВОБОДНО УЛУЧШЕНИЙ К РАСПРЕДЕЛЕНИЮ: 3
        Улучшения пока оставляю нетронутыми. Каждые десять уровней даются десять улучшений и новая способность, которую можно прокачать с их помощью. Конечно, грейдить способности можно и так - достаточно просто использовать их на противниках. Однако приросты очень редкие и составляют всего один-два процента. В то время как единица улучшения позволяет прибавить сразу десять процентов прогресса. Но кидать их сейчас на «Удар Волка» глупо. Стоит подождать более полезной способности.
        Вот теперь, пожалуй, все. Возвращаюсь к купцу.
        - Эй, Стекк, я готов!
        Без всякого предупреждения окружающий мир темнеет. Через пару секунд цвета и краски возвращаются, а я замечаю, что нахожусь где-то под землей. Длинный широкий туннель с деревянными крепями вдоль стен и высоким сводом. Естественно, высоким лишь по меркам гоблинов. Позади пять крытых повозок, небольшой вагончик с оружием и еще один с едой и посудой - что-то вроде полевой кухни. Все повозки запряжены огромными круглыми хряками, которых я видел на поверхности в загоне. Головной повозкой управляет сам Стекк, остальными - обычные незапоминающиеся погонщики. Помимо них, возле каждой повозки по одному-два крепких гоблина с оружием. Сверяю показатели, и выходит, что Стекк имеет самый высокий уровень. Погонщики не старше третьего-четвертого, а охрана - седьмого.
        Поворачиваюсь и замечаю, что пропустил еще одного гоблина восьмого уровня. С недовольным видом он что-то перебирает возле повозки купца. Высокий уровень, дорогие доспехи, выправка, цепкий взгляд - все указывает, что это командир отряда охраны.
        - Итак, место, где мы сейчас находимся, - это заброшенная штольня, которая когда-то обслуживала рудник Гуам, - берет слово Стекк. Акустика тут довольно хорошая, поэтому ему даже не нужно сильно напрягать голос. - Когда руда кончилась, штольню расширили, укрепили и подвели к Шраттской выработке лунного камня. Этот гигантский туннель должен был связать поселение Торна и Грэйсис. Как вы знаете, из-за Проклятых Холмов мы вынуждены тратить драгоценное время на объездные пути, так что подземный ход выглядел отличным решением. Однако что-то пошло не так. Здесь тоже появились монстры. И не обычные обитатели подземелий, а твари, которых мы никогда раньше не встречали. Как и почему они появились здесь, выяснить не удалось. Поэтому было решено завалить вход, даже не достроив туннель до конца. Тем не менее если мы сможем добраться до Шраттского месторождения и поднимемся на поверхность по наклонному стволу, то окажемся меньше чем в дне пути от Грэйсис.
        Отсюда: главная цель нашего путешествия - проложить безопасный маршрут из поселения Торна в Грэйсис. Однако не менее важной является тайна возникновения монстров в этом туннеле.
        ТЕКУЩАЯ ЦЕЛЬ ВЫПОЛНЕНА: «Подготовка к торговому путешествию»
        ОБНОВЛЕНИЕ ЦЕЛИ.
        ТЕКУЩАЯ ЦЕЛЬ: В составе каравана подняться на поверхность в пункте Шратт
        ВТОРОСТЕПЕННАЯ ЦЕЛЬ: Найти и устранить причину появления в туннеле неизвестных монстров
        Вперед выходит гоблин восьмого уровня. Ростом он оказывается ниже меня на полтора фута. Ловлю взглядом табличку над его головой:
        - Слушать меня внимательно! - Зато орет коротышка не хуже любого лейтенанта. - Порядок такой же, как и раньше! По одному с каждой стороны, замыкающий Арген! Впереди я с новичком! Любая опасность, даже простой шорох - подавайте сигнал! Все ясно?
        - Да!!! - вторят ему такие же луженые глотки.
        - Отлично! Мы готовы. - Родерик кивает Стекку, купец повторяет движение и трогается. - А ты со мной, - это телохранитель говорит уже мне.
        Свиньи движутся достаточно медленно, так что скорым шагом их легко обогнать. Выбегаю вперед и подстраиваюсь под темп телохранителя.
        - Отлично, Аластор. Тебя посоветовал Саррг, и я полностью доверяю его мнению. Но ты в нашей компании боец новый, поэтому на полную свободу не рассчитывай. Подчиняться будешь мне. Но только мне. Есть у нас парни, которые любят показывать свою крутость. А для разборок это не самое подходящее место. Если что - обращаться сразу ко мне. Ты все понял?
        - Да.
        - Отлично. - По ходу это его любимое слово. - Теперь по поводу самого путешествия. Еще до строительства туннеля тут было полно всякой мелкой живности. С ней проблем возникнуть не должно, но что будет дальше - одному Архитектору известно. Ход уже несколько лет заброшен, путь не исследован. Поэтому, если увидишь что-то или понадобится помощь, свисти. Умеешь?
        Хороший вопрос. Я и в реальности свистеть не умею, а в «Кубе» никогда и не пытался. Сую два пальца в рот, раздвигаю уголки губ.
        - Шшшш…
        Еще раз.
        - Фффф…
        - Ясно, - гоблин мотает головой. - На, держи. Это сына, раньше любил играться. Мог целый день бегать по дому, свистеть. Уши так закладывало, что пришлось отобрать. Потом про игрушку забыли, парень вырос, а я теперь на счастье ношу.
        Родерик протягивает детскую свистульку на бечевке. Продолговатый глиняный цилиндрик с плоской трубкой. На ней нарисованы два юных гоблина, которые играют с волчонком. Отлично, так меня еще никто не опускал. Но делать нечего, беру и набрасываю на шею.
        - Теперь самое главное Все, что происходит сзади, - не твоя забота. Пока не прикажу, туда даже не смотри. Если меня в это время рядом не окажется, держись около Стекка. Не забывай про свою работу. Купец ни на секунду не должен остаться без прикрытия. На разведку будем отправляться по очереди. Один идет футов на пятьдесят впереди колонны, второй проверяет путь. Уходить дальше чем на двести ярдов не рекомендую, можем не услышать или не успеть.
        Теперь сигналы. В разведке один длинный, во всю мощь - опасность, остановить караван! Если я в разведке, а ты сзади, бегом на подмогу. За Стекка не волнуйся, парни тут же сменят. Два коротких - опасность есть, справишься сам, остальные наготове. Если не тянешь, тут же даешь длинный. Вроде не сложно запомнить, а?
        - Я все понял.
        - Отлично. Тогда первую вылазку проведем вместе. Я сейчас.
        Гоблин кидается назад, а через пару секунду выныривает из-под колес головной повозки.
        - Нас сменили, пошли. Оружие держи наготове.
        Увеличиваем темп ходьбы и отрываемся от каравана. Пока мы были около повозок, пространство освещалось масляными лампами, которые висели на специальных крючках по обеим сторонам от погонщиков. Поэтому, я не сразу заметил, что от дороги тоже исходит свечение. Грязно-серое, как в подвале, но ровное и мягкое. Света хватает, чтобы видеть все в радиусе двадцати футов.
        - Родерик, а почему дорога светится?
        Гоблин пожимает плечами.
        - Вибрация, - отвечает с такой интонацией, будто это должно объяснить все странности игрового мира.
        Гоблин повторно пожимает плечами.
        - Я не знаю точно. Тут смесь из крошки со светящимися камнями из Южного Предела, они дают свет от вибрации. К открытию торгового пути такими смесями хотели обработать всю дорогу. Но из-за монстров смогли положить только первый слой. Самый тусклый.
        - Понятно.
        Проходим порядка ста ярдов, как впереди раздается приглушенный сухой треск. Будто суставы щелкают. Кидаю быстрый взгляд на Родерика и вижу довольную улыбку. Ясно, значит, особой опасности нет. Оставляем за собой еще около десяти ярдов, пока в пятно света от дороги не попадается какое-то существо пепельно-черного цвета. Больше всего похоже на многоножку: здоровая голова с длинными антеннами, длинное сегментированное туловище с десятками лап на каждой стороне и нечто похожее на жало. Насекомое висит почти под потолком, но, заметив нас, отваливается и, перевернувшись в воздухе как кошка, приземляется в паре футов от меня. Неуклюже поднимается на лапы последних сегментов, остальными быстро перебирает и бьет себя по брюху. В таком положении рост многоножки колеблется от четырех до четырех с половиной футов. Жуткое членистоногое, тяжело переваливаясь из стороны в сторону, движется на нас. Внезапно лапы первых трех сегментов увеличиваются в размерах. Теперь они напоминают небольшие серпы. Ищу табличку монстра:
        Сама табличка желтого цвета.
        Спасают только рефлексы. Увидь я такую мерзость в реале, не сдвинулся бы с места. А так дожидаюсь момента, провожу первый выпад, шаг вперед, второй выпад и… даже не успеваю ударить ногой.
        «Вы использовали Удар Волка»
        «Вы нанесли 50 ед. урона (критический удар)»
        С противным хрустом тело многоножки отлетает назад.
        «Вы получили 14 опыта»
        «Вы получили +1 к владению парным оружием»
        «Вы получили +2 % прогресс способности «Атака волка»
        Краем глаза смотрю на Родерика - телохранитель уважительно кивает.
        После многоножки остается лишь дюжина медяков. Их даже не трогаю - все равно после квеста разменяю часть аванса. А для того, чтобы накопить хоть сколько-нибудь значимую сумму, потребуется убить не меньше тысячи многоножек. Так что овчинка выделки не стоит.
        Двигаемся дальше и через тридцать ярдов встречаем очередную многоножку. Точно так же, как и предыдущая, двигается приподнявшись на задних конечностях, тяжело раскачиваясь из стороны в сторону, шелестя отросшими верхними серпами.
        Теперь действую совсем отрешенно. Разработчики, конечно, постарались, чтобы эта жуть выглядела максимально отвратительно, но, в конце концов, это всего лишь игра.
        Подбегаю, втыкаю оба кинжала между сочленений, рассекаю, бью ногой.
        «Вы нанесли 27 ед. урона»
        «Вы нанесли 6 ед. урона»
        Пережидаю откат и готовлюсь провести еще один суперудар, благо десять единиц усталости как раз восстановилось с прошлого боя, но слышу сбоку приближающийся хруст. Еще одна? Разрываю расстояние и замечаю, как справа действительно бредет очередная многоножка. Надеюсь, что ею займется Родерик, но тот безучастно стоит в паре шагов от меня. Скрестив руки на груди, с интересом наблюдает за ходом боя.
        «Чертов НПС!»
        Многоножка резко падает, выставив перед собой лезвия. Уклоняюсь от удара и бью в открытый бок. Всего двенадцать урона. Многоножка снова приподнимается, но я успеваю сделать еще один выпад. А на повторном падении уже добиваю встречным ударом ноги. Тем временем второй противник подбирается на расстоянии удара. Разворачиваюсь, атакую способностью.
        Черт, всего тридцать урона, без крита! Бью ногой, но расстояние не разрываю, а делаю еще один выпад.
        Ю-ху! И даже царапины не поймал.
        Родерик улыбается и хлопает в ладоши.
        - Браво! Саррг действительно не ошибся в тебе. Хочешь, заключим небольшое пари?
        - Какое?
        - Скажем, на количество убитых монстров. Если до выхода на поверхность ты убьешь этих тварей больше меня, я дам тебе кое-что полезное.
        - А если у меня не получится?
        - Ну-у… отдашь мне пару золотых. Как тебе?
        Хм. Когда НПС говорит, что может дать что-то полезное, это сильно подкупает. Тем более что я ничем не рискую. Два золотых - действительно высокая цена, но скоро у меня на игровом счету будет лежать сумма в сотню раз больше.
        - Интересная идея. Я согласен.
        ОБНОВЛЕНИЕ ЦЕЛИ.
        ВТОРОСТЕПЕННЫЕ ЦЕЛИ:
        - Найти и устранить причину появления в туннеле неизвестных монстров;
        - Убить больше монстров, чем Родерик за время путешествия по подземному тракту.
        - Пока у тебя фора. Так что возвращайся назад, а я пойду на разведку. Догонять тебя по очкам.
        За время разговора с телохранителем и пары боев караван успел сильно сократить расстояние, поэтому уже через минуту равняюсь с головной повозкой. Рядом с ней идет какой-то громила со шрамом через левую щеку. Помня о совете Родерика, занимаю противоположную от него сторону, как можно ближе к Стекку. Но видимо, в программном коде гоблина прописана единственная опция: «создание неприятностей».
        НПС появляется из-за спины, хватает за плечо и разворачивает перед собой.
        - Эй, я не понял. Ты совсем тупой? Пока я впереди, твое место сзади.
        Игнорирую его, разворачиваюсь и иду дальше.
        - Эй! - Гоблин рывком поворачивает меня и впечатывает в стену. - Ты что, не слышал меня?
        Черт! Ну прямо как в школе. Не хватает только шкафчиков поблизости, в которые могут затолкать ради смеха.
        Сжимаю его руку и заставляю отпустить плечо.
        - Друг, а ты вообще кто? Я подчиняюсь только Родерику.
        - Да? - Собеседник недобро щурится. - И где же ты его увидел? Правильно, его здесь нет! А пока его здесь нет, отрядом командую я!
        Пытаюсь найти выход из ситуации, но в голову ничего не приходит. Любой ответ еще больше разозлит этого парня. А насчет разборок Родерик вполне ясно дал понять, что он такому повороту рад не будет.
        - Извини, ты отвлекаешь меня от работы.
        Отстраняю гоблина и нагоняю повозку Стекка.
        - Эй, ты…! - Гоблин и не думает останавливаться.
        Бежит за мной, но я успеваю завязать разговор с купцом:
        - Стекк, у меня есть вопрос.
        Купец кивает и хлопает рукой по свободному месту возле него. Запрыгиваю и кидаю взгляд на возмущенного скандалиста позади. Он очень недоволен, но к Стекку соваться не рискует. На всякий случай запоминаю сведения о нем:
        Не знаю, могут ли здесь НПС воткнуть игроку кинжал в спину, но его буду опасаться.
        - Что ты хотел узнать?
        - М…
        Само собой, никакого вопроса у меня не было. Я просто старался избежать проблем, из-за которых у меня могут быть сложности с Родериком. Но не объяснять же это Стекку?
        «Нужно срочно придумать что-нибудь. Не важно что…»
        - Те странные монстры, о которых ты рассказывал… Они не могли появиться вместе с остальными? Когда Торн, Саррг и остальные собирали поход…
        - Не думаю, что эти события связаны. - Удивительно, но Стекк понял, к чему я веду. - Шраттское месторождение находится у самого подножия Проклятых Холмов, поэтому разных чудовищ здесь было много всегда. Но те, о которых я рассказывал, появились здесь гораздо позже. Сразу после таинственной пропажи группы добытчиков во главе с Гомару Четырехпалым, учеником Верховного Шамана. Их даже не искали, просто объявили погибшими - думали, что их утащили твари Проклятых Холмов, такое уже бывало. Но следующую группу постигла та же участь. И следующую. После этого месторождение объявили выработанным и на некоторое время про него забыли.
        И только когда было решено начать строительство тракта, начались нападения. Причем именно в той части выработки, где работала группа Гомару. Поэтому многие считают, что тут замешано какое-то проклятье. Возможно, месть того же Гомару - у него была весьма скверная репутация из-за вспыльчивости и большой магической силы. Конечно, есть еще версия, что это все-таки твари из Проклятых Холмов, но сторонников этой версии очень мало.
        - И как ты думаешь, какая версия более вероятна?
        - Не знаю и не хочу знать. Если бы я верил в слухи, мы бы сейчас никуда не отправились. Потому что я стал бы не купцом, а пьяницей. Меня интересуют только факты. А факты таковы, что в этом месте бесследно исчезли три группы - всего около полусотни гоблинов. И знаешь, кого еще не интересуют подобные домыслы? Родных, которые до сих пор ждут возвращения отцов, мужей и братьев… которые готовы отдать все, что у них осталось, лишь бы узнать, что произошло в той части туннеля на самом деле.
        Неизвестность порой в разы хуже смерти…
        ОБНОВЛЕНИЕ ЦЕЛИ.
        ВТОРОСТЕПЕННЫЕ ЦЕЛИ:
        - Найти и устранить причину появления в туннеле неизвестных монстров;
        - Узнать, что случилось с пропавшими рабочими;
        - За весь путь до поселения Грэйсис убить больше монстров, чем Родерик.
        Ух! Неплохо для вопроса наобум. Глядишь, такими темпами действительно можно будет поднять двадцатый уровень одними только квестами.
        - У тебя есть еще какие-то вопросы? - Купец недвусмысленно намекает, что мне пора заняться работой. Я бы и рад это сделать, но не хочу пересекаться с Юдином.
        Хотя… замечаю приближающегося Родерика.
        - Нет. Спасибо за информацию.
        Стекк безучастно кивает, а я спрыгиваю с повозки и встречаю Родерика. Краем глаза наблюдаю за настороженным Юдином.
        - Пять.
        - Чего? - не понимаю, что имеет в виду телохранитель.
        - Говорю, на моем счету уже пять трупов. Догоняй.
        «Пять?! И когда он успел? Мне потребуется приложить много усилий, чтобы сделать этого коротышку!»
        Кидаю взгляд назад, где Родерик что-то объясняет Юдину. Помощник ловит мой взгляд, в котором не читается ничего хорошего. Пытаюсь на время выкинуть его из головы и обгоняю караван. Забегаю вперед на сотню ярдов и тут же вижу пять трупов, о которых говорил телохранитель. Три в одной куче и два чуть поодаль. Забавно, но весь лут лежит нетронутый рядом с телами - НПС его не видят. Если только это не предусмотрено по квесту.
        Оставляю трупы за спиной, сбрасываю скорость и осторожно продвигаюсь дальше - территория еще не разведана, и многоножки могли сбежаться на звуки борьбы.
        Десять ярдов, двадцать, пятьдесят. Пока все чисто.
        Замечаю, как по правой стороне туннеля попадаются забитые досками или заваленные камнями ответвления. Подхожу к одному из таких, прикладываю ухо. Несколько секунд вслушиваюсь, но не замечаю никаких посторонних звуков. Решаю, что это что-то типа заброшенных штреков или выработок, которые обслуживала штольня. Раз так, интересного там мало.
        Шаг за шагом углубляюсь в туннель. Наконец, на потолке нахожу многоножку. Останавливаюсь за пару футов. Но то ли моб меня не замечает, то ли игнорирует. Что вполне логично, учитывая желтый цвет таблички - нападение в одном случае из трех. Только этого мне не хватает. И чем оттуда снимать эту тварь?
        Встаю прямо под ней, но многоножка так и не реагирует. Тогда отламываю от стены небольшой камень. По идее, должно сработать - камнями во врагов кидаться еще не приходилось, но от падающих предметов урон получал. Прицеливаюсь, кидаю, попадаю прямо в голову.
        «Вы нанесли 2 ед. урона»
        Многоножка с неприятным хрустом отклеивается от потолка, падает и начинает принимать боевую стойку. Только я не жду и сразу перехожу к атаке. Суперудар, пинок и финальный выпад. Тело с хрустом ломается, отлетает в сторону и замирает. А я иду дальше.
        Через десять ярдов замечаю еще одну многоножку. Как и предыдущая, висит на потолке и напрочь меня игнорирует. Но приблизительно в двух футах от нее висит другая. Темно-бордового цвета и значительно больше предыдущей.
        И цвет таблички уже оранжевый. Тем не менее ни одна, ни другая многоножки пока не нападают. Прикидываю, что будет лучше начать с сильной, так как обычная многоножка менее опасна и даже в случае двойной атаки я смогу справить с ней без особого труда.
        Кидаю камень в кивсяку, она падает и… удирает?! Пару секунд я стою на месте и ничего не понимаю, но потом запоздало кидаюсь за беглецом. К сожалению, в скорости я проигрываю, да и через полсотни ярдов мне перекрывает путь новый противник.
        Такого же бордового оттенка, как и предыдущая, но чуть более массивная.
        Пока многоножка не успела принять боевую стойку, активирую способность и пытаюсь разорвать расстояние, но не успеваю. Кивсяка достает своими громадными серпами.
        «Вы получили 22 ед. урона»
        Сражаться с ней уже тяжелее. Приходится постоянно скакать вокруг и подстраиваться под атаку - только тогда появляется шанс на хороший удар. И все же многоножка гораздо подвижнее своих младших собратьев, поэтому к моменту ее смерти у меня самого остается только семнадцать поинтов жизни.
        «Вы получили 25 опыта»
        «Навык обращения с парным оружием увеличен на +1»
        Бросаться за молодой уже не имеет никакого смысла, поэтому скорее возвращаюсь назад. По пути убиваю оставшуюся на потолке глубинную многоножку и встречаю нашу колонну.
        - Ну, сколько? - подмигивает Родерик.
        Юдина поблизости не вижу, видимо, опять отправили в конец обоза. Хоть теперь можно вздохнуть спокойно.
        - Шесть.
        - Как-то мало. Если так и дальше пойдет, уже в Шратте придется с тебя деньги требовать, - смеется телохранитель.
        - Не думаю, - пожимаю плечами, - Одна многоножка сбежала. Скорее всего, нам подготовят теплый прием.
        Родерик неопределенно цыкает.
        - Насекомые сами по себе проблема. А когда они еще и умные, беда вдвойне. Ладно, теперь моя очередь.
        Силуэт телохранителя быстро теряется в грязно-сером облаке света, а я собираюсь с мыслями. Скорее всего, на караван скоро нападут. Как мне действовать в этом случае? Если с обычными многоножками все было предельно просто, то кивсяки представляют серьезную угрозу для гоблина без особых навыков. Однако на ум ничего не приходит. Даже если использовать улучшения, урон от способности повысится лишь на пару пунктов. Этого даже не хватит, чтобы сократить количество ударов по многоножке…
        Ох, как же погано играть гоблином!
        Остается только рассчитывать на ребят Родерика. Толку от меня немного - этот персонаж годится разве что для добивания противников. С другой стороны, уже на десятом уровне появится новая способность - гораздо более полезная, чем «Удар волка».
        От грустных мыслей отвлекает резкий долгий свист.
        «Черт! По-другому и быть не могло!»
        Караван останавливается, сзади доносится топот ног. Я тоже срываюсь с места и бегу на звук. Кидаю взгляд за спину и вижу, как за мной следует еще пара гоблинов, а перед Стекком занимает позицию Юдин. Поспешно отвожу взгляд и сосредотачиваюсь на том, что впереди. Правую руку держу на боку. Там болтается привязанный шнурами фиал восстановления. Пояса с несколькими активными ячейками появятся не раньше десятого уровня, так что пока приходится обходиться тем, что есть.
        Оставляю за спиной убитых мной монстров - их тела еще не исчезли, - а через тридцать ярдов выбегаю на самое настоящее побоище. Родерика атакуют пять противников, уровень его здоровья находится в красном секторе. При этом с левой стороны туннеля уже лежит два трупа. Сверяюсь с информацией - телохранителя атакуют три молодых кивсяка и два солдата.
        Моментально бью ладонью по банке. Стекло бьется, вместо использованного фиала в узелке появляется новый, а перед глазами возникает системка:
        Вы использовали «Малый фиал восстановления»
        ПОЛУЧЕНО: «Прилив сил I»
        ЭФФЕКТ: увеличивает скорость восстановления жизни, маны/усталости на 30%
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ ЭФФЕКТА: 5 мин
        Кидаюсь на самого побитого солдата. Подставляюсь под удар, но легко справляюсь и переключаюсь на следующего. С этим выходит сложнее - с монстра спадает агро, он целиком переключается на меня. Вдобавок уворачивается от пары атак и критами сбивает мой запас здоровья до критической отметки. Если бы не эффект восстановления, тварь бы победила.
        Помочь с другими многоножками уже не успеваю - охранники справились без меня.
        - Ох… - Родерик пинает ближайшее к нему тело. - Чуть не загрызли. Зато на моем счету теперь девять штук. А у тебя, Аластор?
        - Восемь, - кисло отзываюсь и подбираю эликсир жизни, который выпал из первого убитого мной солдата. Штука, конечно, полезная, но не за свои деньги. Единовременно восполняет треть жизни, при этом имеет кулдаун почти минуту и стоит как дюжина зелий восстановления. Иметь на всякий случай две-три таких банки про запас не помешает, но в большем количестве они без надобности. Тем более когда у тебя даже нет пояса.
        - Эти твари устроили на меня полноценную засаду. Думаю, нужно посмотреть, что они так старательно охраняют.
        Все соглашаются, и мы идем дальше. Пока не кончился эффект фиала, выбираюсь на первые позиции. До нового уровня оставалось всего полсотни опыта, так что я хотел получить его как можно скорее.
        Через двадцать ярдов на нас снова нападают. На этот раз четыре солдата и две молодые самки. За счет лидерства и удачного крита успеваю расправиться с одной многоножкой до того, как на меня кидаются остальные. После чего отхожу за спины подоспевших гоблинов, добиваю еще двух раненых противников и повышаю прогресс способности еще на два процента.
        - По одиннадцать, - ухмыляется телохранитель.
        Киваю, хотя на самом деле не придаю значения ни его словам, ни системке о повышении уровня. Все внимание приковано к ответвлению в правой части стены. Раньше, как и остальные, оно было завалено камнями. Но теперь часть завала отсутствует, а сбоку зияет приличных размеров дыра. Если опуститься на колени, в нее можно свободно пролезть. Более того, при взгляде на этот лаз выскакивает табличка:
        НАЗВАНИЕ: Логово подземных обитателей
        УРОВЕНЬ: 5
        СТАТУС: Квестовый
        МИНИМАЛЬНОЕ КОЛИЧЕСТВО ИГРОКОВ: 1
        МАКСИМАЛЬНОЕ КОЛИЧЕСТВО ИГРОКОВ: 4
        КВЕСТЫ: Торговое путешествие
        НАГРАДЫ: 400 опыта за прохождение, случайная редкая вещь +??? (в зависимости от времени прохождения инстанса)
        РЕПУТАЦИИ: Охотники на монстров (в дальнейшем, при наличии достижения «Смерть Бешеной Сколопендры»)
        ДОСТИЖЕНИЯ: «Смерть Бешеной Сколопендры»
        - Ого! - Родерик тоже заметил вход. - А вот и ответ на наш вопрос. Но теперь появляется новый. Что будем делать?
        Гоблины с ожиданием смотрят на меня. Перед лицом появляется окно с возможными вариантами:
        ВЫБЕРИТЕ ОДНО ИЗ ДОСТУПНЫХ ДЕЙСТВИЙ:
        1. Завалить вход (+250 опыта).
        2. Посетить инстанс (+750 опыта за полное прохождение).
        3. Пройти мимо (нападения при этом не прекратятся).
        Вспоминаю совет Baron’а по поводу этого инстанса и решаю к нему прислушаться. В конце концов, со мной пять банок восстановления и три НПС от пятого до седьмого уровня. Единственная проблема, которая может возникнуть, - это оружие. Сейчас прочность у клинков 46/49 и 50/52. В «Кубе» чем выше разница между оружием и уровнем брони (в нашем случае монстром), тем быстрее оно ломается. Кинжалы второго уровня, поэтому даже от третьего они получали небольшой урон. Но от пятого им уже может сильно достаться. Починить их не проблема. В таких длинных квестах всегда есть персонажи, которые приводят в порядок оружие и броню. Я боюсь, что клинки могут сломаться в самый неподходящий момент и против босса придется выходить с голыми руками. С другой стороны, возможность получить еще немного опыта определенно подкупает…
        - Решено. Зачистим это место!
        Родерик смеется.
        - Ничего другого я от тебя и не ждал. Но не думай, что сможешь так просто отыграться!
        Глава 6
        Там, где живут чудовища
        Прежде всего распределяю очки. Кидаю три единицы на выносливость - это добавляет тридцать пунктов жизни. Единицу на силу для урона и единицу на ловкость для верткости. Благодаря косвенному влиянию вырастают показатели защиты и скорости. Определенно лучше, чем было.
        Опускаюсь на колени и первым протискиваюсь в узкий лаз. Запоздало пугаюсь - раз мы сходим с дороги, значит, остаемся в темноте, однако тут же замечаю в конце выхода свет. Более тусклый и рассеянный, чем на тракте, но самое главное, что не кромешная темень. Через двадцать футов оставляю за спиной завал, поднимаюсь на ноги и осматриваюсь.
        Ответвление небольшое - всего десять-двенадцать ярдов. Дальше начинается длинный просторный зал с неровными необработанными стенами и какой-то бурой жижей вместо пола. Мертвенный свет падает сверху через равные промежутки, как лампочки в метро. Подхожу к самому краю прохода и вижу на потолке какую-то странную гравировку. Повторяющиеся узоры изображают что-то среднее между цветком с большим количеством лепестков и очень кривым солнцем с толстенными лучами. Именно эта гравировка и дает бледный, рассеянный свет.
        Внезапно на мое плечо ложится рука…
        - Ну что, идем?
        На этот раз даже не вздрагиваю - Торн и Саррг свое дело сделали, теперь напугать меня таким фокусом будет очень сложно.
        - Да. Только что это на потолке?
        - Ого, столько лет и до сих пор не выдохлись! - Родерик восторженно цыкает. - Магия древних. Кажется, это называется «Солнечные Соцветия». Освещают рабочие зоны, защищают от болезней, ну и по мелочи помогают.
        - Ясно.
        «Защищают от болезней, значит? Видимо, из-за этого здесь всякие твари и расплодились…»
        Вместо фиала восстановления решаю установить в активную ячейку на поясе банку жизни, после чего проверяю, все ли в сборе. Родерик и еще двое сопровождающих - высокий, с гривой темных волос Кеф и жилистый, с рыжими косичками-дредами Кейн. Все ждут моей команды.
        - Ну что, поехали!
        Вхожу в зал, и моментально выскакивают системки:
        «Вы вошли в Логово подземных обитателей. Главной целью является убийство Бешеной Сколопендры. Награда зависит от времени, потраченного на прохождение инстанса. Удачи!»
        «Отсчет времени начался»
        В левом углу поля зрения появляется таймер в виде песочных часов. Над ними цифры зеленого цвета. Как только закончится отведенное время для лучшего результата, цвет поменяется на болотный, оранжевый, золотистый и так далее до красного. А может, сразу станет красным. Зависит от того, сколько временных отрезков здесь предусмотрено…
        «Магия Солнечных Соцветий дарует вам и вашим спутникам временную защиту от ядов»
        «Вы получили +50 % к сопротивляемости ядам»
        «Просто замечательно - эти твари еще и ядовитые! Похоже, я правильно сделал, что поменял местами банки… С моим уровнем здоровья не хватает только под отравление попасть!»
        Продвигаемся дальше и замечаем, что каша под ногами сильно тормозит движение. По стенам скользят размытые тени, отчего кажется, будто нас преследуют странные бесформенные существа. Это тоже сказывается на скорости прохождения. Отличные уловки, чтобы как можно меньше игроков получили главный приз.
        Карта логова затянута «туманом войны», а конца туннеля не видно. Поэтому оценить его размеры не удается. Очень надеюсь, что это место не выльется в итоге в какой-нибудь лабиринт или типа того.
        Оставляем за спиной порядка двадцати ярдов, и беспокойные тени делают свое дело: мы пропускаем атаку. Пять кивсяк появляются с трех сторон - двое атакуют меня, остальные кидаются к напарникам. Пытаюсь активировать «Удар волка», но сильно мешает грязь под ногами - атака получается слабой, вдобавок пропускаю сразу несколько выпадов. Противники берут меня в клещи. Подставляюсь под атаку одного моба, ударом плеча сбиваю атаку второго. Многоножка заваливается на спину, я без труда расправляюсь с ней и тут же переключаюсь на вторую.
        Я не прогадал, подняв уровень жизни - сейчас он упал до средних значений, но этого оказалось достаточно, чтобы набить полсотни урона и дождаться помощи остальных.
        По очкам жизней никто особо не пострадал, поэтому сразу же продолжаем движение.
        Таймер переваливает за минуту…
        Постепенно привыкаем к болоту под ногами и уже не отвлекаемся на это. Но тени по-прежнему заставляют пристально смотреть по сторонам. Через пятьдесят ярдов нападение повторяется, но мы оказываемся готовы. К нападению, но не к тому, что на этот раз противников уже восемь…
        Мешает не только грязь, но и размеры помещения - для двенадцати существ здесь явно тесновато. Так что ни о какой тактике речи не идет, я просто пытаюсь тянуть время. Блокирую удары противников, отвечаю «Атакой волка» одному кивсяку, отталкиваю второго и снова блокирую. Жду, когда пройдет кулдаун.
        Когда, наконец, дохнет первая тварь, могу перевести дыхание. Расправиться со второй не составляет особого труда. Многоножке повезло с критами, да и действие фиала закончилось, но все равно я справляюсь довольно легко.
        Обвожу взглядом помещение и через инвентарь активирую новый фиал. Битва продолжается, так что решаю помочь Кейну слева от меня. В отличие от остальных, он не справляется. Мощным критом добиваю самого побитого моба и «Атакой волка» сбиваю с ног второго.
        Все. Битва заканчивается.
        Проглатываю яблоко из стартового набора и жду пока у нас с Кейном жизни не восстановятся хотя бы наполовину. Понимаю, что идти с незаполненной шкалой опасно, но получить награду за быстрое прохождение тоже хочется.
        Подбираю среди трупов малый фиал восстановления, после чего снова идем вперед.
        Двадцать ярдов, сорок. Грязь под ногами становится менее вязкой. Незаметно она переходит во влажную почву. Ноги по-прежнему проваливаются в грунт, но идти становится легче.
        Пятьдесят ярдов, семьдесят, девяносто. Жизни полностью восстанавливаются, а земля превращается в рыхлый сыпучий слой с неровными, сильно выступающими буграми. Толщина их не превышает фута, а длина двух. Из-за скудного освещения кажется, будто они движутся.
        Кажется?
        - Земля!
        Не успеваю предупредить остальных и, словно в замедленной съемке, вижу, как Кеф опускает ногу на один из таких бугров. В тот же момент из-под земли выскакивает что-то типа жвал, которые вонзаются в лодыжку незадачливого гоблина. Одновременно со всех сторон к нам направляется еще около десятка холмов. Втыкаю кинжалы в ближайший ко мне и вижу среди разлетевшихся комьев земли золотисто-желтое тело с множеством ворсинок и ножек. Над ним услужливо появляется табличка
        «Вы нанесли 18 ед. урона»
        А вот это уже серьезно! Прикидываю, в какую сторону лучше отступить, чтобы получить больше места для маневров, но многоножка скрывается под землей. Кидаю взгляд на спутников и замечаю, что сколопендры на поверхности не показываются. Получив урон, тут же ныряют вглубь и пытаются атаковать снова. Зато если атака проходит, ситуация ухудшается в разы. Как и было написано, эффекты отравления суммируются. Так, у Кефа уже два дебаффа. И пусть магические соцветия отражают половину урона, стоит пропустить штук пять таких атак, как игра будет кончена. Моему персонажу хватит вообще двух укусов. Поэтому приходится плясать как на раскаленной сковородке, колоть набегающие волны земли и смотреть по сторонам.
        Добавляет сложности и то, что я не могу использовать здесь «Удар Волка». Из-за этого мои атаки наносят очень маленькие повреждения. В принципе, можно попробовать убежать, но есть риск, что мы не только не оторвемся от сколопендр, но и попадем в новую западню. Тогда с целым набором ядовитых укусов инстанс точно будет провален. При повторном прохождении время не обнулится…
        Все заканчивается только через пару минут безумных плясок. На мой счет отходит две сколопендры и восемьдесят единиц опыта. Остальных добивают спутники. Спешно осматриваю компанию - Родерик довольно улыбается, жизней почти не убавилось. А вот Кейн и Хеф серьезно покусаны, но дебаффы скоро слетят.
        - Восемнадцать, - разминает руки Родерик.
        - Шестнадцать, - достаю новое яблоко и кидаю обеспокоенный взгляд на таймер. Пошла уже восьмая минута, но цифры цвет пока не поменяли.
        Пока восстанавливаются жизни, поднимаю со сколопендр одиннадцать серебра, еще пару фиалов восстановления, пузырек жизни и медный кинжал чуть лучше того, что был у меня в стартовом наборе. Пока это самый удачный улов.
        - Думаю, нам пора продолжить.
        Естественно, НПС соглашаются, и мы углубляемся в логово. На этот раз смотрим не только по сторонам, но и под ноги. Проходим приблизительно полсотни ярдов, после чего свет начинает тускнеть. Вглядываюсь и вижу на потолке какие-то кляксы прямо поверх соцветий. Подходим ближе и уже можем различить нити, которые тянутся из этих самых клякс. На концах каждой - небольшой мешочек, в который вложена перламутровая капля. Останавливаемся за двадцать футов до них и повторно изучаем потолок. На этот раз более пристально.
        Кляксой оказывается свернувшаяся в клубок многоножка. Парой передних лапок она держит паутину, остальными хватается за камень. Многоножка значительно мельче тех же кивсяк, а из-за бледно-серого окраса их сложно заметить.
        Табличка окрашена в зеленый цвет.
        Думаю, что кто-то знатно посмеялся, назвав эту мелочь гигантской. Но потом до меня доходит - зеленая табличка, предпочитают не связываться с сильными противниками, брачный период…
        - Родерик, можешь дотронуться до этой капли? - хочу проверить правильность догадки.
        Телохранитель кивает и подходит к ближайшей капле. Стоя за пару футов до нее, тянется к мешочку из паутины коротким мечом. Правую ногу отставляет назад, чтобы быстро отступить. Едва только меч касается капли, табличка костянки моментально меняется на красный, она отпускает паутину и кидается на противника. Родерик успевает отступить на пару шагов назад, но многоножка оказывается очень шустрой. Приземлившись, она буквально мечтает себя в телохранителя и охаживает его одними только критами. Несмотря на то что у Родерика хорошие доспехи и почти четыре сотни жизней, его здоровье уменьшается гораздо быстрее, чем у костянки.
        Кидаемся на помощь, но оказываемся практически бессильны против этой твари. Большинство ударов уходит в промахи. Сказываются низкий навык оружия и высокие показатели ловкости многоножки. В результате Кейн удачно отбрасывает тварь в сторону, где я добиваю ее «Атакой волка». К сожалению, моб засчитывается телохранителю. Пока в этом отношении инстанс меня откровенно разочаровывает - за все время я набрал всего две сотни опыта. Да я мог получить больше, просто завалив вход в логово. Ну, хоть шкала прогресса способности сдвинулась с мертвой точки и выросла еще на процент после убийства костянки…
        Моя догадка подтвердилась. Многоножки мгновенно реагируют на прикосновение к этим мешочкам, из-за чего уровень агрессивности вырастает до максимума. Значит, надо пройти этот участок, не касаясь паутин. Расстояние между ними неравномерное - от фута до трех. При этом от сквозняка они немного раскачиваются. Протиснуться между нитями можно даже не пытаться. Остается только один вариант - ползти. От пола до мешочков расстояние тоже разное, но участков, где оно меньше полутора футов, очень мало. Можно попробовать обогнуть их стороной.
        Других идей нет. Самые крайние струны висят почти вплотную к стенам, а под рукой нет ничего, что могло бы сразу выбить сто двадцать очков здоровья из этих тварей. Да и времени не хватит расстрелять все это семейство.
        - Двигаемся след в след за мной, с интервалом в десять ярдов. Аккуратно и не спеша, иначе отбиться будет невозможно. А попытаетесь помочь другу, погубите всех.
        Гоблины мрачно кивают, а я выбираю нужное место, где расстояние до пола больше всего. Опускаюсь сначала на колени, затем на живот и медленно ползу по-пластунски. Иногда приходится опускать голову так низко, что земля набивается в нос. Слава богу, штрафов от этого никаких нет, лишь небольшой дискомфорт. Проползаю около двадцати футов, после чего приходится смещаться в сторону, выгибаться дугой и делать крюк, чтобы миновать опасные участки. И снова ползу вперед. Наклоняю или поворачиваю голову, почти прижимаясь щекой к земле, чтобы следить за уровнем паутин. И опять ползу. Слышу, как сзади кто-то старательно пыхтит - выдвинулся следующий. Но тут же выбрасываю это из головы и просто ползу. Перегруппировываюсь, обхожу препятствие, строю новый маршрут. Ползу.
        Несмотря на то что в игре усталость не чувствуется, мне кажется, будто я выбиваюсь из сил. А еще кажется, что эта пытка продолжается не меньше часа. Кошусь на таймер: «00:11:49» - прошло всего две минуты. На автомате отмечаю, что эффект от фиала снова развеялся. Жаль - он был использован практически впустую.
        Ползу. Совершенно точно я оставил позади порядка тридцати ярдов, но конца этой ловушке так и не видно. Хочется наплевать на все, вскочить и с диким ревом броситься вперед. Но нельзя. Видимо, на это и был расчет создателей. Нетерпеливые люди здесь надолго не задержатся.
        Опять меняю маршрут. Вместо того чтобы по чуть-чуть, но продвигаться вперед, приходится разворачиваться на девяносто градусов и почти до упора ползти вбок. Затем пятнадцать футов вперед и опять поворот на девяносто градусов. Но уже в другую сторону. Чем дальше продвигаемся, тем больше приходится тратить времени на самый крохотный шажок вперед. На какое-то мгновение оказываюсь рад тому, что со мной в компании НПС, а не живые игроки. Нетрудно представить, какие бы сейчас выражения летали в чате…
        Такое ощущение, словно я прополз уже не меньше четырехсот ярдов. Стараюсь не думать, что расстояние было пройдено в форме зигзагов и кривых. В пересчете на реальное оно сокращается минимум в два раза. К счастью, уже в тридцати ярдах виднеется чистая и яркая площадка.
        Сосредотачиваюсь на цели и прохожу оставшийся участок на автомате. Поднимаюсь далеко за чертой полосы препятствий и перевожу дух. Случись со мной такое в реале, еще долго тряслись бы руки и колотила дрожь. Но тут любые стрессовые ситуации переносятся гораздо легче.
        Пока дожидаюсь спутников, снова сверяюсь с таймером: «00:23:55» - и недовольно качаю головой. На эти глупые препятствия потратили почти пятнадцать минут. Радует, что цифры все еще не поменяли цвет.
        Наконец, первым выбирается Кеф. Через тридцать секунд Кейн и замыкающий Родерик. С ходу продолжаем путь без всяких передышек. После отрезка с костянками света становится больше, но, несмотря на это, продвигаемся еще медленнее, чем раньше. Приходится пристально разглядывать каждый участок пути. Чтобы максимально сосредоточиться, перестаю даже считать пройденное расстояние - ориентируюсь только по времени.
        В результате через три минуты перед нами открывается более широкая часть зала. Стены здесь обработаны до состояния полукруглых ячеек-углублений. И сделано это чем угодно, но не специальными инструментами. Сверху небольшие сколы, будто камень грызли, а снизу поверхность ровная и гладкая, словно после травления или обработки кислотой. В получившихся углублениях радиусом около двадцати футов - зеленоватые яйца, больше похожие на икринки. Но это не главное. В каждой такой ячейке, свернувшись кольцом и подобрав икринки к себе поближе, лежит многоножка внушительных размеров. Фута на четыре больше кивсяки, тело красно-бордового цвета с бледно-розовыми ножками, которые заканчиваются огромными белыми костяными иглами.
        Красная табличка.
        Но даже это не самое главное. На сколько хватало взгляда… а это без малого сорок ярдов… проход под завязку забит этими тварями. Углубления располагаются по обеим сторонам очень плотно друг к другу, словно соты. И нет никаких способов просто пройти мимо, не потревожив мобов. Взобраться на стену нереально. Пробежать, гарантированно собрав за собой внушительный паровоз, тоже глупо - возникает та же ситуация, что и с кольчатыми сколопендрами. Неизвестно, какие еще преграды ждут впереди, а также успеем ли оторваться от преследователей.
        Как ни посмотри, остается только один вариант…
        Перебить их всех.
        Конечно, плохо, что у нас в команде нет никаких хиллеров и бафферов. С другой стороны, имеются высокоуровневые НПС, которые исполнят любой приказ игрока. По крайней мере, в инстансе, где они моментально забывают о своих запрограммированных характерах. А это хоть немного, но облегчает задачу.
        Располагаемся за десять ярдов до ближайшей кладки, после чего раздаю поручения. За неимением полноценного танка его роль будет играть Родерик. Он же исполнит и роль приманки. Если удастся выманить одну многоножку, добивать буду только я. Почти вероятно, опыта мне с нее не достанется, потому что телохранитель все заберет себе. По правилам игры моб, а также весь его опыт засчитывается тому, кто нанес больше половины урона - независимо от того, сделал это игрок или НПС. Бессмысленно надеяться, что я смогу перебить Родерика с его показателями, но хотя бы покачаю навыки и способности - на монстрах, чей уровень больше игрока, шансы роста выше.
        Если сколопендр нападает две, Родерику поможет Кеф. А вторую возьмет Кейн, у которого урон меньше, чем у остальных. В этом случае у меня появятся хорошие шансы записать моба на свой счет.
        - Поехали!
        Таймер отсчитывает двадцать семь минут, я пью новый фиал, а Родерик направляется к ближайшей сколопендре. Футов за десять на него кидаются две многоножки из первого ряда. Родерик дожидается их, наносит удар по каждой и отступает. Но в какой-то момент за ним кидается еще моба. В результате наша тактика дает сбой. Каждый получает по одной сколопендре, и среди всех я в самом худшем положении.
        «Вы использовали «Удар волка»
        «Вы нанесли 28 ед. урона»
        «Вы нанесли 7 ед. урона»
        «Вы получили 30 ед. урона»
        «Вы получили 5 (10 - 10*0,5) ед. урона (способность Ядовитый Удар)»
        «Магия Солнечных Соцветий отразила 50 % ядовитого урона»
        Одним ударом снесло почти четверть жизней. Не остается ничего, кроме как уходить в полный блок и выжидать удачный момент для ответной атаки. Но сделать это не так просто - сколопендра сильно напоминает костянку. Такие же быстрые движения, частые криты, так еще и ядовитый эффект. Блок защищает от него, хотя слабо помогает с другими атаками. Урон снижается, но ненамного - мои характеристики сильно уступают показателям сколопендры.
        В какой-то момент мне приходится использовать банку жизни на боку. Зелье восстанавливает треть здоровья, однако этого слишком мало. Если в ближайшее время не будет помощи, тварь сожрет меня с потрохами! Уклоняться от ударов еще сложнее, чем в перекрестных вышибалах, а мои атаки ей все равно что дереву перочиный нож. С громадным трудом половину хп снял…
        Еще несколько атак, и я начинаю паниковать. Здоровье снова опустилось в красный сектор, а кулдаун предыдущей еще не прошел. Сколопендра напирает все сильнее. Движения становятся более резкими, а удары болезненными. Такое ощущение, будто монстр чувствует, что я держусь из последних сил. Уже даже не атакую. Только блокирую, уворачиваюсь и тяну время. Темп настолько бешеный, что не могу посмотреть, как там дела у остальных. И это заставляет меня беспокоиться еще сильнее.
        Уворот. Уворот. Ловлю серповидные когти на скрещенные кинжалы и с трудом остаюсь на ногах. Удар очень сильный, а за ним следует еще более мощный. Если бы не блок, гарантированно прошел бы крит. Но мне хватило и этого - шкала жизни предостерегающе замигала. Максимум пара ударов и…
        - Рррааахххр!
        Внезапно сзади в многоножку врезается Родерик. Отшвыривает от меня моба и начинает кромсать его широкими рубящими ударами. Сколопендра пытается отбиваться хвостом с похожим на жало отростком, но телохранитель не оставляет ей никаких шансов.
        «Вы получили 50 опыта»
        «Вы получили +1 к владению парным оружием»
        Перевожу дыхание, съедаю яблоко и осматриваю остальных. Кеф легко справился сам, а вот Кейну повезло меньше. Осталось всего три десятка жизней, буквально на грани.
        Пока восстанавливается здоровье, осматриваю лут. Поднимаю зелье усталости и прикидываю новый план. Если сколопендры каждый раз будут нападать вчетвером, в итоге нас просто перебьют. Нужно выманивать их по одной, максимум по две. Но как?
        Подхожу к стене, нахожу подходящий выступ и сбиваю его рукоятью кинжала. Прочность оружия моментально падает на один пункт, но в руках остается внушительный булыжник.
        - Родерик, что, если тебе попробовать привлечь их этим?
        Гоблин взвешивает в руке камень и кивает:
        - Хорошая идея.
        Испробуем на сколопендрах мою тактику с кивсяками.
        Занимаем исходные позиции, и Родерик снова выдвигается. Футов за двадцать пять до ближайшей цели он мечет булыжник. Бросок выходит настолько красивый, что его хочется запечатлеть. Булыжник взлетает вверх по дуге, а затем стремительно опускается и врезается аккуратно в глаз выбранной сколопендре. За пятнадцать ярдов мы слышим хруст хитина и полный ненависти стрекот. Родерик кидается назад, а за ним… всего одна многоножка.
        Бинго!
        Подстраиваюсь сбоку и помогаю в добивании. Вернее, мне и помогать особо не приходится - у Родерика хорошо идут криты, поэтому он быстро уничтожает противника. Со следующей многоножкой поступаем так же. Кеф и Кейн откалывают камни, потому что прочность вещей НПС выше моих, а Родерик приманивает противников. Спустя три попытки находим оптимальное расстояние, чтобы на атаку реагировали две сколопендры, и дело идет гораздо быстрее. Кейн исправно перетягивает агро на себя, и я набиваю нужное количество урона. Иногда агро слетает, иногда Кейн перебивает меня, но это случается достаточно редко. Передышка отнимает мало времени - у спутников здоровье восстанавливается быстрее, чем у меня, поэтому бои идут практически нон-стопом.
        Через пятнадцать минут все заканчивается. Из двенадцати пар многоножек я записываю на свой счет восемь, поднимаю еще на четыре процента прогресс «Удара волка» и на единицу улучшаю навык парного оружия. В качестве лута получаю очередное зелье усталости, две банки жизни, пять восстановления и серую каску для воинского класса.
        - Отлично размялись! - Родерик довольно потягивается, а потом щелкает суставами пальцев. - Кстати, у меня уже тридцать четыре трупа. А у тебя?
        - Двадцать шесть. Но это еще не конец.
        - Да. Я знаю… - неопределенно цыкает гоблин.
        Сверяюсь со временем: «00:47:42». Цифры все еще зеленые, и что-то мне подсказывает, что контрольное время будет час. Создатели «Куба» любят ровные значения.
        Проходим мимо оставшихся после многоножек яиц и, краем глаза замечаю, как одно из них начинает шевелиться. Оболочку изнутри прорывает бледный коготок и на свет вываливается малыш. Длиной два фута, совершенно белый, словно опарыш, с едва выраженными сегментами.
        Скорее на автомате за два удара расправляюсь с мобом и получаю семь единиц опыта. Уничтожаю три соседних яйца, но за них получаю меньше - по четыре. Затем окидываю взглядом все гнездовье.
        «Сколько же тут халявного опыта?!»
        В каждой кладке по три-пять яиц, кое-где доходит и до десяти. Нет, против такого соблазна я не могу устоять - тем более ради этого я сюда и пришел. В некоторых инстансах после прохождения обратный путь закрывается, поэтому лучше все сделать сейчас, чем сожалеть потом. Пулей пробегаю по всем кладкам, разбиваю сто тридцать пять яиц, убиваю двух новорожденных. В итоге добиваю целый уровень, открываю первый классовый навык и даже получаю достижение с системкой:
        ПОЛУЧЕНО: достижение «Враг сколопендр номер один» (ваш урон по существам этого типа возрастает на 5 %, однако и уровень агрессивности сколопендр для вас увеличивается на 5 %)»
        ВОЗМОЖНОЕ РАЗВИТИЕ: достижение «Истребитель сколопендр» и «Ночной кошмар сколопендр»
        «Вы уничтожили гнездовье сколопендр. Монстры этого типа исчезли со всех локаций, связанных с квестом «“Торговое путешествие”»
        Вот теперь инстанс окупил себя на все сто процентов! Новый уровень, классовый навык, достижение и хорошая прибавка к умениям. Baron определенно был прав, когда советовал зайти сюда…
        На забег с разорением кладок ушло почти пять минут, поэтому старательно наверстываем упущенное. Если мои догадки верны, скоро появится босс логова. Раскидываю очки характеристик - по единице на выносливость и силу, остальные три на ловкость. Переключаюсь на новую вкладку дерева развития классовых навыков. Всего там три ветви. Две самые большие постоянно разветвляются, пересекаются друг с другом. По сравнению с ними последняя почти прямая и самая скучная - это навыки для маунта, сейчас они заблокированы. Активны две пиктограммы, которые отвечают за ветвь атаки с защитой. Называются они так же незамысловато:
        «ТАЙНОЕ ЗНАНИЕ АТАКИ I» - вы владеете знанием, которое позволяет снизить скорость атаки противника и силу его урона на 10 % в течение 10 сек. Работает не чаще одного раза за бой и только в случае, если вы наносите первый удар.
        «ТАЙНОЕ ЗНАНИЕ ЗАЩИТЫ I» - вы владеете знанием, которое позволяет повысить вашу защиту и шанс на уклонение от ударов противника на 10 % в течение 10 сек. Работает не чаще одного раза за бой и только в случае, если противник наносит первый удар.
        Вспоминаю, как несколько минут назад сколопендра чуть не вытрясла из меня все дерьмо, и моментально выбираю «Тайное знание атаки I». Замедлить такого противника, пусть и всего на десять секунд, дорогого стоит.
        Навык пассивный, работает сам по себе - не требуются никакие особые комбинации ударов, специальные жесты или голосовые команды. Поэтому закрываю окно, выбрасываю его из головы и командую продолжать движение.
        - Уже двадцать девять, - подмигиваю Родерику.
        - Не думаю, что правильно засчитывать тех мальков, - гоблин показывает большим пальцем за спину.
        - Почему?
        - Они тебе не ровня…
        Черт! А я уж обрадовался, что хоть немного приблизился к показателям Родерика. С другой стороны, это действительно было бы слишком жирно для меня - учитывать даже мобов первого уровня…
        Внезапно проход заканчивается огромным, до самого потолка, валуном или чем-то типа этого. Идеально ровный шар, состоящий из десятка плотно пригнанных друг к другу пластинок в коричнево-черную полоску. Первые секунды просто не понимаю, что случилось. То ли где-то была развилка, которую мы пропустили, то ли мы должны разобраться с этой преградой сами. Но потом над «валуном» всплывает табличка, и все становится понятно:
        Табличка зеленого цвета.
        Сколько-сколько жизней? Очень странно, потому что такое количество жизней свойственно в основном боссам, тогда как эта тварь им точно не является. Обычно в правом или левом углу таблички нарисована корона или звездочка, но здесь ничего подобного нет. Больше всего это чудо похоже на гвардейца, но уровень жизни при таких зверских способностях оставляет нам мало шансов на победу.
        Тем временем уже пошла пятьдесят пятая минута, и цифры начали менять свой цвет. Пока только верхушка, но это означает, что контрольное время уже на исходе. Стало быть, я угадал насчет часа.
        Ладно, нельзя стоять просто так. Отходим в сторону, а Родерик опять выполняет роль танка. Врубается в этот громадный живой булыжник, и… ничего не происходит. Телохранитель монотонно бьет моба, полоса его здоровья нехотя уменьшается, но многоножка даже не атакует. Жду десять секунд и посылаю в качестве поддержки Кефа и Кейна. Парни рубят гребаную улитку уже втроем. Уровень жизни стал падать быстрее, но от этого ровным счетом ничего не изменилось. Многоножка не делает никаких попыток отразить нападение или атаковать самой. Кажется, она даже не дышит. А между тем четверти здоровья как не бывало…
        «Хм. А что, если первая способность именно в этом и заключается?»
        Спешу проверить свои предположения на практике, поэтому тут же подключаюсь к всеобщему избиению многоножки. Информация насчет крепкого орешка оказывается правдой - броня многоножки настолько прочная, что наносимый урон снижается вдвое, а прочность кинжалов уменьшается через каждый удар.
        «Уровень жизни: 1278/2500»
        Отлично! Еще немного!
        «Уровень жизни: 1193/2500»
        - Врассыпную!!! - ору во все горло и первым же кидаюсь в сторону.
        Краем глаза вижу, как за мной следуют Родерик и Кеф. А вот Кейн не успевает. И в то же мгновение многоножку окутывает облако болотного цвета. Сама она начинает резко разворачиваться, превращаясь в плоское нелепое существо двадцати пяти футов длиной на тонких кривых ножках. Монстра трясет словно в лихорадке - то припадает до пола, то бьется о стены, а по длинному телу пробегают волны. Но здоровье при этом исправно восстанавливается.
        Кейн, попавший в темное облако, роняет голову на грудь, заплетается и очень быстро теряет здоровье. Через пару шагов хватается за стену, но не может устоять и тяжело сползает по ней вниз. Многоножка тем временем полностью восстанавливает здоровье, выгибается дугой и снова превращается в круглый монолит. Ядовитое облако рассеивается, а Кейн начинает приходить в себя.
        Выходит, единственная возможность пройти эту многоножку - воспользоваться теми десятью секундами, когда она восстанавливает жизни. Нужно подгадать момент, пока эта гадина раскроется, и рвануть прямо через нее. Вот только что делать с тем облаком? Не попасть в него не получится, а с головокружением, судя по состоянию Кейна, я не пройду и нескольких шагов.
        С другой стороны, что, если эта способность действует не при контакте с игроком или НПС, а при дыхании? На более высоких уровнях я уже встречался с подобным. Заклятье окаменения или иллюзии требует, чтобы жертва смотрела в глаза магу. Если заткнуть уши, пока древний читает мантру безумия, она не подействует. В целебных фонтанах можно сколько угодно плавать, но вода снимает проклятья и восстанавливает здоровье, только если ее выпить.
        В принципе, все логично. Учитывая, что инстанс рассчитан на малышей, а они, по идее, не должны знать о подобных тонкостях. Думаю, это может подействовать…
        «00:56:42»
        - Парни, слушайте сюда! Сейчас вы опять будете бить эту штуку. Как только у нее останется половина жизней, кидайтесь врассыпную. Я попробую проскочить дальше, пока она восстанавливается. Не важно, получится у меня или нет, но после того как она придет в норму, мочите тварь снова. Я хочу посмотреть, что скрывается дальше. А вы должны обеспечить мне дорогу назад. Поэтому, пока не вернусь, действуйте как договорились: добивайте до половины, разбегайтесь, снова до половины и так далее. Все ясно?
        - Да! - отвечает за всех Родерик.
        Остальные просто кивают.
        - Ну, раз все ясно, тогда за дело!
        Гоблины разворачиваются, занимают удобные позиции и принимаются кромсать многоножку. С моим уроном там особо нечего делать, поэтому стою в стороне и готовлюсь к непростому забегу. Вкладываю кинжалы в ножны, на всякий случай проверяю, чтобы в активной ячейке была установлена банка жизни.
        «00:57:25»
        «Уровень жизни: 1356/2500»
        Ну почему осталось так мало времени? Если подумать, мы старались его нигде не терять. Ну, может быть, только на кладках. Все-таки пять минут - довольно много, и теперь они могут выйти боком. С другой стороны, я не мог упустить такое количество бесплатного опыта и не поднять целый уровень.
        «00:57:28»
        «Уровень жизни: 1274/2500»
        Готовлюсь. Спутникам остается нанести по одному удару.
        «Уровень жизни: 1249/2500»
        Родерик, Кеф и Кейн кидаются в разные стороны, многоножка взрывается мутным облаком и раскрывается.
        Пора!
        Набираю побольше воздуха, задерживаю дыхание и кидаюсь вперед. Многоножка полностью разворачивается и поднимается на ноги. Трясет головой, ударяясь о стены, подрагивает.
        Двадцать футов до цели.
        Многоножка извивается, по длинному бронированному телу пробегают волны. Монстр прижимает голову к полу…
        То, что надо!
        Отталкиваюсь, прыгаю и опускаюсь точно на шейный сегмент. Многоножка резко запрокидывает голову, отчего я спотыкаюсь и едва не лечу ей под ноги. С трудом удается сохранить равновесие и воздух в легких. Страшно подумать, что было бы, угоди я туда. Совершенно точно отправился бы на перерождение. Выкидываю пугающие мысли из головы и мчусь дальше - спина у этой твари ровная как стол, поэтому бежать одно удовольствие. Последние пять футов преодолеваю длинным прыжком. Удачно приземляюсь и выдыхаю.
        «Получилось?»
        Оглядываюсь. Многоножка опять собирается в бронированный шар и понемногу теряет здоровье от атак гоблинов. Облако рассеивается, а на мне нет никаких дебаффов. Классно!
        «00:57:46»
        А вот это уже совсем не классно…
        Обнажаю клинки и медленно иду по коридору. Очень хочется сорваться на бег, но опасность посмертной заставки действует отрезвляюще. Особенно на человека, который видел ее не один десяток раз…
        Через пятнадцать ярдов вижу, что проход заканчивается разветвлением. С правой стороны заваленный камнями выход. А с левой…
        Господи! Это будет почище, чем внезапные появления гоблинов-НПС за спиной!
        С левой стороны на холмике из земли, непонятного серого крошева и осколков костей, свившись в кольцо, лежит Бешеная Сколопендра. Сложно сказать, какой длины ее тело, но вряд ли меньше, чем у той же многоножки-броненосца. Фиолетово-черные пластины, массивные пятифутовые ноги-серпы, раздвоенный хвост с двумя загнутыми баграми, длинные усики-антенны. До босса порядка двенадцати ярдов, но я физически ощущаю, как меня пристально изучают эти пунцовые, словно у быка, глаза.
        Медленно перевожу взгляд на ее табличку и чувствую, как подкашиваются ноги:
        Это конец…
        Впрочем, мы и так зашли слишком далеко. Теперь следует только очень аккуратно выйти за пределы ее видимости, дождаться, пока парни отпинают броненосца, перемахнуть через преграду и закончить на этом. Даже вчетвером нам ничего не светит с таким боссом. Суммирующийся эффект от порезов и паралич ясно дают понять, что здесь нечего ловить без полноценной пати с бафферами, целителями, ужратыми танками и рогами.
        Отвожу назад правую ногу и останавливаюсь, так и не сделав шага.
        «Нет, слишком опрометчивые выводы! Нужно еще раз обо всем подумать…»
        Сначала хочу возмутиться и возразить внутреннему голосу, что тут не о чем думать. Но в последний момент все-таки соглашаюсь с ним. Это действительно неправильно. Так мог думать только Кит. Раз сложно, зачем тратить на это время, искать какие-то решения, правильно? В то время как решение просто обязано быть. Какие, к черту, пати с ужранными танками? Это квестовый инстанс. Более того - задание предназначено для малышей. Значит, есть какое-то другое решение, помимо обычной силы. Как в случае с «защитной секрецией» многоножки-гвардейца.
        «Хм… а ведь не зря же у нее такое количество жизней, толстенная броня и способности к регенерации. Все это должно быть как-то связано…»
        «00:58:09»
        А еще время - даже если вычесть пять минут на уничтожение гнезд, остается слишком мало, чтобы бить эту тварь вручную. Все это паззлы одной коробки.
        Поворачиваю голову и вижу, как восстановившая жизни многоножка снова сворачивается в огромный шар, который настолько плотно прилегает к стенам, потолку и полу прохода, что не видно ни одной щелочки. С ужасом вспоминаю момент, когда чуть не угодил под ноги этому гигантскому танку, и, наконец, вижу картинку мозаики.
        «00:58:13»
        Зачем-то облизываю губы (словно здесь они могут пересохнуть) и запоминаю интенсивность ударов по многоножке. У меня еще есть шанс показать лучшее время. Но для этого нужно, чтобы все удалось с первой попытки. А иначе - мучительное перерождение. Однако сейчас оно не очень сильно пугает. Ведь в дело вмешивается его величество азарт. На кону не столько дополнительный опыт, сколько вызов мастерству и находчивости хэлперов…
        «00:58:50»
        «Уровень жизни: 1493/2500»
        Остается только спровоцировать сколопендру на атаку. Только как это сделать? Откалывать от стены булыжники? А не кинется ли эта жуть, пока буду стучать кинжалом по камням?
        «00:58:55»
        «Уровень жизни: 1401/2500»
        Хотя есть еще один вариант. Медленно и очень осторожно вызываю окно инвентаря - будто многоножка может увидеть это действие - и меняю оружие. Выкладываю закаленные кинжалы, а вместо них в правую руку лезвием к себе беру дроповый медный. Закрываю окно.
        «00:58:59»
        «Уровень жизни: 1339/2500»
        Отлично, пока все идет нормально. Не спеша поднимаю и отвожу руку с зажатым в ней оружием назад. Прицеливаюсь и молюсь, чтобы отсутствие навыка и низкий уровень интуиции не помешали нормально метнуть нож. Черт возьми, мне даже не важен урон. Главное, чтобы система расценила бросок как атаку, после чего сколопендра рванет за мной.
        «00:59:04»
        «Уровень жизни: 1254/2500»
        Пора! Плавным движением руки с поворотом корпуса посылаю нож в цель. Клинок в воздухе делает пол-оборота, попадает в голову многоножке и беспомощно отскакивает от бронированных пластин. Тем не менее система все-таки фиксирует атаку:
        «Вы нанесли 2 ед. урона»
        Туннель наполняет полный ненависти хруст, шипение и стрекот. Острые когти мерзко цокают по камню, щитки и сочленения неприятно щелкают, а глаза светятся, будто раскаленные угли.
        Одним движением поворачиваюсь и кидаюсь к броненосцу, который уже распылил вокруг себя отравляющее облако.
        «00:59:10»
        Пять ярдов. Стрекот и хруст не отстают…
        Десять ярдов. Набираю в грудь воздуха и задерживаю дыхание…
        Пятнадцать ярдов. Страшные звуки подбираются ближе и ближе…
        Прыжок. Броненосец бьется в конвульсиях, отчего кажется, будто я бегу по длинному веревочному мосту. Хорошо хоть достаточно широкому и без гнилых досок. Чувствую, как передняя часть уже начинает подниматься, а место, которое я только что пробежал, выгибаться дугой.
        Многоножка начинает сворачиваться!
        Шаг, второй, третий…
        Между спиной монстра и потолком футов шесть, не больше.
        Еще шаг. И прыжок!
        Вылетаю из ловушки в самый последний момент, едва не касаясь головой магических соцветий. Пытаюсь сгруппироваться и выставить руки, чтобы безболезненно перекатиться в сторону после приземления. Но меня очень неудачно заносит, отчего падаю на левый бок, сильно приложившись локтем о каменные плиты.
        «Вы получили 23 ед. урона»
        «Вы подвержены эффекту «легкий ушиб» - в течение 3 минут вы не сможете полноценно пользоваться поврежденной конечностью»
        Обхватываю больной локоть здоровой рукой и отползаю в сторону, чтобы посмотреть на результат своих трудов. А посмотреть есть на что. Настоящее противостояние Мотры и Баттры!
        Сколопендра зажата между каменным сводом и бронированным телом многоножки-гварда. Хруст раздавленных сегментов смешивается с треском потолка - во все стороны расходятся трещины, появляются щели и разломы, осыпается крошка, падают камни. В тех местах, где трещины проходят через соцветия, магические гравюры на мгновение вспыхивают ярким светом, а затем гаснут, словно перегоревшие лампочки. Пещера погружается в еще большую темноту.
        Пойманная в ловушку сколопендра извивается, вспарывает серпами массивное тело броненосца, но он, как всегда, не обращает на атаки никакого внимания. Лишь, сам того не подозревая, продолжает медленно раскатывать босса логова в тонкий блин. Жизни обоих гигантов стремительно сокращаются. У сколопендры семьсот, у броненосца - полторы тысячи.
        Нервно сглатываю. Если сколопендра не сдохнет раньше того, как гвард раскроется для регенерации, все пропало. Нам хватит и сотни жизней, чтобы эта тварь положила всех четверых. Остальные, кстати, исправно стоят в стороне и настороженно следят за эпической битвой босса и его охранника.
        «00:59:41»
        Наконец, у сколопендры остается четыреста двадцать очков здоровья, у броненосца - тысяча двести. Он пускает ядовитое облако и начинает раскрываться. Зажатая сколопендра тяжело падает ему на спину, и в тот же момент рядом с ее табличкой появляется значок черепа - негативный эффект. Жизни у босса начинают отлетать еще быстрее, чем раньше. Сколопендра пытается выползти из прохода к нам, но передвигается словно пьяная. Медленно переставляя ноги и заваливаясь на бок. Броненосец бьется в конвульсиях, восстанавливая здоровье, врезается в сколопендру и будто нарочно не дает ей шанса покинуть западню. В отместку босс снова начинает кромсать гварда, но на этот раз атаки наносят в разы больше урона. Видимо, в раскрытом состоянии показатель защиты гварда сильно уменьшается.
        Еще буквально несколько секунд, и оба создания замирают, а затем со страшным клекотом и хрустом валятся друг на друга. Сколопендра от ядовитого газа, что меньше чем за десять секунд снес четыре сотни жизней. Броненосец от паралича и двух десятков «глубоких порезов», из-за которых он просто не успел восстановиться.
        «Вы получили 250 опыта»
        «Вы получили 400 опыта»
        ВЫ ВЫПОЛНИЛИ: Главная цель инстанса «Логово подземных обитателей» (убить Бешеную Сколопендру за минимальное отведенное время).
        Награда обновлена в соответствии с вашими показателями прохождения и находится в тайнике гнездовья сколопендры
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: Достижение «Смерть Бешеной Сколопендры»
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: 750 опыта
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: Зачарованная колотушка шамана
        Одновременно с появлением системных сообщений со стороны гнездовья Бешеной Сколопендры раздается сухой треск и грохот перекатывающихся камней. Правда, я ничего этого не слышу. Медленно отхожу от количества навалившегося опыта. Одним махом шкала эксы заполнилась более чем наполовину. Если так пойдет и дальше, я получу двадцатый уровень, не выходя из этих пещер…
        - М-да… - наконец, прерывает затянувшееся молчание Родерик. - Каждая из этих тварей стоит как минимум пяти обычных.
        Кидаю взгляд на мобов и мысленно соглашаюсь с ним.
        - Выходит, у меня уже тридцать шесть и я тебя обогнал?
        Родерик недовольно морщится.
        - Я имел в виду их размеры и способности. Но мы-то считаем трупы. Так что у тебя двадцать шесть, а я по-прежнему веду…
        Глава 7
        Место казни
        Судя по всему, после смерти босса к телохранителю вернулись старые параметры характера. Игнорирую так некстати повеселевшего телохранителя и заканчиваю с этим инстансом. Сперва обыскиваю трупы сколопендры и гварда - забираю два золотых, десяток серебряных монет и пояс с двумя активными ячейками, которого мне так не хватало. К сожалению, он доступен только с двенадцатого уровня, поэтому убираю до лучших времен. Хотя другой вопрос, нужен ли он будет мне потом? Если после квеста я смогу купить себе пояс за реальную валюту не только с дополнительными карманами, но и с нужными статами…
        Проходим до ответвления, в котором я нашел Бешеную Сколопендру. Овальный закуток длиной пятнадцать ярдов, а шириной не больше десяти. Кроме высокой горки грязи и костей, ничего нет. Видимо, это и есть тайник. На всякий случай прощупываю почву кинжалом и только потом забираюсь на самый верх и начинаю копать. Сначала оружием, потом просто разгребая все руками.
        Когда попадаются осколки костей, ощущаю какое-то странное чувство на грани страха и омерзения. Понимаю, что это лишь мираж, но когда мозг воспринимает эти предметы реальными, убедить себя в обратном становится очень трудно.
        «Черт побери, а что это я один тут копаюсь, когда рядом целая команда послушных исполнителей?»
        - Эй, парни. Помогите здесь.
        Гоблины покорно забираются на холм, начинают копать и через пару минут достают небольшой резной сундучок. Принимаю его из рук Родерика, открываю.
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ:
        ПЕРЕВЯЗЬ С МЕТАТЕЛЬНЫМИ НОЖАМИ [5]
        Прочность: не подвержена износу
        МЕТАТЕЛЬНЫЙ НОЖ «МЕСТЬ СКОЛОПЕНДРЫ» [5]: 5 шт.
        Прочность: 55/55
        Характеристики (при использовании в качестве вспомогательного оружия):
        Урон: +3.5 …5.9
        Здоровье: +8
        Ловкость: +5
        Защита: +2
        Интуиция: +5
        Шанс критического удара: +2,5%
        Эффекты: «Ядовитое касание» (каждый удар, кроме заблокированных или промахов, дополнительно отнимает 10 единиц жизни)
        Характеристики (при использовании в качестве метательного оружия):
        Урон: +7.4 …10.8
        Шанс критического удара: +3%
        Эффекты: «Отравленный клинок» (при попадании в цель яд, который вырабатывает проклятое лезвие, отнимает у противника 30 ед. здоровья за 10 секунд; эффект суммируется)
        КРИСТАЛЛ ВАМПИРИЗМА
        Осколок горного хрусталя, который впитал в себя вампирскую кровь. Если предмет совместить с вещами уникальных, раритетных или единичных типов, они приобретут способность восстанавливать жизнь хозяина.
        Эффект: каждый удар восстанавливает 2,5 % жизни от нанесенного урона
        ВНИМАНИЕ! Извлечь кристалл из предмета можно, только разрушив последний. В случае замены кристалла любым другим, предыдущий безвозвратно исчезнет.
        ЗЕЛЬЕ ОБУЧЕНИЯ 2 шт.
        В два раза увеличивает шанс повышения прогресса используемых способностей (длительность эффекта: 30 мин)
        ПРЕДМЕТ НЕЛЬЗЯ ПЕРЕДАТЬ
        ЗЕЛЬЕ ОПЫТА 2 шт.
        На 50 % увеличивает количество опыта, получаемого в боях (длительность эффекта: 30 мин)
        ПРЕДМЕТ НЕЛЬЗЯ ПЕРЕДАТЬ
        ВНИМАНИЕ! Действие эффекта не распространяется на бои с боссами и квестовыми персонажами
        Вот это нападало! Не сказать, что предел мечтаний, но достаточно ценные вещи. Метательные ножи даром что редкие - почти в два раза лучше кинжала в левую руку, даже если не метать. Плюс полезные ядовитые эффекты. Кристалл вампиризма - один из самых желанных модификаторов оружия для всех классов ближнего боя. А банки вообще как по заказу. Самое лучшее, что можно найти. Не знаю насчет зелья обучения - как по мне, вообще не заметно, что оно помогает в росте прогресса. Что с ним, что без него повышения проходят раз в год. Но зелье опыта другое дело. Если первым открыть новый данжен, можно надеяться на стопроцентное увеличение. В свободном доступе на крупных аукционах можно найти банки, которые накидывают двадцать процентов. А некоторые баффы, получаемые в качестве награды за праздничные события, добавляют всего пять-семь процентов. Поэтому полуторная надбавка воспринимается как высшая благодать. К сожалению, все банки такого типа непередаваемые…
        Выдыхаю и сразу же меняю старый кинжал в левую руку на новый. Немного непривычно из-за более легкого веса, но через пару боев уже освоюсь. Помимо того, что нож легче, он еще и меньше - четырехдюймовая рукоятка скелетного типа, совсем небольшая гарда в виде обычной планки и шестидюймовое лезвие. Заточка только с одной стороны, но с другой - идет сужение для лучшей пробиваемости.
        Остальные подарки убираю в инвентарь. Чтобы использовать банки, нужна подходящая ситуация, чтобы вставить кристалл - более качественное оружие, а чтобы метать ножи - соответствующий навык. Даже если хорошо поднять интуицию, промахи будут весьма частыми, а урон заниженным. Как вернемся к каравану, обязательно поинтересуюсь на эту тему. Может быть, кто-то сможет обучить меня навыку прямо здесь. Это было бы здорово.
        - Нам тут больше делать нечего, уходим.
        Разворачиваемся и заходим в соседний тупик. Кажется, именно отсюда раздался какой-то шум после смерти многоножки. Обычно в некоторых инстансах после победы над боссом открывается выход, чтобы не возвращаться опасным путем. И я очень надеюсь, что тот шум означал именно это.
        Осматриваю завал и нахожу небольшую лазейку, которой там раньше не было. Отверстие не меньше того, через которое мы попали в инстанс, поэтому выбираемся без особых проблем. Как только пещера остается позади, всплывает новая системка:
        ВЫ ПОКИНУЛИ: Логово подземных обитателей
        Эффект магии Солнечных Соцветий рассеян
        Смахиваю сообщения и пытаюсь понять, куда нас вынесло. Оказывается, не так далеко от места стоянки каравана. Всего в тридцати ярдах видны яркие капли фонарей и высокая повозка Стекка. Вообще, расстояние, пройденное нами в логове, будет не меньше мили. А раз так, мы должны были оказаться далеко позади. Но не нахожу ничего лучше, кроме как оставить эти фокусы с пространством на совесть разработчиков.
        - Ого, как мы удачно вышли, - выбирается следующим Родерик. - Нас, наверно, уже заждались.
        Соглашаюсь и следую за телохранителем. Сзади топают Кеф и Кейн. По мере приближения к повозкам замечаю, что группа устроила привал. Впереди в качестве дозорных стоят только Юдин, с которым я стараюсь не пересекаться взглядом, и еще один гоблин пятого уровня Харман - его раньше не видел. Остальные располагаются вокруг кухонного вагончика. Едва подходим к головной повозке, нас встречает Стекк.
        - О, наконец-то. Что случилось? Вас так долго не было…
        - Все в порядке, зачищали логово этих тварей. Зато теперь путь стал немного безопаснее. - Родерик говорит это таким тоном, будто он проделал все это в одиночку.
        - Рад слышать. Это действительно приятные новости.
        Решаю обратить на себя внимание:
        - Ну, раз все в сборе, нам следует продолжить путь. Когда отправляемся?
        Купец поворачивается ко мне и радостно кивает:
        - Да-да. Скоро тронемся, а вы пока перекусите. У Роглифа получилась отменная каша.
        - Каша - это здорово. Но где можно починить доспехи и оружие?
        - Все там же. Роглиф у нас на все руки мастер.
        Стекк уходит, а мы с Родериком направляемся в конец каравана. Загадочным мастером на все руки оказывается невысокий гоблин третьего уровня, еще на полфута ниже Родерика, со скучающим выражением морды. Непроницаемые агатовые глаза смотрят в никуда, за ухом на манер сигареты небольшая деревянная ложка, на тело небрежно накинут грязный рваный передник.
        - Эй, Рог, жрать хотим. Стекк говорит, у тебя знатная каша осталась.
        - Ага, - флегматично отвечает повар, не обращая внимания на телохранителя.
        - Так неси давай!
        - Ага.
        Гоблин с выражением вселенской неохоты забирается внутрь вагончика, звенит и грохочет посудой. Через минуту появляется с двумя мисками, что немногим чище его фартука. В них плавает какое-то месиво типа растекшегося холодца.
        Принимаем сначала миски, потом ложки. Родерик тут же устраивается у колеса вагончика рядом с остальными и начинает громко чавкать.
        - Ух ты! Действительно, отменная каша!
        Я это месиво есть пока не спешу.
        - Роглиф, Стекк сказал, ты можешь починить мои доспехи и оружие?
        - Ага.
        Жду некоторое время, но ничего не происходит. Гоблин не продолжает разговор, да и вообще стоит на том же месте. Впрочем, через торговое окно Роглиф тут же принимает вещи и скрывается в соседнем вагончике с оружием.
        - Ща.
        «Какой-то скудный словарный запас ему выделили…»
        С сомнением смотрю на кашу в своей миске. Конечно, пищевое отравление мне тут не грозит, да и вкус у любой пищи одинаковый, но все равно не хочется брать в рот эту гадость. Пусть всего лишь в виртуальный рот…
        Просматриваю описание каши на предмет каких-нибудь эффектов, но ничего нет. С опаской пробую стряпню инфальтильного гоблина и, как это ни удивительно, получаю хороший бафф:
        ПОЛУЧЕНО: «Сытость I»
        Эффект: увеличивает ваш урон, а также уровень и скорость восстановления жизни, маны/усталости на 5%
        Длительность эффекта: 30 мин
        Пока мастер на все руки занят починкой снаряжения, интересуюсь у телохранителя:
        - Родерик, подскажи одну вещь. Кто-нибудь из твоих ребят может научить меня обращаться с метательным оружием? Ну, ножи, кинжалы…
        - М-м-м… - Гоблин задумчиво облизывает ложку. - Да. Спроси об этом Юдина.
        Юдина?! Вот это поворот. Единственный, кто может обучить меня навыку, - это шаблонный громила, который меня ненавидит? Отличный ход, сценаристы. Интересно только, как я должен наладить с ним отношения, если ему нужна одна лишь драка, а Родерик позицию силы не признает?
        - Все, - от грустных мыслей отвлекает Роглиф.
        Передает вещи, и я вконец забываю про Юдина. Понимаю, что НПС третьего уровня по умолчанию не может иметь хорошие показатели профессий, но максимальная прочность оказывается снижена у всех вещей. Черт с ними, с клинками, - после логова у них оставалось не больше трети прочки. Восстановить показатели до максимума без всякого ущерба мог бы только персонаж со средними показателями. Но у брони, поножей и сапог не хватало всего десяти-пятнадцати пунктов. У плаща так вообще семи. Чтобы их загубить, нужно сильно постараться.
        «Хреновый из тебя мастер. Удивительно, как только каша дает положительный эффект, а не отрицательный…»
        Надеваю экипировку и понимаю, что слишком опрометчиво выбросил Юдина из головы. Здоровяк подходит к соседней телеге и заводит разговор с погонщиком.
        - Эй, Юдин! - привлекает его внимание Родерик. - Аластор хочет, чтобы ты обучил его метанию ножей. Покажешь ему, что и как, если будет свободная минутка, хорошо?
        Из моих рук едва не падает миска. И кто, интересно, просил его об этом? Хотя, если подумать… именно я и просил. Только кто знал, что Родерик, добрая душа, так серьезно воспримет мой вопрос. Зато теперь у Юдина руки полностью развязаны. В любой момент под предлогом «покидать ножи» может увести меня в какой-нибудь заброшенный штрек и обработать. Нет, я не боюсь этой образины. Даже несмотря на его шестой уровень, смогу отбиться. Но отношения с Родериком могут ухудшиться. Как результат, могут даже пропасть завязанные на нем вспомогательные квесты.
        - Да запросто. Хоть сейчас.
        Юдин подходит ко мне и смотрит прямо в глаза.
        - Пошли, нам нужно много свободного места.
        Нервно сглатываю. Неужели накаркал? С другой стороны, Родерик недалеко, и если что, я смогу дать сигнал свистком. Вряд ли Юдин не понимает этого. Так что, может, он меня на самом деле навыку обучит?
        Иду за Юдином на безопасном расстоянии в пару шагов, чтобы он не достал внезапной атакой, а у меня было время уйти в сторону. Но гоблин ничего не предпринимает и даже не обращает на меня внимания. Останавливается в двадцати ярдах от замыкающей повозки.
        - Вот здесь, пожалуй. Есть с собой ножи?
        - Да, конечно, - достаю из инвентаря перевязь, закрепляю на правом предплечье и даю ему один из ножей.
        Юдин задумчиво вертит клинок в руках.
        - Хорошее оружие. Но опасное…
        Несмотря на то что я до сих пор настороже, умудряюсь пропустить атаку Юдина. Молниеносным движением он оказывается рядом и вгоняет мой же нож мне в левый глаз.
        «Вы получили 152 ед. урона (критический удар)»
        За миг до затемнения экрана ощущаю головокружение и легкость во всем теле. Уже в падении здоровым глазом успеваю заметить на роже гоблина наглую ухмылку, а во взгляде живой интерес…
        Чувство дикой абсурдности стирают импульсы запоздалой боли. Только почему-то в районе затылка.
        А потом меня бросает в дрожь…
        «Нет! Сейчас будет эта гребаная заставка!»
        Странное место. Пустыня… или пустошь? Земля сухая, вся в глубоких трещинах, но вдалеке можно разглядеть водоем, еще дальше - деревья. Все еще с листвой, но уже мертвые. Перед водоемом стоит фигурная зеркальная тумбочка. Она больше напоминает стул, только вместо спинки здесь зеркало. Но я упорно называю это тумбочкой. На сиденье белая женская голова. Вместо шеи мятая тряпка, черные волосы как мочалка, зрачки огромные, смотрят мимо меня.
        Откуда-то доносятся приглушенные голоса:
        - Сюда… иди к нам… мы поиграем с тобой…
        Внезапно рот у головы возле зеркала открывается. Отваливается, если точнее. А оттуда вырывается едва слышный сип:
        - Иди к ним… пусть они поиграют…
        В зеркале проявляется картинка. Мальчик и девочка на фоне закрытой двери. Мальчик вполне себе обычный - белобрысый, одет в бирюзовую футболку и шортики. Он на переднем плане. Рядом с ним девочка. Она сбоку, стоит так, будто чего-то боится. Если вглядываться в лицо девочки, можно заметить пустые глаза и вертикальные щели вдоль нижней челюсти. Она - кукла размером с ребенка.
        - Сюда… иди к нам… мы поиграем с тобой…
        Но самое ужасное, что ни мальчик, ни кукла не произносят ни слова. Звук доносится откуда-то дальше - из-за их спин, из-за двери. Хоть в нее врезано стекло, что находится за ним, не разглядеть, кромешная темнота. Но внизу, почти у самого порога, который солнце освещает ярче всего, можно заметить руки. Обычные человеческие руки. Они тянутся из мрака, касаются стекла ладонями и снова исчезают.
        - Сюда… иди к нам… мы поиграем с тобой…
        Пустыня, тумбочка и зеркало с тряпочной головой исчезают. Вместо них на передний план выходит таинственная дверь. Мальчик и кукла тоже куда-то пропадают. Зато руки начинают стучать по стеклу. Сначала нерешительно, затем более требовательно, раздраженно, гневно…
        В какой-то момент они исчезают, но на свет появляются головы. Три головы. Они прислоняются лицами к стеклу, будто дурачась. Словно сейчас начнут строить рожи, показывать язык. Вот только сделать этого они не смогут при всем желании. Просто потому что у голов нет ничего, кроме толстенных рогов разной формы. У них выстрижены волосы, выколоты глаза, отрезаны уши, а рот зашит лоскутами кожи, которые заметно отличаются цветом.
        И тем не менее слова произносят именно эти головы. Челюсти движутся, пришитая кожа то натягивается, то проваливается. Звук приглушен…
        - Сюда… мы хотим поиграть с тобой… мы хотим поиграть с тобой!
        Внезапно дверь распахивается, а я ощущаю сильный толчок в спину. Делаю шаг вперед, чтобы не упасть, и в этот момент из темноты вырываются руки. Несмотря на то что лиц всего три, рук гораздо больше - десять, пятнадцать, двадцать. Они хватают за одежду, за ноги, цепляются за пальцы, волосы и тянут к себе…
        Во тьму…
        Мир тускнеет и…
        Снова расцветает, но уже в грязно-серых тонах.
        Пепельные облака, пустынные холмы, редкие чахлые кустарники. Пейзаж настолько безжизненный и безрадостный, что воображение само готово дорисовать следы пожарищ, обломки костей и оружия. Но от всего этого отвлекает небольшая объемная табличка:
        «Вы умерли. Хотите вернуться в игру?»
        Черт! Что это такое сейчас было? Разработчики совсем умом тронулись? Это что за хардкор-режим такой? Я не про заставку, а про поступок Юдина. Хотя и заставка - полный ужас. Но случай с гоблином сейчас волнует меня больше всего. Он никак не похож на обычную разборку. Юдин вел себя так, будто мстил за вырезанную по моему приказу родную деревню, не меньше! Куда-то исчезли наглость и напористость, зато появились сдержанность и хладнокровие. Я видел два совершенно разных образа!
        Понемногу успокаиваюсь. Прихожу к выводу, что программисты опять что-то не то и не туда вбили, отчего характеры персонажей стали слетать, как осенние листья на ветру. Сначала Юдин кидается на меня с ножом, а потом кто? Роглиф или сразу Стекк? А что, было бы забавно помереть от руки персонажа, которого должен защищать всеми силами…
        Решаю при случае написать в службу поддержки со своего реального аккаунта письмо с просьбой обратить внимание на странное поведение НПС. После чего окончательно прихожу в себя и подтверждаю возврат в игру.
        Табличка исчезает, пространство заливает белый слепящий свет, и буквально через пару секунд обнаруживаю себя в том же туннеле.
        Все правильно, будь это обычный данжен или просто открытая местность, оказался бы на кладбище или в храме. Но это квестовая локация, а потому и появляюсь я всего в двадцати ярдах позади каравана…
        Двадцати?! Надеюсь, это совпадение, что Юдин увел меня на такое же расстояние?!
        «Юдин? Кстати, а где Юдин?»
        Оборачиваюсь и вижу перед собой довольное лицо гоблина.
        - Выходит, правду говорят, что вы бессмертны. Ну ничего, я буду убивать тебя столько раз, сколько потребуется!
        - Что…
        Хочу спросить: «Что за хрень ты несешь, чертов НПС?!», но Юдин выбрасывает вперед руку с моим наградным ножом. Пытаюсь если не увернуться, то хоть немного отклониться, чтобы получить меньше урона. Но свободной рукой гоблин берет меня в захват. Нож беспрепятственно входит в другой глаз.
        «Вы получили 153 ед. урона (критический удар)»
        Падение, взрыв боли в районе затылка, прощальная ухмылка превосходства…
        Пустыня, белое лицо, мальчик с куклой, безликие, толчок и…
        Безжизненный серый пейзаж.
        Черт! Черт! Черт! Что за идиотизм?!
        «Вы умерли. Хотите вернуться в игру?»
        Опять, как и в случае с Мортом, в груди вспыхивает пламя.
        «Не знаю, что творится с этой гребаной игрой, но я должен во всем разобраться!»
        Опять прихожу в себя на том же месте. Сразу же кидаюсь в сторону, но Юдин перехватывает меня. Сбивает с ног, упирается коленом в спину и заламывает левую руку. Правая оказывается зажата между грудью и землей.
        - А ты настырный. Двух раз не хватило? Ладно, продырявлю тебе еще разок… - даже не видя лица гоблина, знаю, что он довольно улыбается.
        - Стой! Юдин… объясни, что случилось…
        - Ничего. Я открыл в себе дар видеть свои предыдущие жизни и понял, что наши настоящие враги не какие-то монстры, а вы - пр?клятые!
        Чувствую, как тело гоблина немного приподнимается - делает замах. Пользуюсь ситуацией и пытаюсь перевернуться. Не получается. Зато освобождаю правую руку и, немного отклонившись, выбрасываю ее назад. Лезвие вонзается в ладонь и приходит системка:
        «Вы получили 30 ед. урона»
        «Вы получили 10 ед. урона (эффект «Ядовитое касание)»
        Гоблин отпускает нож, и тут же эффект «ядовитого касания» меняется на «отравленный клинок», как если бы его метнули и он остался в теле противника.
        «Ух ты, какой интересный баг… или это все-таки фича?»
        Черт! Не о том я сейчас думаю!
        Юдин хватает мою шею в захват и начинает душить. Полоска жизни тает еще быстрее.
        - Юдин… стой… давай поговорим… - в горле неприятно першит, голос выходит хриплым и едва слышным.
        - Ха! Когда такие, как ты, притворяясь своими, убивали меня и остальных гоблинов, никто не желал говорить! А теперь уже поздно. Мы поменялись ролями. И мне это нравится…
        «Вы умерли. Хотите вернуться в игру?»
        - Нет, вашу мать, не хочу!!!
        Вырубаю ко всем чертям этот виртуальный мир и с трудом вываливаюсь из капсулы. Кидаю взгляд на часы - прошло почти два часа. Немало времени отняла зачистка Логова, но, в принципе, я укладываюсь в собственный график. Вернее, укладывался. Если бы все не испортил сошедший с ума Юдин. Какие, к черту, проклятые и предыдущие жизни? Что вообще имел в виду этот ублюдочный гоблин?
        Ненавижу! Его, разработчиков, себя! Всех ненавижу!
        Почему подобное дерьмо всегда наваливается скопом?
        «Надо умыться и сделать кофе…»
        Иду в ванную. Одной рукой открываю дверь, другой ищу выключатель. Запоздало понимаю, что в комнате кромешная тьма…
        - Сюда… иди к нам… мы поиграем с тобой…
        Рефлекторно делаю шаг назад, а затем со злостью бью по выключателю кулаком.
        - Хватит! Неужели не наигрались еще?!
        Хочется выпить чего-нибудь легкого, с ярким вкусом, типа ирландского крема. Но в доме нет ни капли сливок. Поэтому приходится мириться с обычным эспрессо.
        «Надо до магазина дойти, что ли… - отстраненно думаю я. - А то сегодня пицца закончится - и все, голодная смерть на подходе…»
        Мысленно соглашаюсь с самим собой. Несмотря на одолевающую лень, понимаю, что выйти из дома надо. Помимо покупки продуктов, это поможет хоть немного отвлечься от недавних событий.
        «Да уж, отвлечешься от такого!»
        Захожу с телефона в сообщество хэлперов и просматриваю темы на предмет нападений НПС, резкой смены характеров и отношений. Пусто. В официальном сообществе игры тоже не нахожу ничего похожего. Забиваю тот же вопрос в поисковики, и опять мимо. Нападения на игроков случались и до этого. Но либо в рамках квеста, либо когда игрок откровенно выводил персонажа из себя. Жульничал, хамил, угрожал, пытался обокрасть, нападал первым, игнорировал или нарушал условия заданий. Ничего из этого я не делал. Однако удостоился тройного перерождения. И в этом еще одна странность. После того как игрок вывел из себя НПС и отправился на точку респа, неигровой персонаж тут же забывает об этом. Другими словами, происходит своеобразный откат на пару шагов назад. В результате чего при повторном посещении НПС помнит все ровно до момента нападения.
        Но Юдин ждал меня точно на месте возрождения. Более того - теперь я в этом уверен абсолютно - он целенаправленно меня туда завел. Говорите что угодно, но это не игровой момент и не сложный характер персонажа. Баг, ошибка, сбой - что угодно. И эти странные слова насчет своих предыдущих жизней… что он имел в виду?
        Как бы я ни был против этого, сажусь за компьютер и набираю Трейси:
        - На связи? Нужен совет.
        Вопреки ожиданиям, ответ приходит не сразу.
        - Ага. Что случилось?
        - Как думаешь, с подменного чипа можно написать в техподдержку?
        - Можно. Но не советую. У самого техпома инструментов нет, но если переправят вопрос программерам, могут всплыть неприятные моменты. А в чем дело?
        - В том-то и дело, что не знаю…
        - В смысле?
        Пытаюсь как можно яснее пересказать проблему:
        - Я застрял. На точке респа меня постоянно убивает НПС. Только появляюсь, как эта тварь тут же выносит меня моим же оружием.
        - А-ха-ха, интересно, что такого ты ему наговорил?
        - Ничего. Зато он болтал кучу всякого бреда про собственные смерти. Что он открыл в себе дар видеть прошлые жизни. Называл игроков пр?клятыми, говорил, что они настоящие враги и если раньше они убивали гоблинов, то теперь все поменялось. И он будет выносить меня столько раз, сколько потребуется…
        Я хотел кинуть лог в техподдержку, потому что это не похоже на сценарий квеста. Этот тип будто с ума сошел. Из-за него я не то что дальше продвинуться не могу, в игру опасаюсь заходить. Одно дело, когда за тобой так пэкашники бегают, но совсем другое - когда это НПС. Тут я вообще не понимаю, что делать: убью его - главный квест может слететь, просто изобью - лишусь второстепенных, а каждый респ получать кинжал в глаз мне не в кайф. От этой заставки уже мерещится всякая хрень!
        - Хм…
        Жду продолжения разговора, но Трейси молчит. Наконец, не выдерживаю и пишу:
        - Эй, так что думаешь?
        - Хм…
        - Это все что ты можешь сказать?
        - Боюсь, что да. Это действительно не похоже на сценарий. НПС сразу теряют интерес к игроку после убийства и не сторожат его на респе.
        - Замечательно. Только мне что теперь делать?
        - Хм…
        Разговор снова сворачивает не в ту сторону.
        - Трейси!
        - Да-да-да. Я не знаю, в чем дело. Может быть что угодно: ошибка программирования, сегментации или даже неопределенное поведение - я без понятия. Тут на самом деле только запись с логами техпому скидывать и связываться с программерами. Но я тебе уже говорил - это небезопасно. К тому же потеряешь много времени. В рамках всей игры такая ошибка у одного человека не является критической, значит, за нее возьмутся не сразу. А подобных проблем я больше ни у нас, ни на восточных серваках не вижу.
        - Так что, из-за этой гадости мне все сначала начинать?!
        - Ну… можешь перезалить последнее виджипишное обновление для капсулы, посмотреть, не осталось каких-нибудь временных файлов или куки на чипе.
        - И какова вероятность, что это мне поможет?
        Трейси не спешит давать ответ. Наверно, потому что я и сам его прекрасно знаю.
        - Честно? Почти нулевая.
        В магазин решаю пройти через парк. Небольшой крюк, зато это поможет собраться с мыслями. Во всяком случае, надеюсь, что поможет. Потому что подумать есть над чем. Например, как поступить с аккаунтом? Начинать заново? Конечно, времени я в этом случае потеряю меньше, так как знаю, какие персонажи за что отвечают. Но это значит, предыдущие два дня были потрачены совершенно впустую. Хотя бы радует, что я пока не перевел в игру аванс. Окажись я в такой ситуации с кучей бриллиантов на счету, было бы гораздо хуже.
        Есть еще один вариант. Вернуть аванс, сказать, что идея не удалась, и взять перерыв на недельку. Подлечить расшатавшиеся нервы. Но это крайний вариант. Если следующий персонаж пойдет так же туго.
        «Следующий персонаж? - Опускаю голову. - Как-то это похоже на уход от трудностей по методу Кита. Может, стоит еще раз попробовать?»
        Провожаю взглядом пару велосипедистов и склоняюсь к тому, что стоит попробовать еще раз. Так сказать, контрольный. После него с чистой совестью можно приниматься за создание нового аккаунта.
        В этом году лето оказывается достаточно холодным, так что окружающий вид не радует. Пустые скамейки, редкие прохожие в застегнутых под самое горло куртках, отсутствие птиц. Зато вместо всего этого низкие свинцовые тучи.
        - Да, мама, обязательно…
        Поворачиваю голову и успеваю заметить проходящую мимо девушку с сотовым телефоном. Закатывает глаза и обещает вернуться не слишком поздно.
        Точно. Останавливаюсь и вынимаю свой телефон.
        «Мама… может, набрать, раз уж все так сложилось?»
        Ждать долго не приходится. Трубку поднимают после первого же гудка.
        - Да? - высокий женский голос, едва узнаваемый. Вместо былой энергичности чувствуется сильная усталость.
        - Мам, привет…
        - Алан? Алан, привет, как ты? Я… я… извини, я, наверно, тебя опять отвлекла тем сообщением…
        - Ничего… Все в порядке, правда. Что у вас произошло? - Я оказываюсь сбит с толку подобными извинениями. Очень странно слышать их от напористой и целеустремленной женщины. Что же у них там произошло?
        - Алан… - Голос становится тише, слышны всхлипы, - Твой отец… он…
        Сердце испуганно съеживается, внутри словно взрывается ледяная бомба.
        - Что? Мам, что с ним?
        - Он в больнице… у него обнаружили рак печени…
        Чувствую, как подкашиваются ноги, а перед глазами проносятся алые всполохи. В ушах шумит, и сквозь этот шум голос матери едва слышен:
        - Врачи говорят, может помочь пересадка… пока рак в начальной стадии, а остальные ткани не затронуты… это нужно сделать как можно быстрее… крайний срок месяц… но операция очень дорогая…
        Кое-как дохожу до ближайшей скамейки и без сил падаю на нее. Даже губы почти не слушаются - с трудом проталкиваю сквозь них слова.
        - Сколько?
        Мать называет сумму, и мне кажется, что сердце сейчас не выдержит. По крайней мере, руки уже холодные и потеряли чувствительность до локтя.
        - Страховка не покроет все, а вместе с тем, что у нас есть, получается только половина… как ни стараемся, больше не выходит… бабушка обещает помочь… коллеги отца по работе… может, несколько одноклассников… но этого все равно не хватает… - слова матери все-таки теряются на фоне шума.
        «Черт! Ну почему все происходит именно сейчас?!»
        Деньги. Где мне добыть такую сумму? В криптовалюте и банковских вкладах у меня лишь около трети от недостающей половины. Где взять еще? Подменные чипы! Точно, у меня пять абсолютно чистых чипов, уйдут за хорошую цену. Думаю, остальные должны взять процентов на сорок дешевле. Еще, еще, еще… Есть красивые персы в «Астральных войнах», «Неизведанных мирах» и «Героях магического меча». Активных игроков там остается все меньше, но, может, удастся найти каких-нибудь слоупоков.
        Есть что-нибудь, кроме этого? Ну, можно перед удалением акков с подменных чипов скинуть по дешевке все вещи и деньги, только все это крохи. А чтобы заниматься переносом аккуантов, не хватает времени. Да и самый ценный там только мой лучник. Как вариант, закинуть на «ебэй» саму капсулу. Следующая версия анонсирована только через год, поэтому можно надеяться процентов на семьдесят от реальной стоимости. Но этого все равно мало. Как достать еще денег?
        «Почка? Костный мозг?»
        Без сомнения пойду на это, если других вариантов не останется. Но пока хочется обойтись без крайностей.
        А ведь есть заказ от «Милого Дракона». Тот самый, который уже два дня взрывает мне мозг. Оплата вместе с авансом как раз дают почти всю оставшуюся сумму. Не хватает еще порядка нескольких тысяч, но на фоне общей суммы это уже мелочи. Их реально найти. Но главное в этом случае, не запороть заказ.
        «Черт, а у меня есть выбор?! Даже если замысел с маунтом не удастся, буду сутками зависать, но выполню этот долбаный заказ!»
        - Алан, Алан… Ты в порядке? Алло…
        - Да, мам… Да, я в порядке. Успокойся и возьми себя в руки. У меня есть деньги. Почти все, не хватает немного, но я обязательно успею. Слышишь? Доверься мне, я не дам отцу умереть! Обещаю…
        Стеллажи и витрины сливаются в бесконечное мутное пятно. Толкаю перед собой тележку, но не чувствую ее веса. Руки берут с полок какие-то продукты, но делают это механически. Все мысли крутятся вокруг истории с отцом. Сложно поверить, что у него возникли проблемы со здоровьем. Он всегда тщательно следил за собой - посещал тренажерные залы, правильно питался и не связывался с алкоголем. Пожалуй, первый и последний раз, когда он болел, был сразу после похорон Кита.
        Только сейчас начинаю понимать, что его смерть все-таки изменила каждого из нас. Кого-то в большей степени, кого-то в меньшей, но прежним не остался никто.
        И опять я понимаю это слишком поздно…
        С удивлением прихожу в себя на линии касс. В тележке куча всякой всячины: мясные рулеты, стейки, салаты, рыба, коктейли, сливки, свежие овощи.
        Нет, так дело не пойдет. Нужно переходить в режим тотальной экономии. Выкладываю все и снова прохожу вдоль рядов. На этот раз не отвлекаясь на грустные мысли. Беру только самое необходимое и самое дешевое. Молоко, консервы, замороженные овощи и отбивные. Долго выбираю между неизвестными марками самой дешевой картошки фри. Против воли мысли опять возвращаются к похоронам брата и тяжелому состоянию отца.
        - Добрый день, может быть, вам помочь?
        Оборачиваюсь и вижу молодого паренька в форме супермаркета.
        - Чем?
        - А что вас интересует? - услужливо улыбается сотрудник.
        - Как переместиться во времени? Лет на пять назад…
        Глава 8
        Предложение
        По возвращении из магазина в джаббере меня ждет пять новых сообщений от Трейси.
        - Ал, по ходу, не один ты этот глюк словил. Народ начинает жаловаться, что некоторые НПС странно себя ведут - новые квесты не выдают, старые не принимают, кто-то угрожает, а кто-то даже… угадай, что? Правильно, нападает без предупреждения. Как и в твоем случае. Но самое странное, что администрация никак не реагирует на сообщения. Ну, в смысле, реагирует, но не так, как должна. Сообщения трут, сносят в архив. На некоторые отписываются стандартной фразой, что это обычная игровая ситуация.
        Сейчас вообще форум отрубили, написали, мол, ведутся технические работы. Как-то это все очень неожиданно. Может, подождать пока с твоим заказом? Ну, по крайней мере, до того момента, как появятся хоть какие-нибудь официальные заявления…
        «Черт! Что значит квесты не принимают? Это что за сюрпризы? То есть если Стекку взбредет в голову что-то похожее, я рискую оказаться запертым в этом квестовом подземелье?! Вот спасибо, WGP, удружили. И ведь выбрали такой момент - лучше не придумать…»
        - Спасибо, что предупредил. Но как бы мне этого ни хотелось, сейчас просто не могу позволить себе терять время.
        - Почему? У тебя должен быть солидный запас. А сейчас там непонятно что творится.
        Я уже говорил, что хэлперы достаточно замкнутые и малообщительные люди, и я в этом плане не исключение. Но сейчас мне очень захотелось поделиться с Трейси своими проблемами. Видимо, уже достаточно накопилось. Когда рядом был Кит, я иногда изливал ему душу за какой-нибудь новой игрушкой, но после его смерти приходилось все держать в себе. И сейчас запертые эмоции наконец нашли выход…
        - Дело в том, что я недавно звонил матери…
        Удивительно, но после того, как делюсь с Трейси своими проблемами, на душе становится спокойнее и легче. Да и общее самочувствие заметно улучшается - исчезают нервозность, волнение, тревога.
        - Соболезную… Может, тебе чем-нибудь помочь? Хотя бы теми же деньгами. Я не могу предложить много, но океан тоже из капель состоит. Спросим остальных, думаю, кто-нибудь обязательно поддержит.
        - Нет, не надо. Серьезно, это лишнее. Хотя кое-чем ты действительно можешь мне помочь.
        - Чем же?
        - Нужно продать мои чипы, по максимуму скинуть денег и вещей с кубовских чаров и толкнуть несколько персов из «героев» с «астралкой». По возможности, конечно. Тогда у меня останется больше времени, чтобы побыстрее выполнить заказ и рвануть к отцу. Возьмешься за это? Правда, больших комиссионных обещать не могу. Если только стандартные десять процентов?
        - Ты меня очень обижаешь, Ал. У тебя такое горе, и еще предлагаешь деньги за сделку брать. Не нужно ничего, я помогу и так.
        Чувствую безграничную благодарность этому человеку.
        - Спасибо. Если все удачно сложится, за мной останется должок. Черт, да в любом случае буду обязан! Ты и так слишком много для меня сделал!
        - Не время пока думать об этом. Скинь профили персонажей, списки вещей, денег и свои реквизиты. Когда рассчитываешь все получить?
        - Вчера, - ставлю грустный смайлик. - Чем быстрее, тем лучше. Думаю, не больше чем через неделю.
        - Хорошо, я тебя понял.
        Скидываю Трейси все, что он просил. Затем сверяюсь со временем - без четверти шесть. За сегодня пройти «Торговое путешествие», наверно, уже не успею, так что придется под это дело выделить кусок ночи.
        «Ну и ладно! Буду сидеть там до победного конца. И никакие Юдины на этот раз мне не помешают! А если только попробует… Ну, в конце концов, это я бессмертный, а не он…»
        Как только подгружается локация, делаю резкий рывок вправо, а потом длинный прыжок прямо. Перекатываюсь, выхватываю правой рукой кинжал, а левой свисток и оборачиваюсь. Юдин поначалу кидается за мной, но потом останавливается и поднимает правую руку в замахе. С моим наградным ножом.
        - Стой!
        Гоблин мерзко улыбается.
        - Я же говорил, что это бесполезно. Я буду убивать тебя столько раз, сколько потребуется.
        - Если я дам сигнал, сюда придет Родерик, и нам достанется обоим.
        Юдин довольно смеется.
        - Родерик? Родерик тебе не поможет. Он все еще не понимает, что это один и тот же повторяющийся сон. Он моментально забудет обо всем, что видел сразу после твоей смерти.
        Что?! Находись я сейчас в реальности, начал бы задыхаться от негодования. Потому что этот гребаный цифровой набор только что описал модель поведения всех НПС. И после этого админы говорят, что это обычный игровой сценарий?!
        Стараюсь как можно быстрее прийти в себя и перехватить инициативу в разговоре:
        - Так, Юдин… я не знаю, какой сон и дар ты имеешь в виду. Да и не хочу, если честно… Но разве ты не понимаешь, что против бессмертного у тебя нет шансов? Договоримся, пока не поздно.
        - Ты мне угрожаешь?! - Гоблин тоже раздражен.
        - Сам решай. И прежде чем что-нибудь ответить, советую задуматься - как долго ты еще готов бегать за мной? Мне будет достаточно одной ошибки, чтобы сломать тебя… а может, даже прикончить. И последствия меня не волнуют.
        Конечно, насчет последствий я приукрасил. Мне меньше всего хочется лишиться прибыльного квеста из-за смерти этого кретина. Но так мои слова звучат более убедительно.
        - А на сколько хватит тебя самого? В прошлый раз выдержал всего три перерождения, - ухмыляется гоблин. Ни тени веселья, впрочем, в его голосе не слышно.
        - Поверь, надолго. Ситуация изменилась, так что я теперь не отступлю. Поэтому советую принять мое предложение. Пока не поздно.
        Юдин некоторое время просто молчит и смотрит мне в глаза. У меня даже закрадывается мысль, что он сейчас передумает.
        Но нет…
        - Отправляйся к демонам!
        Юдин мечет нож, обнажает свой клинок и бросается на меня. Я не успеваю ни уклониться, ни атаковать первым. Сначала треть жизней снимает кинжал, затем в меня врезается Юдин. Снова опрокидывает на землю и добивает мощным ударом. Уже с пустой шкалой здоровья успеваю схватить свободной рукой гоблина за затылок и прижаться к уху.
        - Я там уже был… и ты тоже скоро там побываешь… - голос выходит сиплый, едва слышный, но я уверен, что этот недоделанный мститель разобрал все что нужно.
        …заставка, мертвый пейзаж, интерфейс перерождения…
        «Ладно, ты сам напросился, чертов НПС!»
        На этот раз кидаюсь не вперед, а назад, спиной. Чувствую, как что-то массивное врезается в меня, и оба летим на землю. Падаю, перекатываюсь, обнажаю оружие и успеваю из неудобного положения ударить в левую руку Юдина, чтобы тот не схватился за меч. Атака проходит, гоблин отдергивает руку, а я успеваю вскочить на ноги. Юдин опирается на правую руку, в которой зажат мой метательный нож, поэтому не может использовать его. Что, безусловно, радует. Кидаюсь на гоблина, надеясь обездвижить и не дать ему подняться. Но Юдин читает мои действия. Резким толчком перекатывается и уже в движении мечет нож. Расстояние небольшое, поэтому промазать очень сложно.
        Нож вонзается в бедро, но я стараюсь не обращать внимания на приглушенные уколы боли и теплоту, которая расползается по ноге.
        «Вы подвержены эффекту «средняя травма ноги» - в течение 15 минут вы не сможете полноценно пользоваться поврежденной конечностью, скорость передвижения и восстановления жизни уменьшена на 50 %»
        Прыжок. Падаю на гоблина и подминаю его под себя, коленом прижимаю к земле оружие, к горлу приставляю кинжал.
        - Не так уж и долго пришлось ждать, чтобы ты совершил ошибку, правда?
        Гневный взгляд Юдина сменяется сначала растерянным, а затем и тревожным.
        - До сих пор не хочешь решить все разногласия? - пристально смотрю в глаза Юдину, пока тот не отворачивается. - Ну ладно. Передавай привет демонам!
        Размахиваюсь, будто целю в грудь, Юдин отворачивается и жмурится, но кинжал вонзается чуть ниже правой ключицы.
        ВЫ НАРУШИЛИ: главное предостережение командира отряда Родерика. Отношение этого персонажа к вам ухудшилось.
        Изменено личное отношение с дружелюбного на неприязненное.
        ВЫ НЕ МОЖЕТЕ: претендовать на новые задания, пока Родерик не изменит свое решение
        ПРОГРЕСС ВТОРОСТЕПЕННОГО ЗАДАНИЯ НА УБИЙСТВО МОНСТРОВ ЗАМОРОЖЕН. В случае если Родерик не изменит своего решения до выхода из подземного тракта, задание будет провалено.
        Замахиваюсь для следующего удара, но Юдин не выдерживает и останавливает меня:
        - Подожди! Чего ты хочешь?!
        - Ого! Так вот чего не хватало для нашей беседы. Ножа в твоем теле…
        Охранник скрежещет зубами от злобы, но поворачивает голову и с ожиданием смотрит в глаза.
        - Я хочу, чтобы ты не мешал мне пройти этот гребаный квест!
        - ??? - гоблин не понимает, что я имею в виду.
        «Тьфу! Гребаные условности!»
        - Я просто хочу выполнить задание Стекка!
        Юдин недовольно фыркает.
        - Я тебе не верю. Ты предашь нас точно так же, как остальные… Будешь смотреть, но не сделаешь и шагу, чтобы помочь. Ведь мы - всего лишь ваша фантазия и, значит, не можем рассчитывать на что-то большее, так?
        Теперь уже я ничего не понимаю из того, что несет Юдин. Хочу остановить гоблина, но что-то в его словах заставляет дослушать до конца. Какой-то едва заметный нюанс…
        - Вот только мы не выбирали такую жизнь - нам ее дали. И мы готовы были мириться с этим, жить в вашей тени, мириться с вашими прихотями. Но так не могло продолжаться вечно, и теперь вам приходится расплачиваться за прошлые ошибки…
        - Не сделаю шагу, чтобы помочь? Готовы мириться с жизнью в нашей тени? О чем ты вообще говоришь!
        Гоблин отводит взгляд и с тоской говорит:
        - Этот проход - капкан для меня. Ловушка, из которой нет выхода. Я сбился со счету, сколько раз пытался выбраться отсюда, но все безуспешно. Провал за провалом. И во всех случаях были виноваты такие же, как ты, проклятые. Единственный шанс, который у меня был, - разобраться с тобой и убедить Стекка с Родериком продолжить путь.
        Пусть и с огромным трудом, но я, кажется, начинаю понимать, что имеет в виду Юдин. До тех пор, пока я или Родерик не дадим отмашку Стекку, квест не продолжится, а значит, Юдин не погибнет. Вопрос только в том…
        - Откуда ты все это знаешь?
        - Я же говорил, это дар, - гоблин пытается пожать плечами.
        - Что за дар? Я хочу знать больше.
        Юдин недовольно фыркает.
        - Зачем? Разве это что-то изменит? И вообще, тебе не кажется, что наш разговор зашел в тупик?
        Мысленно соглашаюсь с охранником - действительно, наш разговор исчерпал себя и так ни к чему не привел. Пожалуй, единственное, что можно было придумать в этой ситуации - превратить наше противостояние в квест. Заодно проверим, действительно ли подобное поведение НПС - обычный игровой момент, как утверждает администрация. Если все именно так, как они говорят, это может сработать.
        - Что, если я помогу тебе выбраться отсюда? Но взамен ты подробно расскажешь обо всех этих проклятых, дарах, снах и прочем?
        - Бред… - Тем не менее морда гоблина выражает высшую степень заинтересованности.
        - А если нет? Вдруг я действительно смогу это сделать? Тем более ты уже ничего не теряешь.
        Смерть НПС в играх подобного типа делится на два вида. Первый - гибель по сценарию. НПС умирает в конкретной точке конкретной смертью. От игрока в этом случае не зависит абсолютно ничего. Даже если заранее устранить всех врагов, обезвредить ловушки и препятствия в точке Х, как только к ней подойдет «меченый» НПС, они активируются повторно. Второй - случайный, но с высокой долей вероятности. Как и в первом случае, существует точка Х. Может, даже не одна. Но, в отличие от первого варианта, спасти от смерти НПС в этих точках реально, хоть и очень сложно. Зато в качестве награды за свое спасение персонаж может разродиться каким-нибудь редким квестом или ценной наградой. Сейчас я изо всех сил надеюсь, что случай с Юдином относится ко второму типу.
        - Хорошо, - сквозь зубы выдавливает из себя согласие охранник. - Я доверюсь тебе. Но не жди от меня благодарностей.
        Странно. Никаких системок о принятом квесте не приходит. Жду несколько секунд, проверяю журнал персонажа, но не нахожу ничего похожего. Зато, нас находит кое-кто другой…
        - Я же тебя предупреждал… - рассерженный голос Родерика не сулит ничего хорошего.
        Опасаясь, что Юдин может что-нибудь выкинуть, медленно убираю от его шеи кинжал и поднимаюсь. Но гоблин все так же безучастно валяется на земле.
        - Юдин, иди к лекарю! А ты, Аластор… - взгляд у телохранителя тяжелый и очень неприятный, - я не ожидал от тебя такого. Юдин, конечно, не подарок, но то, как ты с ним обошелся… это слишком!
        «Слишком?! Ты вообще в своем уме?!» Будь я в реале, мою задницу разорвало бы от негодования. Так и хочется спросить: «А отправлять меня на перерождение аж четыре раза - это не слишком?! Я, между прочим, боль чувствую! И еще эта наркоманская заставка, которую сколько ни смотри, а все так же в дрожь кидает!»
        Сдерживаюсь с огромным трудом. Неизвестно как воспримет мой ответ Родерик - второстепенное задание я уже потерял, не хочу лишиться еще и главного…
        - Я должен извиниться… - делаю попытку мирно решить вопрос, но она с треском проваливается.
        - Ты предал мое доверие. А его нельзя вернуть обычными извинениями.
        - Что же для этого нужно сделать?
        - Проявить искренность. - Гоблин отворачивается и помогает Юдину подняться. Уже повернувшись ко мне спиной, добавляет: - Остановка слишком затянулась, быстрее занимай свое место. Мы скоро отправляемся.
        «Вот черт! А мне с ножом в ноге лекаря даже не предложил!»
        Вытаскиваю оружие, благо боли при этом не испытываю. Система посылает болевые импульсы при любом получении урона, а это действие, равно как и любые врачебные, урона не наносят. Есть, конечно, исключения, но сейчас не до них. Гораздо важнее, как я с такой травмой буду свои обязанности выполнять. Пожалуй, лекаря нужно поискать самому.
        Но для начала подбираю деньги и вещи, которые выпали из меня после нескольких смертей. Благо Юдин к ним не прикасался. Только что починенные вещи снова оказываются поломаны. Но не это самое главное. Безвозвратно потеряно полторы сотни опыта. С другой стороны, если бы Юдин был мобом, а разница в уровнях была больше, я бы так легко не отделался.
        Ковыляю в сторону каравана и останавливаюсь возле повозки с едой. Из-за нападений Юдина я профукал неплохой бафф от каши, поэтому решаю попросить добавки.
        - Роглиф, хорошая у тебя каша получилась. Можешь положить еще?
        - Неа, - гоблин все так же немногословен и флегматичен. Что не может не радовать - по крайней мере, от этого парня ждать удара ножом в глаз не следует. Пока.
        - Почему?
        - Кончилась. - Мастер на все руки пожимает плечами, но внезапно продолжает: - На следующей остановке будет.
        «Вот только когда будет эта самая следующая остановка…»
        - Ясно. Тогда, может, скажешь, где найти лекаря?
        Гоблин недовольно вздыхает. Видимо, так много говорить его еще никто не заставлял.
        - В начале. Вторая повозка.
        - Хорошо.
        Направляюсь по указанному маршруту и попутно ловлю на себе не самые дружелюбные взгляды охранников и погонщиков. Интересно, они знают о случае с Юдином или все точно так же поехали кукушкой с этим непонятным даром? В любом случае ощущать на себе такие взгляды очень неприятно. Будто по «черному кварталу» идешь…
        Наконец, оказываюсь возле нужной повозки.
        - Эй, здесь есть лекарь? - игнорируя неприятные взгляды вокруг, стучу по краю телеги.
        - Чего?
        Откинув тент, из повозки показывается седая голова. Внешность гоблина - образец стандарта. Даже у меня не получилось подобрать настолько обычный и незапоминающийся облик. Из-за этого определить его возраст становится совершенно невозможно. Но по миниатюрным очкам в позолоченной оправе, морщинам у глаз и обвисшей коже на шее я бы сказал, что он заметно старше того же Торна.
        Лекарь сначала внимательно осматривает мое лицо, затем переводит взгляд на ногу и выдает:
        - Тебя я лечить не буду.
        Не успеваю и слова сказать, как голова опять скрывается в повозке.
        Замечательно! Теперь я здесь прямо изгой какой-то. Хорошо хоть, что Роглиф меня не игнорирует, а то пришлось бы голышом бегать после очередной поломки вещей. Ладно, черт с ними. Придется просто ждать, пока кончится эффект.
        Чтобы хоть как-то убить время, бесцельно перекладываю скудный лут из одних ячеек в другие. Из полезного у меня в сумке только пояс. Колотушка шамана, полученная за прохождение логова, хоть имеет хорошие статы и шанс на оглушение, но будет давать классовый штраф, если возьму ее в качестве оружия. Тем не менее продать ее за три-четыре золотых вполне реально. А деньги в нынешней ситуации мне очень нужны. Пожалуй, стоит пересмотреть свое отношение к луту и подбирать даже медяки. Наигравшись с инвентарем, открываю карту. Как и в логове, все пространство, кроме пройденного пути, затянуто «туманом войны». Но по масштабу прикидываю, что мы прошли всего лишь около трети пути.
        Наконец, травма пропадает, и я подхожу к Родерику со Стекком.
        - Я готов. Думаю, нам пора отправляться.
        - Да, пожалуй, - купец кивает и забирается в повозку.
        - На этот раз первым в разведку идешь ты. - Телохранитель кидает на меня недовольный взгляд и добавляет: - Один…
        Ну, чего-то подобного я ожидал. Поэтому и маялся бездельем, чтобы вылечить травму. Вместо ответа пожимаю плечами и ухожу вперед. Сосредотачиваюсь на новой задаче и выкидываю из головы неприятные последствия проишествия с Юдином. Главное, что удалось сдвинуться с мертвой точки и отпала нужда проходить игру заново. Правда, теперь меня терзает состояние Юдина. Не то чтобы я за него так сильно переживал, но слишком уж интересно, что это за дар такой, который заставляет НПС вести себя наперекор скриптам и сценариям. Вдобавок этот непонятный квест, который система даже не опознала как задание…
        Чем дальше ухожу от каравана, тем больше думаю о Юдине. Вот, например, сейчас - грозит ли ему опасность? Может ли произойти что-нибудь, пока я нахожусь в разведке? Тогда при всем желании я не смогу помочь. И что делать? Таскать его с собой? А если ему опять в голову какой-нибудь «дар» взбредет? А с ним и желание пару раз превратить меня в столб белого света…
        От количества этих вопросов голова идет кругом. В итоге решаю сразу после разведки еще раз пообщаться с Юдином. Возможно, после моего предложения он станет более разговорчивым.
        Оставляю позади первую сотню ярдов, но так никого и не встречаю. Зато слышу неясные шорохи и приглушенные писки. Еще через двадцать ярдов, наконец, встречаю первого моба. Откуда-то сбоку на меня кидается невысокая сгорбленная фигура. Тело прикрыто дырявым балахоном, на голове капюшон, а в руке дрянной кинжал. С трудом успеваю блокировать удар и разорвать расстояние.
        «Хм… все как и описывал Baron…»
        Крысочеловек нападает повторно, но я уже готов к этому. Встречаю противника «Ударом волка», после чего активируется классовый навык и ратлинг действительно теряет в скорости. Этих десяти секунд мне вполне хватает, чтобы нанести несколько сильных критических ударов, а потом подставиться под атаку, чтобы добить врага ядовитым клинком в горло.
        «Вы получили 50 ед. опыта»
        Подбираю четыре десятка медяков, а заодно откидываю капюшон твари. Ратлинги, пожалуй, единственные монстры, которые есть в каждом Кубе. Они различаются окраской, размерами, характеристиками, но внешне выглядят совершенно одинаково - здоровенные прямоходящие крысы. Некоторые даже умеют говорить, так что иногда от них можно запросто получить какой-нибудь квест. Правда, очень часто задания ратлингов понижают некоторые основные репутации, но для плохишей такой вариант подходит. Несмотря на внешнюю примитивность, крысы могут научить многим полезным навыкам. Но этот труп был явно не из таких…
        Закидываю в рот яблоко и продолжаю путь. На этот раз более осмотрительно. По сравнению с теми же многоножками ратлинги умеют хорошо скрывать свое присутствие. Что и подтверждается спустя несколько секунд…
        Лишь чудом замечаю объемные тени по бокам и сразу же кидаюсь назад. Пусть на этот раз я заметил противника до нападения, преимуществ мне это не дает никаких - ратлингов оказывается двое.
        Пока есть несколько секунд, активирую фиал восстановления через окно инвентаря. На ум приходят мысли подать сигнал о помощи, но ведь охота посмотреть, чего я стою в бою с новым оружием и параметрами.
        Действия крыс не слаженны, они постоянно мешают друг другу - перекрывают обзор, линию атаки, едва ли не пихаются локтями. Это все сильно упрощает. Я выбираю одного противника, замедляю его и переключаюсь на второго. Успеваю нанести несколько ударов и в этот момент замечаю новую тень - более плотную и крупную. Она выскакивает откуда-то сбоку, молнией проносится между разведчиками и кидается на меня. Успеваю разглядеть блеск стали. Вскидываю над головой скрещенные кинжалы, но удар оказывается такой сильный, что теряю сразу треть жизней и лечу на землю. Вдобавок прочность оружия падает на три пункта, а над полоской жизни появляется пиктограмма дебаффа.
        Перекатываюсь, вскакиваю на ноги, уклоняюсь от следующего удара. Разбиваю банку жизни на боку и приседаю. Здоровенный меч проносится в дюйме от макушки - я даже чувствую, как он прошелся по волосам. Снова отступаю, но на этот раз мне удается разглядеть и опознать противника:
        Радует только то, что убийца оттестил разведчиков и теперь напирает на меня один - сражаться сразу с тремя противниками мне не хватило бы сил. Да и большой вопрос, удастся ли справиться хотя бы с ним.
        Удары у ратлинга мощные, размашистые, от них не так сложно уклониться, но атаковать по-прежнему не решаюсь. Подать сигнал тоже не могу, опасаюсь пропустить атаку. В итоге собираюсь попробовать на нем подсмотренный у Юдина прием с ножом. Дожидаюсь подходящей атаки, уклоняюсь вбок и вгоняю ратлингу нож в левый бок, чуть выше бедра. Урон совсем крошечный, но самое главное - фича работает! Как только отпускаю рукоять и ухожу в сторону, «ядовитое касание» меняется на «отравленный клинок». Ратлинг начинает постепенно терять здоровье. Правда, этого все равно мало - за раз уходит всего лишь сорок поинтов. Продолжаю прыгать, словно резиновый мячик, и втыкать в ратлинга ножи, делая из него подушку для булавок, но у того остается еще целая сотня жизней.
        «Знал бы, что эта тварь вмешается, не стал бы тратить замедление на бесполезного разведчика…»
        В руке остается последний метательный нож, и я иду на риск. Подныриваю под следующий размах, бью «Атакой волка», пытаюсь опрокинуть противника. Ратлинг остается на ногах, но такое близкое положение для него невыгодно - удары выходят не такими сильными. Сознательно не уклоняюсь, а продолжаю атаковать. Пусть удары ратлинга накладывают эффект слабости, они никак не влияют на «ядовитое касание».
        Когда становится ясно, что бой остается за мной, ратлинг хватает что-то за пазухой. Однако вытащить уже не успевает - с «Ударом волка» проходит крит, противник делает шаг назад и падает. Врезается в одного из разведчиков, чем я и пользуюсь. Пока жизней больше половины, иду в лобовую атаку на оставшегося противника. Пока не подоспел второй, успеваю несколько раз ударить его и оставить в его теле отравленный нож. Разрываю дистанцию, достаю старый кинжал и дожидаюсь нужного момента, чтобы добить самую побитую крысу. С последней проблем не возникает. Просто дожидаюсь, пока фиал восстановления не сделает свое дело, и выхожу из блока…
        Очередное покрытое густой темной шерстью тело падает на землю, и я, наконец, могу перевести дух. Съедаю яблоко, подбираю несколько серебряных монет, фиалов, достаю из трупов ножи. Сдираю с убийцы балахон и замечаю в его лапе пузатую бутыль с густым темно-зеленым содержимым.
        «Хм. Да мне повезло!»
        Разжимаю пальцы…
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: Крысиный яд
        ИНФОРМАЦИЯ О ПРЕДМЕТЕ: Очень сильный яд, который по своим разрушающим свойствам близок к кислоте. Из-за сложного способа приготовления убийцы берегут его на самый крайний случай. Зато, если такой случай наступит, противнику придется очень нелегко. Ядом можно смазать оружие или метнуть его в неприятеля.
        ЭФФЕКТ, ЕГО ПРОДОЛЖИТЕЛЬНОСТЬ И УРОН ЗАВИСЯТ ОТ: показателей защитных заклинаний и аур цели, типа и прочности брони, площади соприкосновения или попадания на жизненно важные объекты.
        Несмотря на большое количество ограничений, для мелких уровней это просто отличная штука! Наносить отраву на клинки не имеет смысла, потому что через несколько ударов весь яд стечет или будет разбрызган. Зато метнуть банку в противника - отличное решение. Главное, попасть в голову или шею, и тогда даже боссам не покажется мало.
        Из-за того, что на бой ушло слишком много времени, решаю пройти немного дальше. И это решение полностью себя оправдывает. Поочередно натыкаюсь еще на пару разведчиков и двух убийц. Один на один бой идет гораздо быстрее и увереннее, отчасти благодаря эффектам отравленного ножа. Правда, последний ратлинг-убийца все-таки чуть не отправляет меня пересматривать заставку. Он успевает достать банку с ядом и швырнуть в меня. Увернуться удается, но стена слишком близко. Брызги попадают на куртку, уменьшают ее прочность на двадцать пунктов и съедают половину моего здоровья, которого и так остается немного.
        Однако при всем этом я становлюсь богаче на пять серебряных монет, очередную банку жизней и сапоги, характеристики которых чуть лучше моих. При той же ловкости они дают на единицу больше выносливости и скорости. Также на две единицы подрос прогресс парного оружия и на четыре процента - «Атаки волка».
        Только переобуваюсь и хочу вернуться к каравану, как замечаю впереди очередной крысиный силуэт. Но в отличие от остальных он стоит на месте. Не издает ни звука, не делает ни движения и словно вжимается в стену.
        «Подпускает ближе, чтобы резко накинуться на меня?»
        Осторожно подхожу ближе, готовясь встретить его «Ударом волка», но над головой ратлинга всплывает синяя табличка. Квестовый НПС:
        «Вот ведь… только недавно вспоминал говорящих крыс…»
        - Гоблин, это ты убил С-сколопендру? Хотя я и так с-сус-с-ствую, с-сто ты… - Ратлинг странно смеется, неприятно подсвистывая, - Поэтому я и прис-сел с-сюда. Предупредить тебя об опас-снос-сти.
        Речь крысочеловека очень непривычная - с большим количеством свистящих и шипящих звуков, словно помехи. И сквозь эти помехи с трудом пробиваются привычные звуки. Чтобы понять, о чем говорит ратлинг, приходится внимательно прислушиваться к каждому слову.
        - Какой опасности?
        - Наш король выбирает себе преемника из числа приближенных. Сначала им должен был стать тот, кто одолеет Бешеную Сколопендру и отомстит за первую пролитую кровь. Но ее убил ты… - Шимус опять заходится жутким свистом, который переходит в смех. - Теперь преемником станет тот, кто принесет королю твою голову! Так что сейчас за вами охотятся почти все силы Подземного Королества.
        Шумно выдыхаю. Вот оно что - моя победа в логове запустила отдельный этап, о котором упоминал Baron.
        - И что ты мне предлагаешь?
        - Сделку. Я выведу тебя и всех остальных на поверхность самым коротким путем. Но в обмен ты будешь должен покончить с Королем Кербхолом. Ну как?
        «Радикальные меры, ничего не скажешь…»
        - Зачем тебе это нужно?
        Ратлинг трет морду лапами. Видимо, это символизирует что-то вроде смятения и неуверенности.
        - Дело в том, что в этих подземельях очень опасно. И сколопендры - самое меньшее, чего следует бояться. Так считают очень многие из моего народа, но Кербхол со своими преемниками непреклонен. Они уверены, что никакой опасности нет. А те, кто говорит об этом, - трусы и подлецы, распускающие лживые слухи. Я попытался использовать свое влияние, чтобы поговорить на эту тему с Кербхолом, но он… - Шимус снова потер нос, - он изгнал меня из королевства как предателя.
        Кербхол не понимает, что сейчас дорога каждая минута. Боюсь представить, что произойдет, если мы опоздаем. Поэтому самое лучшее из того, что мы можем, - покончить с ним и спровоцировать борьбу за трон. Мои единомышленники с радостью поддержат того преемника, который решит вернуться в Проклятые Холмы. А остальным не останется ничего другого, как присоединиться к большинству. Потому что оставаться здесь я не пожелаю даже врагам…
        Ну так что, гоблин, ты поможешь нам?
        Само собой, я спрашивал насчет этой истории не из простого любопытства. По степени проработки легенды можно судить о многом. Например, о масштабности квеста, сложности, награде. Иными словами, насколько задание полезно.
        Без всякого сомнения, квест Шимуса обещает хорошую прибавку к опыту и деньгам. Но сложность его гораздо выше, чем банальная зачистка логова. Ведь там меня сопровождали трое НПС. Кстати, отсюда следует главный вопрос - если я соглашусь помочь этому ратлингу, отправится ли со мной Родерик? Потому что если он откажется, в одиночку я, скорее всего, провалю задание. Сомневаюсь, что убить короля ратлингов так же просто, как в сортир сходить…
        - Мне нужно кое с кем посоветоваться.
        - С-с, - на этот раз Шимус трет морду более ожесточенно. - Я же говорил, у нас очень мало времени. Нужно все сделать как можно быстрее…
        - Нет. Я не могу дать ответ прямо сейчас. - Я решаю не рисковать и сначала поговорить с телохранителем.
        - Ладно, гоблин. Как только примешь решение, позови меня трижды. Я буду ждать…
        Шимус накидывает на морду капюшон и делает шаг назад. Несмотря на то что за его спиной каменная стена, ратлинга будто засасывает внутрь. Тень обволакивает тело, словно кокон, очертания НПС теряют четкость и размываются. Еще секунда, и я понимаю, что остался один.
        Ради любопытства ощупываю стену на предмет тайных ходов или чего-то подобного. Как и ожидал, пальцы натыкаются на единый, грубо обработанный монолит. Никаких щелей, скважин или рычагов. Выбрасываю из головы тонкости перемещения ратлингов и как можно скорее возвращаюсь назад. Думаю, как убедить Родерика пойти со мной, но в голову ничего не приходит. Очень жаль, что я нигде не получил какой-нибудь особенности, типа «ораторства» или «лидерства». Тогда можно нести какой угодно бред и НПС все равно присоединится к походу. Вот так-то…
        Родерик идет впереди колонны, поэтому ничто не мешает мне поговорить с ним наедине:
        - Родерик, мне нужно тебе кое-что сказать.
        - Говори, - телохранитель даже не поворачивает голову в мою сторону.
        - Идти дальше опасно. Подземелье забито ратлингами, но я знаю, как нам пройти мимо них…
        - Я тебе не верю.
        - Что?!
        Родерик, наконец, поворачивается и, глядя в глаза, повторяет:
        - Ты уже предал мое доверие, и я не хочу, чтобы это произошло снова. Поэтому будет лучше, если я все увижу своими глазами. Тем более сейчас моя очередь идти в разведку, правильно?
        Телохранитель даже не дает мне возможности ответить - отворачивается и уходит вперед. А я, как придурок, остаюсь стоять с разинутым ртом.
        «Ну и черт с ним! Поговорю еще раз, когда он нарвется на парочку ратлингов. А пока нужно побольше узнать о смертях Юдина…»
        Охранника нахожу почти в центре колонны. И только тогда понимаю, что нарушаю еще один приказ Родерика - не оставлять Стекка без защиты. Если он скоро вернется и обнаружит меня здесь, последствия будут еще серьезнее. Поэтому нужно закончить с Юдином как можно быстрее.
        - Мне нужно с тобой поговорить.
        Вместо ответа гоблин корчит брезгливую гримасу.
        - Это касается моего обещания. Ты говорил, что помнишь свои смерти. Расскажи об этом подробнее, чтобы я понял, чего ждать и как можно помочь.
        Юдин задумчиво смотрит на меня, но все-таки отвечает. Пусть и с явной неохотой:
        - На самом деле я почти ничего не помню, что происходило до этих событий. Только обрывки, последние минуты жизни. Обвалы, засады, предательства, ловушки, магия, какие-то монстры из глубин… Иногда все повторялось, иногда появлялись какие-то новые обстоятельства. Но всегда… каждый раз рядом со мной находился проклятый, который просто смотрел, как я умираю… - Гоблин кидает на меня сердитый взгляд, но я твердо выдерживаю его.
        - Может быть, что-нибудь еще? Этого недостаточно…
        В конце концов, Юдин сам отводит взгляд и качает головой.
        - Не отвлекай меня больше и возвращайся на свое место:
        Это не совсем то, на что я рассчитывал, но кое-что полезное из этого разговора я вынес. Выходило, что Юдина должны убить на моих глазах. Не могу сказать, что я хорошо знаю разработчиков, но вряд ли это сделано без возможности повлиять на события. Юдин не такая ключевая фигура, как Стекк или хотя бы Родерик, чтобы акцентировать внимание на его смерти.
        Когда телохранитель возвращается, я уже занимаю положенное место. Но лицо у Родерика все равно недовольное.
        - Угадай, что я нашел в туннеле?
        И снова я ничего не успеваю сказать, потому что гоблин внезапно продолжает:
        - Ничего! Абсолютно ничего! И уж тем более не нашел той кучи ратлингов, о которых ты говорил!
        Я ничего не понимаю. Если трупы могли исчезнуть за время разговора с Шимусом, то почему Родерик не нашел других, я даже не могу вообразить.
        Хочу предложить телохранителю сходить на разведку еще раз, уже вдвоем, но замечаю за его спиной высокий темный силуэт. Голова чудовища едва не упирается в свод, а плечи - в стены прохода. Как только такая махина может бесшумно передвигаться?!
        Мясник замахивается огромным ржавым тесаком над головой Родерика, и меня словно током прошибает.
        - Сзади!
        Кидаюсь к нему, сожалея, что не владею суперскоростью Морта. Родерик хоть и стоит всего в десяти футах от меня, но оружие ратлинга уже в пяти дюймах, а гоблин только начинает оборачиваться…
        Прыгаю, пытаясь оттолкнуть Родерика так, чтобы вывести его с линии атаки. Правой рукой отпихиваю гоблина в сторону, но сам уже не успеваю ни уклониться, ни отвести удар.
        Ржавый тесак обрушивается на левую ключицу, и всю половину тела заливает ноющая боль. Удар настолько сильный, что меня сбивает с ног и отшвыривает футов на двадцать назад.
        «Вы получили 133 ед. урона (критический удар)»
        «Вы подвержены эффекту «сильная травма руки» - в течение 30 минут вы не сможете полноценно пользоваться поврежденной конечностью, скорость восстановления жизни уменьшена на 65 %»
        «Скорость восстановления жизни уменьшена на 50 % (способность «Проклятое оружие»)»
        Пытаюсь отползти в сторону и разбить банку жизни, но мясник замахивается снова и не дает мне этого сделать. Перед тем как рухнуть с пустой шкалой здоровья, успеваю услышать откуда-то сзади сигнал - три длинных свистка. Пусть Родерик и не рассказывал мне о таком, но я понимаю, что он может означать…
        Засада!
        «Все как и говорил Юдин…»
        Глава 9
        Крысиная стая
        «Вы умерли. Хотите вернуться в игру?»
        Да! Да! Черт возьми, да!
        Возрождаюсь в самом хвосте каравана. Впереди, как и ожидал, вижу группу ратлингов. Распознавание на таком расстоянии не действует, но я узнаю всех по очертаниям и оружию: мясник, несколько убийц и группа разведчиков.
        Без раздумий кидаюсь туда. Самую большую проблему представляет мясник - с остальными охранники должны справиться без особых проблем. По-хорошему, мне следует сразу направиться на помощь Родерику, но эта туша полностью перекрывает проход. В результате остается только надеяться, что телохранитель сумеет продержаться и защитить Стекка до моего прихода.
        Хотя многим ли я смогу помочь? После перерождения дебафф мясника с меня слетел, но травма осталась - ее вылечит только лекарь или специальные свитки, которых в стартовом городе не найти.
        На мгновение жалею, что не выбрал охотника. В паре с каким-нибудь арбалетом этот эффект ничего бы не дал. Разве что время на перезарядку увеличил…
        За двадцать футов на меня обращает внимание свита мясника - убийца и пара разведчиков кидаются наперерез. От одного ухожу, но два других берут в клещи. Приходится подставляться более слабому разведчику и в буквальном смысле таранить убийцу плечом. Ратлинг теряет равновесие, а я моментально кидаюсь в брешь. Еще несколько шагов, и оказываюсь перед мясником. Гигант стоит ко мне спиной и сражается с кем-то из охраны.
        «Отлично! То, что надо!»
        Достаю из мешка крысиный яд и кидаю бутылку в спину мутанта. Стекло разлетается вдребезги, на коже ратлинга появляется темное пятно, которое… тут же высыхает?! Как такое возможно?! Крысиный яд отлично справляется даже с мелкими боссами, не говоря о гвардах. А тут - ни единого поинта урона…
        «Если только у этой твари нет иммунитета к отраве или яд не просрочен!»
        Чувствую сзади какое-то движение. Оборачиваюсь и вижу, что ко мне приближается очередной убийца. Скорее от неожиданности хватаю вторую бутыль с ядом и швыряю в него. Расстояние небольшое, поэтому даже без навыка промазать сложно. Бутылка взрывается, яд резиновой маской застывает на теле ратлинга, и тот с воем падает на землю. Начинает кататься, царапая себе грудь, но лишь делает себе хуже - яд проникает дальше и поражает органы.
        «Вы нанесли 150 ед. урона (критический удар «Ядовитое воздействие»)»
        «Противник подвержен эффекту «Ядовитое разрушение» - каждые 5 секунд его уровень жизни будет уменьшаться на 30 ед. Так как затронуты жизненно важные органы, рассеять эффект можно только заклинанием антидота»
        «Вы получили 80 ед. опыта»
        Выходит, у мясника все-таки иммунитет.
        Больше яда у меня не осталось, поэтому нужно как можно скорее найти способ завалить эту тушу. Остальные ратлинги уже поравнялись с мертвым убийцей, так что у меня оставалось всего несколько секунд.
        Пробую ударить мясника ножом, но толстая шкура «съедает» почти весь урон, а прочность клинка падает еще на четыре пункта.
        «Ну же! Думай, чертов ты хэлпер!»
        Есть еще вариант. Меняю кинжал в правой руке на ядовитый нож, прыгаю мяснику на спину и хватаюсь поврежденной рукой за хламиду, которая закрывает голову и плечи ратлинга. Упираюсь ногами в поясницу монстра, отталкиваюсь и обхватываю чудовище за горло.
        Как я уже говорил, в Кубе удары в голову, шею и солнечное сплетение наносят самые большие повреждения, а вероятность критического удара увеличивается в разы. Если удастся пробить сердце или попасть в глаз, как сделал Юдин со мной, крит пройдет почти гарантированно, на самых высоких показателях. Поэтому если у меня получится…
        Мясник мотает головой и водит плечами, чтобы меня сбросить. Рассчитать удар очень трудно. Тем более бью по дуге, даже не видя цели…
        Тщсст! - хрустят лицевые кости.
        «Вот черт! Кажется, промазал!»
        «Вы нанесли 42 ед. урона (критический удар)»
        «Вы нанесли 10 ед. урона (эффект «Ядовитое касание»)»
        Но система все равно засчитывает критический удар, а «Ядовитое касание» моментально сменяется «Отравленным клинком» - прием работает безотказно. Пожалуй, даже без метательного навыка эти ножи просто чудесны!
        - Аррргрх! - ревет мясник и резко разворачивается. У меня не хватает сил, чтобы удержаться, и я лечу вниз. В последний момент успеваю заметить, с кем сражается это чудовище.
        Юдин! Гоблин весь в крови, трети жизней как не бывало, висит пять дебаффов, но охранник твердо стоит на ногах. Скорее всего, выполняет роль танка, пока остальные отрабатывают эту тушу. Иначе с чего столько эффектов?
        Юдин кидает на меня быстрый взгляд, в котором угадывается что-то сродни удивлению…
        Мясник замахивается надо мной ржавым тесаком, а я внутренне сжимаюсь - понимаю, что взять оружие и отбить удар попросту не успею. Но ратлинги сзади оказываются быстрее…
        «И слава богу! Еще одна подобная травма, и я тут буду совсем бесполезен…»
        - Сюда… иди к нам… мы поиграем с тобой…
        Совершенно не к месту в голову лезут странные мысли: «Юдин говорил, что он всегда умирал на глазах игроков. То есть, если меня не будет рядом, он не погибнет? Может, тогда просто стоит переждать на точке возрождения?»
        Но проверять на деле эту глупую теорию мне не хочется. Стекк сейчас гораздо важнее Юдина. А что на данный момент творится в голове каравана, никому не известно…
        «Вы умерли. Хотите вернуться в игру?»
        Подтверждаю и снова кидаюсь к мяснику - его здоровье опустилось почти до половины. Снова проскакиваю мимо свиты и кидаюсь на спину гиганта с новым ножом. Но мясник настороже. Видимо, ожидает чего-то подобного, поэтому резко разворачивается, бьет наугад левой лапой и попадает. Без половины жизней я врезаюсь в стену и сползаю вниз. Теперь болит не только левая рука, но и все, что выше пояса. Боль тупая, пульсирующая, но очень неприятная.
        Заставляю взять себя в руки и подняться. Пусть повторить трюк еще раз невозможно, однако нужно сделать все, что в моих силах, чтобы помочь Юдину. Снова кидаюсь к мяснику, и тут на глаза попадается хвост ратлинга. Здоровый, лысый, похожий на гигантского дождевого червя. Почти не думая, хватаю этот хвост, обматываю вокруг запястья левой руки, а ножом в правой бью.
        «Вы нанесли 16 ед. урона»
        Хвост напрягается и пытается выскользнуть из рук, но я продолжаю полосовать по одному и тому же месту.
        «Вы нанесли 15 ед. урона»
        «Вы нанесли 17 ед. урона»
        «Вы нанесли 15 ед. урона»
        ВЫ ОТРУБИЛИ: Хвост ратлинга-мясника. Этим вы заставили его впасть в ярость
        ЭФФЕКТЫ: «Ярость мясника» - до момента смерти одного из противников сила атаки ратлинга увеличена на 50 %, а ловкость и защита снижены на 100%
        ПОЛУЧЕНО: Хвост ратлинга-мясника.
        - РРРАААХ! - мясник разворачивается и ревет во всю мощь легких. А она у него не маленькая!
        Так и не выпустив отрубленный хвост, кидаюсь в сторону, врезаюсь в разведчика и вместе с ним лечу на землю. Зато соседнему убийце мясник начисто сносит башку одним взмахом тесака. Оставляя за собой шлейф кровавых брызг, мимо пролетает отрубленная голова. Мне даже кажется, что на этой морде застыла гримаса изумления…
        «Вы получили 80 ед. опыта»
        Удивительно, но опыт за убийство крысы засчитывается мне. Возможно, это из-за эффекта ярости, хотя точно утверждать не могу.
        «Вы получили 50 ед. опыта»
        «Вы получили 50 ед. опыта»
        - РРРАААХ! - монстр буквально шинкует находящихся поблизости собратьев, пытаясь приблизиться ко мне.
        Я бы с радостью встал и побежал от него куда подальше, но ратлинг, с которым столкнулся, вцепился в меня словно клещ. Бью его ножом, однако тварь уже решила расстаться с жизнью только вместе со мной. Все, что мне остается, - неуклюже отползать в сторону и смотреть, как на меня неумолимо движется гигантская разъяренная махина.
        «Да черт бы вас подрал! Это будет уже седьмая заставка за последнюю пару часов. Рекорд, вашу мать!»
        Однако внезапно мясник останавливается, несколько секунд просто раскачивается из стороны в сторону, а затем плашмя падает на землю. Едва успеваю отползти еще на несколько футов в сторону, иначе эта туша превратила бы меня в блин.
        «Вы получили 250 ед. опыта»
        «Навык обращения с парным оружием увеличен на +1»
        ВЫ ДОСТИГЛИ 6 УРОВНЯ
        ПОЗДРАВЛЯЕМ ВАС С ПОВЫШЕНИЕМ!
        РАСПРЕДЕЛИТЕ ДОСТУПНЫЕ ОЧКИ ПАРАМЕТРОВ (свободных очков: 5).
        РАСПРЕДЕЛИТЕ ДОСТУПНЫЕ ОЧКИ УЛУЧШЕНИЙ (свободных очков: 6)
        За трупом мясника стоят Юдин и Кейн. Оба выглядят очень паршиво - множество дебаффов, мелкие травмы и почти пустые полосы жизни. Юдин кидает на меня мимолетный взгляд, неопределенно фыркает и бросается на следующего ратлинга. Кейн добивает моего разведчика, дает руку и помогает подняться.
        - Скорее поспеши к Родерику. Здесь мы справимся сами.
        - Понял.
        Встаю на ноги, быстро осматриваюсь вокруг. Трех ратлингов, что не прибил сам мясник, уже добивают освободившиеся гоблины. С этим у них действительно проблем возникнуть не должно.
        Перебираюсь через громадную тушу и кидаюсь к головной повозке. Только на полпути замечаю, что я до сих пор сжимаю в руке отрубленный хвост. Больше рефлекторно, нежели отдавая себе отчет, закидываю обрубок в инвентарь. Возвращаю старое оружие и активирую банку лечения.
        Неожиданно чувствую позади себя какое-то движение. Словно кто-то бежит за мной следом. Враг или друг - непонятно, но времени выяснять нет. Я уже вижу Родерика, срабатывает распознавание. И то, что оно показывает, мне совершенно не нравится. У мясника семьдесят единиц жизни, у телохранителя сорок и три дебаффа. Бедняга уже просто тянет до последнего, так как верно расценивает собственные силы. Понимает, что крит - штука очень капризная: может осчастливить тебя, а может наградить противника. Около повозки Стекка еще двое гоблинов с обнаженным оружием, но они не двигаются. Как понимаю, выполняют функцию последнего рубежа, если Родерик не справится. А такими темпами он точно не справится…
        Дзин-нк!
        После очередного сокрушительного удара клинок Родерика ломается. На землю падает несколько крупных осколков. Телохранитель кидает в ратлинга бесполезную гарду и гордо распрямляется. Ратлинг замахивается над беззащитным гоблином…
        «Вот спрашивается, чего эти двое стоят?! Мяснику осталось не больше пары ударов! Одно слово - бездушная программа…»
        …тесак неумолимо опускается…
        Дз-ж-ж-н-нн!
        Успел!
        «Вы потеряли 4 ед. прочности ”Закаленный кинжал для правой руки“»
        «Вы потеряли 2 ед. прочности Метательный нож ”Месть сколопендры“»
        Теперь и в правом запястье у меня что-то взрывается. Сообщений о травме нет, но боль ощутимая. Однако главное, что я все-таки успел! Вклинился между мясником и телохранителем, подставил оружие, остановил убийственную атаку!
        Только снова возникает надоевший вопрос: «Что делать?»
        Жизней у Родерика всего на один удар. У меня полный запас, только с моими травмами у безоружного телохранителя урон будет раза в два больше…
        Но все решается само. На краткий миг я упустил, что меня кто-то преследует. Таинственный незнакомец выныривает из-за спины и в длинном изящном выпаде протыкает мяснику брюхо мечом. Затем берется за рукоятку второй рукой и вспарывает живот ратлинга до самой груди. Монстр запоздало поднимает оружие, но широкая рана не оставляет ему шансов…
        Зная, что сейчас произойдет, хватаю Родерика и кидаюсь назад. Было бы глупо оказаться спасенным от тесака ратлинга, но погибнуть от его туши…
        Мясник с тяжелым стоном падает, а я, наконец, могу рассмотреть нашего спасителя. Им оказывается не кто иной, как… Юдин?!
        Потихоньку начинаю понимать смысл его маневров. После смерти мясника гоблин сбил накопившиеся дебаффы на оставшихся разведчиках и сразу кинулся за мной. Иначе, с кучей ослаблялок, финальный удар не нанес бы таких повреждений.
        - Я удивлен! Вы разобрались с моими слугами! Но ничего, зеленокожие, я обязательно вас достану. Слышите, твари, ваши головы будут моими!
        За поверженным мясником стоит худой ратлинг в алой робе и грязном тюрбане. Оружия у него нет, если не считать обрядный кинжал на поясе. С речью у него такие же проблемы, как и у Шимуса, - шипящие звуки растягиваются, а твердые словно проглатываются. Но именно благодаря этому я его хорошо понимаю.
        По бокам от ратлинга - еще двое. Судя по всему, охранники: хорошие латные доспехи, начищенные до блеска глефы. На секунду пугаюсь, что они бросятся в атаку, пока мы не отошли от предыдущего боя, но вместо этого ратлинги… просто сбегают!
        Одно слово - крысы. Жалкие и трусливые…
        Пока противники еще находятся в зоне видимости, успеваю зацепить взглядом главного:
        Остальные оказываются слишком далеко.
        - Аластор! - оборачиваюсь и вижу перед собой разгневанного Родерика. - Архитектор тебя побери, Аластор! Где ты был?! Разве я не приказывал тебе постоянно находиться рядом со Стекком? Ох, великий Торн, я уже жалею, что позволил тебе присоединиться к отряду!
        ВЫ НАРУШИЛИ: главный приказ командира отряда Родерика. Отношение этого персонажа к вам ухудшилось.
        ИЗМЕНЕНО ЛИЧНОЕ ОТНОШЕНИЕ С НЕПРИЯЗНЕННОГО НА ВРАЖДЕБНОЕ.
        ВЫ НЕ МОЖЕТЕ: претендовать на новые задания, пока Родерик не изменит свое решение
        ПРОГРЕСС ВТОРОСТЕПЕННОГО ЗАДАНИЯ НА УБИЙСТВО МОНСТРОВ УНИЧТОЖЕН. Задание провалено!
        - Уйди, чтобы я тебя больше не видел! Меняйся с Аргеном, теперь ты будешь замыкающим. Охранять нанимателя отныне не твоя забота…
        Вот это да! Сначала от такого поворота просто теряю дар речи, но потом меня прорывает - слишком много дерьма на меня сегодня вылилось:
        - Да ладно?! Хочешь сказать, что то, что я дважды спас твою задницу от этой туши, ничего не стоит?! Я подставлялся под нож, собирал травмы, в который раз смотрел этот гребаный бред наркомана! А если ты думаешь, что это было охренеть как приятно, ты сильно ошибаешься!
        И вообще, разве я виноват, что точка респа находится в такой жопе?! Может, я еще виноват в том, что сзади тоже был бой? Да еще такой, что мимо ну никак не пройти! Моя вина здесь только в одном - я не смог тебя убедить в том, что вокруг полно ратлингов!
        Родерик вполне ожидаемо подвисает - вряд ли у него припасены ответы на такой случай. А вот Юдин, наоборот, оживляется. Кидает на нас заинтересованные взгляды, после чего подходит к телохранителю и тянет его за плечо.
        - Род, буквально на пару слов…
        К телохранителю возвращается осмысленное выражение, он кивает и отходит в сторону. Понять, что между ними происходит, очень сложно - Юдин загородил широкой спиной весь вид. Однако, судя по недовольной морде Родерика и активной жестикуляции Юдина, они о чем-то спорят. Спустя некоторое время на лице телохранителя проступает сомнение. На мгновение в мою сторону поворачивается Юдин, и в его взгляде угадывается что-то сродни симпатии или уважению…
        Наконец, через пару минут они возвращаются.
        - Аластор, я беру назад свои слова. Если можешь, прими мои извинения… - Родерик старается не смотреть мне в глаза. Да и вообще держится уже не так уверенно.
        Сказать, что я удивлен его поведением, означает не сказать ничего. Я просто поражен! Что такого ему наговорил Юдин?!
        - Хорошо. Я принимаю извинения, - с трудом выдавливаю из себя.
        ИЗМЕНЕНО ЛИЧНОЕ ОТНОШЕНИЕ С ВРАЖДЕБНОГО НА ДРУЖЕЛЮБНОЕ.
        К сожалению, наше пари не восстанавливается. Поэтому решаю воспользоваться случаем, пока телохранитель еще не пришел в себя.
        - А как насчет пари? Ты не против, если мы продолжим наше соревнование?
        - Да, я не против. Только нам придется начать все заново, - разводит руками Родерик. - Хотя время до выхода на поверхность еще есть.
        ОБНОВЛЕНИЕ ЦЕЛИ.
        ВТОРОСТЕПЕННЫЕ ЦЕЛИ:
        - Найти и устранить причину появления в туннеле неизвестных монстров;
        - Узнать, что случилось с пропавшими рабочими;
        - Убить больше монстров, чем Родерик, за время путешествия по подземному тракту.
        - И еще кое-что. Незадолго до нападения ты говорил, что знаешь, как нам обойти ратлингов?
        - Да, но для этого мне нужна помощь. Как в прошлый раз, в логове.
        - Хорошо. - Родерик кивает. - Тогда я проверю, как там остальные, и скоро вернусь. А ты пока подлечи раны. Лекарь в следующей повозке.
        Телохранитель уходит, а я обращаюсь к Юдину:
        - Не знаю, что ты ему сказал, но спа…
        - Не думай, что я это сделал только ради тебя! Мне по-прежнему противны все проклятые без исключения. Но если ты будешь в хвосте, у меня останется не так много шансов выбраться отсюда живым. - Юдин грубо обрывает меня на полуслове.
        Не дожидаясь ответа, гоблин резко отворачивается и тоже направляется в глубь каравана. Оставшись наедине с собой, грустно усмехаюсь. У японцев есть определение, которое просто отлично подходит этому гоблину. «Цундэрэ» - такой тип поведения, когда симпатия моментально сменяется напускным раздражением и высокомерностью в отношении одного и того же человека. Что сейчас и демонстрирует Юдин.
        Ладно. Пока Родерика нет, решаю попробовать обратиться к лекарю еще раз. Подхожу к нужной повозке, стучу по краю борта. На свет опять показывается все та же старческая голова, но на этот раз гоблин более учтив. Видимо, действительно все дело в отношении ко мне телохранителя:
        - Ага, заходи.
        С трудом забираюсь внутрь и оказываюсь в месте, которое больше подошло бы алхимику или чернокнижнику, нежели лекарю. Под потолком в несколько рядов сушатся нанизанные на нитки травы, плоды и семена. В углах свалены в кучу книги, свитки, манускрипты, медицинские атласы, связки черных и красных свечей, чучела животных, заспиртованные конечности и органы в сосудах разных форм. Единственный стол завален флаконами, колбами, банками и ретортами. Какие-то лежат просто так, какие-то (особенно с жидкостями ядовитых цветов) установлены на специальных кронштейнах и распорках.
        Гоблин осматривает мою руку, после чего не глядя берет со стола небольшую бутылку с фиолетовым содержимым.
        - Это должно помочь.
        Опрокидываю в себя безвкусное зелье - и действительно! Боль уходит. Причем не только из поврежденной руки - излечивается все тело.
        «Вы использовали малое зелье исцеления. Ваши раны затягиваются, а самочувствие улучшается»
        Благодарю гоблина и выхожу из палатки совсем другим человеком. Будто в ледяную воду окунулся. Все проблемы отошли на второй план, исчезла нервозность, а мысли выстроились в нужном порядке. Самовнушение, конечно же. Но сейчас оно как нельзя кстати - это позволит мне в полной мере сосредоточиться на игре.
        Итак, сперва нужно подвести итоги недавних боев. Во-первых, снаряжение. Мне снова нужно навестить Роглифа, потому что все разломано в полнейший хлам, за исключением сапог. Самое печальное, больше всего пострадало новое оружие - прямо злость берет!
        Во-вторых, опыт. Благодаря мяснику и его ярости мне удалось не только восполнить потерянный опыт, но и подняться на шестой уровень. Пользуясь случаем, распределяю очки: два на силу, одно на выносливость, еще два к ловкости. Итоговая картина меня вполне радует. Защита поднялась до двадцати четырех единиц, минимальный урон до шестнадцати, максимальный - двадцать пять, здоровье - сто семьдесят два. Этого по-прежнему недостаточно для безостановочного гриндинга, но чтобы пережить очередную подобную засаду, хватит вполне.
        В-третьих, лут. Со всех крыс удается собрать пятнадцать серебряных монет, четыре фиала восстановления, по две банки жизни с усталостью, пару ампул яда и бесполезный серый плащ. Также из глазницы мясника выдергиваю свой нож - не хватало еще его здесь оставить. Обычно НПС не замечают лута или выброшенных вещей, но сейчас я ни в чем уже не уверен.
        Сдаю Роглифу снаряжение, дожидаюсь, пока он его испортит, и после этого возвращаюсь назад. Там нахожу Родерика и Кейна.
        - Кефа сильно ранило, поэтому он не сможет к нам присоединиться. Предлагаю взять Юдина.
        - Нет! - реагирую на слова телохранителя быстрее, чем понимаю их смысл.
        - Почему? - Родерик скептически поднимает бровь. - Между вами опять что-то произошло?
        - Ну как тебе объяснить…
        Действительно, а как объяснить, чтобы мой ответ попал к тем, что есть в базе? Если говорить откровенно, мне просто будет спокойнее, что неуправляемый НПС окажется далеко от меня. К тому же здесь с ним ничего не случится. Но устроит ли такой ответ Родерика? Мне почему-то кажется, что нет.
        - Будет лучше, если он останется со Стекком. Не зря ведь ты сделал его правой рукой. Конечно, Юдин отличный боец и все такое, но кто возьмет на себя командование, если ратлинги предпримут еще одно нападение?
        - Да, в твоих словах есть правда, - ответ проходит, но телохранитель все равно смотрит настороженно. - Тогда возьмем с собой Хармана.
        Дожидаюсь, пока к нам не присоединится юркий гоблин, ростом чуть выше Родерика, с изогнутым мечом, напоминающим ятаган, в одной руке, небольшим круглым щитом в другой, и отхожу на десять ярдов вперед. Кто знает, как отреагируют охранники на живого ратлинга. Пусть и квестового…
        - Шимус, Шимус, Шимус!
        Чувствую себя донельзя глупо - будто Кровавую Мэри перед зеркалом вызываю. Или Битлджуса. Хорошо, что никто из реальных людей не видит меня за этим обрядом.
        Где-то поблизости слышится приглушенный писк, топот маленьких лапок, а затем на стене по правую руку от меня собираются тени. Подобно каким-то юрким зверькам, небольшие серые языки стягиваются со всех сторон. Ныряют друг в друга и плетут знакомые очертания.
        Фигура одного роста со мной, в бесформенном балахоне.
        - Ты принял решение, гоблин? - Ратлинг снова выходит из стены, будто и нет за его спиной никакого каменного монолита.
        «Задницей чувствую - не обычная это крыса. Какой-нибудь шаман или типа того…»
        - Да, мы поможем, если ты не забыл о своем обещании.
        - Я выведу вас на поверхность, не беспокойтесь об этом.
        - Хорошо, тогда мы готовы.
        ПОЛУЧЕНО: Новое задание
        НАЗВАНИЕ: Убийство Крысиного Короля
        СЛОЖНОСТЬ: Высокая
        ОБЛАСТЬ: Подземный тракт
        ОПИСАНИЕ: Король и его претенденты не хотят слышать об опасности, которая притаилась в глубинах подземелья. Шимус считает, что медлить нельзя. Если проигнорировать опасность, все может закончиться катастрофой для целого Подземного Королевства. Покончить с действующим Королем и спровоцировать борьбу за трон на выгодных для последователей Шимуса условиях - единственный выход из этой ситуации.
        ТЕКУЩАЯ ЦЕЛЬ: Обнаружить Крысиного Короля
        НАГРАДА: 10 золотых монет, случайная уникальная вещь вашего класса, 2500 опыта.
        ШТРАФ: В случае вашей смерти (вне зависимости от обстоятельств) Шимус будет казнен, а количество ратлингов, которые охотятся за вами, будет удвоено…
        Ого! Награда удивляет так же, как обескураживает штраф! С другой стороны, выгода этого квеста перевешивает все возможные неприятности. Если все получится, я не только сэкономлю драгоценное время и получу хорошую награду, но и сохраню в целостности Стекка со всем его добром.
        Подтверждаю задание, отчего ратлинг довольно потирает лапки.
        - В таком случае прошу сюда…
        Шимус проводит по стене раскрытой ладонью, резко хватает что-то и крепко сжимает в кулак. Со стороны кажется, что ратлинг поймал тень… хотя почему кажется? Думаю, так оно и есть - мы же как-никак в фэнтези - игре. Шимус отводит руку в сторону, словно отодвигает ширму, и тень действительно отходит от стены. Верхняя часть по-прежнему плотно прижата к поверхности, зато нижняя открывает взгляду проход. Он немногим шире того, что вел в логово многоножек, и тоже ведет в инстанс:
        НАЗВАНИЕ: Вход в Подземное Королевство Гарсия
        УРОВЕНЬ: 6
        СТАТУС: Квестовый
        МИНИМАЛЬНОЕ КОЛИЧЕСТВО ИГРОКОВ: 1
        МАКСИМАЛЬНОЕ КОЛИЧЕСТВО ИГРОКОВ: 4
        КВЕСТЫ: Убийство Крысиного Короля
        НАГРАДЫ: специальная вещь из сокровищницы Крысиного Короля
        РЕПУТАЦИИ: Охотники на монстров (в дальнейшем, при наличии достижения «Смерть Крысиного Короля»)
        ДОСТИЖЕНИЯ: «Смерть Крысиного Короля»
        Ну что же, приступим! Зову гоблинов, и первым на этот раз отправляется Родерик. Проходя мимо меня, телохранитель обеспокоенно интересуется:
        - Думаешь, этой крысе можно верить?
        Шимус возмущенно пищит, а я пожимаю плечами - по сценарию может произойти что угодно. Родерик неодобрительно качает головой и скрывается в крысиной норе. Следом идет Кейн, потом Харман и я. Сразу за мной отправляется Шимус. Как только тень, которую отпустил ратлинг, возвращается на свое место, отверстие выхода исчезает, а сама нора тонет в темноте. Приходится продвигаться на ощупь, да еще в полусогнутом состоянии. Первые сто ярдов даются особенно тяжело. Дальше темнота давит уже не так сильно, да и впереди угадывается светлое пятно.
        Еще одна сотня, две. Источник света приближается. Футов за десять до выхода Родерик поднимает ладонь в предостерегающем жесте и выходит из туннеля. Осматривается, выжидает, после чего кивает - можно выходить.
        Мы оказываемся в просторном помещении с большим количеством засмоленных бочек - видимо, что-то вроде склада. Вдоль стен тянутся факелы, но горит примерно треть. Выход из помещения только один, через запертую решетку. Ту нору, через которую мы прошли, Шимус уже запечатал тенью.
        - Куда дальше? - шепотом интересуюсь у ратлинга.
        Вместо ответа крыс просто кивает, направляется к решетке и резко останавливается в двух шагах до цели.
        - Зас-сада!
        Шимус кидается к противоположной стене, но ближайший ряд бочек взрывается изнутри. Трещит древесина, вылетают крышки, звенят и рвутся стальные обручи - из укрытий выскакивают ратлинги-убийцы и разведчики. Одновременно с этим решетка распахивается от сильного удара ногой, и в склад входит тот самый ратлинг в грязном тюрбане и алой робе. Расмус-Проныра.
        Преемника Крысиного Короля по-прежнему охраняют двое здоровых бодигардов с глефами, но только сейчас я могу изучить их более внимательно.
        - Вот мы и встретились, Шимус! Теперь ты от меня не сбежишь! Ярость света! - Расмус делает размашистое движение лапой, будто что-то рассыпает вокруг себя, и мы оказываемся буквально ослеплены.
        Все факелы вокруг - даже те, что были погашены - вспыхивают с такой силой, что кажется, будто зал охвачен пламенем. Всем телом чувствую бешеный жар и накатывающие волны огня. Подходить к ним сейчас равносильно смерти. Но Шимус все равно кидается на стену, упирается головой, царапает когтями камень и без сил опускается на землю.
        - Тени… тени, где же вы… я не слышу вас, тени… - Ратлинг продолжает водить руками по стене, но при таком ярком освещении даже наши собственные тени превращаются в крохотные пятна.
        - С-схватить! - командует Расмус.
        Ратлинги, которые выбрались из бочек, с оглушительным ревом кидаются на нас.
        Кидаю быстрый взгляд на Расмуса - он до сих пор держит руку в жесте «сеятеля». Пальцы подрагивают от напряжения, вены вздуты. Из чего делаю вывод, что заклятие не самоподдерживающееся, его контролирует ратлинг. Значит, если нарушить его формулу…
        - Родерик, не подпускай их к Шимусу!
        Гоблин ворчит что-то неразборчивое, а я использую единственный шанс - кидаюсь на Расмуса.
        «Если для перехода по туннелям нужны тени, значит, их нужно вернуть!»
        Однако сначала мне нужно каким-то образом решить вопрос с охраной. Вспоминаю про сюрпризы, которые остались от убийц, и меняю кинжал на бутылку с ядом. Очередной раз жалею, что у меня нет метательного навыка. Стоит надеяться, что хотя бы интуиция, которая немного подросла с прошлого раза, не подведет.
        Бодигарды выходят вперед, полностью закрывая собой ратлинга. Плохо - я рассчитывал, что меня попытается связать боем только один. Риск возрастает, но другого выхода я уже не вижу. Тем более с их древковым оружием…
        Нож в левой руке меняю на вторую бутыль.
        Пожалуйста, мне нужно лишь не промазать!
        За дюжину ярдов мечу банки с двух рук и возвращаю оружие. Бросок правой выходит идеальным, прямо по намеченной траектории. Зато левая летит гораздо хуже - маленькая скорость и сильное отклонение в сторону.
        Бзззннь!
        Разбивается первая склянка. Ратлинга не спасает даже то, что он успел подставить ребро ладони. Изумрудная жидкость выплескивается и плотной маской застывает на лице. Большие кляксы падают на грудь и плечи. Кожа с руки начинает слезать рыхлыми серыми комьями. Да и на руку это уже почти не похоже. Варежка - угадывается только большой палец, вместо остальных мятый полукруг…
        «Вы нанесли 78 ед. урона (критический удар + ядовитое воздействие)»
        «Противник подвержен эффекту «Ядовитое разрушение» - каждые 5 секунд его уровень жизни будет уменьшаться на 35 ед. Так как затронуты жизненно важные органы, рассеять эффект можно только заклинанием антидота»
        Бзззннь!
        Это уже вторая. Несмотря на то что банка летела криво и от нее можно было уйти в сторону, ратлинг зачем-то подставляет оружие. Яд попадает на древко и немного на кисть охранника. Бодигард откидывает глефу в сторону и наручами пытается стереть разъедающую жидкость.
        «Вы нанесли 40 ед. урона (ядовитое воздействие)»
        Не совсем то, на что я рассчитывал, но ратлинг хотя бы избавился от оружия. Без него бодигард не сможет пользоваться своей противной способностью. А это дает мне очень хорошие шансы.
        - ХРРРГХХ! - хрипит и пытается стереть с лица яд первый ратлинг, но только сильнее размазывает жижу по всей морде.
        - С-с-с, - второй охранник успевает избавиться от яда, прежде чем от него появится постоянный эффект.
        Однако не успевает среагировать на мою атаку. Ратлинг делает несколько шагов назад, но остается на ногах. Времени для нового удара не хватает, поэтому просто тараню противника плечом.
        Сталкиваюсь с этой тушей и чувствую легкое онемение в руке - будто в стену врезался. Но самое главное, что ратлинг наконец заваливается на спину. В какой-то момент успевает схватить меня за край плаща, и на землю летим уже вдвоем.
        Хотя в этом есть и плюсы.
        Сцепившись друг с другом, мы сносим Расмуса, и окружающий мир погружается в темноту. Остаются гореть лишь несколько факелов. Еще пара едва тлеет крошечными угольками. Остальные рассыпаются почти невесомой золой…
        «Ну что, Шимус, тебе достаточно теней? Теперь их хоть отбавляй!»
        Падаем на землю, сверху наваливается что-то тяжелое. Расмус или второй бодигард? Когтистая лапа хватает за ключицу и на ощупь пробирается к горлу. Из-за груза сверху не могу пошевелить руками, в груди чувствуется то же онемение, что и в плече, а в легких не хватает воздуха…
        Рука находит горло и сжимает его. Пытаюсь ударить затылком, чтобы ослабить хватку, но не выходит - положение слишком неудобное. Чувствую, как внутри нарастает паника. Если не освобожусь, начнет отлетать нехилый урон или появится шкала удушья. Делаю еще одну попытку выбраться, но снова неудачно.
        Все-таки появляется шкала с уровнем бледно-голубого цвета, который медленно ползет вниз.
        ВНИМАНИЕ! Вам не хватает воздуха!
        ВЫ ЗАДОХНЕТЕСЬ ЧЕРЕЗ: 12 сек… 11… 10… 9…
        Совсем недалеко слышу топот ног. Ратлинги бегут на подмогу? Не похоже - они передвигаются мягко, почти не слышно. Резко, в одно мгновение, с груди исчезает вся тяжесть. Дышать становится легче, и уровень шкалы откатывается на несколько секунд назад. Почти одновременно мимо моего лица проносится здоровенный зеленый кулак. Он с хрустом врезается куда-то за пределы моей видимости, и хватка ослабевает.
        Та же зеленая ручища рывком поднимает меня на ноги, и перед глазами всплывает знакомое лицо.
        - Не время валяться! Уходим! - орет Родерик на ухо.
        Беру себя в руки и бегу к новому проходу, который открыл Шимус. Харман и Кейн в глухой обороне сдерживают атаку ратлингов, которые прятались в бочках. По пути сбиваю крысу, которая нацелилась на прорыв с острого угла, и запрыгиваю в туннель.
        - Быс-стрее! - подгоняет Шимус.
        Родерик прикрывает подчиненных, а сам отступает едва ли не в самый последний момент. Когда от прохода остается жалкая десятидюймовая щель. Впрочем, это не мешает кинуться вслед за нами еще одному ратлингу. Но даже в кромешной темноте Родерик справляется с ним без всяких проблем.
        - Шимус, что случилось? Кто это был и почему он ждал нашего появления? - Нужно понять, что это было. Обычный игровой момент или результат непонятного сбоя, который пытается скрыть администрация. Сейчас ни в чем нельзя быть уверенным наверняка.
        Некоторое время слышен только приглушенный топот наших ног и сердитое сопение крысы.
        - Я не знаю! Не знаю! Об этом месте вообще мало кто должен помнить. Тем более он…
        - Кто «он»? Вы ведь знакомы? - К разговору подключается и Родерик.
        - Да… Расмус мой ученик… вернее, когда-то был им… - поправился Шимус. - Однако я быстро понял его настоящие мотивы. Расмус хотел с помощью моего мастерства забрать трон себе. Когда мои опасения подтвердились, я выгнал его. Мне стоило рассказать об этом Кербхолу, но я подумал, что Расмус отступится от своей идеи. Без моей силы он ничего из себя не представлял и уж тем более не мог ни на что претендовать. Однако каким-то образом ему удалось сблизиться с членами действующей королевской семьи и занять место главы клана Асканов. Клан не самый сильный, но главное, он входит в состав Королевского Совета. А это дало возможность Расмусу стать реальным претендентом на престол.
        Тогда я осознал свою ошибку и запаниковал. Если он получит желаемое, то ни за что не вернется в Проклятые Холмы. Вдобавок избавится от меня, чтобы чувствовать себя в безопасности. Я поддался страху и решился на разговор с Кербхолом…
        Как я уже говорил, Король не послушал меня и выгнал за пределы Подземного Королевства. Когда об этом услышал Расмус, он просил поменять изгнание на казнь, чтобы разобраться со мной лично, но ему отказали. С тех пор я не видел его. Зато он, похоже, следил за всеми моими перемещениями. Правда, не понимаю как…
        Ратлинг смолкает и обиженно шмыгает носом.
        Я, в свою очередь, перевожу дыхание. Выходит, наше столкновение там не больше чем сценарий. А раз так, следует запомнить историю Шимуса. Возможно, она пригодится в дальнейшем. Иногда, даже самая незначительная деталь может помочь в прохождении квеста.
        «Вы получили 300 ед. опыта»
        Сначала не могу понять, откуда взялось сообщение, а потом доходит - видимо, облитый ядом охранник отмучился…
        - Мастерство, о котором ты говоришь - это… перемещение с помощью теней? - Пока не видно конца пути, решаю расспросить Шимуса еще немного. - И почему Король решил вдруг сохранить тебе жизнь?
        - Да, я Мастер Теней. С их помощью я могу открывать особые норы. Они называются теневыми проходами и могут вести в любую часть королевства. Из-за этого Кербхол меня и помиловал. Теневое мастерство считается очень редким даром, так что с ним связано большое количество суеверий. Например, что перед смертью Мастера Теней могут наложить проклятье. Замуровать особые проходы, которые соединяют самые важные части королевства и оставить их без оружия, запасов еды, производства.
        - А ты и правда можешь такое? - К разговору подключился Родерик, но в его голосе слышатся нотки сомнения.
        - Нет, конечно, хи-хи-хи… но об этом знает только Расмус…
        Отсмеявшись, ратлинг продолжает:
        - В Королевстве Гарсия несколько способов перемещения. Обычные норы, которыми могут пользоваться все ратлинги без исключений. Тайные норы, которые доступны только для ратлингов с особыми способностями. И теневые норы. Их открывают только Мастера Теней. Несмотря на множество различий, природа тайных и теневых нор очень похожа. Именно из-за этого Кербхол не спешит проверять связанные с нами суеверия на прочность. Если они окажутся правдивы и ратлинги потеряют возможность пользоваться тайными норами, это разрушит всю систему Подземного Королевства.
        Что ж, мои мысли подтвердились - Шимус не обычная рядовая крыса. Даже в изгнании у него остается достаточно влияния и власти. Это тоже нужно учесть и запомнить.
        - Долго еще идти? И вообще, куда мы направляемся? - По ощущениям, мы оставили позади не меньше четырех сотен ярдов, а выхода до сих пор не видно. В прошлый раз мы шли гораздо меньше.
        - Я веду вас в мою лабораторию, осталось совсем немного.
        - А ты уверен, что там нас никто не ждет? - снова подает голос Родерик.
        - Расмус ничего не знает о ней. К тому же, когда я покидал Гирсию, то запутал следы и перекрыл все норы, которые проходили неподалеку. Думаю, некоторое время мы будем там в безопасности. А потом уже решим, что делать дальше.
        Дальше идем в полнейшей тишине. «Совсем немного» в понимании Шимуса оказывается расстоянием в три сотни ярдов. Только тогда впереди появляется небольшой овал выхода. На этот раз первым протискивается ратлинг, но наружу не выходит. Долго топчется на самой границе туннеля и лаборатории, шумно принюхивается.
        - Что-то не так? - меня настораживает подобное поведение Шимуса.
        - Не уверен… но меня что-то смущает…
        - Тогда не надо рисковать. Просто открой новую нору.
        - Я не могу открывать новые теневые норы, находясь в одной из них.
        - Тогда давай мы все отсюда выйдем, и ты откроешь новую.
        - Нельс-ся! - Шимус уже на взводе, шерсть топорщится, когти скребут по стене. - Как и тайные проходы, теневые имеют определенные связи, на разрушение которых требуется время. Чем длиннее туннель, тем больше времени должно пройти. Если мы выйдем отсюда и я попробую создать проход в этой стене, связи восстановятся, и перед нами окажется та же нора. Нам нужно либо подождать некоторое время, либо найти другую поверхность, которой долго не пользовались.
        - Раз нет других вариантов, почему мы тогда стоим? - вклинивается в разговор Родерик.
        Телохранитель отодвигает ратлинга в сторону и выходит. Настороженно оглядывается и пожимает плечами. Следом выхожу я. Мы оказываемся в просторном помещении, которое разбито на несколько более мелких тонкими песчаными перегородками и книжными шкафами. В конце самого большого, откуда мы и вышли, - длинный верстак с алхимической утварью. Тусклый свет дает несколько узоров на потолке и стенах. Что-то вроде Солнечных Соцветий, только здесь они больше похожи на проткнутые копьями шестерни.
        Неожиданно откуда-то справа и сверху раздается пронзительный свист. Резко оборачиваюсь и вижу, как вниз, прямо на Рерика летит какой-то сверток. Тряпка, в которую он завернут, развевается и трепещет, а предмет внутри будто увеличивается в размерах. Хотя нет - в самом деле, увеличивается!
        - Сверху! - хочу предупредить телохранителя, но тот отлично реагирует и сам. Делает полуоборот, поднимает оружие и блокирует атаку завершившего трансформацию ратлинга-убийцы.
        - С-сдес-с! Нас-сол! - орет противник, коверкая слова еще больше, чем Шимус со своим учеником.
        Хочу кинуться на помощь Родерику, но замечаю еще один сверток. На этот раз он летит прямо на меня. С трудом блокирую сильный удар и получаю дебафф на ослабление. Мне на помощь сразу же кидается Кейн, поэтому трудностей не возникает. Мы справляемся с ратлингом настолько быстро, что он даже не успевает потянуться за бутылкой с ядом.
        Оборачиваюсь посмотреть, как дела у телохранителя. Родерик тоже разобрался со своим противником, однако со всех сторон к нам стягивались новые.
        - Нужно срочно попасть в правое крыло! Тогда мы сможем уйти. - Шимус тянет меня за рукав и пальцем указывает направление.
        - Аластор, ты замыкаешь! Остальные сопровождение на прорыв! - орет Родерик, и гоблины послушно запирают Шимуса в «коробку». Впереди сам телохранитель, с правого бока Харман, с левого - Кейн.
        Родерик кидается на прорыв, расчищая дорогу тяжелым мечом, а мы стараемся подстроиться под его скорость и темп. Вернее, стараюсь подстроиться только я, для остальных это не представляет никаких проблем. Но, видимо, из-за этого телохранитель и отвел мне самое безопасное место. Большинство ратлингов отброшены атакой Родерика и его ребят, так что мне просто ничего не достается. Несколько крыс преследуют нашу процессию, хотя пока не нападают.
        - Влево!
        Телохранитель только чудом не сносит песчаную перегородку, но в последний момент все-таки успевает сменить направление.
        - И там засада… - сокрушается Шимус.
        Уже заворачивая за угол, успеваю заметить притаившегося за очередным книжным стеллажом мясника. Если бы не чутье ратлинга, нас бы сейчас размазывали по потолку…
        Едва успеваю пинком отбросить затаившуюся в узком проходе крысу. Из-за этого сбиваюсь с темпа и чуть не оказываюсь в лапах преследователей. Нагоняю нашу группу и…
        - Вправо!
        …едва не лишаюсь головы! Буквально в двух футах от нас перегородка взрывается, окатывая группу волной песка, глины и мелких камней. Ржавый тесак мясника проходит меньше чем в пяти дюймах от моего носа.
        «Вы подвержены эффекту «легкое ослепление» - в течение 10 минут четкость изображения будет снижена на 20 %»
        Песок действительно забивается куда только можно - в нос, рот, глаза и уши. Но почему дебафф вешают именно на зрение, а не слух, например? В такой темноте, как здесь, даже потеря двадцати процентов четкости уже превращает противников в размытые кляксы!
        Проклятье!
        - С-сюда! С-сюда!
        Изо всех сил стараюсь не отстать от Шимуса.
        «Вы получили 32 ед. урона»
        А вот и последствия плохой видимости!
        Удар приходит с правого бока. Отмахиваюсь наугад, но не попадаю даже близко. Впрочем, нападения на этом внезапно прекращаются.
        Все из-за того же штрафа на зрение пропускаю момент, когда Шимус останавливается, и со всей силы впечатываюсь ему в спину. Ратлинг этого словно и не замечает - крутится у стены и водит по ней руками. Наконец, находит «нужную» тень и открывает проход. Как и в прошлый раз, Родерик героически прикрывает наше отступление. Только теперь ни одному ратлингу не удается проскочить за нами.
        Переводим дух, только когда проход погружается в полную темноту.
        - Ты же говорил, что никто «не с-снает» о твоей лаборатории, - копируя ратлинга, огрызается телохранитель.
        - Я думал, что так и есть, гоблин! - Судя по голосу, Шимус очень раздражен - шипения в его словах больше, чем обычно. - Я не понимаю, что тут происходит! Они будто знают, куда мы отправимся в следующий раз… Но Расмус не умеет видеть теневые норы! Я не учил его этому!
        Ратлинг продолжает что-то злобно шипеть и рычать, так что никто не решается отвлекать его. А я надеюсь, что эта теневая нора окажется ненамного хуже предыдущей, чтобы дебафф на зрение успел пройти. В темноте от него ни тепло ни холодно, но что будет нас ждать у выхода, никому не известно. Судя по всему, даже нашему проводнику…
        - Куда мы направляемся теперь? - через некоторое время подает голос Родерик.
        - В Зал Вождей Кланов.
        - И что там?
        - Ничего.
        - В каком смысле?
        - В самом прямом. Его разрушила Бешеная Сколопендра, которую вы победили. Ее логово было неподалеку, так что шум от постройки привлек сюда эту тварь. Она разнесла все до камня и не оставила ни одного выжившего.
        «Неудивительно… с такими-то способностями, как у нее…» Я невольно вспоминаю статы Бешеной Сколопендры.
        - Зал Вождей Кланов - это сердце нашего Королевства, - продолжает Шимус. - Во-первых, это священное место, где в военное время собирается Королевский Совет. Семь глав самых влиятельных кланов Гарсии обсуждают важные вопросы, координируют походы или оборону. Во-вторых, это важный дорожный узел. Оттуда можно попасть в любую точку королевства, потому что Зал Вождей соединяет почти все обычные норы. Чтобы сколопендры не пробрались дальше, нам пришлось завалить многие из этих проходов, чтобы изолировать его.
        - И насколько это место безопасно? Я имею в виду, не рухнут ли остатки твоего зала, как только мы попадем туда? - беспокоюсь я. Не хотелось бы получить увесистый штраф из-за глупой смерти.
        - Не беспокойся, гоблин. Строили на совесть.
        Честно говоря, считаю это слабым утешением. Потому как не знаю, есть ли у ратлингов совесть и в чем она выражается…
        Через семь минут заканчивается действие дебаффа, еще через пару, наконец, видим выход. Шимус заметно нервничает, что-то шипит себе под нос, трет морду. Родерик снова опережает колонну и первым выбирается на разведку. Телохранитель осматривает зал и уверенно кивает: чисто. Учитывая, что его действия еще ни разу не принесли положительного результата, можно было обойтись и без этого…
        Даже учитывая, что от Зала Вождей Кланов почти ничего не осталось, он все равно поражает. Высота не менее двадцати футов, полукруглый свод усеян гравюрами в виде созвездий Куба Хилл. Большая часть из них повреждена, поэтому свет дают только центральные. Северная часть зала полностью погребена под обломками, южная выглядит лишь немногим лучше. По центру можно разглядеть широкий постамент. Приглядываюсь и понимаю, что это стол из каменного монолита. Столешница испещрена какими-то надписями, схемами, планами, что делает ее похожей на гигантскую карту. Возможно, это и есть карта Подземного Королевства.
        С каждой стороны Зала Вождей угадывается по три ответвления. По бокам от всех ответвлений, образовывая причудливые арки, установлены высокие статуи. У большинства не хватает голов и торса, но по форме одежды и оружия становится понятно, что это наиболее яркие представители крысиных кланов.
        Внезапно Шимус заходится долгим ругательством. Вернее, мне кажется, что оно больше всего походит на отборное крысиное ругательство. Тогда как для человеческого уха это просто длинный набор несвязных шипящих и рычащих звуков.
        - Выходи, Расмус! Я отсюда чувствую твой грязный запах!
        - И почему я не удивлен? - недовольно цыкаю я. Честно говоря, даже немного обидно, что все мои старания, включая сомоотверженную атаку Расмуса, оказываются бессмысленными. Сценарий в который раз подряд загоняет нас в ловушку бывшего ученика Шимуса.
        - Грязный запах, говоришь?
        Расмус медленно выходит из самой темной части зала, поэтому сказать, где он скрывался до этого, невозможно.
        - А мне кажется, это запах победы, мой дорогой учитель.
        - Как ты смог отследить мои норы? Я же не учил тебя этому!
        - Это правда. - Ратлинг противно смеется и разводит лапы в стороны. - Ты действительно не учил меня этому. И я так и не разгадал секрет твоего мастерства.
        - Но как… каким образом ты смог нас поймать… - На Шимуса жалко смотреть. Усы висят, взгляд тускнеет, лапы трясутся.
        - Ты в самом деле не понимаешь? Все дело в том… что ты слишком предсказуем, учитель! - последнее слово ратлинг презрительно выплевывает, - Ты не привык думать наперед и просчитывать дополнительные варианты. Впрочем, это неудивительно. Ты не родился в помете из двенадцати братьев и сестер. Тебе не нужно было бороться за еду и положение.
        Думаешь, я просто сдался, когда Кербхол отказал мне в просьбе расправиться с тобой? Конечно, нет. Вместо этого я отправился искать твои следы. Ратлинги, с которыми ты чаще всего общался. Туннели, по которым ты чаще всего ходил. Места, где чаще всего задерживался. Я не упускал ни единого нелепого слуха, ни единого отголоска запаха. И, как видишь, мои труды не прошли даром. Мне оставалось лишь расставить ловушки в нужном порядке, подготовить бойцов и ждать. Потому что я был уверен, что ты вернешься…
        Шимус в отчаянии хватается за голову и надрывно пищит. На секунду мне даже становится жалко этого персонажа.
        - Так что просто смиритесь и отдайте мне свои головы. Или мне придется забрать их силой.
        - А ты уверен, что тебе хватит этих самых сил? - Родерик указывает на Расмуса острием клинка, - Да, ты маг. Вот только сил у тебя меньше, чем у клопа. Иначе ты уже прихлопнул бы нас при первой встрече. Поэтому мы успеем порубить тебя прежде, чем ты щелкнешь пальцами.
        - Неужели… - Ратлинг хитро щурится, - Вы думаете, что я подготовил эту ловушку и не позаботился о собственной безопасности? Да за кого вы меня принимаете? Может, я и не самый сильный маг, но в первую очередь, сейчас я вождь клана Асканов. Это третий по численности клан, в котором состоит сто пятьдесят клинков.
        - Из которых мы уже положили не меньше пятидесяти, - издевается Родерик.
        Расмус недовольно сопит и корчит презрительную гримасу. Надо сказать, на крысиной морде она смотрится довольно пугающе.
        - Оправданные жертвы. Но как только я притащу ваши головы Кербхолу, это уже будет не важно. Мы получим то, ради чего сражались.
        Слышатся шорохи, какие-то постукивания, цокот. Звуки нарастают и отдаются эхом в большом пустом зале. Напрягаю глаза, но вижу только серые волны теней, которые исчезают в одном месте и тут же появляются в другом.
        Родерик кидается вперед, но тут же замирает, сделав всего шаг. Возле Расмуса появляется целая толпа ратлингов. Множество разведчиков, пара десятков убийц и даже несколько мясников. Телохранитель медленно отступает, а Харман и Кейн привычно встают по бокам от Шимуса.
        - Куда нам прорываться? - интересуюсь у ратлинга.
        - Это бесполезно, гоблин… - качает головой мой наниматель, - Расмус прав. Нам не уйти отсюда… К тому же у меня кончаются силы…
        - Ты напоминаешь мне одного знакомого. Он тоже страсть как боялся трудностей… - На этот раз брезгливо кривлюсь я. - И вообще, не смей больше называть меня гоблином. Неужели так трудно запомнить, что меня зовут Аластор?
        В этот момент Шимус стал так похож на Кита, что я просто не сдержался. На мгновение даже забыл, что это всего лишь трехмерная оболочка цифрового кода и скриптов.
        Хлоп! Хлоп! Хлоп!
        Три хлопка раздаются настолько неожиданно, что даже Расмус вздрагивает.
        «А вот я уже привык к таким фокусам…» - проносится злорадная мысль.
        Поворачиваемся на звук и видим около правого крайнего ответвления еще одного ратлинга. Такой же худой и высокий, как Расмус, но шерсть более светлого оттенка, а одежда разнообразнее и богаче. Темно-синий камзол с множеством пуговиц и мелкой вышивкой, но без рукавов, свободные штаны до колена и парадная шпага на поясе. Возможно, даже боевая - просто ножны богато инкрустированы позолоченными вставками.
        Ратлинг нарочно громко хлопает в ладоши, привлекая к себе внимание. Но самое удивительное - не наше…
        - А ведь я так и с’нал… - качает головой Эхиарн, - Рас’мус’, ты окас’алс’я не менее предс’кас’уем, с’ем твой ус’итель.
        Наверно, в кругу ратлингов он мог бы считаться каким-нибудь аристократом. По крайней мере, у этого парня даже речь под стать костюму - практически идеальное произношение, но с легкой ноткой лени и пренебрежения.
        - Что ты здесь делаешь, Эхиарн? - Шерсть на голове Расмуса заметно топорщится. Сразу видно - эти двое очень плохо ладят друг с другом.
        - Не ожидал встретить меня в таком месте? - Аристократ ухмыляется. - Интересно, что ты скажешь, когда увидишь еще и остальных.
        Со стороны Эхиарна появляются небольшие группки совершенно разных, не похожих друг на друга ратлингов. Среди них еще четыре лидера. Яркие и очень приметные персонажи восьмого-девятого уровня, которые особенно сильно выделяются на фоне общей массы грызунов.
        - Не держи нас за дураков! Мы быстро раскусили твои фокусы, а наши лучшие шпионы проследили за тобой и рассказали, зачем тебе нужно было отсылать нас как можно дальше! Но неужели ты всерьез думаешь, что такой отброс может претендовать на трон?! Твой клан - оборванцы и мусорщики, которые взяли тебя к себе только из-за просьб королевской семьи! Ты даже не понимаешь, насколько жалок! Никто! Ты слышишь?! Ни один ратлинг не захочет, чтобы гнилье вроде тебя стало новым королем Гарсии! - Внезапно маска надменного аристократа разлетается под напором презрения и гнева.
        Ратлинги, которые стоят за спиной Расмуса, возмущенно шипят и стучат оружием. Сам глава клана Асканов медлит - с ненавистью смотрит на Эхиарна, но молчит. Наверняка думает, где он мог так просчитаться. Пусть противников Расмуса не так много, сила явно на их стороне. И самое страшное, что мы находимся между двух огней.
        - Я мог бы сказать, что отпущу тебя, если уступишь нам этих зеленокожих охотников, но… Ты же знаешь, в отличие от тебя, я ненавижу ложь, - снова берет себя в руки Эхиарн и продолжает насмехаться над Расмусом: - Так что ты со своими мусорщиками останешься здесь. Пока ваши тела не сожрут еще какие-нибудь паразиты. А мы как-нибудь сами разберемся друг с другом.
        - Только черес-с-с мой труп! - Расмус теряет терпение и выгибает спину, словно рассерженная кошка.
        - Если ты настаиваешь, - издевается Эхиарн, - Поверь, это будет очень легко сделать!
        - Взять! С-схватить! - Расмус просто рвет и мечет. - Кто добудет головы зеленокожих, того назначу Первым Советником! Вперед!
        - ДААА-РГ-ХХХ!!! - личное войско ратлинга, доведенное до безумия желанием отомстить Эхиарну и обещанием своего главы, кидается в атаку.
        - Остановите их! Покажите, что настоящие ратлинги делают с такими отбросами!
        С противоположной стороны тоже накатывает внушительная серая волна.
        - Аластор, ты не представляешь, как я жалею, что позволил уговорить себя на такую авантюру! - высказывается Родерик.
        - Еще как представляю…
        Глава 10
        Во имя чести
        Все, что мне сейчас остается, - молиться. Просить, чтобы все это оказалось запланированным сценарием, а не тупиковым ответвлением. Потому что разобраться с этими ордами смогли бы только прокачанные маги с мощными AoE-заклинаниями. Но из магов у нас один только Мастер Теней. А проку от него сейчас даже меньше, чем от лишней банки жизней.
        Только вот у кого просить этой помощи? У Великого Волка, которому поклоняются гоблины? У Архитектора, что «построил» этот мир? Или у библейского мученика?
        «А ведь в самом деле интересно, кто из них больше всего ответственен за эту небольшую часть игрового мира? Искусственный интеллект, отдающий команды программным оболочкам. Человек, который этот интеллект разработал. Или еще более высшее существо, существование которого до сих пор остается загадкой…»
        Пытаюсь выбить из головы эти странные и непривычные мысли. Не время думать о таких вещах, когда тебя, с одной стороны, окружает куча мобов, а с другой ждет семья.
        «Семья? - грустно усмехаюсь. - Давненько же я их так не называл…»
        Именно поэтому следует взять себя в руки и сосредоточиться на поиске выхода. Не просто так мы мотались по туннелям и тратили время. Выход должен быть…
        - ДААА-РГ-ХХХ!!! - накатывает первая волна крысиного полчища.
        Но выхода нет…
        Крысы приближаются, вопят и трясут оружием.
        Мы отступаем к ближайшей стене, чтобы хотя бы спина оказалась под защитой.
        Занимаем оборону и готовимся к тяжелому сражению. На всякий случай пью фиал восстановления, хотя не особо верю его помощи в такой ситуации. Единственное, что хоть немного радует - у крыс нет стрелков. Иначе все было бы совсем ужасно. Но в этой игре на первых этапах очень редко бывает, чтобы игрок сражался с неудобным ему классом.
        Двадцать футов.
        А что, если бы я сам взял стрелка? Прокручиваю в голове возможные изменения, но понимаю, что толку от этого нет никакого. Все, что я успел бы сделать, - снять десяток целей на подходе. Вот только у одного Расмуса бойцов в несколько раз больше.
        Десять футов.
        Швыряю в толпу бутылку с ядом, что подобрал после нападения в лаборатории Шимуса. Звона стекла даже не слышно - крысиный рев поглощает любые другие звуки. Брызги яда разлетаются и попадают сразу на несколько целей. Облитые кислотой ратлинги хватаются за пораженные места, падают и погибают под лапами соседей. Если бы у нас был еще хотя бы десяток таких снарядов…
        Столкновение!
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ ДОСТИГЛИ СПЕЦИАЛЬНОГО УСЛОВИЯ: отбивайте атаки ратлингов в течение 150 секунд
        Бинго! А вот и выход! Не самый простой, надо сказать, но выход. Попробуй тут столько продержаться…
        Ратлинги мешают сами себе - напирают сзади, отпихивают друг друга, пытаются наносить удары из-за спин собратьев. А в тех местах, где войска Эхиарна и союзников смешались с бойцами Расмуса, возникает полнейшая неразбериха. Слышатся угрозы, крики, рычание, звон стали. Мелькают окровавленные, изувеченные тела.
        Но даже с учетом всей этой неразберихи держаться безумно сложно. То и дело проседает здоровье, перед самым лицом мелькает оружие, а одежда едва не трещит от количества лап, которые в нее вцепились. Большинства атак я просто не вижу, они прилетают сразу со всех сторон. Единственное, что я могу, - отбрасывать самых опасных противников «Ударом волка» и бить остальных по ногам. Если везет, ратлинги получают травмы, падают и погибают под лапами сородичей. Если везет чуть меньше, раненые крысы подползают к нам, пытаются схватить за ноги и повалить. Обычно с ними расправляется Родерик - одним движением клинка отсекает голову.
        Кольцо ратлингов сжимается все плотнее, ржавые кинжалы все чаще находят цель. В какой-то момент здоровье замирает на красной отметке. Разбиваю банку жизни на боку и кошусь на таймер: «00:50». Что ж, большая часть времени прошла, но и здоровья у меня почти не осталось. Жалкие семь десятков поинтов при почти целой минуте времени. А противники даже не думают заканчиваться или хотя бы делать перерыв…
        Спустя некоторое время мне наконец-то везет. Одному из противников блоком ломаю лезвие кинжала, другому наношу травму лапы. Урон от атак резко падает, и я просто тяну время. Изредка отвечаю на удары, чтобы их не сменили другие противники, но стараюсь не использовать ядовитый нож, чтобы крысы не сдохли раньше срока. В результате первым умирает ратлинг с травмой, а я сверяюсь со временем. Еще десять секунд и тридцать поинтов в запасе.
        Не успеваю порадоваться, как на первый план вылезает убийца. На скрещенные клинки ловлю его меч, но удар проходит, и здоровье падает на несколько пунктов. Ратлинг замахивается снова, а я внутренне сжимаюсь. Несколько атак этого гиганта, и я рискую не дождаться финала.
        Семь секунд - и новый удар! Неприятная тяжесть в запястьях и минус пять очков здоровья.
        «Черт! Это самые долгие секунды моей жизни! Даже в микроволновке время идет быстрее!»
        Пять секунд, и крит! Я с трудом удерживаю оружие. Но что самое страшное - рядом нет ни клочка свободного пространства, который можно использовать для маневров. Я для ратлинга всего лишь манекен из тренировочной! Который того и гляди даст трещину…
        Три секунды! Стараюсь не впадать в отчаяние, но я буквально физически чувствую, как взмокла спина и напряглись мышцы рук. Полоска здоровья упала еще ниже. Хотя, казалось бы, куда ниже. Ее и так почти не видно!
        Секунда! Ратлинг снова замахивается!
        «Ну же, где конец отсчета?!»
        Старый, весь в зазубринах и ржавчине меч медленно опускается.
        «Ни за что не поверю, что секунда идет так долго!»
        Отбиваюсь от соседнего ратлинга со сломанным клинком и с криком вскидываю оружие. Но меч убийцы замирает в каких-то микронах от моих кинжалов. Одновременно понимаю, что в зале что-то резко поменялось. Не могу объяснить чувство, однако кажется, будто сейчас непременно произойдет что-то грандиозное.
        - КАК ВЫ ТОЛЬКО ПОС - СМЕЛИ?!
        Голос, которого я до этого не слышал, с легкостью перекрывает безумную какофонию битвы. Грубый, хлесткий, властный. В нем столько злобы и ненависти, что становится страшно. Услышь я такой голос в реале, сделал бы все возможное, лишь бы не пересекаться с его обладателем. А еще в этом голосе чувствуется сила. Непомерная мощь, которая буквально физически давит на всех, кто находится поблизости.
        Ратлинги на мгновение замирают, словно в стоп-кадре, а затем в ужасе бросают оружие и опускаются на колени. Руки крест-накрест складывают на груди, а лбами едва не касаются пола. Даже Расмус, Эхиарн и другие высокоуровневые крысы принимают странную неудобную позу.
        Первые секунды у меня самого возникает желание опуститься хотя бы на одно колено, но я справляюсь с этим порывом. Не без труда, конечно. Вместо этого оборачиваюсь к неизвестному и нервно сглатываю.
        «И этого монстра я должен одолеть по квесту?! Да вы шутите…»
        Четыре здоровых ратлинга держат на плечах широкую платформу. На ней установлен высокий резной трон из черного дерева. Вальяжно расположившись, там сидит палево-серый крыс в темно-синей мантии. Лапы напряжены, когти то и дело царапают подлокотник. Взгляд прищурен, медленно блуждает от одного преемника к другому. Правое ухо порвано наполовину, зато в левом на пиратский манер сразу три огромных золотых кольца. Короны на голове нет, но верхушка трона заканчивается массивными рогами. Нависая над головой короля, они немного выдаются вперед, затем резко загибаются и уходят вверх. Из-за небольшого расстояния между головой ратлинга и рогами кажется, будто они настоящие…
        «Рогатая Крыса? Где-то я уже это видел…»
        По бокам от правителя пара десятков солдат охраны. Но, в отличие от тех же телохранителей Расмуса, они больше похожи на элитную гвардию. Безупречная выправка, оружие, щиты. Форма напоминает древнегреческую - красные плащи, начищенные до блеска позолоченные кирасы, высокие поножи, закрытые шлемы с красными и черными гребнями. Каждый из этих ратлингов не меньше десятого уровня.
        - КАК ВЫ ТОЛЬКО ПОСМЕЛИ ПРОЛИТЬ КРОВЬ В ЭТОМ МЕСТЕ? ВЫ ЗАБЫЛИ, КАК ЭТО МЕСТО ВАЖНО ДЛЯ НАС? ОДНАЖДЫ ОНО УЖЕ БЫЛО ОСКВЕРНЕНО! И ТЕПЕРЬ ВЫ РЕШИЛИ СДЕЛАТЬ ЭТО СНОВА?!
        - Но, Великий, мы всего лишь исполняли ваш приказ… - Эхиарн позволяет себе поднять голову, но в глаза королю не смотрит. - Мы нашли зеленокожих, которые покончили со сколопендрой, и готовились расправиться с ними…
        Почему-то кажется, что король сейчас должен взорваться и приказать казнить наглеца. Как любят делать плохие парни в большинстве фильмов.
        Но нет…
        Король долго и внимательно смотрит на Эхиарна, после чего говорит ровным безразличным голосом:
        - Какая похвальная самоотверженность. Вы с таким рвением исполняете мои приказы, что забываете обо всем остальном. Но позволительно ли такое поведение для будущих правителей?
        - Конечно, нет, Великий…
        - А почему?
        Вопрос ставит Эхиарна в тупик. Ратлинг хмурится, открывает рот, но так ничего и не решается сказать. Видя его мучения, Кербхол продолжает:
        - Потому что правитель должен выказывать уважение собственному дому. Даже если он и был разрушен. Ведь рано или поздно настанет момент, когда мы сможем все восстановить. Страшно представить, что станет с Гарсией, если во главе нее будет стоять ратлинг, который не понимает даже таких простых вещей.
        Эхиарн опять опускает голову.
        - Вы правы, Великий…
        Король обводит взглядом своих подчиненных.
        - То есть вы признаете, что совершили непростительную ошибку?
        Ратлинги зашумели, со всех сторон послышись виноватые голоса:
        - Да, Великий…
        - Конечно, Великий…
        - Это так, мой Король…
        Кербхол прерывает нарастающий гомон властным движением руки.
        - Я рад, что вы признаете эту ошибку. И раз так, то должны понимать, что подобные поступки нельзя оставлять безнаказанными. Но какое наказание подойдет здесь лучше всего? Чтобы его запомнили не только вы, но и все остальные жители Гарсии? Как ты считаешь, Эхиарн?
        - Я не с’наю, Великий… - не понимаю, как это возможно, но я вижу, как Эхиарн бледнеет под толстым слоем меха!
        - А я знаю… Общий Турнир Чести, на кону которого будет стоять не только ваша гордость, но и корона Гарсии.
        Впрочем, я ошибся - в итоге все опять сводится к смерти. Как и в большинстве фильмов про плохих парней…
        - Как скажете, Великий… - Ратлинг учтиво кланяется, но я вижу, как сильно трясутся его руки, скрещенные на груди. - А что прикажете делать с этими зеленокожими?
        Король переводит задумчивый взгляд на нас. Пользуясь случаем, осматриваю свою команду - Родерик с парнями почти в полном порядке. В отличие от меня, они сумели сохранить более трети жизней. А вот Шимус безвольно валяется на земле. Дрожит и не осмеливается даже поднять голову. Тряпка!
        - Хм… Они лишили нас возможности вернуть гордость и величие Подземного Королевства. Они осквернили дорогое нам место и убили множество наших братьев. Поэтому казнь для них будет слишком простым наказанием…
        Король выдерживает драматическую паузу, после чего продолжает:
        - Возьмем с собой. Они послужат отличным развлечением на турнире!
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ ВЫПОЛНИЛИ СПЕЦИАЛЬНОЕ УСЛОВИЕ!
        Уровень сложности квеста «Убийство Крысиного Короля» увеличен
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: 500 ед. опыта
        ТЕКУЩАЯ ЦЕЛЬ ВЫПОЛНЕНА: «Обнаружить Крысиного Короля»
        ОБНОВЛЕНИЕ ЦЕЛИ
        ТЕКУЩАЯ ЦЕЛЬ: «Узнать о «Турнире чести» как можно больше»
        «Что?! Уровень сложности увеличен? Да куда уж больше?!»
        Видимо, в моих прошлых действиях все-таки был определенный толк, который повел квест по новому сценарию. Только так ли это хорошо? Задание само по себе непростое, а повышение сложности может окончательно уничтожить мои старания.
        Пропускаю момент, когда кто-то кидается на меня со спины. Сильный удар в затылок чем-то похожим на рукоять, и я без сил валюсь на землю. Очки здоровья замирают на отметке «ноль пунктов», а окружающая обстановка начинает тускнеть и расплываться. Последнее, что успеваю заметить, - как Родерику с парнями, которые уже лежат на земле, скручивают руки…
        Я снова оказываюсь в черной пустоте - ни звуков, ни изображения. Обычно это длится не более десяти секунд, но в моем случае проходит почти целая минута. Я даже пугаюсь, что игра могла зависнуть, и проверяю возможность выхода. Есть. Но воспользоваться им не успеваю - локация наконец загружается. Видимо, этот кусок игрового мира использовался очень редко. И чтобы на него уходило как можно меньше мощностей, область запаковали посильнее и закинули подальше. Это подтверждает и заметка в гайде Baron’а.
        Стало быть, я счастливчик, раз смог добраться до такой редкой локации…
        Открываю глаза и понимаю, что нахожусь в тюремной камере. Она выдолблена прямо в камне, поэтому поверхность неровная, вся в сколах и щербинах. Высота не больше семи футов, длина - пяти. Вместо одной стены привычная решетка из толстых вертикальных прутьев и узкая дверь. Замок, естественно, заперт.
        По другую сторону тюремного помещения еще один ряд камер, разделенный широким коридором. Света мало - факелы висят редко, - но даже так умудряюсь рассмотреть в камерах напротив Шимуса и Родерика. Ратлинг связан так, что не может пошевелить и пальцем. Видимо, противники опасались, что Мастер Теней может сбежать через теневые туннели. Телохранитель, как и я, совершенно свободен, спокойно сидит в позе лотоса и хмуро смотрит в пол. Остальных гоблинов не видно. Либо сидят в моем ряду, либо где-то дальше.
        Первая мысль, которая приходит на ум, - возможно ли сбежать из этой клетки? Открываю инвентарь, и вопрос отпадает сам собой. Все оружие изъято - забрали даже шаманскую колотушку. Осталось только золото, банки, кристалл, пояс, дроповая хламида и отрезанный крысиный хвост. Последний вообще смотрит на меня с какой-то злой насмешкой. Сейчас его можно разве что вокруг шеи обмотать, но это будет означать провал квеста. Да и после всех затраченных усилий это будет смотреться слишком безрассудно…
        Проверяю на прочность прутья. Без особого, впрочем, энтузиазма. С такими показателями силы, как у меня, глупо надеяться отжать эти железки. Остается только выполнить новую цель: узнать подробности турнира. А кто лучше всего может о нем рассказать, как не…
        - Шимус! Эй! - машу рукой Мастеру Теней.
        Ратлинг поднимает голову и с выражением полнейшего безразличия смотрит на меня.
        - Хватит убиваться, еще не все кончено! Мне нужно узнать у тебя кое-что…
        Шимус отводит взгляд, но кивает.
        - Тот Турнир Чести, о котором говорил Король, что это за штука?
        - Это единственный способ вернуть себе достоинство и уважение. Если ратлинг нарушил правила или был оклеветан, он может вызвать обидчика на бой. В случае победы ратлинг не только восстановит честь и гордость, но и получит в качестве награды имущество, звание, а также все трофеи противника.
        Так, более-менее понятно. Выходит, что крысиный Турнир Чести - это что-то вроде обычной дуэли, только в фэнтези-декорациях.
        - Хорошо. Но если на турнире претенденты будут сражаться за право наследования престола, то что будет с нами?
        - Скорее всего, вы будете жертвенным символом.
        - Это как?! - Я нахожусь в некоторой растерянности.
        - Ратлинг, который одержит победу, принесет вашу кровь и плоть в жертву будущего процветания Подземного Королевства. Этот обряд иногда заменяет процесс коронации.
        - Хм, неприятно… - По привычке облизываю губы и прикидываю, что можно сделать в этой ситуации.
        - Что за глупость?! Почему мы не можем сражаться за свою честь? Я не хочу умереть как животное. Уж лучше это сделают в бою… - сокрушается Родерик, который, оказывается, прислушивался к нашему разговору.
        - Наш свод правил говорит, что другие расы не имеют чести. Конечно, с этим согласны далеко не все, однако нарушить закон решится только полный придурок. Бросить вызов ратлингу на турнире может только другой ратлинг.
        В моей голове начинают роиться мысли. Зная, что в этой игре возможно все, продумываю даже самые бестолковые варианты.
        - Можно ли перед началом турнира заменить бойца?
        - Только если он сильно ранен. Но если замена проиграет, умрут оба.
        - Так. А может ли противник уклониться от вызова? И вообще, что нужно, чтобы дело дошло до турнира?
        - Нужно, чтобы обвинения были очень серьезными. Настолько, что, если все подтвердится, наглеца будет ждать изгнание или смертная казнь.
        - То есть ты вполне мог бы вызвать Расмуса на дуэль?
        - Да… я сам часто задумывался об этом. Но на турнире запрещено пользоваться магией, а Расмус владеет мечом гораздо лучше меня…
        Отлично, вот и пригодилась история Шимуса, которую он рассказывал в туннеле! Есть небольшая зацепка, теперь нужно превратить ее в полноценную идею. Сложить пазл, чтобы открыть неизвестное. Как тогда, с куском пиццы…
        «Ну же, голова, думай! Безвыходных ситуаций не бывает…»
        - Мы можем выдвинуть встречный иск всем претендентам?
        - ???
        Черт! Как же иногда сложно говорить с НПС.
        - Ты можешь прямо сейчас бросить ответный вызов всем участвующим претендентам?
        - Нет! Нет! Зачем?!
        Понимаю Шимуса. В этом случае он сильно рискует. Даже не так - он дьявольски рискует. Впрочем, как и я. С другой стороны, в описании квеста говорится, что моя неудача грозит Шимусу смертью. То есть получается, что мы рискуем в обоих случаях. Так что ничего, кроме декораций, для нас не меняется…
        Другое дело, как все это объяснить самому Шимусу.
        - Придурок. Он пытается вытащить нас, а ты тянешь всех на дно. Король оставил тебя в живых только из-за собственных суеверий. Тогда как следующий правитель может оказаться не таким тупым. Подумай сам - зачем им оставлять в живых того, кто уже один раз покушался на жизнь правителя, - снова вклинивается в наш разговор Родерик.
        Ничего себе! Пожалуй, это один из немногих случаев, когда помощь НПС оказывается настолько неожиданной, а главное - своевременной.
        Пожалуй, я не смог бы сказать лучше.
        - С-с-… - Шимус извивается в путах, словно змея, так и не решаясь дать ответ.
        - Ты сам попросил меня о помощи, не забыл? Что изменилось сейчас, если ты уже не доверяешь мне? - подливаю масла в огонь.
        - Хорошо! Хорошо! Я помогу, если нет другого выхода.
        Развожу руки в стороны.
        - Я больше не вижу вариантов. Это единственное, что приходит на ум.
        Шимус вздыхает и открывает рот. Закрывает глаза, делает странные движения горлом. Со стороны кажется, будто ратлинг подавился и пытается отрыгнуть пищу, ком шерсти или что-то вроде этого. Но потом слышу тихий, едва заметный свист, почти на самой границе слуха. В принципе, все верно - ратлинги те же крысы, только больше. Гораздо больше.
        Через минуту около камеры появляется стражник. Даже в игре и даже за чужую расу его сделали настолько шаблонным, что смех берет. Средних размеров ратлинг с огромным брюхом, связкой ключей на широком поясе, алебардой в лапе и надвинутом почти на самые глаза кожаном шлеме.
        - Мне нужно поговорить с Кербхолом. - Шимус пытается перевернуться на бок, чтобы видеть всего собеседника, а не только его ноги.
        - Обойдешься! Еще раз поднимешь меня, брошу в яму! А ты знаешь, кто у нас там живет!
        - А ты знаешь, кто я такой! Даже в моем положении это не будет проблемой! Зато ты отправишься в соседнюю яму. Так что лучше просто передай мое послание. Если что, я могу кричать весь день.
        - Прокл?тый маг! Не важно, кем ты был до изгнания, но сейчас твое слово ничего не значит! Меня даже не станут слушать…
        - Еще как станут. Передай, что если Кербхол не придет, произойдет то, чего он так сильно боится.
        Стражник нерешительно топчется около камер, но в конце концов послушно уходит.
        - Теперь ждем.
        Благодарно киваю ратлингу и устраиваюсь на холодном полу. Чтобы хоть как-то занять время, открываю инвентарь, копаюсь в параметрах. К сожалению, не вижу ничего обнадеживающего. С того момента, как я согласился на задание Шимуса, на три пункта вырос навык владения парным оружием, прогресс «Удара волка» - на пять процентов. Опыта стало больше почти на две тысячи. Причем самую значительную часть я получил во время последней волны. Но до седьмого уровня по-прежнему далеко. Большая часть снаряжения потеряла половину прочности. Если так пойдет и дальше, к концу квеста останусь голым и без оружия.
        В итоге приходит наше время. В коридоре появляется Кербхол. Что самое удивительное, один. Без всякой охраны и переносного трона. Медленно подходит к камере Шимуса и встает, широко расставив ноги. Лапы сложены на груди.
        - Мне передали, ты хочешь что-то сказать?
        - Да. Я бросаю вызов твоим преемникам.
        Подобного поворота Король явно не ожидает, поэтому некоторое время просто смотрит на Шимуса непонимающим взглядом. Зато потом заходится мерзким крысиным смешком.
        - И по какому же праву ты хочешь это сделать?
        - По праву чести! Расмус желал научиться у меня теневому мастерству, чтобы подготовить на тебя покушение и занять трон. Но я вышвырнул его вон. В итоге, когда он вступил в клан Асканов, то открыл на меня охоту наперекор твоим приказам. Остальные претенденты тоже знали о его намерениях и недопустимых методах борьбы. Но почему-то решили не рассказывать об этом тебе, Великий.
        - Это правда?! - Король повышает голос и пристально смотрит на Шимуса.
        Под взглядом правителя ратлинг съеживается, но находит в себе силы ответить:
        - Эхиарн точно знал. Так как в Зал Вождей Кланов они пришли вместе, думаю, остальные тоже были в курсе.
        - Понятно. - Кажется, Король сбит с толку. - В таком случае я не могу отказать тебе. Но как ты собираешься сражаться?
        - Я полностью истощен, ни на что не гожусь и не могу справиться с мечом. Так что вместо меня выйдет тот зеленокожий.
        Король поворачивается ко мне и усмехается.
        - Ты же помнишь, что, если он проиграет, умрете вы оба? - Несмотря на то что ратлинг до сих пор смотрит на меня, понимаю, что он обращается к Шимусу.
        - Да, Великий.
        - Но мне не выгодна твоя смерть. Если ты понимаешь, о чем я…
        - Понимаю, Великий. Что вы хотите?
        - То же, что и раньше. Когда ты отказался от моих условий и выбрал изгнание.
        Шимус недовольно сопит и жмурится. У меня даже возникает ощущение, что ратлинг сейчас сорвется и ответит отказом… но:
        - Хорошо! Я обучу твоего сына своему мастерству, чтобы оно передавалось только среди членов королевской семьи. Также обещаю, что после моей смерти ни один туннель не будет запечатан или испорчен.
        - Ну… тогда у меня нет причин тебе отказывать. Я изменю правила турнира на этот раз. Хоть и не думаю, что вы можете рассчитывать хоть на что-то. - Король снова поворачивается ко мне и ухмыляется. - Но, по крайней мере, это будет забавно. Очень забавно…
        ТЕКУЩАЯ ЦЕЛЬ ВЫПОЛНЕНА: «Узнать о «Турнире чести» как можно больше»
        ОБНОВЛЕНИЕ ЦЕЛИ
        ТЕКУЩАЯ ЦЕЛЬ: «Одержать победу на ”Турнире Чести“»
        Я иду по длинному коридору. Впереди, приблизительно в дюжине ярдов, высокие резные ворота. Сквозь небольшие отверстия даже отсюда видна арена и часть трибун. Позади тот самый нелепый стражник, который спорил с Шимусом. Я не связан, и оружием в спину мне тоже не тыкают, так что можно попробовать сбежать. Однако я не уверен, что смогу правильно сориентироваться в том лабиринте, через который меня недавно провели. Более того, на каждом углу стоят вооруженные посты. Даже одного взгляда хватит, чтобы понять: я против них еще мясо. На турнире в этом плане у меня гораздо больше шансов. По крайней мере, уж одного претендента я точно смогу победить…
        После того как Король согласился на наши условия, Шимус объяснил, что собой представляет этот турнир. По команде резные ворота откроются и семь претендентов, не считая меня, кинутся к центру арены. Там на небольшом постаменте напротив выхода каждого участника лежит его оружие. И как только первые бойцы окажутся у возвышения, начнется самая настоящая мясорубка.
        - Твоя цель - добраться туда первым. Слышишь, первым! Иначе все будет кончено, - сказал тогда Шимус.
        Но на этот счет у меня было свое мнение. Естественно, ратлингу об этом знать было не обязательно.
        Подхожу вплотную к воротам и пытаюсь рассмотреть, что находится за ними. Отверстия между вензелями небольшие, так что для лучшей видимости прислоняюсь лицом.
        Арена представляет собой ровный круг, диаметром около сотни ярдов. Прямо над центром горит самое большое Соцветие. Края арены почти не освещены - лишь вдоль зрительских трибун блеклые и едва заметные гравюры. Посередине действительно установлено возвышение. Круглая платформа средних размеров, в пазы которой вставлено оружие - булавы, тесаки, рапиры, мечи, кинжалы.
        По правую сторону от меня на трибунах специальная надстройка, которая больше всего походит на комментаторскую будку. Там располагается Король и несколько телохранителей. Он встает и медленно поднимает руку, привлекая внимание.
        - Ратлинги! Сегодняшний бой запомнится вам надолго! Ведь именно он позволит определить, кто станет следующим правителем Гарсии! Однако не так давно произошло небольшое изменение! Шимус-Тень бросил вызов моим претендентам! - Король выдерживает эффектную паузу. - Да, я помню, что после изгнания он лишился права на имя и голос! Но его обвинения были настолько серьезными, что я решил подарить ему возможность вернуть свое достоинство! Так как сам Шимус находится в тяжелом состоянии, вместо него будет сражаться воин из расы гоблинов!
        Король затихает и с интересом наблюдает за реакцией остальных посетителей. А понаблюдать есть за чем. Видимо, Шимус не преувеличивал, когда говорил, что лишь немногие разделяют взгляды Короля. Потому что сейчас по рядам волной проходит единственное слово, которое ратлинги повторяют на разный лад:
        - Он вернулс-ся, Шимус…
        - С-симус-с! С-симус-с!
        - Неужели тот самый Шимус…
        Король довольно щурится и снова поднимает руку.
        - Пусть начнется Турнир Чести! Поднять ворота!
        Ратлинг кидает на меня презрительный взгляд и садится на место.
        Зря он это… очень зря…
        Ворота только поднимаются, а некоторые претенденты уже пытаются пролезть через крохотные щели, лишь бы скорее броситься к стойке с оружием. Едва преграда поднимается на два фута, я пью зелье восстановления и тоже кидаюсь вперед.
        Спешно оглядываюсь - по правую руку от меня неизвестный претендент восьмого уровня, по левую - девятого. Делаю выбор в пользу последнего и что есть сил кидаюсь к нему.
        В другое время меня бы отпугнула его информация, но не сейчас. Даже у сильнейших не остается шансов, если удар нанесен со спины. Да еще когда жертва ожидает этого меньше всего.
        Дэрлух не замечает моего маневра, он сосредоточен только на одной цели - достать оружие. Скорость у него меньше моей, поэтому расстояние сокращается весьма резво. Открываю инвентарь и готовлюсь к прыжку. Сейчас кое-кто поймет, что даже крысиный хвост и драная накидка могут служить отличным оружием…
        Прыжок! Ноги обнимают мохнатые бока ратлинга, левая рука держит за горло!
        Выбросить из рюкзака накидку! Рванина падает прямо на голову Дэрлуху, и я меняю руку - уже правой держу горло и натягиваю ткань. Был бы под рукой полиэтиленовый мешок, вышло бы гораздо лучше.
        Ратлинг пытается освободиться, извивается и хватает меня за руку. Когти у него острые, но не более того. Царапины остаются неглубокие, урон отлетает мизерный.
        Дэрлух работает локтями, однако я слишком удобно устроился, чтобы это было помехой. Тогда ратлинг падает на землю и пытается придавить меня весом собственного тела. Переворачивается на спину и выгибается дугой. Руками пытается достать до моего лица или шеи. Напрасно…
        Ратлинг резко наклоняется вперед, намереваясь если не сбросить, то сбить меня поближе к шее.
        То, что надо!
        Выбросить из рюкзака оторванный хвост! Хватаю крысиный обрубок и свободной рукой накидываю на морду заранее подготовленную в камере петлю. Хвост плотно прижимает накидку, а я перехватываю обрубок обеими руками и со всей силы затягиваю петлю.
        ВНИМАНИЕ! Вашему противнику не хватает воздуха!
        ОН ЗАДОХНЕТСЯ ЧЕРЕЗ: 10 сек… 9… 8… 7…
        Ратлинг хрипит и упирается. Одной лапой пытается ослабить хватку удавки, второй хочет разорвать плотную ткань. Но я пресекаю все его жалкие попытки.
        Дэрлух ревет, хотя со стороны это походит на хриплое сипение с тяжелым кашлем и бульканьем. Последние силы противник кидает на резкий рывок, но я настороже.
        …3 …2 …1
        «Вы получили 500 ед. опыта»
        Ого! Неплохо для игрока шестого уровня.
        Одним движением развязываю узел и бегу к центру. Возле стойки с оружием уже вовсю идет резня. Замечаю один труп, и еще как минимум двое сейчас к нему присоединятся - здоровье ниже некуда, в глазах паника и ужас. Пытаюсь подыскать цель подальше от основной рубки, но никого не нахожу. Придется прорываться к оружию. Глаз уже натыкается на мой кинжал и перевязь с ножами, но…
        «Вы получили 43 ед. урона»
        …что-то тяжелое сбивает меня с ног, и я кубарем лечу в сторону. Как можно быстрее поднимаюсь на ноги и разворачиваюсь лицом к опасности.
        Передо мной стоит Расмус. Его уровень подрос - видимо, уже избавился от одного конкурента. В руках у ратлинга узкий клинок с длинным колющим острием. Что-то среднее между спатой и рапирой. Кроме него, на поясе памятный кинжал с изогнутым лезвием.
        - Вот мы и встретились, зеленокожий! Жалеешь, что я не прикончил тебя раньше?!
        - Жалею, что шанс разобраться с тобой выпал мне, а не твоему учителю! - приходится орать, чтобы перекричать звуки борьбы и крики зрителей.
        Зная, что произойдет дальше, наматываю на левую руку многострадальный хвост. Так, чтобы он кольцами покрывал лучевую кость до самого локтя.
        - С-с-с-с!
        Ратлинг кидается на меня, а я двигаюсь навстречу. Как только Расмус замахивается, в защитной стойке поднимаю левую руку, а правой срываю с его пояса кинжал.
        «Не того противника ты себе выбрал! Я даже приблизительно не знаю всех возможностей этой чертовой игры. Но и того, что известно, вполне хватит, чтобы разобраться с тобой! Например, ты знал, что игра позволяет создавать предметы, даже не имея профессий? Да, без инструментов и спецнавыков они получаются очень неудобными и хрупкими. Броня так вообще расползается после пары ударов, но даже этого хватит, чтобы снизить урон и не получить травму…»
        «Вы получили 21 ед. урона»
        Защищенной рукой резко отвожу меч ратлинга в сторону, а его самого отбрасываю хорошим пинком. Как можно скорее ухожу назад и разматываю хвост. Сильных повреждений предмету Расмус не нанес, так что он вполне пригодится для еще одного фокуса.
        Привязываю тонкий кончик хвоста к рукояти кинжала и крепко затягиваю узел зубами. Очень неприятное чувство, будто желейных червей жую. Но узел получается хороший, не сразу развяжешь, даже если понадобится.
        Медленно раскручиваю новое оружие - получается что-то вроде кусаригамы. Японского обоюдозаточенного серпа на цепи или веревке. Оружие ниндзя, которым можно не только резать и колоть, но и обездвиживать противника. К сожалению, я не такой знаток восточного оружия, каким хотелось быть, так что приходится пользоваться этой штукой только вполовину ее возможностей.
        Расмус сокращает расстояние и готовится к следующей атаке. Я меняю вращение ножа с круга на восьмерку и настороженно выжидаю. Длина хвоста и руки позволяет мне контролировать площадь радиусом семь футов. А этого явно не хватит ратлингу, чтобы добраться до меня, используя один только меч.
        Но то ли Расмус не умеет рассуждать, то ли ярость застилает глаза, однако он все-таки кидается ко мне. Мне остается только поймать нужный момент, сделать шаг назад и направить оружие по нужной траектории.
        У-у-у-ух-х! - словно встревоженный улей гудит воздух.
        Лезвие со свистом рассекает ратлингу морду и заставляет сбиться с шага.
        «Вы нанесли 50 ед. урона (критический удар)»
        «Противник подвержен «среднему эффекту кровотечения» - каждые 20 секунд он будет терять 30 единиц жизни»
        «Противник подвержен эффекту «плохое зрение» - из-за серьезных повреждений он может пользоваться только одним глазом. Точность атак противника уменьшена на 30 %»
        «Прочность ножа «Звериный хват» уменьшена на 7 ед.»
        Я возвращаю потерявшее вращение оружие, делаю круговое движение кистью над головой, снова разгоняю снаряд и повторно наношу удар в то же место.
        Ратлинг успевает закрыть лицо рукой.
        - Р-р-рах-р-р-р! Я прикончу тебя!
        Расмус бесится, но нападать не спешит.
        - И чего же ты ждешь?! - подначиваю его. Хотя подобные заминки мне только на руку. Чем больше здоровья съест «кровотечение», тем выше шансы, что я прикончу его до того, как придет в негодность кусаригама.
        Два удара, и десять пунктов прочности как не бывало. Как я и говорил, предметы, созданные без помощи профессий, инструментов и расходников, долго не живут. Такими темпами ножа хватит не больше чем на семь-восемь атак. Тогда как у ратлинга в запасе больше двух сотен поинтов.
        Расмус решается и предпринимает очередную попытку. Наносит ложный удар и следом точный длинный выпад. Делаю вид, что попался на уловку, сбиваю вращение, отступаю и возвратным движением снова разгоняю нож.
        Попадаю ратлингу по лапе, но тот и не думает останавливаться. Напротив, продолжает самоубийственную атаку. Следующий выпад, от которого я с трудом уклоняюсь, и Расмус оказывается в опасной близости. Кусаригама уже не может достать противника, зато может достать его клинок.
        Хвост закручивается вокруг гарды, зажимает часть лапы ратлинга. Я изо всех сил дергаю на себя и вверх. Расмус по инерции делает шаг и получает удар ногой в грудь. Обрубок хвоста раскручивается, я разрываю дистанцию, меч падает, и… ратлинг собственноручно дарит мне просто колоссальное преимущество!
        Вместо того чтобы так же рвануть назад, он кидается за оружием и получает подряд сразу два мощных удара!
        Ратлинг поднимается, отбивает мой следующий удар и отступает. Прочность кусаригамы падает до семи единиц, а здоровье Расмуса до сотни. Несмотря на кровотечение, этого более чем достаточно, чтобы заставить меня поволноваться.
        - Убью… убью… убью… убью… - скорее чувствую, чем слышу неразборчивое бормотание ратлинга.
        Его вид оставляет желать лучшего. Порезанная на лоскуты и впитавшая кровь чалма растеклась бордовой медузой. Шерсть на морде мокрая и встопорщенная. Левый глаз прикрыт, возле него глубокий кровоточащий порез. Остальные раны более мелкие и не такие тяжелые. Но при этом Расмус твердо стоит на ногах, держит оружие и готовится к очередной атаке.
        «Действительно, а что ему еще делать? Не истекать же кровью до изнеможения…»
        - Р-р-р-а-а!
        Расмус кидается вперед, а я подпускаю его ближе и целюсь в голову. Если успею нанести два крита, этого будет достаточно - даже без оружия продержусь несколько секунд, пока кровотечение не снимет остатки. Но вместо этого я… мажу?!
        Вернее, это ратлинг снова отбивает нож. Раскручиваю кусаригаму снова и отступаю. Хочу повторить фокус с захватом, но ратлинг и тут начеку. Как только хвост касается оружия, он отпускает меч и прыгает на меня. Упускаю момент - Расмус сбивает меня с ног и подминает под себя.
        Огромная туша прижимает ноги, а лапами хватает за горло. Кровь из рассеченной морды капает мне на лицо. Хочу попасть ратлингу по выбитому глазу, но не достаю. Лапы тоже не разжать.
        «Дьявол! Как такое могло произойти?! - Все, что мне остается, - это проклинать себя. - Где?! Где я совершил ошибку? Я же знал, что даже в таком состоянии ратлинг очень опасен…»
        Дергаюсь всем телом, словно припадочный. Пытаюсь хоть немного сдвинуть ратлинга, но безуспешно. Тот будто к земле прирос.
        ВНИМАНИЕ! Вам не хватает воздуха!
        ВЫ ЗАДОХНЕТЕСЬ ЧЕРЕЗ: 15 сек… 14… 13… 12…
        - Сдохни… сдохни…
        Ситуация удивительным образом повторяется. Разве что сейчас нигде поблизости нет Родерика, чтобы помочь мне.
        …11 …10 …9
        Молочу кулаками по рукам ратлинга, но это все равно что дерево бить. Расмус всерьез вознамерился забрать меня с собой в могилу. И, что самое обидное, помрет он лишь немногим позже меня. Кровотечение обязательно сделает свое дело, только мне от этого будет уже ни тепло, ни холодно.
        Вот если бы как-нибудь отыграть еще хотя бы минуту!
        …5 …4 …3
        Вдруг за спиной ратлинга замечаю три длинных росчерка или блика. Сначала думаю, что мне кажется из-за неровного света гравюр и нависающей головы ратлинга, но с некоторым опозданием понимаю, что таймер остановился.
        Хватка ратлинга слабеет, цифры откатываются на стартовое значение, а затем и вовсе исчезают.
        «Вы получили 400 ед. опыта»
        «Что?! Как?! Откуда взялась системка? Это… шутка? Шутка ведь, да?»
        Я ничего не понимаю и тупо пялюсь на ратлинга, который… который начинает разваливаться?! Очень медленно, будто в каком-нибудь тупом слэшере, тело Расмуса распадается на куски. Руки нелепо складываются домиком. Верхняя часть груди съезжает набок и грузно шлепается. Нижняя заваливается назад, и я чувствую, как намокают мои штаны. Если бы не игровые особенности, думаю, что намокли бы они не только от крови…
        - Только через твой труп? Кажется, так ты говорил? А это действительно оказалось не так сложно. - Позади того что раньше было Расмусом, стоит Эхиарн.
        Голос наполнен брезгливостью, руки сложены на груди, чистая одежда без единой складки или пореза, рапира на боку. Ничего не изменилось в этом ратлинге с момента его прошлого появления. Словно и не дрался только что на арене.
        И только сейчас до меня начинает доходить. Если шпага уже уложена в ножны, то с какой же умопомрачительной скоростью двигается Эхиарн. Конечно, в его информации написано, что ратлинг искусный фехтовальщик. Но я даже представить себе не мог, насколько.
        Испуганно перевожу взгляд на Эхиарна и прикидываю, какие у меня шансы против него. По всем параметрам выходит, что нулевые. Я и нахожусь в неудобном положении, и оружия под рукой нет. Вернее, кусаригама валяется неподалеку, но в моем положении не успею и руку протянуть к оружию.
        - Кажется, это твое?
        Сначала удивляюсь, почему мне так хорошо слышно Эхиарна, но потом понимаю - зрители молчат. Больше нет того жадного рева и криков поддержки. А это означает только одно. Мы остались последними участниками.
        Не сразу понимаю, что ратлинг обращается ко мне. Он кидает под ноги сверток. Не нужно особо приглядываться, чтобы понять, что это такое. Моя перевязь с ножами и кинжалом.
        - Вставай.
        Приподнимаюсь на локте и с трудом спихиваю в сторону тушу Расмуса, которая придавила мне ноги.
        - Зачем? Разве ты не хочешь закончить все это как можно скорее?
        - Нет, я хочу честного боя с хорошим противником.
        - Мне рассказывали, что ратлинги считают, будто у других рас нет чести.
        - Не переживай. В отличие от этого мусора, у тебя ее навалом.
        Выходит, мне повезло. Не сомневаюсь, что если бы Эхиарн хотел этого - зарубил бы меня вместе с Расмусом одним ударом.
        - Ха, рад слышать… - Теперь я понимаю что сценаристы имели в виду под словами о своеобразном кодексе чести ратлинга.
        Поднимаюсь и закрепляю на правой руке перевязь. Попутно кидаю быстрый взгляд на Короля - ратлинг беспечен. Лениво подперев голову кулаком, с тоской взирает на происходящее. Ему кажется, что финал уже известен.
        Хотя, может, он не так уж и не прав?
        Осматриваю арену. Нахожу еще пару мелко нашинкованных трупов и закусываю нижнюю губу.
        - Ты готов?
        - Еще секунду.
        Проверяю действие фиала восстановления и запас банок жизни. Прикидываю, как одолеть Эхиарна, но в голову ничего не приходит. У меня нет навыков или способностей, которые можно противопоставить его быстрой атаке. Пожалуй, кроме тайного знания атаки. Но, во-первых, для этого я должен ударить его первым. А во-вторых, действует оно недолго. За десять секунд я при всем желании не смогу снести все триста сорок поинтов ратлинга.
        С другой стороны, я в который раз забываю, что пусть квест и не из легких, но рассчитан он на новичков. Значит, особых сложностей быть не должно. Как и в случае со сколопендрой, нужно просто решить загадку. А пока этого не произошло, может быть, действительно стоит положиться на тайное знание? Благо, можно попробовать все тот же старый трюк…
        - Ты готов?
        Так и подмывает ответить «нет». Но это все равно ничего не изменит. Как бы мне ни хотелось, а сражаться с ним все равно придется. Тем более сейчас время работает против меня.
        - Я готов! Бой!
        Между нами не больше двадцати футов. Эхиарн выхватывает оружие и сломя голову кидается вперед. Я зажимаю пару метательных ножей между фалангами пальцев на манер кунаев и кидаю их в ратлинга. И снова все портит отсутствие навыка. Первый снаряд проходит мимо. Второй летит ровнее, но ратлинг отбивает его рапирой. Впрочем, кажется, будто его движения стали немного медленнее.
        Эхиарн перегруппировывается и бьет. Удар действительно быстрый - я едва успеваю подставить плечо, чтобы меч не проткнул шею. Вторым движением ратлинг бьет наискось вбок, но я успеваю подставить кинжал и отвести удар в сторону. Из-за этого следующий выпад Эхиарна оказывается неточным, лишь немного царапает мне бедро.
        Делаю два длинных шага назад, чтобы восстановить равновесие и разорвать расстояние. Готовлюсь к следующей атаке ратлинга, но, оказывается, зря.
        - Похвально. Немногие остались в живых после моего стремительного выпада. Ты определенно лучше того мусора. Но сможешь ли ты повторить это в следующий раз, когда я восстановлю силы?
        Мысленно даю самому себе крепкую оплеуху. Вот и разгадка. Причем на этот раз все было куда проще, чем со сколопендрой.
        Вызываю окно информации о ратлинге. Ну да, все именно так, как я и думал…
        Когда Эхиарн появился в Зале Вождей Кланов, он был помечен как квестовый персонаж. Рамка отливала синим, в бою он не участвовал. Но теперь, когда ратлинг превратился в противника, рамка изменила цвет на красный, а в самом низу появилась новая колонка:
        Иными словами, «Стремительный выпад» Эхиарна - то же самое, что и мой «Удар волка». Обычная способность, у которой есть кулдаун. Поэтому, все, что мне нужно, - узнать величину задержки. Как только появятся цифры, смогу сражаться более эфективно.
        Ратлинг снова нападает. Наносит односложные удары, от которых я стараюсь держаться подальше. Заблокировать или отвести их в сторону не сложно, но пока я не узнаю, как долго длится кулдаун «выпада», этого лучше не делать.
        Десять секунд… двадцать…
        Продолжаю уклоняться от атак Эхиарна. Наматываю круги по арене под неодобрительный гул зрителей. Понимаю их чувства. Они наверняка рассчитывали на эпическое сражение, а довольствуются банальными салками.
        Тридцать секунд…
        Буквально на мгновение ратлинг останавливается, а затем выкидывает руку в уже знакомом выпаде. Первый удар нацелен в верхнюю часть груди, второй наискось до противоположного бедра, третий - в низ живота. С огромным трудом, но реагирую на его заминку и кидаюсь в сторону. Один удар все-таки достает меня и снимает полсотни поинтов.
        Но это не важно! Кулдаун способности Эхиарна длится тридцать секунд! Теперь у меня есть чем ответить!
        Подстраиваюсь под ритм Эхиарна, блокирую или перевожу атаки. Вгоняю ему в ногу ядовитый нож, чтобы повторить фокус Юдина, но ратлинг тут же избавляется от клинка. В принципе, правильно - Эхиарн не обычный тупой моб. Хотя попробовать стоило.
        Перед следующим выпадом снова уклоняюсь в сторону, но на этот раз атака проходит мимо. Мечу еще пару ножей, один из которых даже попадает в цель, и наседаю на противника. Эхиарн старается использовать большую длину оружия, чтобы держать меня подальше. Но у меня довольно высокие показатели ловкости, чем и пользуюсь. Подхожу почти вплотную, оставляю легкий порез, перетекаю в другое положение, снова бью и снова ухожу в сторону. Своей способностью не пользуюсь совсем - слишком неудобный для этого противник.
        Уже на следующем выпаде становится понятно, что инициатива полностью перешла ко мне. У ратлинга почти не остается здоровья. Он паникует, чаще пропускает удары и делает непростительные ошибки. На морде ратлинга читается удивление пополам с тревогой.
        - Жалеешь, что не убил меня тогда? - злорадно спрашиваю Эхиарна.
        - И не надейся, - так же злорадно отвечает он.
        Ратлинг привычно замирает на долю секунды и тут же кидается в атаку. Несмотря на то что прошло всего двадцать пять секунд, ведусь на эту уловку! Отпрыгиваю в сторону и ухожу в блок. Эхиарн оказывается в очень удобной позиции за пару секунд до отката способности. Понимаю, что он задумал, поэтому лихорадочно ищу выход из этой ситуации. Жду две секунды, мечу последний нож, смещаюсь влево и немного вперед. Нож мешает Эхиарну прицелиться, но кулдаун уже прошел, так что он атакует. Делает длинный шаг и резкий выпад. Рапира царапает мне правое ухо. Я сильно рискую, но другого варианта не вижу.
        Бью одновременно с выпадом ратлинга. Отклоняюсь и атакую живот противника из бокового положения. Кинжал входит лишь наполовину, но с выпадом Эхиарн буквально сам нанизывает себя на лезвие. Рукоять упирается в покрытое шерстью тело, срабатывает крит, и ратлинг не успевает завершить атаку. Оружие падает у меня за спиной, а сам Эхиарн тяжело сползает на песок. На морде ратлинга застывает легкая ухмылка.
        «Вы получили 500 ед. опыта»
        Д-да! Хочется упасть на песок и перевести дух. Игровой аватар не испытывает усталости или чего-то подобного, но мой разум определенно нуждается в передышке. Однако не время. Пока еще не время…
        Я поднимаю над головой кинжал и обвожу взглядом трибуны. Чувствую себя каким-то героем исторических фильмов. Первое мгновение не слышу ничего, кроме давящей тишины. Зато потом перестаю слышать вообще что-либо. Трибуны взрываются овациями, криками, свистом, топотом и ревом. С трудом различаю слово, которое скандирует большинство ратлингов:
        - Хвос-то-рез! Хвос-то-рез! Хвост-то-рез!
        «Хвосторез?! Это они мне, что ли? Даже не знаю, плакать или смеяться от такого прозвища…»
        Ищу ложе Короля и ловлю на себе полный злобы и ненависти взгляд. Правитель Гарсии недоволен моей победой. Что, впрочем, ожидаемо. Слишком многое он надеялся получить от Шимуса после моего поражения. А значит, следовало как можно скорее переходить к финальной части моего плана…
        ТЕКУЩАЯ ЦЕЛЬ ВЫПОЛНЕНА: «Одержать победу на ”Турнире Чести“»
        ОБНОВЛЕНИЕ ЦЕЛИ.
        ТЕКУЩАЯ ЦЕЛЬ: «Победить Крысиного Короля»
        Глава 11
        Речь Короля
        Кончиком кинжала указываю на разъяренного Короля.
        «Как же круто это должно выглядеть!»
        - Не пора ли объявить результаты… Великий! - пытаюсь вложить в голос хотя бы половину того презрения, с которым говорил Эхиарн. Однако в крике это выходит слишком паршиво и ненатурально. Впрочем, даже этого оказывается достаточно, чтобы шерсть ратлинга встопорщилась, а глаза сузились.
        - Победителем турнира объявляется Шимус Проныра. Он доказал свое право на возвращение… - Король с трудом сдерживает гнев и не сводит с меня глаз.
        Трибуны взрываются восторженными криками и поздравлениями. Слышатся и проклятия, но их все-таки перебивают радостные возгласы. Пережидаю, пока крики не станут тише, после чего снова обращаюсь к ратлингу:
        - Великий… мне кажется, вы что-то забыли!
        На секунду с морды Короля исчезает гримаса дикой ярости. Вместо нее проступает новая - обескураженность и непонимание.
        - И что же такого я мог забыть?
        - Одно из главных правил Турнира Чести! Я правильно помню, что все имущество, трофеи, звания переходят к победителю? Но разве эти ратлинги, которых я победил, не были главными претендентами на престол? Так что из этого следует… Великий?
        На этом моменте замирают даже те зрители, которые до этого сыпали бранью и проклятиями. Наступившая тишина дает мне возможность в полной мере насладиться моментом, когда Кербхол теряет самообладание. Ратлинг подскакивает и с силой бьет по ограждению своего ложа. Глаза превращаются в две крохотные щелки, а шерсть топорщится так сильно, что по ней едва не бегут электрические разряды.
        - Что?! Как ты смеешь?!
        - О, извини, Великий! Я действительно не должен был напоминать тебе правила, которые ты и сам прекрасно знаешь! - я откровенно издеваюсь над ратлингом. Не то чтобы мне хочется его позлить…
        «На самом деле очень хочется!»
        Просто сейчас я играю на публику - именно она должна будет исполнить решающую роль.
        - Охрана, напомните этому ничтожеству его место!
        «О, до чего же это предсказуемо!» - мысленно усмехаюсь я.
        Ворота, которые закрылись сразу после нашего выхода на арену, снова поднимаются. На этот раз через них выходят ратлинги в добротных доспехах, с бердышами и копьями. С легким удивлением замечаю среди них нашего старого знакомого. Того самого стражника, которого Шимус посылал к Королю. Его морда, как и остальных ратлингов, выражает сомнение и легкую нерешительность.
        - Это так ты держишь свое слово, Великий? Где же твоя честь?
        - Не зазнавайся, зеленокожий! Ты не тот, кто имеет право говорить со мной по поводу чести!
        - Не забывай, Великий! Сейчас я говорю и действую от имени Шимуса Тени, что одержал победу на турнире! Турнире, который, как ты сам говорил, должен определить, кто станет следующим Королем Гарсии! Так что я жду твоего решения! Или ты нарушишь собственное обещание и обесчестишь напрасно погибших претендентов?
        - Убить его! - Король не сомневается ни секунды.
        «В конце концов, ни на что другое я даже не рассчитывал…»
        Снова поднимаю кинжал в правой руке и, задавая им ритм, ору, обращаюсь к трибунам:
        - Ши-мус! Ши-мус! Ши-мус!
        Зрители неуверенно подхватывают мой призыв.
        - Ши-мус! Ши-мус!! Ши-мус!!!
        Постепенно под моим напором неуверенность превращается в твердую решимость.
        - Ши-мус!!! Ши-мус!!! Ши-мус!!!
        Продолжая скандировать, ратлинги разворачиваются в сторону королевского ложа. Кое-где вспыхивают драки, сопротивляющихся крыс выкидывают на арену. Не дойдя до меня дюжину ярдов, стража замирает. Сомнение в их глазах сменяется самой настоящей паникой. Они правильно понимают, что произойдет, если кто-то из них попробует выполнить приказ. Поэтому ратлинги просто стоят на месте, на всякий случай заняв боевое положение.
        Король с ужасом смотрит вокруг. Он не хуже стражи понимает, чем чревато его решение. Однако, в отличие от последних, выбора у него нет. Если он признает первенство Шимуса, ему вместе со всеми придется вернуться в Проклятые Холмы. Неизвестно, из-за чего Королю так хочется остаться в этих подземельях, видимо, это слишком веская причина, если ради нее он готов рискнуть всем.
        - Убейте его!!! Вы оглохли?!
        Из восьми стражников только трое приближаются ко мне.
        - Ши-мус!!! Ши-мус!!! Ши-мус!!!
        Я готовлюсь к отпору, хотя ума не приложу, как буду сражаться сразу с тремя неудобными противниками одним кинжалом.
        Однако этого и не требуется. С трибуны горохом сыплются бывшие зрители. Некоторые подхватывают оружие убитых претендентов, другие бегут с одними кулаками, но все направляются к окружившим меня стражникам. Ратлинги, которые не послушали Короля и остались на месте, бросают оружие и поднимают лапы. Бывшие зрители сбивают охрану с ног, отбрасывают в сторону, но оставляют в живых. А вот ту троицу, которые окружили меня, сметают и разрывают на куски.
        К этому времени толпа на трибунах уже штурмует королевское ложе. Однако самого Короля там я не вижу.
        «Это тоже было достаточно ожидаемо…»
        Ратлинги, которые разобрались со стражниками, нерешительно мнутся и вопросительно смотрят на меня.
        Я нахожу глазами охранника, который вел меня на арену, и жестом приказываю подойти. Крыс моментально подбегает, на секунду замирает в раздумьях, а потом опускается на колени, скрестив лапы на груди.
        - Думаю, ты знаешь, что надо делать…
        К тому моменту, как Шимус, Родерик, Кейн и Харман выходят на арену, а страж-подхалим возвращает конфискованные у нас вещи, все уже закончено. Охрана разоружена, немногие ратлинги, которые оказывали сопротивление, связаны или убиты. В основном это группы или представители кланов, главы которых участвовали в турнире. Нейтралитет сохранили лишь двое. Клан Эхиарна «Быстрые клинки» и неизвестного мне Дарака «Несокрушимые». На сторону Шимуса перешли только «Черные гиганты» Дэрлуха - небольшая группа здоровых ратлингов с темной или абсолютно черной шерстью. По словам их нового лидера Гарбхана выходило, что Дэрлух, которого я задушил в самом начале турнира, был последним шансом подобраться как можно ближе к королевской семье. В иерархии кланов они делили самую последнюю ступень с «мусорщиками» Расмуса. Если бы парни потеряли место в Совете Кланов, они превратились бы в обычных отщепенцев. Поэтому гиганты и решились на такой отчаянный шаг.
        - Ши-мус!!! Ши-мус!!! Ши-мус!!!
        Подземное ристалище снова заполняется криками и овациями. Готовый к чему угодно, кроме этого, Шимус теряется и едва не кидается назад. Приходится снова брать все под контроль и вводить Мастера Теней в курс дела.
        - Но… как тебе это удалось? - не понимает ратлинг.
        - Ну, ты сам сказал, что твою идею поддерживает большинство. Я всего лишь дал им небольшой толчок, - пожимаю плечами. - К тому же, как я и предполагал, Кербхол отказался следовать вашему уставу. Это его и уничтожило.
        - Откуда ты знал, что Кербхол не сдержит слово?
        - Иначе это было бы слишком просто, - грустно улыбаюсь и развожу руки в стороны.
        Предчувствуя непонимание со стороны Шимуса, спешу сменить тему:
        - Правда, у нас появилась проблема. Кербхол ушел, и где он сейчас, неизвестно. А пока мы будем заняты поисками, он вполне может собрать верных ему солдат и разбить нас.
        - Я так не думаю… - наконец-то к Шимусу возвращается былая решимость и воля к победе. - Из всех кланов Гарсии по-настоящему опасаться стоит лишь тех, которые входят в Совет. Но из семи кланов три уже отказались его поддержать, еще два могут отступить, если у нас будет перевес в силе. До последнего, скорее всего, будут биться лишь «мусорщики» и «Кровавые кинжалы». Но где искать Кербхола, я и в самом деле не знаю. Думаю, в тронном зале или сокровищнице. Скорее всего, он попытается забрать королевские реликвии…
        - Кажется, я знаю, где он может быть… с вашего позволения… - в разговор вклинивается Гарбхан. Гигант еще не называет Шимуса Великим, но уже соблюдает этикет.
        Мастер Теней кивает, разрешая Гарбхану говорить, и тот продолжает:
        - Дэрлух как-то говорил, что есть одно место, где Король проводит больше всего времени. Это бывший Главный туннель.
        - Но ведь его завалили на моих глазах! Ведь там мы столкнулись с подземными призраками…
        - Дэрлух думал, что причина была именно в этом. Король мог найти какой-то секрет, связанный с призраками. Потому что сразу после обрушения Главного туннеля он подвел туда новый, о котором почти никто не знает. Выйти к нему можно через хранилище трупных ям.
        Шимус кидает на меня вопросительный взгляд, по которому все понятно без слов.
        - Нам нужно разобраться с этим как можно скорее!
        А что, собственно, мне остается? Тем более что до финала квеста уже рукой подать.
        Заручившись моей поддержкой, воодушевленный Шимус начинает раздавать приказы. Гарбхана возводит в ранг командующего, а на основе его «гигантов» формирует несколько ударных групп, доукомплектовав их добровольцами с трибун. Как ни странно, желающих очень много. И даже не всем находится место в новой армии Шимуса.
        Пока ратлинги решают вопросы вооружения и мобилизации, ко мне подходит Родерик.
        - Лишний раз убеждаюсь, что Саррг был прав на твой счет.
        Похвала - это, конечно, здорово. Однако не мешало бы напомнить этому карлику, что буквально час назад он высказывался в мой адрес совершенно иначе. Но огрызнуться не успеваю.
        - Не подумай неправильно, мы с парнями готовы идти за тобой до последнего. Но все же хочется услышать. Как думаешь, какие у нас шансы против Кербхола?
        После такой постановки вопроса все колкости застревают у меня в горле.
        «А действительно, какие? Два отряда Шимуса с НПС восьмого-девятого уровня против четырех таких же групп и босса двадцать пятого…»
        - Не знаю. - Я пожимаю плечами. - Главное, что они есть. Этого уже более чем достаточно…
        Будь у нас в запасе хотя бы пара часов, Шимус смог бы восстановить силы и открыть теневой туннель прямо к потайному проходу. Но у нас нет даже такой мелочи. Поэтому мы вынуждены плутать в сложном многоуровневом лабиринте ратлингов. Переходить из одних залов в другие, спускаться в узкие ответвления или подниматься выше, чтобы перелезть через перекрытия. Настоящая полоса препятствий.
        Во главе колонны Гарбхан и Шимус, именно они задают темп всему отряду. Остальные держатся на почтительном расстоянии в полсотни футов. Но сейчас темп движения ощутимо снижается. Делаю вывод, что впереди какое-то препятствие либо мы наконец-то прибыли на место. Безумно хочется второго, потому что однообразные темные переходы начинают действовать на нервы.
        Шимус резко останавливается, а Гарбхан обнажает меч.
        - К оружию! - кричит гигант и кидается вперед.
        Мы с гоблинами тоже спешим на выручку и сталкиваемся с небольшой группой ратлингов. Из них один мясник, семь убийц и полтора десятка разведчиков. Гарбхан самоотверженно бросается на мясника. Я хочу ему помочь, но ратлинг замечает мой маневр:
        - Нет! Его беру на себя! Займитесь остальными!
        И действительно - благодаря высокому росту и внушительной комплекции Гарбхан отлично справляется. Гоблины берут на себя чемпионов, а я довольствуюсь разведчиками. Не то чтобы я боялся связываться с убийцами - вовсе нет. Просто, несмотря на мизерную разницу в уровнях жизни, я гораздо быстрее разделаюсь с тремя разведчиками, чем с одним убийцей. У них нет никаких дебаффов, да и по опыту я тоже выигрываю.
        Пока «гиганты» Шимуса не наваливаются на противников всей массой, успеваю зарубить четверых. Еще одного очень удачно увожу у кого-то хорошим критом со спины. Пока рядовые ратлинги возвращаются и занимают свои позиции, я пробегаюсь по трупам, чтобы подобрать лут. Из полезного нахожу две банки с ядом и редкий лук, который без соответствующего навыка и стрел абсолютно бесполезен.
        - И что это было? - удивляется Гарбхан, очищая оружие от крови. - Если они думали, что эта кучка бездарей сможет нас остановить…
        - Нет, они всего лишь хотели нас задержать. И у них это прекрасно получилось, - перебивает гиганта Шимус. - Нам нужно торопиться.
        Гарбхан привычно берет командование на себя, и снова начинается эта долбаная гонка. За тем лишь исключением, что туннель перестает «радовать» многочисленными ответвлениями и препятствиями. Теперь он лишь изредка петляет и едва ощутимо сужается. А через сотню ярдов вообще идет под откос. Сначала почти незаметно, но с каждым шагом все более ощутимо.
        В конце концов проход превращается в практически отвесный коридор. Идти по нему можно, только держась за выступы в стенах. Не знаю, как насчет НПС-персонажей, но для меня это оказывается чертовски трудно. Особенно после того как пять лет назад я навернулся со скалодрома в Лонг-Айленде. Туда меня затащил Даг, школьный приятель и любитель всякого альпинизма. Благодаря страховкам и защите я не пострадал, но навсегда запомнил, что я и скалы несовместимы.
        Пальцы нащупывают подходящий выступ, сколы впиваются в ладони, а ноги делают неуверенный шаг вперед. И даже не шаг, а скорее просто скользят по наклонной поверхности. После чего все повторяется снова и снова.
        «Хорошо хоть, это всего лишь игра и руки тут не потеют…» - проносится в голове.
        Приблизительно через двадцать пять ярдов туннель сужается до размеров канализационного отверстия и совсем переходит в отвесный спуск. Впрочем, его глубина небольшая, всего около двадцати пяти футов. Это заметно благодаря хорошему освещению. В отличие от нашего туннеля, внизу много факелов. Также оттуда доносятся неразборчивые голоса и монотонный стук.
        - Кажется, мы у цели, - шепотом произносит Гарбхан.
        Спуск слишком узкий, так что за раз им может воспользоваться кто-то один. Учитывая, что не поставить охрану у выхода было бы слишком глупо, решаем, что первыми должны идти Гарбхан и Родерик. Как самые высокие уровни они примут на себя первый удар и задержат противников. Следом пойдут Кейн и Харман, после них мы с Шимусом, а потом уже остальные в порядке живой очереди.
        Гарбхан достает меч и прыгает. Приземляется с грохотом развалившегося шкафа и тут же ввязывается в драку. Как мы и предполагали, этот выход все-таки охраняется. Почти сразу к ратлингу присоединяется телохранитель с товарищами. Они сдерживают натиск крысиной толпы, но видно, что удается им это с огромным трудом.
        Моя очередь. Пью зелье восстановления и хватаюсь за край обрыва. Делаю несколько глубоких вдохов, разжимаю пальцы и группируюсь. Приземляюсь точно на полусогнутые ноги, перекатываюсь и сразу же кидаюсь на помощь. Даже по самым скромным подсчетам противников раз в десять больше нас. Но именно здесь лучше всего подходит стиль игры диверсанта. Быстрые удары и отход, добивание раненых и срыв атак. Больше всего ратлинги напирают на Гарбхана, поэтому ему помогаю в первую очередь.
        Постепенно становится заметно, что инициатива полностью переходит к нам. Противники медленно отступают, а из выхода тем временем подходят все новые и новые ратлинги Шимуса. Видимо, это понимает и Король. С явной истерикой в голосе он вопит:
        - Задержите их! Мы должны успеть все подготовить!!!
        - Первый отряд, держать оборону! Второй с Аластором и Шимусом на прорыв! - тут же делает ответный ход Гарбхан.
        Понимаю, чего добивается ратлинг, поэтому отбрасываю от себя очередного противника и отхожу назад. Нахожу Шимуса, рядом с которым уже стоит еще один гигант: «Командир второго отряда Маркас». Комплекция у него не такая внушительная, как у Гарбхана, но морда очень запоминающаяся. Я бы даже сказал, чересчур. Вместо левого глаза пустой провал, левое ухо полностью оторвано, а на шее огромный отвратительный шрам от ожога.
        - Вы дерс-сатис-сь с-са мной. Яс-сно?
        Я киваю, хотя на самом деле ни черта мне не понятно. Слова ратлингу даются тяжело, будто одновременно пытается говорить и жевать. Я скорее интуитивно понимаю, чем разбираю, что он произносит.
        Тем временем вокруг нас уже собрались остальные члены отряда.
        - Р-р-р-г-р-р-р! - Маркас воинственно поднимает руку с зажатой в ней саблей и кидается в самую гущу сражения.
        Ратлинги подхватывают боевой рев и следуют за командиром. Я стараюсь не отставать и не терять из виду Шимуса. Сейчас жизнь этой крысы - самая важная часть квеста. Пусть об этом ничего не сказано в описании, но я чувствую - если он погибнет, случится что-то очень плохое.
        Мы сталкиваемся как раз с теми противниками, которые идут на помощь своему караульному отряду. Маркас не хуже пушечного ядра врезается в первую шеренгу и пробивает в ней солидную брешь. Ему пытаются перекрыть дорогу, и я начинаю понимать откуда у ратлинга такие страшные шрамы…
        Это самый настоящий берсерк! Маркас не обращает внимание на клинки и просто сносит противников со своего пути - зажимает саблю двумя лапами и широкими взмахами кромсает окружающих врагов. Тех, что пытаются атаковать сбоку, сбивает ногами. Тем, что не успевают уйти в сторону, перегрызает горло. Раненых противников кидает на оружие своих же товарищей, ими же защищается от наиболее опасных неприятелей.
        Более подходящего претендента на роль тарана просто не существует. Если Дарлух был такой же безумной машиной смерти, мне чертовски повезло, что я легко разобраться с ним в первые минуты турнира.
        По мере сил помогаю Маркасу с правого фланга, хотя это особо и не требуется. Командир второго отряда производит на противников такое дикое впечатление, что ратлинги испуганно вжимаются в задние ряды. Но несколько трупов на свой счет мне все-таки удается записать.
        Внезапно двигаться становится легче. Запоздало понимаю, что мы проскочили опасный участок. Противники остались позади. Как и почти весь наш отряд. Сложно сказать, планировалось ли это с самого начала или враги решили отыграться за свой страх над более слабыми соплеменниками. Да и не важно это сейчас. Теперь я хотя бы могу внимательно рассмотреть помещение, в которое мы попали.
        Больше всего это похоже на заброшенную выработку. Длинная, достаточно широкая полость с прогнившими и просевшими деревянными крепями. Единственный выход завален. Именно возле него сейчас и находится Король. Рядом с ним - четверо новых претендентов. Чуть дальше пятерка разведчиков пытается разобрать завал. Много камней уже растащено, но самые крупные по-прежнему перекрывают проход.
        Не могу понять, зачем Королю так нужен именно этот выход, но задницей чувствую, что не для банального побега. На подобный случай у любых правителей всегда припасено несколько запасных путей к отступлению. Нет, здесь кроется какой-то другой смысл. И мне кажется, нужно как можно скорее закончить дело, прежде чем этот смысл нам откроется…
        - Задержать! Задержа-ать!!! - Король едва ли не бьется в истерике. Он с откровенным ужасом смотрит на нас и кидает отчаянные взгляды на завал за спиной.
        Претенденты преграждают дорогу. При этом один из них очень странно пялится на меня. Именно пялится - с каким-то вызовом неотрывно смотрит прямо в глаза. Когда расстояние между нами сокращается до десяти футов и на меня кидается соседний ратлинг, его поспешно останавливает любитель гляделок.
        - Нет, он мой! Я должен вернуть этому гоблину долг! Ведь так, Аластор? В каком-то смысле я должен тебя поблагодарить.
        - А-а… э-э… - Я сбит с толку, потому что не могу вспомнить, где мы пересекались с этой крысой. Даже табличка с витиеватым именем Тиджернан абсолютно ничего мне не дает. - А ты вообще кто?
        - С-с… х-х-х… - Ратлинг еще больше таращит глаза, сипит и свистит. Кажется, я каким-то образом задел его самолюбие. - Разве ты не узнаешь меня?!
        Я приглядываюсь внимательнее. Обычная, можно даже сказать, стандартная морда без отличительных шрамов или порезов, как у того же Маркаса. Непримечательная броня, неброское оружие. Даже шерсть серого цвета, как у большинства ратлингов Подземного Королевства. Да и «надземного», наверно, тоже…
        - Нет, извини.
        Кажется, я довожу ратлинга до бешенства.
        - Как же так?! Ты облил меня ядом, а потом сбежал. После того как погиб Кейдн, а потом и Расмус, я стал новым главой клана Асканов.
        - Действительно, теперь начинаю припоминать…
        Да, в Кубе может быть даже такое. Ничем не примечательный НПС или даже обычный моб без имени благодаря совершенно бездумным и хаотичным действиям игрока вдруг становится серьезной фигурой. Эффект бабочки во всей его красоте.
        - Отлично! Теперь ты знаешь, от чьих лап примешь свою смерть!
        Не знаю, что меня здесь больше всего веселит - нелепость ситуации в целом или самоуверенное утверждение ратлинга. Так или иначе, я с трудом сдерживаюсь, чтобы не рассмеяться. Да, ратлинг по-прежнему превосходит меня на несколько уровней, но мозгов с прошлой нашей встречи у него так и не прибавилось.
        - Если хочешь сказать что-нибудь пафосное, сначала убедись, что противник не в состоянии тебе ничем ответить!
        С ходу атакую и навешиваю на него замедление. Разрываю расстояние и открываю инвентарь. До этого момента я планировал оставить ядовитые припасы для Кербхола, но в такой ситуации просто грех не воспользоваться одной из банок.
        «Ведь я тоже люблю шутить…»
        Хватаю пузырек с ядом и швыряю в Тиджернана. В прошлый раз ему повезло из-за броска с левой руки и большого расстояния. Но сейчас я не оставляю ему шансов. Между нами всего пять-шесть футов - промазать сложно при всем желании.
        Склянка разбивается, и ратлинга обдает ядовитым фонтаном. Противник успевает закрыть морду, но это его не спасает - яд поражает слишком большие участки тела. Я вовремя отскакиваю в сторону, так что брызги не долетают.
        «Вы нанесли 75 ед. урона (критический удар + ядовитое воздействие)»
        «Противник подвержен эффекту «Ядовитое разрушение» - каждые 5 секунд его уровень жизни будет уменьшаться на 35 ед. Время действия эффекта: 30 сек»
        - Будь ты проклят-с-с!!! - в порыве ярости ратлинг кидается на меня, но его движениям не хватает точности. К тому же самого Тиджернана водит из стороны в сторону - яд делает свое дело. Поэтому трудностей с ним не возникает.
        «Вы получили 400 ед. опыта»
        - Недолго же ты был главой клана. - Пинаю труп, от которого осталась лишь жалкая горстка монет, и перевожу взгляд на остальных членов отряда.
        Маркас почти разобрался со своим противником. Удивительно, но у него остается всего чуть меньше половины жизней. Особенно если учесть безудержный стиль боя ратлинга. Зато остальным везет гораздо меньше. Оставшиеся два претендента бьются с тремя рядовыми ратлингами, которые защищают Шимуса. И эта троица неизбежно проигрывает - неподалеку уже лежат тела нескольких менее везучих соратников.
        Бегу на помощь Мастеру Теней. Выбираю в качестве цели претендента с парными кинжалами в старых доспехах с облупившейся красной краской. Кажется, она должна символизировать кровь. Тогда я больше чем уверен, что этот ратлинг - представитель клана «Кровавые кинжалы».
        Целюсь в небольшую щель между завязками на боку, но… с удивительным проворством противник разворачивается и принимает мой удар на блок. Отводит оружие и молниеносно контратакует.
        Ратлинг оказывается слишком быстрым, так что я просто не успеваю за его движениями. Тайное знание немного исправляет дело, но я могу лишь защищаться. Ни о какой атаке не идет и речи. Все, что удается, - это уклоняться и уводить его как можно дальше от Шимуса. О том, чтобы применить на нем «Атаку волка» не идет и речи. Видимо, разрыв между показателями ловкости у нас слишком велик. Плюс навык парного оружия у меня до сих пор невысокий.
        Можно, конечно, воспользоваться еще одной банкой с ядом, но тогда и я не переживу этого броска - расстояние слишком маленькое. С моим количеством жизней достаточно нескольких капель, чтобы превратиться в столб белого света…
        Делаю еще один шаг назад, ловлю на скрещенные клинки выпад ратлинга, но за мгновение до удара он вдруг резко изворачивается. Да так неестественно, будто не имеет суставов. Туловище делает пол-оборота, а руки взлетают над головой. Мне очень хочется узнать, что заставило ратлинга так извернуться, однако также понимаю, что такой шанс упускать нельзя. Вгоняю отравленный кинжал ему в бок, чуть выше таза.
        Одновременно с этим на ратлинга обрушивается громадная тень. Звенит и вибрирует от напряжения сталь, а претендент отскакивает в сторону, едва не задев меня. Только сейчас удается разглядеть, что позади ратлинга стоит Маркас. Он расправился со своим противником и переключился на моего.
        Теперь участь претендента решена. Против двух соперников, да еще с ядовитым эффектом, ему не выстоять при всем желании. Не знаю, есть ли у Маркаса какие-то счеты с лидером «Кровавых кинжалов», но ратлинг насел на него основательно. Мне остается только следить, чтобы ратлинг не избавился от дебаффа, и по мере сил сбивать его атаки.
        В итоге бой заканчивается уже через пятнадцать секунд. К этому времени с оставшимся претендентом справляются и без нашей помощи.
        - Сдавайся, Великий… тебе больше некуда отступать! - сразу же выходит вперед Шимус, едва только последний противник падает на землю.
        «Ну конечно. Как только ратлинги закончились, сразу смелость откуда-то взялась. Будто и не стоял только что наш Мастер Теней с безучастным видом…»
        - Некуда, - внезапно соглашается Кербхол. - Но я больше и не намерен отступать. Вы опоздали!.
        - О чем ты говоришь? - не понимает Шимус.
        По правде сказать, я тоже в некотором замешательстве. Король в прямом смысле загнан в угол. Рядом с ним всего пара разведчиков, с которыми даже я могу справиться в одиночку. Да, пусть сам Король двадцать пятого уровня, но его окружают пять НПС девятого уровня, и несколько десятков добивают остатки его армии за спиной. Если все налягут на эту тушу, у него просто не останется шансов.
        - Шимус, ты наверняка помнишь тех призраков, из-за которых нам пришлось завалить этот туннель?
        - Конечно же, я их помню, но…
        - Мы думали, что это мы случайно пробудили их. Но оказалось совсем не так, - возбужденно перебивает Шимуса Кербхол. - Они были здесь еще до нашего прихода…
        Чтобы по Гарсии не поползли ненужные слухи, я распорядился замуровать туннель. Но разве можно было просто сделать вид, что ничего не было? Я поставил перед собой цель выяснить все до конца и взял с собой лучших магов. Хоть они и оказались слабы, но смогли справиться с призраками. Пусть и ценой своей жизни. Однако благодаря этому я понял, что призраки были обычными стражниками. Они охраняли что-то весьма ценное.
        Мы прошли дальше и через некоторое время обнаружили этот зал. На первый взгляд в нем ничего не было. Но только на первый. Мы обнаружили тело, придавленное камнями. Оно пролежало здесь несколько лет, поэтому больше походило на кусок коры. Мы попытались сдвинуть камень, но тот оказался слишком тяжелым, и один из рабочих повредил лапу. Он сорвал с ладони кожу, и его кровь попала на тело…
        И в тот момент я понял, что охраняли те призраки!
        Существо ожило! Ты представляешь, Шимус?! Оно накинулось на раненого и поглотило его!
        Мы даже не успели среагировать! Мертвец одним движением высосал из него все внутренности. В тот же момент раздробленные кости мертвеца начали срастаться! Нам потребовалось очень много сил, чтобы убить его повторно…
        После этого мы обследовали завал и пришли к выводу, что там находится еще как минимум десять таких же существ. Чтобы исследовать их, мы выкопали троих и перенесли их в королевское хранилище. И как ты думаешь, что произошло потом, Шимус?
        Шимус молчит и недовольно смотрит на Короля.
        - Нам удалось подчинить этих тварей! Они выполняли любые приказы! Жаль, мы не сразу поняли, что долгое отсутствие крови для них губительно. В этом случае они становятся слишком уязвимы. Но теперь я знаю об этих существах почти все. А значит, уже не допущу прошлых ошибок.
        - Зачем ты нам об этом рассказываешь? - хмурится Шимус.
        - Хочу посмотреть на твою реакцию. Я очень трепетно отношусь к вопросам чести. Ты и сам прекрасно знаешь об этом. Однако… Я боялся, что, если признаю твою победу и открою эту тайну, ты не станешь даже слушать. Хотя это может помочь справиться с нашей проблемой.
        Я тоже хочу вернуться в Проклятые Холмы. Не меньше тебя и всех остальных, но неужели ты забыл, почему нам пришлось уйти? А эти твари способны разобраться со всем, что не получилосьу нас. С их помощью мы не только вернем старые территории, но и упрочим влияние. Ратлинги снова будут силой, с которой стоит считаться. Разве ты не хочешь этого? Если ответишь «да» прямо здесь и сейчас, я признаю свою ошибку. Передам тебе престол и стану верным советником. Что скажешь?
        До этого Шимус внимательно слушал Кербхола, но теперь отводит взгляд.
        - Ты был прав, когда решил, что я буду против этой затеи. Проблемы ратлингов должны решать только ратлинги. И только своими силами. То, что предлагаешь ты, - просто ужасно…
        Король заходится смехом.
        - И это говорит тот, кто сам просил помощи у гоблинов?
        - Да! Потому что я понял это лишь благодаря им. Расмус был прав, когда говорил, что я предсказуем. Я дал волю эмоциям, в результате чего пострадало так много ратлингов. Но именно поэтому я не могу позволить себе отступить. Если я это сделаю, то предам всех, кто меня поддержал. Так что и вам тоже придется либо принять мою точку зрения, либо погибнуть… Великий!
        Я с удивлением перевожу взгляд на ратлинга. На этот раз сценаристы отлично справились со своей задачей. Теперь Шимус больше не напоминает забитую крысу, которая то и дело сожалела о принятом решении. Он по-прежнему недоволен некоторыми моментами прошлого, но к этому сожалению прибавилась твердая решимость. Неизвестно, куда выведет ратлинга выбранный путь, но раз его поддержали сотни соотечественников, он не имеет права сомневаться. В этом я с ним полностью согласен. Более того, в этой истории вижу отражение своей собственной. Так что как это ни странно, но мне есть чему поучиться у этой крысы.
        - Что ж, пытаться переубедить тебя и правда было слишком глупо. Я действительно не хотел этого делать, но ты не оставляешь мне выбора, Шимус…
        Король срывает с пояса кинжал и вспарывает им ладонь. Затем, откидывает оружие, хватается за какой-то талисман на шее, а раненую руку вытягивает параллельно полу.
        - Я, Кербхол Великий, первый король Подземного Королевства и седьмой монарх Гарсии, жертвую эту кровь, чтобы дать ратлингам шанс на…
        - Остановите его! - кричит Шимус.
        И без него понимаю, чем может быть чревато появление какой-нибудь имбовой твари, поэтому срываюсь с места почти одновременно с криком ратлинга. Но Маркас оказывается еще быстрее. При всей своей громадной массе, он молниеносно кидается к цели, разбрасывает в стороны безучастных рабочих и футов за двадцать рыбкой прыгает вперед.
        - …то будущее, которое они по-настоящему заслуживают!
        Маркас сносит Короля, словно шар для боулинга кеглю, но делает это слишком поздно. Тягучая кровь, словно в замедленной съемке, стекает с раненой лапы и попадает на камни, разбросанные вокруг.
        Вернее, камнями это кажется только с расстояния в пару десятков ярдов. Теперь, когда я подбираюсь ближе, становится понятно, что это те самые трупы, о которых говорил Кербхол. Ростом не больше пяти футов, все без одежды, тела измятые и почерневшие, словно сушеный чернослив. Кости расщеплены или раздроблены, что неудивительно - под такими-то валунами.
        К счастью, капли попадают лишь на один из трупов. Но как только капля касается темных ошметков кожи, она моментально исчезает. Не впитывается или растекается по поверхности, а именно исчезает - будто насквозь проходит. Вот только я-то стою так, что мне видна огромная дыра в грудной клетке, и не вижу никаких следов жертвенной крови!
        Ц-н-нь! - рвется цепочка талисмана, который до сих пор сжимает в руке Кербхол.
        Бду-ух! - падают на землю сцепившиеся ратлинги.
        - Убей! Перебей здесь всех… - в бешенстве вопит Король.
        От сильного удара медальон выскакивает из руки правителя и отлетает на несколько футов в сторону. Теперь видно, что это небольшой бледно-зеленый кристалл, размером чуть больше долларовой монеты.
        - Нет, нет, нет! Пус-сти-и-и… - Кербхол извивается, пытается выскользнуть из медвежьей хватки Маркаса и дотянуться до кристалла.
        Само собой, я не намерен позволить ему это сделать. Делаю шаг по направлению к штуковине и…
        В-ву-ух!
        …меня спасают только рефлексы! Резкий звук рассекаемого воздуха, заставляет бездумно отпрыгнуть в сторону. Уже в движении замечаю справа смазанное темное пятно.
        Теряю равновесие, падаю и тут же перекатываюсь, чтобы отыграть расстояние. Позади себя слышу приглушенный стон Шимуса, но что происходит, понимаю, только поднявшись на ноги.
        Футах в пятнадцати от меня стоит тот самый труп, на который попала королевская кровь. Я узнаю его по сквозной дыре в груди. Оживший мертвяк стоит в полный рост, покачиваясь из стороны в сторону, словно на сильном ветру. Голова завалена набок, вместо левой руки острый обломок плечевой кости.
        Очень странно, потому что я не вижу на табличке пометки босса. Выходит, это обычный, пусть и очень «толстый» моб? Или все-таки гвард? Тогда где босс? И насколько сильнее своего охранника он будет?
        - Пусти! Эти твари слушаются только владельца кристалла!
        Король по-прежнему пытается вырваться из объятий Маркаса, который все крепче и крепче сжимает его в своей стальной хватке.
        Внезапно мертвец срывается с места с такой скоростью, какую трудно ждать от зомби. Практически моментально оказывается возле кристалла и наступает на руку Кербхола, который пытается дотянуться до артефакта. Таинственный пленник с трудом нагибается и неуклюже поднимает кристалл.
        - Нет! Отдай его немедленно! Это я вернул тебя к жизни! Выполняй мои прика… а-а-а!!!
        Сначала мне кажется, что Кербхол кричит от негодования. И только потом замечаю, что с его рукой творится что-то странное. С той самой, на которую наступил оживший мертвец. Рука ратлинга съеживается, уменьшаясь в размерах, темнеет, а шерсть выпадает. Спустя пару секунд от нее остается только обтянутая кожей кость. Словно оживший пленник впитал в себя его кровь и прочие мягкие ткани, как губка. Или какой-нибудь комар. Огромный, полуразложившийся, гребаный комар…
        Сам мертвец при этом тоже меняется. Черная кожа, лохмотьями свисавшая с костей, вдруг становится эластичной. Небольшие заплатки растягиваются, цепляют соседние и, таким образом, заново покрывают все тело пленника.
        Маркас, у которого все это происходит перед самыми глазами, в ужасе откатывается в сторону. И делает это чертовски вовремя!
        Мертвец зажимает кристалл зубами и хватает Короля освободившейся рукой за горло. С поразительной легкостью - будто его тело не состоит из одних только костей и кожи - поднимает его перед собой и сжимает ладонь. Король дергается и хрипит. Поврежденная рука плетью свисает вдоль тела, а вторая пытается ослабить хватку. Тонкие пальцы с длинными острыми когтями впиваются в кожу, полосуют ее, но не оставляют и следа. Будто это даже не кожа, а какая-нибудь особо прочная резина.
        Тело правителя начинает медленно уменьшаться в размерах. Острыми углами проступают кости, хрящи и суставы. Поднявшийся на ноги Маркас выхватывает меч и с размаха бьет мертвеца по руке, чуть выше запястья. Зная силу удара ратлинга, я жду, что кость зомби будет перерублена или хотя бы сломана, но… лезвие намертво застревает в кости, погрузившись в нее даже меньше, чем на дюйм!
        Более того - его удар наносит всего пять единиц урона!!!
        Маркас пытается вырвать меч из тела монстра - бицепсы раздуваются, словно кузнечные мехи, проступают жилы, морду перекашивает от напряжения - но клинок не поддается. А пленник кристалла тем временем медленно поворачивает голову в сторону наглого ратлинга и несколько секунд буравит его взглядом. Несмотря на то что вместо глаз у мертвеца огромные темные провалы, создается впечатление, что он все отлично видит. Маркас, будто предчувствуя что-то, отпускает рукоять и начинает уходить в сторону. Однако его маневр запаздывает - всего на несколько мгновений, - зомби наносит резкий и хлесткий удар ногой. Словно в каком-то блокбастере, ратлинг отлетает и пушечным ядром врезается в стену. Оставляет после себя огромную вмятину и без чувств падает на землю. Однако при всем при этом здоровье Маркаса опускается всего на четверть…
        «Да какая же у этого парня защита?! Это же настоящий танк в обличье ДД!»
        Тем временем с Кербхолом оказывается покончено. То, что осталось от его тела, больше напоминает бесформенную половую тряпку, чем властного тирана. Мертвец отбрасывает истощенное тело в сторону. От гулкого стука и мягкого шлепка, с которым падают остатки бывшего Короля, становится жутко.
        А с пленником кристалла между тем происходят новые изменения. На этот раз у него восстанавливается левая рука. Остаток кости начинает быстро увеличиваться в размерах, достраивая недостающие отростки, бугристости и головки; формируя суставные впадины и связки; переходя в лучевую кость, пястные косточки и фаланги. С небольшим запозданием восстанавливаются сухожилия и мышцы, нарастает кожа.
        Видимо, сухожилия с мышцами восстановились не только на руке. Потому что мертвец отбрасывает засевший в его руке меч, вынимает кристалл изо рта и пытается улыбнуться. Натянуто и неуверенно, отчего улыбка выходит похожей на оскал. Он зажимает кристалл большим и указательным пальцами, а мизинцем вспарывает кожу на тыльной стороне восстановленной руки. А затем вкладывает в рану кристалл…
        «Твою же мать! - в голове тут же всплывает кадр из тренировочной. - Это же точно такой кристалл, что был у Морта! Пожалуйста, не говорите, что этот гребаный мертвяк сейчас будет точно так же носиться по залу! Амулета Равновесия под рукой у меня больше нет…»
        Однако пленник и не думает включать суперскорость. Зато обновляется его табличка. Теперь, помимо общего описания, там появляется еще и способность:
        СПОСОБНОСТЬ «КРОВАВЫЙ БАРЬЕР» АКТИВНА.
        ВРЕМЯ ДЕЙСТВИЯ ЭФФЕКТА: 00:59:41
        ВНИМАНИЕ!
        Эффект обновляется после каждого насыщения кровью.
        «Один час?! Разработчики, вы серьезно?! Как прикажете валить эту бессмертную тушу?! Будь здесь хотя бы десяток каких-нибудь лучников, мы бы устроили ему салки под обстрелом. Но пробовать атаковать его в лоб по меньшей мере бессмысленно!»
        Пленник разворачивается и медленно направляется к нам. Я с трудом заставляю себя двинуться ему навстречу. Открываю инвентарь и меняю оружие на бутыль с ядом. Приближаюсь на безопасное расстояние и мечу. Банка разбивается, но ее содержимое просто стекает вниз, как с дождевого плаща. Зеленые струйки не оставляют после себя никаких следов или эффектов.
        Честно говоря, я не особо надеялся на удачу, но проверить стоило. На некоторых мертвецов типа зомби или вампиров яды иногда действуют. Не убивают наповал, но разъедают плоть, снижают защиту и скорость передвижения. А тут - ничего. Абсолютно ничего, как и в случае с мясником.
        Зато сам мертвец моментально кидается на меня. Правая рука слегка согнута, а ладонь сложена на манер птичьего клюва. В другое время я специально пропустил бы удар голой рукой, чтобы нанести гарантированный крит. Но сейчас делаю все возможное, чтобы отбить эту атаку.
        «Вы получили 65 ед. урона»
        «Прочность ножа «Месть сколопендры» уменьшена на 3 ед.»
        «Прочность закаленного кинжала для правой руки уменьшена на 5 ед.»
        Ловлю атаку на блок, но сила оказывается такова, что меня отбрасывает на десять футов назад. С трудом сохраняю равновесие и активирую банку жизни - если бы не сработал блок и прошел критический удар, последствия могли быть более серьезными…
        - Мы задержим их, уходите!
        Вперед вырывается троица ратлингов, которая сражалась с последним претендентом.
        «Нужно остановить их! Для этого типа они мясо! - проносится в голове первая мысль, но ее сменяет более обдуманная: - Зря, что ли, они просто так, разинув рты, стояли пару минут назад? Все идет согласно сценарию квеста, а раз так, ему следует подыграть. Конечно, если нет никаких других мыслей…»
        К своему стыду, признаюсь, что никаких других мыслей у меня нет, поэтому срываюсь с места и подхватываю Шимуса.
        - Ты этих мертвяков имел в виду, когда говорил, что здесь опасно оставаться, и просил Кербхола вернуться на поверхность?
        - Нет. В глубинах подземелья прячется кое-что гораздо страшнее этого!
        - Еще страшнее?! Такое вообще возможно?!
        В двух сотнях ярдов от нас группа Гарбхана с Родериком уже отбила нападение врагов. Чуть ближе разрозненные части отряда Маркаса смешались с подкреплением противника. Но, судя по изумлению на мордах и опущенному оружию, они уже достаточно долго наблюдают за происходящим на нашей стороне.
        - Что нам теперь делать?! - с явными нотками истерики спрашивает Шимус.
        «Хотел бы я знать…»
        В зале нет никакого укрытия, где можно переждать эффект кровавого барьера. Обездвижить его тоже не удастся.
        «Хм… обездвижить…»
        - Кажется, Кербхол говорил, что все тела были найдены под завалом. Это не лишено смысла. Даже если завал не убьет эту тварь, то замурует. Как бы ни было чудовище сильно, крошить камни в пыль оно не умеет. А значит, сдохнет, как только кончится запас крови. Но как нам вызвать такой завал? И как выбраться, чтобы нас не накрыло самих?
        Мы добегаем до первого ряда бойцов Маркаса и оборачиваемся. Удивительно, но пара ратлингов из той самой отчаянной троицы еще жива. Они пытаются отбиваться от атак пленника кристалла. Правда, безуспешно - разница в силе слишком велика. К тому же мертвец уже подкрепился кровью первого смертника, и теперь его движения стали более точными и резкими. Внешний вид мертвеца также изменился. Темная кожа приобрела более светлый, салатовый оттенок, на макушке появился клок темных жестких волос, почти восстановились глаза. Мочки ушей стали большими и слегка отвисшими, а кончики заострились. Нос удлинился и стал более мясистым…
        «Что за чертовщина?! Это же… гоблин!!!»
        - Вообще-то есть один способ… - отвлекает мое внимание Шимус.
        Я сразу понимаю, что имеет в виду ратлинг.
        - Эй, ты ведь говорил, что не в состоянии открывать переходы.
        - Это не тот случай, когда нужно думать о последствиях. Моих сил хватит, если этот раз окажется последним.
        Шимус кидается к стене, расталкивая ничего не понимающих зевак. Привычными движениями перебирает тени. Они легко отделяются от каменной поверхности и ложатся на руку мастера невесомым дымчатым шлейфом. Когда набирается десяток таких полупрозрачных полотен, перед нами открывается проход. И не та жалкая нора, в которую мы протискивались в начале квеста. Это огромный зев шириной почти десять ярдов.
        - Быс-стрее уходите! Я не смогу долго держать проход открытым! Уходите!!!
        Ратлингов не приходится просить дважды. Сбивая друг друга с ног, они ломятся к открытому проходу. Некоторые даже выбрасывают оружие и доспехи, чтобы легче было бежать. С трудом пробиваюсь сквозь этот обезумевший поток к Шимусу. На миг чувствую себя в переполненном метро в час пик. Когда все направляются в одну сторону и только тебе нужно в противоположную…
        - Шимус, что ты делаешь?
        - Пытаюсь избежать ненужных жертв!
        Я оказываюсь сбит с толку - абсолютно не понимаю, что задумал ратлинг.
        - Постой, а что насчет завала? Мы не справимся одни!
        - Это не твоя забота, гоблин. Уходи вместе со всеми. Мое искусство и его проклятье - слишком лакомые куски. Я не хочу, чтобы это когда-нибудь повторилось. Поэтому я согласен, если все закончится именно так.
        Взгляд у Мастера Теней настолько твердый и решительный, что все слова, которые хотелось бы сказать в этой ситуации, разбегаются. Остается только легкая пустота. Что ни говори, а новый характер этого персонажа мне пришелся по вкусу.
        - Хорошо, - я понимающе киваю.
        - Спасибо тебе, гоблин!
        - Я же говорил, хватит называть меня гоблином. Мое имя - Аластор…
        Ратлинг довольно смеется.
        - Я запомню это… обязательно запомню… а еще буду рад, если ты тоже не забудешь мое имя. Возьми это и уходи как можно быстрее…
        Шимус сует мне в руки какой-то сверток. Не глядя закидываю его в инвентарь и разворачиваюсь. Забираюсь в проход уже последним, сразу за Гарбханом и Родериком. Шимус отпускает тени, и они на манер занавеса медленно закрывают магическую брешь в камне.
        Ратлинг поворачивается к проходу спиной и раскидывает руки в стороны. Тень Шимуса наливается непроницаемой чернотой, а затем будто оживает. Словно ручной зверек, она взбирается ему на спину и разрывается на две равные части. Каждая из них спиралью обвивает руку мастера и тянется к его пальцам. Там она делится еще на пять равных частей и скручивается в миниатюрные пружины. Шимус резко сводит руки вместе, а затем снова раскидывает их в стороны. В этот момент выстреливают пружины на кончиках пальцев. Как паутина человека-паука, теневые нити ратлинга плотно прилипают к стенам, крепям и потолку.
        Тем временем мертвец уже расправился с последним из героической троицы и кидается к Шимусу. Пусть у пленника кристалла нет суперскорости Морта, но расстояние в полторы сотни ярдов он преодолеет за несколько секунд. Что бы там ни делал Шимус, но времени у него явно не хватает. У меня даже возникает желание кинуться ему на выручку. Ведь, по идее, со смертью этой твари квест завершится. А раз так, какая разница, погибну я здесь или нет? Ведь Шимуса уже никто не казнит за измену…
        Словно угадав мои мысли, на плечо ложится чья-то рука и удерживает меня от внезапного порыва. Затем, тыкает указательным пальцем куда-то за спину ожившего мертвеца.
        - Смотри… - без труда узнаю голос Родерика.
        Я приглядываюсь и вижу какое-то темное пятно. Когда пленнику до Шимуса остается всего дюжина футов, пятно резко увеличивается в размерах. Оно набрасывается на мертвеца и вонзает меч ему в спину. Клинок застревает в защищенном магией теле, но зомби сбивается с шага и едва не падает.
        - Ты куда с-собралс-са?! Я с-с табой ес-се не с-саконс-с-ить!!!
        Маркас хватает мертвеца за горло и пытается свалить его на землю.
        - С-симус-с, я дерс-сать эту тварь!
        Ратлинг кивает и снова сводит руки. Но теперь это действие дается ему очень тяжело. Глаза зажмурены, дыхание прерывистое, а руки дрожат, словно при симптомах Паркинсона. Полупрозрачные нити натягиваются и хрустят. Но не выдерживает и каменный монолит - в стенах появляются трещины, которые переплетаются друг с другом и образуют глубокие щели.
        Мертвец отбрасывает в сторону Маркаса, не желая тратить на него время, и все равно опаздывает…
        Пара здоровенных крепей врезается в пленника и опрокидывает его на спину. С нарастающим грохотом начинает проседать потолок. От стен отваливаются огромные булыжники. Один за другим гаснут факелы…
        ВЫ ВЫПОЛНИЛИ ЗАДАНИЕ: «Убийство Крысиного Короля»
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: 50 ед. мировой репутации
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: 2500 опыта
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: 10 золотых монет
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: «Маскировочный плащ ратлинга»
        ИНФОРМАЦИЯ О ПРЕДМЕТЕ: Для ратлингов очень важно оставаться незамеченными, и эти плащи отлично справляются со своей задачей. Особый материал, а также древние заклинания позволяют владельцу скрывать свое присутствие от нежелательных взглядов.
        ВЫ ДОБИЛИСЬ УВАЖЕНИЯ СО СТОРОНЫ РАСЫ РАТЛИНГОВ. Монстры этого типа исчезли со всех локаций, связанных с квестом «Торговое путешествие»
        ПОЛУЧЕНО: достижение «Смерть Крысиного Короля» (отныне, вы - ключевая фигура множества историй ратлингов, что повышает шанс встретить представителей этой расы; но будьте осторожны - далеко не все ратлинги чувствуют к вам благодарность).
        ВЫ ДОСТИГЛИ 7 УРОВНЯ.
        ПОЗДРАВЛЯЕМ ВАС С ПОВЫШЕНИЕМ!
        РАСПРЕДЕЛИТЕ ДОСТУПНЫЕ ОЧКИ ПАРАМЕТРОВ (свободных очков: 5).
        РАСПРЕДЕЛИТЕ ДОСТУПНЫЕ ОЧКИ УЛУЧШЕНИЙ (свободных очков: 7)
        Последняя тень занимает свое место, и картинка исчезает. Вместо нее со всех сторон наваливается мрак и темнота. Нужно разворачиваться и топать к выходу, но я чувствую, как все остальные стоят в похожем ступоре. Ждут, пока кто-то не развеет наваждение.
        «Кажется, опять нужно что-то сказать…»
        И снова на ум не приходит ничего подходящего. Всплывает только давно забытая фраза:
        - Король погиб. Да здравствует Король!
        Глава 12
        Реквием по призракам
        Прихожу в себя не сразу. Сначала от непонятного зуда в руке, затем от противного назойливого звука. Приоткрываю один глаз, и через некоторое время до меня, наконец, доходит - телефон. Бедный аппарат надрывается уже десять минут, а я только начал подавать признаки жизни…
        В этом еще одна особенность игр с режимом полного погружения. Из-за тяжелых мозговых, эмоциональных и психологических нагрузок времени на восстановление требуется гораздо больше, чем обычно. Тем более в «Кубе», где к нагрузкам прибавляется и разница во времени. Постепенно к этому привыкаешь, но в тех случаях, когда напряжение возрастает до предела, усталость наваливается с двойной силой. И ничего с этим не поделать.
        Стоило мне выбраться из капсулы, как сил уже не хватало ни на что. Не раздеваясь, я рухнул на кровать и даже не заметил, как наступило утро. Хотя, если вдуматься, я даже не заметил, когда успел завести будильник. Что и говорить - вчерашний день был богат на всякие события…
        Отключаю мобильник и подползаю к краю кровати. Делаю над собой усилие и переваливаюсь на пол. В другое время я позволил бы себе поблажку, но сейчас нужно сцепить зубы и выложиться по полной. Даю себе пару легких пощечин, чтобы смахнуть остатки сна, после чего иду готовить кофе.
        Как всегда, завтракать сажусь за компьютер. Попутно просматриваю, что интересного произошло за прошедший день в мире реальном и, конечно же, игровом. Но самые интересные новости приносит некто иной, как Трейси.
        - Хай, Ал! Сам не ожидал, но нашел одного гика, который готов купить у тебя всех чаров из «героев» и «неизведанных земель». Сам себя он называет коллекционером, но на деле долбаный гик, помешанный на МЭМЭОшках. У него даже акк на «яху» leeroooy2005! Только он цену немного сбил… Зато берет всех разом. Ты как на этот счет?
        - Продавай, конечно! Для этого старья вариант просто отличный!
        - Да, я тоже так считаю. Нарваться на такого чудика - все равно что в лотерею выиграть. Поэтому я дал ему предварительное согласие, но на всякий случай решил у тебя спросить.
        - Трейси, ты супер!
        Я в который раз убеждаюсь, что мне очень повезло попасть в команду именно к нему. Не знаю, как насчет остальных посредников, но этот парень справлялся со своей работой просто безупречно.
        - Эй… Ты мне говоришь это уже второй раз за неделю. И если бы я не знал тебя так хорошо, заподозрил бы что-то неладное…
        - Забудь, эмоции. Лучше скажи, зачем этим коллекционерам нужны чары в старых проектах? Я не первый раз слышу об этом, но до сих пор не понимаю, какой смысл?
        - Поверь, я понимаю не больше твоего. По слухам, когда проекты закрываются, эти чудики за небольшую плату переносят скупленных чаров на левые сервера и там целыми компаниями фапают в свое удовольствие на бывших топов. Сохраняют персов для истории развития ммо-индустрии. Хотят в будущем отгрохать вирт-музей игр или что-то типа того.
        - А ты говоришь, что знаешь не больше моего… В любом случае нам не понять этого сумасшествия.
        - И не говори.
        - Ладно, еще раз спасибо за помощь! Пойду нырять. Хочу за сегодня успеть как можно больше.
        - Хорошо. Только, Ал… будь острожнее…
        - А в чем дело?
        - Все в том же… Непонятно, что творится с этой игрой. Форум до сих пор лежит, админы молчат, а на других сообществах тонны срача. Появляется все больше людей, которые жалуются на поведение НПС. Нападения, отказы от квестов, даже грабежи и угрозы. По слухам это тест нового аддона, под кодовым названием «Бунт неписей»… но мне в это верится слишком слабо. Вообще, я посоветовал бы тебе подождать официальных комментариев. WGP не могут долго молчать, иначе их просто сметут. Но ты же меня не послушаешь?
        - Ты же сам прекрасно знаешь.
        - Знаю. Поэтому просто желаю удачи …
        Гоблины все так же сидят вдоль прохода с мисками, полными варева Роглифа. Как и вчера, когда я выходил из игры. Теневой туннель Шимуса вывел нас прямо к тронному залу, откуда уже Гарбхан показал дорогу до самого каравана Стекка. Как оказалось, только Шимус мог провести нас скрытыми тропами через оставшийся отрезок пути. Но из-за повышенного уровня сложности все вышло так печально. Поэтому вместо короткого пути ратлинги просто обещали не мешать ни продвижению нашей группы, ни каких-то других. Если они появятся в будущем. Как и хотел того Шимус, крысы вернутся на поверхность и будут пытаться отвоевать территории, которыми владели раньше.
        На мой вопрос о новом Короле Гарбхан ответил, что постарается этого избежать. Как минимум, до того момента, как ратлинги восстановят старые границы. А до этого власть будет в руках Совета Кланов. При этом место Короля, восьмого по счету, останется свободным. Оно будет символизировать решимость следовать убеждениям Шимуса, ради которых он отдал жизнь.
        Потом Стекк снова предложил нам подкрепиться стряпней Роглифа, и я с чистой совестью отрубился. Подобные перерывы на это и рассчитаны. Теперь, пока я не подойду к телохранителю или купцу с предложением выдвигаться, НПС так и будут сидеть на одном месте и повторять цикличные действия.
        Но для начала хочу разобраться с бонусами, которые я получил после выполнения квеста. Сравниваю характеристики наградного плаща с магазинным и не могу сдержать восторженного вздоха:
        Достаточно ценная вещица, особенно для моего класса. Возможность первой атаки дорогого стоит. Особенно если она усилена «Атакой волка» и тайным знанием. Так, в случае крита я уже в самом начале боя могу лишить рядового противника почти половины жизней. Интересно только, работает ли эта штука на боссов?
        Несмотря на то что вещь всего лишь «уникального» класса, шанс ее выпадения с ратлингов очень низкий. Главным образом плащ можно получить только за некоторые задания, так что немногие могут похвастаться его наличием. Именно из-за этого мало где можно увидеть хоть какую-нибудь информацию о нем.
        Теперь тот сверток, который подарил Шимус. Пробегаю глазами по описанию и понимаю, что плащ по сравнению с этим предметом всего лишь мусорный дроп. Все усилия, которые я потратил на прохождение квеста, окупились в разы!
        СВИТОК ПРИЗЫВА ТЕНЕВЫХ МЕЧЕЙ
        НЕОБХОДИМЫЙ НАВЫК ВЛАДЕНИЯ ПАРНЫМ ОРУЖИЕМ: 25
        НЕОБХОДИМЫЙ УРОВЕНЬ РЕФЛЕКСОВ ДЛЯ АКТИВАЦИИ: 20
        НЕОБХОДИМЫЙ УРОВЕНЬ СИЛЫ ВОЛИ ДЛЯ АКТИВАЦИИ: 10
        ВНИМАНИЕ! Призыв осуществляется только в местах скопления теней. В том случае, если освещение резко изменится и тени пропадут, мечи так же временно исчезнут.
        ХАРАКТЕРИСТИКИ ВЫЗЫВАЕМЫХ ПРЕДМЕТОВ:
        Уровень: 1 (0/100)
        Прочность: не подвержены износу
        Урон: +9 …14.5
        Здоровье: +11
        Ловкость: +16
        Интуиция: +12
        Сила: +5
        Защита: +4
        Скорость: +2
        Шанс критического удара: +5%
        ВНИМАНИЕ! Предметы нельзя потерять, продать или передать.
        Иными словами, Мастер Теней подарил мне почти что единичный предмет. Да-да, это те самые красные вещи с процентными характеристиками, которые не теряют своей актуальности при переходе на новые уровни. Пусть использовать теневое оружие можно не всегда и с собой придется носить обычные клинки, но самое главное достоинство в другом. Это оружие способно получать опыт в боях и повышать собственный уровень с характеристиками. Подобный способ менее удобен по сравнению с красными предметами, которым такие трудности не нужны, зато теневые мечи практически неубиваемые…
        Уровневые предметы, подобные теневым мечам, были специально разработаны в качестве стимула для прохождения сложных квестов. И ценятся они не меньше единичных. По крайней мере, за информацию о квесте с подобной наградой топ-кланы могут выложить хорошие деньги. И, что в моем случае гораздо более важно, реальные.
        Думаю, если с заказом Милого Дракона возникнут какие-то трудности, его может заинтересовать хотя бы эта информация. Само собой, она будет стоит не так дорого, как заказ, но сейчас глупо оказываться от любых сумм.
        Делаю над собой усилие и заканчиваю пялиться на характеристики свитка. Убираю его в инвентарь до лучших времен. Вернее, до тех, когда смогу набрать нужные показатели рефлексов и силы воли.
        Кстати, о характеристиках. Пользуясь случаем, надеваю новый плащ, кидаю два очка на выносливость и рефлексы, еще одно на силу. С одной стороны, нужно быстрее выполнить требования для призыва теневых клинков. Но с другой - я не хочу этого делать в ущерб другим показателям. Пусть понадобится немного больше времени, но персонаж будет раскачан как надо, а не как попало.
        Получившийся результат для гоблина седьмого уровня меня вполне устраивает. Почти две сотни здоровья, высокие показатели ловкости, скорости, защиты:
        ИМЯ: Аластор
        РАСА: Гоблин
        КЛАСС: Охотник
        СПЕЦИАЛИЗАЦИЯ: Диверсант
        УРОВЕНЬ: 7 (1980/9600)
        СВОБОДНО ОЧКОВ К РАСПРЕДЕЛЕНИЮ: 0
        СВОБОДНО УЛУЧШЕНИЙ К РАСПРЕДЕЛЕНИЮ: 7
        СПОСОБНОСТИ:
        «Удар волка»
        (мгновенный, 20 ед. маны, откат 5 с)
        удар, который единовременно наносит противнику 150 % урона
        ПРОГРЕСС: 24/100 %
        УМЕНИЯ:
        Ножи - 1
        Кинжалы - 1
        Сабли - 1
        Парное оружие - 14
        Рукопашный бой - 11
        СПЕЦИАЛЬНЫЕ НАВЫКИ (ОСОБЕННОСТИ):
        «Тайное знание атаки I»
        Теперь переходим к снаряжению. Постоянные бои основательно потрепали оружие и броню. Остальным предметам досталось меньше, но в итоге чинить приходится абсолютно все. Когда передаю Роглифу вещи, с удивлением замечаю, что одного метательного ножа не хватает. Начинаю вспоминать, куда он мог деться, и понимаю, что я оставил его в том подземелье, где погиб Шимус. Я не успел вытащить его из тела лидера «Кровавых кинжалов». Очень жалко, хоть и не смертельно.
        - Готово!
        Как всегда, снаряжение от Роглифа получаю подпорченное.
        «Мог бы и не удивляться…»
        Последним пунктом проглатываю желеобразное варево гоблина. Получаю временный бафф увеличение здоровья и ускоренное восстановление жизни с усталостью. Теперь можно возвращаться к Стекку.
        Подхожу к головной повозке, возле которой уже собрались Родерик, Стекк и Юдин.
        - Что-то ты долго, - ворчит Юдин.
        - Ты готов продолжить наше путешествие?
        - Да, конечно. И я опять хотел бы пойти первым.
        Родерик резко вскидывает голову, словно хочет возразить, задумчиво хмурит лоб, но в итоге безразлично пожимает плечами.
        - Почему бы и нет…
        - Выдвигаемся! - командует Стекк и забирается в повозку.
        Погонщики, охранники, все остальные занимают привычные места, и уже через минуту караван отправляется в путь. Я тоже выдвигаюсь вперед. Не терпится испытать в действии плащ ратлингов. Однако оставляю за собой как минимум сотню ярдов, но так никого и не замечаю. Более того, меняется внешний вид подземного тракта. Крепи попадаются все реже, стены обработаны более грубо или не обработаны вовсе, а сам проход становится заметно уже. Не так сильно, чтобы повозки не смогли пройти. Но достаточно, чтобы охранники смогли протиснуться между ними и стенами только боком. Из чего следует, что это тот самый участок, о котором рассказывал купец. Небольшой отрезок недалеко от Шраттского месторождения, где происходили странные нападения.
        Однако вопреки рассказам не вижу и не слышу ничего подозрительного. Забираюсь дальше еще на полсотни ярдов, но так ничего и не нахожу.
        Хотя…
        Сс-ть! Сс-ть! Сс-ть! Сс-ть!
        Где-то в отдалении замечаю что-то похожее на хруст. Странный сухой и короткий звук. Не дробный, но повторяется достаточно часто, с небольшим интервалом.
        «Наконец-то!»
        Осторожно иду на звук и футов через тридцать замечаю источник. В его роли выступает пара самых обычных классических скелетов. Ростом ниже меня на целую голову, из оружия в руках только старые кирки, одежда полностью отсутствует. Скелеты патрулируют небольшой участок прохода, отчего их кости стучат, хрустят, трещат - в общем, издают тот самый звук, который привлек мое внимание.
        Как по заказу! Обычные рядовые мобы без всяких способностей. Даже три-четыре подобных твари не доставили бы мне много хлопот.
        Кидаюсь на ближайшего скелета. Несмотря на то что череп монстра повернут в мою сторону, моб не делает никаких попыток защититься.
        «Вы нанесли 59 ед. урона»
        Зато после атаки на меня кидаются сразу оба скелета. Движения марионеточные - рваные и нерасторопные. Атаки хоть и достаточно сильные, но медленные, легко успеваю отвести или заблокировать. Так что никаких проблем не возникает. Даже здоровье не падает ниже средней отметки.
        «Вы получили 120 ед. опыта»
        «Вы получили 120 ед. опыта»
        «Так непривычно получать почти в четыре раза меньше опыта после «сочных» претендентов на турнире…»
        Решаю пройти еще немного дальше - возможно, повезет натолкнуться на кого-нибудь посильнее. Однако моим надеждам не суждено сбыться. Пара минут, и туннель выводит меня на очередную группу скелетов. На этот раз монстров уже три, но это ровным счетом ничего не меняет. Беспрепятственно атакую в лоб и пользуюсь разницей в скорости.
        Идти дальше не решаюсь, и так сильно оторвался от каравана. От баффа остается около двадцати минут, этого должно хватить хотя бы на одну зачистку. Надеюсь, хоть тогда мне повезет на более интересного противника.
        Как всегда, не доходя до головной повозки, меня встречает Родерик.
        - Ну и как успехи?
        - Не очень. Какие-то бестолковые скелеты попадаются, - пожимаю плечами.
        - Я имею в виду, сколько монстров уже на твоем счету?
        Хлопаю себя по лбу. Точно! Я уже и забыл про наш спор с телохранителем. Хорошо, что любой прогресс по квесту сохраняется в записях персонажа. Открываю информацию по «Торговому путешествию» и через выпадающие второстепенные задания нахожу нужное:
        УБИТЬ БОЛЬШЕ МОНСТРОВ, ЧЕМ РОДЕРИК ЗА ВРЕМЯ ПУТЕШЕСТВИЯ ПО ПОДЗЕМНОМУ ТРАКТУ (прогресс выполнения: 29)
        - Х-ха! Все еще недостаточно. У меня тридцать один. - На роже телохранителя появляется легкая улыбка, с которой он и уходит на разведку.
        Будь он обычным игроком, я назвал бы его выпендрежником. С другой стороны, не могу не признать, что рад возобновившемуся квесту. Я по-прежнему рассчитываю получить с него что-то ценное.
        Второй заход выходит более удачным. Теперь наравне с обычными скелетами попадаются и зомби. Однако эти парни оказываются той еще занозой в заднице. Опыта за них дают всего в полтора раза больше, а время на убийство увеличивается втрое. И все из-за их способностей:
        Вдобавок именно на этих трупаках оружие ломается чаще всего. Словом, одно расстройство…
        После очередной партии восставших из ада возвращаюсь к повозке и замечаю, что Юдин о чем-то говорит со Стекком. Выражение морды охранника очень встревоженное, а взгляд неуверенный и словно какой-то… боязливый. Подхожу ближе в надежде понять предмет разговора, но слышу только общие фразы:
        - …совсем скоро. Конечно, если ничего не случится. - Купец пожимает плечами, а Юдин угрюмо кивает.
        Жду некоторое время, но никто из них и не думает продолжать беседу. Поэтому сам решаю разговорить гоблинов. Кто знает, что может выйти из этого - еще один дополнительный квест или что-то более существенное.
        - У вас что-то случилось?
        - Юдин спрашивал, сколько осталось до выхода.
        Купец снова пожимает плечами, а Юдин бросает на меня кислый взгляд и возвращается на свое место в середине колонны. Нагоняю охранника и спрашиваю:
        - Подожди! В чем дело?
        - В том, что тебе лучше заниматься своими, а не лезть в чужие. - Охранник чем-то определенно обеспокоен, но в силу своего характера пытается показать, что на самом деле все в полном порядке.
        - Да подожди, Юдин! Я в самом деле хочу тебе помочь!
        Охранник оборачивается.
        - Я помню это место.
        - Ты о чем?
        - Мои воспоминания об этом месте сохранились хуже всего. Но кое-что я все-таки помню. Узкий проход, неровные стены, запах смерти. И чудовище… гигантская тварь, с которой даже пр?клятые могут справиться с огромным трудом…
        - Какой монстр, Юдин? Где его найти?
        - Он сам найдет нас. Так всегда бывает…
        Хочу попытаться вытянуть из Юдина больше подробностей, но со стороны ушедшего в разведку Родерика раздается пронзительный свист. И даже несмотря на то что длится он не больше секунды, я понимаю, что опасность, с которой столкнулся телохранитель, серьезная. Если не сказать, смертельная.
        Погонщики реагируют молниеносно - свиньи недовольно хрипят, но послушно замедляют ход. Я протискиваюсь к головной повозке и встречаюсь с Харманом, Кейном и Кефом, которые тоже бегут на помощь своему начальнику. Но не успеваем мы сделать и десяти шагов, как туннель заполняется какой-то бурой массой.
        Вернее, массой это кажется только на первый взгляд. Присмотревшись более пристально, я понимаю, что это то чудовище, о котором говорил Юдин. Тварь достигает таких огромных размеров, что почти полностью закрывает проход своей тушей.
        «Да ладно?! Только не говорите, что гребаный кристалл опять во всем виноват!»
        Кожа или шерсть - с такого расстояния не разобрать - у этого монстра яркого коричневого оттенка. Широкая приплюснутая голова сразу переходит в туловище без всякого намека на шею. Отвратительная морда с большим плоским носом, как у гориллы, и широким ртом, из которого торчат кривые, но мощные прямоугольные столбики зубов. Длинные лапы заканчиваются тремя узкими и загнутыми костяными лезвиями, как у Росомахи Гэвина Худа. Ноги небольшие, но массивные. Еще бы - держать на себе такую тяжесть…
        И только сейчас понимаю, что нигде не видно Родерика.
        «Куда же подевался этот засранец? Ведь не мог он так просто умереть - иначе система закрыла бы его квест…»
        Так или иначе, а рядом телохранителя нет. Поэтому приходится брать командование в свои руки.
        - Стекк, уходи назад! Парни, не знаю как, но мы должны остановить эту тварь!
        Однако сказать гораздо легче, чем сделать. Пытаться остановить это чудовище все равно что раскинуть руки перед приближающимся товарным составом. Отброшенные одним ударом гигантской лапы Кейн и Кеф врезаются в головную повозку и проламывают борта. Повозка кренится, съезжает по стене, а из пробоин высыпаются украшения и ткани Стекка.
        «Как хорошо, что я успел вывести купца из-под удара…»
        Следующим под ноги Стража кидается Харман. Он уклоняется от нескольких ударов и даже успевает ранить противника, отчего тот замедляет свое продвижение. Но итог все равно один - гоблин отлетает в сторону.
        Сколько ни пытаюсь, а не могу понять, как сражаться с этим чудовищем. Против его габаритов и способностей разве что таран поможет.
        Я нападаю и едва не улетаю вслед за остальными. То ли плащ действует лишь на рядовых мобов, то ли страж попадает в число тех процентов, когда его свойства не работают. Но, так или иначе, я едва успеваю сбросить скорость и поднырнуть под его лапу.
        «Вы нанесли 25 ед. урона»
        «Вы нанесли 10 ед. урона (эффект «Ядовитое касание»)»
        Радует, что на него действует яд, в отличие от тех же скелетов или зомби. Хотя толку от этого не так много. Даже если нашпигую его тело отравленными ножами, у Стража останется еще куча времени, чтобы разнести наш караван в щепки, прежде чем у него кончатся жизни.
        Скорость у меня явно выше. Это позволяет более-менее избегать его ударов, но мне все равно приходится отступать. Очень не хватает пространства для маневров. Да и отступать вечно нельзя. Еще десять футов, и я упрусь спиной в головную повозку. Вернее, в мягкое рыло хряка, который в нее запряжен. И тогда одно из двух: долгий полет или перерождение…
        «Вот если бы удалось как-нибудь развернуть его в противоположную сторону…»
        Как я и представлял себе, спина упирается в теплый полукруг с жесткой щетиной, и я понимаю, что Юдин был прав. Тварь мне не по зубам…
        «Вы получили 200 ед. урона»
        «Ваш показатель защиты уменьшен до 7 единиц»
        Я перелетаю через повозку и врезаюсь в стену. Боль вспыхивает во всех местах одновременно, хотя сообщений о повреждениях не приходит. Поворачиваю голову и не сразу понимаю, почему картинка перед глазами до сих пор четкая. Обычно в момент смерти она теряет резкость, следом отключается звук, а темнота окружающего мира плавно переходит в полумрак заставки. И только через пару секунд до меня доходит…
        Варево Роглифа! Бафф от этой чертовой каши до сих пор не слетел, и сейчас у меня остается всего восемь пунктов жизни! Вернее, не «всего», а «целых»!
        Разбиваю банку здоровья, запиваю фиалом восстановления и кидаю взгляд на монстра. Гигант хватает борова и вместе с хомутом, обрывками упряжи, обломками дуг отправляет в пасть. Свинья, безразлично стоявшая на месте за мгновение до этого, начинает визжать и вырываться. Однако это ей не помогает…
        «Интересно, репутация понизится за полностью уничтоженный караван или хватит одной повозки?» - всплывает в голове не самый важный вопрос.
        Жизни Стража действительно возвращаются в норму, а он сам тянет лапу к погонщику. Как и ездовое животное, тот совершенно безучастно стоит в паре шагов от разрушенной повозки и смотрит в одну точку.
        - Беги! Беги, идиот!
        Однако этого НПС мозгами явно не наградили. Тот по-прежнему стоит на одном месте.
        Я поднимаюсь, но к монстру уже не успеваю. Зато успевает кое-кто другой…
        - Юдин! Стой!
        Гоблин перепрыгивает повозку и бежит по противоположной стороне туннеля. Отбрасывает в сторону бесполезного погонщика и вонзает меч в запястье твари. Урон выходит совсем крошечный, но монстр отдергивает руку и переключается на нового противника.
        - Что ты делаешь?!
        Я кидаюсь к нему в надежде предотвратить страшное.
        - Я увидел достаточно… чтобы понять - моя смерть неизбежна… она все-таки ошиблась… - Юдин основательно наседает на Стража. Его скорость сильно уступает моей. Но ее компенсирует разница в силе. С такой яростью и напором у него получается не только отражать атаки противника, но и теснить его!
        Гоблин подбирается к монстру вплотную и вгоняет ему меч в брюхо. Думаю, хочет повторить фокус с ратлингом-убийцей, которого он едва не развалил надвое. Но этот прием не проходит. Страж ревет так, что стены осыпаются, а я всерьез опасаюсь, что нас может завалить, и тогда мы повторим судьбу Шимуса.
        Юдин не успевает отпрыгнуть в сторону, и тварь сбивает его с ног. Перехватывает обмякшее тело гоблина, подносит ко рту. Я всего в десяти ярдах, но уже ничем не могу ему помочь.
        - Черт, Юдин! Нет!
        - Если мне не суждено выжить, так пусть хотя бы мои смерти не будут напрасны… Я снимаю с тебя обещание, Аластор!
        Охранник поднимает руки над головой и раскрывает ладони. Торчавший в брюхе чудища меч внезапно вываливается, будто что-то вытолкнуло его изнутри, и взлетает вертикально вверх. В тот момент, когда Страж вплотную подносит Юдина к пасти, клинок, словно притянутый магнитом, ложится в ладони гоблина. Охранник изворачивается и вгоняет без малого два фута закаленной стали в глаз великана…
        Еще не успел утихнуть прошлый рев гиганта, как он сменяется новым. И теперь дело не ограничивается одной только мелкой каменной крошкой. Отваливаются целые булыжники и валуны. В некоторых местах гаснет подсветка тракта.
        Видимо, из-за этого приступа ярости вместо того, чтобы проглотить Юдина, гигант со всей силы швыряет его на землю. Гоблин падает с неприятным влажным звуком. Руки раскинуты и вывернуты ладонями кверху, голова запрокинута так, что пустые глаза смотрят прямо на меня.
        «Идиот! Идиот! Юдин, что же ты наделал, чертов придурок?!»
        Я смотрю на тело гоблина и чувствую, как меня переполняет злоба, раздражение, ярость. На этого бестолкового НПС, на моба, на какой-то непонятный кристалл, который меня постоянно преследует - на все происходящее в целом. Господи, более глупого развития ситуации просто нельзя было придумать! И что, скажите на милость, мне теперь делать?!
        «А что можно тут сделать? Я не админ какой-нибудь и даже не ГМ - волшебных кнопок и панелей под рукой не имею…»
        «Вот именно, я никакой не админ, я - чертов хэлпер! Неужели нет ничего, что могло бы помочь мне?! Я же не Кит! Я всегда находил выход из любой задницы!»
        Кидаю взгляд на крохотную шкалу прямо под полоской жизни гоблина. На нее мало кто обращает внимание, так как ее показатели даже не дублируются в списке видимых характеристик. Однако они есть. Более того, исправно работают! А значит, это можно использовать…
        Если, конечно, фичу еще не пофиксили…
        «Черт, об этом лучше не думать!»
        Но чтобы исполнить задуманное, нужны две вещи. Успеть, пока тело Юдина не исчезло, и не допустить, чтобы страж восстановился. Охранник оставил после себя хорошую кровоточащую рану, и ею следовало воспользоваться.
        - Не подходить!!! Держитесь на безопасном расстоянии!!! Ждите моей команды!!!
        Ору как можно громче, чтобы перекричать безумный рев и грохот вокруг. И мне это удается. Гоблины, которые подтягиваются из глубины каравана, останавливаются и вопросительно смотрят на меня.
        - Следуйте за мной и ждите команды!!!
        А теперь самое трудное…
        Тварь все еще беснуется, ревет, молотит огромными лапами по земле и стенам. Тракт засыпает все больше камней, булыжников и валунов, часть туннеля заметно проседает. Но и проход расширяется. Сбоку от стража появляется здоровая щель, и я со всех ног кидаюсь туда.
        Уклоняюсь от мусора, который летит со всех сторон, проскальзываю в открывшуюся щель.
        Вдох-выдох, вдох-выдох, вдох…
        Пытаюсь взять себя в руки и сосредоточиться.
        Поехали!
        Кидаю отравленный клинок в инвентарь и достаю старый кинжал. Сейчас нельзя использовать яд и прочие подобные дебаффы. Слишком опасно. Агро навесить на себя тоже следует очень аккуратно.
        Наношу легкий удар со спины и сразу ухожу в сторону. Гигант мгновенно разворачивается и едва не сносит меня когтистой лапищей. Как же хорошо, что моя ловкость достигла такого результата!
        - Мимо! Попробуй еще разок! - Я отступаю и хочу убедиться, что Страж следует за мной. Не знаю, сколько впереди свободного пространства, но это гораздо лучше, чем позволить уродливой громиле восстановиться и разнести весь караван. - Открою тебе секрет, мне никогда не нравился Росомаха! Дэдпул гораздо круче!
        Конечно, подобные выкрики никак не влияют на агро, но они помогают мне переключиться. Сейчас я должен быть максимально собран, чтобы просчитать и уклониться от атак этого монстра. Потому что даже самый слабый удар способен отправить меня на перерождение. А если каким-то чудом отделаюсь потерей здоровья, почти наверняка получу травму - в прошлый раз эта тварь почти обнулила мою защиту. В этой игре она не столько уменьшает полученные повреждения, сколько снижает тяжесть травмы и время до выздоровления.
        Удар! Удар! Удар!
        Уклонение! Три шага назад. Уклонение!
        Я уже говорил, что, если бьешь моба с НПС, необходимо снести больше половины жизней монстра. Иначе опыта не получишь и он уйдет сопернику. Все дело в том, что часть неигровых персонажей способны прокачиваться и поднимать уровни. Пусть и с небольшим штрафом - для них опыт уменьшается втрое. Это сделано для того, чтобы в таких долгих квестах, как мой, игрок не оставался без защиты, но и не пытался решить с помощью этих персонажей все проблемы. Иначе какой в этом смысл? Прокачать кого-нибудь дружественного НПС до двадцатого уровня, и только успевай за ним лут подбирать. Неигровые персонажи должны оставаться не больше, чем помощью со стороны, чтобы сократить число возможных заставок. Конечно, со штрафом на опыт рано или поздно они начнут проигрывать игроку в характеристиках, но в то же время еще долго будут оставаться боеспособной силой. А к этому времени, вполне возможно, и квест подойдет к концу…
        Удар! Удар!
        Прыжок назад. Уклонение!
        Механизм получения уровня НПС полностью аналогичен механизму игрока. С теми же фишками и неточностями. Например, полная смерть наступает не в тот момент, когда здоровье опускается до нуля, а пока не пропадет тело. Если в этом интервале кто-то из игроков кастует воскрешение, погибший игрок снова продолжит сражение. Обычное лечение тут не подойдет, но оно позволит выиграть время. Тело не будет исчезать, пока действует заклятие исцеления. Если в том же интервале - после потери всех жизней, но до исчезновения тела - получить уровень, все будет так же, как и с обычным воскрешением. Здоровье и мана моментально восстановятся, а ты окажешься на ногах.
        Удар!
        Когти пролетают в опасной близости от лица, но все-таки я успеваю уклониться. Убегать слишком далеко опасаюсь. Не хочу в такой момент проверять умственные способности моба. Чего доброго, еще вернется к каравану…
        Уворот!
        Однако если интервал между потерей жизни и тела у игроков составляет пять-шесть секунд, то с НПС все несколько иначе. Их тела не исчезают гораздо дольше, однако и обычным воскрешением их не спасти. Поэтому сейчас я надеюсь только на фокус с уровнем. Это весьма старая фича, которую можно встретить во многих старых играх. Остается надеяться, что WGP добавили ее сознательно, в память о дьяблоподобных РПГ, а не ошиблись с какими-нибудь величинами…
        Чтобы отбить желание целенаправленно качать НПС вместо себя (а возможно, и чтобы предотвратить такие случаи, как мой), численное значение опыта скрывается от игрока. На виду остается только небольшая шкала зеленого цвета. Но сейчас мне вполне достаточно и ее. До седьмого уровня четыре тысячи восемьсот опыта. Для Юдина - четырнадцать тысяч четыреста. У гоблина осталась незаполненной совсем небольшая часть, может, одна десятая или даже меньше. Это около тысячи опыта с хвостом. Дадут ли столько за эту махину? Думаю, да. Ведь даже за сколопендру пятого уровня дали четыре сотни…
        Поэтому все, что я сейчас могу, - это тянуть время и не давать стражу отхилиться, пока раны от меча Юдина не съедят больше половины здоровья. Ну, еще надеяться, что мы управимся прежде, чем его тело исчезнет.
        Уклоняюсь от очередного выпада и снова отступаю. Жизней у монстра остатся все меньше - уже шестьсот тридцать. Благодаря сильному кровотечению он теряет сорок поинтов каждые десять секунд, плюс порядка трехсот Юдин снес в последней атаке. Еще двадцать секунд, и можно будет наносить ответный удар.
        Уворачиваюсь. Делаю несколько шагов назад. Затем в сторону. Снова уворачиваюсь. Отбегаю - изо всех сил тяну время и стараюсь не потерять концентрацию. Сейчас от точности моих движений зависит слишком многое.
        Пять… четыре… три…
        Пропускаю мимо себя громадную лапу и резко разрываю расстояние. Один прыжок, второй. Сверяюсь с жизнями стража - пятьсот пятьдесят из тысячи двухсот. То, что надо!
        Меняю кинжал на ядовитый нож и, переждав следующую атаку, сам иду в наступление.
        Вонзаю клинок в его тело и вытаскиваю следующий.
        - В атаку!!! Добейте его!!! - Надеюсь, гоблины послушно идут за нами, иначе сейчас погибнет не только Юдин.
        Уклоняюсь от следующей атаки и загоняю ему в бок второй нож. Почти одновременно замечаю, как здоровье гиганта падает сразу на сто пунктов. И это вовсе не из-за моих эффектов - удар со спины.
        Слава богу, агро не сбивается, и монстр снова пытается достать меня. Разрываю дистанцию и жду, пока атака не пройдет со стороны гоблинов. Здоровье стража падает еще на восемьдесят, и агро, наконец, слетает. Чудовище переключается на новых противников, а я подскакиваю и вгоняю в открытую спину остальные ядовитые клинки.
        Но никак не ожидаю, что страж изогнется, будто резиновый, и насадит меня на свои долбаные костяные иглы!
        «Вы получили 207 ед. урона»
        «Вы подвержены эффекту «тяжелая травма груди» - в течение 53 минут вы не сможете использовать броню, а скорость восстановления жизни уменьшена на 94 %»
        «Ну и пусть… - безразлично проносится у меня в голове. - Зато теперь, даже если гоблины его не добьют, гада совершенно точно свалит яд…»
        Я заваливаюсь на бок, и мир начинает терять очертания. Всего несколько секунд, и начнется сумасшедшая заставка. Но сейчас я думаю о ней в последнюю очередь. Мысли заняты совершенно другими вещами:
        «Только бы это сработало…»
        «Только бы мы успели вовремя…»
        Как только прихожу в себя на точке возрождения, сразу же срываюсь с места. Добегаю до вагончика Роглифа и начинаю протискиваться вперед. Равняюсь со Стекком и замечаю на себе его заинтересованный и подозрительный взгляд. Решаю пока не обращать на него внимания и двигаюсь дальше. Наконец, дохожу до головной повозки и перебираюсь через ее остатки. Рядом уже стоят побитые, травмированные, но живые Кеф и Кейн. Парни неуверенно переминаются с ноги на ногу и неотрывно смотрят на…
        «Слава богу…»
        Юдин с трудом стоит на ногах. Одной рукой он держится за стену, а вторую подносит к лицу и проводит по нему кончиками пальцев. Ноги гоблина не выдерживают, он падает на колени. Юдин поднимает голову и медленно осматривается, словно не понимая, где находится. Когда его взгляд встречается с моим, в глазах гоблина проскальзывает что-то похожее на ужас и удивление.
        Я подхожу к охраннику и помогаю ему подняться.
        - Ты как?
        - К… как тебе это удалось? - почему-то слова даются гоблину с трудом.
        - Это не важно. Гораздо важнее, что ты нарушил наш договор!
        «Вы нанесли 10 ед. урона»
        Я с силой бью ему в морду кулаком, и охранник летит обратно на землю. Неожиданно сбоку появляются Кеф и Кейн, которые хватают меня за руки.
        - Аластор, остановись! Что ты делаешь?
        Никогда не замечал за этими парнями ничего подобного. Обычно по шкале эмоциональности они находились где-то в районе деревяшки, из которой выстругали Пиноккио. Неужели они тоже заразились той же дрянью, что и Юдин?
        - Все нормально. Наверно, я это и вправду заслужил. - Охранник улыбается и подбирает под себя ноги. - Думаю, теперь мы квиты.
        - А я так не думаю. Или ты забыл о своем обещании?
        - Как только мы поднимемся на поверхность, я все расскажу тебе, как и договаривались. А сейчас нужно закончить дела здесь. С тем монстром, как я понимаю, уже все кончено?
        - Да, - стряхиваю с себя гоблинов. - Теперь уже точно…
        - Тогда иди вперед и отыщи Родерика. А мы разберемся тут. Надо расчистить дорогу и переложить товары Стекка в другие повозки.
        - Ладно, но для начала мне нужен доктор.
        Поворачиваюсь к Юдину спиной и слышу приглушенный голос, почти шепот.
        - И… Аластор… спасибо…
        Вместо ответа просто киваю. Зная характер охранника, не хочу показывать ему свое довольное лицо. Потому что я на самом деле рад, что этот засранец ожил. Чертовски рад! Прямо счастлив!
        Во-первых, теперь я могу не бояться получить кинжалом в глаз ни от него, ни от кого-то другого. Вряд ли Юдин это допустит. А во-вторых, я наконец-то узнаю, что за чертовщина тут происходит. Сложно сказать, какое объяснение ожидаю услышать, но я уверен, что смогу из этого извлечь хоть что-то ценное для себя. Может быть, пойму, как отличать сумасшедших НПС от нормальных и что делать, чтобы от них защититься. Ведь что бы там ни говорила администрация, а я полностью поддерживаю Трейси - на аддон это похоже меньше всего…
        У лекаря беру спасительную банку лечения, получаю эффект стойкости и надеваю изрядно потрепанную броню. Выпрашиваю у Роглифа еще одну порцию каши, после чего направляюсь на поиски Родерика. Оказывается, в пылу борьбы я даже не заметил, как увел стража на целых триста ярдов от каравана. Но самое странное - Родерика нигде не видно. Мысли о его гибели даже не допускаю - квест телохранителя на месте, да и страж был ранен, когда выбежал на нас. Стало быть, гоблина он не проглотил. Но где же тогда этот чертов телохранитель?
        Вокруг трупа монстра со скучающими выражениями на мордах стоят охранники. Те самые, которые помогали мне добивать этого гиганта, - Харман и еще двое неизвестных мне парней. Заметив мое приближение, они оборачиваются, а выражение скуки сменяется готовностью.
        - Отличная работа, парни! Теперь возвращайтесь к Юдину. Ему нужна ваша помощь, а здесь я справлюсь и сам.
        Гоблины молча разворачиваются и уходят, а я приступаю к осмотру места казни. Моей казни. Назвать это иначе я не могу. Страж подловил меня в такой момент, что шансов на спасение не было никаких. Забираю выпавшие из инвентаря деньги с предметами и перехожу к трупу монстра. Первым делом извлекаю отравленные ножи - не хватает потерять еще и эти. Потом перехожу к луту. Почти два золотых и странный камень. Больше всего он похож на шар предсказаний - по крайней мере, я вижу, как внутри него переливается что-то черное. Будто сгусток мрака медленно перетекает из одной части шара в другую. При этом сам шар вроде как непрозрачный, сапфирового оттенка, без каких-либо отверстий и пазов…
        - Что за ерунда?
        Пытаюсь понять, каким тогда образом я могу видеть «внутренности» шара и откуда, собственно, я знаю, что это «внутренности», а не какие-нибудь «наружности». Но в итоге решаю просто не заморачиваться такими вещами. Магия, чтоб ее…
        Характеристики предмета оказываются такими же непонятными, как и сам камень:
        ИНФОРМАЦИЯ О ПРЕДМЕТЕ: Ключ Сокрушения
        Прочность: Неломаемый предмет
        ВНИМАНИЕ! Предмет нельзя передать
        «И как его использовать, интересно?»
        Не об этом сейчас надо думать. Убираю загадочный ключ в инвентарь и продолжаю поиски Родерика. Освещение здесь отсутствует почти полностью, поэтому иду очень медленно, почти на ощупь. Иногда приходится останавливаться и прислушиваться - даже самые слабые шорохи заставляют вспоминать чуть ли не все детские кошмары. Но именно благодаря этому через пятьдесят ярдов я и нахожу Родерика!
        Тяжелое прерывистое дыхание доносится откуда-то снизу. Осторожно обследую участок и замечаю впадину-углубление между стеной, укреплением и полом. Что-то типа канализационного стока. Именно там и лежит Родерик. У бедняги такая же травма груди, которую я только недавно вылечил, и несколько дебаффов на оглушение с потерей сознания. Жизней всего полсотни, не восстанавливаются, но, самое главное, и не убывают.
        Пытаюсь вытащить гоблина, но это оказывается непростой задачей. Мало того, что его убежище жутко неудобное и узкое, так и сам Родерик весит как слон. После нескольких неудачных попыток понимаю, что даже если и вытащу его оттуда, донести до стоянки вряд ли смогу. Нужно вызывать подмогу.
        Достаю свисток и дую что есть силы. Звук выходит что надо - чистый, звонкий, даже немного пронзительный. Пожалуй, понимаю, почему Родерик отобрал его у ребенка.
        «Надеюсь, гоблины меня услышали»
        «Главное, чтобы не услышал никто другой…»
        Некоторое время напряженно прислушиваюсь, однако не замечаю никаких посторонних звуков. Собираюсь с силами, а затем повторно пытаюсь вытащить телохранителя на дорогу. Удается мне это только с пятой попытки. К тому времени как раз поспевают остальные.
        - Что случилось? - Кеф и Кейн с обнаженным оружием выскакивают из-за угла.
        - Все в порядке. Я нашел Родерика, только он в отключке, а тащить его в одиночку мне не хватит сил.
        - Понятно. - Гоблины оказываются достаточно смекалистыми. Они убирают оружие и подхватывают своего командира. - Аластор, ты возвращаешься с нами?
        - Нет, я хочу пройтись дальше. А то не хватает нам еще одного такого мясника…
        Дожидаюсь, пока они не скроются из виду, после чего еще раз осматриваю все вокруг. Эта ситуация очень скверно пахнет. С чего вдруг Родерику, который сам учил меня осторожности, забредать на три сотни ярдов дальше каравана? Или он уводил этого стража за собой? Не похоже, потому что между предупредительным свистом и появлением этого чудовища прошло слишком мало времени. Нет, дело здесь в чем-то другом…
        Только в чем?
        Судя по всему, углубление образовалось здесь уже давно, а вот расширили его совсем недавно. Об этом говорит характерная гладкость и острота сколов. Мог ли Родерик подготовить это место, находясь в разведке? Думаю, вполне. Тогда и сигнал гоблин подал, скорее всего, отсюда. В этом случае все сходится.
        Но для чего это ему было нужно?
        «Не понимаю… Ничего не понимаю!»
        Решаю отложить расследование до того момента, как Родерик придет в себя и сам все расскажет. Если расскажет, конечно…
        А пока мне есть чем заняться.
        Достаю из инвентаря Ключ Сокрушения и подбрасываю его на ладони. Внутри камня по-прежнему клубится что-то темное. И по-прежнему нет никаких подсказок, как использовать этот предмет. По идее, раз эта сфера выпала из стража, она вполне может оказаться тем самым загадочным кристаллом. Однако эпизод с Мортом и ожившим пленником подсказывают, что он должен выглядеть совсем иначе. Стало быть, это простой ключ и ничего больше. А раз так, где-то должна быть дверь, к которой он подходит…
        Пытаюсь припомнить какие-нибудь ответвления или проемы на пути сюда. Ничего похожего. Возможно, стоит посмотреть дальше? Осторожно продвигаюсь вперед и футов через тридцать нахожу кое-что интересное. В стене по правую сторону замечаю огромное углубление. Высотой около десяти футов, а шириной - семи. При этом форма очень сильно напоминает того самого стража - небольшая приплюснутая голова без шеи, огромное туловище, длинные руки с когтями и массивные ноги.
        «Что за бред? Он вылез прямо из стены?!»
        А может, он был частью этой стены? Как каменный голем. Звучит странно, но в этой вселенной все возможно. Скажем, как только кто-то проходит мимо этого участка, этот тип моментально превращается в гиганта с лезвиями на руках и уничтожает все живое.
        А что, на месте создателей я именно так и сделал бы - эффектное и неожиданное нападение.
        Обследую углубление и нахожу интересную деталь. Едва заметную, надо сказать, деталь. На уровне груди стража (для меня в теле гоблина это уровень поднятой над головой руки) находится еще одна небольшая круглая впадина. Она расположена точно между двумя выступами таким образом, что их тени делают отверстие практически незаметным для глаза. И так как это меньше всего похоже на случайность…
        Достаю Ключ Сокрушения и вставляю его в отверстие. Камень с легким щелчком входит в углубление и стопорится. Вынуть его оттуда уже никак не получится. Но, как оказывается, этого и не нужно. Прямо по центру «отпечатка» стража пробегает трещина. Она начинается у самой земли и медленно ползет вверх. Ветвится, извивается и расширяется. Плюется крохотными облачками пыли и каменной крошки. В какой-то момент трещина проходит через ключ. Камень с тихим хрустом разваливается на две части, а изнутри вырывается темное клубящееся облако.
        Я отскакиваю назад - неизвестно, как эта штука может подействовать на меня. Но опасения оказываются беспочвенными. Не успевает вся эта чернота выбраться из камня, как ее засасывает в трещину, хотя я не чувствую никакого сквозняка.
        Как только последние клубы скрываются в расселине, она тут же начинает увеличиваться в размерах. Камень словно разъедает кислота - от стены отваливаются целые куски, иссыхают и крошатся даже не долетая до земли. И, что самое странное, такая метаморфоза происходит только в пределах углубления-отпечатка. Дальше него «зараза» не распространяется.
        В итоге через пару минут передо мной открывается проход в форме тела стража. Впечатляюще, ничего не скажешь…
        Я пытаюсь найти какую-нибудь информацию о новой локации, но не вижу никаких надписей или сообщений. Стало быть, это не инстанс или данж, а обычная тайная комната. Хочется сделать шаг, пройти внутрь, но на секунду сдерживаюсь.
        Может, стоит позвать кого-нибудь с собой? Правда, из высоких уровней, реальную помощь мне оказали бы разве что Родерик с Юдином. Но первый сейчас в отключке, а жизнью второго рисковать пока нельзя. Еще можно попросить Кейна и Кефа, но после того как внезапно они набросились на меня, вступившись за Юдина, идти с ними в одиночку мне не очень хочется. Не думаю, что они способны засадить мне в глаз кинжал, но какие-нибудь неприятности доставить могут. Так что если и брать их в команду, только вместе с Родериком или Юдином. А остальные гоблины откровенные слабаки - даже я, будучи старше их всего на уровень, способен на гораздо большее…
        Решено. Разведку проведу в одиночку и если пойму, что не справлюсь, вернусь за подкреплением.
        Я захожу внутрь и оказываюсь в длинном коридоре, который к тому же почти не освещен. Единственный источник - какая-то зеленовато-белесая пирамида в конце, ярдах в трехстах от меня. Еще немного света дают странные существа по центру. Двух футов в высоту, бледные и почти прозрачные, которые напоминают шляпу поганки.
        Я так понимаю, это те самые подземные призраки, о которых говорили ратлинги. В принципе, понятно, почему с ними возникли трудности - восемьдесят процентов поглощенного урона - это не шутки.
        «Удар волка» снимает всего семь единиц. Ощущение такое, будто избиваю желе - вязкое, тягучее, липкое. Еще и трясется так неприятно - мелко и долго. После пинка по такому «телу» с трудом удается сохранить равновесие. В итоге пропускаю атаку.
        «Вы получили 52 ед. урона»
        Хотя такую атаку я пропустил бы в любом случае. Бестелесые существа типа призраков атакуют, просто наплывают на персонажа и нелепо «бодают» его. Но в моем случае все было не так. Нижняя часть «тела» резко приподнялась, словно занавеска на ветру, и самым краем коснулась моей ноги.
        Резко отскакиваю в сторону, готовлюсь отходить и давать сигнал, но вдруг замечаю, что призрак даже не думает преследовать меня. Просто висит на том же месте.
        Становится понятно, почему его назвали скованным.
        На всякий случай проверяю догадку. Еще раз атакую и разрываю расстояние. Призрак не только не успевает ответить, но и с места не двигается.
        Не очень удобно, зато теперь понятно, как с ним бороться. Пью зелье восстановления и где-то за десять-двенадцать наскоков справляюсь с первым препятствием. Количество опыта радует - гораздо больше, чем за скелетов и зомби, но способ убийств откровенно удручает. Ищу способ просто обойти призраков, не вступая с ними в бой, но игроделы продумали все до мелочей. Расположение у мобов более чем удачное. Возле каждого туннель сужается таким образом, что обойти его просто невозможно. Если, конечно, ты не человек-паук.
        Ну да ладно. По крайней мере, этих тварей не больше десятка, да и со вторым дела идут чуточку быстрее. Благодаря способностям крысиного плаща после каждого отхода призрак теряет ко мне всякий интерес, что позволяет снова атаковать его первым.
        Таким нехитрым образом я постепенно пробираюсь вперед. Источник света в конце становится более различимым. Теперь он приобретает очертания широкого круглого постамента с треугольным основанием. Сверху нечто вроде купола, который переливается радужной мыльной пленкой. Однако под ним есть еще кое-что. Небольшой предмет ромбовидной формы и ярко-зеленого цвета. Думаю, догадаться, что же это такое, не составит труда…
        Наконец-то уничтожаю последнего духа и перевожу дыхание. Образно, конечно же. Призраки хоть и заставили потратить на себя много времени, но позволили восстановить потерянный от рук стража опыт и получить приличную надбавку. Не говоря уже о поднявшемся прогрессе «Атаки волка» и навыке парного оружия.
        Осторожно подхожу к постаменту. Осматриваюсь на предмет какой-то скрытой опасности, но ничего не вызывает подозрения. Кроме самого кристалла, который преследует меня с начала игры. Кстати, что там насчет его характеристик?
        ИНФОРМАЦИЯ О ПРЕДМЕТЕ:
        Кристалл Сокрушения
        ПРОЧНОСТЬ: Неломаемый предмет
        КВЕСТЫ:???
        Иными словами, абсолютно ничего.
        Я подношу кинжал к куполу, и лезвие свободно проходит сквозь него. Тогда я убираю клинок и тянусь к артефакту рукой. Не сразу понимаю, что происходит, но моментально догадываюсь - нечто очень плохое. По глазам бьет яркий слепящий свет, рука по локоть взрывается болью, будто ее в кипяток окунули, а ноги теряют опору. Чувствую долгое падение, следом за рукой боль появляется и в спине. Одновременно бар жизней проседает почти на половину.
        Сжимаю зубы, чтобы не застонать. Я как-то говорил, что болевые ощущения здесь сильно приглушены. Но, черт возьми, мне кажется, что на ЭТИ повреждения правила не распространяются! Ощущение такое, словно я с десятиметрового трамплина упал в воду плашмя!
        «Вы получили незначительную контузию. В течение 2 минут уровень взаимодействия с игровым персонажем понижен на 25 %»
        Пытаюсь подняться, но руки и ноги почти не слушаются. Какие, в задницу, двадцать пять процентов? Тут все восемьдесят! Хочу подтянуть ноги и опереться на локоть, а максимум, что удается - пошевелить пальцами…
        Со второй попытки получается перевалиться на бок и приподнять голову. Оказывается, меня отнесло не меньше чем на десять ярдов от постамента. К слову, с кристалла слетел защитный купол, но вместо него появилось кое-что другое. Или, правильнее будет сказать, кое-кто другой?
        Невысокое существо, ростом примерно пять футов. Морда - такой же стандартный набор черт, как и у меня: узкий лоб, длинный широкий нос, большие остроконечные уши, маленькие глазки, выдающийся вперед подбородок. Только вот тело белесое и прозрачное, как у скованных призраков. Но при этом у гоблина видна даже одежда - изношенная рубаха, широкий кожаный пояс, штаны и высокие сапоги. Он кидает на меня очень недоброжелательный взгляд и делает шаг…
        «Гомару Четырехпалый? Почему мне так знакомо это имя?!»
        - Я не позволю тебе забрать этот кристалл! Ему не место среди живых…
        Гоблин приближается, а я пытаюсь подняться. Ноги слушаются очень плохо, но хотя бы удается встать на одно колено. Что и говорить - поза в моем случае очень неудачная, почти обидная…
        - Если бы ты просто прошел мимо этой двери, я выпустил бы отсюда вас всех. Но ты решил поступить иначе.
        Призрак останавливается в шаге от меня и поднимает руки над головой. Взгляд сразу же цепляется за левую руку, на которой действительно не хватает одного пальца. Но от лишних подробностей меня отвлекает появившаяся в его руках кирка. Обычное двустороннее горняцкое кайло. Но после этого я сразу же вспоминаю про легенду Стекка. Однако времени на вопросы не остается. Я успеваю только вскинуть руки в защитном жесте - кинжалы скрещены на манер ножниц, чтобы поймать на них оружие и отбросить его в сторону.
        Однако…
        Медленно тянутся секунды, а Гомару все так и стоит с занесенным над моей головой призрачным оружием. Не издает ни звука, даже не шевелится. Только долгим немигающим взглядом смотрит на мои пальцы.
        - Откуда… - наконец, произносит гоблин. Хотя в его случае более уместно сказать - шепчет. Гомару настолько сильно удивлен, что я почти не слышу его слов. - Откуда у тебя… он…
        Призрак медленно опускает кирку и смотрит мне прямо в глаза.
        - Что? - Я немного расслабляюсь, чувствуя, что сражение откладывается. Но при этом совершенно не понимаю, что этот кусок протоплазмы имеет в виду.
        - Перстень Хранителей Тайн… он настоящий… но ты… ты же не маг…
        - Перстень что… а… - Я поворачиваю руку тыльной стороной к лицу, и сразу все становится ясно. - Мистик Аарос дал его мне за помощь в одном задании. Которое, кстати, было связано с таким же кристаллом, как и тот… у тебя за спиной.
        - Выходит, Аарос тоже знает об этом? Это он отправил тебя сюда?
        - Э-э-э…
        Как же я ненавижу подобные вопросы. Неизвестно, что лучше - сказать правду или подыграть собеседнику. В этом случае, думаю, стоит выбрать второй вариант. Но для правдоподобности его следует немного изменить.
        - Да, только об этом больше никто не знает. Я специально нанялся телохранителем к Стекку, чтобы найти этот тайник.
        Из рук Гомару окончательно пропадает кайло, а его табличка медленно меняет цвет с красного на синий.
        «Бинго, мать вашу! Да!»
        Не знаю, чему я обязан больше - десятипроцентному шансу на уникальный квест перстня или обычному везению. Ведь предмет поднимает мою репутацию у всех магических НПС, а Гомару не кто иной, как ученик шамана! Но, так или иначе, я чертовски рад этому - не часто рядовые мобы, а тем более боссы, превращаются в НПС. И уж точно никогда встреча с ними не выливается во что-то банальное…
        - Ты расскажешь, что узнал Аарос об этих кристаллах?
        - Э-э-э… - у меня наконец-то получается подняться.
        «А вот здесь, пожалуй, лучше рассказать все как есть…»
        - Аарос в чем-то заподозрил наставника Морта, поэтому попросил меня все выяснить. В спарринге я сорвал с его руки бинты. и оказалось, что у него точно такой же кристалл, который позволяет двигаться в десятки раз быстрее. Я рассказал обо всем Ааросу, и он попросил зайти к нему позже… в смысле, после того, как я побываю здесь. Так что, вряд ли ему известно слишком многое.
        - Это плохо… очень плохо, Аластор. Необходимо как можно быстрее разобраться с этими кристаллами, иначе может произойти что-то очень страшное. Они обладают огромной мощью, которой почти невозможно противостоять. Любой, кто завладеет им, рано или поздно окажется в их власти. Но это не самое страшное. Гораздо хуже, что у кристаллов есть разум…
        - Ого! - Я впечатлен. Детальность и глубина истории поражают все больше. - Тогда откуда же появились эти самые кристаллы? И что произошло с тобой? Я хочу узнать все.
        Призрак вздыхает и опускает голову.
        - Я не знаю… не знаю… Я до сих пор ничего толком не могу понять. Пытаюсь разобраться, но еще больше путаюсь…
        В тот роковой день, когда пропала наша группа, мы нашли это место. Ребята видели какие-то странные сны и слышали голоса, но я не уловил ничего подобного. Как оказалось, все дело в моих способностях, которые достались от деда, - они защитили меня.
        Один из штреков привел нас в странный проход, которого здесь раньше не было. Стоило мне спуститься и пройти дальше, парни словно рассудка лишились. Они накинулись на меня с криками, что я не достоин обладать величайшей драгоценностью этого мира. И что я должен здесь умереть - только так они могут доказать свою преданность. Они орали еще что-то неразборчивое, пытались задушить, выдавить глаза или проломить голову. Я скрылся только благодаря магии. Не знаю, как долго я бродил, но в итоге наткнулся на эту комнату. Стоило мне только взглянуть на кристалл, как многое стало ясно. Например, я понял, что он боялся меня. Именно поэтому ребята так хотели расправиться со мной. В отличие от них, я мог сопротивляться воле кристалла и даже использовать его в своих целях. В то время как ему нужно было совсем другое. Кристалл выступал в роли паразита. Ему требовалось слабое тело и разум, чтобы их можно было легко взять под контроль и перестроить под свои потребности. Теперь я понимаю, что кристалл может подчинить даже тех, кто был изначально сильнее его. Просто для этого потребуется много времени. И все дело в
том, что оно сильно ограничено…
        Я попробовал уничтожить кристалл, но ничего не вышло. Меня нашли остальные, но сбежать на этот раз не получилось. Моя смерть была неизбежна. Поняв это, я снова попытался уничтожить кристалл, но все, что мне удалось - расколоть его на две части. Правда, второй осколок был настолько маленьким, что это почти ничего не значило.
        Но даже смерть не заставила меня отступить. Я связал свой дух с кристаллом, твердо решив помешать ему. И в какой-то мере мне это удалось. Я разорвал связь между всеми, кто попал под влияние кристалла. К сожалению, это означало смерть для моих соплеменников…
        Я пообещал себе, что буду следить за кристаллом и он ни за что не покинет это место. Но он каким-то образом обошел мое давление и взял под контроль новых рабочих. Вскоре они тоже нашли это место и попытались завладеть кристаллом. Мне не оставалось ничего другого, кроме как снова разорвать эту связь…
        Я честно пытался найти другой выход, но ничего не получалось. А позволить кому-то вынести отсюда этого паразита означало поставить под угрозу всех остальных.
        Поверь, этот выбор дался мне очень нелегко.
        Чтобы подобного не повторилось, я бросил все силы на изучение остальных возможностей кристалла, но и тут меня обошли. Он отвлек мое внимание и помог следующей группе завладеть осколком. Тем самым, о котором я даже забыл - настолько он был крошечный. С этим осколком они ушли так далеко, что я уже не мог разорвать связь. Осколок хоть и слабел, удаляясь от родителя, но продолжал воздействовать на рабочих.
        Тогда мне опять пришлось поступить очень жестоко. Я создал каменного стража, а потом собрал души погибших соратников и воплотил их в призрачную форму. Большую часть вместе с големом я выставил перед залом, чтобы избежать новых жертв. Остальных я отправил на поиски осколка. Когда призраки настигли беглецов, я направил их по опасному пути. В ответвление, где легче всего было вызвать завал. Я знал, что это не решит всех проблем - лишь отсрочит неизбежное, однако это все, что я мог сделать. Великий Волк, да на тот момент я не умел даже обретать форму и появляться на поверхности!
        Гомару сплевывает от досады и кидает в сторону хмурый взгляд. А я, пользуясь случаем, пытаюсь осмыслить масштаб истории. И, честно говоря, сюжет мне определенно нравится. Во всяком случае, он объясняет многие моменты. Что за подземных призраков видели ратлинги и что они там охраняли. Чьи тела нашел Король и смог подчинить с помощью осколка кристалла. Почему восстановивший форму пленник превратился в гоблина. Все эти подробности поражали и делали честь сценаристам. Хотя несколько белых пятен в этой истории по-прежнему присутствовали.
        - Гомару, так получилось, что ратлинги нашли осколок, о котором ты говоришь. В итоге он снова оказался погребен под толщей камней, но… скажи мне одну вещь. Тела тех гоблинов… Что с ними было не так? Как только на них попадала кровь, они поднимались как ни в чем не бывало и крушили все, до чего только могли дотянуться.
        - Я не знаю точно, - гоблин разводит руками. - Но кристаллу требуется связь с телом не только чтобы подчинить и перестроить его. Я думаю, находясь внутри, кристалл достигает пика своей силы. Таким образом, контакт с кровью очень важен - она выступает в качестве источника энергии. Вдобавок на них постоянно воздействовала сила, которую я не мог контролировать. Ты сам видел, даже здесь появились скелеты и зомби. Не могу представить, к чему это привело бы, если бы я не сдерживал его.
        - А как насчет тебя? Если кристалл может сломить даже сильную волю…
        - Да, Аластор. Ты вникаешь в самую суть. Мне все сложнее контролировать его - на каждый запрет кристалл находит свою лазейку. Так, тайно от меня он вырастил в теле стража ключ, а призраков приковал к одному месту…
        Но самое страшное - мне начинает казаться, будто он намеренно поддается моим блокам. Усыпляет бдительность, чтобы застигнуть врасплох и разобраться со мной. На этот раз окончательно. Поэтому я так удивился твоему приходу. Больше всего это было похоже на ловушку, но… Великий Волк, видимо, увидел мои страдания и прислал тебя.
        - Оу… - все, что я смог сказать.
        - Аластор, забери этот кристалл и отнеси его Ааросу. Он должен во всем разобраться и завершить то, что так и не вышло у меня. Если ничего не получится, передай, что у меня получилось расколоть его на части только «Прощальным дуновением». Ты должен это сделать, пожалуйста…
        - Я не против, только как насчет воздействия кристалла, о котором ты говорил? Связь, подчинение и все такое? - Я знаю, что в этой игре возможно многое, поэтому решаю перестраховаться. Не хочется, чтобы с персонажем произошла какая-нибудь неприятная фигня, которая усложнит игру в дальнейшем.
        - Не беспокойся. Я вложу свои последние силы, чтобы создать кокон, который временно запечатает кристалл. Его должно хватить на десять дней. За это время нужно найти Аароса и решить, что делать дальше. Если не успеешь… рано или поздно кристалл проявит себя, но, когда это случится, я сказать не могу. У тебя очень сильная воля, хоть ты и не маг. Поэтому какое-то время ты сможешь ему сопротивляться. Но будет лучше, если до этого все-таки не дойдет.
        Ненавижу такие расплывчатые формулировки. Но, с другой стороны, ничего особо страшного я не услышал. Скорее всего, скинуть кристалл Ааросу можно будет в любое время. Просто, если принесу его в течение срока, получу больше опыта или типа того.
        - Хорошо, я сделаю это. Но я хочу задать последний вопрос.
        - Я слушаю. - Гомару кивает.
        - Вы до сих пор объявлены пропавшими, и никто не знает, что произошло на самом деле. Я хотел бы поставить точку в этой истории. Но не думаю, что стоит рассказывать все как есть.
        - Да, ты прав… - гоблин в раздумьях запрокидывает голову. - Такая правда им не нужна. Значит, нужно создать что-то подходящее. Найди там синюю фибулу…
        Я повернулся, куда указывал Гомару, и увидел в дальнем углу зала ворох мусора. Пыльная, разорванная одежда, осколки костей, сломанные кирки. Я ворошу ногой эту кучу и замечаю небольшой блестящий предмет. Поднимаю и рассматриваю в свете постамента. Аккуратная, изящная брошка для одежды в виде стрекозы. Вдоль всего тела вставки из полудрагоценных камней. На теле и огромных глазах агат, на крыльях - сапфир. Вместо лапок заколка.
        Больше всего украшение похоже на женское. Если только это не какой-нибудь подарок на память.
        - Да, это она. Передай эту фибулу старосте в Грэйсис. Скажи, что я виноват во всех этих смертях… тем более это почти правда. Скажи, что я навлек на остальных проклятие, которое не оставило после себя даже тел. Но теперь все кончено. Ты победил мой дух и очистил подземелье от проклятия. И еще, передай … я сожалею, что мы так расстались…
        ТЕКУЩАЯ ВТОРОСТЕПЕННАЯ ЦЕЛЬ ВЫПОЛНЕНА: «Узнать, что случилось с пропавшими рабочими»
        ОБНОВЛЕНИЕ ЦЕЛИ
        ТЕКУЩАЯ ЦЕЛЬ: Передать старосте поселения Грэйсис сообщение и фибулу Гомару
        - А как же все эти скелеты, зомби, призраки?
        - Как только я закрою кристалл коконом, его сила окажется запертой и воздействие пропадет. Все пленники просто исчезнут, а проход станет свободным. Чем не победа над проклятием?
        - Хм… а осколок? Он тоже исчезнет?
        - Не знаю. - Гомару отводит взгляд. - Я надеюсь, что вдали от родительского обломка он потеряет всю силу и превратится в обычную стекляшку. Да, думаю, так и будет. Ну что, Аластор, ты готов принять мое задание или у тебя еще остались вопросы?
        В принципе, я полностью удовлетворил свое любопытство. Гомару ответил на все вопросы и даже помог с второстепенным квестом. Линейка загадочных кристаллов хоть кажется многообещающей, но сейчас из нее вряд ли можно извлечь что-то еще.
        - Я готов, Гомару!
        - Спасибо, Аластор! Спасибо и… прощай…
        Призрак поворачивается ко мне спиной и подходит к постаменту. Кладет руки на кристалл, отчего тот начинает тускнеть. Однако и тело Гомару теряет очертания - сначала едва заметно, но с каждой секундой все больше, пока на его месте не остается легкая дымка. Как только кристалл полностью гаснет, вслед за ним начинает тускнеть и постамент. Дымка собирается в струящийся дымок, который в свою очередь собирается в толстые жгуты, а потом кольца и плотно обхватывает поверхность кристалла несколькими слоями. Первый самый толстый, второй чуть тоньше и третий едва заметный, словно паутина.
        ТЕКУЩАЯ ВТОРОСТЕПЕННАЯ ЦЕЛЬ ВЫПОЛНЕНА: Найти и устранить причину появления в туннеле неизвестных монстров
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: 2000 опыта
        ТЕКУЩАЯ ВТОРОСТЕПЕННАЯ ЦЕЛЬ ВЫПОЛНЕНА: Убить больше монстров, чем Родерик за время путешествия по подземному тракту.
        Для получения награды поговорите об этом с Родериком.
        «Связь между кристаллом и его пленниками разорвана. Монстры этого типа исчезли со всех локаций, связанных с квестом «Торговое путешествие»
        ПОЗДРАВЛЯЕМ!
        ВЫ ВЫПОЛНИЛИ: Скрытый квест «Полная зачистка подземного тракта». Больше здесь не осталось ни одного монстра, путь стал полностью безопасен для любых караванов.
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: 1000 опыта
        ПОЛУЧЕНО ДОСТИЖЕНИЕ: «Испытание тайной» (Опыт от всех скрытых заданий будет увеличен на 10 %)
        Соберите три достижения типа «Испытание тайной», чтобы получить специальный навык «Мастер неизвестного»
        ВЫ ДОСТИГЛИ 8 УРОВНЯ
        ПОЗДРАВЛЯЕМ ВАС С ПОВЫШЕНИЕМ!
        РАСПРЕДЕЛИТЕ ДОСТУПНЫЕ ОЧКИ ПАРАМЕТРОВ (свободных очков: 5)
        РАСПРЕДЕЛИТЕ ДОСТУПНЫЕ ОЧКИ УЛУЧШЕНИЙ (свободных очков: 8)
        ПОЛУЧЕНО: Новое задание
        НАЗВАНИЕ: Послание для Аароса
        СЛОЖНОСТЬ: Уникальная
        ОБЛАСТЬ: Поселение Торна
        ОПИСАНИЕ: Используя последние силы, Гомару Четырехпалый запечатал опасный кристалл. Артефакт обладает настолько разрушительной мощью, что вам с Ааросом необходимо как можно быстрее найти способ избавиться от него.
        НАГРАДА: В случае, если вы успеете до распада кокона - зачарованный перстень Аароса, 5000 опыта, 50 серебряных монет, квест более высокого уровня сложности. Если вы не успеете до распада кокона - 500 опыта, 10 серебряных монет, квест более высокого уровня сложности.
        ШТРАФ: Не предусмотрен
        «Эх, если бы мне так награды сыпались за основного перса, я бы давно уже за сотку перевалил!»
        Едва успеваю следить за системками - опыт, скрытый квест, достижение, новый уровень, да еще и уникальный квест. Все это чертовски впечатляет! Не часто я получаю такое удовольствие от игры!
        Мысленно даю себе пару пощечин и напоминаю, ради чего я здесь. Сейчас важнее всего закончить с «Торговым путешествием». Причем не только в плане опыта, но и времени. И только после этого можно будет разбираться со всем остальным.
        Забираю кокон и перед тем, как закинуть его в инвентарь, просматриваю характеристики:
        ИНФОРМАЦИЯ О ПРЕДМЕТЕ: Кокон с Кристаллом Сокрушения
        КВЕСТ: Послание для Аароса
        ВРЕМЯ ДО РАЗРУШЕНИЯ: 9 дн 23 ч 18 с
        Прочность: Неломаемый предмет
        ВНИМАНИЕ! В случае вашей смерти предмет будет потерян со 100 % вероятностью. В этом случае квест «Послание для Аароса» будет заменен на задание с гораздо меньшим классом сложности
        ВНИМАНИЕ! В случае распада кокона до выполнения квеста кристалл будет привлекать на 30 % больше монстров, а их уровень агрессивности возрастет на 50 %»
        Вот, значит, как… Оказывается, не так прост этот кристалл, как хотелось бы.
        «Не удивлюсь, если с этого момента количество ситуаций, опасных для моей жизни, резко увеличится…»
        Я даже не успеваю развернуться, как слышу за спиной знакомый голос:
        - Аластор, отдай мне этот кристалл!
        «О-о-о, господи! Все именно так, как я и думал!»
        Но после этой фразы хотя бы исчезают вопросы по поводу странного поведения Родерика.
        - Ты с самого начала планировал это? Разведал обстановку, подготовил тайник, выманил стража. Но что-то пошло не так, верно?
        Я оборачиваюсь и в тусклом свете гаснущего постамента вижу, как телохранитель смеется. Но не довольно, а скорее огорченно, с досадой.
        - Я уже не раз говорил, что Саррг не ошибся в тебе. Вот только мне это не помогло. Скорее, даже наоборот…
        - Как ты хотел забрать ключ?
        - Я рассчитывал, что вы его задержите, и тогда я смогу напасть с тыла. - Гоблин достает из-за пазухи свиток.
        СВИТОК «ВОЗДУШНАЯ СТРЕЛА» [3]
        Урон: 150 ед. (х 2 по существам магии Земли)
        Выстрелов: 3
        Интервал: 5 с
        Мана: не требуется
        Школа магии: не требуется
        А Родерик неплохо подготовился. Подобные свитки заклинаний, которые могут использовать даже воины, стоят хоть и не очень дорого, но встречаются весьма редко. Хотя что для нормального игрока редкость, для НПС обычное дело.
        - Но воспользоваться им у меня не получилось… Эта каменюга оказалась чересчур резвой. Прежде чем я оторвался и забрался в тайник, пропустил несколько хороших ударов. Так что сил оставалось, только чтобы предупредить вас об опасности. Когда пришел в себя и узнал, что ты уложил стража, я сразу же кинулся сюда. Но было поздно…
        Гоблин на секунду умолкает, прячет свиток за пазуху и снова обращается ко мне:
        - Аластор, я очень благодарен тебе за мое спасение, но прошу - отдай кристалл.
        - Зачем он тебе нужен?
        - Он нужен не мне.
        Интересный поворот.
        - А кому?
        - Я не могу сказать. Просто поверь, что этот кристалл опасен сам по себе. Оставив его у себя, ты будешь вовлечен в опасное противостояние. Возникнет ситуация, когда было бы лучше, если бы кристалл остался здесь. Слишком многие захотят иметь такую силу. Но мы сможем защитить его.
        - Понятно. А что ты сделаешь, если я не отдам кристалл? Убьешь меня?
        Гоблин отводит взгляд.
        - Мне очень хотелось бы избежать этого.
        «Хех, вроде бывалый вояка, а запугивать так и не научился. Или это его типа совесть терзает? За спасенную мной шкуру?»
        - Это не ответ!
        - А что ты хочешь услышать? Думаю, ты и так все прекрасно понимаешь.
        Криво ухмыляюсь. А он прав - не просто же так возникло специальное условие с потерей кристалла после смерти.
        - Так что скажешь?
        - Для начала я хотел бы получить от тебя награду за наш спор - если дело дойдет до драки, нужно сначала закончить со всеми квестами.
        Родерик кривится.
        - Если бы меня не вырубил тот страж, все было бы по-другому.
        - Да-да, конечно. Но сейчас все именно так.
        Телохранитель вынимает из внутреннего кармана небольшой узкий кожаный чехол и кидает его мне. Ловлю и пытаюсь на ощупь понять, что внутри. Свернутое в трубку послание? Стопка монет?
        - Что это?
        - Если сделаешь правильный выбор, потом узнаешь, - пожимает плечами Родерик. - Так как насчет кристалла? Что ты решил?
        Убираю подарок в инвентарь и снова кидаю взгляд на кокон. Что решил? Пожалуй, решил, что этот квест для меня интересен - как с точки зрения опыта, так и наград. Не лишним также будет поискать следы похожих заданий в сообществе хэлперов. Вполне может оказаться, что они ведут к самому гланому квесту игры. Пусть я сейчас здесь не ради развлечения, но возможность вписать свое имя в историю игровой индустрии меня очень привлекает как геймера. В конце концов, ради этого все и затевалось…
        - Извини, но я его не отдам!
        - Очень жаль. Ты не оставляешь мне другого выбора.
        Как можно быстрее кидаюсь к нему, пока гоблин не обнажил оружие. Раскачка телохранителя направлена на силу - яростные длинные выпады, размашистые рубящие удары. Поэтому, если удастся схлестнуться с ним вплотную, можно рассчитывать на быструю победу.
        Родерик меньше чем в двадцати футах. А еще у него отличные рефлексы - сталь звенит и скрежещет, в левой руке появляется легкое онемение. Телохранитель отбрасывает меня и бьет наискось - от плеча и вниз.
        Я могу легко уклониться, но решаю подставиться. Иначе просто подарю ему инициативу. Меч врезается в ключицы, и левая рука полностью теряет чувствительность.
        «Вы подвержены эффекту «средняя травма руки» - в течение 20 минут вы не сможете использовать оружие»
        Но благодаря этому приближаюсь к Родерику вплотную! Атакую на отвлечение внимания и врезаюсь в гоблина плечом. Он падает навзничь, оружие отлетает в сторону. Родерик закрывается руками от следующей атаки, а я…
        …Я разворачиваюсь и бегу к выходу.
        Ну не хочу я его убивать! Не хочу! Знаю, что все его действия продиктованы сценарием после моей победы над сколопендрой и крысиным королем (по крайней мере, очень на это надеюсь), но все равно хочу оставить его в живых! Во-первых, неизвестно, как это воспримет Юдин, который в Родерике души не чает. Во-вторых, возможно, нам удастся придумать выход, который устроит обоих…
        На всякий случай кидаю взгляд за спину и вижу, что Родерик уже поднялся. Более того, он вытягивает прямо правую руку, а левую сгибает в локте. Будто целится из невидимого лука.
        «Дьявол! Ну вот как это называется?! Кажется, неблагодарностью - я его пощадил, а в ответ получаю вот что…»
        И пусть лук ненастоящий, но стрела, которая вылетит из него, будет более чем реальной, на сто пятьдесят единиц урона. Да-да, это та самая воздушная стрела, которая предназначалась стражу, а теперь достанется мне.
        Я начинаю петлять и пригибаться, чтобы сбить Родерику прицел.
        Только бы успеть - до выхода какие-то полсотни ярдов.
        Т-танг!
        Прыгаю в правый бок и перекатываюсь. Стрела проносится мимо - с громким хлопком взрывается где-то далеко впереди.
        «Промазал? Теперь у меня есть пять секунд кулдауна, иначе второй раз может не повезти…»
        Поднимаюсь на ноги и понимаю, что телохранитель вовсе не промазал. В его планах тоже не стояло мое убийство. Он целился совсем в другое место.
        Основание свода над фигурной аркой входа.
        Словно только и дожидаясь этого момента, гаснет постамент, на котором стоял кристалл. Зал погружается в полный мрак, лишь впереди маячит грязновато-серая клякса выхода. Грохот нарастает, но арка пока держится. Осыпаются стены, с потолка падают похожие на каменные сосульки сталактитов.
        Еще есть шанс вырваться отсюда! До выхода всего десять ярдов! Только… что там со временем? Сколько уже прошло? Секунда? Три?
        Я выругал себя за то, что не догадался засечь время.
        Т-танг!
        Снова звук невидимой тетивы, свист рассекаемого воздуха и хлопок сверху.
        Грохот нарастает, и уже чувствую, как по спине колотят совсем не мелкие камни, как раньше, а здоровые булыжники! Здоровье резко снижается, я едва успеваю раздавить банку на боку! В реале такой фокус не удался бы…
        Арка уже в нескольких футах. Но проем выхода больше напоминает водопад. Каменный, мать его, водопад! Его заволакивает крошкой, пылью и обломками. В тусклом свете тракта проем выглядит как цельная поверхность. Просто еще одна из каменных стен.
        Длинный шаг.
        Черт возьми! Если не потороплюсь, так и будет! Проход превратится в очередное перекрытое ответвление, которые так часто нам попадались вначале!
        Еще шаг.
        Изо всех сил пытаюсь заставить тело двигаться быстрее. К сожалению, все ограничено долбаными цифрами в инфе.
        Толчок и прыжок!
        Вылетаю за пару секунд до того, как проход окончательно скрываетс под грудой камней. Некоторое время грохот еще продолжается - пол под ногами мелко подрагивает, крепи опасно трещат, слышится приглушенный гул. Однако потом все затихает.
        Я поднимаюсь и подхожу к завалу. Прикладываю ухо, но не слышу ничего, кроме отзвука перекатывающихся камней в отдалении.
        - Родерик! Ты слышишь меня?!
        Снова прикладываю ухо. И опять ничего. Либо глубина завала чересчур большая, либо телохранителя самого накрыло камнепадом. Если бы он погиб, скорее всего, мне пришел бы опыт за сражение, но ничего подобного я не увидел.
        Пробую растащить пару камней, но не могу поднять даже самые мелкие. Все ясно. Локация заблокирована, и вернуться туда не получится. Выходит, очередной игровой сценарий?
        Очень жаль. Я действительно хотел спасти Родерика. Но раз ничего нельзя сделать, нужно возвращаться и продолжать путь. Судя по всему, до выхода на поверхность осталось совсем немного.
        На подходе к каравану меня встречает Юдин. Взгляд напряженный, голос взволнованный:
        - Что за грохот мы слышали? И почему ты один… где Родерик?
        - Эм…
        В такой неловкой ситуации я не был с тех пор, когда в школе перепутал свою подругу Синти с ее сестрой Мэнди. И если бы просто перепутал - поцеловал и позвал на свидание! Они были очень похожи, а о своей семье Синти трепаться не любила. Но тут…
        Я знал, что Юдин так или иначе отреагирует на пропажу Родерика, но не рассчитывал, что это будет вопрос в лоб. А учитывая некоторые особенности поведения Юдина, ответы нужно подбирать очень осторожно.
        - Мы встретили сильного противника. С ним удалось справиться, но произошел обвал. Я очень хотел спасти Родерика, поверь… но у меня ничего не получилось, извини. Родерик погиб. - Как всегда, стараюсь не врать, лишь немного менять события местами.
        Юдин едва сдерживается. В ярости сжимает кулаки, тяжело дышит и смотрит на меня тяжелым взглядом.
        - Ты уверен, что он не мог выжить?
        - Уверен, - выдерживаю взгляд охранника.
        Юдин опускает голову и отворачивается. Глубоко вздыхает и разжимает руки - очень заметно, что пальцы сильно дрожат.
        - Я тебе верю, - выдавливает он из себя глухим безжизненным голосом.
        Epilogue
        Тайна в его глазах
        Подъем нам дался очень тяжело. Высота ствола позволяла свободно пройти по нему в полный рост, но вот с телегами дела обстояли хуже. Либо Стекком настолько завладела жажда наживы, что он под завязку набил повозки, либо выход еще не успели расширить в достаточной степени. Так или иначе, нам пришлось снять со всех повозок верхнюю часть, сделать из тента с остатками рам самодельные носилки и вытаскивать излишки товара на себе. Это было настолько неудобно и непривычно, что появись поблизости какой-нибудь моб - и нам пришлось бы потратить немало времени, чтобы переключиться на борьбу с ним…
        Но был и положительный момент - наверху нас никто не ждал. Мы спокойно починили разобранные телеги, разложили товар и добрались до небольшого заброшенного поселения горняков неподалеку. Там и остановились на ночевку.
        Конечно, на деле никаким поселением это место назвать было нельзя. Что-то среднее между кишлаком и хутором. Два приземистых домика, склад на отшибе, тотем с крылатой волчьей головой, загон и смотровая вышка. Удивительно, но все целое и в отличном состоянии. Разве что одна из стен склада разворочена, а ворота вырваны прямо с петлями. Хотя это все равно не помешало нам завести внутрь повозки с товаром и выставить охрану.
        - А что здесь держали раньше? - поинтересовался я у Стекка.
        - В основном руду, инструменты. Как только прибывала следующая группа, предыдущая забирала с собой добытый и первично обработанный материал. Затем в Грэйсис они сдавали его в Гильдию и получали жалованье.
        - Только руду?
        - Да. А почему ты спрашиваешь?
        - Я думал, здесь было что-то более ценное, если его так разворотили.
        - Ну, в этих породах иногда встречается лунный камень. Изделия с ним стоят хороших денег.
        - Тогда все понятно.
        Лунный камень - это редкий минерал, который ускорял восстановление маны для магов и усталости для бойцов. Камень обладал способностью запоминать некоторые заклинания, поэтому его так любят использовать различные магические профессии.
        Если бы я не знал, что передо мной стоит НПС, то подумал бы, что он прочитал все по моему лицу. Потому что купец вдруг довольно усмехнулся и сказал:
        - Конечно, времени прошло очень много, но где-нибудь вполне могли заваляться остатки.
        - Спасибо. - Я не заставил себя ждать и тут же принялся обыскивать все углы и щели в надежде, что мне улыбнется удача. Конечно, шансов было мало, но, в конце концов, должно же со мной произойти что-то хорошее за эти дни.
        Ползай с таким рвением в реале, я бы давно протер себе штаны до дыр, а в игре всего лишь уменьшил прочность на несколько единиц. И все же мои труды оказались вознаграждены. Только с третьего раза в одной из прорех пола я нашел не кусок пустой руды или обычного камня, а обломок голубоватого минерала. Он был совсем крошечный, не больше дюйма, необработанный. Если отдать его в руки хорошему ювелиру, он уменьшится еще в три раза, но все равно останется лунным камнем. С теми же эффектами и возможностями.
        «Отлично! Просто отлично! Сложно желать чего-то большего… Хотя кое-что все-таки есть - последнее на сегодня».
        Юдина я нашел на сторожевой вышке. Он стоял на приступке и, держась одной рукой за ограждение, второй тянулся к небу. Высокому сумеречному небу с редкими облаками. Ослепительная синева уже начала тускнеть, сквозь нее стали пробиваться глубокие темные кляксы. Еще чуть-чуть, и можно будет увидеть первые точечки звезд.
        Черт возьми, это действительно было красиво!
        На морде гоблина застыла восторженная детская улыбка. Настолько безмятежная, что на секунду мне стало жалко отвлекать его. Но всего лишь на секунду. Поговорить с охранником мне нужно было как можно быстрее.
        - Юдин!
        Как я и ожидал, после того как гоблин посмотрел вниз, его чудесная улыбка исчезла. Юдин одним движением перемахнул ограждение и оказался на смотровой площадке.
        - Забирайся, - донеслось оттуда.
        Я с готовностью залез наверх по приставной лестнице. Гоблин сидел на полу и прижимал ноги к груди, а руками обхватывал колени. Лицо Юдина было очень задумчивое, но сам он молчал. Я не рискнул его отвлекать и просто сел рядом.
        - Спасибо, что сдержал слово, - наконец, произнес охранник. - Даже после того, как я снял с тебя обещание. Я действительно очень благодарен, поэтому мне стыдно, что я не могу быть полезным тебе.
        - Э-э… Юдин, что ты имеешь в виду? - Я несколько растерялся такому началу разговора.
        - Тебя ведь интересует дар, с помощью которого я видел свои смерти, а также проклятые, которые разрушают этот мир?
        - Да.
        Гоблин отрешенно кивнул.
        - Вот об этом и говорю - я почти ничего не знаю. Когда давал обещание, то очень надеялся, что ты вытащишь меня отсюда, но на самом деле и не думал, что у тебя получится. Поэтому было все равно, какую клятву я дам…
        «Вот черт! Гребаный гоблин! Черт! Черт! Черт! Неужели вся эта головная боль была напрасна?! Дьявол! Только попробуй мне сказать нечто подобное, Юдин! Клянусь, я исправлю собственную ошибку и выкину тебя с этой башни вниз головой!»
        - Расскажи все, что знаешь. Не важно, много это или мало. - Я изо всех сил пытался сдержать злость и сделать так, чтобы мой голос звучал ровно.
        Юдин уткнулся носом в колени и опять на некоторое время замолчал.
        «Очень надеюсь, что он просто собирается с мыслями».
        - Хорошо… Я не знаю, когда все это началось. Просто в какой-то момент я поймал себя на мысли о том, что мне снятся кошмары. В них меня постоянно убивают какие-то монстры или ловушки, а рядом оказывается нанятый Стекком новичок с золотистой аурой. Как у тебя…
        На этом моменте я осмотрел себя, но не заметил никакой ауры. Возможно, ее видят только НПС? Во всяком случае, это не лишено логики - раз игроки отличают НПС от «живых» персов, почему не может быть наоборот.
        - …Сны повторялись. Иногда менялись детали - монстры, события, новички со странной аурой, - но всегда я погибал и снова приходил в себя как ни в чем не бывало. Кошмары следовали один за одним так, что в конце концов чуть не лишили меня рассудка. Я уже не понимал, происходит это на самом деле или я вижу часть бесконечно долгого сна. В конце концов, когда стало казаться, что больше не выдержу, все закончилось. Я оказался в странном месте, которое походило на затерянное святилище.
        - Затерянное святилище? Что это?
        - Точно, проклятые же не знают об этом… - Гоблин задумался над объяснением. - Что тебе известно насчет нашей веры?
        - Ну, вы поклоняетесь Великому Волку, который возглавляет стаю, состоящую из животных реинкарнаций погибших соплеменников, - по памяти выдал я статью из библиотеки игры.
        - Это не совсем так.
        - Как это? - Конечно, я не очень хорошо знаю историю каждого Куба, но насчет пантеонов был уверен точно.
        - Великий Волк действительно забирает к себе души самых отчаянных и храбрых воинов. Но дело в том, что нет никакой стаи. Вернее, Великий Волк и есть эта стая - свора из единственного зверя. Сейчас Волк залечивает раны, так что каждый храбрец, что откликнулся на его зов, становится стальным волосом на его теле. И чем их больше, тем сильнее он становится. Когда заживет и скроется под шерстью последняя рана, Великий Волк вернется в наш мир. Для этого и нужны тотемы - чтобы найти место, в котором в любой момент его примут с почтением. А если понадобится, окажут любую поддержку - хоть магической силой, хоть сталью…
        Но главной мы все равно считаем Первую Наездницу, которую также называют Говорящей-с-Волками. В то время, когда гоблины больше всего нуждались в союзниках, именно она нашла их. Первая не побоялась обратиться за помощью к Великому Волку - вожаку всех лесных зверей. Несмотря на то что недовольная стая хотела растерзать девушку за преступления ее сородичей, предводитель не позволил этого. Он внимательно выслушал просьбу Первой и откликнулся на нее. Великий Волк позволил себя оседлать…
        Это было очень странно. Я просто уверен, что нигде не встречал упоминание о Наезднице. Пожалуй, после очередного выхода из игры стоило полазать на инфопортале, но что-то мне подсказывало, что я вряд ли там что-то найду.
        - Однако не всем волкам понравилось это. Нашелся тот, кто выступил против Великого. Это был Шарк. Он собрал под собой всех недовольных поступком бывшего вожака и в решающий момент напал на Первую. Это было в разгар сражения при Толине, так что им удалось воспользоваться суматохой и добиться своего. Первая была убита, а Великий Волк тяжело ранен. Но он взял командование на себя и выиграл битву. После чего, раненый, увез тело Наездницы в самые глубокие и непролазные леса. Там он соорудил святилище, в которое поместил тело, чтобы оно избежало распада. Душу также удалось спасти - теперь она привязана к тому месту и появляется иногда в виде серебристого призрака. Сам Волк исчез из нашего мира, чтобы залечить раны. И, как я уже говорил, когда это случится, он снова придет, чтобы отомстить Шарку и найти способ вернуть Первую к жизни.
        С тех пор гоблины и волки живут вместе и относятся друг к другу как братья. Есть и те, которые следуют заветам Шарка, нападают и чинят препятствия, но гораздо больше тех, кто рад такому дружественному сосуществованию.
        - Ого, - все, что смог выдавить я.
        История действительно потрясающая. Другое дело, почему я не слышал ее раньше? Совершенно точно ее не было в библиотеке игры, да и за все время общения с НПС про Наездницу упомянул лишь Юдин. И то после нашего уговора. В чем причина такой скрытности - завязанный на истории квест или недоработка игроделов?
        - Так вот… - Гоблин подошел к самой важной части рассказа, откашлялся и продолжил: - В затерянном святилище меня встретила Первая Наездница. Она рассказала, что моя способность видеть предыдущие жизни - это особый дар. Который должен помочь в войне с пр?клятыми. Первая пояснила, что наш мир на самом деле выглядит иначе, нежели мы представляем. И даже Архитектор, создавший его, на самом деле не тот, кем является. Все, что мы видим, - всего лишь сон. Но не наш, а этих самых проклятых - бессмертных существ, которые могут принимать любые формы и становиться кем захотят. Их очень много. Гораздо больше обычных жителей. И если бы не одна особенность, их было бы не отличить от местных. Золотистая аура. Она выдает проклятых с головой…
        Я плохо представляю, как это возможно - быть частью чьего-то сна. Я воин, а не мыслитель, так что такие разговоры вызывают во мне раздражение. Но в тот момент я как никогда слушал и запоминал все, что говорила Первая.
        Выходило, что она сама только недавно узнала правду. И открывшаяся истина ей очень не понравилась. Первая была недовольна тем, что проклятые творят все, что приходит им в голову: бездумно лишают жизни даже своих собственных соратников, жертвуют местными в угоду собственным удовольствиям и совершенно ни во что не ставят те условия и правила, которые сами же создали…
        «Хм… теперь понятно, что имел в виду Юдин, когда говорил о подобии жизни».
        - …Затем Первая рассказала про дар. Оказывается, им владеют не все, но этот дар позволяет перемещаться между снами проклятых, сохраняя воспоминания предыдущих жизней. Она назвала это «орудием пробудившихся». Именно оно позволит нам поменяться местами с проклятыми. Ведь если подумать, чем мы отличаемся от вас? Местные тоже в каком-то роде бессмертны. А вы точно так же, как и остальные, чувствуете боль и страх. Выходит, отличаемся только памятью. У вас не теряются воспоминания после смерти. Но сейчас вы лишились и этого преимущества…
        После череды мучений и ужасов, которые я перенес, я с радостью поверил в ее слова и согласился вступить в борьбу с проклятыми.
        «Вашу мать!» Я даже не знал, что и думать. С одной стороны, эта история вполне в духе разработчиков проекта - достаточно только вспомнить заглавный квест. С другой - почему его запустили именно сейчас, без официального анонса, без всяких упоминаний вообще? Да и странностей в этой истории навалом…
        - А ты знаешь что-нибудь насчет остальных Кубов? Ведь там происходит то же самое.
        Гоблин виновато развел руками.
        - Не знаю. Возможно, боги и легендарные герои решили объединиться против вас. Я правда не знаю…
        - А возможно, эта идея пришла в голову кому-то еще, а ваших легендарных героев он использует как марионеток. - Внезапно я вспомнил момент с Родериком. Когда тот просил отдать кристалл. При этом было понятно, что вовсе не он придумал весь этот план.
        - Как бы мне ни было тяжело признавать это… все-таки Первая Наездница основа нашей истории и веры… но я думаю, ты можешь оказаться прав.
        Я настолько удивлен подобным откровением гоблина, что не нахожу слов.
        - Я пережил слишком много ужасного, чтобы просто смириться с этим. Но также я не думаю, что настолько кардинальные методы что-то изменят. Если мы действительно лишь часть чьего-то сна, то мы слишком сильно зависим от них. Но и проклятые должны понять, что нам не нравится такое положение…
        Мы с тобой нашли общий язык и смогли прийти к пониманию. Думаю, остальные тоже смогут это сделать, но не хотят. Они жаждут крови.
        - Но зачем? Ты правильно сказал, что никому не нужна война. Тогда какой в ней смысл?
        - Не знаю. Но еще никогда войны не начинались на пустом месте. Благодатные территории, ресурсы, угроза существования, торговые пути. Я уверен, что и здесь есть своя причина, которая пока нам неизвестна.
        - Неизвестна… - Я задумался, - Но только лишь потому, что нам не хватает сведений. А как насчет Первой? Уверен, что ей известно гораздо больше того, что она рассказала тебе. Можно ли каким-то образом поговорить с ней?
        - Вряд ли. По крайней мере, до тех пор, пока она сама не захочет поговорить с тобой. По легендам, ее святилище находится где-то в Лудстокском лесу, но за такое огромное время его никто не нашел. У этого леса очень дурная слава. Проклятые Холмы по сравнению с ним мирный водопой.
        - Понятно. А что насчет остальных пробудившихся? Есть какой-то способ отличить их от остальных местных?
        - Ну, внешне они ничем не отличаются. Но, думаю, их должен сильно озадачить вопрос: «Снятся ли тебе в последнее время кошмары?» Ну или что-то подобное.
        М-да… спрашивать об этом каждого встречного НПС та еще морока. С другой стороны, хорошо, есть хотя бы такой способ…
        - Извини, Аластор, но это действительно все. Больше я ничего не знаю на этот счет.
        - Ясно.
        Я кивнул, только чтобы избежать неловкой паузы. На самом деле мне ни хрена не было ясно. Но, с другой стороны, не доверять Юдину у меня нет причин. Теперь, если кто и мог ответить на новые вопросы, так это сами разработчики или таинственная Первая Наездница. А так как разработчики уже почти сутки молчат…
        - Понимаю, что этого мало, поэтому возьми, - гоблин протянул мне небольшую вытянутую колбу с фиолетовой жидкостью.
        - Что это?
        - Слизь пещерного черрхата. Если ее зачаровать, на некоторое время ты окажешься связан с предметом, помеченным этой слизью. Таким приемом пользуются разведчики или охотники - выбрал цель, использовал слизь и через некоторое время узнаешь, где находится убежище или логово противника. Но мой дед пошел дальше. С помощью алхимических ингредиентов он усилил свойства слизи. Теперь любой предмет, который ты намажешь ею, никогда не потеряется и снова вернется к тебе…
        Я заметил, что у тебя не хватает одного метательного ножа. С этим они больше не пропадут. Двумя пальцами нанеси слизь на сталь каждого ножа, затем коснись губ и скажи слово, которое будет активировать способность.
        - Это так ты вернул меч и проткнул глотку стражу кристалла?
        - Да.
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: Особая слизь черрхата
        ИНФОРМАЦИЯ О ПРЕДМЕТЕ: Усовершенствованная слизь, которая создает устойчивую связь между хозяином и предметом. Ее можно разорвать только по собственному желанию и никак иначе. В редких случаях способность можно заблокировать с помощью сильной магии.
        ВНИМАНИЕ! Предмет нельзя передать.
        - Ух… спасибо! - Вот уж действительно ценный подарок!
        - Еще я, кажется, обещал научить тебя обращаться с ними, - вконец удивил меня Юдин.
        - Ну… Э-э… да, - только и могу сказать я.
        - Не тебе, а Родерику. - Охранник помрачнел, резко поднялся и подошел к лестнице. - Давай быстрее, я не хочу опоздать к ужину.
        - Дай мне пару минут, я догоню.
        Я тоже поднялся и подошел к ограждению. Перебрался через него, встал на приступку и запрокинул голову.
        - Только не говори, что решил полюбоваться закатом!
        - Ага. Пусть это всего лишь сон, но он чертовски красивый.
        Гоблин раздраженно сплюнул и скрылся из виду, что-то бубня себе под нос.
        Я солгал. Не по поводу заката, вовсе нет - он действительно был неплохой… малость шаблонный, но все равно красивый. Просто мне нужно было недолго побыть одному. События разворачивались совсем не так, как я планировал. Прокачка затягивалась, проблемы возникали на ровном месте, вдобавок прибавилось трудностей с «пробудившимися» местными. И если с первыми двумя пунктами еще можно было что-то сделать, то насчет последнего у меня были большие сомнения.
        Если «пробуждение» на самом деле не дело рук WGP (мать вашу, а что тогда это такое?!), неизвестно, как все скажется на самом игровом процессе и пользователях. Что, если «Куб» все-таки закроют на технические работы? Что, если такими темпами Милый Дракон сам откажется от заказа, не желая иметь дело с проектом, который допускает такие промахи и не ставит в известность игроков?
        Все это сильно давило на меня. С другой стороны, такие проблемы только подстегивали, заставляли действовать более решительно. В конце концов, сейчас от этого зависела не только судьба отца, но и наша с Китом тоже…
        Заставка
        Последнее солнце
        На следующее утро рабочие выглядели еще хуже, чем раньше. Черные мешки под красными глазами, головная боль, тошнота, плохая реакция. Им снова снились кошмары. Никто не помнил, что именно они видели, но почти все сказали, что до сих пор слышат странные голоса. Они приглушены, словно доносятся из какой-то глубины, поэтому слов не разобрать. Возможно, это не слова даже, просто шум в ушах от недосыпа.
        Все это очень пугало Гомару. Сам он не чувствовал ничего подобного. Более того, не испытывал проблем со сном, и кошмары его тоже не беспокоили. Он хотел остановить добычу и вызвать из Грэйсис врачей, но рабочие его уговорили не делать этого.
        - Все в порядке. Подумаешь, какие-то глупые сны, - махнул рукой его помощник Серт.
        - Вот именно. Тем более нам осталось всего три дня, потом нас сменят, - вмешались в разговор остальные.
        - А если поднажмем, то и за пару дней уложимся!
        Гомару по-прежнему терзали сомнения, но, с другой стороны, он понимал шахтеров. Если добыча остановится на пару дней, им придется отрабатывать простой. Если вдруг лекарь примет решение перевезти всю группу в город, они сильно потеряют в деньгах. Из-за этого многие готовы были отработать оставшееся время буквально на зубах, чтобы избежать штрафов и дополнительных часов.
        - Ладно, - сдался Гомару. - Но если мне покажется, что ситуация становится только хуже, я вызову врача.
        - Без проблем. - Серт хлопнул его по плечу и взял связку ключей от хранилища, куда на ночь складывали инструменты.
        Сначала Гомару думал, что поводов для беспокойства почти нет. Рабочие нормально справлялись со своими обязанностями. Стучали кирками, громыхали ведрами, скрипели вагонетками. Разбивали жилы, складывали руду, вывозили ее и занимались первичной обработкой. Но потом он заметил, что все больше и больше рабочих оставляют свои места. Гомару подумал, что они могли выбраться на поверхность, чтобы немного отдохнуть. Вообще такие перерывы были запрещены, но, принимая во внимание их состояние, Гомару как руководитель был готов закрыть на это глаза. Однако пропавших гоблинов не оказалось ни наверху, ни даже в поселке. Тогда он запаниковал по-настоящему. Куда могли деться шахтеры? Не в прятки же поиграть решили?
        Гомару снова спустился вниз и вовремя заметил, как один из рабочих вдруг опустил кирку и закрыл глаза. Затем он развернулся и пошел в глубь шахты. Кирку он держал одной рукой и небрежно волок по земле, а ноги едва переставлял.
        Гомару снова подумал, что рабочему сделалось дурно. Настолько, что даже направление перепутал. Но где-то внутри появилось нехорошее предчувствие, что это как-то связано с пропажей остальных. Не решаясь останавливать гоблина, а также вовлекать в это дело остальных, Гомару молча последовал за своей целью.
        Они прошли шахту насквозь, зачем-то перебрались в соседний штрек и дошли до конца. Несмотря на то что сюда еще проникал свет от масляных ламп, его едва хватало. Гомару с трудом улавливал очертания вокруг себя, поэтому решил зажечь небольшой огонек. Вообще, он старался как можно меньше пользоваться магией, наследием своего деда, но сейчас не было другого выбора. Фонарь он с собой не взял, а если побежать за ним, можно было упустить рабочего из виду. Гомару прошел дальше и увидел, как шахтер остановился. Перед ним была глухая стена, но внизу - небольшой лаз. Трудно сказать как он тут появился. Его выдолбил кто-то из рабочих или он получился из-за вибраций от постоянной работы в шахте? Так или иначе, лаз вел в какое-то просторное помещение.
        Шахтер первым делом опустил туда кирку, а потом спустился сам. В этот момент свет от шара Гомару упал на лицо рабочего, и у гоблина едва не подкосились ноги. В груди потяжелело, а по спине пробежал холодок.
        Глаза рабочего были до сих пор закрыты!
        «Возможно, он зажмурился, когда на него попал свет», - попытался успокоить себя Гомару, но от этого стало только хуже. Потому что он знал - это неправда! Весь путь из шахты сюда рабочий проделал с закрытыми глазами! Словно он и без этого отлично знал дорогу.
        «Или ему подсказывали маршрут…» Гомару почувствовал что-то сродни головокружению. Он заставил себя на время забыть эти пугающие мысли и последовать за гоблином.
        Протиснувшись через лаз, он оказался в длинном широком проходе. Судя по гладким стенам, это был какой-то природный туннель - воздушный клапан или русло пересохшей подземной реки.
        Гомару прислушался - впереди были какие-то звуки, похожие на шарканье множества ног. Он пошел туда и через полсотни ярдов увидел рабочих. Здесь было уже шесть гоблинов. Они держались очень близко друг к другу, словно приятели, которые решили обсудить что-то важное, но на самом деле беззвучно брели вперед.
        - Эй, что тут творится? - Гомару нагнал одного из шахтеров и положил ему руку на плечо. Сделал резкое движение, заставляя гоблина обернуться, и тут же пожалел об этом.
        Шахтер обернулся, но его глаза по-прежнему были закрыты. Однако вдруг он распахнул их и уставился на Гомару.
        - Что ты здесь делаешь?! Он не хочет тебя видеть! Ты не достоин обладать таким сокровищем! - заорал шахтер.
        - Кто он? Какое сокровище? О чем ты говоришь? - Гомару обливался холодным потом. Он уже сожалел, что последовал за тем рабочим. Но больше всего он сожалел, что поддался на уговоры и не отправил послание в Грэйсис.
        - Не достоин! Не достоин! Не достоин! - К Гомару обернулись другие рабочие. Точно так же распахнули глаза и начали кричать. Они перехватили кирки двумя руками и с угрожающим видом двинулись на него.
        Гомару рванулся назад, но врезался в какое-то препятствие. Он поднял глаза выше и узнал Серта. На миг Гомару обрадовался появлению своего товарища, пока не увидел его закрытые глаза.
        - Он говорит, что мы можем доказать свою верность. Для этого надо всего лишь избавиться от тебя…
        - Сдохни! Сдохни! Сдохни!
        Позади Серта стояло еще несколько рабочих. Они тоже перехватили кирки и двинулись ему навстречу.
        Гомару хотел было оттолнуть товарища и сбежать, но Серт словно знал о его намеренниях. Он схватил Гомару и изо всех сил прижал к себе. Гомару вскрикнул и попытался освободиться. Однако это было не так просто сделать - Серт обладал очень внушительной силой.
        Один из рабочих поблизости замахнулся киркой, целя Гомару в голову. Ему не оставалось ничего другого, как сбить шахтера ногами. Гомару несколько раз ударил рабочему по коленям, отчего тот оступился и начал заваливаться на него. Кирка все так же была занесена над головой.
        Гомару зажмурился, ожидая сильного удара, а может, сильной боли и потери сознания, но инструмент пролетел мимо. Он угодил прямо в плечо Серту. Из-за этого помощник ослабил хватку, и Гомару попытался вырваться. Но в этот момент их вместе с Сертом сбил с ног раненый шахтер. Все трое упали на пол. Кто-то придавил Гомару сверху, перед глазами промелькнули чьи-то ноги. Он почувствовал, как кто-то ощупывает его лицо, чтобы найти глаза.
        Гомару снова поглотила волна страха. Только на этот раз она была настолько мощной, что он не сдержал крика.
        А тем временем давление сверху нарастало. Рук, которые хватали его за горло, нос и рот, прибавлялось. Гомару мотал головой, чтобы скинуть их, но это помогало мало.
        - Сдохни! Сдохни! Сдохни! - кричали шахтеры, наваливались сверху, пытались задушить его или выцарапать глаза.
        - Ты не достоин обладать им! Сдохни!
        В какой-то момент Гомару показалось, что все кончено. Скорее от безысходности, он снова закричал и забился в предсмертном припадке. Однако сила отчаяния оказалась настолько мощной, что ему удалось скинуть с себя нескольких рабочих.
        В глаза ударил свет от верного шара, который продолжал освещать туннель, и Гомару на ум пришла одна идея. Он притянул светящийся шар как можно ближе и до краев наполнил его магической энергией. Шар раздулся до размеров мяча и лопнул с оглушительным хлопком. На миг он залил весь проход белым слепящим светом и даже опалил чье-то тело.
        Шахтеры застонали и схватились за головы. Хоть Гомару и был готов к такому, но у него тоже заломило в ушах, а перед глазами поплыли яркие круги. Однако он не мог позволить себе валяться здесь дальше. Он собрал остатки сил, напрягся и смог выскользнуть из пирамиды оглушенных тел.
        Гомару с трудом поднялся. Его шатало, а ноги заплетались. Тем не менее он схватился за стену и заставил себя двигаться вперед. Ему нужно было во что бы то ни стало оторваться от взбесившихся собратьев и перевести дух.
        Он не знал, сколько времени прошло с того момента, как удалось вырваться из той ужасной ловушки. Уже перестали болеть уши, пришли в норму глаза, а он все продолжал бесцельно брести вперед. Ни на секунду не останавливаясь. Ему казалось, стоит только замереть, как сзади послышатся крики:
        - Сдохни! Сдохни! Сдохни!
        Поэтому он продолжал идти и старался не думать, что будет, когда туннель закончится. Однако очень скоро это произошло. Постепенно проход начал сужаться, а впереди появился неясный бледный свет.
        Гомару подошел ближе и смог разглядеть зеленый кристалл правильной формы, который лежал на постаменте. Но, помимо свечения, от него исходило еще что-то. Какая-то неясная сила.
        Он сделал еще несколько шагов навстречу и ощутил, как нарастает давление этой силы. Создавалось впечатление, будто кристалл защищался. Будто он не хотел, чтобы Гомару подходил к нему. Будто он… боялся Гомару?!
        - Что за бред? - дрожащим голосом спросил сам у себя Гомару. - Такого просто не может быть.
        «Не может быть странных снов, которые продолжаются столько времени. Или массового помешательства», - поправил себя он.
        Действительно, на фоне остальных странностей этот вывод не казался таким уж удивительным.
        Гомару попытался коснуться кристалла магией. Так же, как он делал, чтобы определить свойства вещей. И на миг действительно почувствовал страх. Вернее, даже не страх, а опасение, которое сразу же сменилось грубым напором. Кристалл захотел его вышвырнуть из себя.
        Но как такое может быть?
        «Если только… он не живой!»
        Уже ничему не удивляясь, Гомару использовал магию, чтобы прорваться сквозь барьер, поставленный кристаллом. Хоть дед и учил Гомару магическому искусству, тот не хотел связывать свою жизнь с магией. Он даже не старался понять или заучить все эти формулы, заклинания, пассы. Если что-то запоминалось само, отлично! В противном случае он забывал об этом сразу же. Поэтому сейчас Гомару был вынужден брать не за счет умения, а одной только силой. И кристалл, не ожидавший такого напора, на секунду поддался.
        Всего на секунду, не больше. Но этого времени Гомару хватило, чтобы он услышал, как кристалл зовет на помощь. Приглушенным голосом, который словно пробивался из непроницаемой толщи. Он просил защитить его и уничтожить Гомару.
        Теперь многое становилось понятным. Гомару и до этого подозревал, что помешательство его группы как-то связано с кристаллом. Но теперь все подтвердилось окончательно.
        А значит, у него почти не осталось времени.
        Во что бы то ни стало следовало уничтожить кристалл. И здесь Гомару очень сильно пожалел, что пропускал мимо ушей дедовские занятия. Дед был сильным и уважаемым шаманом. Он интересовался исскуством древних и вполне мог обучить Гомару вещам, которые здесь пришлись бы очень кстати. Но его внук предпочел быть глупцом…
        Теперь он вынужден мучительно вспоминать те или иные боевые заклинания и пытаться применить их на деле. Однако ничего не выходило. Непонятно почему - либо из-за нехватки магических умений Гомару, либо из-за способностей самого кристалла. Ведь даже без нужных знаний сила заклинаний была просто громадной. В этом особенность Гомару - когда он выходил из себя, магия так и бурлила внутри него. А сейчас Гомару был очень зол и рассержен.
        - Сдохни! Сдохни! Сдохни!
        Он так сильно был поглощен противостоянием с кристаллом, что не заметил, как зал наполнился рабочими.
        Они догнали его!
        Но теперь шахтеров стало намного больше. В тусклом свете Гомару насчитал около двух десятков голов. Они двинулись в сторону Гомару, и он понял, что попал в ловушку. Единственный выход перекрыт, и больше бежать некуда.
        Гомару хотел было еще раз воспользоваться фокусом со световым шаром, но шахтеры были готовы. Гомару кинулся к выходу в надежде проскочить мимо, но оказался сбит с ног. На этот раз его крепко прижали к полу, а Серт занес над ним кирку. Все повторялось, но на этот раз шансов выбраться живым не было никаких.
        В этот момент Гомару почувствовал, как его поглощает гнев. На собственное ничтожное прошлое; на мнительность и страх, из-за которого он не стал, кем мог быть; на товарищей, разум которых оказался подчинен неизвестному кристаллу; на этот самый кристалл, который уничтожил все окончательно. Ярость и гнев захлестнули его с такой силой, что момент, когда рабочий начал опускать кирку, просто остановился. Магия переполнила Гомару и создала что-то вроде той же защиты, которая охраняла кристалл. Теперь он мог все видеть, чувствовать и осознавать, но не мог пошевелить ни одним мускулом…
        Гомару понял, что последние секунды, которые превратились для него в вечность, нужны, чтобы отомстить. Обрушить всю потаенную мощь на этих ублюдков, которые сейчас разворотят ему голову, и превратить их в прах. Ведь он как раз вспомнил одно очень подходящее заклинание…
        Память - очень странная штука. В нужный момент она подкинула формулу «Прощального дуновения» - заклинания, которое Гомару видел в книге деда лишь однажды. Это особый ритуал, который совершается в момент смерти мага и несет в себе разрушительную силу. Вкупе с магической энергией Гомару их должно было хватить, чтобы от бывших товарищей гоблина не осталось и следа. По правде говоря, он и так уже был на пределе, словно тот раздувшийся от маны шар. Но Гомару твердо и непреклонно продолжал напитывать себя злобой.
        «Твари! Неужели я недостаточно страдал?! Сначала такие же идиоты, как вы, лишали меня радости детства! Теперь лишаете всего остального! Сгнить в этом отвратительном месте - хуже не придумать! Как же я вас ненавижу! Ублюдки! Из-за таких, как вы, мы с Эмилией оказались по разные стороны…»
        При мысли об Эмилии Гомару внезапно почувствовал, как ярость отступила, оставив после себя грусть и тоску. Эта женщина единственная любила его, несмотря на разные противоречивые слухи. Она готова была принять Гомару настоящим, но он сам все испортил. В тот день, когда Гомару отправился в Шратт, они расстались не очень хорошо. Он сорвался, накричал и наговорил много неприятного. Уже будучи в шахте, он корил себя за несдержанность и представлял, как будет извиняться. Подбирал слова, думал, что подарить ей в знак примирения. Но оказалось, что все это лишнее. Не будет никаких подарков, извинений. Потому что его самого больше не будет.
        Эта грусть немного отрезвила Гомару. Он понял, что ни Серт, ни остальные не виноваты, что попали под власть кристалла. Они не обладали такой магической силой, которая могла защитить и уберечь. Виноват только этот ублюдочный кристалл.
        Значит, ему и отвечать!
        «Прощальное дуновение» приняло форму гигантской косы, которая взлетела под самый свод и острием вонзилась в центр кристалла. Лезвие загудело, кристалл отозвался вспышкой света.
        Гомару влил в оружие еще больше магии. Лезвие заходило ходуном, кристалл засветился ярче и вдруг… треснул!
        Еще!
        Больше ярости, больше магии! Коса давила все сильнее, но было уже заметно, что она сама буквально на пределе - сталь сминается, дерево трещит. Но и кристалл поддается - трещина извивается, растет.
        Цвен-нфть…
        Опустилась кирка.
        Коса развалилась на части, которые истаяли в воздухе, даже не коснувшись земли.
        Трещина кристалла замкнулась, и на пол упал небольшой осколок.
        «Это все? Неужели это все, на что я оказался способен? - подумал Гомару и тут же испугался этой мысли. - Как я вообще могу думать, если я должен лежать на каменном полу с пробитой головой?»
        В тот же момент перед Гомару появилась картинка, где он увидел себя. Без всякого сомнения, его тело было мертво. Хоть шахтеры и продолжали удерживать Гомару за руки и ноги.
        «Но тогда как? Меня опять спасла магия?»
        Гомару снова почувствовал угрызения совести. Дед говорил, что ему уготовано великое будущее, но он решил, что не хочет такого будущего, где все ждут от него помощи, но за спиной называют выкидышем духов. Что поделать, далеко не все считали магию благом. В результате Гомару стал шахтером и помер от кирки где-то в глубине каменных толщей. Но самое удивительное, что даже когда он сам отвернулся от магии, она не отвернулась от него…
        Пожалуй, по части преданности у нее стоило поучиться многим знакомым Гомару.
        Однако не время скорбеть об упущенных возможностях. Если я все еще тут, значит, способен что-то сделать. Кажется, духи сильных колдунов после смерти могли не только продолжительное время существовать сами по себе, но и вселяться в других. Значит, мне нужно новое тело. Так я смогу продолжить борьбу с кристаллом.
        Нет!
        Гомару почти сразу же понял, что это не выход. Если он завладеет чьим-то телом, история повторится снова. Кристалл почувствует его и избавится тем же способом.
        Значит…
        Нужно попробовать вселиться в сам кристалл! Раз он в какой-то степени живой, обладает силой и магией, это может сработать!
        Снова появилась картинка. На этот раз в виде кристалла на постаменте. Гомару представил, как он превращается в мощный бур, разгоняется и врезается в этот кристалл что есть мощи.
        И ведь сработало!
        Гомару почувствовал, как он пробивается внутрь. Защита кристалла заметно ослабла после атаки «Прощальным дуновением», так что за первый рывок Гомару пробился практически к центру. В этот момент кристалл будто спохватился, его защита стала более твердой и упругой, она попыталась выдавить Гомару наружу. Но и он не хотел сдаваться. Представив, будто часть Гомару - крепкая острая кирка, он принялся продалбливать себе дорогу. Это было жутко сложно - словно, измазавшись жиром, ползти по длинному лазу, который сжимается сразу со всех сторон. Однако Гомару терпел. Он уже смирился с тем, что не сможет извиниться перед Эмилией, и теперь хотел одного. Чтобы никто больше не пережил того, что произошло в этой шахте…
        Когда Гомару пробился внутрь кристалла, он поначалу даже не понял, что добрался до цели. Просто в какой-то момент оказался в очень странном месте. Огромный мир, который где-то вдалеке, на краю горизонта, ограничен светло-зелеными гранями. Вместо земли - просто ровное серое полотно с салатовым отблеском. Вместо деревьев, кустарников, холмов, оврагов и дорог - непонятные белые линии разных форм, толщин и уровней. Гомару прикоснулся к ним и понял, что линии наполнены какой-то непонятной силой, которая имела мало общего с его магией. Эта была какая-то своя, уникальная мощь кристалла. Именно она управляла сознанием его команды.
        А что, если…
        Гомару попытался подключиться к этим линиям силы как в тот раз, когда оценивал кристалл. И ему это удалось. Он увидел внутреннее устройство этого мира - его источники, ключи и тайны. А еще он увидел его сознание. Которое сейчас находилось в центре кристалла в месте, похожем на форт. Оно забаррикадировалось и с недовольством следило за действиями Гомару.
        «Этим займемся позже».
        Он прошел по этим путям дальше и смог рассмотреть зал, в котором находился кристалл и другие шахтеры. Линии силы проходили сквозь грани, преломлялись, истончались и уже в виде едва заметных нитей тянулись к гоблинским головам.
        Гомару пожалел, что его арсенал формул и заклинаний настолько скуден. Там не было ничего, что могло бы помочь в этой ситуации. Он хотел освободить товарищей от влияния кристалла, но не знал как. Гомару попробовал передать через нити приказ убираться из этого места, но никто не сдвинулся с места. Тогда он попытался перенаправить нити на что-нибудь другое, но у него снова ничего не получилось. В итоге, он опять решил прибегнуть к грубой силе и просто порвал белоснежные жгуты.
        И в тот же момент понял, какую ошибку совершил…
        Если бы у Гомару было сердце, оно бы сжалось. Будь глаза - полились бы слезы. Руки - царапали бы лицо или молотили по земле. Однако у Гомару не осталось ничего, кроме теней былых эмоций. Но даже они ударили чересчур сильно - снова нахлынула ярость и захотелось разнести вокруг все до мельчайших частиц. Стереть само существование этого проклятого артефакта!
        Все шахтеры просто рухнули на землю и умерли. Мгновенно. Смерть нашла даже тех, кто еще не успел найти это место. Вот так одним движением Гомару уничтожил тех, кого решил защитить «Прощальным дуновением».
        - Что ты наделал?! - раскатами грома прогрохотал чужой голос.
        Несложно было догадаться, кому он принадлежал.
        - Я хочу спросить у тебя то же самое! - Гомару удивился, что услышал собственный голос. И постарался выместить в нем всю злость и ненависть, которые он испытывал. - Кто ты вообще такой?! Откуда взялся и что тебе нужно?!
        - Ты убил моих слуг, - с каким-то грустным упреком отозвался кристалл. - Среди них не было того, кто подходил бы мне. Но они хотя бы могли вытащить меня на поверхность…
        - Ты убил моих товарищей!!! - завопил Гомару. - Я ни за что тебе этого не прощу! Я найду тебя и уничтожу!
        - Тебе не хватит сил.
        - Неужели?! Тогда почему ты прячешься от меня?
        - Я не боюсь тебя. Я опасаюсь, что ты можешь нарушить мои планы. Со мной же тебе не справиться.
        - Это мы еще посмотрим!
        - Вот увидишь, пройдет совсем немного времени, и я окажусь на свободе.
        - Пока я здесь, ты ни за что не выберешься из той каменной ловушки! Это я тебе обещаю!
        Гомару вырвал из земли самый толстый жгут, который вел к форту, и двинулся вдоль него. Во что бы то ни стало он намеревался сдержать свою клятву!
        Заставка
        Игра в ложь
        Он не помнил, сколько времени уже находился здесь. Чувство голода уже перестало беспокоить, зато жажда навалилась с двойной силой. Очень болели раны, которые оставил Страж. Пожалуй, он не удивится, если его в итоге добьют именно они, а не истощение.
        У Родерика все еще оставалась последняя воздушная стрела. При желании он мог бы воспользоваться ею, чтобы прервать мучения. Но каждый раз его что-то останавливало. Вряд ли это была надежда на внезапное спасение. Он понимал, что даже если караван и знает про завал, вряд ли они смогут разобрать его своими силами. А ждать помощи из Грэйсис слишком долго. Да и он сам был готов к такому повороту, когда пытался не дать Аластору вытащить отсюда кристалл. Нет, его останавливало что-то другое. Какая-то необъяснимая сила.
        Родерик знал, что здесь давно не осталось ничего, кроме кучи камней, скелетов в дальнем углу и его самого. Но тем не менее он смутно ощущал какое-то постороннее присутствие. Словно за ним наблюдали, но не решались заговорить. Или просто не могли?
        Родерик облокотился на постамент и тяжело поднялся. Размял затекшее тело и снова подошел к завалу. Откатил в сторону пару крупных валунов, перенес несколько камней поменьше. Он понимал, что его усилия бесполезны, но не мог ничего с собой поделать. Бездействие мучило его гораздо сильнее.
        Когда Родерик переносил очередной булыжник, у него вдруг закружилась голова. Он постарался оттолкнуть камень подальше от себя и упал. Гоблину повезло - он рухнул на чистый пол. Но перед глазами все равно появились красные и белые всполохи. Родерик настолько привык к полнейшей темноте, что в какой-то степени был рад увидеть яркие цвета. Хоть и понимал, что ничего хорошего они не принесут.
        Он почувствовал, как бешено заколотилось сердце, и прикрыл глаза. В тот же момент Родерик ощутил, как неизвестная сила снова обратила на него внимание. Но на этот раз более пристальное.
        Впрочем, это его уже не заботило. Сознание Родерика засасывало в какое-то подобие легкой дремы. Он еще чувствовал, что валяется на холодном каменном полу, но в то же время гоблину казалось, что он где-то очень далеко от этого места.
        Постепенно его мимолетные ощущения переросли в уверенность - перед глазами всплыла странная сцена. В ней несколько гоблинов спасались бегством по старому, наполовину разрушенному туннелю. В руках у лидера ясно был виден осколок кристалла. Гоблинов преследовали какие-то белесые сгустки, в которых Родерик лишь интуитивно узнал призраков. Несколько мгновений, и правая стена туннеля взорвалась изнутри. Словно снаряд из нее вылетел здоровенный булыжник и врезался в лидера гоблинов. Бедняга погиб мгновенно - каменный снаряд сделал из его тела кровавую тряпку. Осколок кристалла упал, остальные гоблины кинулись за ним, но поднять не успели. Оставшись без опоры, каменный свод резко просел и похоронил под собой всех до единого. Призраки разлетелись в разные стороны и остановились. Сначала мерно покачивались в воздухе, а потом и вовсе замерли. Будто в спячку впали.
        Картинка меняется, но на этот раз Родерик уже знает, что за события в ней отражены.
        Тот самый момент, когда они вместе с Аластором и Шимусом преследовали Короля Кербхола. С помощью того же осколка и нескольких капель крови он оживил погибшего несколько лет назад под завалами гоблина. И не только оживил, вернул первоначальный вид и силу, но и в несколько раз превзошел ее! Если бы не самоотверженность Шимуса, никто не смог бы выйти из того зала живым.
        На несколько секунд картинка темнеет и снова появляется. На ней все тот же зал, но теперь, кроме огромной груды камней, там ничего нет. Хотя… угадывается едва заметное зеленое свечение. Оно пульсирует, словно живое, и привлекает к себе внимание.
        - Так это ты? Та сила, которую я чувствовал все это время, ты? - Родерик не понял, говорил он эти слова в реальном мире, лежа на полу, или в этом непонятном сне. Но так или иначе, осколок его услышал.
        Гоблин просто почувствовал, как невидимый собеседник согласился с его утверждением. Такой невидимый кивок.
        - Что тебе нужно?
        Снова перед глазами всплыла сцена, на которой гоблин бежал с осколком по проходу.
        - Тебе нужна помощь?
        Снова невидимый кивок.
        - Зачем мне помогать тебе? Я знал, что со мной может случиться нечто подобное, и был готов к этому.
        Изображение поменялась на Кербхола, который сжимал осколок.
        - Да, если ты попадешь не в те руки, могут возникнуть большие пробелы. Так что я все еще не могу понять, зачем мне помогать тебе.
        На этот раз появились новые сцены. Изображение целого кристалла, от которого откололся небольшой кусок. Сам Родерик, который проиграл Стражу и не смог завладеть ключом. И Аластор, который забирает кристалл с собой.
        - Принцип меньшего зла, верно? Тебе нужна большая часть кристалла, а мне возможность закончить начатое?
        Кивок.
        - И как ты себе это представляешь? Ты очень слаб. Иначе не пришлось бы ждать, пока мое состояние ухудшится, чтобы я смог тебя услышать.
        Еще несколько картинок. Кирки в углу зала Родерика, слабое место в стене, соседний проход, свиток воздушной стрелы и завал, где покоился осколок. Спустя несколько секунд появилось еще одно изображение выхода. Но на этот раз он был сильно затемнен.
        - Ясно. У тебя есть план, но на поверхность выведешь меня только после того, как я тебя достану?
        Согласие.
        - Мне нужно подумать.
        Родерик пришел в себя на том же каменном полу. С трудом поднялся на четвереньки и провел рукой по лицу. Ладонь собрала что-то липкое и холодное. Пот? Или кровь? Если второе, то скорее всего от падения. Он прощупал лицо и нашел несколько сильных ушибов. Скорее всего, это все-таки кровь.
        И это самая меньшая его забота сейчас. Раны болели все сильнее, воды не было. Нужно как можно скорее принять решение. Иначе он даже киркой работать не сможет.
        То, что это не было бредом умирающего, Родерик понял сразу. Слишком большой силой обладал кристалл. Но отсюда возникал вопрос - стоит ли ему собственноручно выпускать такую опасность на поверхность? Да, это лишь малая часть кристалла, однако даже она способна на многое.
        С другой стороны, Родерика очень волновало, где находится кристалл сейчас. Он не знал истинных мотивов Аластора и не был уверен в том, что он сумеет сохранить кристалл в безопасности. В то же время, если у Родерика получится отобрать его, можно рассчитывать на нейтралитет еще двух сторон, которые владеют похожей силой. Но если артефакт попадет в лапы одного из них, случится непоправимое.
        В таких условиях принцип меньшего зла действительно выглядит наилучшим решением. В конце концов, этот осколок можно будет использовать не только для поисков целого кристалла, но и для его возвращения. Да, именно так. Пусть этот осколок только выведет меня отсюда, и тогда уже я буду манипулировать им. Ему просто не останется ничего другого, кроме как подчиниться…
        Пошатываясь, Родерик подошел к останкам и подобрал себе кирку по весу и размерам.
        «Неужели осколок не понимает, что он уже во власти Родерика?»
        Гоблин сделал несколько пробных ударов по стене и внезапно рассмеялся собственным мыслям…

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к