Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
"Турнир" Александр Кутищев
        Мультикласс #3
        Третья книга из серии «Мультикласс». Герой попадает в Большой мир, но времени расслабляться нет - впереди ждет турнир, на котором и решится будущее человечества. Новые приключения ждут Ворона, однако сможет ли он справиться с ними в новых условиях?
        Планирую, что эта книга будет завершать серию, но время покажет - очень уж много сюжетных линий нужно распутать, а историй рассказать.
        Александр Кутищев
        Мультикласс «Турнир»
        Пролог
        Вам когда-нибудь снилось падение в бездонную пропасть? Когда летишь в темноту неизвестности, и только порывы ветра владеют положением вашего тела, а скорость так велика, что финал этого пути не вызывает вообще никаких сомнений? Вот и мне поначалу казалось, что именно такой сон я и вижу - больно уж нереально все это смотрелось.
        Во-первых, я проснулся от того, что кто-то тащил меня волоком, держа за ногу. Неприятно, должен вам сказать. Однако моя попытка выразить свое недовольство провалилась - тело внезапно решило заявить о своей независимости и подчиняться приказам хозяина отказалось. Потом мою ногу бросили и похититель, а как иначе назвать неизвестного было непонятно, сразился с кем-то невидимым, однако надолго его эта стычка не задержала, так что вскоре меня вновь потащили вперед, чтобы вскоре… В общем потом было падение в ту самую бездонную пропасть.
        Знаете, чем фантазия отличается от реальности? Во сне я всегда просыпался за миг до падения, а тут финал моего полета наглядно продемонстрировал реальность всего происходящего. Как вы относитесь ко звуку ломаемых костей или лопающейся кожи? Ну вот и мне не понравилось, хотя и длилось все это какое-то мгновение, но вот впечатлений получилось выше крыши.
        Зато потом все как по классике - темнота вокруг, белый коридор впереди, некая общая невесомость и нереальность происходящего. Скажу честно - в этот момент я полностью осознал, что на этом, собственно, мой жизненный путь можно считать завершенным и пришло время подсчитывать чего там удалось согрешить. Увы, тут тоже вышла заминка, так как коридор света, который уносил мою чистую душу на суд божественный, все никак не завершался и не завершался, из-за чего приходилось все двигаться и двигаться вперед, не обращая внимания не несколько подзатянувшуюся сцену, а когда в голове (точнее, что там ее в тот момент заменяло?) уже сформировалась мысль о том, что все это напоминает какую-то неудачную комедию, внезапно оказался в совершенно другом месте, на этот раз совершенно неподвижный и даже не имеющий возможности двинуться куда-либо.
        Где я? Куда подевались Ли, Волох и Петреско? Что черт возьми вообще происходит?! Голова, в которой до этого вопросы если и появлялись, то крайне общего характера, начала побаливать, так что когда ко мне обратились, я постарался сконцентрироваться именно на голосе:
        - Здравствуйте, Ворон.
        Силуэт собеседника появился как-то неожиданно, еще секунду назад напротив меня не было никого, а вот теперь можно отчетливо разглядеть мужскую фигуру, довольно крепкого телосложения.
        Лишь спустя несколько мгновений до меня дошло, что в настоящем загробном мире ко мне не будут обращаться по нику, указанному в Системе, а уж после дошло и то, почему я мог оказаться в такой ситуации.
        - Запасная жизнь! - эта фраза не была произнесена, ведь рта как такового у меня не было, но даже несмотря на это неизвестный меня услышал и даже ответил, хоть и по-своему.
        - Ну конечно! Как здорово, что вы сами обо всем догадались, а то бывают случаи, знаете ли…
        Какие там у него бывают случаи незнакомец не поведал, оставив теряться в догадках, что вытворяют заблудшие души, прежде чем угомонятся. Увы, эта тема не смогла занять меня на хоть сколько-то продолжительное время, а потому вскоре от меня ушла очередная мысль/импульс:
        - Кто меня убил? Как там мои друзья?
        На этот раз ответ прозвучал не сразу, собеседник будто советовался с кем-то по поводу возможности поделиться со мной информацией, к счастью, ответ явно оказался положительным, так как вскоре я услышал вполне обстоятельное объяснение:
        - Насколько мне известно, вы оказались тут после того, как на вашу группу было совершено нападение от лица, - тут он вновь замолчал, - Орэна Син-По, который воспользовался древним ритуалом подчинения и взял под контроль тело вашего союзника орэна Ли-Эла. Находясь в теле вашего товарища, злоумышленник успешно разобрался со всей группой, но не успел сделать финального шага, так как был остановлен нашим агентом.
        Вот теперь я вообще ничего не понял. Кто такой этот Син-По, зачем он на нас напал и что это за ритуал такой, чтобы захватить тело Ли - тот ведь тоже является магом и неплохим! Похоже мои мысли не были загадкой для собеседника, по крайней мере тот тут же выпалил:
        - Возможно, вам будет понятнее, если я назову прозвище Син-По, которым наградили его другие разумные - Черное Облако.
        Хм, ну допустим. Про Черное Облако мне слышать доводилось и мотивы навредить нам у него тоже имелись, благо незадолго до этого наша команда знатно отметилась на ферме. Тогда непонятным остается только…
        - Все правильно, под «нашим агентом» я подразумевал известного вам Смотрителя, который являлся ответственным за Зону для Исправлений № 1 до недавнего времени.
        - А что с ним случилось? Насколько мне известно, здоровью Смотрителя ничего не угрожало и…
        - Извините. Интересующие вас события не связаны с причиной того, почему вы оказались тут, а потому не могут быть мной озвучены.
        Волох, Петреско, Луна - так вот с кем бился мой невидимый убийца, скрывающийся в теле друга! Спокойнее, Илья, если получится выбраться, кошку я в любом случае вытащу!
        - Волох и Петреско выжили?
        - Мне жаль это сообщать, но никто из ваших товарищей не выжил. Не считая орэна Ли-Эла, конечно, с ним все в порядке.
        - А дополнительные жизни, у кого-нибудь из погибших был второй шанс?
        - И на этот вопрос я вынужден ответить отрицательно. Еще раз повторю - мне очень жаль.
        Жаль тебе, как же! Однако нужно что-то делать, не на всегда же меня сюда отправили. Если дополнительная жизнь означает, что теперь мне придется вечность куковать с этим, этим… Не хочу в общем!
        - Не переживайте, Ворон. Вы здесь лишь для того, чтобы обсудить со мной несколько вопросов, после чего вы вернетесь в игру.
        Как же меня покоробило это слово! Игру, значит? То есть вот что для вас вся наша возня там, в мире, да? Игра? Да мы там кровь проливаем на ваших играх, миллиарды людей погибли во время Слияния, а для них, значит, игры?
        - Успокойтесь, прошу вас. Я подобрал неудачное слово, подсказанное универсальным переводчиком. К сожалению, оно имеет несколько лексических значений и было ошибочно признано оптимальным. Конечно, я имел ввиду большой мир, в конце концов вам совсем скоро нужно будет принять участие в турнире!
        Ну да, конечно. Будем считать, я вам поверил, давайте-ка лучше эти ваши «несколько вопросов» обсудим, а то есть у меня неприятные подозрения…
        Подозрения не оправдались. Как оказалось, обсуждать мы стали мою награду за квест в освобождении Смотрителя, которая так и не определилась за время моей той жизни. Ну, награда нашла своего героя, ничего не скажешь!
        - Понимаете, Ворон, мы оказались в очень странном положении. С одной стороны, вы без сомнений совершили подвиг, причем сделали это своевременно - еще пара сотен лет и даже освобожденный Смотритель нам ничем не помог, так как его психологическое состояние в последние годы оценивалось нами как критическое.
        - То есть вы знали, что у него проблемы, но не стали ничего делать?
        - Закон - един для всех, тем более, для тех, кто его установил, иначе это ерунда какая-то получится! Система не может нарушить собственные правила, а по ним все было в порядке - на территории есть Смотритель? Есть! Его никто не пытается убить, никто не причиняет ему боли, отлично! Повода для вмешательства нет. В общем, вы нам очень помогли и заслужили особенную награду. Но… Всегда есть какое-то но, верно?
        Короче, если все сказанное мне сократить и сделать некую информационную выжимку, то мы получим следующее:
        Наградить меня нужно, так как я молодец. Наградить нужно хорошо, так как я ого-го как всем помог. Но давать мне еще какие-то серьезные способности не хочется хоть тресни, ведь я и так совокупляюсь с балансом в извращенной форме и против его желания. Вот и думают… А кто, собственно, думает?
        - Извините, а как мне к вам обращаться? - на этот раз уже я прервал собеседника, который совсем запутался в своих мотивах и теперь переливал из пустого в порожнее. Ну правда, может это и есть та самая Система и можно высказать ей прямо в лицо все, что накипело за последние месяцы.
        - Меня можно называть Администратором, именно так называется занимаемая мной на протяжении последних полутора тысяч лет должность. Увы, как и прочие функции я лишен памяти прошлой жизни и не обладаю другими идентификаторами.
        Смотритель, разрушитель, администратор… Интересно, мне доведется встретиться с другими должностными лицами Системы?
        - В любом случае, давайте вернемся к награде. Нет ли у вас собственных идей, которые помогут нам с достоинством разрешить эту задачу?
        Ну а что, идеи у меня были! Мало того, что мне на баланс было плевать с высокой колокольни, так есть еще и разные варианты. Первое, что приходит в голову…
        - Конечно. Вы можете восстановить мне дополнительную жизнь, прошлую я, как вы знаете, потратил и от еще одной не откажусь.
        Администратор молчал, рассматривая меня, однако соглашаться не спешил.
        - Увы, дополнительную жизнь вы можете получить не раньше, чем через месяц после использования последней. Система не терпит стагнации, а подобная страховка очень расслабляет игр… разумных.
        Да-да-да, конечно. Ладно, есть у меня и более интересные идеи, что-нибудь ты наверняка выберешь.
        - Тогда верните к жизни моих друзей! Петреско, Волох - пусть Система возродит их!
        - Увы, награда должна быть связана именно с вами. Мы не можем касаться жизни других разумных.
        Голова продолжала накидывать варианты наград - усилить черту Обучение, чтобы она полностью перекрывала штраф на опыт, попросить, собственно, сам опыт, чтобы повысить уровень или какое-нибудь легендарное оружие, подходящее моему стилю боя. Однако мысль воскресить друзей не уходила из головы, постепенно формируясь во вполне жизнеспособный план.
        - Тогда дайте мне заклинание воскрешения. Оно усилит именно меня, а так как я маг - серьезного нарушения баланса быть не должно.
        Вот теперь выражение лица Администратора сменилось на задумчивое, он даже потеребил пальцами ворот рукава, а губы беззвучно зашевелились.
        - Это возможно. Не потому, что вы нашли какой-то способ обойти запрет, а как раз потому, что обойти его у вас не вышло. Да будет так!
        Тут же перед моими глазами появилось системное сообщение:
        Вами получена награда за квест Свобода Смотрителя. Вы получаете эпическое заклинание Воскрешение.
        Решив не терять зря времени, я тут же всмотрелся в описание подарка:
        Воскрешение - эпическое заклинание, относится ко школе некромантии. Когда маг пользуется этим заклинанием, он может вернуть жизнь разумному коснувшись его. Тело умершего должно быть цельным, иначе потерянные конечности будут отсутствовать, когда существо воскреснет. Затраты на активацию - 800 мп.
        Прочитав, а затем и перечитав описание, недовольно посмотрел на Администратора:
        - Похоже на обман, - мой собеседник хотел что-то сказать, но я не стал давать ему такой возможности, - Нет, я не про затраты на активацию, это понятно. Сложные чары и должны стоить дорого, тут все понятно. Однако даже положив все усилия на увеличение соответствующих характеристик, у меня не будет возможность помочь друзьям, ведь их тела так и останутся где-то на дне ямы!
        - Именно! Поверьте, это очень… ОЧЕНЬ редкое заклинание, так что награда достаточно хороша. В то же время ближайшие годы вы никак не сможете им воспользоваться, а значит и неоспоримого преимущества перед турниром не получите. Что же по поводу ваших друзей… получилось, конечно, не очень хорошо, но и тут у меня есть решение. Итак, я могу выдать вам свиток моментального переноса в пещеры, да что там, в тот самый зал, где ваш путь так нелепо прервался. Накопив необходимое количество маны, вы без особых проблем сможете купить подобный ему, но возвращающий вас в город. Вот по поводу целостности их тел может быть проблема, не могу сказать, находятся ли они там в безопасности, но это, безусловно, шанс и шанс неплохой. Что скажете?
        Что я мог сказать? Только согласиться с этим предложением, тем более, что различных мыслей, как использовать свиток у меня сразу же появилось несколько.
        - Тогда давайте прощаться. Думаю, у нас с вами еще очень много дел.
        - Подождите! Я хотел спросить… - Администратор кивком предложил мне продолжать, - Мне говорили, что стать Смотрителем, Разрушителем или, как я понимаю сейчас, Администратором, может стать любой разумный, заключивший соответствующий договор с Системой?
        - Не любой, а только достигший определенных высот, но в целом вы правы.
        - Скажите, что нужно для этого сделать?
        - Хм. Вы хотите заключить договор сейчас? Я вынужден…
        - Нет-нет. Это вопрос будущего. Опять же, как мне говорили, заключая подобный договор, разумный получает некий прирост сил, верно? Думаю, если дополнительной жизни больше нет, а в различные ситуации я попадаю регулярно, то лучше…
        - Понимаю. Пожалуй, я отвечу вам более подробно. Во-первых, Администратором нельзя стать любому - эта должность является неким стимулирующим фактором. Любой Смотритель может развиваться и стать Разрушителем, развиваться дальше и дорасти до Администратора. Только так, кстати, те разумные, что с самого начала становятся Разрушителями - их развитие не предусмотрено. Это не все, хочу добавить, что у вас есть и иной путь - став эмиссаром стихии, вы уже являетесь… Ну, скажем так, «внештатным» сотрудником. У вас больше свобод, вы не теряли память, однако некими благами можете пользоваться и дальше. Мало того, вы можете усилить эту связь со стихией, получив тот самый прирост сил - поверьте, это гораздо более интересный вариант.
        - Спасибо, - интересная новость, нужно будет ее хорошенько обдумать, - Тогда вопросов больше нет.
        Администратор вновь улыбнулся мне, а потом взмахнул рукой и свет перед глазами погас. По ощущениям, я погрузился в сон, вот только в отличие от обычных сновидений, тут все было несколько странным. Сперва вернулось ощущение тела - удивительно, но пока оно отсутствовало, я не испытывал никакого дискомфорта, зато, когда появился привычный бэкфид от нервных окончаний горячо любимых мной рук и ног, ощутил настоящую радость. Потом до меня стали доноситься запахи и звуки - не обращенные ко мне, а просто какие-то, где-то поет птица, ощущаются ароматы цветов, смешанные с вонью нечистот, где-то раздается колокольный звон, слышатся шаги…
        Я открыл глаза и увидел над собой небо. Повернул голову и понял, что лежу на газоне у какого-то дома, попытался встать и чуть не заорал - тело осознало, что недавно упало с большой высоты и решило, что пришло время напомнить мне о боли.
        Ну здравствуй, прекрасный новый мир!
        Глава 1. Как тесен Большой мир
        «В любом случае, я сообщил, что в ближайшее время буду недоступен… как уже упоминалось, это в любом случае не может быть секретом. К тому же от идеи его завербовать я не отказывался, а честность, даже если не лучшая, определённо вполне эффективная политика. «Отправляюсь в мир иной по клановым делам», хе…»
        Сергей Давыдов, «На изнанку -2»
        Когда фантомные боли закончились, а я смог нормально осмотреться. Оказалось, что закинуло меня прямо в какой-то средневековый город. Не в смысле, что тут все ездили на конях, плескались друг в друга нечистотами и регулярно устраивали кровавые поединки (именно такое впечатление о Средневековье оставили у меня различные фильмы и книги), а в плане архитектуры - дома выше двух этажей почти не попадаются, причем по большей части выполнены они из дерева, вдалеке виднеется огромный замок, ну и да, прохожие вокруг все с оружием, причем двое троггов в доспехах уже неспешно направляются ко мне.
        Прежде чем начинать разговор с ними, я решил проверить, что там с моими параметрами и открыл статус:
        Имя: Ворон
        Раса: Человек
        Уровень: 5 (81000 из 81000) - заблокировано.
        Маг - 2 (256875 из 300000);
        Воин - 3 (256875 из 260000);
        Вор - 3 (256875 из 290000).
        Жизнь: 74 (выносливость + 0,5 силы)*10
        Мана: 84 (интеллект + мудрость +0,5 силы воли)*5
        Энергия: 38 (сила+выносливость+ловкость)*2
        Сила: 6,8
        Выносливость: 4
        Восприятие: 6,5
        Мудрость: 6
        Интеллект: 8,8
        Сила Воли: 4
        Ловкость: 8,4
        Харизма: 3
        Удача: 5,6
        Свободные очки характеристик - 1
        Черты:
        Талант; Метаморф; Обучение.
        Ремесла:
        Алхимик (10 из 100)
        Умения:
        Уйти в тень - 5
        Целебная тьма - 5
        Астральное зрение - 1
        Светоч - 1
        Мультипотоковые плетения - 2
        Шаг за спину - 1
        Навыки:
        Акробатика - 10
        Короткие мечи - 10
        Ножевой бой - 20
        Огнестрельное оружие - 10
        Медитация - 3
        Стихийная магия - 9
        Колдовство - 2
        Бытовая магия - 2
        Скрытность - 9
        Ловушки - 5
        Взлом - 5
        Воровство 1
        Ночное зрение - 4
        Лидерство - 7
        Свободные очки навыков: 0
        Ауры:
        Аура незаметности - активируемая аура, которая дополнительно скрывает вас от чужих взглядов. Синергична с навыком Скрытность. Затраты: 1 эн. в пять минут.
        Аура ужаса - активируемая аура, которая распространяет вокруг вас волны ужаса для всех представителей вашего вида. Радиус воздействия - 0,5X+Y метров, где X = Сила, Y = Сила Воли. Затраты: 3 эн. = волна.
        Заклинания (одновременно до 6 активных плетений):
        Волшебная стрела
        Заморозка
        Броня мага
        Зеркальное отражение
        Идентификация
        Слепота
        Огненный шар
        Воскрешение
        Сопротивления:
        Яд - 4 %
        Магия смерти - 4 %
        Магия ментала - 60 %
        Магия воздуха - 2 %
        Инвентарь - 30 ячеек.
        Самозаполняющаяся карта.
        Да уж, где тот парень с пятью очками жизни или маны и двумя в энергии? Зовите его сюда, пусть посмотрит, к чему нужно стремиться! Ну да это все бахвальство, если вспомнить, сколько маны мне требуется для прочтения заклинания, то становится страшно - почти в десять раз больше! То есть мне, грубо говоря, нужно поднять мудрость и интеллект до… восьмидесяти? Ну, чуть меньше, но все равно - это же нереально сделать! До какого уровня тут местные ТОПы прокачиваются? До тридцатого? Да пусть даже пятидесятого - разницы нет, мне столько характеристик ни за что не поднять.
        Потер ладонями по лицу, успокаиваясь. Ничего, вот встречу Ли, спрошу у него, может, у них тут есть возможность нескольким магам одно заклинание запитывать? Или вообще имеются внешние хранилища маны (судя по книгам, должны быть!). А теперь нужно осмотреться и решить, куда двигаться дальше.
        Пока я обо всем этом размышлял, двое вооруженных троггов в латах все же добрались до непонятно откуда взявшегося мага (это я про себя, если вы не поняли), остановившись в паре метров. И ведь явно намереваются испортить настроение такому красивому мне. Решив, что метод Александра Македонского здесь сработает на ура, направился в их сторону, приглядываясь к новым собеседникам.
        Что сказать, гонору во мне сразу же поубавилось - оба воина имели запредельный для меня тридцать пятый уровень, из-за чего желание ругаться сразу же куда-то запропастилось. В общем, когда я стоял напротив троггов, во мне неумолимым пламенем разрасталось желание договариваться по-хорошему, благо нарушить какие-то местные законы я просто не мог успеть.
        - Здравствуйте, уважаемые!
        Моя инициатива, похоже, сбила их с толку, так что на несколько секунд они замерли в прострации, однако быстро справились с собой и один из них, сделав шаг вперед, решил взять переговоры на себя.
        - Человек, ты проник в город, минуя главные ворота, а значит, не заплатил пошлину за вход. Ты нарушил покой горожан и обязан выплатить штраф. Ты повредил газон уважаемого трактирщика Ссонга, за что штраф будет увеличен. Предпочитаешь решить дело на месте или отправишься к судье? Учти, если обвинительный приговор подтвердится, чипами не отделаешься - отправишься в Зону для Исправлений без всяких Смотрителей.
        И здесь коррупция! Воистину всех разумных объединяет не гуманизм, а жажда наживы. Однако, что делать? Чипы у меня вроде еще есть - двадцать три штуки осталось. В последний раз я тратился, когда готовился к проходу подземелья, а потом и возможностей заработать не было. Хватит ли этого? Скорее всего нет. Что это значит? Значит постараюсь разобраться и так. Есть у меня надежда, что если…
        - А что же Смотритель, неужели в этом славном городе его нет?
        - Представителю Великой нет нужды разбирать административные нарушения, он занят более важными делами.
        Облом. Хотя, это его выражение - представитель Великой, говорит о том, что к Системе здесь относятся с должным уважением. Пожалуй, на этом тоже можно сыграть!
        - Тогда я прошу проводить меня к уважаемому судье, чтобы мы могли быстро разрешить это недоразумение.
        По лицам стражей, а это определенно были именно они, промелькнула нехорошая улыбка, но возражать они не стали, просто один пошел вперед - указывая направление, а второй занял позицию сзади, видимо контролируя, чтобы я не сбежал.
        Шли мы не долго - вообще у меня сложилось впечатление, что город еще в процессе постройки и рассчитан на гораздо большее количество народа, по крайней мере улицы были практически пусты, да и многие встреченные по пути дома еще строились.
        Изначально я думал, что мы отправимся в замок, который будто скала возвышался в центре поселения видимый со всех сторон, но нет - судья обитал в крепком, двухэтажном, но все же обычном доме, отделенный от центрального строения парой улиц. Над дверью были нарисованы весы и болталась какая-то вывеска. Это показалось мне достаточно убедительным доказательством, что нас привели не к мошеннику, а именно официальному представителю закона. Ну, надеюсь, хоть тут повезет. Слышишь, удача, должно бы повезти, верно?
        Зала заседаний как такового тут не было - обычный кабинет, за столом в котором сидел зузик, удивительно похожий на Петреско. Даже показалось на миг, что это он передо мной и материализовался, однако вскоре стали заметны и отличия - судья был гораздо старше знакомого мне охотника, седые волосы, множество морщин, даже когда мы встретились с Петреско впервые он хоть и был заметно ослаблен из-за состояния дома, но все же не настолько.
        После того как мы оказались внутри, судья оторвался от своих бумаг, снял и протер вычурные очки, надел их обратно и только потом обратился к одному из стражей:
        - В чем дело?
        Пока главный из этой парочки (а может просто самый разговорчивый) рассказывал о злостном нарушителе покоя, которого им удалось поймать, я продумывал ответную речь. Ну не может быть, чтобы меня вообще не спросили, верно?
        Верно! Стоило стражу закончить, как судья повернул голову ко мне и небрежно кивнул, дозволяя рассказать, что произошло с моей точки зрения. Кстати, отдельно предупредил, что врать не следует, так как ложь он обязательно почувствует. Ну, понеслась…
        - Здравствуйте. Заранее прошу выслушать мои объяснения до конца. Во-первых, признаю - все обвинения, выдвинутые доблестными стражами правопорядка правдивы, я действительно появился в городе в обход главных (да любых) ворот, помял газон и, возможно, смутил кого-нибудь из местных жителей.
        Я не видел, но почувствовал, как мои охранники в этот момент переглянулись, возможно даже подмигнув друг другу.
        - В то же время, официально заявляю, что своей вины в этом не признаю, так как подчинялся силе намного более могущественного существа, которое и выбрало это место моей конечной точкой.
        - Боюсь, мы не можем сейчас…
        - Я говорю об Администраторе, который возродил меня в вашем прекрасном городе. Именно потому с моей стороны будет верно просить вас пригласить на это разбирательство Смотрителя, чтобы именно он определил степень вины и вынес приговор, так как в данный момент мне непонятно каким образом я мог бы избежать…
        - Достаточно, - вот теперь судья смотрел на меня внимательно и, видимо, был настроен более серьезно, - Вы утверждаете, что лично общались с легендарным Администратором, который и отправил вас сюда?
        - Все верно.
        Судья вновь снял очки, положил их на стол, а потом начал усиленно (я бы даже использовал слово «яростно») тереть руками лицо. Это закончилось через пару секунд, но произвело впечатление того, что мой собеседник очень устал и с удовольствием сейчас плюнул бы на все и отправился домой. Внешне абсолютно спокойный, он снова перевел взгляд на стражей, глубоко вздохнул и отпустил их нести службу, объявив, что задержанный ими человек оправдан.
        Когда за троггами закрылась дверь, судья спросил, нет ли у меня жалоб по поводу действия правоохранительных органов, а услышав, что все в порядке, наконец улыбнулся.
        - Знаете, Ворон, я впервые встречаю людей, но, если все они похожи на вас - уверен, мы обязательно поладим. Представляю, во что вылилась бы эта ситуация, если на вашем месте был бы, к примеру, лиссер. В любом случае, рад, что все разрешилось. У вас есть вопросы?
        Очень приятный дедушка, кстати. Думаю, если бы у меня на родине произошел подобный инцидент, я бы не только штраф выплатил, но еще оказался бы избит и виновен в нескольких старых убийствах, которые портят статистику. Попробовал посмотреть его имя и уровень и ничего не добился, видимо специфическое умение или артефакт.
        - Могу я узнать, как к вам обращаться?
        Зузик сперва удивился, а потом даже неожиданно рассмеялся. Увидев мое недоумение, он показал пальцем себе на перстень и объяснил:
        - Кольцо. Очень давно не использовал по назначению - это память о моем хорошем друге, талантливом артефакторе, который и подарил мне эту безделушку как пример своих первых поделок. Скрывает информацию о хозяине для всех разумных не достигших десятого уровня. Так как обычно вокруг меня все либо гораздо более развитые, либо просто знакомые - уже и забыл о нем. Меня зовут Сэнду, очень приятно.
        - Еще раз здравствуйте, Сэнду. Надеюсь, что мой вопрос ничем вас не обидит, но спросить я обязан. Скажите, знаком ли вам представитель вашей расы по имени Петреско?
        Зузик было замер, однако довольно быстро справился со своим состоянием и вполне спокойно ответил:
        - Это довольно распространенное у нас имя, но да, так звали моего сына.
        - Прошу прощения, что растревожил старую рану, - смутился я, - Просто совсем недавно мне довелось общаться с парнем невероятно на вас похожим.
        Судья молчал, поэтому мне показалось правильным рассказать историю своего друга целиком, чтобы старик сам определил, знаком ли ему «мой» Петреско:
        - Мы познакомились с ним в пещерах, где Петреско и жил последние несколько десятков лет…
        История затянулась. Я рассказывал про дом зузика, про то, как мы выпивали с ним, вспомнил некоторые истории, что рассказывал мне охотник, насколько смог, постарался передать историю его жизни. Чем дальше я говорил, тем больше погружался в состояние некого транса, будто и вовсе позабыв, где нахожусь в данный момент. В завершение рассказа поделился тем, как именно умер, воскрес и получил призрачную возможность вернуть друзей. Наконец все закончилось и кабинет погрузился в тишину - я будто заново переживал все случившееся, заново переосмысливая и обдумывая сделанное, а судья просто отвернулся к окну и вовсе никак не реагировал. Подумав, что и так натворил делов, возможно, расстроив хорошего чело… зузика. Поэтому, не говоря больше ни слова, развернулся и вышел на улицу. Пора решать свои проблемы и в первую очередь нужно найти место, где можно нормально поесть, а в последствии и переночевать.
        Поиск гостиницы с рестораном долго времени не заняли - первый же прохожий махнул рукой в сторону соседней улицы, а выйдя туда, я увидел вывеску с нарисованной кроватью. Как говорится - вместо тысячи слов.
        Подходя к заведению, услышал изнутри какие-то странные звуки, но не придав этому значения уже потянулся к двери, но та вдруг распахнулась сама и, если бы ловкость не была моей самой развитой характеристикой, ударила бы меня по лбу, а так удалось вовремя отскочить.
        Наружу выскочила девушка-трогг, которая просто не обратила внимания на замершего в стороне меня, а быстро сбежала с крыльца, потом развернулась и громко выкрикнула:
        - Только так, слышишь, Дориан?
        А потом убежала в сторону замка. Решив, что это, собственно, не мое дело, я вновь потянулся к двери, но та опять не стала ждать, пока ее коснется рука человека, так что - маневр уклонения и вновь занять позицию сбоку. На этот раз на пороге появился парень. Тоже трогг, хотя и постарше, он кричать ничего не стал, а просто рванул следом за девушкой.
        - Сумасшедший дом, - пробормотал я, не решаясь вновь пробовать войти внутрь, - Может, лучше другую гостиницу подыскать?
        Однако отступать в шаге от нормальной постели и сытного ужина не хотелось, так что, переборов себя, я сделал третью попытку. На этот раз все прошло без эксцессов - дверь отворилась, а я зашел в помещение.
        Что тут скажешь - именно так я себе средневековые гостиницы и представлял. Грубая деревянная мебель, тусклое освещение. Смущало два момента - во-первых отсутствие посетителей, а во-вторых, тут было слишком чисто. Ну не должно так быть! Где опилки, разбросанные по полу, чтобы впитывать пролившиеся жидкости? Где разбросанные повсюду вещи? Где банальная грязь в конце концов?
        Вместо этого передо мной была добротная стойка, за которой, видимо, должен находиться хозяин, слева лестница, ведущая на второй этаж (думаю как раз там и находятся гостиничные номера), а справа проход в большой зал, который оккупировало около десяти круглых столов и в четыре раза большее количество массивных стульев. Да, хозяин за стойкой находиться должен, но почему-то отсутствовал и есть у меня подозрение, что…
        Дверь снова распахнулась и внутрь вошел тот самый трогг, что выбежал наружу недавно. Ну, видимо это его тут и не хватало.
        - Добрый день, - сказал я, а трогг подпрыгнул на месте и моментально оказался ко мне лицом, причем в руке у него будто сам собой появился меч, который до этого спокойно находился в ножнах на поясе, похоже, вернувшись с улицы, он не заметил стоящего в проеме, ведущем в ресторан, меня, - Надеюсь, не помешал?
        Меч вернулся в ножны практически сразу же, а хозяин гостиницы, ничего не говоря, прошел за стойку и лишь потом обратился ко мне донельзя усталым голосом:
        - Приветствую посетителя, Приют воина всегда рад новым гостям. Вас интересует проживание или еда?
        Все как я и думал, ну тогда можно сразу же обо всем договориться:
        - И то, и другое, если сойдемся в цене, разумеется.
        - Десять чипов за ночь, три за обед, пять за обед с вином. Есть будете здесь или в комнате?
        Да уж, так мне никаких денег не хватит. Одна ночь, два приема пищи и можно присматривать себе скамейку для ночлега. С другой стороны, сомневаюсь, что со мной будут торговаться - судя по скучающему выражению лица, трогг сам еще не решил, хочет ли он заводить такого постояльца, как я. Поэтому, прячем жабу поглубже и переводим деньги. Пусть будет пятнадцать - первый день в городе нужно отметить!
        Еду принес все тот же парень, поставив передо мной тарелку с неизвестным супом и еще одну, на которой лежал большой кусок мяса и какие-то красные овощи. Завершал обед кувшин, из которого явственно шли спиртовые пары. Окинув взглядом емкости, я понял, что все это рассчитано как раз на троггов, а значит, мне одному будет много. Ну, допустим, с едой справлюсь, а вот выпить столько… Нет, лучше потрачу алкоголь для налаживания связей - мой студенческий опыт подсказывал, что лучшего аргумента завязать беседу все равно не найти.
        Собственно, все получилось, как и планировал. Разобравшись с первым и вторым, «компот» я предложил разделить троггу, который, поколебавшись пару мгновений, согласился с моим предложением.
        Сев передо мной, хозяин гостиницы наконец представился Дорианом (будто я сам не вижу, у этого к счастью никаких амулетов нет, так что еще и его двадцать девятый уровень считал), а потом залпом осушил свою кружку и угрюмо уставился на дверь. Мыслями Дориан явно находился не здесь.
        Не торопясь (напиваться все равно не входит в мои планы) разлил остатки вина по бокалам и спросил трогга о выскочившей перед ним девушке. Ситуация оказалась банальной до невозможности.
        Невеста Дориана, прекрасная (по словам хозяина) Кеттара, должна была в самое ближайшее время сменить свой социальный статус, став хозяйкой этого заведения. Они планировали свадьбу целых полгода, а сегодня встретились чтобы обменяться подарками. Дориан подготовил для этого отличный шлем, который достался ему еще от бабушки, вот только реакция невесты оказалась неожиданной - она обозвала парня безмозглым чурбаном, сказала, что он никогда не найдет себе жену, а потом и вовсе заявила - пока трактирщик не изменится, никакой свадьбы не будет!
        Слушая весь этот монолог, я не мог отделаться от мысли, что вот народы у нас вроде разные, а взгляни поближе - все на самом деле одинаковые и проблемы у нас похожи. В любом случае, парню явно нужно было помогать, и я даже знал как.
        - Цветы, музыка, украшения и главное… - тут я сделал драматическую паузу для пущего эффекта. - Желание выслушать все, что у нее на душе. Не давай дурацких советов и даже не думай выставлять себя умником.
        Я прищурился, чтобы показаться «старым морским волком», ну или просто прожженным знатоком женщин. Вся моя экспертность должна была быть написана на лице в этот момент. Но совет-то был неплох. Именно такую формулу успеха когда-то «продал» мне одногруппник Петр, он славился на потоке тем, что относительно неплохо преуспевал на ниве отношений с противоположным полом и, по его словам, мог найти общий язык с любой девушкой. Ну, не то, чтобы я в это верил, но думаю, Кеттара не отказалась бы от парня, который явно прилагает усилия, чтобы усугубить, так сказать, хорошее впечатление.
        - Цветы? - Трогг, казалось, слегка оторопел, но явно заинтересовался.
        - Да, кажется, что это бессмысленно, но женщины их почему-то очень любят. Лучше всего красные, с приятным запахом - на секунду я задумался, а потом все же добавил, - Не ядовитые, а то вдруг у вас так не принято, и она их попробует съесть. Вообще, лучше заранее собери букет и поставь в вазу с водой. Как подаришь, скажи, что это просто украшение и никакой функциональности в них нет.
        - Ладно, но зачем музыка?
        - Да кто их разберет, женщин, но главное - не в коем случае не марш, а то вы, трогги, вечно все в тему войны переводите. Найми барда, пусть что-нибудь лирическое потренькает, должно подойти.
        В этом месте я ждал вопроса про украшения, но вместо этого Дориан встал из-за стола и спросил:
        - Тебе еще что-нибудь нужно?
        - Разве что объяснений, как попасть в свою комнату.
        Трогг не только рассказал, он еще и проводил меня до дверей, а потом, уточнив, что больше мне до утра ничего не понадобится - убежал. Ну, надеюсь у них все будет хорошо!
        Интерлюдия. Ли-Эл
        Дорога до места, где ждали выведенные из фермы разумные, не заняла много времени. Все же карта Смотрителя была даже более подробной чем та, что была у Ворона. Да, однажды мне пришлось прятаться в небольшом убежище, чтобы переждать нашествие похожих на гигантских богомолов монстров, но двигались они быстро, так что я даже поспать не сумел, как нужно было отправляться.
        Уже на подходе к цели стало немного страшно - вдруг сейчас окажется, что там никого нет, где искать? Но переборов секундную слабость, я все же заставил себя идти дальше, а услышанные вскоре звуки подтвердили, что все опасения были ложными.
        Правда совсем без сложностей тоже не обошлось - как-то не пришло в голову, что молодой орэн, это не совсем тот проводник, которого они ждали.
        - Да кто ты такой, слышь? Почему это я должен тебя слушать, а?
        Один из лиссеров в этой группе явно переживал по поводу своего места в обществе и страстно хотел утвердиться за счет хоть кого-нибудь. Ну, тут я ему ничем помочь не мог - своих проблем хватало. Тем более, что мне вообще эта ситуация казалась ненормальной, их ведь спасать пришли, какие тут могут быть конфликты?
        В любом случае, объяснив, что пришел я от знакомого им человека, на подначки старался не реагировать, остальные ведь нормально себя ведут. Однако, когда этот ненормальный решил схватить меня за руку - просто активировал так печально зарекомендовавшее себя заклинание. Замерший на месте смутьян оказался отличным наглядным пособием, доказывающим, что меня лучше не трогать. Тут же, кстати, вперед выбрался еще один орэн, о котором мне доводилось слышать - Джордано. Вроде как именно его Ворон в свое время и спасал.
        Если подумать - с тех пор прошло-то меньше недели, а кажется, что дело было в прошлой жизни!
        В любом случае, Джордано оказался парнем нормальным. Узнав, что больше за ними никто не придет, а я постараюсь вывести их на поверхность, он быстро пробежался по обособленным группам народа и уже через пять минут мы дружной (на самом деле нет) толпой отправились в дорогу.
        Лиссера, кстати, пришлось тащить парочке троггов, чему они с одной стороны были совсем не рады, а с другой бросать пусть и надоедливого, но товарища не стали. Дополнительный плюсик для них, что тут скажешь.
        Шли долго. Мало того, что большая часть моих спутников передвигаться быстро были просто неспособны из-за низких параметров (я в том числе), так еще и приходилось постоянно сверяться с картой и выбирать наиболее безопасный маршрут. Лишь однажды нам довелось столкнуться с Серым увальнем, и должен вам сказать, мне стало понятно, почему этих тварей поначалу так опасалась Волох - более десяти магов били их заклинаниями, стрелки успели превратить чудовище в какого-то огромного ежа, бойцы ближнего боя накидывались на него со всех сторон… а в итоге хищник просто решил, что мы слишком неприятные противники и искалечив более половины отряда спокойно удалился.
        После этого пришлось сначала долго лечить пострадавших, а потом еще осторожнее продолжить движение. К счастью, все когда-нибудь заканчивается - и хорошее и плохое. Выйдя к выходу, обнаружили, что каменный блок, который прежде перекрывал выход, валяется снаружи деформированный как от удара (это какой же силой нужно обладать!), так что и тут никаких проблем не возникло.
        Мало того, стоило нам только выбраться наружу, как перед глазами появилось сообщение:
        Поздравляем, вами выполнено персональное задание Смотрителя «Вывести на свет». Награда: 50 тысяч опыта каждому члену группы.
        Интересно, когда нам это задание выдавали, в условиях вроде как говорилось, что нужно довести выживших до крепости. Может территория форта распространяется и сюда? Так или иначе, мне до следующего уровня не хватило, а как там дела у Ворона спросить никакой возможности нет. Ну, надеюсь у него все хорошо.
        Мое настроение заметно улучшилось, правда ненадолго, ведь стоило пройти немного дальше, как стало заметно, что в целостности строения произошли значительные изменения - ворота были выбиты, над некоторыми башнями вился дымок, а одна стена и вовсе была разрушена полностью, открывая вид на многочисленные повреждения.
        Глава 2. Отборочные испытания
        « - Не бери в голову, я не из-за награды вас сюда вёл, - отмахнулся парень.
        - А из-за чего тогда? - поинтересовалась стоящая рядом Кристина.
        - Просто иногда хочется чувствовать себя порядочным человеком»
        Михаил Атаманов, «Задача выжить»
        Выспался отлично. Вот правда - давно такого не было, чтобы никто не будил, никто не пытался убить и даже шума, которого вполне можно ожидать в гостинице, не было. Кстати странно, что постояльцев я вообще кроме себя не заметил, может это место какой-нибудь дурной славой пользуется?
        Спустился на первый этаж и встретил Дориана, который вновь стоял за стойкой. Стаканы, как я этого ожидал, он не протирал, но зато точил нож, что я лично воспринял несколько нервно, готовый в любой момент превратиться в птицу и попробовать свалить отсюда куда подальше.
        На мою удачу, нож точили не по мои перышки, так как увидев спускающегося постояльца, трогг расплылся в широкой улыбке и громко пожелал мне доброго утра. Я посчитал это хорошим знаком и торопиться с превращениями не стал, вместо этого спросил у хозяина заведения, как прошло с его невестой.
        - Прошло, ха-ха. Пока еще ничего не прошло, я только и успел, что вручить ей купленный у друидов букет и пригласить вечером посидеть в ресторане. Кстати, пообещал познакомить с первым в городе человеком, ты ведь не откажешься составить нам компанию?
        Ну, собственно, все логично - чем еще заманить девушку, если она знает тебя как облупленного? Новыми знакомыми, конечно.
        - Никаких проблем, скажи во сколько - я обязательно буду. Да, скажи, а почему тут так мало постояльцев?
        Этот вопрос меня и правда беспокоил, поэтому решил выяснить все прямо сейчас. Мало ли, по незнанию вляпаюсь в очередные приключения, а у меня есть вполне конкретные планы.
        - Так ведь рано еще! Первые группы дойдут сюда примерно через неделю, плюс минус, вот тогда моя гостиница начнет приносить реальный доход, можно будет даже цену поднять. Пока все жители города обустраиваются и ждут. Турнир начнется чуть меньше, чем через месяц, время есть. Хотя, ты ведь собираешься участвовать, верно? - получив мой кивок он продолжил, - Советую пройти отборочные испытания прямо сегодня, очереди нет, да и по результатам испытания ты сможешь задать некий эталон, по которому будут оценивать всех следующих претендентов.
        - Это действительно полезно. Подскажешь, куда идти?
        Трогг усмехнулся, - Куда тут еще можно сходить, кроме замка? Там тебя проводят, но в восемь жду здесь, договорились?
        Договориться-то мы договорились, вот только с местным временем у меня были проблемы, в смысле как его определять я не знал. К счастью, Дориан легко развеял опасения, объяснив, что во-первых, часы можно приобрести в лавке любого механика (не мой случай, денег пока нет), во-вторых, каждый час бьют большие замковые часы, которые сложно не заметить (я не заметил, но так и дела были) и, наконец, есть простая возможность определить время по солнцу, так как сейчас оно садится примерно в шесть.
        Уточнив все вопросы и позавтракав (Дориан не спросил с меня чипов, а я и не напоминал), отправился на регистрацию, решив совместив это дело с осмотром города.
        Город мне нравился. Не знаю уж как тут будет перед самым турниром, но вот сейчас, когда на улицах совсем мало прохожих - очень уютно. Так за осмотром резных домиков и аккуратных улиц постепенно добрался и до ворот замка. Ворота впечатляли - они были примерно в три моих роста в высоту и примерно в четыре раза больше в ширину. Тут даже фура могла бы проехать, причем даже если на ней будет стоять водитель.
        Перед ними стояли два трогга в сверкающих доспехах, но стоило мне подойти, они, не говоря ни слова, молча расступились в стороны, а створки начали открываться будто сами по себе. Интересно, это какая-то магия или просто кто-то сверху меня увидел?
        Да, замок. Когда кто-то упоминает это слово, лично мне в голову приходит большое здание с башенками и балконами. Нет, все это тут тоже было, но вот размеры… думаю, весь город вмещает в себя меньше народа, чем это строение. Его шпили были столь высоки, что скрывались в облаках. Идя по коридору, сквозь окна я видел огромные залы, сравнимые с футбольными стадионами, сады, в которых вполне можно заблудиться, но не видел тех, кто живет в этом замке, он казался пустым.
        Лишь пройдя около километра и уперевшись в еще одну дверь, увидел сидящего за небольшим столиком молодой лиссера в очках, который увлеченно что-то записывал. Подойдя прямо к нему, я кашлял, пытаясь привлечь его внимание, но какого-то ощутимого успеха не добился, лиссер продолжал старательно выводить букву за буквой. Если бы я владел письменностью - обязательно посмотрел, что там, а так, отчаявшись оторвать парня от его работы, просто сел рядом и начал перебирать инвентарь - давно этого не делал и теперь с интересом рассматривал то одну, то другую вещь, о которой давно позабыл.
        Больше всего интересовали кристаллы, которые давным-давно получил, исполняя поручения Смотрителя еще в своем, пусть и измененном, городе. Для чего их использовать я так и не придумал, а спросить кого-нибудь знающего… Ну так, а кого? Да и забыл о них, если честно. Когда ко мне обратились заметил не сразу, однако получилось хорошо - теперь уже лиссеру пришлось кашлять, громко закрывать книгу, а потом еще и подходить и трогать меня за плечо, только на это я и отреагировал. Ну а что, сам виноват.
        - Что тебе нужно, человек?
        Не особенно вежливо, на мой взгляд, но пусть так. В конце концов, мне с ним детей не крестить.
        - Хочу записаться на турнир. Не подскажете, где и как это сделать?
        Лиссер презрительно осмотрел меня и фыркнул.
        - На турнир! Сперва тебе нужно пройти отборочные испытания, так что не особенно рассчитывай на успех. Ладно! - я уже открыл рот, чтобы ответить что-нибудь соответствующее моменту, - Зал для испытаний в той стороне, постарайся не опозориться.
        Вот ведь низкорослая мразь! Подкалывает меня еще… Спокойнее Илья, спокойнее. Вот победишь, тогда и выскажешь все. Однако не успел я даже развернуться, как мне пришло системное сообщение:
        Поздравляем, вами выполнено персональное задание Смотрителя «Вывести на свет». Награда: 50 тысяч опыта каждому члену группы.
        Это что получается, Ли вытащил потеряшек из пещер? Вот это он молодец, вот это вовремя! Пусть мне добавилось и не обещанное количество - штраф никто не отменял, но на повышение уровня воина этого все равно хватило! Эх, силушка моя богатырская, вот теперь покажем местным, где раки зимуют.
        Уровень: 5 (81000 из 81000) - заблокировано.
        Маг - 2 (271875 из 3000000);
        Воин - 4 (271875 из 300000);
        Вор - 3 (271875 из 290000).
        С учетом плюсов к силе, выносливости и ловкости (теперь у меня 7,8; 4,3; 8,7 соответственно) - количество очков жизни поднялось до восьмидесяти двух, а энергии до сорока одного. Мне кажется - это очень круто. Если верить Ли, большая часть его сверстников к этому моменту поднимут всего второй-третий уровень специализации. Если так, то я пройдусь по ним катком и не замечу.
        Все эти мысли заняли у меня хорошо если пару секунд, вернувшись из мира грез в суровую реальность я снова обратил внимание на стоящего рядом лиссера. Как-то странно он на меня смотрит, будто чудо какое-то увидел.
        - Твой уровень только что вырос, почему это? - спросил он подозрительно.
        И вот как это понимать. Почему я, например, не вижу, когда другие уровни поднимают? Хотя, я их и так-то не всегда вижу, что уж там. Похоже восприятие у этого парня задрано до небес, что, кстати, довольно странно, учитывая их расовый бонус. Так, ладно, надо ведь и отвечать что-нибудь. Правду говорить скучно, значит обойдемся приколами.
        - Да квест только что завершил, нужно было самого наглого лиссера найти. Поздравляю, скоро с тобой свяжется Смотритель, отправишься на самоубийственную миссию.
        Сказал и отправился в указанную сторону - что они там за испытание придумали, интересно?
        О, вот это уже больше похоже на нужное мне место - на этот раз я оказался в круглом зале, похожем на амфитеатр, то есть передо мной что-то типа сцены с двумя выходами (по одному из них пришел, вторые сейчас закрыты крепкой деревянной дверью), а вокруг, на возвышении примерно трех метров, сидят различные разумные. Ну то есть они все различные, конечно, но этих будто специально отбирали - ни одной повторяющейся расы мне не попалось. Ох тут и паноптикум! Кого только нет, я будто в зоопарке оказался, правда в роли главного экспоната, учитывая, что все на меня пялятся и молчат.
        Прямо напротив сидит опять же лиссер, справа от него орэн, слева трогг. Хм, есть у меня подозрение, что рассажены они с учетом вступления в Большой мир, то есть наше человеческое место в любом случае окажется у пара… эээ… в самом конце. Обидненько, но окей. Сейчас менять устоявшиеся порядки явно не стоит.
        - Приветствуем на отборочных испытаниях, претендент. Ты пришел первым, а потому и спрос с тебя наиболее высок. Готов ли ты начать?
        Вот черти, хоть бы объяснили, что тут к чему. Ладно, буду действовать как всякий русский человек, полагаясь на два основополагающих принципа - авось, и ху*с ним, глядишь и все получится.
        - Готов!
        Оружие пока не достаю, магию не использую, посмотрим, может, мне на вопросы придется отвечать. А, нет, не вопросы - дверь напротив открылась будто сама собой и оттуда выскочил… они издеваются что ли? Оттуда выбежала крыса. Ну, не то, чтобы совсем крыса - размерчик у нее примерно с таксу, но все равно, я таких сотнями в даже валил. Окей, пусть будет крыса.
        В правой руке появляется кинжал, активирую Шаг за спину и с приседом пронзаю голову животного, неспешно возвращаясь на место. Хорошо, что расслабляться не торопился, так как не успел и нескольких метров пройти, как услышал скрежет когтей о камень.
        С перекатом ухожу в сторону, замечая проносящееся мимо тело - на этот раз это скорее волк, правда не серый, а какой-то красноватый, но в целом вполне себе классический санитар леса. Окей, пёсель, ты сам напросился. Кинжал темных душ все еще в руке, значит, им и воспользуюсь. Уже вставая, с разворотом, который придает замаху дополнительную скорость, отправляю клинок в цель. Хедшот - уже второй за сегодня! Правда расслабляться не стоит, учитывая, как быстро сменил крысу новый противник… Прыгаю следом, так что тело хищника не успевает даже приземлиться на пол, а я уже обхватываю рукоять оружия, вынимая его из раны. Вовремя - дверь открывается вновь и оттуда на меня несется здоровенный секач.
        Что я могу вам сказать? Обычные животные у них закончились довольно быстро - после секача, ради которого мне все же пришлось доставать длинный меч, появился саблезубый медведь, потом двухметровая огнедышащая ящерица, уже знакомый мне Серый увалень, Гористо, непонятная голова на четырех ногах, которая ловко бегала по стенам и плевалась зеленоватыми сгустками, парочка летучих мышей с меня ростом, трехголовая змея, чей взгляд вызвал целый ворох сообщений в интерфейсе, сообщающих об отраженных ментальных атаках…
        Я носился по арене как угорелый, стараясь обходиться исключительно холодным оружием. Конечно, магия бы мне тут здорово помогла, да и превращение в птицу могло бы выручить в нескольких опасных моментах, особенно с теми самыми родственниками Дракулы, но обошлось - справился и так. Вы спросите, зачем усложнять себе жизнь? Ну так есть у меня подозрение, что большая часть здесь присутствующих имеют планы на каких-нибудь своих кандидатов и все, что сейчас придется продемонстрировать сюрпризом для моих будущих противников не будет. А мне очень нужно их удивлять, так как своих инсайдеров пока нет совсем.
        После того как последняя голова змея упала на пол, я в напряжении замер, ожидая, когда дверь в очередной раз распахнется, выпуская какую-нибудь тварюшку. Секунд десять ждал, пока все тот же лиссер не объявил испытание законченным.
        - Поздравляю, кандидат! Ты становишься первым из действующих участников турнира. Твой результат сохранен и будет считаться эталоном для всех претендентов, пока кто-нибудь его не побьет. В зачет идет количество побежденных зверей и потраченное тобой время. Кандидаты, набравшие менее 75 % от набранного тобой результата, будут отсеяны.
        Его слова сопровождались очередным системным сообщением:
        Поздравляем, получено достижение - Первый из гладиаторов! Каждый день, пока ваш рекорд на отборочных испытаниях не будет побит, вы будете получать по одной тысяче опыта. Каждые десять дней - одному очку навыков, если ваш рекорд сохранится до начала турнира, вы получите свободное очко характеристик.
        Вот ведь блин! Знал бы прикуп - жил бы в подземном бункере. Да если бы я сейчас выложился по полной, то может и турнир никакой не понадобился, так бы и выиграл, ввиду отсутствия других претендентов. Теперь вот еще переживать - получу ли хоть одно очко навыка… Ладно, что сделано, то сделано, изменить все равно ничего не получится.
        Решив, что не переломлюсь, я вежливо поклонился всем присутствующим, развернулся и двинулся на выход. Вроде и не долго тут находился, а все равно хочется посмотреть - не опоздал ли я еще на званый ужин.
        Не опоздал - солнце было еще высоко, важных дел, вроде как, не было, так что решил не упускать возможность и побродить по городу. Мало ли какие чудесные возможности только и ждут моего появления.
        Да уж, заждались. В городе будто вообще ничего не происходило. Кстати, я разобрался в местности и теперь вполне себе ориентировался, где тут что. Если рисовать карту, то в центре (будто кто-то еще не понял) находится замок, от которого лучами расходятся четыре дороги, ведущие напрямую к воротам. Дороги, как и ворота, называются по сторонам света, так что заплутать сложно. Далее, по окружности центрального строения располагается улица Первая (серьезно, именно так она и называется), дома на ней стоят самые высокие и вообще, насколько я понял, их жители считаются местной элитой. Следующая улица, через два дома, называется… А вот и не угадали, она называется Сторожевая. Думаете, потому что на ней дома стражников расположены? Ну все правильно думаете, но еще они сделаны из камня и, насколько я понял, в случае осады служат второй линией обороны. Третья улица, на данный момент самая оживленная, называется рыночной, но рынка тут нет, просто во многих домах находятся всякие лавки, тут же, кстати, гостиница Дориана и парочки его конкурентов. Четвертая улица носит гордое имя Большая. И нет, она совсем даже
не самая протяженная, есть еще пятая, которая идет прямо у стен, но она называется Бедной, видимо из-за одноэтажных покосившихся домиков.
        Вот как раз на пятой улице мне навстречу и попались приключения. Ну как, тут еще нужно поглядеть, кто кому попался, конечно…
        Иду я значит, весь такой красивый, красотами местными любуюсь, стену рассматриваю - красивая стена, с барельефами разными, то там то тут показаны моменты героических побед над монстрами, когда впереди показались четверо подростков (возраст не скажу, я и с людьми-то путаюсь, но их уровень рассмотрел - у всех не выше третьего специализации) тащат куда-то девушку-лиссера. Везет мне сегодня на представителей этой расы, ничего не скажешь. Девушка вроде и вырывается, но почему-то не кричит, что странно - я пока гулял, заметил несколько патрулей стражи, так что стоит подать голос и они минуты через три уже будут на месте. С другой стороны, вся эта ситуация мне не нравится - пусть я в городе и недавно, но четверо на одного, не важно парня или девушку, это в любом случае некрасиво. Вопрос лишь в том, стоит ли вмешиваться? Слышал я про подобные истории, когда парни вступались за встреченных девушек и по итогу отправлялись в места не столь отдаленные, оболганные спасенными красавицами.
        Ну, не судьба мимо пройти - ребята решили, что ждать моего решения им не с руки, так что один из них двинулся в мою сторону, угрожающе поигрывая мускулами. Трогг, два лиссера и зузик - что же вам дома не сиделось-то, парни? Что меня больше всего в ситуации удивляло, так это отсутствие звуков. Редко какая уличная драка проходит без криков и взаимных оскорблений. Может, это мафия немых? Я про таких фильм интересный смотрел. Ну да какая мне разница? Кто первый начал? Они начали. Вот они пусть и огребают теперь.
        Идущий на меня трогг еще только размахнулся, собираясь молодецким ударом отправить встреченного человека в путешествие по миру снов, когда я уже появился за его спиной и пинком по мягкому месту отправил его побегать. Оружие решил не доставать, все же они на меня просто с кулаками лезут, так что нет нужды калечить хулиганов. Трогг приданный импульс оценил, врезался в стену и решил больше в этом мероприятии не участвовать. Это он правильно, у меня еще дела к его дружкам имеются - оба лиссера быстро рванули ко мне с разных сторон, но хотя по скорости мы были более-менее равны, силы им явно не хватало. Шаг вперед, ладони упираются ребятам в лица, а потом пытаются сделать хлопок. Тихонько так, чтобы не убить. Надеюсь получилось, по крайней мере эти два тела повалились на тротуар и признаков недовольства не проявляли. И хорошо, осталось с последним разобраться! А, нет, не осталось. Зузик вовремя заметил, что количество союзников у него резко уменьшилось, толкнул девушке в мою сторону, а сам побежал обратно. Окей, не больно-то и хотелось.
        Девушку я аккуратно поймал, а так как на ногах она практически не стояла - поднял на руки, разглядывая лицо. Красавица, ничего не скажешь. Если сравнивать со Стеллой, то хоть по некоторым критериям она и проигрывает (ну да, грудь могла бы быть и побольше, а то тут не включая фантазию ее и не заметишь), но зато моя новая знакомая гораздо более мило выглядит, лицо совсем юное и на вид очень доброе, а глаза большие-большие, утонуть можно. А смотрит так испуганно, будто я ее съем сейчас. Мысленно отхлестал себя по щекам, постарался отбросить ненужные мысли и только потом вгляделся в появившуюся над девушкой надпись:
        Кифая, Специализация - проклинающая, третий уровень.
        Да уж, как это ты с такой ангельской внешностью такой класс получила? Ладно, давай попробуем пойти на контакт.
        - Здравствуйте, Кифая. Куда вас проводить?
        Странно, молчит, только головой показала, туда вроде как. Ну, ладно, мне не тяжело, пройдусь туда, глядишь что-нибудь прояснится. Идти пришлось на удивление долго - сначала мы выбрались на Северную улицу, а потом по ней до самой Первой. Все это время Кифая расположилась у меня на руках, даже не делая попыток освободиться. В принципе, мне не сложно, конечно, только вот непонятно. А девушка-то похоже из непростых, по крайней мере, дом у которого мы в итоге остановились был большим, красивым и находился совсем рядом с главными воротами замка.
        Постучал ногой (руки заняты), однако открыли мне не скоро, пришлось даже повторить пару раз. Наконец на пороге появился какой-то дряхлый, хотя и довольно опрятный зузик. А вот дальше… Дальше я ничего не помню. Очнулся на земле, голова болит, девушки нет, дом в который стучал закрыт, а вокруг темнота. Блин, я же к Дориану опаздываю! Некрасиво получается… Кое-как поднялся на ноги, такое чувство, что меня недавно поезд переехал. Для того чтобы прийти в нормальное состояние пришлось дважды активировать Целебную тьму, только после этого смог нормально двигаться. Ладно, визит в этот странный дом оставлю на потом, но вернусь обязательно - в том, что произошло обязательно нужно разобраться, так как мне это совсем не нравится. Сейчас нужно обещание исполнять, надеюсь я все же не сильно опоздал.
        Интерлюдия. Зал для отборочных испытаний
        Когда первый претендент, а точнее уже участник турнира, поклонившись вышел из зала, вся коллегия, собранная из уважаемых представителей рас, населяющих большой мир, некоторое время сидела в молчании.
        Председатель коллегии, Ансар Бесшумная Смерть, лиссер, который и сам когда-то участвовал и победил в турнире, медленно осматривал всех собравшихся, стараясь понять, кто и о чем думает. Второй раз он выступал председателем и второй раз жутко бесился по поводу правила Системы, которая вынуждала ждать пока какой-нибудь представитель новой расы доберется до столицы и решит испытать себя на турнире. Конечно, если бы этого правила не было, то турнир чаще всего проходил вообще без новеньких, но уж лиссерам переживать по этому поводу вообще никогда не приходилось.
        Наконец, когда пауза затянулась до неприличия, он решил, что стоит высказаться первым. Встав со своего места, лиссер кашлянул, привлекая к себе внимание собравшихся, а потом заговорил:
        - Итак, кто-нибудь понял, в чем талант новой расы? Как мне кажется, мы можем наблюдать высокие показатели ловкости и силы, то есть у нас очередной воин, способный наносить хороший урон.
        Закончив речь, Ансар сел обратно, предоставив слово следующему. Конечно, он не сказал и половины того, что увидел, но пусть выскажутся все - у него будет возможность подвести некий промежуточный итог встречи. Вторым поднялся демрон. Лиссер был знаком с ним шапочно - когда тот представлял свою расу, Ансар со своим верным слугой обследовал несколько подземелий и в города не выходил, однако слышал, что тот вышел в финал и вообще слыл любимцем публики, вот только выиграть финальную схватку не смог, уступив соотечественнику Бесшумной смерти.
        - Думаю, я выскажу мнение большинства - человек показал очень достойный результат, одним махом отсеяв значительную часть наших кандидатов. По поводу таланта: не хочу судить по одному представителю, причем уверен, далеко не рядовому, давайте подождем пока статистическая база не пополнится…
        - Да что вы несете! Вы что, отворачивались во время его боя? Восприятие - не менее четверки, харизма - от двух до трех, про остальные характеристики говорить пока не буду, но неужели никто не проверил его показатели маны? Там ведь тоже явно не один десяток будет, по крайней мере эта его микротелепортация… - вскочил со своего места орэн Анг-Син.
        - Шаг за спину - никакая не телепортация, это умение воров, следопытов и охотников и зависит оно от энергии, - не вставая, со своего места выкрикнул представитель расы зузиков, - Не нужно приплетать сюда свои домыслы! Я тоже считаю, что для объективной оценки нам необходимо понаблюдать еще хотя бы за парочкой человеков.
        Ансар скривился - вот, как всегда, стоит в одном месте собраться более четырех разумных, как любой диалог превращается в уродливую базарную перебранку. В любом случае, с человеком нужно что-нибудь делать, ведь его дочь, на которую он возлагает такие надежды, явно не сможет показать близкое к заявленному время, пусть даже она и справится со всеми противниками. Не та у нее специализация, при всей своей мощи, она не позволяет расправится с Серым увальнем всего за семь с половиной секунд! Человека придется убрать, но желательно сделать это чужими руками, чтобы никто не связал с инцидентов его, Ансара.
        Шум в зале, между тем, набирал обороты. Все кричали на всех, но никто никого не слушал. В этой ситуации лиссер решил, что лучше оставить все как есть - кто-нибудь из присутствующих наверняка решит взять ситуацию в свои руки. Нужно просто подождать… Как же он ненавидел ждать!
        Глава 3. Искусство заводить друзей и врагов
        «…полагаешь, что справедливость она такая, как о ней поют в дешевых забегаловках Карна? Война Разделения началась именно потому, что одна из сторон полагала, что с ней поступают несправедливо. Тебе рассказать ее последствия?»
        Георгий Смородинский, «Долгая дорога на Карн»
        К семи я все же не успел, хорошо хоть опоздал не слишком сильно - Дориан со своей возлюбленной только-только уселись за стол в ожидании такого интересного меня. Почувствуй себя приглашенной звездой, называется. Почувствовал, оценил, постараюсь соответствовать, тем более что стол, за которым они сидели, внушал уважение.
        Нет, я еще по общению с Волох знаю, что трогги совсем даже не дураки поесть. Их, как говорится, хлебом не корми - хлебом корми. Но в данном случае было больше похоже, что к нам присоединится еще пять-шесть гостей. Целая кастрюля густого, мясного супа, несколько гарниров на выбор (я этих овощей и круп не знаю, так что сложно сказать), жареная рыба, какие-то котлетки, несколько пирогов, целый запеченный поросенок и несколько кувшинов вина. Ну, надеюсь они не собираются меня откармливать в гастрономических целях.
        Извинился, объяснил причину задержки, выяснил, что дом, в который я привел девушку принадлежит очень уважаемому дядечке, в прошлом чемпиону турнира, победителю чудовищ и вообще герою, по прозвищу Бесшумная Смерть. Я его, кстати, должен был видеть на испытании. Может, и видел, там много всяческих странных личностей было. По поводу моего внезапного обморока: Дориан как-то странно скривился, сказал что-то о сумасшедших стариках и предложил завтра вместе наведаться туда еще раз. Можно и наведаться, некую ответственность за спасенную я чувствую, так что стоит проведать, да и разобраться - кто это меня приложил стоит.
        А вообще вечер прошел отлично. Кеттара расспрашивала о человеческой жизни до прихода Системы, рассказывала про город, про свое детство. Оказалось, что гостиница, в которой мы сейчас находимся, появилась совсем недавно. Также как недавно появились все эти дома, улицы и даже стена вокруг, а вот замок… Замок - это отдельная тема для разговора. После каждого Слияния он исчезает со старого места и появляется в новом, знаменуя таким образом центр будущей столицы. Вокруг него тут же развивается бурная деятельность и буквально за несколько недель возникает новый общественный центр.
        На мой логичный вопрос, а что происходит с прежней столицей - трогги с улыбкой объяснили, что пока еще сами не знают. Может, и ничего не происходит, в этом случае туда вскоре вернутся многие разумные, чтобы до следующего Слияния жить там в свое удовольствие, вот только центр города придется заново отстраивать. А может, там сейчас высокоуровневый данж откроется или вовсе появится действующий вулкан. Слияние не просто так называется - оно не только на мою Землю повлияло, но и Большой мир изменился кардинально. То есть наши реальности сейчас перемешаны, как в блендере, образуя совершенно оригинальные места, непохожие ни на что другое. Вполне возможно, что где-то на просторах Большого мира существует, например, действующий парк развлечений, с американскими горками, каруселями и игровыми автоматами. Приходи и наслаждайся, так сказать. А может, тот же самый парк, но населенный какими-нибудь сюрреалистичными монстрами, типа зубастых клоунов и хищных единорогов - мало ли что там будет намешано. Жители Большого мира ко всему этому привыкли и ничего странного в таком положении вещей не видят, а вот мне это
показалось дикостью. Как может развиваться цивилизация, если каждое следующее поколение оказывается на положении Робинзона?
        - Еще как может, - улыбнулся Дориан, - Во-первых, у большинства крупных семей существуют так называемые убежища, куда они всем составом и отправляются, как только Смотритель объявит час Х, прихватив с собой все самое ценное. Для остальных есть безопасные зоны, не подверженные изменению. Они, конечно, далеко не так престижны, но жить можно, да и нажитое непосильным трудом можно сохранить. Ну и про замок нельзя забывать - все нынешние жители города в нужный момент приехали в прошлую столицу и поселились в одной из гостевых комнат замка, ожидая пока тот не появится на новом месте. Как появился - тут же принялись все вокруг обустраивать.
        Собственно, раса победителя турнира получит право и дальше жить в этом самом замке, вплоть до следующего Слияния, а так как в нем находится очень много важных для всех ресурсов, то и определенную долю власти, по крайней мере в столице.
        А вот трогать меня кому-либо из местных жителей не стоит, так как если об этом узнает Смотритель, отправится этот кто-то туда, откуда я недавно вернулся. Ну, может и не совсем туда, но в место очень похожее. Нет, не потому, что я весь из себя такой красивый, а по причине прохождения испытания. Я теперь официально участник турнира, а это статус и множество привилегий. Объяснили и почему мне повезло оказаться первым. Вот тут уже сыграла роль моя принадлежность к новой расе. Это у нас такой своеобразный бонус - чтобы у новеньких вообще хоть какие-то шансы были, первым участником турнира в любом случае стал бы человек, другое дело, что никто не ждал, что я окажусь тут так скоро, да еще и сразу же справлюсь с поставленной задачей.
        Кстати, побеждать всех противников мне было не обязательно, достаточно было справиться с первыми пятью противниками, уже тогда необходимый минимум был бы достигнут. А вот из-за того, что я на этом не остановился, да еще и показал более-менее приличное время, у многих членов судейской коллегии знатно подгорело, ведь теперь их кандидаты должны будут хотя бы приблизительно повторить мой успех. Ну, это я и сам понял, что уж там.
        Собственно, до начала турнира я могу делать все что угодно, даже покинуть это чудесное место, лишь бы вернулся вовремя. Чаще всего участники так и делают, если, конечно у них нет влиятельных покровителей, способных обеспечить защиту. Да, трогать меня официально нельзя, но ведь это только если я смогу потом кого-нибудь обвинить. А вот если тихонечко прирезать в подворотне, да с использованием каких-нибудь специализированных умений на сокрытие следов, то и обвинять некого. Мало того, если меня сейчас убрать, мой результат также аннулируется, а этого многим хочется.
        ??????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????? - Подождите, но ведь почти любой местный житель легко со мной справится. Зачем же тогда все эти сложности?
        - О, тут вступает в силу уже защита Системы. Опасаться тебе нужно лишь молодое поколение, грубо говоря, тех кто и сам может принять участие в турнире. Если, например, Бесшумная смерть решит разобраться с участником турнира, то Система меня возродит, а его… А его отправят в Зону для исправлений, причем если у него получится вернуться до следующего Слияние - это будет большой удачей.
        - То есть старые, опытные убийцы мне не страшны. Только различная молодежь?
        - Все верно. Им, конечно, тоже убивать запрещено, но если их не поймают, то и наказывать не будут. Тебя, естественно, никто уже не возродит.
        Ха! Ха-ха! Ха-ха-ха! Да пусть приходят! Вот я еще всяческой мелюзги не боялся. Конечно, справиться с двадцати - тридцати уровневым разумным у меня сейчас никак не получится, но бегать от тех, кто только-только взял второй-третий уровень специализации? Да пусть они от меня бегают!
        В общем, хорошо посидели. Когда вино закончилось, я незаметно подмигнул Дориану, пожелал влюбленным спокойной ночи и пошел в свою комнату. Кстати, чипов хозяин гостиницы с меня сегодня не взял, что не может не радовать. Завтра обязательно нужно будет разжиться деньгами, а то неудобно как-то.
        Еще одна ночь в удобной постели пролетела незаметно. Вот только встал я на этот раз не сам - в качестве будильника выступил мой новый друг Дориан. По поводу дружбы - это не я такой любвеобильный, это он сам мне сказал. Подаренное ожерелье Кеттара милостиво приняла, букет цветов ее приятно удивил, а когда он предложил ей поговорить по душам и после нескольких наводящих вопросов стал просто слушать… Девичье сердце не выдержало подобного напора и на ночь девушка осталась здесь. Свадьба, кстати, уже назначена, они даже с датой уже определились - как раз после турнира обряд и проведут. Меня пригласили, приятно.
        В общем, Дориан клятвенно заверил, что я спас если и не его жизнь, то уж брак точно, так что он будет рад как-нибудь за это отплатить. И вообще, парень я нормальный, от драки не бегаю, слово стараюсь держать, а что еще нужно для крепкой мужской дружбы?
        Рад за них, что уж там. Надеюсь, все будет хорошо, и они не разругаются в ближайшие несколько дней, а то боюсь в этом случае крайним тоже окажусь я. Да, зашел он ко мне не поэтому, а чтобы навестить того самого лиссера, в дом которого я привел спасенную девушку. Угу, именно поэтому нужно вставать с первыми лучами… Ворчал я, конечно, напрасно - пройдет еще несколько часов, и Бесшумная Смерть наверняка ускачет по своим невероятно важным делам, просто все эти жаворонковые замашки - это не мое. Ладно, раньше начнем - раньше закончим, по себе знаю, стоит себя перебороть и буду я вполне себе весел, бодр и готов к новым свершениям. А так как планов у меня много, то и разлеживаться не стоит.
        Быстренько перекусили вчерашним пирогом с морсом и пошли. По дороге я решил сразу же прояснить важный для себя момент:
        - Дориан, я не заплатил вчера за ночлег, да и кормишь ты меня уже в который раз бесплатно, а это неправильно. Предлагаю поступить так, сейчас отдам тебе все, что есть, а остальное занесу в ближайшее время, скорее всего сегодня же, но вечером.
        Трогг удивленно посмотрел на меня, пару секунд беззвучно пошевелил губами, а потом насупился:
        - Ты отвергаешь мою дружбу? - и ведь такое лицо сделал, будто я ему в душу сейчас плюнул!
        - Да о чем ты? Дружба - это взаимопомощь, это общение, доверие, наконец, каким боком тут твой бизнес? Напротив, я не хочу, чтобы из-за пары десятков чипов ты стал хуже ко мне относится!
        Расслабился, здоровяк, разулыбался. Кстати, довольно жутко выглядит, с непривычки можно и заикой остаться - он когда улыбается, нижние клыки показывает, жуть. Хорошо, что я человек опытный.
        - Расслабься, Ворон. Ты можешь жить в моем доме столько, сколько захочешь, и я никогда не возьму с тебя денег. Ха, да и что эта мелочь, ты ведь приглашен на свадьбу, а у нас принято дарить новобрачным дорогие подарки, учти. Я-то ладно, но тебе ведь самому будет неудобно перед остальными гостями, если что.
        Продолжить разговор не получилось - мы дошли до места. На этот раз в дверь стучал Дориан, а я благоразумно спрятался за его широкой спиной. Лучше тут постою, а то опять получать не хочется. В этот раз дверь открылась быстро, на пороге стоял тот самый старикашка зузик. Мой друг (что уж там теперь) взял разговор в свои руки:
        - Позови хозяина дома, речь о нарушении законов Системы. Мы ждем три минуты, а потом идем к Смотрителю!
        Ох и жесткий он! Кстати, надо бы поинтересоваться, какой у Дориана уровень. То есть, когда мы с ним общаемся, никакого дискомфорта я не испытываю, ну здоровый и высокий, но так это привычно. А вот сейчас, взглянув на трогга со стороны, мне стало как-то жутковато, чувствуется в нем некая незримая мощь.
        Дверь между тем закрылась, и мы остались стоять на пороге.
        - Ты не слишком с ним? Старый все же совсем, еще инфаркт схватит, некрасиво получится.
        - Не знаю, что это за инфаркт такой и зачем его хватать, но не беспокойся, этот дворецкий еще нас с тобой переживет. Зузики вообще славятся своим долголетием, а этот похоже часто сопровождал своего хозяина в приключениях и успел набрать не один десяток уровней, ничего с ним не случится.
        Дверь снова открылась и перед нами возник лиссер. Да, точно, видел я его вчера - прямо напротив меня сидел.
        - Приветствую уважаемого воина Дориана и первого участника нового турнира. Что привело вас в мой дом?
        Интересно, а дядька-то трогга знает, а если учитывать, что хозяин дома не последняя шишка в этом городе, можно заключить, что и Дориан успел в свое время чем-то отличиться. Надо будет его расспросить потом.
        - Мой друг, - трогг говорил как-то в сторону, будто не желая обращаться напрямую к лиссеру, да и речь его неуловимо изменилась, стала какой-то витиеватой что ли - Вчера спас девушку, которую по ее просьбе привел сюда. Однако, когда он постучал в дверь, на него было совершено нападение. На участника турнира. Так как мне прекрасно известно, кому принадлежит сие здание, я отговорил его идти сразу к Смотрителю, а сперва попробовать разобраться на месте.
        Вот раньше мне в книгах встречалось такое выражение - гнетущая тишина. Никогда ее не понимал до этого момента. Трогг и лиссер замерли напротив друг друга, казалось, пройдет мгновение - и они бросятся друг на друга. Точно этих двоих что-то связывает! Однако прошел миг, и Бесшумная смерть отвел взгляд, обернувшись внутрь дома:
        - Кифая, Госсин, в гостиную! - потом обернулся к нам и показал рукой внутрь здания, - Прошу, проходите, не стоит решать важные вопросы на улице.
        Дориан усмехнулся и вошел первым, бросив между делом:
        - Пойдем, Ворон, здесь нам ничего не угрожает. Я предупредил родных куда и зачем направляюсь.
        Есть подозрение, что сейчас меня втягивают в какой-то старый конфликт, но отказываться от приглашения как-то глупо. Придется опять плыть по течению и смотреть куда вынесет, надеюсь, впереди не раздается шум водопада.
        Дом внутри выглядел… Богато. Если гостиница Дориана подкупала простотой, то тут простыми были разве что мы с троггом - повсюду висели картины в ажурных рамах, предметы мебели выглядели как произведения искусства, даже занавески на окнах изображали какие-то причудливые узоры и батальные сцены. Нет, все было к месту и смотрелось очень органично, но мне все равно было не по себе, если бы спросили меня - лучше бы мы и дальше оставались на улице. Увы, никого мое мнение не интересовало.
        Всед за хозяином мы прошли по коридору и оказались в просторной комнате, по стенам которой располагались различные диванчики и кресла, а в центре стоял большой стол. Сюда бы еще плазму на пол стены и получится интерьер какого-нибудь потомственного миллиардера из моей прошлой жизни.
        В комнате уже присутствовали знакомые мне личности - девушка, которую я имел неосторожность спасти, и старик-зузик, внушающий мне чувство неясной тревоги. Интересно, они тут втроем живут? Просто, судя по размеру дома, здесь с комфортом поместится человек пятьдесят, а если потеснится, то и в трое больше.
        Когда мы расселись, Бесшумная смерть, похоже, решил разобраться в ситуации:
        - Кифая, расскажи мне пожалуйста, - спокойно, с какой-то теплотой в голосе, сказал лиссер, - Что с тобой приключилось вчера?
        Вот только девушка на него совсем не смотрела. Ее взгляд был направлен исключительно на меня, и свой вопрос Бесшумной Смерти пришлось повторить еще раз, на этот раз громче и с металлическими нотками. На этот раз сработало.
        - Вчера, во второй половине дня я возвращалась домой после охоты. После того как врата города были пройдены, моя команда отправилась по своим делам, так как никто не ожидал, что за стенами нам кто-то может причинить вред. К сожалению, в этот самый момент меня схватила группа Зорича, ты же знаешь, что недавно мы увели у них из-под носа хорошую добычу. Эти негодяи наложили на меня чары безмолвия и потащили на свою базу, но на мою удачу, им на встречу попался присутствующий здесь разумный. Он раскидал их всех, только сам Меченый сумел улизнуть, а потом благородно проводил меня домой.
        Бесшумная Смерть взглянул на меня, будто спрашивая, так ли все было, на что я лишь кивнул. После этого лиссер перевел взгляд на зузика, который молча стоял в стороне. Правда, уловив взгляд хозяина, старик тут же заговорил:
        - Когда в дверь начали бесцеремонно колотить, мной уже овладевало некое беспокойство - Кифая явно опаздывала. Увидев на пороге незнакомого мужчину, который бесцеремонно лапал девочку, я выхватил у него госпожу, а самого визитера толкнул в сторону. Возможно, несколько переусердствовав. Прошу прощения, я готов понести заслуженное наказание.
        Ничего я не лапал и вообще, шел бы тогда сам ее спасать. Между тем, лиссер выглядел рассеяно, будто совершенно не ожидал такого поворота. Дориан, напротив, прямо-таки лучился довольством. Вот чему это он радуется, интересно?
        - Это все усложняет, - наконец выдавил из себя хозяин дома, - Мало того, что Госсин бесспорно виновен, так вы к тому же спасли мою дочь и уж точно ничем не заслужили подобного отношения. Вынужден признать, что я даже не знаю, как разрешить этот инцидент. По справедливости - слугу стоит сдать Смотрителю, а вас наградить… Вот только Госсин давно стал для меня членом семьи и отдавать его никак не входит в мои планы. Я мог бы вас убить, вот только это не только приведет к немедленной войне с кланом уважаемого Дориана, но и будет совершенно бессмысленно, ведь Система немедленно возродит вас, а я и Госсин отправимся… Очень сложная ситуация.
        Вот ведь какой простой! Убить он нас мог бы! Что-то этот лиссер мне резко разонравился. Пожалуй, я сейчас начну наглеть. Не успел, Дориан взял слово первым:
        - Прекратите, Ансар! Если вы продолжите в том же духе, то мы просто уйдем и разбирайтесь со Смотрителем сами. Мне вообще начинает казаться, что я совершил ошибку, посоветовав моему другу прийти сюда.
        Лишь на миг лиссер злобно взглянул на трогга, но на его лице так быстро появилась добродушная улыбка, что если бы я не следил за ним так внимательно, то ничего бы и не увидел.
        - Да ладно, Дориан, я просто шучу. Скажите, чего вы хотите, и я постараюсь сделать все, что в моих силах!
        Эх, сейчас как начну требовать саблю, тачанку и настоящий пулемет! Ну или сто миллионов чипов и дочку в придачу… Не, не нужно дочек, куда-то не туда меня занесло. Не успела моя фантазия разгуляться, как Дориан все испортил:
        - Вот и хорошо, Ансар, вот и здорово. Многого не попросим, но и на мелочи размениваться не будем. Давай так, ты просто поклянешься Системой, что и сам не будешь против Ворона никаких козней строить и другим накажешь, а коли случится что - поможешь по мере сил с проблемами справиться. Что скажешь?
        Вот интересно, с чего это лиссера так перекосило? Как по мне, трогг вообще прекрасную возможность только что спустил в унитаз! И кстати, почему это на этой встрече я ходячий манекен изображаю? Давно пора уже свое слово вставить! Вот только не сглупить бы, по незнанию. Пожалуй, внесу небольшую такую корректировку, чтобы продемонстрировать свою независимость, тем более что мне по статусу эмиссара положено:
        - Не Системой, Дориан, пусть уважаемый поклянется Тьмой, этого будет достаточно.
        И только я это сказал, как почувствовал за своей спиной чье-то незримое присутствие, а комната начала погружаться в непроглядный мрак. Да уж, похоже нравится первостихии подобные выкрутасы, даже присутствие заранее обозначила. Со стороны Кифаи раздался приглушенный вздох, а Бесшумная смерть и Дориан с изумлением уставились мне за плечо. Только старик ничем своего удивления не вызвал, хотя я откуда-то знал - он сейчас напряжен чуть ли не больше всех. Первым от удивления оправился лиссер:
        - А ты непрост, человек, совсем не прост. Нет, такой клятвы я давать не буду, даже не просите. Деньги, артефакты - пожалуйста, но клятва Тьмой… Нет!
        - Мы не просим, Ансар! Раз ты отказываешься - мы уходим, попрощайся со слугой, скоро вам придется расстаться, - буквально прошипел Дориан вставая, - Пойдем, Ворон, нам еще нужно найти Смотрителя.
        Бесшумная смерть тоже вскочил со своего места:
        - Я прежде не обращал на тебя внимания, трогг, пожалуй зря. Ты удивительно просто находишь себе врагов не по силам, - а потом продолжил, повернувшись ко мне, - Не совершай ошибку, человечек. Турнир рано или поздно закончится. Кто защитит тебя потом?
        А ведь мы сюда, похоже, совсем даже не зря пришли. Этот разумный явно и раньше планировал каким-то образом разобраться со мной, иначе его реакция не оказалась бы такой бурной. Держи друзей близко, а врагов еще ближе - кажется так говорят. Похоже этот раунд за мной, посмотрим, что будет дальше.
        - Знаете, я как-то всегда справлялся сам. К тому же это ведь меня сейчас защищает Система, не вас. Подумайте лучше об этом.
        Сказал я вставая. Блефую, конечно. Ничего я ему пока что не сделаю, разве что хоть поволноваться заставлю. Мы с Дорианом уже собрались выходить, однако еще не все участники сцены высказались. Уже у выхода я услышал звонкий голос девушки:
        - Отец, если я узнаю, что ты как-то навредил этому человеку, то отрекусь от тебя и семьи, запомни это!
        Что ответил лиссер, узнать не удалось - дверь за нами закрылась.
        Интерлюдия. Ли-Эл
        - Что здесь произошло?
        Ли не понял, кто из его спутников задал этот вопрос, да это и не важно - все равно он крутился на языке у каждого из присутствующих, важен был прозвучавший со стороны разрушенных ворот ответ:
        - Разрушители.
        Среди обломков стен, которые еще совсем недавно считались живущим здесь несокрушимыми, развевался на ветру белоснежный балахон Смотрителя, замершего в проходе. Орэн удивленно всматривался в силуэт, пытаясь разглядеть знакомые черты и не понимая почему ему этого не удается.
        Смотритель был другим. Нет, по большому счету все служители Системы чем-то незримо похожи друг на друга, но все же какие-то черты былой личности в них угадывались и тем более можно было угадать расу, к которой они прежде относились. Смотритель, что стоял перед ними ранее был орэном.
        Не высокий, как и все представители народа, он все равно будто возвышался над всеми подавляя волю. Правда, длилось это воздействие не долго - буквально через мгновение все закончилось, просто мужчина, просто стоит среди обломков, ничего особенного, если не задумываться, конечно.
        - Здравствуйте, Смотритель, - вышел вперед Ли, - Расскажите, что здесь произошло?
        Собственно, могли и сами догадаться. Не приняла местная элита новых порядков, не захотели они по правилам жить - навалились толпой и сдюжили со спасенным нами Смотрителем. Не долго ему довелось на воле погулять, жалко. Только вот Система таких шуток не понимает, а потому буквально через несколько минут сюда явилась парочка специалистов, которая избавила Зону для исправлений от всех несогласных. Вот потом новый Смотритель и появился взамен старому. По поводу местных реалий он был в курсе, а потому начал потихоньку возвращать все к прежним, забытым по давности лет порядкам.
        - Неужели никто не выжил? - спросил Ли, - Тут ведь столько народа было…
        - Выжили, конечно. Собственно, Разрушители убрали лишь тех, кто непосредственно участвовал в убийстве моего коллеги, ну и тех, кто начал активно сопротивляться, естественно. Удивительно, но ими оказались не только главы, но и многие из их подчиненных. Из прежних лидеров остался лишь Сарганатосс - демрон с самого начала предлагал всем успокоиться и не переть на дракона с голой… В общем, не послушали его. Все эти руины - результат заклинаний, направленных на Разрушителей, а никак не наоборот.
        По мнению орэна, все всё понимали, просто выбрали уйти вот так. Тяжело им, наверное, после практически безграничной власти вновь подстраиваться под кого-либо. Гораздо больше его поразил тот факт, что и значительная часть обычных жителей форта выступили в самоубийственную атаку.
        После того как были получены ответы на все вопросы, Ли махнул рукой своим попутчикам - больше их ничего не связывало, а потому и оставаться вместе с ними не было никакой необходимости. Он шел по крепости, узнавая и не узнавая знакомые места: вот здесь стояла башня Горбаха о которой напоминают лишь несколько крупных обломков, а вот и его тупичок, где среди кучи мусора Ли провел первые дни, кажется нетронутая, если не считать погрома, учиненного Стеллой и ее подручными.
        Орэн гулял по форту, постоянно натыкаясь на знакомые места и не узнавая их. В голове было пусто. Да, теперь он мог не бояться внезапного нападения, никто не пытался его поймать или тем более съесть. Вот только и целей больше не было - все они ушли в небытие вместе с группой.
        Стать сильнее, чтобы принять участие в турнире? Ли усмехнулся, надежды на победу у него не было, но встретиться с Вороном где-нибудь ближе к финалу хотелось. Сойдет за цель? Ну, за неимением чего-то глобального, почему бы и нет. Вот только где? В лесу ему делать по-прежнему нечего, даже несмотря на возросшую личную силу, опять возвращаться в пещеры? Да, других вариантов нет, но как же не хочется!
        Устав от самокопания, орэн прислонился к стене и закрыл глаза. Завтра, он подумает обо всем этом уже завтра, а сейчас нужно немного отдохнуть. Сон не шел, но молодой маг старательно пытался отключиться. Кажется, человек в такой ситуации советовал мысленно считать воображаемых Серых увальней. Представил и наоборот взбодрился - ох, и страшные они все же, как же с такими справляться в одиночку? А если встретится кто-нибудь похуже? Если он наткнется на Гористо или вовсе миграцию роя? Нет, идти одному не вариант, так он лишь бессмысленно сдохнет, так и не узнав, смог ли его друг победить. Значит, нужно набирать новую команду…
        - Ли-Эл, ты спишь?
        Знакомый голос, женский. Вот только он совсем не ожидал услышать именно ее, почему-то казалось, что уж эта дамочка должна была исчезнуть вместе со всеми лидерами. Что же ей нужно?
        - Здравствуй, Стелла.
        Глава 4. Фарм
        «Когда человек задумывает свершить в своей жизни что-то большое, то уходит много времени для достижения цели. И самый быстрый путь, который позволяет добиться результата, - это отдать всего себя, без остатка, работе. Именно так и действовал Виид. Движущей силой всех его успехов в навыках был труд, упорный труд, которому он отдавался до конца. Научиться хотя бы еще чему-нибудь одному, стать сильнее - в этом и был весь Виид. Не нужно пугаться, если на первый взгляд все это кажется нескончаемо скучным или трудным. Когда появляется цель, возникает и путь к ней. Ну, а когда ты двигаешься по выбранному пути, к осуществлению своей мечты, времени скучать нет даже секунды»
        Хисон Нам, «Легендарный лунный скульптор»
        Ну что за бессознательная личность, этот Дориан! Мог он с самого начала мне рассказать, куда мы и идем и на что рассчитываем? Конечно мог! Почему не сказал? Да куча вариантов, начиная от общей бессознательности троггов и заканчивая хитрой партией, в которой меня разыгрывают в темную. Торопиться с выводами, конечно, не буду, но узнать это обязательно нужно, чтобы правильно реагировать впоследствии.
        Выйдя из дома, мы с владельцем гостиницы остановились в нескольких десятках метров. Не знаю, о чем думал в тот момент трогг, а вот я рассуждал, стоит ли мне идти к Смотрителю или ну его. С одной стороны, лиссер мне явно не друг, а потому ослабить его выглядит хорошей идеей, тем более, если он в любом случае постарается на меня напасть… С другой концепт отправиться к официальным властям и пожаловаться, что меня кто-то там толкнул - блевать тянет. Думаю, причина тут скорее в русском менталитете, а точнее тех дворовых законах, по которым проходило мое детство. Вполне возможно, если бы мое детство проходило в где-то в Германии, я бы еще вчера, не разобравшись в причинах, побежал доносить на злобного старика. Хотя, может, и нет, сложно утверждать.
        - Вот скажи мне, Дориан, зачем мы с тобой туда ходили?
        Трогг угрюмо смотрел в сторону, где как раз проходила группа чем-то обеспокоенных разумных представителей разных рас. Секунд двадцать мы простояли в молчании, и я уже подумал, что ответа так и не добьюсь, однако Дориан все же заговорил:
        - Ты должен был увидеть все сам, избавиться от иллюзий. Представители новых народов обычно думают, что здесь их ждут с распростертыми объятиями - это совсем не так, никому вы здесь не нужны, нарушаете вы устоявшийся порядок, вот поживете в мире лет десять, оценят вас, место подберут, тогда да, тогда появятся у вас свои враги, свои союзники, понятно будет, чего от вас стоит ждать, а чего не стоит, понимаешь?
        Теперь уже я взял небольшую паузу. Нет, никаких откровений от Дориана не прозвучало. Собственно, не маленький, сам все понимаю. Зачем помогать конкуренту, тем более что совершенно не ясно, чего от него ждать? За ним нужно присматривать, но не более. Только обидно почему-то, наверное, расслабился я после попадания сюда, пора с этим завязывать.
        - Понимаю, друг, конечно, понимаю. Ладно, к Смотрителю я не пойду, не за чем, твой урок усвоен, а лишний раз давить на этого Ансара не стоит. Лучше скажи, куда мне можно за опытом пойти?
        - Кхм, вот оно как. Зря, Ворон, он ведь все равно не отстанет.
        - Может, и зря, моя жизнь - мой выбор.
        - Все верно, конечно. По поводу опыта - для начала побегай вокруг города, там всегда довольно много слабых монстров, уровня до пятого, потом… насколько мне известно, на севере лес - там уже доходит до сорокового, тебя любая белка загрызет, на юге тоже рощица, но уровни до десятого, может, и справишься. Запад… Там болото, но противники не выше пятнадцатого, на востоке - до тридцати, степь. В любую сторону можно встретить данжи, смотри сам. Да, учти, что за стенами всегда носится много молодежи, возможны конфликты, так что будь осторожен.
        Значит пока юг, юго-запад, нужно себя проверить. Вроде как я стал сильнее с момента наших потасовок с Гористо, но лучше перестраховаться.
        - Прежде чем пойдешь, давай заглянем к паре моих знакомых, я знаю, что с чипами у тебя напряженка, но по моей рекомендации тебе помогут в кредит. Там алхимия и тренировочные площадки, тебе пригодится.
        - Не нужно кредитов, давай заработаю и сходим.
        - Хорошо, Ворон. Без обид?
        - Без, Дориан, все нормально, только в следующий раз предупреждай, иначе дружбы у нас не получится.
        Трогг отвернулся, провел рукавом по лицу, а потом пошел в сторону гостиницы. Метров через пять остановился:
        - Вечером придешь?
        - Постараюсь.
        - Добро, буду ждать, удачи.
        Я дождался, когда широкая спина Дориана скрылась за углом, а потом и сам отправился к южным воротам. Пора фармить опыт, посмотрим, чего стоит моя подготовка против местных монстров.
        Сперва пробежался вокруг города с активированной аурой скрытности, с одного удара вынося каких-то лис и койотов. Опыта за них капали единички, лута не было от слова совсем, да и не интересно это. Зато понаблюдал за охотой местной молодежи. Что тут скажешь - подростки малых рас действовали исключительно командами и довольно грамотно раскидывали пачки животных.
        Ничего особенно не заметил - никто из присутствующих на равнине не паниковал, все действовали в соответствии со своими возможностями. Разве что группа похожих на троглодитов ребят смешно бегали от непонятно как сюда забежавшего волка. Когда одному из слепых зеленокожих карликов санитар леса начал грызть пятки - сжалился и запустил в того волшебной стрелой. Забавно наблюдать как спасенные нелепо оглядывались по сторонам, а потом осторожно приблизились к тушке и начали яростно тыкать в нее своими копьями. Похихикал и побежал по своим делам - надеюсь, в роще на юге народа будет поменьше.
        Оказавшись в лесу, первым делом призвал Луну - соскучился по девочке, да и хватит ей уже прохлаждаться, пока мы спим враг качается! Мандражировал перед ее появлением - все же смерть есть смерть и к возможности возвращения с того света я привыкать не собираюсь, чревато, знаете ли.
        Кошка появлялась медленно, я даже беспокоится начал - первые секунды мои усилия вообще ни к чему не приводили, потом воздух в предполагаемом месте начал дрожать, как над асфальтом в жаркую погоду и лишь после этого проявился контур моей любимицы.
        Что делает нормальный питомец, появившись после долгого простоя? Не знаю как другие, моя решила, что все дела подождут - самое время потереться о ноги, помурлыкать и вообще, всячески выразить свое расположение. А я что? Я целиком и полностью с ней согласен, поэтому следующие минут тридцать только и делал, что гладил и рассказывал, какая она у меня хорошая, и какие все остальные так себе.
        Когда первые эмоции схлынули, стал думать над дальнейшей стратегией. Скрыть такое чудо от наблюдателей не выйдет, это понятно, но и сливать эту информацию за так - не дело. Поэтому после короткого мозгового штурма мы пришли к выводу, что придется временно разделиться. Луна останется здесь и будет потихоньку кошмарить местных жителей, увеличивая свою личную силу и наслаждаясь превосходством в скорости. К разумным ей лезть отсоветовал - попадется кто-нибудь глазастый и весь наш план полетит к чертям, а вот животных… Ну а что с ними, в данный момент Гринписа поблизости нет, а значит это никакие и не животные, а обычные такие мешочки с опытом, который нам нужно собрать.
        Встретиться договорились на завтра, там и обсудим, что дальше делать. Сейчас же мы разделили лес на две части - я пошел налево, Луна направо, посмотрим, кто будет успешнее.
        Действительно, почти за час геноцида волков (особой разницы с предыдущей локацией не заметил, монстры продолжали падать после одного-двух ударов), встретил всего две команды. Скука. Нашел местный данж - пещера метров на двести без ответвлений. Прошел. Даже босс ничем удивить не смог, упав примерно на второй минуте. Я был быстрее, сильнее и имел большее количество разных интересных умений. Хоть за него получил лут, правда явно уменьшенный - всего-то пятьдесят чипов на счет упали, стоило коснуться тушки.
        Похоже тут делать тоже нечего, и надо перебираться на запад. Сказано - сделано, хоть полетал немного. Вот здесь уже стало немного повеселей. Разумных было все также немного, хотя мне и встретились сразу две команды. Вот только они что-то там не поделили, так что, когда я их покинул, одна группа уже заканчивала добивать вторую, причем сами они тоже знатно пострадали, уполовинив свой состав. Ну, не зная причин конфликта, лезть туда не стал, пусть сами как-нибудь.
        В общем, на болотах я похоже надолго. Противники особых трудностей не доставляют, опыт капает стабильно, лут даже из рядовых монстров выпадает, в общем - качаюсь как на качелях, быстро и с удовольствием. Из противников тут множество змей, какие-то ящеры и гидры. Гидры - самые вкусные. У них все, как в сказках - отрубаешь голову, а на ее месте вырастает еще парочка. Если бы в моем арсенале не было огня - не знаю, что бы делал, а так - только успевай прижигать. Единственное, поначалу меня жутко перепугал гнус - чуть не помер из-за него, так как каждый из насекомышей стабильно отжирал по единичке здоровья, хорошо хоть на половине хитов догадался активировать свою вторую ауру, о которой постоянно забываю.
        Аура страха сработала на ура и ни мошки, ни змеи ко мне ближе, чем на три метра больше не приближались, поэтому получилось сосредоточится именно на гидрах. Вот во время одного из таких боев на меня выскочила сборная солянка разумных. Причем получилось максимально неудачно, ведь пока я разбирался с одной земноводной, из-за холма ко мне вылезла еще парочка. Поэтому все внимание было сконцентрировано на них и гостей удалось заметить лишь тогда, когда они подали голос. Причем по первой фразе мне сразу стало понятно, что миром мы не разойдемся. В смысле не отпущу я их миром теперь.
        - Эй, уродец, тебе помочь?
        Не знаю, как у кого, а мне после такого обращения нестерпимо захотелось этому доброжелателю ноги оторвать и заставить съесть. Я и так тут зашиваюсь, а он мне под руку говорит. Хотя, он помочь предлагает? Вот пусть и поможет!
        Ухожу от удара злобной зубастой головы, отпрыгиваю в сторону от еще двух и тут же превращаюсь в птицу, взлетая вверх. Слышу удивленный возглас со стороны наблюдателей, делаю бочку, пропуская мимо себя зеленый сгусток, который выплюнула в меня гидра (они и так умеют?!), а потом на максимальной скорости мчусь в сторону гостей, чтобы направить моих многоголовых друзей на новые цели.
        - Куда он делся?
        - Что за…
        Что сказать, гостей порядочно - времени считать не было, но их явно больше десятка. Как нож сквозь масло, пролетаю мимо обалдевшей компании и уже в самом конце активирую умение скрываясь в тени. Да! Гидры, обиженные моим неожиданным побегом, моментально переключаются на новые цели, невероятно быстро для таких туш приближаясь к противникам. Ну вот, теперь можно отдохнуть и посмотреть, на что способны эти герои.
        Герои способны, ничего не скажешь, сомневаюсь, что кто-нибудь из них смог бы развалить гидру в одиночку, но разбившись на четверки они своих оппонентов начали вполне себе успешно теснить. Это значит, что мне нужно помочь вымирающему виду мифических существ (по крайней мере эти конкретные гидры вполне себе вымирали).
        Действовал, может, и некрасиво, но моя мораль такова, если противник превосходит тебя числом, то позволить себе удары в спину - это не подлость, а военная хитрость. В общем, поработаю снайпером.
        Вот один лиссер пропускает удар в грудь и тут же получает от меня заморозку, вот второй падает замертво, от того, что в него врезается волшебная стрела. Отлично, пусть они пока вдвоем с гидрой повоюют, а я перехожу к следующей четверке. И когда это я превратился в хладнокровного убийцу? Ведь как сейчас помню, что бегал от толпы загонщиков от первого до третьего уровня, не желая брать грех на душу. А сейчас? Сейчас даже не дрогнуло ничего, спокойно, без суеты, убираю одного за другим, не обращая внимания на их расу или пол. И все почему? Потому что один из них посмел назвать меня… Ну вот, рука дрогнула. Соберись, тряпка, теперь уже некуда отступать! Если хоть один из этих сбежит - мне потом жизни вообще не будет.
        Ну вот, последний упал. Хм, а что там перед глазами мелькало?
        Вы хладнокровно напали и убили более десяти разумных менее чем за минуту. Получено достижение - убийца. Урон по разумным увеличен на 1 %.
        Вот оно как… А ведь это достижение наверняка можно прокачивать, для турнира оно очень даже пригодится. Надо будет подумать, как можно отправить на перерождение сразу сотню, например.
        Когда разумные противники закончились - довольно быстро добил гидр и пошел смотреть, что мне досталось из трофеев. Мечи, кинжалы, посохи на +1, несколько бутыльков с зельем здоровья и противоядием, да с одной из гидр выпало яйцо. И что мне его, высиживать теперь? Да и вообще, если я все правильно понимаю, то с этого яйца можно получить пета, а пет у меня уже есть и менять я его не собираюсь. Ладно, может продам кому-нибудь. Вообще, весь этот хлам явно на продажу, разве вот зелья оставлю, пока свои делать не начал.
        Что теперь? Да все то же самое - гидры, гидры и еще раз гидры. За каждую мне прилетает по полторы тысячи опыта, а учитывая, что за сегодня двенадцать я уже набил, да плюс всевозможная мелочь, в общем, докачать четвертый уровень вора вполне реально. Осталось-то всего тридцать пять где-то отыскать, даже тридцать четыре и десяток змей (с ним получаю всего по пятьдесят очков). Короче, покой мне только снится.
        Ненавижу болота. После того как я несколько раз искупался в этой жиже, получив хороший такой импульс от этих неубиваемых гадов, извазюкался в грязи и чуть не задохнулся, когда очередная гидра решила потоптаться по мне сверху, болота занимают топ-1 в личном рейтинге отвратительных мест. В этой локации данжей пока не нашел, однако на сегодня явно достаточно - счетчик опыта показывает, что мне осталось разобраться с последней тварью, и можно будет отправляться отдыхать. Надеюсь, Дориан не откажет грязному, но невероятно милому человеку в ужине и, о предел мечтаний, ванне! О, а вот и моя ненаглядная скотина, иди к папочке…
        Подходя к воротам города уже в темноте, я с трепетом рассматривал свои обновившиеся показатели:
        Уровень: 5 (81000 из 81000) - заблокировано.
        Маг - 2 (290325 из 300000);
        Воин - 4 (290325 из 300000);
        Вор - 4 (290325 из 350000).
        Ловкость, выносливость и интеллект уже подросли, а вот очки навыков пока трогать не буду - завтра добью опыт до трехсот тысяч и тогда уже разойдусь по полной. Меня волнует, разблокирую ли я свой основной уровень после получения пятого уровня воина или тут считается по нижней границе? И да, как будет считаться опыт, неужели теперь придется делить не на три, а на четыре? В общем, вопросов много, ладно хоть до ответа не придется слишком далеко идти, и часть тайн вселенной откроется мне уже завтра. Если все пойдет по плану, конечно.
        Ворота оказались закрыты, но меня это не слишком обеспокоило - отошел в сторону, сменил облик и перелетел. Немного беспокоился, не наткнусь ли я там на какой-нибудь энергетический барьер, но никаких проблем не возникло, и уже через пару минут моя рука открывала дверь в гостиницу. Из ресторана доносился шум разговоров и вообще тут сегодня было как-то очень уж много народа. Благо хоть хозяин заведения стоял за стойкой, так что я сразу направился к нему, дабы узнать свежие новости:
        - Здорово, Ворон, я уже и не ждал тебя сегодня, как через ворота то прошел?
        О, так это оказывается тут стандартная практика - на ночь закрываться. А я думал, что это мне так не повезло.
        - Да повезло, - ушел от ответа я, - Лучше расскажи, откуда тут столько народа? Вчера мы вообще втроем сидели, а сегодня у тебя аншлаг - свободного столика не найти.
        - Так это твоя заслуга. Ты ведь отборочные прошел - теперь в город отовсюду народ собирается, сегодня еще ничего, вот через пару недель! Молодежь приходит, чтобы принять участие, остальные - насладиться зрелищем, в любом случае, турнир - это самое громкое событие на ближайшее десятилетие, как пропустить? Но, как и обещал, твоя комната забронирована, можешь не беспокоиться.
        Приятно, черт подери! Теперь осталось вопрос с едой и ванной решить, и будет совсем хорошо.
        - Дориан, скажи, а у тебя тут какой-нибудь душ предусмотрен? В комнате я никаких удобств не увидел, туалет на этаже, может и банный комплекс где-нибудь завалялся?
        - Ха-ха, а и завалялся, только вот извини, ради одного тебя я бесплатно топить не буду - накладно получается.
        - Так никаких проблем, я сегодня подзаработал, сколько?
        - Пятьдесят чипов - и можешь хоть всю ночь там отмокать.
        - По рукам!
        Вообще, мне кажется, что цена несколько завышена, но да кто его знает, может, тут налог какой-нибудь на бани имеется. Нет, я помню, что изначально хотел просто принять ванну, но если есть возможность нормально попариться…
        - Кстати, ты не присоединишься? Посидим, погреемся, поболтаем. Не знаю как тут, а у нас было принято в бани с компанией ходить.
        - Да и тут то же самое. А присоединиться… Это можно, как раз часика через три народ начнет расходиться, банька нагреется - самое то будет, у меня и веники есть.
        Вот этого не ожидал. Мне почему-то казалось, что с вениками только в России принято париться. Может, и ошибался, конечно, но чтобы трогги!
        Пока баня топилась, я пошел в ресторан перекусить - свободных столиков и правда не было, но Дориан сказал, что, если подойти к какому-нибудь одинокому постояльцу и вежливо попросить присоединиться, скорее всего не откажут, так и сделал.
        Своей жертвой выбрал сидящего в уголке орэна, все же испытываю я некую подсознательную симпатию к этой расе (а еще к троггам и зузикам, тут даже гадать о причинах не приходится), тогда как к тем же лиссерам напротив отношусь изначально с известной долей опасения.
        - Здравствуйте, уважаемый. Вы не против, если я к вам присоединюсь?
        Орэн окинул меня внимательным взглядом, но возражать не стал, а указал глазами на стул напротив. Что же, вот я и стал еще на шаг ближе к еде. Дориан, видимо, ушел затопить печку, из-за чего мне приходилось лишь глотать слюни, глядя как мой сосед уплетает мясную похлебку, закусывая здоровенным ломтем хлеба и запивая все это вином. Однако сделать было ничего нельзя - даже если бы орэн захотел со мной поделиться, столовые приборы были одни, да и второго стакана не наблюдалось, а я еще не настолько оголодал, чтобы есть руками или выхватывать из рук соседа стакан.
        Наконец, ожидание закончилось - трогг вернулся, принял у меня заказ и пообещал принести все за несколько минут. Время текло невыносимо медленно, поэтому, чтобы отвлечься, я начал прислушиваться к разговорам в зале.
        В основном все обсуждали меня, то есть первого участника турнира. Оказалось, что сегодня десяток претендентов попытались побить мой рекорд, но пока никто не преодолел даже необходимый минимум, так что многие обсуждали представителя новой расы, который утер нос сыночкам знатных особ. Кто-то даже предположил, что, если так пойдет, я смогу и выиграть, однако эту теорию быстро разбили, перечислив несколько незнакомых мне имен. Думаю, узнай здесь присутствующие кто сидит за соседним столиком - тут же засыпали меня вопросами, но спасибо шлему, который я по привычке не снимал, а также расположению столика, который находился в тени.
        Наконец, Дориан принес заказ, и я отвлекся от поглощения слухов, перейдя к более калорийной пище. Тут, естественно, шлем пришлось снять, но мое лицо мог разглядеть только орэн, что несколько успокаивало. Минут на двадцать мир вокруг перестал существовать, изголодался я изрядно и теперь наслаждался каждым поглощенным кусочком, так что лишь закончив с основным блюдом и откинувшись на спинку стула с бокалом вина, заметил с каким вниманием разглядывает меня сосед. Мда, пожалуй, разговора не избежать, значит, перефразируя старую поговорку, стоит его возглавить.
        - Еще раз извините, что потревожил. Меня зовут Ворон, как вы могли догадаться - я человек.
        Орэн еле заметно улыбнулся, потом пожал протянутую мной руку и ответил:
        - Никаких проблем, тем более что вы сейчас местная знаменитость. Приятно познакомится, я Сонг-Эл, маг-менталист и преподаватель школы разума в столичной академии. Школа сейчас закрыта, но уже через пару недель мы открываем новый набор.
        Интерлюдия. Сонг-Эл
        День начался как обычно - кофе, мыслеречь с супругой, утренняя пресса. С того момента, как его сын и наследник, Ли-Эл, совершил эту ужасную глупость, связавшись с черным рынком, все его планы, такие красочные и стопроцентные, разлетелись в пух и прах.
        Во-первых, надежда заявить о себе во время турнира - тут ничего не попишешь, надежды, что наследник сумеет проявить себя на территории зоны… Нет, не стоит всерьез воспринимать то сообщение от патриарха, в котором упоминались успехи его сына. Наверняка старик что-то напутал или даже забыл о произошедшей в семье трагедии и просто напоминал о том, что его мальчик растет очень способным.
        После перенесения столицы и до открытия школы, которое традиционно проходит параллельно с началом турнира, официально он был совершенно свободен. Ну а на самом деле… Ну правда, неужели кто-то действительно поверит, будто лучший маг-менталист будет прохлаждаться во время столь значимых событий? Конечно, нет! Именно поэтому через несколько часов после того, как в городе появился представитель новой расы - человек, Сонг уже знал об этом.
        По донесению шпионов люди оказались невероятно похожи на таори, их первых и не оправдавших ожидания союзников. Однако они были и совершенно другими - как внешне (хоть люди и оказались толще и ниже), так и внутренне (духи-наблюдатели не заметили в новой расе той горделивой чванливости, присущей большинству таори)… Верные друзья, заклятые враги? Кто как не первый разумник должен разобраться в этом?
        За человеком тут же был отправлен шпион, чтобы заранее собрать все возможные сведения, и тут оказалось, что в игру вступил не только он один. Во-первых, новоприбывшего моментально повели к судье-зузику, с которым никого не знающий в столице человек потом минут сорок о чем-то общался за закрытыми дверьми. Потом он заселился в гостиницу к троггу, как оказалось, близкому другу, по словам владельца здания - Дориану. С ним он тоже много разговаривал причем сначала в одиночку, а потом вместе с еще одним троггам, пусть и девушкой. Уже это не могло не встревожить орэна, а уж когда на следующий день, чуть солнце показалось, человек со все тем же Дорианом отправились в дом к лиссеру!
        Дело нужно было брать в свои руки. Было абсолютно понятно, что уже несколько рас положили глаз на новичка, а значит, пора вмешаться и ему. Узнав, что непоседливый человек ушел за стены качать опыт и собирается вернуться к ужину, орэн спокойно доделал все текущие дела, а потом отправился во владение троггов, где и собирался организовать встречу.
        Гостиница и ресторан при ней не выдерживали никакой критики. Грубое, под стать троггам, строение и такая же грубая и неудобная мебель. Ладно хоть вино подают приличное, иначе вынести этот вечер было бы вдвойне мучительно.
        Увы, какой толк от получаемой им ото всюду информации, если никак ей не пользоваться? Вот он и пользовался, но удовольствия от этого не испытывал ни малейшего.
        Вот и приходилось уже третий час сидеть в зале и наслаждаться видом пьющих варваров. Правда вскоре проснулся аппетит, подогретый алкоголем, так что орэн и сам не заметил, как заказал и большую тарелку супа с хлебом.
        Естественно, именно в тот момент, когда маг был всецело поглощен едой, в зал как раз зашел человек. Не придумав ничего лучше, чем просто продолжать есть, не забывая при этом наблюдать за представителем новой расы, Сонг-Эл отметил, что парень явно только что вернулся из боя, даже не успев стереть кровавые следы на доспехе. Удивительно, но тактика выжидания принесла свои плоды - быстро оглядев зал, человек целенаправленно подошел прямо к нему и спросил, не снимая шлема:
        - Здравствуйте, уважаемый. Вы не против, если я к вам присоединюсь?
        Кивнув головой в знак согласия, Сонг продолжил есть, мысленно перебирая возможные направления беседы. Конечно, он заметил, с какой жаждой человек разглядывает еду и вино на столе, однако предлагать не стал, решив обождать.
        И только после того, как его сосед унял свой первый голод, орэн решил форсировать диалог. Эх, если бы он мог предположить, к чему все это приведет.
        Глава 5. Убийца
        « - Ждите минуту. Потом выходите за мной. Убивайте всех, друзей там нет, - дал я команду,
        - Даже если увидите землян… Скорее всего американцев, все равно стреляйте. Они продались золотой армии и им могут отдать приказ убить вас»
        Роман Романович, «Ветер одиночества»
        Перебрасываясь с соседом ничего не значащими фразами, я не мог избавиться от навязчивой мысли, что упускаю какую-то важную деталь. Интуиция буквально вопила о том, что часть информации обработана не до конца, а то и вовсе осталась незамеченной.
        Дело в его специализации? Маг-менталист - это ведь тот, кто в чужих мыслях, как у себя дома, верно? Справится ли моя сопротивляемость? Нет, меня зацепило не это… Школа? Да, это интересно, но находится настолько на поверхности, что я бы об этом и так не забыл. Открывают набор… Да это вообще не важно, поступление в столичную академию точно не стоит в моих первоочередных планах. Что еще мне сообщил этот странный орэн? Имя… Так, это уже интересно, нужно только прояснить один момент.
        Прервав собственную реплику о достоинствах кухни троггов, я задал волнующий меня вопрос:
        - Простите, уважаемый, но за то недолгое время, что я провел в Большом мире, мне довелось пообщаться с лиссерами, орэенами, троггами, зузиками и демронами. Если память не изменяет, все остальные расы, кроме вашей, обходятся одним лишь именем, у орэнов же оно всегда двойное. С чем это связано?
        Сонг-Эл мельком бросил на меня любопытный взгляд, но ответил так быстро, будто до этого несколько минут составлял фразу в голове:
        - В отличии от большинства рас, мы, как и до Слияния, живем семьями, во главе которой чаще всего стоит патриарх. Вторая часть имени орэна - это именно знак принадлежности семьи. Хотя нельзя сказать, что данная особенность является уникальной, те же трогги подчиняются главе клана, а зузики, например, старейшине рода, просто в отличии от остальных, мы не считаем эту информацию тайной, вот и все.
        - То есть имя вашей семьи - Эл, я правильно понимаю?
        - Да, все верно. У меня небольшая семья, так что всех ее членов я знаю лично, однако встречаются и…
        - Тогда вы должны знать Ли-Эла, верно?
        Не успел я закончить фразу, как вдруг голову пронзила боль, будто мне только что ударили по темечку увесистым мешком, причем неприятные ощущения начали нарастать с каждой секундой. На последних волевых усилиях я вскочил и достав из инвентаря меч - приставил его к горлу мага, который, как и прежде, сидел напротив.
        Перед глазами побежали строчки лога, однако несмотря на оптимистичные надписи, надежды, что мое сопротивление продержится долго не было никакой:
        Вы подверглись ментальной атаке. Попытка сопротивления - успех. Вы подверглись ментальной атаке. Попытка сопротивления - успех. Вы подверглись ментальной атаке…
        Прогрохотал упавший на пол стул, раздались крики других посетителей, однако мой собеседник сидел все также неподвижно и лишь боль в голове становилась все сильнее. Прилагая немыслимые усилия, чтобы устоять на ногах, я усилил нажим, так что из горла орэна потекла струйка крови, а потом проговорил, неожиданно хриплым голосом человека, который уже несколько дней не ощущал вкуса влаги во рту:
        - Проваливай из моей головы или попробуй колдовать без своей, маг, - после чего начал постепенно давить на меч все сильнее.
        Когда лезвие погрузилось в горло сантиметра на два, а кровь из раны буквально лилась ручьем, давление на мозг исчезло будто его и не было, а Система сообщила очередную приятную новость:
        Сопротивление магии ментала повысилось +1 % (61 %).
        Вспоминая, как быстро рос этот показатель в начале, стало даже как-то неуютно от того, что нужно испытать для увеличения сопротивления до сотни.
        Я все еще стоял напротив мага, однако меч убирать не торопился, хотя и прекратил давить. Мужчина, напротив, поднял на меня глаза, и я поразился той усталости, что волнами разливалась в них. Усталость и обреченность существа, которое прекрасно понимает о допущенном промахе, но ничуть не сожалеет о содеянном.
        Через долю секунды он заговорил, и если мой голос казался ужасно хриплым, то разобрать сказанное орэном удалось лишь читая по губам:
        - У вас очень достойная защита, юноша. Немногие мои ученики могут похвастать подобным. Вы не уберете клинок, он мешает?
        Ага, три раза убрал, чтобы мне опять в голову залезли?
        - Клятву. Поклянись Тьмой, что больше не будешь лезть мне в голову или готовься к встрече со Смотрителем.
        Ну а что, лучше себя обезопасить по максимуму, чтобы избежать подобных инцидентов в будущем. Не зря же мне рассказали о неком иммунитете для участников турнира.
        Орэн скривился, будто только что услышал от меня непристойное предложение, но клясться не спешил, будто обдумывая про себя различные варианты. Ладно, здесь не он один умеет давить на мозг, пусть я и действую безо всей этой их магии.
        - Поклянись или обещаю, твой сын не увидит отца еще очень, очень долго. А чтобы ты меньше сомневался…
        Оглянувшись вокруг и увидев, что все посетители ресторанчика, что не разбежались кто-куда, внимательно смотрят на нас, я вновь обратился к магу:
        - Сейчас я громко обвиню тебя в попытке залезть мне в голову, а потом спрошу у всех присутствующих, не замечали ли они головных болей сегодня. Как думаешь, многие из собравшихся решат обвинить в своих бедах одного орэна?
        Только сейчас мой собеседник проявил некое беспокойство, постаравшись, не двигая шеей, осмотреть зал, а потом сдался:
        - Клянусь Тьмой, что больше не буду пытаться воздействовать на стоящего передо мной человека с помощью ментальной магии.
        - А также любым другим способом, только если я сам не попрошу об этом!
        - А также любым другим способом, только если он сам не попросит об этом.
        Вокруг Сонг-Эла возник уже знакомый мне черный ореол, однако в отличие от остальных, он не обратил на это никакого внимания.
        - Твое требование выполнено, человек. Быть может, теперь ты уберешь свой меч и расскажешь новости о моем сыне?
        Ох и страшен был маг сейчас. Чувствовалось, что он на пределе и готов действовать, несмотря ни на какие последствия. Ну, так я и так с самого начала собирался все ему рассказать. Меч исчез в инвентаре, будто его и не было, а спустя еще секунду мы вновь сидели за столом - меня интересовало вино, а орэн несколькими пасами устранил следы раны на шее.
        - Я познакомился с Ли-Элом, попав в Зону для исправления. Когда мы в первый раз увиделись, он спрятался в куче мусора, избегая местных головорезов.
        А потом мне который раз пришлось пересказывать свою историю. Нужно сказать, что потренировавшись на зузике, я смог передать приключения нашей группы более красочно, постаравшись непредвзято поведать о судьбе Ли. Дориан трижды подходил к нашему столику, принося вино и украдкой интересуясь у меня, все ли в порядке, а когда трогг вернулся в четвертый, он передал, что баня давно готова, да и гости по большей части уже разошлись.
        Не знаю, была ли хорошей идеей позвать Сонг-Эла с нами, но маг не возражал, даже предложил разделить траты пополам. Тут я правда отказал - все же приятно почувствовать себя богатым, пусть даже на самом деле это и не так. В любом случае, на этого орэна у меня уже возникли планы.
        Помещение, в которое нас провел Дориан будто вернуло меня на родину - так это было похоже на обычную русскую баню! Широкие и длинные полки в два этажа, каменка, да тут даже термометры были, хотя и работали они по каким-то неизвестным мне принципам, так как температура и влажность просто высвечивалась на латунной табличке.
        Сама парная была просторной, да и натоплена от души. Градусов семьдесят, не меньше, а если учитывать, что мы еще и не поддавали, тут скоро будет не продохнуть. Пока трогг запаривал веники, мы с орэном продолжали разговаривать. Нужно сказать, что вид голых разумных, не принадлежащих к человеческой расе, несколько обескураживал. Тут особенно бросалось в глаза, что цвет кожи у Дориана был зеленоватым, а у моего нового знакомого немного отливала синевой, хотя в целом и походил на мою. Комплекция, естественно, тоже отличалась - про нас можно было бы рассказывать анекдоты - пошли как-то трогг, человек и орэн в баню… Невероятно огромный, примерно под два с половиной метра, Дориан, чьи мышцы так и просились на обложку журнала и щуплый Сонг, достающий мне едва по грудь, будто Давид и Голиаф, были настолько непохожи друг на друга, что я не мог отвязаться от нереальности всего происходящего.
        Во время моего повествования Сонг-Эл искренне радовался успехам сына, с интересом расспрашивал про его новые заклинания, повышение уровней и выбранную специализацию. Удивила его и новость о заданиях, что ежедневно выдавала нам Система. Услышав про то, как тело его сына взяли под контроль, а самого его заставили убить друзей, орэн побледнел, несмотря на жару и даже выдавил из себя пару ругательств по поводу небезызвестного мне хозяина фермы.
        А потом трогг вернулся, и нам стало не до разговоров. Конечно, повышенная выносливость делала свое дело, так что выдержать мы могли многое, но Дориан поддавал и поддавал, а температура в парной росла. При ста градусах я чувствовал себя вполне комфортно, с удовольствием хлеща себя веником. При ста двадцати перешел исключительно на ноги, да и интенсивность махов поубавил. Когда на термометре загорелись цифры в сто сорок, мне стало не до веника - нужно было просто выжить и не ударить в грязь лицом.
        Сонг-Эл давно убежал (скорее выполз, но очень-очень быстро) отдыхать и теперь внутри оставались лишь мы с Дорианом. Мне кажется, что хозяину гостиницы такие климатические условия тоже в новинку и особого удовольствия не доставляют, но мы продолжали терпеть, ожидая пока второй сломается.
        Увы, в этой игре победа была не за мной, стоило температуре подняться еще немного, как я плавно перетек вниз, а потом аккуратно (воздух обжигал так, будто я решил себя сварить и уже закинул в кастрюлю) двинулся на выход. Трогг мог бы позлорадствовать, но похоже не хотел, так как буквально через десяток секунд он тоже решил выбираться на свежий воздух.
        Потом было купание в ледяной бадье, еще пара заходов в парилку (теперь уже мы остановились на ста градусах, так что было вполне комфортно), совместное распитие холодного пива и лишь глубоко ночью мы разошлись. Похоже орэн расслабился, узнав, что с его сыном все более-менее в порядке, поэтому в какой-то момент солидный маг не рассчитал свои силы и уснул прямо за столом. Так как свободных комнат в гостинице не осталось, а сам Сонг не озаботился ночлегом, пришлось тащить его к себе в номер и устраивать на кровати. Сам я расположился в кресле, все равно спать оставалось не больше трех часов - хотелось отправиться за город с рассветом.
        Проснулся бодрым, несмотря на непродолжительный сон и вчерашние гуляния. Спустившись на первый этаж, застал Дориана, который также уже проснулся и даже встал за стойку, ожидая первых посетителей.
        - Доброе утро! Как самочувствие?
        - А ты, я погляжу, ранняя пташка, - усмехнулся трогг, - Да что со мной будет, пара часов сна - это больше чем необходимо, хотя и меньше, чем хотелось бы. Позавтракаешь?
        - Не, желудок еще спит, так что будить его не буду. В поле найду, чем перекусить, а нет, так к вечеру хоть аппетит нагуляю, а то твои порции слишком велики для людей.
        - Добро… Что передать орэну?
        - Если будет спрашивать, найти меня можно здесь же, примерно в то же время.
        - Тогда желаю удачи. Кстати, если не секрет, где собираешься охотиться?
        - Пойду на болота, гидры довольно щедры на опыт, да и выпадает с них разное… ну а до степи я еще не дорос.
        Дориан усмехнулся и кивнул, а я вышел на улицу. Странно, прохожих ранним утром было довольно много, однако лишь подойдя к воротам мне стало понятно, что имел в виду трогг, когда говорил, что в городе скоро будет не протолкнуться - очередь тянулась примерно на километр. Время от времени к ним попадали зайцы и лисы, которых еще вчера так отчаянно преследовала местная молодежь, однако живность быстро оказывалась поймана и, часть из них, моментально убита. Других животных ловили и прятали в сумки, не знаю уж для каких дел, надеюсь, чтобы приручить, а не снимать шкуру живьем.
        На выход никакой очереди не было, так что мне никто не мешал. Так бы я и ушел на болото, но проходя мимо колонны, ждущей свой черед, чтобы зайти в город, увидел смутно знакомые силуэты. Пришлось даже остановиться и протереть глаза - недалеко от меня стояли люди.
        Подходить сразу не стал, решив сначала понаблюдать. Первое впечатление они производили двойственное - с одной стороны все, а тут присутствовали и женщины, и мужчины, хотя вторых и было больше, выглядели они, как сборище разномастных Шварценеггеров и Сталонне (в смысле по количеству мускулатуры). С другой, вооружены они были кто чем - от двуручников и топоров до огнемета у одной из девушек. Все люди уже взяли специализацию, но дальше второго уровня в ней не продвинулись. Это, конечно, считалось нормальным и для местной молодежи, но зная о бонусах других рас, можно было предположить, что в прямом противостоянии у наших шансов не много.
        Представители других рас к ним не лезли, хотя смотрели внимательно, переговариваясь между собой. Судя по подслушанным разговорам, они потешались над грозными лицами и перекачанными телами. Собственно, подобный внешний вид говорил о перекосе между силой и ловкостью, что в свою очередь давало понять, что скорость - это не их конек. Да что уж там, разочаровывали меня люди, надеюсь, это лишь первые перекачанные ласточки, и вскоре мне встретятся более достойные представители вида.
        Решив, что достаточно наблюдал, я снял шлем и с улыбкой направился в сторону людей. Все же интересно пообщаться с настоящими землянами.
        - Привет, - подходя, обратился я, - Здорово встретить земляков, меня зовут Ворон.
        Ответом мне были угрюмые взгляды, лишь через некоторое время вперед вышел мужчина, который, видимо, являлся лидером этой группы.
        - Привет, коль не шутишь. А ты что же, человек?
        - Так разве не заметно? - мне стало как-то смешно от их ужимок и конспирации.
        - Мало ли, на что способны инопланетяне. Откуда будешь?
        - Россия, а вы?
        - Русский? - все присутствующие начали как-то странно переглядываться, - Земляк, сука, - он сплюнул на землю, - Слушай сюда, русский, рассказывай, как обстоят дела в городе и где записаться на турнир. Потом переводи мне все чипы, что есть, да и броню с оружием давай.
        Меня и раньше одолевали сомнения, что эти товарищи мне совсем даже не товарищи, а после этих его слов стало ясно, как день - никаких дел с ними я иметь не хочу.
        - А вы похоже из этих, да? - ну а что, им можно, а мне нет? - Шли бы вы отсюда, тут таких не жалуют.
        После этого развернулся спиной и продолжил путь на болота. Знаете, что было дальше?
        - Каких это? - не выдержал предводитель - Эй, я к тебе обращаюсь!
        Обернувшись, я усмехнулся и объяснил, каких «этих» имел ввиду, а потом продолжил свой путь.
        Ну конечно, тонкая душа авантюриста не выдержала подобного обращения, и лидер команды решил разобраться со мной по-быстрому. Достав меч, он бросился на меня со спины и попытался одним ударом снести голову.
        Как медленно! Да я бы успел чаю попить, пока он ко мне летел. В общем, никаких проблем с тем, чтобы уйти от атаки, приблизится вплотную и вогнать кинжал в глаз противника у меня не возникло.
        - Один готов, посмотрим, что приготовил для нас этот день, - говоря это, я присел перед трупом и начал обшаривать его карманы. Пачка сигарет, зажигалка, шоколад! Неплохо, сладостей мне как раз не хватало!
        Увидев смерть своего предводителя, остальные люди не спешили нападать, видимо догадываясь, что против моей скорости им противопоставить нечего. Однако, когда я начал на их глазах обыскивать тело уважаемого ими человека… Не удержались, в общем.
        - Отойди от него, паскуда! - крикнула женщина с огнеметом, уверенно направляясь в мою сторону. Когда расстояние между нами сократилось до трех метров, она решила добавить в разговор огонька. Думаю, состояние глубокой прожарки мне бы не понравилось, поэтому ждать на месте не стал, а использовал шаг за спину и одним движением перерезал девушке-качку горло. Что-то со мной не так, если хлюпающие звуки умирающего человека доставляют какое-то садистское удовольствие. В любом случае, продолжаю собирать трофеи.
        Теперь уже люди решили атаковать меня вместе, однако проредить численность неадекватов мне помешала новое действующее лицо:
        - Вы, конечно, еще не перешли черту моего города, однако убивать разумных вот так, в открытую - это где-то за границей наглости, я вам скажу!
        Черт возьми, Смотритель! Только его не хватало, надо срочно разруливать ситуацию, а то отправит меня опять исправляться. Конечно, увидеть Ли будет приятно, но не такой же ценой. Кинжалы в инвентарь, на лицо улыбку - все, я готов к переговорам!
        - Приветствую, Смотритель. Прошу прощения, что потревожил ваш покой, но эти люди напали на меня, так что пришлось защищаться.
        Да, этот Смотритель когда-то относился к расе лиссеров. Такой же маленький и черненький, хотя и в классическом белоснежном одеянии. Он моментально появился рядом с трупами и внимательно их рассмотрел. Потом взглянул на остальных людей, которые сейчас неуверенно сжимали в руках оружие. Наконец, на что-то решившись, вперед вышла вторая девушка в компании:
        - Это неправда! Этот русский отморозок оскорбил нас, а когда капитан решил проучить наглеца - просто убил его, как потом убил и Стефани! Он опасен, и должен быть изолирован!
        Тут я не беспокоился - еще мой первый Смотритель рассказывал, что они прекрасно чувствуют ложь. Так что посмотрим, к чему приведут эти обвинения.
        - Хм, человеческим женщинам неизвестно, что врать служителям Систем - серьезный проступок?
        Во, как я и думал. Ладно, похоже, стоит оставить разбирательства на потом. Конечно, оставлять врагов за спиной не выглядит как хорошая идея, но есть у меня подозрение, что сейчас я просто потеряю время, и ничего не получу взамен. Нет уж, пусть потом сами меня ищут и мстят, а я уж как-нибудь справлюсь.
        - Еще раз приношу свои извинения, Смотритель. Скажите, я могу уйти по своим делам?
        - Ты никуда не пойдешь! - вышел вперед один из группы, - Если местные законы позволяют убийцам разгуливать на свободе, то мы сами с тобой разберемся!
        Ой дурак! Ладно бы он мне это наедине сказал. Так ведь нет - тут кроме Смотрителя еще куча других свидетелей.
        - Ну так попробуй меня остановить, - сказал и отправился по своим делам. Странно, но со спины на меня больше не нападали.
        Только дойдя до начала болот я решил обернуться и проверить, не пошел ли кто-нибудь за мной. Похоже решили оставить на десерт - дорога была пуста, сомневаюсь, что кто-то из них прокачивал скрытность с такой-то ловкостью! Ладно, меня ждут гидры и новые уровни и так уже довольно долго прохлаждался.
        Интерлюдия. Ли-Эл
        Ли и Стелла спускались вниз по очередному тоннелю. Темнота их нисколько не заботила, благо, что прокачанное даже до двойки Ночное зрение позволяло нормально ориентироваться. Остальная группа двигалась чуть впереди, однако девушка сразу же предложила им как бойцам третьей линии занять соответствующее место и поговорить.
        Вот только с разговором-то и не клеилось. После того, первого, когда они перекинулись всего парой фраз, все было и так понятно. Орэн не обижался. Что говорить, если сказано даже больше, чем нужно? Да и друзьями со Стеллой они не были: так, временные попутчики.
        - Здравствуй, Стелла.
        Лиссер грациозно села рядом, нисколько не смущаясь соседству с бывшей целью.
        - Еще неделю назад я бы ни за что не поверила, что буду искать с тобой разговора. Не в том смысле, что именно ты мне так уж и неприятен, просто никакой ценности в одиноком орэне не было и быть не могло. Как все меняется, правда?
        Да уж, все действительно перевернулось с ног на голову. Те, кто вчера находился на самом верху, живы лишь в памяти некоторых выживших, а наиболее угнетаемые новички, напротив, радуются, что еще не упустили шанса выполнить все обязательные задания.
        - Такова жизнь. И все же, какая еще ценность теперь во мне появилась, чтобы привлечь сюда столь взыскательную публику?
        - Ой перестань! По уровню ты, конечно, все еще отстаешь, но зато обладаешь так необходимыми мне знаниями. Скажи, чего ты хочешь, Ли?
        - Хочу, чтобы все это быстрее закончилось.
        - Как и все мы, как и все… А если рассматривать более доступные цели?
        Тут даже думать не нужно было, обо всем этом Ли-Эл рассуждал и сам, так что теперь лишь озвучил то единственное, что смог недавно сформулировать:
        - Стать сильнее, доказать друзьям, что достоин их, не допустить, чтобы кто-нибудь вновь воспользовался моей слабостью.
        - Отлично, - Стелла радостно рассмеялась, - Именно на такой ответ я рассчитывала. Ли, в твоей умной голове сохранилась карта пещер?
        Так вот, что ей нужно. Действительно, орэн более-менее запомнил, где находится их убежище, как найти дом Петреско или, например, ферму. Конечно, дойти до узилища бывшего Смотрителя будет не просто, но даже эту дорогу он мог бы постараться восстановить, однако главное, Ли знал, как добраться до Баку - простых монстров, на которых так просто поднимать уровни и эту информацию он не собирался продавать дешево.
        - Сперва, давай поговорим о клятвах. После того как у меня будут гарантии безопасности, можно будет и продолжить, однако не думай, что парочкой милых улыбок отделаешься за мои сведения.
        - Какие мы грозные! Нет, я предлагаю тебе не продать данные, а стать полноценным партнером. Думаю, что в одиночку тебе все равно ничего не светит, верно?
        Конечно, не сделать, в одиночку он не доберется даже до ближайшего убежища. Но идти на попятную было нельзя, а потому Ли продолжил:
        - Клятва, Стелла. Поклянись Системой, что не причинишь мне вреда действием или бездействием, что ни словом, ни жестом не прикажешь своим подчиненным каким-либо образом меня убрать. Иначе я не буду продолжать этот разговор.
        Стелла быстро обернулась вокруг, будто ожидая, что поблизости выжидает группа захвата, а потом, схватив орэна за воротник, прорычала прямо в лицо:
        - Как же ты меня бесишь, новичок! Если бы не недавние события, я… - девушка глубоко вздохнула, отпустила парня, а потом продолжила уже совершенно спокойно, - Клянусь Системой, что ни при каких условиях не причиню вреда стоящему передо мной Ли-Элу…
        Глава 6. Ядовитые пещеры
        «Гоша медленно приблизился к Громову и остановился в шаге от него. Он не сводил с Алекса глаз, небезосновательно ожидая атаки.
        - «Вот ты и попался, - подумал Алекс. - Теперь помощи от приятеля не жди. Сам на линию огня встал».»
        Павел Селеверстов, «Рокада»
        Болота… Хочется сказать, что в итоге я привык, притерпелся, освоился, наконец. Нет. Бесит, как и раньше, только сейчас мне уже видится конец мучений, от чего терпеть становится просто невыносимо.
        Да, вы можете меня поздравить - опыт застыл на отметке в двести девяносто девять тысяч восемьсот. То есть еще одна гидра и ТАДААААМ!!! Сразу два уровня в плюс. Сколько там до начала турнира осталось? Пара недель? Да к этому времени я успею и мага поднять, а то и не единожды! Посмотрим, что там мне смогут противопоставить.
        А сейчас я стою без дела и рефлексирую потому, что какой-то засранец сумел побить мой рекорд на вступительных испытаниях, так что за все свои старания мне удалось заработать всего две тысячи опыта. Мало это или много? Сложно сказать, но немного получил, так что нужно радоваться. Да, есть у моего бездействия еще одна причина - это открывшийся передо мной лаз с заманчивой полупрозрачной надписью сверху:
        Данжон «Ядовитые пещеры», уровень 17. Рекомендуемый состав: 5 - 7 участников 6 - 7 уровня специализации. Вероятные противники: змеи, василиски, гидры.
        Кажется, что-то подобное со мной уже случалось, причем в подвале собственного общежития. Тогда я вынес оттуда не только свой первый уровень, но и комплект доспехов, который долгое время служил верой и правдой. При этом чуть-чуть не умерев. Теперь же ситуация будто повторяется, ставя перед выбором - рискнуть, чтобы возможно получить еще что-то нужное, сгинуть в шаге от успеха или отступить, получить-таки новый уровень вне данжа, собрать пусть и небольшую, но команду, а уже тогда…
        Увы, долго рассуждать мне не дали - за ближайшим холмом раздались возбужденные голоса, так что я решил лишний раз не рисковать, а сперва проследить за неожиданными визитерами, скрывшись в тени.
        - Да где он? - уже совсем рядом угрожающе прогрохотал кто-то, - Ты еще полчаса назад говорил, что мы почти пришли!
        - Успокойся, Гротомм. Лучше оружие проверь, чтобы как в прошлый раз не случилось.
        - Хватит уже, Валеска! Все время будешь напоминать?
        Ну вот, аккуратно выглянул из-за холма и теперь внимательно рассматриваю с кем на этот раз меня свела всеведущая Система. Ну, тут похоже какой-то устоявшийся альянс, по крайней мере я вижу троих троггов, троих таори и одного лиссера, который, видимо, выступает в роли проводника. Уровни у этой компании не впечатляют - максимум у одного из этих доморощенных эльфов и проводника, третий специализации, у остальных еще ниже, второй, а то и вовсе первый. Однако ребята (и девчата, конечно, тут у них все примерно поровну) выглядят хорошо сработанной командой, двое всегда контролируют стороны, один схоронился чуть в стороне, остальные, кроме этого самого Гротомма, стараются вести себя потише. Что же они ищут тут? Может оно и мне очень нужно?
        - Пока ты так смешно реагируешь? Конечно! Слушай, Мозлер, а ты уверен, что этот данж нам по силам? Что-то мне не понравилась встреча с этой гидрой…
        Лиссер скривился, будто ему только что плюнули на спину, однако ответил уверенно, хоть и шепотом:
        - Вы сказали, найди данж на болотах. Не было задачи оценить ваши возможности, соотнести с незнакомым мне испытанием и выдать беспристрастную оценку. Думаю, за такое я бы не взялся.
        А, ну понятно. Мне оно тоже нужно, конечно, но слишком уж рискованно. Вот в команде с Ли, Волох и Петреско - я бы даже не раздумывал. Сейчас же лучше проявить осторожность.
        - Это да, это конечно, - таори будто бы задалась целью выбесить всех окружающих, - Только вот умирать нам сейчас никак нельзя, сам понимаешь, так что давай ты с нами пойдешь?
        Мозлер (ну и имечко!) состроил гримасу и отрицательно покачал головой, - Мы на это не договаривались. Моя задача - найти данж, ваша - пройти его. Если вам не нравится, как я справляюсь…
        - Ой все, замолкни! Строит тут из себя недотрогу. Если я скажу отцу, что ты подыскал нам данж на десятый уровень, как думаешь, в гильдии оценят?
        - Вы сказали…
        - Тихо! - о, это уже один из троггов, - Давайте найдем вход, посмотрим, а там уже будем решать, хорошо?
        Вот так, с шутками и прибаутками, группа дошла до того места, где я их услышал и собралась вокруг дыры входа. Где в этот момент был ваш покорный слуга? Да стоял спокойно себе, буквально в метре от лиссера, благо этот парень вообще лишние движения старался не совершать, благодаря чему я чувствовал себя практически в безопасности.
        - По количеству мы, конечно, попадаем идеально, а вот рекомендованный уровень… Не случайно указан шестой или седьмой специализации, то есть после раскрытия всех бонусов расы. Нам тут не пройти, тупая была идея!
        Идея, на мой непредвзятый взгляд, и правда так себе. Нет, я, конечно, сам недавно раздумывал, стоит ли туда идти, но я и посильнее этих любителей. Спросите, почему тогда скрываюсь? А как раз поэтому - если они все же рискнуть сунуться внутрь, то можно будет попробовать прицепиться балластом, а там, находясь за спинами энтузиастов, спокойно поищу тайники, да добью тех, кто останется. Звучит хорошо? Ну, чрезмерно жестоко, может быть, но хорошо.
        - Мозлер, давай попробуем пройти вместе, - Гротомм решил проверить себя в роли дипломата, - Без угроз, с честным разделением лута. Ну в конце концов, сколько ты по нашему заказу получишь, две-три сотни? А тут нулевый данж выше нас по уровню! Да ты потом на год про подработку забудешь, ну?
        - Гротомм, мне приятно, что ты так высоко оцениваешь мои бойцовские качества, но я следопыт. Толку от меня в замкнутом пространстве? С луком в рукопашную?
        - Да хоть бы и так! Да в конце концов, почувствуем, что никак - никто не мешает вернуться!
        С этим кстати согласен, возможность покинуть подобны данжы не проходя их на сто процентов - несомненный плюс. Вообще непонятно, чего они ломаются. Территория с монстрами до пятнадцатого, так на что тут вообще рассчитывать? Думали на пятый-шестой найти, что ли?
        - Мозлер, не нервируй меня. Ты знаешь, что неприятностей я доставлю столько, потом пожалеешь, что это не местные гидры тебя поймали!
        Таори все никак не успокаивалась, но, похоже, последний ее довод сыграл свою роль, так как лиссер издал некий непередаваемый стон, после чего устало осмотрел всю компанию:
        - Все, Валеска, договорились. Ты и мертвого заставишь если потребуется! Давайте тогда разберём роли и стандартные ситуации, чтобы на месте не дергаться. Кстати, зелья у всех есть?
        Мда, роли они разберут. Будто тут что-то было непонятно с самого начала: трогги выдвинулись вперед, таори отступили, а лиссер, что как раз сменил лук на парные кинжалы, занял место по центру, но явно собирался активировать скрытность и первым разведывать обстановку. В группу они вступать явно не собирались, поэтому по поводу своего обнаружения я нисколько не переживал. А что переживать, если мы с Мозлером переступили порог одновременно? Как и думал - никто ничего не заметил, так что прижавшись к стене, дождался пока вся толпа пройдет дальше и не торопясь двинулся следом.
        Долго идти спокойно ребятам никто давать не собирался, поэтому, еще даже прежде чем мне удалось выглянуть к ним, оттуда раздались сначала крики, а потом вылетел один из троггов, чьего имени мне услышать не довелось. Ну да все еще впереди - ударился мужик не сильно, так что, вскочив, он тут же бросился обратно, а я решил обождать. Думаю, там и без меня места не хватает, не хватало только под случайную атаку попасть!
        Судя по крикам и ругани, дела у команды мечты (нужно же их как-то называть) шли так себе. Я уже полностью обследовал первый зал и ничего там не обнаружив рискнул выглянуть из-за угла. Ребята сражались с гигантской зубастой ящерицей, иначе ее не назвать. Не считая размера и зубов, каждый из которых размером с мой палец, один в один те малютки, что мы с друзьями ловили в детстве. Не удивлюсь, если у нее и хвост отваливается в случае чего. Пригляделся к монстру внимательнее и понял, что немного ошибся:
        Василиск. Уровень 16
        Уверен, даже такой большой зверь не доставил бы сработавшейся группе авантюристов больших проблем, но тут он играл на своем поле, и болельщики решили не упускать случая помочь своему кумиру. Около двух десятков змей длиной в метр-полтора, вились вокруг, не давая троггам и таори сосредоточиться на основной проблеме. Думаете я забыл о лиссере? А вот и нет! Бедолага стоял в сторонке без движения, и его черная кожа сейчас была скорее серой. Осмотревшись получше, заметил разбросанные вокруг обломки рук и ног, а прямо у моих ног валялась чья-то голова. Ну да, василискам же положено в камень обращать. Только почему тогда в данной компании жертва всего одна? Ответ пришел ко мне сам, не пришлось даже голову подключать. Промахнувшись по ближайшему троггу в очередной раз, василиск вдруг замер на миг, а его глаза вспыхнули золотом.
        - Не смотрите на него! - вскричала Валеска, - Эта тварь опять активирует свою способность!
        Вернувшись от греха обратно в первый зал, я деактивировал способность и в раздумье присел на камень. В любом случае нужно восстановить ману. Собственно, судьба разумных из соседнего помещения меня не заботила нисколько. Другое дело - собственная. Конечно, из такого замечательного меня получится очень красивая статуя, но думаю, я способен на большее.
        - Да, отлично! Теперь давайте мелких гадов завалим!
        Похоже Гротомм сумел-таки прикончить василиска и теперь уверился в своих силах безоглядно. Ну, мне это только на пользу, так что продолжаю идти по следу и следить, не пропустили ли другие чего-то интересного. Через минуту приглушенные проклятия из соседнего зала прекратились, похоже у змей сегодня неудачный день.
        - Слушай, трогг, может вернемся? - парень-таори в этом бою ничуть не пострадал, но вот взгляды, которые он бросал на статую лиссера, выдавали зарождающуюся панику, - Это ведь только начало, а у нас уже потери!
        - Ха, ты думаешь, что старина Мозлер сгодится теперь лишь в качестве подставки для трости? Смотри учись, волшебник, - Гротомм подошел к изваянию и достав из пояса какую-то склянку, вылил ее содержимое прямо на каменную голову.
        Сперва ничего не происходило, но уже через несколько секунд камень пошел трещинами, чтобы рассыпаться пылью, явив нашему взгляду невредимого лиссера. Как я понял, что с ним все в порядке? Так никто не станет так залихватски ругаться, упоминая семью Валески до третьего колена и раскрывая нам таинства переплетений ее матери, бабушки и всего вечнозеленого леса с одной стороны и трахнутой на всю голову ящерицы с другой. Я даже заслушался.
        - Ну что, теперь идем дальше? - уточнил трогг и не слушая возражений двинулся вглубь тоннеля.
        Стоило всем им скрыться за поворотом, лиссер, кстати, шел последним и постоянно оглядывался, недоуменно водя головой из стороны в сторону, как их место занял я, старательно обследуя каждый камешек. Увы, похоже удача решила, что с меня хватит - никаких тайников, упущенных сокровищ или даже полезных травок раздобыть не получилось.
        Удивившись отсутствию звуков, дальше продвигался с максимальной осторожностью, за что был вознагражден - вдоль прохода была натянута еле заметная нить, которую удалось заметить в последний момент. Не трогая ее, а лишь аккуратно переступив, стал бесшумно продвигаться дальше. Голос, раздавшийся за поворотом, заставил замереть и не дышать:
        - Ну и долго ждать?
        Это Гротомм и он явно недоволен. Интересно, кого они там выманивают?
        - Я точно почувствовал чье-то присутствие! Хотите, чтобы в момент схватки нам ударили в спину?
        - И? Никого не вижу! Может, пусть маги просто огнем все зальют?
        - Подождите еще минуту и пойдем.
        Минута в тишине, а потом за поворотом зашевелились. Да уж, ждать никто не любит - трогги все как один ругались на лиссера, который все также подозрительно косился в мою сторону. В этот самый момент Система порадовала меня повышением навыка скрытность. Вот тоже странно - вроде я так часто крадусь, что уж тут прокачка должна идти семимильными шагами, однако это первое повышение на моей памяти. Разве что после застолья с зузиком было что-то подобное.
        Теперь от лиссера решил вообще не отходить. Раз уж он такой чувствительный, то лучше пусть привыкает к моему присутствию. Опять же полезно - навык растет. После принятия решения мое местоположение существенно изменилось, теперь я двигался впереди группы, лишь на шаг отставая от Мозлера. Лиссер время от времени нервно оглядывался, но больше ничего не предпринимал, да и не до того ему было, ведь совсем скоро мы встретили очередного противника, на этот раз это были гидры и было их сразу трое.
        По моему мнению, справится с ними у группы не было никаких шансов, но кто я такой, чтобы вмешиваться? Нет уж, пусть они сами разбираются, впереди все равно будет босс с которым точно придется разбираться самому.
        А вот дальше все пошло не совсем по моему плану - увидев гидр, таори в унисон ударили магией, выпуская из пальцев фиолетовые молнии. Идея была хорошей, да и к исполнению не придраться, вот только на их пути оказался я, словив в грудь сразу три мощных удара и с разгона врезавшись в одну из гидр. Из-за удара меня выкинуло из невидимости, так что прятаться дальше смысла не было, вот только и не обращать внимания на подобное обращение было неправильно. Пусть били не меня, пусть я сам залез сюда и нарвался на неприятности вполне заслуженно, но эти доводы разума сейчас мало волновали мою жаждущую крови натуру.
        Еще даже не оправившись от столкновения с чудищем, оттолкнулся от него двумя ногами и буквально выстрелил собой в сторону чародеев, материализуя в руках кинжалы.
        Слышали такое выражение - запустили лису в курятник? В общем, два парня таори даже не понял, что именно послужило причиной их смерти. Вот только девушку Валеску решил пока не трогать, все же не все ростки гуманизма во мне завяли, есть еще некие моральные принципы, просто оглушил ее по голове.
        Далее, ощутив опасность слева, сделал резкий кувырок в сторону, пропуская над собой атаку лиссера. Этот чертик из табакерки мне сразу не понравился, из-за чего сначала у него в животе появилось одно из моих лезвий, а потом, уже вторым кинжалом, была потеряна целостность горла. Кровищей он заляпал все вокруг - еле-еле удалось увернуться от брызнувшей стрелы.
        Трогги в этот момент пытались сдержать гидр, за что честь им и хвала. Не торопясь, дождался пока одна из тварей получила особенно сильное ранение, сменил оружие в руках и теперь уже длинным мечом начал исследовать ее внутренний мир. Рядом стоящий трогг явно не понял, кто я такой, но торопиться не стал, решив прежде помочь товарищам. Это он молодец, за это я его даже убивать пока не буду.
        Таким образом удалось расправится еще с одним чудовищем. После чего мне стало даже несколько совестно отнимать у воинов весь опыт. Решив, что жадничать не хорошо, я превратился в птицу, отлетел в сторону и активировал умение. Трогги, добив гидру, лишь удивленно переглянулись.
        - Я не понял, - Гроттом был сама простота, - Это кто наших магиков положил?
        - О, да тут и лиссер с разрезанным горлом валяется, - вторила ему девушка-трогг.
        - Смотрите, девка-то жива еще! - это мой любимчик, самый внимательный, - Похоже прав был следопыт, кто-то за нами шел.
        - И куда этот кто-то исчез, видели?
        Постоянно оглядываясь, воины чувствовали себя неуютно и не горели желанием продолжать приключение. Гроттом подошел к лежащей на земле таори, вылил ей на макушку воды из фляги и, дождавшись, когда та начнет нечленораздельно стонать, спросил, - Валеска, ты видела, кто на вас напал?
        - По комплекции какой-то незнакомый таори, но не поручусь, слишком быстро все произошло.
        - Давайте выбираться, дальше нам вчетвером все равно не пройти! - Высказалась и трогг-девушка.
        Приключенцы сноровисто обыскали своих поверженных соратников и продолжая оглядываться направились на выход. Вы, наверное, думаете, а чем в этот момент занимался я? Я наслаждался добытым уровнями и переваривал полученную информацию. Мой личный уровень как человека так и остался заблокированным. Теперь понятно, что качественный скачок у меня произойдет только после пятого уровня мага, но даже сейчас я себе очень даже нравился:
        Уровень: 5 (81000 из 81000) - заблокировано.
        Маг - 3 (302400 из 350000);
        Воин - 5 (302400 из 390000);
        Вор - 4 (302400 из 350000).
        Жизнь: 85 (выносливость + 0,5 силы)*10
        Мана: 93 (интеллект + мудрость +0,5 силы воли)*5
        Энергия: 44 (сила+выносливость+ловкость)*2
        Сила: 7,8
        Выносливость: 4,6
        Восприятие: 6,5
        Мудрость: 6,5
        Интеллект: 10,1
        Сила Воли: 4
        Ловкость: 9,7
        Харизма: 3
        Удача: 5,6
        Ловкость уже приблизилась к отметке в десять пунктов, а интеллект ее и вовсе перешагнул! Теперь можно попробовать и босса завалить, чтобы забрать себе главное сокровище! Можно было еще и очки навыков раскидать, но сейчас мне захотелось оказаться на тренировочной площадке, чтобы попробовать поднять какие-нибудь показатели с помощью труда. Однако сперва стоит очистить данж до конца, мне никакое достижение лишним не будет!
        Интерлюдия. Ансар Бесшумная Смерть
        Два дня! Целых два дня никто из претендентов не мог набрать минимальный балл для участия в турнире! Конечно, сперва никто из коллегии не посылал своих претендентов, дожидаясь пока свой шаг не сделает кто-нибудь из конкурентов, однако время шло, человек получал бонусы за достижение и это было необходимо прекратить.
        Именно поэтому сегодня днем в город приехал Дейс, сын его друга, с которым у старого лиссера были связаны далеко идущие планы. Хороший, подающий большие надежды парень - отличная партия для дочери! Теперь, конечно, нужно будет еще посмотреть как он покажет себя на турнире, но уже тот факт, что Дейс сразу же откликнулся на просьбу дядюшки Ансара и сумел побить рекорд человека - говорит в его пользу.
        Да, парень раскрылся перед другими расами, он явно использовал какой-то мощный одноразовый артефакт и укомплектован был по полной, но смог? Смог! Значит теперь может рассчитывать на награду. Тут правда сложности тоже были - дочь ни в какую не хотела пойти отцу на уступки.
        Она, видите-ли, никак не может забыть спасшего его людя (кажется, так называли себя эти варвары)! Конечно, Ансар и сам был тому благодарен, а сложись все иначе, обязательно бы того вознаградил, но что поделать, интересы семьи и расы прежде всего.
        Ассасин хмурясь ходил по кабинету, не находя себе место. Вот уже совсем скоро должен прийти Дейс, а Кифая опять где-то шляется!
        - Госсин!
        Старик появился как всегда бесшумно, даже дверь вроде как не открылась, а вот он уже стоит рядом, замерев в полу поклоне.
        - Господин?
        - Немедленно найди мою дочь и приведи сюда, - зузик уже разворачивался, чтобы уходить, но Ансар остановил его, - Нет, сперва пусть приведет себя в порядок, проследи.
        - Конечно, господин.
        Слуга исчез, а лиссер продолжил метаться по кабинету, будто загнанный в клетку дикий зверь, но спустя несколько минут остановился - отослав Госсина за Кифаей, он остался в доме совсем один, а значит готовиться к приходу гостя следовало самостоятельно.
        Вот уже более десяти лет в его доме жили только три самых дорогих ему человека. Пусть сейчас пространства хватило бы разместить тут в десять раз больше разумных, он привык обходится малым, тем более, что зузкик прекрасно справлялся с бытовыми проблемами, а еду они всегда заказывали. Проблема в том, что именно Госсин занимался этими делами, позволяя лиссеру освободить время для действительно важного.
        Сейчас же, оставшись в одиночестве, нужно было подготовить какую-то закуску, подумать где разместить Дейса, наконец. Ансар почувствовал, что еще немного и его голова лопнет от напряжения и остановился. Нужно было приниматься за дело.
        Лиссер быстро нашел оставленную нетронутой еще с позавчера тарелку фруктов, которую Госсин приготовил на столе в приемной, потом сунулся в гостинную, но так никаких проблем там не обнаружил, вернулся в свой кабинет и начал нервно перебирать бумаги. Что-то на краю сознания смущало, мешало сосредоточиться. Ансар уже хотел было активировать особую технику, помогающую очистить сознание и выявить скрытые мотивы, но в этот самый момент раздался звонок входной двери.
        - Вот и гости, - проговорил Бесшумная Смерть себе под нос, - Теперь придется развлекать молодого человека до прихода дочери, делать мне больше нечего.
        Глава 7. Перья
        «Угольно-чернильная дымка отмечала его путь. Хвостов - пять: три, словно извивающиеся змеи с кроваво красными глазами, а два, как у скорпиона. Половина морды представляла ошметки сгнившей плоти, а вторая - голые молочно-желтые кости. Белая пена хлопьями летела с раздвоенного языка, а два изумрудных огонька глаза плотоядно таращились на нас.
        - Такую страхолюдину мы еще не видели! Можешь распознать?»
        Мартин Аратои, «Тинар, том 2»
        Что меня радовало во всех этих данжах (по крайней мере тех, где успел побывать), что в отличии от компьютерных игр, в которые я когда-то просаживал свое время, они не отличались многокилометровыми корридорами и различными логическими загадками. Нет, идешь себе вперед, убиваешь всех встречных направо и налево, а потом забираешь заслуженную награду. Красота!
        Вот и сейчас, по дороге к боссу мне встретилась тройка василисков, а потом сборная солянка из василисков и гидр (двое и трое). Первый пак доставил проблем, так как раньше мне не приходилось следить, не собираются ли враги превратить меня в камень.
        Приходилось быть вдвойне осторожным и перестраховываться, отходя в предыдущую пещеру каждый раз, когда глаза одного из монстров начинали светиться. Длилось это недолго, а скорость василисков сильно уступала моей, поэтому я успевал уйти из под удара до того как они смотрели на меня своим золотистым взглядом.
        Когда мне удалось разобраться с василисками, вторая партия прошла как-то обыденно - сначала убил их, потом гидр, рутина. В какой-то момент даже начал обдумывать произошедшую битву. Состояние было странным. Я понимал, что вот так вот, безо всякой причины, накидываться на разумных - совсем не хорошо. Нет, понятно, что в тот момент альтернативой нападения был лишь побег, но зачем мне вообще было идти за ними? Мало ли тут данжей, нашел бы другой или даже просто вернулся чуть позже! Так с каких это пор, убийство стало для меня выходом из сложной ситуации?
        И ладно если бы это было в первый раз или я знал, что данная группа отъявленные мерзавцы, которые замышляют что-нибудь конкретно против меня, но ведь нет! Убил бы я Ли, если бы мы встретились в другой ситуации? Хочется сказать нет, но ведь и у этих ребят были свои родители и друзья. Неужели они виноваты лишь в том, что не вовремя попались мне на пути?
        Вот примерно такие мысли. Даже трупы обыскал походя, закинув в инвентарь какой-то кинжал и непонятного назначения тряпку. А как тут нормально обыскивать, если в каждой руке по мечу? К счастью (или нет), но пройдя в следующий зал мне стало не до самокопания, так как стоило моей голове высунуться из-за стены, как тело на рефлексах бросилось на земь, а в то место, где только что находилась столь важная моя часть, врезался внушительных размеров булыжник, осыпав меня сотней мелких обломков.
        Противник внушал. Сложно определиться, что именно - ужас или омерзение, но таких существ я еще не встречал. Огромное тело, с четырьмя громадными щупальцами, все в каких-то наростах и язвах, держалось на десятке коротких уродливых ножках, вогнутых во внутрь. Головы как таковой не было, зато прямо на теле виднелись сотни маленьких гноящихся глазок, а также огромный зубастый рот. Именно щупальцами монстр и загребал камни, один из которых чуть не лишил меня жизни.
        Времени приглядываться к существу не было, вместо этого я выпустил в него весь свой арсенал заклинаний. Пара огненных шаров, четыре волшебные стрелы и заморозка напоследок. Судя по визгу (чуть не оглох!), чудовищу мое приветствие не понравилось, вот только одним лишь звуковым сопровождением оно не ограничивалось, поразительно быстро и метко отправляя в меня один камень за другим.
        Думаете, что камни? Так один такой все же попал в цель. По касательной, просто чиркнул по боку. От силы удара меня развернуло на сто восемьдесят градусов и впечатало в стену. Увы, времени отдыхать не было - вслед за этим летели еще снаряды, так что даже не сориентировавшись в пространстве - бросился в сторону, перекатился, подпрыгнул и только тогда понял, что оказался прямо перед тушей, в которую и врезался благодаря (или по вине?) инерции.
        Ни мне ни монстру это не понравилось, но справлялись с навалившимися проблемами мы по разному: он выстрелил всеми своими щупальцами, пытаясь опутать и раздавить верткую жертву, а я, поняв в какую ситуацию угодил, мгновенно вонзил оба клинка в тушу.
        Точнее сказать - попытался вонзить. Одно лезвие просто соскользнуло, разве что пощекотав существо, а второй попал как раз в один из глаз и проник внутрь сантиметров на пятнадцать, упершись во что-то твердое. Времени эксперементировать не было, поэтому уже через секунду я отпрыгнул в сторону, а когда увидел, что одно из щупалец рвануло следом - попробовал перерубить его с размаха.
        Непонятно из чего таких красавцев делают - зачарованная сталь отскочила от него, как от резиновой, так что даже в руку отдало, а щупальце разве что на землю упало, да и то, без видимых повреждений.
        Тут я забеспокоился не на шутку, потому что если заклинания босса только разозлили, а мечи шкуру не пробивают, то что же мне с ним делать? Нет, будь у меня побольше времени, наверняка что-нибудь бы придумал, но в нынешней ситуации… Признаться, в голове (которая все еще гудела) билась лишь одна мысль - бежать! Бежать и не оглядываться, ведь умирать мне совсем не хотелось.
        Выручил случай. Одно из щупалец, промахнувшись, врезалось в стену настолько сильно, что камень не выдержал и треснул, придавив чудовище многотонным булыжником. Босс снова завизжал и дернулся, пытаясь высвободить конечность, но силенок не хватило. Увидев это, я тут же решил попробовать сыграть на данной факте, связав противника, чтобы потом уже спокойно его расковырять.
        Быстро переместившись в противоположную сторону, я замер под еще одним булыжником, надеясь повторить удачную случайность. Щупальцы не разочаровали, двинувшись следом, но похоже в мозгах у монстра оказалось достаточно извилин, чтобы сопоставить несколько фактов, потому как в этот раз чудовище остановило свои отростки буквально в миллиметре от столкновения со стеной (специально наблюдал этот момент), а поняв, что жертва вновь ускользнула, дернулись следом.
        Меня это настолько удивило, что я даже замер на месте с открытым ртом. Этим противник тут же воспользовался и другое щупальце быстро обернулось вокруг моей ноги и дернуло.
        Сильно дернуло, причем сразу же приподняв меня в воздух и направляя в сторону ужасающего рта, полного мелких, но даже на вид очень острых зубов. Тут бы мне и конец пришел, но опять повезло, тентакледемон (пока настоящего названия не узнал, буду так говорить, больно уж он похож) видимо в горячке позабыл про парализованную конечность и попытался на нее опереться - завалившись на бок. Нет, меня он при этом не выпустил, но и в рот сразу затолкать не смог, даруя так необходимые секунды для осмысления происходящего.
        Свое положение я бы сравнил с чурчхелой, которую предприимчивый узбек повязал на веревочку, подвесил над прилавком, а потом убежал, услышав по радио о приближающемся урагане. Вот также болтаюсь привязанный, чувствую, что скоро конец беззаботной жизни, а сделать ничего не могу. Из плюсов можно отметить только свободные руки и хороший обзор, пусть даже и отзеркаленный с ног на голову.
        Так вот, в те секунды, что монстр пытался восстановить равновесие, мне открылся огромный сталактит, кончик которого возвышался ровно над тентакледемоном. Особо рассуждать было некогда, поэтому я постарался в таком положении сформировать заклинание огненного шара, только направляя его не в противника, а ровно над ним.
        Сторонний наблюдатель наверняка бы в пух и прах раскритиковал бы мою идею. Мало того, что заклинание формируются далеко не за пару секунд (естественно, если не говорить о так бездарно растраченных быстрых), так еще и надежды на то, что необходимый мне кусок действительно отвалится почти не было. Да только мне в то время было не до критики - все внутри буквально вопило, что еще чуть-чуть и битва закончится, вот только на этот раз счет будет не в мою пользу.
        Сверкающий шар огня сформировался на кончиках пальцев как раз в тот момент, когда чудовище нашло, наконец, свое место в мире и пространстве. Снаряд отправился в цель, а меня отправили дальше в рот, благо не по прямой, так как щупальце не имело костей и его движения были подобны волнам, так что к тому моменту когда фаерболл долетел до цели, моя тушка болталась как раз под потолком, смешно дрыгая руками.
        Раздался треск (вообще, сначала подумал, что это моя шея и не на шутку перепугался), огонь осветил всю пещеру и ослепил нас обоих. Именно поэтому монстр не успел среагировать, когда солидный кусок сталактита откололся от основной части и рухнул прямо на… Ну, сказать голову будет неправильно, так как совершенно непонятно где именно она берет свое начало, но другого слова я не подберу.
        Для меня это происшествие прошло незамеченным, ведь после того как зрение решило взять перерыв в наших с ним отношениях благодаря вспышке света, щупальце державшее ноги резко дернулось в сторону, что привело к столкновению с камнем. Это я сейчас все так подробно описываю, а в тот момент просто заорал что-то вроде:
        - Ах тыж бл**ская пое*еееееееень!
        В полете успел заметить промелькнувшее перед глазами системное сообщение, а вот потом впечатался в камень и на какое-то время лишился сознания. Думаю, что очень не надолго, ведь очнувшись застал неистовства чудовища, которое хаотично размахивало тремя свободными щупальцами круша все вокруг. Как оно не попало в меня - непонятно, вокруг творилась та еще вакханалия, причем в какой-то момент я еще и оглох, благодаря чему все эти массовые разрушения при отсутствии звукового сопровождения смотрелись скорее как какой-нибудь спецэффект.
        Умирать босс явно не собирался. Нет, придавило его знатно - острый конец сталактита пробил тело монстра и придавил его к полу, но, как говорилось в одном анекдоте - к счастью мозг не задело. Тентакледемон все также буйствовал и затихать не собирался, да и крови вокруг было не так уж и много, причем проведи кто-то анализ, часть ее наверняка оказалась бы моей.
        Что могу сказать, из хороших новостей - совершенно свободен. Запустив мной как камнем из пращи, босс больше не обращал внимания на потревожившую его букашку и, скорее всего, в данный момент пытался стряхнуть с себя прочно засевший булыжник, попутно ломая камни и попадая по себе же.
        Терять время было никак нельзя, черт его знает - вдруг у него все получится, поэтому я даже не вставая дважды скастовал на себя Целебную тьму, а потом и вовсе сменил облик и отлетел в дальний угол, осмотреться и составить план действий.
        Ситуация складывалась… Да ничего она не складывалась! Я до сих пор не понимал как пробить толстую шкуру, а из-за поднявшейся в округе пыли, еще и плохо видел как вообще обстоят дела. Единственное, что внушало некоторую надежду - это рана у монстра и до сих пор зафиксированное щупальце. Если идет кровь, значит целостность нарушена и в месте удара можно попробовать поковырять мечом. Вот только если судить по гидрам, регенерация вполне может излечить повреждение за несколько секунд, значит стоит чудовищу избавиться от головного убора в стиле хендмейд, как у меня будет лишь один шанс на удар.
        Понимая, что когда придется действовать времени на подготовку уже не будет, я начал восстанавливать быстрые заклинания, комбинируя либо волшебную стрелу и заморозку, либо ее же и огненный шар. Хотело соединить и оба термических заклинания, но их силовые линии буквально отталкивались друг от друга не желая умещаться в едином конструкте.
        Успел восстановить три заряда делая упор именно на огонь (как-то он в этот раз мне больше помог), когда пыль немного улеглась и мне открылась картина того, как чудовище сумело оплести кусок сталактита и потянуло его вверх. Упускать такую возможность было никак нельзя, так что далее я действовал на пределе своих возможностей, отталкиваясь как от пола, так и от вертикальных поверхностей, буквально взлетев по тентакледемону вверх как раз в тот момент, когда он с противным чмокающим звуком вынул глыбу из раны.
        - Ну что, кошмарик, не ждал?
        Не думаю, что существо меня слышало (ушей у него вообще не обнаружил), или, тем более, понимало, но ждать ответа мне в любом случае было некогда - прямо в кровавую кашу отправилась первая магическая заготовка, тогда как сам я подпрыгнул еще выше, в сальто ударом ноги отправляя каменюку обратно на место и на отскоке выбрасывая себя в сторону.
        На что я рассчитывал? Да черт его знает, не могу сказать, будто все мои действия были все такие продуманные, нет. Действовал в зависимости от ситуации и старался не останавливаться на одном месте. Ну, в любом случае, результат мне понравился. Похоже заклинание смогло нанести значительный урон по внутреннему миру тентакледемона, а прилетевший сверху кусок довершил свою работу, обрывая жизнь уродца. Мне кажется, он мне еще благодарен должен быть, ведь существовать в таком теле лично я бы ни за что не согласился, лучше уж погибнуть.
        Противник Ядовитая Химера умирает. Получено 8000 очков опыта. Поздравляем, вы прошли данж «Ядовитые пещеры», уровень 17. Вам положена награда! Вы прошли данж малой группой - награда незначительно увеличена. Вы прошли данж превосходящий вас по уровню - награда увеличена. Вы получаете уникальное подходящее вам оружие. Вам достаются парные мечи «Перья», входящие в сет Короля воронов. Получено 20000 опыта. Получено 1000 чипов.
        Хо-хо, теперь и по поводу оружия думать не нужно - раз входят в сэт, значит также должны приобрести масштабирующие свойства! Это приятно, спору нет. Тут же заглянул в инвентарь, где и обнаружил находку. Что сказать, внешний вид мне уже нравится - один меч длинный, другой почти в два раза короче, стилистически действительно напоминают перья, хотя и несколько специфические, черные, вытянутые и даже со стороны опасные. Несколько печалит отсутствие гарды - чувствую, останусь я рано или поздно без пальцев, но тут главное посмотреть параметры оружия:
        Парные мечи «Перья» +3. При экипировке ловкость +1; восприятие +0,5; навык «Парное оружие» +5; Скорость полета +25 %.. Чем атакуют вороны? Когтями и клювом - ответит абсолютное большинство и будут правы. Но не пристало королю во всем повторять за своими подданными, вот и владыка воронов выбрал в качестве своего оружия обычные перья, с помощью могущественной магии и добавлению редких металлов придав им форму и судьбу величайшего оружия. Несмотря на свою силу, мечи помнят о том кем являются и раскрываются на полную именно в полете. Входят в сет короля-ворона. Дополнительные свойства - скрыто.
        Ох как закручено! Ладно, будет возможность - обязательно испробую. Приложил их к поясу, полюбовался собой и уже хотел было спрятать обратно в инвентарь, но замер на месте - лишь коснувшись одного элемента доспехов, они вдруг растеряли свою форму, растекаясь по внешней поверхности куртки и плаща.
        Что странно, одежда на мне вроде как и не стала более громоздкой, нет! Все такая же легкая, но при этом на куртку как таковую она уже не очень-то и похожа, да я теперь будто и правда перьями покрыт. Задумался как теперь вернуть все как было и моментально ощутил в руках приятную тяжесть. Удобно, ничего не скажешь. Не убер-плюшка, при наличии инвентаря польза от этой особенности вообще непонятна, но логика подсказывает, что в такой форме мечи должны положительно сказаться на общей прочности доспеха.
        Ладно, если я ничего не путаю, мне Система еще что-то там сообщала?
        Поздравляем, вы открыли редкое магическое умение Концентрация (1), позволяющее манипулировать силой вне зависимости от внешний обстоятельств.
        Помню такое умение, оно у Ли было. Как там мой товарищ, интересно? Если я прав, то совсем скоро он должен уже появиться, надо бы к этому моменту какой-нибудь сюрприз устроить, а то ведь переживает наверное, корит себя в убийстве друзей. Ну да ничего, увидит меня, встретится с отцом, а там глядишь и воскресить команду получится, осталось-то всего ничего - раздобыть себе где-то под сотню интеллекта и мудрости, никаких проблем.
        Подошел к трупу Ядовитой Химеры (все равно мое название мне нравилось больше) и проверил его на наличие лута. Пусто! Вообще ничего нет, даже каких-нибудь экзотических ингредиентов для алхимии. Разочарованно сплюнув, развернулся в сторону выхода и активировав ауру скрытности и соответствующий навык, направился на свежий воздух. Мало ли куда отправились те трогги и таори, вдруг они ждут у входа, чтобы расправиться с конкурентом.
        Снаружи никого не было, а судя по следам, мои невольные знакомые отправились прямиком в город. Что же, может еще и увидимся однажды.
        Идти пешком у меня никакого желания не было, тем более, что сегодня я освободился значительно раньше и если поспешу - могу успеть сделать парочку намеченных давным-давно дел. Превратился в птицу и полетел обратно к цивилизации.
        Во-первых, мне нужно найти мастера портного, ведь в инвентаре уже черт знает сколько времени валяется без дела разрушенный сэт Последнего шанса, да, с приобретением Перьев менять одежду я не собирался совершенно, но есть подозрение, что когда-нибудь этот набор мне обязательно пригодится, тем более, что я только что получил достаточно чипов, чтобы ни в чем себе не отказывать.
        Во-вторых, нужно отыскать и арендовать алхимическую лабораторию, ведь уровень профессии у меня завис на одном уровне уже непозволительно давно. Это обязательно нужно исправлять.
        Наконец, хочется и правда посетить местные тренировочные площадки. После детального разговора с Дорианом, узнал, что характеристики там не поднять, но при должном усилии можно неплохо прокачать навыки, а это тоже значит не мало.
        Перелетев стену, сразу же опустился в тени одного из обветшалых домов и принял человеческий облик. Вот как так вышло, что сам город появился совсем недавно, а часть строений уже выглядят будто под снос? Нужно будет обязательно спросить об этом. Погруженный в свои мысли, я вышел на улицу и, увидев идущих впереди стражников, ускорился намереваясь спросить у них дорогу.
        - Уважаемые, здравствуйте! Вы не подскажете мне…
        - Опять ты?!
        Ох, так это ведь те самые стражники, что недавно отвели меня к судье. Вот ведь повезло, ничего не скажешь, будто бы во всем городе больше никого нет. Однако надо как-то наладить с ними отношения, а то меня так и будут по любому поводу задерживать.
        - Приветствую стражей порядка. Как ваши дела?
        - Что тебе нужно, человек?
        Эх, какие они все-таки неприятные. Ладно, там где нельзя решить дело добрым словом, помогает доброе слово и звонкая монета.
        - Ладно, я вижу, что не нравлюсь вам. Учитывая, что с другими троггами отношения у меня нормальные, видимо это что-то личное. Быть может мы можем разрешить наши разногласия за кружкой пива?
        Стражи похоже не определились кто их них будет вести диалог, так как ответили одновременно:
        - Ты нам взятку предлагаешь?
        - Это с какими троггами у тебя нормальные отношения?
        Ох, я уж думал ничего не получится! Теперь главное правильно разыграть карты и уже вечером у меня вполне возможно появятся добрые приятели в правоохранительных органах.
        - О, например, имею честь называть другом досточтимого Дориана, владельца местной гостиницы. И да, конечно я не предлагаю вам взятку, но если вечером вы заглянете к моему другу, уверен, на моем столе окажется достаточно напитков чтобы хватило всем.
        Вот в такие моменты я себе нравлюсь. Уже сейчас видно, что ребята поплыли, стараясь уследить за хитросплетением моих слов. Вот второй что-то уяснив для себя, неуверенно спросил:
        - То есть если я спрошу Дориана, он также признает тебя другом?
        - Не в моих правилах лгать такими вещами. Конечно, я не могу быть абсолютно уверен, но еще вчера он предложил называть его именно так.
        - Тогда мы зайдем вечером в его ресторан, давно не виделся с кузеном. Да, вы что-то хотели, человек?
        - О, ничего особенного, хотел спросить дорогу к портному, алхимику и тренировочным площадкам.
        Интерлюдия. Ли-Эл
        Дойдя до зеркального зала, Ли хотел было по привычке завернуть к дому Петреско, но сделав пару шагов, остановился. Не стоит приводить туда Стеллу и ее дружков, не заслуживает этого память о друге.
        - Что там? - Стелла заметила заминку орэна и теперь с интересом оглядывалась вокруг, пытаясь понять, куда собирался пойти парень.
        - Вспоминаю дорогу, тут слишком много поворотов.
        - Эй, мы так не договаривались, - возмутился шедший впереди лиссер, - Ты говорил, что знаешь, куда идти!
        - Заткнись, Геон. Наш друг просто задумался, верно, Ли?
        - Верно, Стелла, пойдемте дальше, недолго осталось.
        Их путешествие преследовало сразу две цели. Первая, явная, - набрать побольше опыта и стать сильнее. Именно эта причина была главной для орэна и про то, что, остальные хотят на данной вылазке еще и заработать, стало для него сюрпризом. После разрушения фермы и прихода Смотрителя прекратились поставки мяса, так что по плану Стеллы убитые командой монстры должны были стать первой из многих будущих поставок, позволяя ей встать во главе этого дела.
        Конечно, орэн понимал, что уже в следующий раз его никто с собой не возьмет, но если он прав, то турнир начнется уже совсем скоро, а значит, и время его пребывания здесь истекает. Поэтому нет никакой разницы, как именно Стелла собирается его кинуть (а в том, что собирается, орэн нисколько не сомневался, несмотря на все ее клятвы) - пройдет несколько дней, ну максимум неделя - и прощайте пещеры, форт и лес вместе взятые, надеюсь, больше не увидимся.
        К тому же Ли не рассказал о баку (на которых они и собирались охотиться) всего. Нет, про их безобидность и вкусовые качества он не забыл, а вот про опасность, с ними связанную, умолчал. Лиссер проговорилась, что собирается организовать неподалеку от ареала обитания монстров постоянную стоянку, а значит рано или поздно, но Ли отомстит за все те гонения, которым он подвергался.
        Идущий впереди трогг как раз завернул за угол, когда Геон решил вновь напомнить о себе:
        - Долго еще?
        Орэн хотел было огрызнуться, но немного не успел. За поворотом раздался полный боли крик и чавкающий звук, а потом к ним навстречу вышел монстр Гористро, точно такой, с каким Ворон, Ли и Волох сражались на берегу пещерного озера.
        Маг на секунду опешил, замерев, и именно это его и спасло - тварь бросилась вперед, подминая своей тушей двух лиссеров и начиная наносить по ним удар за ударом. Две пары рук надежно зафиксировали юрких разведчиков, а острый клюв легко вспорол тонкую кожаную куртку одного из них, разбрасывая куски мяса во все стороны.
        К счастью, остальные члены команды не растерялись: вокруг Стеллы вспыхнул ореол, обозначая активацию какого-то умения, а трогг Ягер, второй, а теперь уже и единственный их боец, выхватил свой огромный топор, с криком бросаясь в атаку.
        Только тогда Ли догадался выпустить в чудовище свою новую боевую связку - паралич, ослепление и горящие руки. Струя пламени лишь освещала тварь, а слепота вообще не подействовало. Какой-то эффект был лишь от первого заклинания, но и оно подействовало только на пару секунд, за которые, однако, Ягер успел нанести мощный удар в бок монстра.
        В то же время Стелла вскинула руки и направила их на распластавшегося на полу Геона. Орэн не поверил своим глазам - тело лиссера окутал нестерпимо яркий свет, а когда он пропал, ловкач вновь был невредим. Он уже выхватил пару кинжалов и бросился на спину чудовища.
        Ли оглянулся на Стеллу, но от той сейчас не было толку - похоже это ее то ли лечение, то ли и вовсе воскрешение соратника отняло у девушки все силы, она вся посерела и теперь еле-еле стояла на ногах. Тогда маг переключился на монстра, стараясь понять, есть ли толк от атак группы. Он помнил, как в том, первом бою, удары Волох лишь отвлекали чудовище, не нанося фактического урона.
        Действительно, несмотря на все удары, что наносили Гористро трогг и лиссер, тот выглядел ничуть не пострадавшим, лишь чуть-чуть не успевая в своих попытках подловить нападающих. В этот момент Ли понял, что у них нет никаких шансов. В битвах с этим типом монстров магия орэна была малоэффективной, Стелла растратила всю ману, а от остальных вообще никакого толку, кроме отвлечения внимания.
        Поражаясь сам себе, он развернулся к девушке и, подхватив ее руку, рванул обратно по коридору, бросив на ходу:
        - Скорее, иначе нам всем конец!
        Удивительно, но та ничуть не возражала бегству с поля боя и опираясь на орэна побежала следом. За спиной раздавалось лишь рычание и проклятья бросаемые Геоном им в след. Ягер к этому моменту уже был мертв.
        Глава 8. Долгие разговоры
        Найти портного оказалось несложно. Стражи достаточно подробно описали дорогу, да и сам город я представлял себе достаточно хорошо, а потому заблудиться не боялся.
        Лавка была обозначена новенькой деревянной вывеской с изображенными на ней ножницами и катушкой ниток, в принципе, если бы даже никого не спрашивал, нашел бы и сам. Зайдя внутрь, оказался в очень аккуратном помещении, полном разнообразных ковров, занавесок, вышивок и манекенов в различных нарядах. В общем, именно так я себе классическое средневековое ателье и представлял.
        Поиски персонала привели меня к стойке, где обнаружилась девушка таори. Она качалась на стуле за стойкой и увлеченно читала, теребя в руках кончик волос и не замечая посетителя. Сам когда-то частенько погружался в миры книг так глубоко, что не обращал внимание ни на что вокруг, так что неосознанно испытал к ней чувство симпатии и даже постоял пару минут, дожидаясь когда остроухая красотка вернется в реальность.
        Да, девушка была очень красива, напоминая мне одну из героинь экранизации «Властелина колец», разве что волосы у нее были рыжими, а грудь значительно больше, ну да лично я эти качества к недостаткам бы точно не отнес.
        Время шло, незнакомка переворачивала страницу за страницей и мне стало понятно, что если ничего не предпринять, планы на сегодня придется в срочном порядке отменять. Поэтому, мысленно извинившись перед незнакомкой, встал перед ней и, положив руки на стойку, тактично кашлянул.
        Эффект превзошел все мои ожидания - таори резко вскинула голову и постаралась быстро убрать книгу. Вот только стул, на котором она до этого качалась, не оценил ее усилий.
        Замри мгновение - ты прекрасно! Девушка мило приоткрыла рот, вытянула ноги и хотела ухватиться за что-нибудь, но книга все еще была у нее в руках, так что момент, когда падения можно было избежать, оказался упущен. Точнее, именно так она в тот момент подумала, по крайней мере судя по ужасу, появившемуся в огромных зеленых глазах.
        Что тут скажешь, разве я мог допустить, чтобы это милое создание распласталось на полу? Вообще, конечно, мог. Даже интересно стало досмотреть эту сцену до конца, но решение уже было принято - в одно движение я перескочил через стойку, сделал быстрый шаг вперед и еще в движении одной рукой придержал спинку стула, а второй аккуратно схватил взлетевшую в воздух книгу.
        - Извините, что напугал, сударыня.
        - О, это я должна просить у вас прощения! Новый роман мэтра Тэодоруса так увлек меня, что… Ну да не важно, меня зовут Ириме, я дочь мастера Корониуса и слежу за мастерской в его отсутствие. У вас какое-то дело?
        - Ворон, приятно познакомится. Да, мне в руки достались неплохие вещи в ужасном состоянии. Нет ли какого-то способа вернуть им первоначальный вид?
        После этого достал из инвентаря свои рваные штаны, рубаху и ботинки последнего шанса и выложил их на стол. Девушка коснулась рукой вещей, глаза ее еще больше расширились, однако голос не дрогнул.
        - Да, вещи и правда сильно потрепаны. Пожалуй, мне стоит позвать мастера, подождите пару минут.
        После чего Ириме выбежала в дверь за своей спиной и оставила меня одного. Ладно, подождать так подождать - я осмотрелся вокруг, а потом устроился на одном из стульев, рассматривая висящие на манекенах вещи.
        Все выглядело очень симпатично, но присмотревшись заметил, что у всех вещей одна и та же особенность - повышенная прочность. Интересно, это просто шаблоны или кто-то действительно себе такое покупает? Появление нового действующего лица как-то даже не заметил, просто в какой-то момент за стойкой уже стоял подтянутый, но явно в годах таори, который внимательно осматривал принесенный мной сет.
        Некоторое время в комнате царило молчание - я следил за таори, а тот изучал одежду, не обращая никакого внимания на клиента. Наконец портной поднял глаза на меня и многозначительно произнес:
        - Интересный набор, хоть и в ужасном состоянии. Правильно понимаю, что вы хотите его отреставрировать?
        Тут уж я молчать не стал, напротив, подошел ближе и, взяв в руки тряпку, которая должна быть штанами, многозначительно произнес:
        - А разве есть еще какие-нибудь варианты?
        Думаю, в этот момент многие сравнили бы меня с предками Авраама, но вопрос был не праздным - вдруг мастер может предложить мне каким-либо образом интегрировать свойства набора в сет короля воронов! Такой вариант настолько взбудоражил мой разум, что я даже не сразу услышал прозвучавший ответ, пришлось даже переспрашивать:
        - Хм, я говорю, что мог бы купить эти вещи у вас, предложив неплохую цену, - недовольно скривившись, проговорил таори, - Моей дочери как раз необходим запасной комплект и…
        Ну, мечтать не вредно, как известно. Продавать сет, пусть даже и за «неплохую цену» я не собирался, так что решил заранее расставить все точки над «и»:
        - Увы, мастер, в мои планы не входит продажа этих вещей. Зато, если мы сойдемся в цене, я хотел бы восстановить их прочность.
        Таори на секунду скривился, но быстро справился с разочарованием и отступив на шаг достал из сумки на поясе небольшой блокнот, где быстро записал что-то. После этого он поднял на меня взгляд и гораздо более холодно произнес:
        - Триста чипов за каждую вещь, без торга. Дешевле вы все равно не найдете - в городе больше нет специалистов моего уровня, а те, кто считает иначе, вполне могут и что-то испортить.
        Вот так, называется - почувствовал себя богатым и хватит. В принципе, остатка мне должно хватить на еду и разные мелочи, а если продать лут с поверженных противников, то, может, и на остальные планы останется. Мысленно махнув рукой, я без единого слова перевел стоящему напротив портному сумму сразу за все, после чего спросил, сколько займет работа.
        Таори, после получения чипов, явно в очередной раз пересмотрел свое ко мне отношение, так как вполне вежливо разъяснил, что уже завтра в это же время можно будет забрать готовый сет, причем пообещал, что сумеет восстановить не только основное свойства, но и дополнительные, которые сейчас разглядеть невозможно.
        Перед уходом решил поинтересоваться тренировочными площадками и алхимической лабораторией. Взгляд портного сменился на задумчивый, он чему-то кивнул, а потом рассказал, что мастер алхимии (именно мастер, ведь по словам все того же таори, различных недоучек было множество) в городе всего один и арендовать его лабораторию дешево нечего даже и рассчитывать. По поводу тренировочных площадок пояснил, что идти туда нужно утром, ведь плату берут за день и заявившись сейчас я лишь впустую потрачу финансы. Зато сказал, что там есть еще и арена, где разумные за скромную плату в сотню чипов могут выяснить отношения без особых последствий. Именно там обычно проводились дуэли, причем зачастую соревнующиеся делали ставку, чтобы в случае победы получить что-то большее, чем моральное удовлетворение.
        Так вот, дуэли, в отличии от тренировок, можно было проводить в любое время суток за исключением глубокой ночи, причем поединки обычно привлекали зрителей, и, если твое выступление покажется кому-нибудь интересным, можно получить от него комплимент - чипы или даже артефакты.
        На этом мы распрощались, и я направился в гостиницу, ведь на оставшуюся сумму глупо надеяться арендовать алхимическую лабораторию, тем более что мне еще со стражниками выпивать. Сомневаюсь, что Дориан согласится поить всех моих знакомых за свой счет.
        Правда дойти до пункта назначения без происшествий не удалось - уже свернув на нужную улицу, я наткнулся на компанию людей, среди которых были и мои недавние знакомые. Они кучковались у небольшого фонтана в углу и о чем-то переговаривались. Во мне взыграло любопытство, так что, сделав шаг назад, я сменил облик, активировал скрытность и подлетел на столб прямо над соплеменниками.
        Всего разговора услышать, понятно, не удалось, но даже так получилось довольно познавательно:
        - Да нигде нет! - в раздражении махнул рукой один из мужчин, кажется до этого мной не встреченный, - Мы даже в частные дома заходили, но если нас даже и не гнали взашей, то выставляли просто конский ценник. Сто пятьдесят чипов за сутки, да где это видано?
        Ага, это они, похоже, обсуждают, где можно снять комнату. Ну да, в моей гостинице места закончились еще вчера вечером, думаю, в остальных заведениях ситуация схожа, так что мне очень даже повезло наладить отношения с Дорианом.
        - А на испытания уже ходили?
        О, а вот этого парня я видел, это он, кажется, грозился положить меня на месте, уже перед Смотрителем.
        Первый мужчина грустно вздохнул, ясно давая понять, что даже если и ходили, то ничего путного из этого не вышло, однако все же ответил, лишь подтвердив мои подозрения:
        - Сильвана пробовала, у нее уже есть специализация, да и опыт неплохой, но смогла пройти лишь волков, а потом появился какой-то монстр… Ладно хоть кандидатам не дают умереть, да и лечат после испытания, иначе наша группа лишилась самого сильного члена. Думаем прокачаться в округе, а потом рискнуть еще раз.
        Мой шапочный знакомый понимающе кивнул, а потом заговорщицки проговорил:
        - А хотите знать, кто в этом виноват?
        Ну да, ясно кто, тут им даже придумывать ничего не нужно, я виноват. Вот только насколько мне известно, во время турнирных боев никто участников лечить не будет, а значит, окажись пропускной балл ниже, большая часть людей просто не пережила бы своих первых схваток. С другой стороны, разве сейчас им это объяснишь?
        - Встретили мы тут одного, на выходе из города. Вроде как тоже наш, человек. Вот только знаю я таких… Представляешь, попросили мы его немного помочь, а он нашего лидера одним ударом убил! Я только хотел этого урода наказать, как тут же примчался Смотритель и заставил его отпустить. Так вот, я тут расспросил насчет него - это он, мразь такая, первым испытание прошел и так высоко планку задрал. Прикинь, какая подстава?
        Слушать, как меня обливают грязью, не хотелось, да и суть беседы я уже уловил, так что взлетев со своего места, переместился обратно за угол, вернул себе прежний облик и направился дальше в гостиницу, прямо мимо этой компании.
        Нет, я не собирался провоцировать конфликт, но бегать от кого-либо лишь потому, что они могут о тебя убиться… Ну такое. Не хочу, если у них есть ко мне какие-то претензии, то пусть выскажут это в лицо.
        Заметили меня не сразу, я даже успел пройти мимо, подходя к дверям гостиницы. Увы, надежды на то, что люди поостерегутся задирать того, кто явно сильнее, не сработала. Да, шел я не торопясь, но и специально задерживаться не собирался, так что когда меня окликнули, уже предвкушал сытный ужин, гадая, чем порадует меня Дориан.
        - Эй, это же тот урод!
        Вот интересно, когда слышал в свой адрес оскорбления в теле птицы, воспринимал это гораздо спокойнее, а сейчас внутри будто дикий зверь заворочался, нашептывая избавить мир от этих недостойных представителей рода человеческого. Странно, но заглушить его оказалось не так-то просто.
        - Эй, я к тебе обращаюсь! А ну повернись, когда с тобой разговаривают, свинья!
        Ты в городе, Ворон. Ты хочешь дождаться Ли тут, а не отправляться к нему. Тебе не нужно никому ничего доказывать - повторял я себе, медленно оборачиваясь к людям и ожидая продолжения.
        - Что, даже сказать нечего, мразь? Похоже ты не такой смелый, когда рядом нет Смотрителя, - заводил себя парень, глядя, что я не реагирую на его слова.
        Не реагировать, кстати, становилось все сложнее. Лишь тот факт, что я всегда считал себя более-менее спокойным и уравновешенным человеком позволял игнорировать внутренний голос, который все громче советовал наказать наглецов.
        К «беседе» (если ее можно так назвать) присоединился и второй мужчина, который гораздо более вежливо обратился ко мне:
        - Молодой человек, мы видим, что вы тут более-менее устроились. Не поможете советом, где найти жилье и как попасть на турнир?
        Заткнув в очередной раз ту мерзость, что сидела внутри, я решил ответить, раз уж со мной разговаривают нормально:
        - Меня зовут Ворон и в этом городе я и правда более-менее устроился. По поводу жилья, могу только сказать, что чем ближе к турниру, тем выше будут цены, так что если получится найти какой-нибудь вариант - постарайтесь держаться за него всеми силами. Чем дальше от замка, тем меньше должны просить за аренду, поэтому советую пройтись по Бедной и предложить владельцам не только плату, но и помощь по хозяйству, кто-нибудь наверняка согласится. Насчет турнира, если уж вы действительно хотите участвовать, то рекомендую сначала набрать хотя бы третий-четвертый уровень специализации, раньше получить необходимый уровень очков у вас все равно не получится. Начните с монстров вокруг города, там они самые слабые, да и стража в случае чего может помочь. Когда поймете, что уже ничего не получаете от их убийств, направляйтесь на юг, тамошние обитатели не выше десятого уровня. Далее направляйтесь на запад - пятнадцатый, ну а потом на восток. На север я еще и сам не ходил, слишком уж там сильные зверушки обитают. Да, имейте в виду, что любой разумный за стенами города, кроме территории у ворот, пожалуй, может на
вас напасть, будьте осторожны.
        Пока люди обдумывали полученную информацию, я повернулся к первому парню и, приложив некоторые усилия, максимально бесстрастно произнес:
        - А насчет тебя… Посоветую вовсе не покидать город, ведь если я встречу тебя там, - указал рукой вдаль, - В принудительном порядке отправишься исследовать загробный мир.
        Потом вновь обратился ко второму:
        - Еще что-нибудь?
        Ответа не последовало, поэтому я посчитал разговор оконченным. Не знаю уж, какое впечатление о себе оставил, но не все ли равно? Ну да, людей сейчас гораздо меньше, но это не значит, что все они внезапно стали мне очень уж дороги. Память о Ное была до сих пор яркой, а потому излишне идеализировать свою расу мне было сложно.
        Уже открыв дверь гостиницы и заходя в помещение, услышал голос девушки, которая до сих пор молчала:
        - Не знаю как вы, а я и правда поищу удачи на Бедной улице. За мягкую постель и горячую ванну готова или убить или отдаться, как получится.
        Дверь за мной закрылась и продолжения беседы не услышал, зато увидел Дориана, который стоял за стойкой вместе с Кеттарой и о чем-то шептался, но заметив меня, трогг улыбнулся и уже в голос сказал своей возлюбленной:
        - Смотри, похоже Ворон опять что-то учудил, раньше я перьев на его одежде не замечал.
        - Ох, Дорри, совсем ты ничего не понимаешь в моде. Привет, Ворон!
        - Приветствую влюбленных! Может ли усталый путник рассчитывать на тарелку похлебки в этом доме?
        Дориан расхохотался и указал рукой на зал, где, как и вчера, все столики были заняты:
        - Если найдешь место, получишь жаркое и хлеб, больше ничего не осталось. Ты сегодня даже рано, вроде еще и ворота не закрылись.
        - Испугался, что останусь без ужина. Кстати, вчерашний орэн еще тут?
        - Не, ушел утром, лишь чуть позже тебя, но комнату снял, причем доплатив прежнему постояльцу, так что скоро вернется.
        Эх, а я надеялся, что сегодня можно будет ограничиться уже знакомыми личностями. Ладно, посмотрим какую компанию приготовил мне нынешний день…
        Народа в зале стало значительно больше. Если вчера за многими столиками сидело по одному разумному, то сегодня поиск подобных одиночек заставил меня осмотреть всю комнату. Удача улыбнулась лишь в самом конце, да и то как-то криво - тот самый столик, что вчера занимал отец Ли сегодня оккупировала другая моя знакомая, встретить которую здесь я никак не рассчитывал.
        Кифая - та самая девушка, что я имел удовольствие носить по городу на руках. Вообще, узнать ее было довольно сложно - она напялила на себя огромный плащ, который закрывал ее лицо, но мое восприятие, несмотря на скудное освещение, моментально отметило знакомый перстень и привлекательную фигуру.
        Особых вариантов не было, а потому я направился прямо к ней, на ходу обдумывая дальнейший разговор. Было у меня подозрение, что девушка тут неспроста, а так как сейчас она сидела тут одна, можно было предположить, что она кого-то ждала. Не знаю, хочу ли, чтобы ждала она меня? С одной стороны, никогда не был против общества красоток, а с другой, эта компания грозила обернуться дополнительными проблемами, которых хотелось бы избежать.
        - Добрый вечер, Кифая. Вы не будете против, если я присяду за ваш столик?
        По всей видимости, девушка не ожидала, что ее так быстро узнают, а потому удивленно хлопала глазами пару секунд, подарив мне возможность насладится зрелищем и даже оценить ее внешние данные более подробно, благо после сегодняшнего любования одной таори, я считал себя опытным ценителем женской красоты. Кстати, представительница расы лиссеров ничуть не уступала эльфийке по части очарования.
        - Конечно, садитесь, Ворон. Но как вы догадались, что это я? - наконец-то заговорила девушка.
        - Разве какой-то плащ может скрыть такую красоту, - что я несу? - Стоило увидеть вас один раз, чтобы запомнить навсегда. Но почему вы сидите тут одна?
        Да уж, совсем одичал. Еще бы спросил, не нужен ли ее родителям зять? Хотя, сейчас меня больше волновал вопрос, как тут относятся к смешанным бракам и возможны ли они в принципе.
        Кифая мило покраснела, что при ее темной коже было почти незаметно, но я разглядел и поразился насколько просто смутить эту красавицу. Похоже с появлением человечества, местным пикаперам придется потесниться. Если уж мои жалкие комплименты вызывают такой успех, то что будет когда за дело возьмутся настоящие профессионалы?
        - Я ждала вас. Скажите, Ворон, с кем вы ходите на охоту?
        Тут к нашему столику подошел Дориан, поставив передо мной большую тарелку с едой и кувшин вина, давая пару секунд на обдумывание ответа. Ловушка? Может ли быть, что ее подослал отец? А, была не была!
        - Один. Мои друзья еще не добрались до города, так что пока я разведываю территорию и присматриваю лучшие места.
        Девушка кивнула сама себе, а потом ненадолго задумалась. Торопить ее я не стал, а принялся за еду, предварительно налив и себе и Кифае вина. Не знаю уж, насколько это вежливо, но мой желудок совсем взбесился от близости ароматного блюда, которое ему почему-то до сих пор не дают распробовать. Наконец она на что-то решилась и, сделав глоток, спросила:
        - Скажите, не примете ли вы меня в свою группу? Так получилось, что прошлая команда, с которой я охотилась, распалась, а обращаться к отцу, чтобы он подобрал мне… Не хочу!
        Ох, какая эмоциональная. Ну, вообще я не против, тем более что тут велик шанс получить очередное достижение. Вот только…
        - Госпожа Кифая, что вы тут делаете?
        Перед нашим столиком стоял старый зузик. Тот самый, что совсем недавно отправил меня в нокаут одним лишь толчком. Ну, а кто говорил, что будет легко?
        Интерлюдия. Ли-Эл
        - Где мы? - Стелла устало вытерла лоб рукавом, не обращая внимания на грязные разводы.
        Я быстро шел рядом, постоянно оглядываясь по сторонам, надеясь углядеть монстров раньше, чем они кинутся на нас.
        - Недалеко от цели. Насколько я знаю, большинство чудовищ не приближаются к баку, так что мы сможем там немного отдохнуть.
        Решение бежать именно туда было спорным - мало того, что для этого пришлось сделать серьезный круг по тоннелям, так еще и поспать там не получится. С другой стороны, Ли намеревался поднять уровень, а сделать это наверняка можно будет только таким образом. В конце концов, он вполне сможет уйти поспать в подготовленное ими убежище, уж на этой тропе они никогда никого не встречали. Что делать со Стеллой в этом случае, орэн старался не думать.
        - Кстати, а почему там так безопасно, раз уж эти баку мало того, что слабые, так еще и такие вкусные?
        - Ты вполне можешь выяснить это сама, я изучением повадок местной живности не занимался.
        - Что-то ты темнишь, маленький волшебник, и я обязательно выясню, в чем дело.
        - Ну да, ведь это я стараюсь использовать всех вокруг и готов подставить любого, лишь бы добиться своей цели!
        - Ха-ха, хорошая попытка, - Стелла остановилась перевести дыхание и затравленно посмотрела в обратную сторону, - Думаешь они все погибли?
        Ли тоже оглянулся, но, естественно, ничего нового не увидел - последние пол часа им пришлось столько петлять, что даже удивительно, как это он смог выбраться на прежний маршрут.
        - Ну, если произошло чудо… Конечно, они погибли, когда мы уходили - в живых оставался один только Геон, а я что-то сомневаюсь, что гористро помиловало его по этическим соображениям.
        - Ох, завали, я пытаюсь найти нейтральную тему для разговора. Вообще, прости меня, Ли-Эл. Не за сегодня, а раньше. Я натворила столько дел, что за сто лет не разгребешь. Обещаю, если мы выберемся отсюда, постараюсь что-нибудь придумать и отдать долг.
        Орэн хмыкнул, скептически улыбнувшись, но это была лишь маска - голос девушки звучал искренне, а сама она была такой усталой и уязвимой… Прекрати! Сказал себе Ли, она просто играет с тобой, ведь в одиночку ей ни за что не выбраться.
        - Ладно, пойдем. Нам ведь еще нужен опыт, не так ли?
        Еще через несколько минут они добрались до места, и Стелла впервые увидела баку. Животных было так же много, как в тот раз, когда они приходили сюда с человеком и троггом.
        - Так что, они действительно настолько беззащитны, что можно просто нападать на любого?
        - Смотри и учись, - Ли запустил в ближайшего баку боевой связкой, а потом, спокойно подойдя, добил посохом всего тремя ударами, - Как видишь, остальные даже не пытаются убежать.
        - Отлично, давай, кто наберет больше? У тебя фора в одного!
        Не привязывайся, повторял себе орэн. Она просто тебя использует, раз за разом говорил он себе. Однако постепенно он втянулся в это соревнование и даже начал получать от него удовольствие. Стелла, из-за долгого отката, мало пользовалась умениями, да и Ли довольно скоро растратил все быстрые заклинания, так что бегал за баку с посохом, стараясь нанести точный удар в голову. Это давало свои плоды - кроме весьма солидных вливаний опыта он также прокачал до четверки навык владения дробящим оружием. В какой-то момент орэн даже позабыл о том, кто рядом с ним, перебрасываясь шутками и поддерживая Стеллу. Тяжело не доверять тому, кто находится рядом долгое время.
        Через несколько часов, когда живых баку не осталось, а они с девушкой подняли по уровню, Ли понял, что уже валится с ног от усталости. Нужно было что-то решать с ночлегом, и он внезапно осознал, что не хочет оставлять лиссера тут, несмотря на все ее прошлые поступки.
        Глава 9. Слухи и сплетни
        « - А вот это уже интересно, - задумчиво пробурчал гоблин, поднимаясь со своего места.
        Я тоже все понял. Магистр все-таки не простила мне гибель ее сестры. Послала убийц по мою душу. Или это такое изощренное испытание?»
        Алексей Осадчук, «Лабиринт Страха»
        - Господин отправил меня на ваши поиски два часа назад. Я обежал все приличные места, побывал в излюбленных вами местах охоты, а вы все это время были… здесь, да еще и в такой компании! Прошу вас, идемте скорее!
        Да уж, так недолго и пожалеть, что не сдал дедушку. Ладно, пусть Кифая сама решает, я сюда вообще поесть сел, так что промолчу.
        Она в этот момент вся как-то сжалась, но со стула не встала. Ох прогнило что-то в Датском королевстве… Наконец девушка собралась с силами и, взглянув прямо в глаза старику, начала громко говорить, причем остальные посетители ресторана нисколько не стесняясь уже поворачивались в нашу сторону, предвкушая бесплатное развлечение:
        - Передай отцу, что он больше не может распоряжаться моей жизнью, мне надоело чувствовать себя вещью, которую он пытается выгодно пристроить! Я остаюсь здесь и ни ты, ни он не смогут этому помешать.
        Смотреть на старика было одно удовольствие. Он скривился так, будто только что выпил стакан лимонного сока (я пил, так что могу с уверенностью утверждать), оглядел зал, отдельно задержав взгляд на мне, потом глубоко вздохнул, будто призывая самого себя успокоиться и лишь после этого ответил:
        - Конечно, если таково ваше желание, я передам этот… ответ господину. Прошу лишь обратить внимание на сопутствующие обстоятельства.
        - О чем это ты?
        Кифая выглядела настолько обескуражено, что было понятно - ни о каких обстоятельствах она сейчас не думала. Ну, тут она было не одинока, лично я тоже даже не предполагал, о чем он говорит.
        - Думаю, тебе прекрасно известна клятва, которую я дал твоему отцу, поступая на службу?
        Что должно происходить, когда кто-нибудь отвечает на вопрос? Как мне кажется, после этого у людей должно появиться некое понимание происходящего. Что произошло сейчас? Какая еще клятва, какое она имеет отношение к данной ситуации, почему это должно кого-либо волновать? Ну вот и я о том же. Однако, несмотря ни на что, слова зузика произвели просто сногсшибательный эффект - Кифая на глазах побледнела (учитывая ее черную кожу - выглядело сие действие презабавно), невидящим взглядом обвела зал, лишь на секунду задержавшись на мне, а потом склонила голову и уже совсем другим тоном ответила:
        - Я поняла. Дай мне одну минуту и пойдем домой.
        Похоже именно такой реакции старик и ждал, ведь уголки его губ едва заметно приподнялись, а потом он слегка поклонился и, разворачиваясь к выходу, обронил:
        - Буду ждать на улице, не хочу задерживаться здесь дольше необходимого.
        Исчез зузик также быстро, как и появился, после чего я перевел недоуменный взгляд на Кифаю, но так лишь покачала головой.
        - Прости, Ворон, сейчас ничего не могу объяснить. Поверь, если бы я не пошла с ним - в этом заведении скорее всего не выжил бы никто, мы с тобой так точно. Надеюсь, это не последняя наша встреча.
        Уже на середине фразы девушка встала на ноги, а договорив - быстро направилась на выход. Да уж, попробуй пойми этих женщин! Допил вино и задумался над своими дальнейшими действиями. Не нравится мне все происходящее, поэтому стоит попробовать разобраться. Именно с таким намерением я и направился к Дориану.
        Нет, надежды, что он разъяснит мне все эти заморочки с клятвой не было. Другое дело, что можно попробовать исправить допущенную ошибку и все же наябедничать Смотрителю на агрессивного дворецкого, глядишь, отправят его куда подальше и проблема решится сама собой.
        Увы, оказалось, что поезд ушел - по местным правилам у потерпевшей стороны было два дня, чтобы заявить о нарушении своих прав, после чего, если, конечно, тебя не удерживали силой, сообщать что-либо было уже бессмысленно.
        Расстроенный пошел обратно к столику (нет, я понимаю, что выглядит это не очень, но очень хочется есть), однако не успел дойти до места, как меня окликнули со стороны входа - в гостиницу как раз зашел Сонг-Эл и теперь приветливо махал рукой.
        Показав рукой, куда направляюсь, поманил орэна за собой и, сев у стены, быстро надкусил кусочек пирога. Знаю я эти дела - опять сейчас что-нибудь случится и вновь не поем.
        Сонг-Эл сел напротив, посмотрел, как аппетитно я уплетал поданное блюдо, не удержался и тоже сделал заказ Дориану. Вот правильный подход - видишь, что собеседник занят, так расслабься, перекуси немного, не знаю, как другие, а вот мне такое отношение чертовски импонирует.
        Поэтому минут через двадцать я сидел довольный, потягивал вино, ожидая, когда теперь уже орэн доест свою порцию. Мои мысли сейчас крутились вокруг Кифаи и о том, как эту ситуацию можно разрешить. Идей не было никаких. Решить вопрос силой я бы не смог, Смотритель мне тут не помощник; попробовать выкрасть девушку из дома? Я, конечно, вор (по крайней мере одна из специализаций), но подозреваю, что в этом случае мои навыки окажутся недостаточно развиты.
        В этот момент Сонг-Эл как раз положил приборы на стол и вытер губы салфеткой. Протянул ему полный бокал, после чего мы чокнулись и молча сделали по глотку. Прекрасное чувство, когда никуда не нужно спешить.
        - Знаешь, Ворон, когда я пришел сюда впервые, моей задачей было оценить потенциал людей и по возможности сделать парочку ментальных закладок, которые неминуемо привели бы тебя к поражению.
        Я чуть вином не поперхнулся от такого заявления. К счастью, сумел удержаться в последний момент, так как маг продолжил:
        - Но потом ты рассказал о сыне… Официально заявляю, друзья Ли - мои друзья. Сегодня я сообщил патриарху рода, что люди и орэны могут быть союзниками или врагами и именно сейчас в наших силах выбрать, по какому пути мы пойдем. Не знаю, что решит совет семей, однако можешь быть уверен, ты всегда найдешь поддержку в моем доме.
        Это было… Приятно. Хочется надеяться, что человечество не упустит шанса наладить отношения с одной из самых многочисленных рас в Большом мире.
        - Сонг-Эл, я не могу заявлять от лица всех представителей моего вида, но обещаю, что не предам оказанного доверия. Друзья - это та семья, что мы выбираем сами, я буду рад назвать вас своим другом и когда… Если у меня появится дом - вам всегда будут там рады.
        Сонг-Эл похоже смутился, так как опустил взгляд на пустую тарелку и несколько секунд молчал. Потом, импульсивно поднявшись, он обошел стол и обнял меня. Так как я успел встать - выглядело это забавно, ведь отец Ли был едва ли мне по грудь, но смеяться мне помешал неожиданный ком в горле. С моим отцом возможности попрощаться мне не дали.
        - Кстати, я как раз сегодня думал организовать для сына вечеринку по возвращению. Пусть точная дата нам и неизвестна, но до турнира остается все меньше времени, а значит он должен появиться со дня на день. Конечно, все организационные вопросы я возьму на себя, но надеюсь ты придешь?
        - О, даже не сомневайтесь!
        - Еще кое-что, как ты знаешь, я преподаю в магической академии. Насколько я понял, сын выбрал очень уж узкую специализацию магии и учителя для него мне придется искать отдельно. Но ты вполне можешь попробовать поступить к нам, по крайней мере, если попробуешь - я постараюсь помочь, чем смогу.
        Интересное предложение. Собственно, сам часто задумывался о том, что одним турниром жизнь не ограничивается и нужно думать, чем заниматься дальше. Причем изучение магии привлекало больше вступления в какую-нибудь воровскую гильдию или орден бойцов.
        Да даже недолгое общение с Ли позволило значительно усилить свою боевую мощь, за счет комбинирования заклинаний. А чему могут научить в настоящей академии? В общем, сама идея мне очень нравится, однако прежде чем соглашаться, нужно узнать все подробности.
        - Это неожиданное предложение…
        - О, я не жду немедленного ответа, до начала набора еще есть пара недель. Просто имейте в виду такую возможность.
        - Договорились, Сонг-Эл.
        - Отлично. Тогда, пожалуй, пойду в свою комнату. Это был тяжелый день, и я рассчитываю хорошо отдохнуть. Ты будешь здесь завтра?
        - Конечно, надеюсь, вы составите мне компанию за ужином?
        - Всенепременно.
        Орэн, сославшись на дела, пошел в свою комнату, а мне оставалось только ждать появления давешних стражников. Просидел два часа, чувствуя себя полным идиотом. Потом подошел к Дориану и спросил у него, что пошло не так. Оказалось, что эти двое уже заходили, но узнав у трогга, что человек их не обманул и действительно является другом их родича, ушли по своим делам, передав мне, что мы выпьем в другой раз, перед их выходным.
        Сидеть в зале дальше желания не было, поэтому поднялся в комнату и довольно быстро уснул. Когда ложился, переживал, что различные мысли как-то помешают реализовать задуманное, но нет - повезло.
        Проспал часов восемь - ужасно много для меня, а когда проснулся, делать вообще ничего не хотелось. По-хорошему нужно продолжить прокачку - судя по двум последним дням, если не снижать планку, то до начала турнира можно успеть получить дополнительную силу.
        Но психологически хотелось некой разрядки, смены деятельности, чтобы почувствовать себя свободным человеком, а не лабораторной крысой, запущенной сумасшедшим экспериментатором в смертельный лабиринт. Поэтому сегодня я буду ходить по магазинам, наведаюсь к алхимикам и на тренировочные площадки. Опять же под вечер нужно будет заскочить к портному, а вот уже после ужина можно и Луну проведать, посмотреть, насколько эффективна наша раздельная охота.
        Вообще, мне сперва казалось, что наличие системного магазина убьет всяческую частную коммерцию. Но одну из древнейших профессий так просто не проведешь, отдавая ширпотреб по цене ниже рыночной, а различные редкости, которых не найдешь на виртуальных прилавках, отдавая втридорога.
        Выйдя из своей комнаты, заказал завтрак, а пока ждал свою порцию, выслушивал сплетни переданные троггом. Информацию он собирал по каким-то только ему известным критериям, по крайней мере для меня ценность некоторых слухов казалась сомнительной.
        Вот зачем кому-то знать, что лиссера Стикки, известного картежника, вчера под утро видели пробирающегося в тени домов голым? Или почему демрон Ксарфакс, маг-элементалист и большой бабник, вот уже четвертые сутки не выходит из дома? К счастью, еду принесли достаточно быстро.
        Так и получилось, что на улицу попал совсем в хорошем настроении. Тепло, хорошо, ничего не болит, есть не хочу - счастье. Сперва направился на тренировочную площадку, про нее так много говорили, что хочется наконец увидеть все самому.
        По мере приближения стало понятно, что моя цель физически относится к огромному замку, хотя и обладает собственным входом. Только этим объяснялись гигантские сооружения, намного превосходящее все остальные постройки города. Несколько крупных куполов, высотой более тридцати метров и шириной с крупный торговый центр. Сколько всего тут можно разместить - даже представить боюсь. Остается надеяться, что у меня получится не застрять здесь на весь день.
        Пройдя через крупные ворота следом за компанией, состоящей из двух лиссеров и двух троггов, оказался в очереди для покупки входных билетов. Стоимость в сотню чипов уже не казалась такой огромной, но, когда пришел мой черед переводить деньги - все равно поморщился. Чипы принимал сонный зузик, он держал в одной руке небольшой синий камешек, который светился после получения платежа - в этот момент контролер убирал руку с проходом, даже не глядя на посетителей. А ведь еще недавно я хотел выбрать себе несколько новых заклинаний из магазина. Не сейчас, конечно, но, когда подзаработаю еще.
        - Дейс уже тут?
        Я стоял слишком близко к лиссерам, а потому просто не мог не слышать их разговора. Нет, говорили они очень тихо, вот только моему слуху не объяснишь, что подслушивать нехорошо. Судя по всему, трогги - охранники богатеньких мальчиков, которые пришли сюда повидаться с товарищем.
        Но скоро их беседа свернула к более интересным вещам, на которые уже стоило обратить внимание:
        - Да, он ходил к старику чтобы познакомится со своей будущей невестой, а в итоге несколько часов рассказывал последние новости семьи. Теперь Дейс хочет проткнуть парочку неудачников на арене, ну и выпить вина в хорошей компании.
        - Он ведь уже записался на турнир? Как думаешь, есть шансы?
        - Ха, шансы. Он еще два года назад потратил тысяч сорок на черном рынке, да и доспехи у него сейчас какие-то особенные, зачарованные на усиление маскировки. Думаю, что среди лиссеров он в этом году основной кандидат. Вот только есть еще трогги и орэны, которые тоже готовили своих бойцов с детства. Не забывай про демронов, они совсем не проявляли себя в прошлый раз, но все знают, что там найдется немало сильных колдунов. Но знаешь, что я думаю?
        - Не тяни, Рилл, бесишь.
        - Человек! Точно тебе говорю, этот тоже себя покажет. Дейс на отборочных раскрыл почти все, что было, его бой все серьезные игроки давно уже по полочкам разобрали. А первый кандидат? Уровень и специализация неизвестны! Думаю, эта новая раса еще проявит себя.
        - Ерунда, никто не даст победить выскочкам. Не будь ребенком, я видел этих людей - еще один ущербный народец. У них вроде как вообще предрасположенностей нет, прикинь? Наш оракул пообщалась с несколькими из них и выявили у тех лишь бонус на развитие навыков.
        - Бонус на развитие? Интересно…
        - Навыков! Кому они нужны, если противник задавит по основным параметрам?
        Только когда эти двое начали общаться на повышенных тонах, мне в голову пришла мысль, что происходит что-то странное. Эти двое обсуждают довольно серьезные вещи при троггах - ладно, но при мне? Удивленно посмотрел на них и внезапно понял, что по привычке активировал ауру Незаметности и навык Скрытности.
        Надо же, как неожиданно хорошо получилось. Раз эти двое с такой уверенностью говорят о записи с моими вступительными - значит узнают сразу же. Ладно, стою, никого не трогаю, надеюсь, что мы с этими ребятами разойдемся по разным залам и никогда больше друг друга не увидим.
        С другой стороны, на их чемпиона посмотреть интересно. Может, глянуть эту их арену, вдруг повезет посмотреть его в деле.
        Но сперва, собственно, сами тренировочные площадки. Обязательно нужно посмотреть, на что рассчитывать в плане подготовки. Наконец нас запустили внутрь и на первой же развилке мы с лиссерами разошлись по разным сторонам.
        Сделано все было очень удобно - кругом были интуитивно понятные таблички с указателями, так что, слегка напрягая воображение, я разобрался как пройти в душевую, к полосе препятствий и различным тренажерам.
        Начал как раз с последних, очень уж было интересно, на что способны местные инженеры. Такого разнообразия я и представить не мог. Нормально все у инженеров, трудятся. Отыскав инструкцию, понял, что все это великолепие служит для развития тех или иных мышц (то есть по желанию, проработать можно вообще все), тех или иных связок или рефлексов. Были манекены, которые помогали отработать определенные связки ударов, а были и те, что самостоятельно наносили удары, тренируя увороты.
        Что мне еще понравилось - тут почти никого не было, а значит, можно полностью погрузиться в работу. Увлекся - представляя смесь магии и технологии, тренажеры позволяли выставлять веса в зависимости от характеристик, благодаря чему даже самые сильные разумные могли выложиться на полную.
        Я плавал, преодолевая мощное течение и быстро меняющуюся температуру, пытался увернуться от атак сразу трех противников, а в зале для симуляций нашел тренировку баланса и потом целый час скакал по канату над пропастью. Один раз сорвался и прежде, чем иллюзия разрушилась, успел несколько раз проститься с жизнью.
        После хорошей нагрузки, которая привела к росту моего навыка акробатика на +2, почти сорок минут просидел то в сауне, то в ледяном бассейне. Только после этого, расслабленный и добродушный я пошел посмотреть, что так еще за арена. Еще манила полоса препятствий, но туда можно будет сходить и потом, если желание будет.
        Чтобы попасть на арену, пришлось почти до выхода идти - разделение происходило в самом начале, и арена явно была гораздо более популярным местом, чем тренировки. Почему так, ведь в мире Системы саморазвитие всячески поддерживается, мне было непонятно, разве что идея о том, что развлечения и возможность легкого заработка всегда будут привлекать больше народа.
        Сначала я попал в общий зал, где толпилось больше всего народа. Здесь можно было сделать ставку, посмотреть на небольшом экране текущий бой или заказать себе напитки. Также тут сидел огромный трогг, который записывал всех желающих на поединки. Варианты были следующие - можно заплатить и будешь сражаться с монстрами, что местные сотрудники выловили специально для тебя. Можно найти кого-нибудь и сразится уже с ним совершенно бесплатно. Вот только если бои с чудовищами были вполне реальными и приносили опыт, то вот дуэли между разумными проходили в неком иллюзорном массиве, откуда оба участника выходили невредимыми.
        Чтобы стимулировать участников записываться, тут и существовал тотализатор. Cтавку можно было делать на все бои, вот только ставить против себя было запрещено. Да, еще всех предупреждали, что подставные бои будут выявляться и наказываться по всей строгости.
        Потолкавшись среди разумных, я пришел к выводу, что здесь можно довольно быстро вернуть потраченную за вход сумму, а может, и дополнительно подзаработать. Посмотрим, насколько удача меня любит!
        Решительно направился в сторону трогга со списком и попросил записать себя на бои со ставками. Тот странно посмотрел в мою сторону и хмуро пробурчал:
        - Новичок?
        - Ага.
        - Ну и под каким именем тебя записать, новичок?
        - Ха, а так и назови, ведь я тут и правда недавно.
        - Да я уже вижу. Бой через семь минут, противник лиссер Дейс. Ставку делать будешь?
        О, так это же тот самый чемпион, о котором я слышал. Вот это удача! Как раз посмотрю на что можно рассчитывать на турнире.
        - А какой коэффициент?
        - Получишь пять чипов за каждый поставленный, - усмехнулся от уха до уха трогг, - Если победишь, конечно.
        Ну да, этот лиссер тут, похоже, известная личность. Ладно, нужно рисковать, как бы все сейчас ни повернулось, в следующий раз про меня уже что-то да узнают.
        - Тогда, конечно, поставлю!
        Надо ли говорить, что я пошел ва-банк?
        Интерлюдия. Ансар Бесшумная Смерть
        - Наконец-то! - только услышав звук открывающейся входной двери, Ансар быстро отложил кружку с новомодным бодрящим напитком и встал со своего места, - Рад был нашей беседе, Дейс, но думаю, пришло время познакомить тебя с моей дочерью.
        Молодой парень, нарядный и хорошо воспитанный, он немного смущал старого убийцу своим подобострастием, но ничего особенно в этом не было - слава одного из героев расы шла далеко впереди Бесшумной Смерти. Дейс встал, поклонившись, и начал говорить что-то о несравненной красоте Кифаи, слава о которая дошла до него… Бла-бла-бла.
        Поразительно, но весь разговор я слышал от него лишь пересказ чужих мнений и ни разу его собственное. Собеседник боялся, но это было нормально. Собеседник льстил, но и это было вполне привычным. Что же не давало Ансару покоя?
        Додумать он не успел - в комнату вошли его дочь и дворецкий, причем второй показал знак, что хочет о чем-то срочно сообщить. Да уж, интересно, где он так долго искал свою воспитанницу?
        Извинившись перед молодыми и сославшись на неотложные дела, Ансар двинулся вслед за Госсином. Пусть дети пока пообщаются между собой, может, вдали от взрослых они быстрее найдут общий язык.
        Дойдя до своего кабинета, лиссер прошел внутрь, дождался пока пройдет зузик и закрыл дверь на ключ. Конечно, это была всего лишь предосторожность, но и она лишней не бывает - если слуга сообщал, что у него есть важные новости, то эти новости обычно и правда оказывались стоящими, а в доме еще при его создании была использована редкая магическая конструкция, которая изолировала звуки в закрытых на замок комнатах, защищая от прослушивания.
        Стоило двери закрыться, как зузик обеспокоенно произнес:
        - С девушкой проблемы, господин. Я нашел ее в гостинице троггов за одним столом с человеком и не хотела идти со мной, пока не пригрозил, что убью всех присутствующих.
        - Этого еще не хватало!
        Доченька, конечно, и раньше могла выказать своеволие, но до прямого отказа подчиниться еще не доходила. Так, она же с Дейсом сейчас, сразу после показательной порки, которую наверняка по пути устроил строптивице слуга. Чего ждать от девицы? Точно не благоразумия!
        - Поговорим потом, - принял решение Ансар, - Сейчас иди к молодым и постой в уголке, чтобы детки… Не начали баловать до свадьбы.
        - Конечно, господин.
        Зузик ушел, а Ансар побарабанил пальцами по столу - с человеком пора решать, слишком уж часто он стал попадаться на пути. Убийца достал из стола специальный амулет - связку из трех мышиных черепов. Подержав его в руке, лиссер медленно раздавил один, как можно детальнее представляя человека. Ну вот, теперь глава всем известной, но при этом чуть ли не мифической гильдии убийц знает о новом заказе. Сомнений, что он будет исполнен не было, другое дело - какую плату потребуют профессионалы своего дела за первого участника турнира? В любом случае, сейчас менять что либо было уже поздно, так что старый убийца испытал даже какое-то облегчение.
        В кабинет постучали, и Ансар успел лишь спрятать амулет под бумагой, в большом количестве разбросанной по столу, когда в комнату ворвалась Кифая и идущий следом за ней Госсин.
        - Я требую объяснений!
        - Молодой лиссер удалился по неотложному делу, господин.
        Слова двух самых дорогих в мире разумных прозвучали одновременно, а Бесшумная Смерть лишь устало протер глаза - столько планов и интриг, до финала остается несколько недель и вот теперь рисковать всем? Нет уж, он помирится с дочерью, когда все закончится.
        - И этого за этого сноба ты собрался отдать меня замуж?!
        - Молчать! Госсин, отведи леди в ее комнату и не выпускай пока я не скажу, - дождавшись кивка зузика, Ансар продолжил, - Кифая, успокойся и хорошенько подумай, чем именно ты меня огорчила. Когда решишь, что все поняла - поговорим, но если будешь опять дурить…
        Глава 10. Поединок
        «Сородичи молча смотрели на меня. Наконец от группы самцов, лежащих у озера отделился Клык и направился в мою сторону. Подойдя он требовательно рыкнул и оскалил клыки. Желания подчиняться не было, и я оскалился в ответ. Несколько мгновений мы играли в гляделки, а затем мой противник бросился в атаку. Бороться с таким крупным самцом было сложно. Приходилось использовать весь арсенал орудий, которыми щедро наградила меня природа. Наконец я смог ловко зацепить голову Клыка своим хвостом и впился ему в шею. Через пару мгновений он завизжал, и раздался громкий рык Черного. Я отпустил свою жертву и пошел на зов»
        Жорж Бор, «Гиртам. Эволюция»
        Оказавшись напротив своего противника и ожидая начало боя, я внимательно рассматривал все вокруг. Мы находились на площадке примерно в десять метров, окруженной мерцающим куполом, за которым расположились зрители.
        Все зона была будто в тумане, а звуки с трибун не долетали, так что отвлекать внимание они не должны. На бой я поставил вообще все имеющиеся чипы, благо их и оставалось не так уж и много. С другой стороны, если выиграю - вновь стану обладателем весьма внушительной суммы, что-то около шестисот тридцати виртуальных монеток, которые можно будет потратить на что-нибудь полезное.
        Напротив меня стоял лиссер, с наглой ухмылкой наблюдая за моей реакцией. Время у нас еще было, так что он, как и я, решил провести его с пользой, вот только целью своей выбрал не окружение (ну да, он то тут не в первый раз), а своего противника, то есть меня.
        Судя по всему - классический ловкач, парное оружие, основной параметр - ловкость. Вспомнив, что он наверняка тоже, как и встреченные в очереди его соплеменники, видел запись моего проверочного боя, а значит, в идеале нужно показать ровно тот же самый уровень. Без магии, без превращений, разве что в тень можно будет уйти - это умение вполне вписывается в билд, который я старательно всем демонстрирую.
        В любом случае, если прижмет - придется раскрыться, терять последние деньги не хочется.
        - Эй, с клювом, я тебя знаю?
        Ну вот, теперь он поболтать решил. Когда там уже начало объявят? Я понимаю, что им нужно ставки собрать, нас представить как-нибудь красочно, но сколько можно?
        - Нееее, я тебя точно знаю! Ты, может, маску снимаешь, а?
        Вот ведь приставучий какой! Вообще, я за всеми лиссерами замечал - они как до какой-нибудь мысли дойдут, так потом не отвяжутся. Может, и правда снять, пусть полюбуется?
        - Ладно, я когда тебя на песок положу, сам гляну, что за уродство ты прячешь.
        Уверенный! Хотя, а что ему сомневаться - если верить слухам, он у нас парень сильный, параметры раскачал хорошо. Рассказывал мне Ли об этих черных рынках и что на них можно купить. Ну, да не мне по этому поводу расстраиваться - сомневаюсь, что он мог поднять себе параметры до заоблачных высот, там вроде как чем больше усваиваешь соответствующих кристаллов, тем меньше от них пользы. Так что посмотрим еще, характеристики - это хорошо, но реальный опыт сражений они не заменят.
        Раздался гонг, объявляющий начало схватки, и мы одновременно двинулись навстречу друг другу. Вот только я при этом еще и активировал скрытность, пусть лиссер приглядывается, ему это полезно.
        На моих глазах фигура лиссера также растаяла в воздухе, благо я до сих пор видел еле заметный контур. О, так ты у нас тоже из этих? Ну, которые как я - скрытники, а не то, что вы подумали. Ладно, увеличим ставки - в бой пошла аура незаметности, а я сместился в сторону, стараясь зайти лиссеру за спину.
        Мой маневр, похоже, удался, так как Дейс замер на месте. Интересно, что же он предпримет? Ответ я получил даже раньше, чем рассчитывал - песок под ногами заколебался, отмечая местоположение моих ступней. Это не очень хорошо, подумал я, с места прыгая по направлении к противнику и формируя в руке одно из перьев.
        Лиссер отреагировал моментально - казалось, он и смотрит-то в противоположную сторону, но, когда лезвие меча уже неслось в горло врага, расплывчатая фигура сжалась, будто пружина, уходя от неминуемого удара, а потом, моментально распрямилась, угрожая целостности уже моей шкурки.
        Ухожу от невидимого глазами, но прекрасно ощущаемого всеми остальными органами чувств, удара, сделав в прыжке разворот вокруг своей оси. Прямо подо мной проносится едва заметный силуэт руки, по которому лишь слегка задевает лезвие. А потом нас разносит в разные стороны, позволяя осмотреть друг друга.
        Скрытность спала с нас обоих, но на мне все еще держалась аура, благодаря чему силуэт был довольно сильно размыт. А вот лиссер вновь предстал во всей красе и чувствовалось, что ему это совсем даже не нравится. В руках он держал классические керамбиты, разве что с необычным голубоватым лезвием. Правую руку украшала струйка крови, текущая благодаря моему перу - царапина оказалась неглубокой, но тянулась практически по всей длине.
        - Я вспомнил тебя!
        Ох, он опять за свое? Вот зачем разговаривать с противником, мы ведь бьем друг друга, какая еще светская беседа?
        - Ты тот недоносок, первый участник турнира?
        Отвечать ничего не собирался - незачем, вместо этого атакую вновь, на этот раз простым ударом сверху вниз, сделав широкий приставной шаг. Разве что скорость, двигался я очень быстро, хорошо хоть мой разболтавшийся противник в последний момент успел среагировать и сместиться чуть в сторону, иначе у меня бы появилось уже два противника. Шучу, уклониться он смог, но рану все же получил, после чего упал на одно колено, выронив оружие.
        Хотел было добить, но тут окружающий нас барьер спал, и мы очутились в разных сторонах арены. Судьи объявили мою победу. Я в этот момент несколько растерялся - думал, будет гораздо сложнее, а потому не успел ничего предпринять, когда секунду назад получивший серьезное ранение лиссер вдруг живой и здоровый прыгает ко мне и замерев в паре метров с керамбитами наголо требует немедленного реванша. Если вам интересно, что именно кричал соперник, то вы не по адресу - слишком быстро и явно с использованием каких-то там диалектов.
        Подраться, конечно, можно, но если за первый раз я получил коэффициент один к пяти, то теперь мне ни один букмекер такого не предложит, так что нужно убедить противника поставить что-нибудь ценное, лучше всего как раз деньги. Вот с этой мыслью я и взглянул на беснующегося на встреченное непонимание Дейса.
        - Хочешь реванш? Мне это не интересно, я уже заработал на бое.
        Лицо лиссера перекосилось, и он непонимающе посмотрел вокруг, будто прося окруживших нас разумных объяснить, что ему только что сказали.
        - Прошлая битва шла с коэффициентом один к пяти! Конечно, это стоит потраченного времени, но теперь мне, наверное, и один к одному не предложат…
        На Дейса было больно смотреть - он явно пытался что-то сказать, но не мог вдохнуть воздуха и теперь лишь распахивал рот, тараща на меня свои внезапно увеличившиеся глаза. Даже жаль парня стало и захотелось как-то поддержать.
        - Слушай, да не переживай ты так, проигрывать более сильному - это нормально, давай я угощу тебя пивом?
        - ПИВОМ?! Меня? Пивом? Более сильному? Я согласен поставить десять на каждый поставленный тобой чип, да что там, оценим все твое имущество! Но ты должен поставить все, что у тебя есть! Доспехи, оружие, все содержимое сумок! Я оставлю тебя голым, ты понял?
        Этим он меня смутил, тут ничего не скажу. Показывать кому-то инвентарь? Рисковать именным масштабирующимся доспехом? Ну, я пока не видел, как он там масштабируется, может, каждый пятый уровень. Или десятый, черт его знает, не важно! Страшно? Наверняка, ведь паршивец не показал какой-нибудь козырь? Но десять за один… Да и у меня еще осталось кое-что. Ладно, посмотрим, насколько он серьезен.
        - А денег-то у тебя хватит, совсем ведь не знаешь, что у меня при себе?
        Тут лиссер надулся, будто я усомнился в его ориентации и буквально зашипел в ответ, даже и не знал, что они так умеют. Вот ведь забавно, сколько представителей этой расы встречал - большинство какие-то неуравновешенные. Даже Кифаю взять - ведь тоже со своими тараканами, уверен! Хотя девушка куда ни посмотри - приятная. В который раз задумался, как тут вообще относятся к межрасовому сексу? А то в этом городе, куда ни глянь - везде красавицы и почему-то людей среди них почти нет! Стоп, куда-то не туда понесло, я же на деловых переговорах!
        - Я старший сын советника рода Шакти и могу распоряжаться пятнадцатью процентами имущества семьи! Если переводить в чипы, это примерно девятьсот пятьдесят тысяч. Что, наберется у тебя при себе имущества, почти на сотню?
        Интересный вопрос… Тут ведь не только выиграть нужно будет - забрать выигрыш гораздо тяжелее. Нужно ли все это? После победы количество моих врагов изменится и существенно. С другой стороны, жить постоянно, гадая, где раздобыть очередную сотню чипов на что-нибудь…
        - Что-то я сомневаюсь, мальчишка, - все, обратной дороги у меня точно нет, кажется, мой оппонент сейчас лопнет, остается получить от всего этого максимум выгоды, - Ты ведь сейчас опять проиграешь, а потом заплачешь и начнешь причитать, что просто шутил.
        Глаза Дейса налились кровью, по лицу потекли струйки пота. Он был готов бросится на меня, но сдерживался из-за огромного количества свидетелей. Ох ты, как-то я не подумал, что эту нашу болтовню слышат сейчас все присутствующие.
        Я невольно оглянулся вокруг, обращая внимание, что многие из присутствующих держат в руках направленные на нас приборчики. Вот почему-то уверен - у них так какой-то аналог записывающего устройства и уже вечером наша перепалка будет на местном ютубе.
        Похоже, Дейс тоже только сейчас это понял, он зарычал разбрызгивая слюну, а потом начал тыкать пальцем прямо перед собой:
        - Представитель банка! Сюда, немедленно!
        Да уж, за такую выходку его отец точно по голове не погладит. К нам довольно быстро выбежал довольно упитанный зузик, который начал было что-то лепетать, но был остановлен командным криком лиссера:
        - Оцени все имущество этого… людя, человечка, не знаю как правильно! Короче, оцени и объяви вслух цифру в десять раз большую, громко! Далее ты станешь моим гарантом, выдав соответствующий кредит. Ясно?
        Зузик пожевал губы, неуверенно подошел ко мне и внимательно присмотрелся к наряду. Через секунду его глаза вспыхнули, и он начал быстро переводить взгляд с одного предмета на другой. Остановившись на клинке, банкир помялся несколько мгновений и спросил:
        - Я-я осмелюсь спросить, второй клинок также…
        Материализовав в руке второе оружие, продолжил молча стоять, ожидая вердикта банкира, который стал что-то прикидывать в уме, мечтательно причмокивая. Наконец, лиссер не выдержал и заорал:
        - Все вещи, тупица! И пусть предъявит счет, я хочу раздеть его, а не лишить грошевых шмоток!
        И тут поведение зузика внезапно изменилось. Он выпрямился и с прищуром всмотрелся в Дейса, после чего спокойно проговорил:
        - Сожалею, уважаемый, но это совсем необязательно. По условиям озвученного ранее пари, вы должны будете оплатить сумму в десять раз большую. Так вот, вашего счета недостаточно для оплаты брони и оружия этого господина. Может быть, на один меч и штаны? Хотя нет, потеряв целостность, сет станет в несколько раз дешевле. Боюсь, я не приму участия в этой сделке.
        Вот теперь я почувствовал себя неуютно. Конечно, никто и раньше не пылал ко мне особой любовью, но столько алчных взглядов за раз… Да и лиссер, похоже, сейчас сознание потеряет от шока, а все присутствующие обдумывают как-бы меня поаккуратнее раздеть. На мою удачу, зузик вновь заговорил:
        - О, господа, оставьте, перед вами именные привязанные предметы и так просто их не забрать, необходимо подтверждение Системы, а может, и соответствующее испытание. Уважаемый, Ворон, скажите, нет ли у вас в инвентаре чего-либо, что можно продать за сто тысяч? Клянусь, никто и никогда не узнает от меня содержимого ваших карманов.
        - Клянетесь Тьмой?
        Секундное молчание, а потом судорожный кивок этого похожего на хоббита существа. Далее, пока зузик произносил вслух клятву, я мысленно перебирал имеющиеся при себе вещи. Парные кинжалы проклятых душ? Есть подозрение, что их не хватит. Что там еще… кстати, у меня при себе экипировка с нескольких разумных. Пожалуй да.
        Стоило банкиру замолчать, а свету вокруг него померкнуть не на долго, я приобнял зузика и развернув лицом к себе, укрыл нас обоих плащом. После этого в моей руке начали появляться и исчезать предметы, полученные в схватках. Однако банкир молчал до тех пор, пока не увидел именно кинжалы, после чего вовсе услышанное сообщил:
        - Да, этого достаточно! Я, Клэнси из клана Пивной бочонок, младший клерк центрального банка Столицы официально подтверждаю ставку этих молодых разумных.
        Что тут скажешь - теперь главное не опозорится. Надеюсь, это все не является невероятно продуманной подставой. Что хорошо, теперь я примерно представляю стоимость имеющихся у меня вещей. Что плохо, могу их сейчас лишиться.
        После того как мы вновь заняли свои места, а зузик вернулся на трибуну и загорелся защитный экран, моя интуиция буквально взревела от грядущей опасности, так что я моментально отпрыгнул чуть ли не на три метра в сторону.
        Начала боя Дейс решил не ждать и бросился в атаку, как только это стало возможно, хорошо хоть и я не стал думать, а просто отошел в сторону - удар лиссера был страшен. Он использовал появившийся будто из неоткуда (так у него тоже есть инвентарь!) жезл, из которого выстрелил объемный луч сверкающей энергии. Да уж. А если бы просто назад отошел, то сейчас на арене остались бы только мои ботинки.
        Вот только ждать было никак нельзя - Дейс уже переводил руку в мою сторону, что-то беззвучно бормоча. В тот же миг я ушел в тень и активировал шаг за спину. Надежда оправдалась - лиссер начал как полоумный стрелять из стороны в сторону, все больше распыляясь. Как я и надеялся, жезла хватило ненадолго. Ну не может столь мощное оружие иметь еще и огромный боезапас!
        Когда парень более-менее успокоился и озираясь пытался понять, удалась ли его атака, я решил закончить все красиво и с размаху попытался снести голову противника. Вот только оказалось, что палка-убивалка, это еще не все сюрпризы, которые приберег для меня Дейс. Вокруг парня внезапно возник серебристый барьер, который выдержал мой удар, да так что отдачей меня чуть в сторону не отбросило, а по рукам будто кувалдой ударили. Вот только барьер был все так же цел, только в самом месте удара вилась сеть небольших трещин.
        Увы, но это была еще не вся моя проблема, ведь удар лиссер почувствовал (ну а как же иначе?) и теперь уже разворачивался, ведя жезлом. Это была отличная проверка ловкости - носиться вокруг Дейса, с трудом уворачиваясь от очередной сумасшедшей очереди.
        В последний момент я приземлился на ноги и понял, что конец жезла смотрит мне прямо в лоб. Успел даже проститься мысленно с такими дорогими сердцу чипами, которые мысленно уже успел пристроить. О том, что потерял еще и свою ставку, не думал - там все равно было почти все на продажу, а сумма получалось совсем даже не той. Вот только выстрела на этот раз не последовало - жезл окончательно сдох.
        Улыбнувшись (ой, да этого все равно никто не видит, я же в шлеме!) бросился на противника, который также моментально достал керамбиты. Несколько ударов окончательно доказали, что в скорости я его превосхожу, вот только был один нюанс - серебристый барьер до сих пор никуда не делся. Когда после тройки парирований лиссер все же пропустил укол в живот, мы с ним оба уставились на место предполагаемого ранения. Вот только, если я все также недоуменно давил, пытаясь вскрыть проклятый барьер, то Дейс расхохотался и, как безумный, начал бить и бить, больше не заботясь о защите.
        Теперь мне снова приходилось крутиться вокруг, время от времени проверяя прочность барьера и в последний момент уходя от мелькающих тут и там керамбитов. Это было неприятно, тяжело и интересно. Вот правда, зная, что на кону только деньги и в любом случае по окончании боя я останусь здоров, добавляло какой-то безбашенности.
        Барьер рассыпался пылью только через две минуты. К этому времени Дейс сумел меня пару раз зацепить, но слишком увлекся и не заметил, что защиты больше нет. А вот я заметил, и, когда противник пошел в очередную безумную атаку - вонзил клинок прямо ему в глаз. Похоже, теперь я богат.
        И вот мы снова стоим на своих местах, а барьер исчез. Шум вокруг просто поразительный, на трибунах так орут, что кажется, будто я оказался среди голодных людоедов, встретивших меня после десятидневного поста. Правда, прислушавшись понял, что кричат они в основном мое прозвище здесь - Новичок и объявленное банкиром имя - Ворон. Ну, может быть, прославлюсь как выдающийся боец.
        Тут к нам выбежал давешний зузик, как там его… точно, Клэнси из клана Пивной бочонок.
        - Господа, прекрасный бой, просто прекрасный! Давно я не наблюдал такого зрелища, да. Уважаемый Дейс, будьте спокойны, наш банк погасит сумму долга с вашего счета. Уважаемый Ворон, не откажете мне в любезности пройтись к ближайшему отделению? Такому солидному клиенту мы можем предложить невероятно выгодные условия вклада…
        Вот так и закончился мой первый визит на тренировочные площадки. Жаль только, что полосу препятствий не посмотрел.
        К банку мы добрались быстро - оказывается, Клэнси владел какой-то специализированной магией, которая позволяла ему оказаться на рабочем месте в течении нескольких минут, где бы он ни находился. Так он еще и меня с собой утащил. Выглядело это так, будто мы быстро идем по невероятно узким коридорам, наполненным идущими в противоположную сторону существами. Приходилось прилагать всю доступную мне ловкость, но вскоре мы и правда заскочили в очередную проносящуюся мимо дверь и оказались в тихом зале, освещенном несколькими массивными люстрами.
        Клэнси провел меня в небольшому столику, предложил стул и пообещал, что сейчас принесут напитки, а он пока уладит пару формальностей. Эх, есть у меня подозрение, что сейчас меня попытаются надурить. Нужно быть настороже!
        Сразу скажу - я был не совсем прав. Именно надуть меня никто не пытался, а вот отдавать деньги - очень не хотели. Сумма была и правда солидная, так что и знакомый мне Клэнси и прибежавший непонятно откуда его коллега Уфретин, были готовы пойти на многое, только если чипы останутся на хранение у них.
        В итоге я получил золотую чековую книжку, в которую достаточно было вписать сумму (но не более десяти процентов со счета) и ее без проблем обналичат в любом отделении по всему Большому миру. Внес половину средств на особый счет после того, как мне пообещали тридцать процентов годовых прибыли. Получил на год бесплатное использование собственной вне пространственной ячейки, из которой смогу доставать вещи также в любой точке мира и, напоследок, системное сообщение:
        Поздравляем, вы в кратчайший срок заработали весьма впечатляющую сумму. Получено достижение - один на миллион! Скидка на покупки в магазине увеличена на 5 %.
        Ну, прямо миллионером я не был, но близко, близко. Кстати, у меня ведь и раньше какая-то скидка была, кажется, она называлась Богатенький Буратино и давала еще 2 % скидки! Интересно, новая скидка добавляется к старой или перебивает ее?
        В любом случае, нужно торопиться, у меня еще много чего запланировано!
        Интерлюдия. Ансар Бесшумная Смерть
        Ансар сидел в своем кресле и думал о тишине. Наверное, не просто так принято называть ее мертвой, ведь любая живая плоть постоянно издает звуки, хотим мы того или нет. За его спиной сидел верный Госсин, а прямо напротив стояла шкатулка с серебристым зеркальцем, которую выдумщики орэны приспособили использовать в качестве транслятора записанных эпизодов из жизни.
        Баловство - скажут одни, но какой простор для специалистов! Подчиненному не нужно запоминать донесение наизусть, он может просто записать его на шкатулку и передать адресату. Учитель может лишь один раз показать прием на приемный артефакт и потом просто раздать ученикам копии! Для чего это изобретение использовало наше общество? Лиссер устало вздохнул, закрывая шкатулку и развернулся к зузику:
        - Когда? - в ушах до сих пор звучал гомон толпы, массово скандирующей имя Ворона.
        Проиграть дважды! Выложить все козыри, приготовленные для турнира, опозориться…
        - Вчера во второй половине дня, сразу после того, как молодой лиссер вышел из нашего дома, он направился к тренировочным площадкам.
        - Официальный комментарий представителя рода Шакти уже прозвучал?
        - Нет, они выжидают.
        А как все замечательно складывалось? Хорошее образование, достойный капитал, дружественный род и идеальная репутация, казалось бы, что может пойти не так? Ансар прекрасно понимал, что все всегда может пойти наперекосяк, но надеялся, что его это не коснется.
        - Может, мне заняться этим человеком лично?
        Госсин спрашивал спокойно, но лиссер прекрасно понимал, что зузик винит в этой ситуации себя, и, если не дать ему какой-нибудь нормальной цели, старик натворит дел.
        - Не нужно, я уже сделал заказ в гильдии.
        - Той самой гильдии?
        - Нет! В гильдии алхимиков! Не беси меня, Госсин…
        - Простите, господин.
        Винить дворецкого было не за что. Ошибки могут совершать все, тем более что в данном случае и он сам, легендарный герой лиссеров, успел несколько раз опростоволоситься.
        - Отдавать Кифаю за этого… мальчишку, конечно, не стоит. Нужно подумать о других вариантах. Подготовь мне список подходящих по возрасту и социальному статусу ребят, кажется, ты еще в прошлый раз что-то такое приносил. Далее, нужно принести соболезнования советнику и мягко намекнуть ему, что наши договоренности в силе, только в том случае, если они смогут замять эту ситуацию без репутационных потерь. Чипы - вторичны, не обеднеем, в конце концов, да и папашка своего любимца без средств не оставит.
        - По поводу человека ничего не предпринимать?
        - Да, пусть все идет своим чередом. Кстати, не хочешь на днях сбегать до какого-нибудь данжа из новых? Пусть даже меньшего уровня, просто чтобы развеяться.
        - В любое время, господин.
        Ансар кивнул, отпуская слугу, а потом возвел глаза к потолку - этажом выше в своей комнате сидела Кифая и нужно было как-то сообщить ей новости до того, как она увидит все сама, а то это ее увлечение человеком переходит все границы.
        Как надоели все эти интриги! Вот когда он сам участвовал в турнире, все было гораздо проще - бей и ни о чем не думай, так говорили ему учителя, так он и делал. А теперь? Мир катится в пропасть!
        Глава 11. Житейские хлопоты
        « - Рик, мне кажется, что предложенный вами вариант будет менее эффективен по сравнению с вот этой сложносоставной руной.
        - Хм, ты снова прав. Может и мне установить это твое приложение?»
        Ткачев Сергей, «Эра подземелий 2»
        Выйдя из банка, первым делом пошел к портному - рассчитывая забрать свой запасной сет. Увы, встретившая на входе знакомая девушка, грустно хлопая глазами, сообщила, что заказ оказался слишком сложным, и работа не просто не завершена, так еще и требует дополнительных вложений. Траты я одобрил, рассчитывая, что в ближайшее время о деньгах думать все равно не нужно, а вот куда отправиться - это вопрос.
        Можно уже сейчас к Луне сбегать, но это лучше сделать после ужина, когда все будут думать, что человек уже заперся в своей комнате. Я заранее проверил окно и думаю, вполне смогу вылететь и влететь без особых проблем.
        А вот до времени, когда мы ужинали вчера с отцом Ли, еще примерно час, не больше. Идти к алхимикам - пропаду до глубокой ночи, а куда еще можно отправиться я не знал. В итоге просто шлялся по городу, заглянул в небольшой рынок, на котором продавали все подряд, и купил различных лепешек и пирожков, чтобы иметь при себе запас еды, нашел интересный зонт, но покупать не стал, так как задумался, что растрачу все деньги на какую-нибудь ерунду.
        Уже направляясь в гостиницу (лучше уж в заведении посижу), заметил, что за мной следят, причем сразу несколько разумных из разных мест. Во-первых, парочка лиссеров уже неоднократно попадалась мне на глаза, а во-вторых, сразу два представителя непонятной расы, я подобных уже встречал в Форте, но пообщаться не получилось, самая близкая аналогия у меня - троглодиты. Только эти здоровые - под два метра ростом и это они еще горбятся, глаз нет - на лице только огромный рот без губ и крупные ноздри. Ходят в накидках, так что непонятно, есть ли у них шерсть. Так вот, двое таких тоже постоянно встречались где-нибудь в прямой видимости.
        Выяснять, кто это и зачем им понадобилось за мной следить не стал - хотят ходить рядом, их право. Ко мне не лезут и здорово. Сомневаюсь, что у этой братии хватит смекалки обратить внимание на летающих в округе птиц.
        Да, птицы в городе были. Воронов не встречал, а вот различные голуби и воробьи - постоянно. Это я тех, кого знаю назвал, еще штук шесть разновидностей пернатых, которых до этого мне видеть не доводилось, также нашли дом под местными крышами.
        Так и вышло. Я спокойно дошел до гостиницы, поздоровался с Дорианом, он о чем-то разговаривал с группой троггов и только кивнул мне и сразу свернул в ресторан. Народа тут сидело порядочно, но свободные места были. Жаль только, что столик, за которым сидел все последние разы занимала пара молодых зузиков.
        Сегодня в ресторане работала Кеттара, поэтому вскоре у меня на столе появился бокал вина и закуска и пока Сонг-Эл не пришел, я погрузился в системный магазин. Насколько мне было известно, он периодически пополнялся, так что была возможность приобрести что-нибудь стоящее.
        Меня интересовали новые заклинания, поэтому на все остальное я отвлекаться не стал и сразу же перешел в соответствующий раздел. Хочется рассказать вам о том изобилии, что меня ожидало. Хочется, но не могу - мне на выбор было предложено всего три варианта, причем ни про один я не могу сказать: «Ничего себе!».
        В ассортименте было Око, которое, судя по описанию, сильно проигрывало просто моему восприятию. Был Призыв змеи, поначалу заклинание показалось очень полезным, но змея была первоуровневой, не ядовитой, так что, какая от нее может быть польза - было непонятно. Наконец, вишенкой на торте лежало заклинание Пятно, которое вообще не наносило урона, а просто летело в сторону лица противника. Единственное, что радовало, стоили эти заклинания тоже не много. Причем как в чипах, так и в затратах на ману - всего по триста пятьдесят чипов.
        Подумав немного, купил и змею, и пятно, мало ли как жизнь сложится. Хотя вот еще утром отказался бы, не задумываясь. Вот в таких бесплотных мыслях пролетело время до появления орэна, который сегодня был на редкость задумчивым.
        - Как прошел ваш день? - спросил Сонг-Эл, когда с ужином было покончено, - Я слышал, ты посетил арену?
        Смутил, ничего не скажешь. Что мне, хвастаться победой? Так нечем тут гордиться - если по чести, то обманул я парня, выманил все имущество, а потом еще и избил. Что же тут хорошего? Нет, если бы он тут главным злодеем был или ранее подло убил моих друзей…
        Вы не подумайте, никаких особенных переживаний не было, в конце концов - все живы, но вот делиться этим за ужином не хотелось.
        - Да, хотелось посмотреть, что тут у вас как…
        - Я так и понял. Знаешь, орэны и лиссеры, они друг друга никогда недолюбливали, так что мне лично ситуация кажется даже смешной, но вот остальные… Не только в роду Шакти есть молодые оболтусы, радостно просаживающие родительские капиталы, ты рискуешь настроить против себя вообще всю старую элиту. Пожалуйста, постарайся не обращать на себя внимание в ближайшее время.
        Как бы я хотел, чтобы после этого мы мирно покивали друг другу и разошлись по своим комнатам. К сожалению, у судьбы были на этот счет другие планы.
        Сонг-Эл еще не закончил говорить, а я уже прыгал вперед, уводя его с линии удара. В полете успел заметить, как красиво подлетели тарелки, когда стол, на котором они стояли, разлетелся на части. Сам не понимаю, как успел заметить тех самых троглодитов, буду их так называть, пока не узнаю настоящего названия, которые вскочили со своих мест и направили на нас непонятные жезлы.
        Правда было совершенной загадкой, на что они тут рассчитывали, ведь мы с отцом Ли еще только приземлились на ноги, а Дориан уже схватил возмутителей спокойствия за шиворот и резким толчком повалил их на пол. Раздался неприятный хруст - похоже, что по крайней мере для одного из этих киллеров этот день стал последним в жизни.
        Лично я вообще не понимал, что тут сейчас происходит, а вот Сонг-Эл ужасно всполошился, бегает вокруг, машет руками, колдует, наверное. В итоге как-то разом успокоился и повернувшись ко мне, трагичным голосом произнес:
        - Как думаешь, кто из твоих врагов мог нанять гильдию?
        - Гильдию убийц?
        Орэн лишь горестно вздохнул, тогда как я задумался.
        - Да многие. Ансар - запросто, этот, с арены, Шакти. Мои соплеменники - если чипов хватило… Не знаю, может этих, - кивок в сторону лежащих без движения троглодитов, - Стоило допросить?
        Последний вопрос я адресовал Дориану, но тот лишь досадливо скривился:
        - Во-первых, ни один представитель гильдии тебе ничего не скажет, их за предательство и на том свете достанут, так что лучше уж потерпеть. А во-вторых, это не настоящие убийцы. У них правило такое, если не могут понять, заслуживает внимания цель или нет - посылают пару рабов под заклятием. С одной стороны, вроде как предупредили, а с другой, если бы у мяса получилось, то и им и подавно руки пачкать о тебя не стоит.
        - То есть это было предупреждение… И когда ждать повторного визита?
        - О, будь готов всегда, больше ничего не могу сказать.
        После этого мы еще немного пообщались с Сонг-Элом. Больше всего меня волновал вопрос, возможно ли снять заказ или до тех пор, пока эта гильдия вообще существует - меня будут преследовать?
        - Все не так плохо, мой дорогой друг. Не скажу, что беспокоиться не о чем, но прецеденты случались. В первую очередь помни, на тебя будет совершено три покушения. Нет, сегодняшнее не считается, это, как и сказал достопочтимый Дориан лишь предупреждение. Сначала к тебе придет кандидат на вступление в гильдию - ты будешь его экзаменом, заключительным этапом окончания тренировок и переходу в высшую лигу. Если его постигнет неудача, к тебе отправят троих специалистов твоего уровня, которые давно уже в деле и хорошо зарекомендовали себя. Если и с этой проблемой получиться справиться, за тобой отправится старший мастер, кто-нибудь от двадцатого уровня и выше.
        - А потом?
        - Потом гильдия объявляет клиенту о своем провале. Причем плату с него возьмут в любом случае, вот только если бы тебя убили сегодня - он отделался всего лишь тысячей чипов, не больше. Если дело завершит кандидат - примерно полторы-две, не знаю точных расценок. Если ты доберешься до тройки - цена возрастет до пяти, до мастера - десять тысяч чипов. Если ты убьешь мастера, заказчик должен будет отдать пятьдесят, причем лишь за попытку с тобой разобраться. Только после этого он сможет вновь обратиться к гильдии, но вот поставить целью тебя не получится. Дело в том, что отбив третью атаку, ты получишь со стороны гильдии некое признание сил. Они выдадут тебе амулет, который с одной стороны гарантирует абсолютную безопасность с их стороны, а во-вторых, позволит самому стать клиентом.
        - И как же мне разобраться с двадцатиуровневым мастером?
        - Ха, да ты оптимист! Поверь, даже кандидат в гильдию - это серьезный противник. Если ты справишься с ним, а потом еще и с тройкой, предлагаю временно перебраться ко мне домой. Конечно, жену и детей я куда-нибудь отправлю, а охрану напротив усилю, так что справимся как-нибудь. В принципе, можешь переехать и сейчас, но лучше будет, если вначале ты справишься сам - сейчас не лучшее время, чтобы объявлять о нашей дружбе.
        - Спасибо, Сонг-Эл. Огромное вам спасибо за все.
        - Прекрати, Ворон, для чего еще нужны друзья?
        Вот на этом наша беседа и закончилась. Отец Ли пошел спать, а я забрался в свою комнату и наглухо забаррикадировал дверь. Лишние гости мне не к чему. Посидев пару минут в тишине и прислушиваясь к собственным ощущениям, обнаружил, что какой-либо паники по поводу гильдии убийц не ощущаю, воспринимая их лишь очередную преграду на пути. Это состояние беспокоило, ведь так недолго и недооценить врага, однако сейчас именно такой настрой был на руку - не хотелось идти на встречу с Луной, трясясь от страха.
        Превратился прямо в комнате, чтобы вылететь под скрытностью, но никаких подозрительных личностей, следящих за окном, не обнаружил. Ну, буду надеяться, что их и не появится. Пока летел, заглянул в интерфейс, чтобы заранее посмотреть на прогресс кошки. Специально не делал этого ранее, надеясь и при этом боясь, что наш план провалится.
        Напротив имени питомца красовалась гордая цифра тринадцать, а значит все получилось в лучшем виде. Из характеристик, как и прежде, выделялась ловкость, поднявшись до девяти единиц, и астрал, который замер на отметке в девять. Интересно, а как котейка изменилась внешне?
        Котейка изменилась! Мало того, что сначала я ее вовсе не заметил, Луна активировала собственную скрытность, которая с легкостью нивелировала мое восприятие, да и расположилась на крупной ветке дерева, из-за чего сначала пришлось минуты три бесцельно блуждать по округе, пытаясь понять, что происходит. Карта недвусмысленно показывала, что кошка совсем рядом, а глаза в упор ее не замечали.
        Только когда Луне самой наскучило наблюдать за моими метаниями, она буквально в один прыжок оказалась за моей спиной и лизнула в щеку. Это стоя на четырех лапах, если вы не поняли. Размеры животного просто поражали - в длину кошка теперь была около трех метров и это еще без хвоста, который теперь вовсе жил будто собственной жизнью, постоянно подрагивая и явно сообщая Луне об изменениях в окружающем мире.
        Кошка тоже явно была рада меня видеть - она подставляла мне то один, то другой бок, явно красуясь и выпрашивая ласку. Что же, мне нисколько не жалко, тем более я тоже очень соскучился. Так мы и провели почти час времени, радуясь тому, что снова вместе.
        Конечно, можно было и дальше охотиться по отдельности, но лишь оказавшись рядом, стало понятно, насколько тяжело нам обоим переносить разлуку, так что я решил отбросить сомнения и впредь не разделяться. Судя по довольному мурлыканью, питомица была со мной полностью согласна.
        Правда попасть со мной в город сейчас ей было проблематично. Конечно, я теоретически мог и просто призвать ее у себя в комнате, но внутреннее чутье говорило, что для самой кошки подобный вид доставки на место является довольно неприятным, а значит и спешить не следует. Мы договорились встретиться завтра утром, когда и отправимся биться с монстрами.
        Вернулся в комнату тем же самым образом, тщательно проверив, не ожидает ли меня кто-нибудь за шкафом или под кроватью. Все было чисто, так что я лишь плотно закрыл окно, счастливо вздохнул и завалился спать - это был долгий, очень долгий день.
        Следующий день показал, что охотиться вместе с питомцем одно удовольствие. Мы легко раскидывали троих и даже четверых гидр, при том, что кошке не нужно было даже наносить удары - сначала она показывалась им на глаза, а потом водила кругами, пока я разбирался с чудовищами по одиночке. Опыт лился рекой, так что уже к обеду я поднял очередной уровень вора до пяти и мага до четырех. Все так же, не трогая очки навыков, я порадовался новой взятой вершине и продолжил охоту, требовалось набрать еще много очков, чтобы разблокировать свой основной уровень:
        Уровень: 5 (81000 из 81000) - заблокировано.
        Маг - 4 (350420 из 400000);
        Воин - 5 (350420 из 390000);
        Вор - 5 (350420 из 440000).
        Примерно сто пятьдесят тысяч, совсем ерунда, по сравнению с тем, чего удалось достичь. Интересно, как будет развиваться воин, ведь судя по рассказам Сонг-Эла, после пятого уровня развитие должно идти равномерно, то есть личный уровень и уровень специализации должны расти одновременно. Увы, это я узнаю лишь через несколько дней.
        Попрощавшись с кошкой - мы решили, что охотиться будем вместе, а вот ночевать по отдельности, побежал в город, ведь ворота еще не закрыли, и можно попробовать войти как все остальные, а то у всех заинтересованных сторон возникнут вполне понятные вопросы и рано или поздно они раскроют мой секрет.
        Сейчас моей целью была алхимическая лаборатория. Стоя в неиссякающей день ото дня очереди, я лазил по магазину в поисках различных неизвестных мне рецептах. Учитывая, что знал я только два - слабое исцеление и противоядие, такими оказалось большинство, так что приходилось выбирать, что именно будет полезнее всего в данный момент.
        Так как ощущать себя действительно богатым не получалось, я решил выставить лимит в тысячу чипов именно на различные рецепты и теперь не мог выбрать последний вариант. Выделенных денег хватало на рецепт зелья защиты, которое позволяло почти минуту блокировать тридцать процентов входящего урона. Морозное и огненное зелье, которые также на минуту увеличивали соответствующие сопротивления на пятьдесят процентов, но не более семидесяти и, как вишенка на торте - зелье скорости, которое увеличивало ловкость аж на пять пунктов, правда всего на десять секунд! Оставшихся от всех этих покупок ста чипов не хватало ни на что, но вот если добавить еще двадцать, можно было взять либо зелье силы, либо зелье интеллекта. И то и другое могло пригодиться в сложной ситуации, а потому в итоге, плюнув на собственное решение, взял оба.
        Примерно к этому моменту подошла и моя очередь заходить в город. Отдав положенные десять чипов, решил, что достаточно сделал для закрепления легенды и пора возобновить полеты, а то меня и эта пошлина рано или поздно разорит. Конечно, набранного до этого лута с гидр мне хватило бы чтобы хоть весь день ходить туда обратно (да ладно, как раз на десяток переходов), но платить когда можно не платить… в общем, ну его эту конспирацию - совсем скоро турнир, а там мне в любом случае придется достать все припрятанные козыри.
        В городе сразу же направился к ничем не примечательному дому на Первой улице, над входом в который даже не висело никакой вывески. С другой стороны, зачем было врать Сонг-Элу, который меня сюда и направил было непонятно.
        Постучав, стал ожидать пока мне откроют, а сам пока рассматривал растущие в небольшом садике по бокам от входа растения. Ни одно из них мне было не знакомо, но вот благодаря восприятию мне удалось прочитать большую часть названий и почти все они входили в состав теперь известных мне зелий.
        Так засмотрелся, что даже не заметил открывшейся двери. Из темного проема прихожей на меня смотрел незнакомый орэн, в смешных тапочках с мордочками зверей и домашнем халате, на котором по всей длине были нарисованы вьющиеся растения.
        - Чего хотел?
        Недовольный старческий голос вывел меня из ступора и заставил собраться. В конце концов, я же не просителем сюда пришел, а клиентом!
        - Добрый день. Уважаемый Сонг-Эл порекомендовал мне это место, как алхимическую лабораторию, в которой я смогу не только приобрести необходимые компоненты, но и арендовать помещение, чтобы ими воспользоваться.
        Орэн пожевал губы, проговаривая что-то про себя, а потом сплюнул под ноги и отошел в сторону:
        - Ну проходи тогда, чего стоять. Цену аренды знаешь?
        Я сначала помотал головой, но поняв, что старик на меня не даже не смотрит сказал свое веское нет.
        - Эх, молодежь! Ничего не знают, а приходят и приходят. Сто чипов в день. Меньше не беру. Устраивает? Если нет, то не трать мое время!
        Есть у меня подозрение, что мы с этим орэном либо подружимся, либо возненавидим друг друга уже очень скоро. Молча перевел чипы - для сумм до тысячи достаточно было мысленного усилия, а вот дальше уже пришлось бы доставать свою книжечку с чеками.
        - Ладно, ладно. Что из ингредиентов хочешь?
        - Извините, уважаемый, я не представился - мое имя Ворон… - многозначительно замолчав, я стал ожидать, что хозяин дома тоже представиться, но тот и здесь меня удивил:
        - Да вижу я, что Ворон. Не ослеп еще! Чтобы узнать мое имя одного любопытства мало, сначала докажи, что являешься алхимиком, одной только рекомендации моего зятька для этого недостаточно.
        Обломал меня, в общем. Ладно, я не гордый, подождем. А старик, оказывается, дедушка Ли! Вот ведь тесен мир - куда не плюнь, попадешь в кого-то знакомого.
        Потом мы почти час обсуждали что и как я буду готовить. Только выслушав от меня подробную последовательность действий, он решил, что я в целом подхожу для его лаборатории и отправился собирать мой заказ.
        Лишь оказавшись в святая святых любого алхимика мне стало понятно его отношение - тут и правда было на что посмотреть! Различные непонятные приборы гудели и выпускали облака пара, кругом были развешаны сотни всевозможных растений, а в банках на полках лежали заспиртованные части монстров. Да сюда хоть на экскурсию ходи! Именно с такой мыслью я принялся за работу.
        Интерлюдия. Ли-Эл
        Целую неделю он и Стелла охотились на баку и отдыхали в тесном убежище, оставшемся еще от старой гильдии искателей. Несмотря на то, что девушка удивилась даже такому маленькому, но укрепленному и скрытому месту, орэн так и не решился отвести ее к ним в тайную пещеру или дом Петреско.
        Развлечений было немного, да и количество монстров обновлялось не так чтобы сразу, поэтому постепенно они начали много разговаривать, обсуждая прошлое и делясь планами.
        Нелегко жилось сиротке Стелле в столичных трущобах, рано пришлось учиться доказывать свою самостоятельность. Зато научили крепко! И то, что верить никому нельзя и то, что всегда лучше ударить и попросить, чем просто попросить или просто ударить. Эти базовые правила долгое время помогали, формируя девушке соответствующую репутацию, но лишая веры в бескорыстие и дружбу.
        Оказавшись тут и быстро разобравшись, кто чем занимается, она выбрала себе покровителя и старалась проворно выполнять все его приказы. Некоторое время все работало хорошо, потом кое-как, а в последние годы, когда абсолютно свихнувшиеся лидеры требовали все больше и больше мяса…
        Очень много было сказано в тесном убежище искателей, о чем ни Ли, ни Стелла не признались бы ни при каких обстоятельствах. Они стабильно повышали уровни, пусть не каждый день, но уже сейчас орэн мог похвастать пятым уровнем специализации и уже начал более-менее ощущать преимущества своего развития.
        Новое заклинание, открывшееся как раз на пятом уровне, позволяло на самом деле замораживать время. Да, пока только на пять секунд, да и сам Ли в этот момент мало что может сделать - тело будто в киселе находится, но обдумать изменившуюся обстановку и активировать быстрые заклинания вполне можно, а уже это большое преимущество.
        Отдельно говорилось о тайне школы и обязательствах, возложенных на нового мага астрала. Ага, конечно, будет он всем вокруг лекции устраивать, тайны ремесла раскрывать.
        Стелла должна была остаться тут надолго, еще лет на пять, не меньше. Темное какое-то дело, о котором девушка предпочитала не вспоминать. Да Ли и сам не очень хотел знать - все же одно дело представлять, а совсем другое знать наверняка, что рядом с тобой кровавый маньяк или злобный отравитель, о поимке которых время от времени пишут в газетах, что отец читал по утрам.
        Воспоминание о родителях напомнило Ли, что уже совсем скоро его должны освободить и как, интересно, это сделают, если он скрывается не пойми где? Правда об этом орэн почти не вспоминал. По какой-то детской суеверности, боясь, что если будет слишком сильно думать об освобождении, то этого никогда не случится.
        Этот день ничем не отличался от вчерашнего. Ли и Стелла проснулись в обнимку и, посмеиваясь друг над другом, сели завтракать. Орэн как раз взял в руку кусок кости, чтобы пошевелить мох в костре, когда перед глазами вспыхнула яркая вспышка.
        Еще не понимая, что происходит, ослепнув от столь резкой смены освещения - с мрака пещер на яркий солнечный день, он замер, боясь пошевелиться, пока не услышал в нескольких метрах незнакомый голос:
        - Ну, долго там будешь стоять? Все, освободили тебя, болезный, топай давай!
        Он находился в столичном замке, в комнате с глобальным телепортом. В столичном… Ли упал на колени, и слезы потекли по его щекам. Совсем скоро он увидит родителей, найдет потерянного друга и только девочку Стеллу, такую грозную и такую беззащитную, он скорее всего потерял навсегда.
        Глава 12. Полоса испытаний
        « - Торжество в честь зачисления студентов первого курса. Проходит в Кёйреле, на территории Золотого зала, который принадлежит Хёницу. Приглашается весь первый курс, а в качестве гостей могут явиться члены их семей. Дату выбирает одна из женщин императорской семьи, выбранная по жребию. Она открывает торжество.
        - Только вот странно, что его проводят так рано. Обычно бал проходит не раньше, чем после первого месяца обучения. Иногда даже ближе к зиме»
        Александр Кронос, «Эйгор. В потемках»
        Вы создали слабое зелье силы. Прогресс профессии алхимик +3 %. Поздравляем, уровень профессии вырос +1 (18).
        Несколько часов бесконечного помешивания и измельчения ингредиентов; как результат - запас зелий на несколько месяцев (даже если питаться буду исключительно ими!) и хорошо подросший уровень мастерства. То же самое зелье силы в первый раз я делал вообще минут сорок, а теперь управился всего за пятнадцать.
        Старый орэн все это время сидел в углу и недовольно ворчал, но, когда я наконец закончил и начал убирать за собой - сменил гнев на милость.
        - Ладно, ладно, оставь, все одно я потом перекладывать буду. Гляжу, руки у тебя из правильного места растут, поздравляю.
        Угу, я слышал, что у викингов, сказать нечто вроде: «Видывал я и более уродливых людей» было чем-то вроде наивысшей оценкой красоты. Думаю, тут что-то похожее, благо нигде я ни разу не ошибся и пусть сперва медленно, но всегда аккуратно подходил к процессу готовки.
        - Спасибо за высокую оценку, мастер, - это первая алхимическая, лаборатория в которой мне удалось побывать, и должен признать, она впечатляет. Надеюсь, однажды стать владельцем чего-нибудь подобного.
        - Ха, подобного! Да чтобы ты знал, здесь собрано лучшее оборудование… Неважно! Когда в следующий раз придешь?
        - О, боюсь, теперь только после того, как либо потрачу приготовленное, либо найдя какой-нибудь интересный рецепт. И то, и другое - дело не быстрое.
        - Ясно с тобой все. Ладно, передавай привет Сонгу, пусть навестит старика.
        - Конечно, уважаемый…
        - Ро-Эл.
        - Конечно, уважаемый Ро-Эл.
        На этом мы и распрощались, после чего я вновь направился к тренировочным залам. Все же было ощущение, что в прошлый раз, несмотря на невероятный успех на арене, мной было упущено нечто важное и чем еще, кроме полосы препятствий это может быть, я не знал.
        Перед входом с меня вновь стребовали чипы за проход, благо хоть стоимость больше не казалась такой огромной. Ноги сами вели меня по длинным каменным коридорам, пока я не оказался в небольшой комнатке, лишь две двери - вход и выход, да массивные лавки по бокам. Над дальней от меня двери висело информационное табло, которое я вполне мог рассчитывать увидеть на каком-нибудь автовокзале, но никак не здесь, так что на некоторое время выпал из реальности.
        В данный момент в комнате расположились трое - демрон, зузик и лиссер. Они спокойно разговаривали между собой, так что я посчитал бестактным снимать невидимость так сразу, а вместо этого постоял пару минут и послушал непринужденную беседу.
        - Пройдет, думаю.
        - Понятно, пройдет. За сколько, вот вопрос?
        Общались демрон и зузик. Лиссер сидел в стороне и с ожесточенным видом точил кинжал.
        - А что тут гадать, рекорд не побьет, ему вечно три-четыре метра не хватает, так что будет, как всегда.
        Демрон зевнул и откинулся на скамейку. Казалось, его вообще не волнует происходящее.
        - Не знаю, он говорил, что какой-то прием придумал, чтобы выиграть солидно по времени, вдруг сможет?
        - Если сможет, заберет общую ставку и завершит уже это дурацкое соревнование.
        Последняя фраза сыграла роль катализатора и в беседу вступил лиссер, который вскочил со своего места и проведя лезвием ножа по камню убрал оружие в ножны:
        - Надеюсь, что нет! После получения уровня я вновь увеличил ловкость и теперь собираюсь оставить деньги себе.
        Мне стало интересно, о чем они говорят, а потому, выскочив за поворот, я деактивировал скрытность и, кашлянув, вернулся в эту комнату ожидания.
        - Всем привет, кто последний в очереди?
        Три внимательных взгляда, а потом в глазах зузика мелькает огонек узнавания, и он восклицает:
        - Эй, это же ты вчера на арене выступал? Я на тебе тридцать чипов выиграл!
        - Да, повезло. Прямо скажу, тоже удалось заработать.
        - Ха-ха, конечно… Ты на полосу?
        - Вообще хочется сперва узнать, что тут к чему.
        Зузик мотнул головой в сторону входа, а повернувшись обратно уже гораздо тише, будто сам себе прошептал:
        - Вот и ставка, - а потом сразу же нормальным голосом, - Да тут все просто. Заходишь в эту дверь и бежишь вперед. Там находится иллюзорный массив, который моделирует различные препятствия, чем дальше - тем сложнее. Есть три рекорда, на десять минут, тридцать и час. Парни говорили о самом маленьком, пятиминутном, скинувшись между собой, кто из них побьет прежний рекорд. Наверное, мне надо было подключиться к спору, чтобы выманить у ребят их невеликие ставки, но не стал. Думаю, что с моими возможностями, выиграть не будет проблемой, однако зачем это делать?
        Ну правда, что мне с их денег, не бедствую. А вот пройти полосу захотелось тем более, что зузик обмолвился и об еще одном немаловажном факторе:
        - Тем, кто рекорды бьет еще и от Системы достижение приходит. Что-то к ловкости, акробатике там.
        Вот после этой фразы мне стало понятно, что выложиться нужно будет по полной, иначе никогда себе не прощу. Лиссер и зузик опять затеяли спор по поводу шансов своего товарища, так что я просто прислонился к стене и углубился в интерфейс, прикидывая на какие навыки нужно будет потратить соответствующие очки.
        Тут дверь напротив раскрылась и из нее буквально вывалился парень. Лишь когда он распрямился и начал отряхиваться, в нем получилось различить Таори. Зузик, демрон и лиссер обступили его со всех сторон, похлопывая и спрашивая, как все прошло.
        Учитывая строчки на табло, которые ни капельки не изменились, я пришел к выводу, что побить рекорд у таори не вышло, а по реакции товарищей решил, что он был к этому близок. Пока они обсуждали его попытку, решил не тянуть кота за хвост, а испытать себя. Ради приличия спросил у громко обсуждающих различные ловушки разумных, не против ли они, что пролезу без очереди, но тем было не до меня.
        Хмыкнув, не спеша подошел к двери, несколько раз глубоко вздохнул, замер на миг и единым движением распахнув створки, бросился вперед.
        Тут же чуть не покатился кубарем - прямо напротив входа располагалась перекладина как раз на уровне пояса, но высокое восприятие успело отследить преграду и выдало телу соответствующую команду. Подставив руки - взлетаю вверх и теперь уже ногами торможу себя, чтобы не врезаться в следующее препятствие. Меня хватило минут на пять, пока неожиданно возникающие ямы, стены и непонятно как тут висящие в воздухе прямоугольные блоки с меня размером не стали еще и двигаться, спихивая вниз и всячески замедляя продвижение.
        Естественно, я еще мог продолжать, но ведь нужно было продвинуться как можно дальше, а значит, сейчас все средства хороши. Прямо в прыжке превращаюсь в птицу, влетая в небольшое отверстие, явно предназначенное максимум в качестве зацепа для рук. Тут дело пошло быстрее - все же небольшой размер тела и возможность держаться в воздухе без каких-либо дополнительных приспособлений здорово выручают.
        Еще почти три минуты мне было даже более-менее легко, потом скорость заметно увеличилась и как тут умудрялся пролазить тот же таори мне было совершенно непонятно. Последние две минуты я сам себе напоминал мотылька, бьющегося о стенки в бесплотных попытках добраться до вожделенного светильника, а когда таймер в голове отмерил заветную десятку, всех моих сил хватило лишь на то, чтобы сменить форму обратно на человеческую. После этого мое многократно выросшее тело встретилось с очередной балкой и полетело вниз, хорошо хоть долгого падения иллюзорный массив не предусматривал, так что полоса препятствий просто выбросила меня в комнату ожидания, где я, будто шар в боулинге, влетел в компанию беседующих о чем-то разумных, образовав кучу-малу. Перед глазами появилось сообщение от Системы, но в этой неразберихи я его не глядя смахнул, не до него сейчас.

* * *
        ЗА ПАРУ МИНУТ ДО ЭТОГО, КОМНАТА ОЖИДАНИЯ
        Лиссер Гонза обернулся на табло над дверью и удивленно воскликнул:
        - Смотри, а новичок-то до сих пор держится!
        Таори Эоваций, который до этого всецело владел вниманием аудитории, недоуменно обернулся и только потом спросил:
        - Вы это о ком?
        - Да пока ты бегал, тут пришел этот… людь, во, - зузик широко улыбнулся, демонстрируя прекрасные зубы и отношение к самоназванию расы, - Да ты его вчера видел на арене, помнишь, который молодого Шакти опустил на все наследство.
        - Первый участник турнира, серьезно? Ха, ну давайте посмотрим, на сколько его хватит!
        Компания замерла в ожидании, наблюдая за неподвижными цифрами над дверью.
        - Думаете дойдет до десяти минут?
        - Смеешься, забыл, как мы в первый раз бегали? Думаю, еще несколько секунд…
        Но прошло несколько секунд, минута, а за ней и вторая. Демрон Айдем сам не заметил, как начал нервно теребить кончик хвоста, а Гонза и вовсе ходил из стороны в сторону, не в силах усидеть на одном месте. Когда счет пошел на десятую минуту, все компания стояла перед дверью, ожидая появления новичка. На их глазах происходило что-то невероятное - разумный дошел до этапа на полосе с первого раза!
        - Если он еще и рекорд побьет, я на турнире на него все чипы поставлю прямо сегодня!
        - Если побьет - присоединюсь.
        - Согласен. Слушайте, а давайте тогда нашу ставку всю и поставим, а выигрыш, если что, поделим поровну?
        Тут двери напротив них распахнулись и в небольшую группу на высокой скорости что-то врезалось.
        ВОРОН
        - Извините, народ, сорвался под конец, - я поднялся на ноги, протягивая руку лежащему подо мной демрону, - Не ушиб?
        Демрон, казалось, вообще не обращал на меня внимания, прилипнув взглядом к информационной панели.
        - Побил рекорд! Побил, братцы, с первого раза, да как так-то!
        Услышав его, я все же вернул пропущенное сообщение и теперь уже внимательно пробежался взглядом по тексту:
        Вы установили новый рекорд для первой части главной полосы испытаний тренировочного зала! Поздравляем! В награду вы получаете +5 к навыку акробатика.
        Ну, пусть и не к основной характеристике, но бонус все равно приятный тем более, что это ведь только первая часть. Кстати, а вот мне интересно…
        - Слушайте, а если я свой же рекорд побью, мне Система опять какой-нибудь бонус даст?
        Демрон, наконец, ухватил мою руку и поднялся, ответив при этом:
        - Не, за первую часть теперь все. Вот если и второй этап пройдешь, тогда да. Кстати, если установишь все три рекорда - каждая из наград за этапы должна будет удвоиться.
        Вот оно как. Надо бы мне порасспрашивать, за что еще такой простой парень как я может получить поощрения от Системы. А то, может, я ерундой занимаюсь, уровни поднимая, а можно и какими-нибудь более интересными способами характеристики поднять.
        С этими мыслями собрался уже идти в гостиницу, благо никаких дел на день я больше не планировал, но, как оказалось, у моих новых знакомых были свои планы по поводу нашего времяпрепровождения:
        - Слушай, людь, не торопись, давай поговорим! - стоило мне двинуться на выход, зузик как чертик из табакерки возник на моем пути, затараторив, - Ты куда сейчас, может в бар? Присоединяйся к нам! Посидим, поболтаем, тебе ведь тут наверняка ничего не понятно.
        Вообще, завести новые знакомства среди местной молодежи казалось хорошей идеей, вот только смущал меня их неожиданный интерес, да и про заказ от гильдии забывать не стоит - кто его знает когда специалист решит нанести удар и какие именно средства для этого использует, как-бы ребятам не пожалеть о своем интересе.
        - С удовольствием, уважаемый, но не сегодня. Во-первых, на вечер запланировано несколько встреч, а во вторых, в данный момент за мной охотится гильдия убийц и мне не хотелось-бы, чтобы вы стали случайными жертвами наших разборок.
        Зузик хотел было что-то вставить, но я еще не закончил:
        - И еще, просто как совет, касательно склонения названия моей расы. Один человек, два человека, толпа людей. Сказать один людь - это ошибка и показывает, что вы либо дезинформированы, либо глупы, либо намеренно пытаетесь оскорбить собеседника. Это ведь не так?
        - Эээ, нет, конечно, нет. Просто услышал…
        - Вот я и говорю, дезинформировали. Давайте в другой раз, ладно? Когда я разберусь со своими проблемами.
        - Договорились. Мы или тут где-нибудь или в таверне Золотой кувшин, что на Рыночной улице.
        - Тогда до встречи!
        Ноги несли меня в гостиницу, где я рассчитывал хорошо поужинать и поболтать с отцом Ли. Как показало будущее, строить планы - неблагодарное занятие. Сначала мне на пути встретился судья Сэнду, отец Петреско. Зузик обрадовался нашей встрече и спросив куда я направляюсь предложил составить компанию. Пока мы болтали по дороге к гостинице, к нам подошел патруль стражи, состоящий из знакомых мне троггов и ненавязчиво расположился по бокам от нас. Подобное сопровождение несколько напрягало, но как-либо реагировать я посчитал излишним.
        Уже сворачивая к гостинице, на нас вылетела непонятно откуда тут взявшаяся Кифая. Девушка явно удивилась, увидев знакомого человека, но виду не подала, спросив разрешения присоединиться к процессии. Так мы и ввалились в гостиницу, где Сэнду тут же пошел о чем-то беседовать с Дорианом, стражники заняли место у входной двери, а мы с Кифаей направились в ресторан, надо же было занять столик.
        Усаживаясь за ставшее уже привычным место (на этот раз мой любимый столик был свободен), без всякого заднего умысла, а лишь с целью поддержать разговор, спросил, как у девушки как дела, получив неожиданно развернутый ответ:
        - Ох, да тут ведь все так завертелось! После того как ты одолел на арене наследника Шакти, мой отец пересмотрел нашу с ним помолвку… Ну логично ведь, какой резон брать в род нищего лиссера, пусть даже и знатного, да и веры, что он сможет победить в турнире теперь нет. В общем, папа разрешил мне выходить из дома и даже охотиться за городом, хотя и запретил подходить к тебе. Но я уже взрослая и сама могу выбрать с кем и когда разговаривать! Правда, встретились мы случайно, но ведь это значит, что сама судьба нам благоволит…
        Это ее куда-то не туда занесло, явно.
        - Вообще в таких ситуация принято отвечать «Все хорошо». Шучу-шучу, подожди, то есть я побил твоего жениха и лишил вашу будущую семью состояния?
        - Ой да какую семью! Мы с ним и общались-то всего пару раз! Это просто наши старейшины горят идеей возродить спящий потенциал расы, посылая старшим кандидатов на брак. Селекцией занимаются, если хочешь. Да я тебе знаешь как благодарна, что поставил этого чванливого дурака на место?
        - Не знаю, но варианты благодарности посмотреть не откажусь. Ладно, рад за тебя, все еще хочешь присоединиться к моей группе?
        - Да, Ворон. Поверь, моя специализация точно не будет лишней в бою! Да, в одиночку такие как я редко добиваются успеха, но как член команды.
        - Верю-верю. Я не против. Произносим клятвы о неразглашении и вперед! Только вот сначала тебе нужно понимать, что кто-то разместил на меня заказ в гильдию убийц, боюсь, что если мы будем проводить много времени вместе, тебя…
        - Ворон!
        Крик, раздавшийся от входа гостиницы, настолько не вязался с этим местом, что сначала я даже не отреагировал, продолжая говорить. Лишь когда звук стих, до меня дошло, что звали как раз меня, да и знаю я этот голос.
        Приподнявшись на ноги, всмотрелся в новых посетителей заведения, отмечая, насколько они все-таки похожи - ко мне шел Сог-Эл вместе со своим старшим сыном. Ли смотрел настороженно, с какой-то детской неуверенной улыбкой, будто ожидая, что в следующую секунду его прогонят отсюда мокрыми тряпками.
        - Ли!
        Все же все эти задранные в небеса характеристики до добра не доведут. Вот вроде еще только что я стою за столиком, всматриваясь в этих большеголовых карликов, а вот уже обнимаю своего друга, так что кости захрустели.
        - Живой, чертяка! Живоооой! Когда отпустили? Как там вообще? Смотритель справился?
        Рядом стоял улыбающийся Дориан, уперев руки в бока и посмеиваясь в бороду, что-то объясняя застывшим рядом стражам. Сонг уже договаривался с Кеттарой о том, чтобы соединить несколько столов, а зузик Сэнду уже присел на свободное место и раскуривал трубку, глядя на нас с доброй усмешкой. Кажется, все наконец-то стало хорошо, и можно немного расслабиться.
        Интерлюдия. Ансар Бесшумная Смерть
        - Сбежала! Нет, ну ты только посмотри, не успел я договорить…
        Лиссер и его верный зузик шли по улице города, негромко переговариваясь. Хорошо подумав, Ансар объявил дочери о неприятности, произошедшей с ее предполагаемым женихом. Пожалел об этом он буквально сразу же - Кифая не пожелала выслушать предположения отца, а совершенно нахальным образом высмеяла его планы, которые походя разрушил один единственный человек. И куда только подевалась та маленькая девочка, что буквально ловила каждое слово своего героя, а по совместительству еще и самого близкого лиссера.
        - Как думаешь, куда ее теперь понесет?
        Госсин нисколько не замедлил шага, да и не задумался ни на секунду, а сразу же ответил. Было заметно, что этот вопрос он уже обдумал и пришел к однозначным выводам:
        - Несмотря на ваш прямой запрет, девочка пойдет к Ворону. Думаю, беда в образе рыцаря, который мы невольно помогли создать ее воображению - сначала он ее спас, без каких-либо просьб и обещаний награды, этим человек, безусловно, обратил на себя внимание. Потом он помиловал меня, хотя имел все шансы временно лишить вас союзника, всего лишь сказав несколько слов Смотрителю. Тут, кстати, наша ошибка - не стоило звать ее на общую встречу, ведь ей было прекрасно видно, что вы поступаете с ее героем несправедливо, не соглашаясь даже на банальный мир. Потом еще и эта его победа над молодым Дейсом на глазах у нескольких сотен свидетелей… Думаю, она сейчас испытывает чувство влюбленности, и единственный способ не оттолкнуть ее окончательно - это дать обжечься на собственных ошибках. Если Ворон каким-либо образом смутит Кифаю, она сразу же прибежит к вам, а зная, как переменчиво настроение госпожи - это вопрос нескольких дней.
        Лиссер сначала хотел уже согласиться, но потом вспомнил, кому заказал убийство паренька. Эти ребята никогда не заботились о лишней крови.
        - Может, мне ее самому убить, а? Забыл, кто за ним охотится? - он даже сорвался на крик, но тут же поборол собственные эмоции и уже тише закончил, - Ты прав, сейчас не стоит на нее давить, но и оставить все как есть нельзя. Пожалуй, я хочу, чтобы моя дочь была под тайным наблюдением круглые сутки, но вмешиваться можно лишь в случае прямой угрозе ее жизни, хорошо?
        - Конечно, господин. Но что, если Кифая… Захочет стать ближе с человеком? Неужели и в этом случае мне нельзя ничего предпринять?
        Ансар буквально заскрипел зубами, представив свою дочь в объятиях этого дылды. Ладно бы таори - этот шаг можно было бы повернуть в сторону сближения народов. Но чего ждать от людей? Какую роль в их иерархии занимает знакомый им молодой человек?
        - Даже в этом случае. Пусть девочка учится на своих ошибках, тем более что шанс появление потомства у разных рас настолько минимален… В общем, пусть он разобьет ей сердце, это лишь приблизит момент, когда она вернется.
        Госсин кивнул и остаток пути они прошли молча. Уже у дома начальника стражи, куда старый лиссер и направлялся, зузик откланялся и поспешил в противоположную сторону, ему нужно было скорее найти Кифаю. Ансар же в очередной раз задумался об этой новой расе и ее будущем. Наверное, стоит приблизить к себе несколько ее представителей, помочь им в развитии, дать пару советов. Кто знает, быть может, это вложение окупится троекратно?
        Глава 13. Праздник
        « - …Ты, хозяин, не переживай. Мы тебе новую бабу найдем.
        - А надо ли ее искать? Как-то не складываются у меня отношения с девчонками.
        - Как не надо? - удивился банник, - Мужик без бабы, что ива без воды. Ты давай отдыхай. Я пойду у этих задохликов еды украду какой. Тебе поесть надо»
        Дмитрий Билик, «Тайная дверь № 1»
        - Справа обходи, скорее!
        Ли еле уворачивается от очередного щупальца, а Луна уже запрыгивает на тушу чудовища и начинает наносить множество пусть не особенно сильных, но от этого не менее болезненных ударов.
        Я в этот момент как раз приближаюсь к монстру достаточно близко, чтобы активировать шаг за спину, бью сразу двумя мечами. В этот раз мы отправились на запад в степь, где встречались противники уже до тридцатого уровня. Ну правда, какой смысл нападать вчетвером на гидр, с которыми я и сам прекрасно справляюсь, когда среди нас теперь и дебаффер (Кифая успешно замедляла и ослабляла чудовищ, пока мы со своей стороны пытались нанести максимальный урон) и классический мдд (ну а как еще охарактеризовать Луну?) и маг-специалист (как же мне не хватало этого маленького колдунчика!)? Конечно, сильно не хватало и кого-нибудь вроде Волох - принимающего на себя урон, но тут уж чего нет, того нет, приходилось выступать в этой роли самому.
        Бились мы с совсем уж непонятным существом, обитающем преимущественно под землей. По внешнему виду противник напоминал гигантскую сороконожку с шестью усиками спереди, которыми он запихивал себе в рот добычу, скрываясь под верхним слоем почвы. Вытащить его на поверхность удалось только после того, как Ли сжег одно из передних щупалец, а я отрубил второе. Имя над ним разглядеть уже получилось - Зооид-охотник, двадцать шестого уровня, но нельзя сказать, что нам это сильно помогло.
        - Повышен урон огнем и молниями, иммунитет к дробящему оружию и кислоте, здоровье просело на треть, - закричал орэн, смахивая со лба отросшую до немыслимых размеров челку.
        Это он вовремя сказал, не то, чтобы до этого я старательно заливал противника кислотой, но огонь и я могу выдать, причем в комплекте как с волшебными стрелами, так и с новым заклинанием Пятно, - надо же опробовать покупку.
        Огненный шар ударил чудовищу в морду, а волшебные стрелы вонзились с двух сторон - в ухо и в левый бок, в логах побежали сообщения о нанесенном уроне, но отвлекаться не было времени, в путь отправилась вторая моя комбинация, когда сам я уже кувыркался в противоположную сторону, уворачиваясь от ответки.
        А ведь как все мирно начиналось! Как оказалось, когда в ресторане появился Ли - Сонг-Эл уже договорился с Дорианом, так что уже через час после воссоединения остатков моей группы, в ресторане гостиницы совсем не осталось чужих разумных, нет, их никто не выпроваживал, просто тем, кто ушел к себе в комнату или домой, дарили подарки (литра по три каждому, у Дориана такое лицо было, будто он только что всю семью потерял), а к тем, кто не хотел уходить - подходили стражники и проводили воспитательную беседу. Невероятный профессионализм, должен сказать. Уверен, после подобного в этом зале остались лишь те, кого захотел бы видеть Ли. Разве что Кифая чувствовала себя несколько неуютно - все же других лиссеров приглашать не стали, да и не знала она тут никого кроме меня, но и выгнать девушку никто не предложил, благо я успел сообщить Сонгу, что она со мной.
        Собственно, нельзя сказать, что мне самому был знаком каждый из присутствующих. В зал довольно быстро набежали различные разумные, преимущественно, конечно, орэны из родственников, но были тут и трогги из стражи и целая компания зузиков, куда тут же влился судья Сэнду и несколько демронов в черно-красных мантиях и парочка личностей, идентифицировать которых у меня вовсе не вышло из-за слишком уж свободной одежды.
        Демроны, кстати, невольно напомнили об еще одном их собрате, что мимолетно встретился мне в форте, во время поиска Ли. Несмотря на аналогию с их зловещими собратьями, тот рогатый чертяка показался вполне нормальным мужиком, себе на уме, конечно, но…
        Как оказалось, по большей части тут присутствуют друзья семьи Эл и ее представители, разве что трогги скорее просто сопровождали Сэнду, а теперь решили наблюдать за происходящим рядом с владельцем гостиницы, ну и демроны оказались особо выдающимися учениками Сонга, которых тот собирался с кем-то познакомить.
        Праздник, кстати, совсем не походил на подобные мероприятия из моего опыта. Помню, как во дворе соседи отмечали возвращение дяди Валеры. Лично я этого мужика до того невероятного вечера и не видел, но, похоже, личностью он был компанейской, так как несмотря ни на что, люди действительно радовались его появлению. Так вот, тогда все взрослые хорошенько накидались алкоголя, а потом частично разошлись по домам, а частично распевали песни на лавочке.
        Так вот, здесь все было иначе. Во-первых, здесь не напивались. Нет, Кеттара исправно разносила бокалы с вином, но бокалы были совсем небольшими - местным жителям этого не хватало даже чтобы немного захмелеть, так - дополнительный ингредиент для хорошей беседы. А беседа была… Нет, как и в любых коллективах, тут все тоже разбились по интересам, время от времени переходя от одной компании к другой.
        Так, например, среди тех же троггов мы довольно увлекательно обсудили преимущества и недостатки различных видов доспехов, начиная от кожанки, до полной брони, вроде рыцарской, мне даже пришлось продемонстрировать прочность своей куртки (один из стражников на спор пырнул меня ножом и снес порядка трех десятков здоровья, а потом долго восхищался тем, что не смог меня убить). Демроны разговаривали преимущественно о магии, причем обсуждали по большей части способы забраться в чужую голову, либо с целью узнать секреты, либо напротив - убедить в каких-либо несвойственных ему идеях. Их я тоже с удовольствием послушал, правда на этот раз издалека, прикрываясь тем, что заинтересовался выслушиванием жалоб от Кифаи.
        Девушка рассказывала о своей нелегкой доле, о тиране отце, который распланировал всю ее жизнь, не спросив мнения дочери, о дворецком, который поклялся когда-то, что если не сможет выполнить поручение своего господина, то немедленно вступит в бой один против всех и погибнет, не вынеся позора; о женихе, который больше интересовался собственным нарядом и влиянием ее семьи, чем самой невестой. Не знаю, может это и бесчувственно с моей стороны, но звучало как-то несерьезно, будто маленький ребенок жалуется, что мама не купила ему мороженое.
        Между тем, несмотря на отношение, выражение лица у меня оставалось самое участливое из возможных, да и вставлять всевозможные: «да что ты говоришь», я тоже не забывал, тем более что совсем рядом не подозревающие о дополнительном слушателе демроны обсуждали множество интереснейших вещей:
        - У тебя получилось?
        Из четверых рогатых трое были в красных мантиях и лишь один в черной, что, видимо, говорило о его исключительном ранге. Вообще, как рассказывал мне ранее Сонг, из-за того, что демроны так сильно отличаются друг от друга, они считают, что все остальные расы вообще на одно лицо и при необходимости выделить какого-либо разумного среди остальных, чаще всего запоминали что-то из предметов одежды.
        Так вот, из присутствующих тут, все были более-менее схожей комплекции - высокий рост, острые рога, красноватый оттенок кожи. Правда со зрением у них было не все в порядке - у одного было три глаза, а у другого, который и отличался цветом накидки, всего один, но зато по размеру занимающий половину лица. Из двухглазых, первый являлся обладателем длинного раздвоенного языка, а второй вообще обходился без носа, просто две ноздри на гладком лице.
        Вот одноглазый черный и опрашивал своего товарища, который слегка шипел, напоминая змею.
        - Да-с, всссе госсти в порядке, охранный купол активирован-с.
        Я только задумался, что означает эта их проверка, как мне на помощь пришел безносый, задав черному подходящий вопрос:
        - Думаешь, специалист сунется сюда сейчас?
        Тот недоуменно оглядел вопрошающего, но до ответа все же снизошел.
        - Не наше дело выяснять, хватил ли наглости у представителя гильдии лезть в ловушку, главное, чтобы учитель остался доволен выполненной работой.
        Да тут похоже про моего убийцу говорят! То есть Сонг предположил, что тот может воспользоваться ситуацией и нанести удар прямо на празднике, а потому подрядил своих студентов проверять присутствующих? Уважаю! Вот это деловой подход - организуешь мероприятие, позаботься и о безопасности приглашенных гостей. А вот я что-то совсем ворон не считаю, уже и забыл про охотника на двуногую дичь.
        - Кссстати, - теперь уже у одноглазого спрашивал демрон с раздвоенным языком, - Ты-с сссмотрел человека? Оченьс интересссный отклик на нашу расссссу, мне-с открылоссь имя…
        - Будешь наказан. Учитель ясно дал понять, что человек - его доверенное лицо, и к нему лезть запрещено!
        - Но-с имя! Саргатанассс.
        - Невозможно. Старший пропал несколько десятилетий назад, а люди лишь недавно пришли в мир. Ты уверен?
        Потом они некоторое время обсуждали, как именно мы могли встретиться, но к какому-либо выводу не пришли, решив, что это либо проверка учителя, либо совпадение. Однако на этом интересная часть не закончилась, ведь демроны начали обсуждать уже свои успехи в академии, где они, если я все правильно понял, учились уже шестой, заключительный год. А вот интересно, эти ребята могут участвовать в турнире? Есть у меня подозрение, что любой из них если и не размажет меня тонким слоем, то достойное сопротивление окажет точно.
        - Новое заклинание обнаружения требует слишком больших затрат по мане, - ворчал трехглазый, - Конечно, радиус в двадцать метров - это здорово, но ведь шестьдесят очков!
        - Так никто и не заставляет тебя забыть базовое. Лучше будь благодарен, что учитель выбрал именно нас, на экзамене каждое освоенное заклинание будет дополнительным плюсом.
        - Но ведь…
        - Лучше проверь все еще раз!
        Трехглазый демрон тяжело вздохнул, а я украдкой активировал астральное зрение, надеясь рассмотреть конструкцию плетения. Мир вокруг был насыщен силовыми линиями. Мало того, что почти каждый присутствующий мог похвастать существенным количеством различных активных чар, так еще и ясно видимый теперь силовой купол искрил и мешал сосредоточиться.
        Однако даже в этих условиях мне удалось подглядеть узор, в который этот нечаянный трехглазый наставник влил силу. Хорошо, что в мирных условиях они не пользовались быстрыми заклинаниями, там конструкт проступает сразу весь и разобрать что-либо вовсе невозможно. Надо будет обязательно попробовать воспроизвести данное заклинание в спокойной обстановке.
        - А как ты думаешь?
        Сквозь пелену мыслей я вовремя обратил внимание на выжидательное выражение лица Кифаи. Мда, похоже моя тактика не идеальна. Быстренько прокрутив в голове какие именно фразы долетали до подсознания, понял, что сейчас могу серьезно опозориться, нужно было что-то говорить и срочно.
        - Думаю ты все правильно решила.
        Вместе с радостью, что украсила девушку лучше всякой косметики, я подумал, что никаких серьезных последствий после этого ждать не стоит, все же мы с ней не женаты, да и не встречаемся даже. Вот только интуиция уже вовсю нашептывала, что самоличное выкапывание могил - занятие богоугодное и обязательно зачтется на том свете.
        - Тогда я договорюсь с Дорианом, чтобы мои вещи перенесли тебе в комнату!
        Это сейчас вообще, что было?! Да не, не бывает так. Может, ей просто некуда вещи девать?
        - Конечно, я пока схожу до Ли, нужно договориться по поводу его планов.
        Кифая радостно убежала, а я задумчиво проводил ее взглядом. Ох, неспроста все это. Сразу же бежать до орэна не стал, а обратил внимание на демронов, которые, похоже, тоже умудрились услышать нашу беседу и теперь перешептывались, глядя на меня. Хм, может, они мне и тут смогут помочь?
        - Уважаемые, прошу простить, что без спроса врываюсь в вашу беседу…
        - Она сказала, что влюбилась и хочет проводить с тобой как можно больше времени.
        Рука-лицо! Ну почему? Почему именно в тот момент, когда все начало налаживаться… Один из демронов захихикал, глядя на меня, но винить его не получалось - я бы и сам смеялся.
        - Спасибо, - буркнул я и действительно пошел искать Ли.
        Нет, Кифая мне нравится. Девушка она красивая, вроде бы неглупая, да и польза от нее, безусловно, будет, вот только в данный момент мне нужно думать о сохранении жизни или о наращивании сил, наконец, а не вот об этом всем. Причем так глупо вляпаться!
        Дойти до орэна не удалось, оказалось, что как раз в этот момент организатор мероприятия и отец моего друга по совместительству решил, что гостей нужно развлекать. Не знаю, является ли выбранный им способ общепринятым, но из гостей никто не удивился.
        - А теперь, дорогие друзья, я хочу пригласить вас принять участие в небольшом соревновании.
        Я думал сейчас начнутся какие-то конкурсы, наподобие того, что творилось на наших корпоративах, но нет, суровый мир внес свои коррективы в развлечение разумных. Нет, у меня был еще один вариант, но традиционной кабацкой драки тоже не было, вместо этого орэн достал какую-то шкатулку и достал из нее колоду карт.
        - Итак, предлагаю разделиться на команды! Всем знакомы правила игры «Маги и Полководцы»?
        Ну конечно, кроме меня всем все было понятно, так что поняв, что совсем скоро я, не зная правил, начну проигрывать партию за партией - начал еще быстрее пробираться к своему товарищу.
        - Ли, мне нужно чтобы ты объяснил, что происходит…
        - Ворон, давай в мою команду!
        Сказали мы это одновременно. Потом парень непонимающе смотрел на меня пару секунд и наконец хлопнул себя по лбу:
        - Ну конечно! Ты ведь в такое никогда не играл, сейчас объясню.
        Правила игры оказались довольно просты, особенно для тех, кто знаком с MTG или ей подобными развлечениями. Правда карты тут можно было разделить либо на две категории - различные волшебники и воины, либо сразу на шесть - по числу первых рас Большого мира. Так, например, каждый раунд игрок должен был решить, кто будет в его отряде, так как маги и воины между собой не особенно ладили. Причем за партию (три раунда), нужно было дважды выбрать полководцев и только один раз колдунов, что должно показать некую элитарность магического народа. При этом выкладывать лиссера вместе с орэном было нежелательно, ведь вместе они сражались лишь чуть лучше, чем поодиночке, а вот лиссера и зузика или орэна и таори - запросто. Были там и другие хитрости, но я всех нюансов перенять не удалось, Сонг как раз начал объявлять пары.
        Это был не совсем чемпионат, поэтому смотрели лишь на сумму побед и поражений, да и призового фонда не было, но гости все равно очень громко болели за свои команды, давали различные советы участникам (как шуточные, так и настоящие) и вообще были вовлечены в процесс. Я сам не заметил, как втянулся в это дело и даже умудрился сыграть вничью с Кеттарой, правда, нашу команду это в итоге не спасло.
        За игрой даже и не заметил, как рядом оказалась Кифая, как пустели и вновь наполнялись кубки, как, внезапно, все закончилось, и гости стали расходится. К этому моменту девушка уже спала у меня на плече, а так как жили мы теперь в одной комнате, я взял ее на руки и предложив Ли завтра с утра поохотиться вместе - понес ее в кровать.
        Вы когда-нибудь спали на маленькой кровати вдвоем? Нет, если при этом не спать, то все в порядке, а вот если твоя партнерша уже сопит в две дырочки, то устроиться нормально - тот еще подвиг.
        Заснул я в итоге на стуле, из-за чего совершенно не выспался. Поэтому, когда утром к нам постучался орэн и напомнил, что мы планировали через двадцать минут отправиться за город - настроение так и просило убить кого-нибудь поскорее. Кифая, кстати, вылезать из-под одеяла при мне отказалась, будто не знает, что до сих пор в одежде. Проклиная про себя весь женский род в целом и свою удачу в частности, быстро схватил вещи и выбежал в коридор.
        Умывшись холодной водой и сделав разминку, немного оправился и отправился решать вопрос кардинально. Ну, пошел к Дориану, договариваться либо о еще одном спальном месте, либо о расширении прежнего. Трогг меня выслушал, сочувственно покивал, а потом отказал. Видите ли, нет у них ни других свободных комнат, ни дополнительной мебели.
        Ставшее приемлемым настроение вновь начало опускаться, так что я решил не рисковать и лучше нормально поесть, а потом уже думать над сложившейся ситуацией. В конце концов, можно просто спальник купить и спать на полу. На камнях спал и ничего, тут тоже не пропаду. Сказав Дориану, чтобы принес завтрак на троих, пошел за столик ожидать своих напарников.
        Ресторан был пуст, только в углу сидел какой-то незнакомый мужик в капюшоне. Ожидая еду, я пытался вспомнить чары, которые подглядел вчера. Вроде и рисунок был не сложный, а из головы вылетело совершенно.
        Что заставило меня вскочить - непонятно, по крайней мере ничего заметить я вроде не успел, однако факт остается фактом - еще секунду назад мои мысли перебирали один магический узор за другим, а вот я стою в метре от столика, а на то место где еще недавно мирно обитала моя голова, приземляется массивный каменный булыжник, запущенный с огромной скоростью со стороны того самого незнакомца.
        Еще не сообразив, какого черта тут происходит - отправляю в сторону оппонента волшебную стрелу и заморозку, выхватываю клинки, готовый как атаковать, так и защищаться, однако все зря - заклинания бессильно попадают в стену, а от раннего посетителя общепита остается лишь опадающий наземь плащ с капюшоном.
        - Что происходит?
        О, это Дориан, значит, можно более-менее расслабиться. Если меня сейчас и убьют, то здоровяк наверняка потом отомстит.
        - Сам не пойму, какой-то мужик запустил в меня каменюкой, - показываю мечом на булыжник размером с три моих головы, который не только раздавил стул, но и крепко засел в полу, - И исчез, я даже сделать ничего не успел.
        Трогг подошел к лежащему плащу и приподнял его двумя пальцами, повертел, а потом бросил обратно.
        - Телепортировался, похоже. Странно, точно помню, что до тебя в ресторан никто не заходил. Вот что парень, шел бы ты… куда ты там обычно по утрам ходишь? Мне тут теперь еще прибраться нужно.
        Вот так, в дурном настроении и с адреналином в крови, мы с орэном и лиссером покинули гостиницу и пошли в направлении ворот. По дороге наконец принял Кифаю в группу и даже получил ожидаемое достижение:
        Поздравляем! Представитель расы лиссеров добровольно признал ваше главенство. Награда - Мудрость +0,5.
        Эх, а вот если бы это был Кифая была парнем - наверняка бы ловкость поднял, хотя и в свою постель я бы ее тогда не положил, сложно все.
        Интерлюдия. Латар
        Сколько себя помнил, Латар всегда знал ради чего и главное куда он движется. Сначала его первоочередной задачей было выживание - молодому таори без денег и связей было непросто устроиться в столице, тем более, учитывая, что в отличии от своих родичей он был уродом. Именно там, в трущобах и ночлежках, Латар научился убивать.
        В первый раз он убил в возрасте пяти лет, когда какой-то бродяга попытался отнять у него с трудом украденную булочку. В тот раз оружием послужил обычный камень, он бил и бил, пока не услышал характерный треск, а руки не ощутили тепло чужой крови…
        Впоследствии убивать приходилось довольно часто, и главной причиной тут была даже не необходимость, а скорее желание. Да, Латару нравилось убивать, и он не видел в этом ничего страшного.
        - Разве не этого от нас хочет Система, - иногда спрашивал он у своих безмолвных жертв, - Разве Она не хочет, чтобы мы становились сильнее и убивали друг друга без остановки?
        Ответа не было, но Латар в них и не нуждался, он давно все для себя решил.
        Примерно в восемь лет таори впервые услышал о гильдии убийц. Лишь представив себе организацию, которая посвятила всю себя любимому им делу, он понял, что обязан стать ее членом. Увы, сделать это было не так просто, ведь не зря ее также называли тайной - никто не знал, где находится их организация. Это делалось для того, чтобы никто не мог и рассказать страже где скрывается запрещенная Смотрителями гильдия.
        Почти четыре года Латар искал. Он спрашивал у всех, он пытал, пытался подкупить и убивал, убивал, убивал. И вот, когда ему исполнилось двенадцать, судьба сжалилась над несчастным и предоставила ему шанс - в одной из ночлежек города он столкнулся со своим будущим учителем, который звал себя Вестником и пообещал помощь юному дарованию встать на желанный путь.
        Пройдя несколько легких испытаний (нет сложного в том, чтобы завершить жизнь женщине, ребенку и уснувшему за столом пьянице), началось его обучение. Они странствовали по миру вдвоем и юноше приходилось самостоятельно выполнять всю грязную работу, чтобы его учитель оставался доволен. Латар истязал свое тело и дух, день за днем выполняя упражнения, показанные Вестником, он следил, дрался и убивал по одному приказу Вестника, копался в мусоре, ходил на балы, служил лакеем и даже работал в борделе, все, лишь бы приблизиться к своей мечте. Примерно в то же время он, наконец, получил специализацию, выбрав совсем не типичное для своей расы направление - геомант. Нет, среди таори встречалось много магов, вот только обычно это были либо друиды, либо маги жизни, ведь каждый из них получал неплохой бонус к магии природы. Однако Латару настолько понравилось то, самое первое убийство, когда он размозжил голову бродяги камнем, что даже не особенно выбирал, когда Система предложила ему варианты. Сделать так, чтобы земля исчезла под ногами противника, уронить на него огромный булыжник, укрепить собственную кожу -
наверное, если бы он не увеличивал свою ловкость с каждым уровнем, данная специализация могла помешать на высоких уровнях, но парень был доволен и не хотел ничего менять.
        Пять долгих лет таори не возвращался в столицу, ожидая, пока учитель скажет, что он готов. Пять лет чтобы стать, наконец, в один ряд с профессионалами самого интересного дела на свете. За это время случилось так много всего, что и не упомнишь, да что там - даже сам город сменил свое расположение и теперь отстраивался заново.
        И вот, этот день настал. Вестник позвал ученика и передал тому его первое личное задание и, бинго, сразу же такое интересное! Нужно было устранить представителя новой расы - человека, который уже справился с подосланными рабами, а значит вполне подходил для роли заключительного экзамена Латара.
        Специалисты гильдии разделялись по направлениям и если Латар хотел стать именно ликвидатором, то были и те, кто занимался сбором информации. Скорее всего у них тоже была какая-то своя школа и свои экзамены - об этом таори не знал. Зато получив задание узнал, что цель проживает в гостинице Приют Воина, там ежедневно завтракает и ужинает, а днями чаще всего отправляется за город - охотится на монстров.
        Двигаясь по широким улицам города, таори направлялся в сторону указанной в контракте гостиницы, намереваясь закончить все сегодня же. Однако тут его ждала неудача - в данный момент в здании проходила какая-то вечеринка. Конечно, это не могло серьезно помешать Лотару, однако организаторы постарались на славу и установили магический барьер, который не пропускал посторонних как бы они не скрывались.
        Из-за этого он провел почти всю ночь блуждая вокруг гостиницы, лишь на рассвете уснув в подворотне. Пара часов, не более, однако даже этого хватило чтобы Латар почувствовал себя отдохнувшим и готовым исполнить задуманное.
        Не особенно беспокоясь о конспирации, он тенью проскользнул мимо зазевавшегося трогга, который даже в такую рань стоял на своем посту, ожидая постояльцев, и сев за один из дальних столиков, принялся готовить ловушку. Пусть даже Латар был уверен в себе и ничуть не боялся жертвы, но в гостинице было много высокоуровневых разумных, которые вполне могли одолеть его в случае обнаружения. Поэтому, несмотря на свои пристрастия, таори решил сделать все аккуратно и издалека, не привлекая излишнего внимания.
        Сидя за столиком, Латар начал мастерить заклинание каменной личины. Он недавно достиг девятого уровня специализации и хотел испробовать свои новые возможности. Эти чары позволяли создать на месте мага его каменную копию, которая не просто изображала заклинателя, но также передавала картинку и могла вместить в себя несколько быстрых заклинаний, срабатывающих при определенных условиях.
        Закончив приготовления, таори также спокойно покинул здание, затаившись в переулке напротив входа. Оставалось только дождаться завершения и доложить учителю о выполнении задания.
        Человек заставил себя ждать. Уже давно проснулись и ушли по своим делам первые постояльцы, когда он, наконец, спустился со второго этажа и зашел в ресторан. Латар замер, ожидая развязки - все было подготовлено идеально. Вот он сел за стол и, ожидая заказ, принялся оглядываться по сторонам.
        Именно в этот момент Латар впервые рассмотрел цель - вполне стандартное телосложение, примерно такое же, как и у самого таори, разве что лицо… Сейчас, когда на человеке не было шлема, стали заметны его мерзкие маленькие уши и глаза. Убийца буквально задрожал, от переполняющей его жажды уничтожить этого уродца.
        Не желая больше ждать, он активировал личину, и в тот же миг в человека на большой скорости полетел огромный булыжник. Все это происходило так быстро, что Латару показалось, будто он видит поверженного врага! Но нет, тот каким-то чудом умудрился уйти от удара, да еще и достал оружие, изготовившись к бою. Конечно, это было напрасно - личина уже начала разрушаться, а сам таори находился в это время довольно далеко в безопасности.
        - А ты ловок! - усмехнулся Латар, - Пожалуй, с тобой будет интересно поиграть.
        Он решил не торопиться, а заняться подготовкой более серьезной ловушки. Невинные жертвы? Латар никогда не задумывался об этом.
        Глава 14. Начало турнира
        «Сун-Мин не хотел втягивать в это Ослу. Он задумывался о том, что было бы удобно сражаться здесь, но не желал подвергать опасности королеву фей, которая и так уже несколько раз помогала ему»
        ??, «Владея Ничем»
        Вот уже неделю мы ежедневно ходим за город втроем, там к нам присоединяется Луна и всей компанией мы идем убивать монстров. Я часто думаю о том, чтобы найти какого-нибудь воина ближнего боя, чтобы не подставляться под атаки самому, но по неизвестной причине нигде не выстраивается очередь из желающих присоединиться к команде, так что эта идея остается в голове нереализованной. Атаки на меня не повторялись, хотя тревожное чувство, что кто-то смотрит в спину, нет-нет, но появляется, однако надеюсь, это не шестое чувство, предупреждающее об опасности, а обычная паранойя.
        - Я устала, - Кифая зевнула и обернулась в сторону города, - Может, уже вернемся?
        Да, еще за это время мы все получили достаточно много опыта, благодаря чему мне удалось разблокировать свой основной уровень. Вместе с этим я получил вот такое сообщение:
        Поздравляем, вы преодолели блокировку основного уровня и теперь снова сможете развиваться в соответствии с особенностями расы. Люди, в отличие от большинства других народов, не имеют ярко выраженных преимуществ, но зато им дарована способность к быстрому развитию. Получен постоянный бонус - отныне вам начисляется на 20 % больше опыта, а ваши навыки растут на 25 % быстрее. Развивайтесь и докажите, что человечеству есть, чем удивить остальных!
        Конечно, я понимаю, что подобное сообщение получат все люди, достигшие пятого уровня специализации, но для меня лично это было большим подспорьем, ведь теперь штраф на опыт полностью нивелирован, а с учетом таланта Обучение - еще и оставался в плюсе! После всех повышений количество быстрых заклинаний выросло до восьми, а моя ловкость установилась на отметке двенадцать. Так как именно скорость чаще всего помогала выбраться из всех передряг, я решил не маяться дурью, а увеличить ее еще раз за счет свободного очка характеристик. Собственно, сейчас моя статистика выглядела так:
        Имя: Ворон
        Раса: Человек
        Уровень: 5
        Маг - 5 (448300 из 500000);
        Воин - 6 (448300 из 520000);
        Вор - 5 (448300 из 490000).
        Жизнь: 101 (выносливость + 0,5 силы)*10
        Мана: 112 (интеллект + мудрость +0,5 силы воли)*5
        Энергия: 55 (сила+выносливость+ловкость)*2
        Сила: 8,8
        Выносливость: 5,7
        Восприятие: 6,5
        Мудрость: 8
        Интеллект: 12,4
        Сила Воли: 4
        Ловкость: 13
        Харизма: 3
        Удача: 5,6
        Черты:
        Талант; Метаморф; Обучение.
        Ремесла:
        Алхимик (18 из 100)
        Умения:
        Уйти в тень - 5
        Целебная тьма - 5
        Астральное зрение - 1
        Светоч - 1
        Мультипотоковые плетения - 2
        Шаг за спину - 1
        Концентрация - 1
        Навыки:
        Акробатика - 15
        Короткие мечи - 12
        Ножевой бой - 20
        Огнестрельное оружие - 10
        Медитация - 3
        Стихийная магия - 9
        Колдовство - 2
        Бытовая магия - 2
        Скрытность - 10
        Ловушки - 5
        Взлом - 5
        Воровство 1
        Ночное зрение - 4
        Лидерство - 7
        Парное оружие - 6
        Свободные очки навыков: 15
        Ауры:
        Аура незаметности - активируемая аура, которая дополнительно скрывает вас от чужих взглядов. Синергична с навыком Скрытность. Затраты: 1 эн. в пять минут.
        Аура ужаса - активируемая аура, которая распространяет вокруг вас волны ужаса для всех живых существ. Радиус воздействия - 0,5X+Y метров, где X = Сила, Y = Сила Воли. Затраты: 3 эн. = волна.
        Заклинания (одновременно до 8 активных плетений):
        Волшебная стрела
        Заморозка
        Броня мага
        Зеркальное отражение
        Идентификация
        Слепота
        Огненный шар
        Воскрешение
        Пятно
        Призыв змеи
        Сопротивления:
        Яд - 4 %
        Магия смерти - 4 %
        Магия ментала - 61 %
        Магия воздуха - 2 %
        Инвентарь - 30 ячеек.
        Самозаполняющаяся карта.
        Еще я наконец-то забрал у портного отремонтированный сет, который теперь постоянно носил в инвентаре. Кроме возможности полностью восстановиться в критической ситуации и телепортироваться на три метра, он также увеличивал ловкость и выносливость владельца на единицу, что также являлось существенным преимуществом. Жаль только, что вместе с сетом Короля Воронов его носить было нельзя.
        Сюрпризом стало и заклинание Пятно, на которое я вообще не возлагал никаких надежд. Да, оно не наносило урона, но зато всегда попадало в голову врага (если она у него есть, конечно) и на короткое время полностью блокировало зрение и слух противника, что уже много раз выручало в битвах. В общем, я был доволен своим прогрессом.
        - Да ладно ты, - рассмеялся Ли, - Мы же собирались отыскать местный данж! Я слышал, что в него уже давно никто не ходил, а значит, награда должна нас приятно удивить!
        Вообще, все мы знали, что нашим совместным «прогулкам» скоро придет конец, а потому старались проводить вместе как можно больше времени. Уже завтра пройдет открытие турнира, в котором, вот уж удивительно, также примут участие Кифая и Ли-Эл. Правда, девушка с трудом прошла испытание, ведь ее сила была в постепенном ослаблении противников, то есть скорость боя оставляла желать лучшего, но несмотря на это, все получилось.
        В отличие от остальных я также собирался послезавтра отправиться на вступительные экзамены в магическую академию. К счастью, занятия будут проходить уже после окончания турнира, а значит мне ничего не помешает посещать занятия и развиваться дальше.
        - Да где? Где этот твой данж, мы тут уже все обыскали!
        Слушая перебранку друзей, я улыбнулся - кто бы мог подумать, что Ли и Кифая так хорошо сойдутся. Похоже, сыграло то время, что орэн провел вместе со Стеллой в пещерах, ведь раньше он высказывался о лиссерах довольно категорично. Ну а девушка похоже была просто рада нормальному общению.
        Мы с ней по-прежнему ночевали в одной комнате и постепенно начали сближаться. Нет, секса между нами пока не было - во-первых я все никак не уточню вопрос об отношениях между представителями разных рас, а во-вторых чаще всего мы возвращались в гостиницу настолько убитыми, что сил хватало лишь на ужин и подъем по лестнице, но целоваться уже пробовали и, судя по тому, что девушка ласково потерлась об меня своими рожками, она осталась довольна. Но мне точно нужен ликбез по брачному поведению лиссеров, чтобы не намудрить чего.
        - Ладно, давайте и правда возвращаться. Хочется хоть сегодня нормально выспаться.
        Они отправились в город, а Луна, как обычно, вернулась в лес. Ночью я собирался слетать за ней, чтобы завтра вместе отправиться на турнир, а пока кошке требовалось уладить какие-то личные дела. Да, для меня было новостью, что питомица умудрилась за это время найти для себя пару, хотя в этом и не было ничего из ряда вон выходящего, ведь она давно уже была взрослой котейкой и вскоре вполне могла обзавестись потомством. Я лично еще не встречал ее избранника, но судя по показанным питомицей образам, это был здоровущий кот, больше напоминающий тигра. Он не относился к той же породе, но других лунных кошек я вообще еще не встречал.
        Сегодня очередь в город была особенно огромной - все же многие пришли сюда именно ради турнира, а так как проживание в столице было не из дешевых, логично, что значительная часть разумных не желала проводить здесь больше необходимого времени.
        Также можно было отметить все увеличивающееся количество людей. Сейчас перед нами стояла очередная незнакомая компания моих соплеменников, обсуждающих первое впечатление о столице. Каждый день я надеялся повстречать где-нибудь здесь Сергея, однако пока этому не суждено было случиться.
        - Мы с отцом сегодня пойдем ночевать к дедушке, - предупредил Ли, - Завтра встретимся у ворот замка?
        - Если ты не проспишь, - поддела его Кифая.
        - Ага, сами не пропустите начало, все же Ворону как первому участнику наверняка придется открыть соревнование.
        - Не беспокойся, - ответил я, - Думаю, мы уже привыкли вставать с рассветом.
        В этот момент позади нас пристроилась группа троггов, которые начали громко обсуждать завтрашнее открытие турнира.
        - Кстати, если нас поставят в бой друг против друга, то давайте договоримся не бить по лицу, - с улыбкой предложила Кифая, - Все же участники турнира чаще всего погибают именно из-за подобных ранений.
        - Я бы вообще предложил пользоваться исключительно магией! - весело воскликнул Ли.
        - Ага, может, мне вообще сразу же сдаться, если выйду против тебя? - не остался я в долгу.
        Мы общались между собой, не обращая внимания на окружающих, привыкнув к подобным очередям за долгое время. Но тут один из троггов толкнул Кифаю, из-за чего мне пришлось быстро шагнуть в сторону и подхватить ее. Собственно, даже в этом не было ничего особенного - все стояли довольно близко друг к другу, но трогг не только не извинился, но еще и расхохотался над моими движениями:
        - Ха-ха, и такая мелочь будет участвовать в турнире? Похоже, в этом году точно победят трогги!
        Терпеть подобное не было никакого желания, но вот атаковать… Нет. Мы были уже довольно близко к воротам и обязательно привлекли бы внимание Смотрителя. Однако стоило восприятию разглядеть имена троггов и их уровни, я понял, что ситуация несколько выходит из категории «безопасных» в «сейчас нам наваляют». Тут нужно понимать, что среди местной молодежи мы были вполне себе на уровне. То есть даже мой пятый - для нового поколения считался достаточно высоким, а если говорить про добившегося уже седьмого Ли, так он вообще считался тут чуть ли не самым крутым. Но трогги перед нами явно относились как раз к нашему возрасту, вот только были они какие-то неправильные, по крайней мере цифры уровня в диапазоне одиннадцать-пятнадцать на это настойчиво намекала.
        Но даже в таком случае, спускать хамство молча было нельзя, а потому я шагнул вперед - закрывая товарищей и нагло усмехаясь:
        - Такой большой, а такой глупый. Помнишь, Ли, что я тебе говорил про большой шкаф?
        - Конечно, только этот не только упадет громко, от него еще и воняет.
        Может, со стороны это и не было особо заметно, но мы были готовы к бою и ждали лишь пока грубиян первым попробует напасть, развязывая нам руки. Увы, похоже в голове трогга тоже мелькали мысли о Смотрителе, ведь он лишь заскрежетал зубами, а потом сплюнув проговорил:
        - Если ты встретишься мне на турнире, малявка, то готовься собирать свою голову по кусочкам.
        Он обращался к орэну, но ответил ему я:
        - А если на турнире ты повстречаешься со мной, то я отрежу тебе член и заставлю его съесть. Все равно таким, как ты, размножаться не нужно, это называется помочь естественному отбору.
        - Я смотрю, ты умеешь заводить друзей.
        Голос был знакомым, а когда до меня дошло, кому он принадлежит, как на сердце стало спокойнее, сейчас точно ничего не случится. Проворчал я, однако, недовольно, делая вид, что эта потасовка меня нисколько не волновала.
        - Добрый вечер, Смотритель. Не знаю, о чем вы, но пусть эти уродцы сами друг друга заводят.
        Было заметно, что трогги очень хотят наброситься на нас, но присутствие представителя Системы держало их крепче любого поводка.
        - Увидимся завтра, малявка.
        Вскоре Ли пожелал нам спокойной ночи и отправился к деду, а мы с Кифаей пошли ужинать в ресторан. Вечер прошел спокойно, хотя посетителей было и не мало, но для нас место нашлось - спасибо Дориану за оставленный столик. Потом мы немного поболтали и отправились спать.
        Примерно в три часа ночи я проснулся и отправился за Луной. Ночной ветер приятно бодрил, а полет казался продолжением сна. Увлекшись, по пути я даже схватил какую-то мышь и сам не заметил, как распотрошил ее и съел. Подумав, решил никому об этом не рассказывать.
        В лесу все было, как обычно - повсюду раздавались непонятные шорохи, но жизни никто особенно не мешал, позволяя вдоволь побеситься с котейкой. Мы поиграли в догонялки, носясь по деревьям и несколько раз сцепившись в воздухе и только когда уже поднялось солнце - двинулись в город. Несмотря на свою ловкость, перебраться через стену у Луны не получалось, хоть и нельзя сказать, будто она не пыталась.
        В это время ворота еще только-только открывались, но на входе уже находилось достаточно народа, образовавших очередь. Причем, что удивительно, значительная часть разумных была представлена как раз людьми, которые громко о чем-то переговаривались между собой.
        Встав позади всех, обозначая, что хоть и занял место, но вмешиваться в конфликт не собираюсь - прислушался. Пары минут хватило на то, чтобы разобраться, о чем тут спорят - похоже, это была не одна, а две большие группы и та, что крупнее, пыталась, скажем так, ассимилировать вторую:
        - Да как ты не понимаешь, мы русские должны держаться вместе! Ты знаешь, что говорил наш Смотритель? После этого турнира раса-победитель будет распределять, кто где будет жить и чем больше группа, тем больше им выделяется территории! Хочешь, на трех сотках ютиться потом? Давайте будем реалистами, нам не выиграть, мы просто не готовы соревноваться с другими расами, которые давно уже разобрались во всех тонкостях Системы! Вместе мы сможем достигнуть большего, поймите!
        - Ну куда ты торопишься, Роберт? Успеем еще объединиться, дай хоть город посмотреть!
        - Да ты пойми, Серега, там сейчас нас будут пытаться растащить, не дать собраться, ведь по одиночке…
        Еще только услышав голос второго мужика, я уже ощутил какие-то знакомые звуки, но, когда прозвучало имя - все встало на свои места!
        - Серега, старый черт, пришел все-таки!
        Бывший сосед и просто хороший друг чуть ли не подпрыгнул от крика, однако не растерялся, а сразу же повернулся в мою сторону:
        - Илья?
        Однако кто будет его слушать? Я уже налетел на парня, сжимая в своих объятиях. Вот пока не встретились - даже и не думал особо, а теперь…
        - Ха-ха! Как вы там, мои девочки с тобой? А как Буревестники поживают, где Светлану потерял?
        Серега немного изменился в лице и немного натянуто улыбнулся:
        - Давай в более спокойной обстановке расскажу, хорошо? Ты уже освоился тут?
        - Конечно. Сейчас пойдем в ресторан, поедим спокойно, обменяемся новостями.
        Друг в это время присел к подошедшей к нему Луне и погладил за шею:
        - Ох и вымахала! Чем кормишь-то?
        Стоящий рядом мужик, которого Серый называл Робертом, несколько опешил от того, что его прервали и лишь переводил взгляд с меня на парня. В это время ворота уже открылись и разумные потихоньку стали заходить в город. Мы в этот момент тихо переговаривались, обсуждая сегодняшний турнир - оказалось Серега тоже собирался принять участие, и сейчас ему нужно было срочно бежать на вступительные испытания, чтобы успеть до начала.
        Среди пришедших с ним людей я заметил большую часть группы Буревестников, а также заметил Алису и Воланда, которые стояли поблизости и ждали, пока на них обратят внимание. Объяснив другу направление и объяснив, что его ждет, предложил всем желающим пойти в ресторан, пообещав накормить.
        Тут же в голову пришла мысль, что совершенно не представляю, где разместить такую кучу народа. За воротами часть народа пошли вслед за мной, а остальные побежали вместе с Серегой к замку, времени у них оставалось все меньше.
        Шли по улицам мы не спеша, так что я успевал рассказывать, как устроен город, куда и зачем тут можно сходить, какие за цены и как можно заработать. Из-за встречи мне в глаза не сразу бросилось, что происходит какая-то нездоровая ерунда. Вокруг, несмотря на ранний час, было довольно много разумных, причем вид они имели несколько ошарашенный.
        Уже подходя к гостинице, услышал крики и почувствовал какой-то странный запах, а свернув на нужную улицу, увидел, что на месте знакомого мне здания сейчас какие-то руины. Причем пострадал явно не только Приют Воина, но и дома по соседству.
        Мысль о Кифае заставила сорваться с места и броситься вперед, расталкивая любопытствующих. Что тут вообще произошло пока меня не было? Выскочив к самому зданию и сопоставив разрушения вокруг, постарался сообразить, что вообще тут произошло, но никаких мыслей кроме ракеты Земля-Земля не приходило.
        Взбежав на обломки, постарался разгрести валяющийся в округе мусор, когда меня окликнули - Ворон!
        Моментально развернувшись, увидел завернутую в простыню Кифаю, которая стояла, прислонившись к фонарному столбу, а рядом, с таким лицом будто ничего не произошло, находился зузик, дворецкий их семьи. Буквально несколько мгновений потребовалось, чтобы оказаться рядом и осмотреть девушку. Никаких ран заметно не было, но…
        - Как ты, что произошло?
        - Не знаю, - девушку все еще потряхивало, на лице во всей красе было написано посттравматическое стрессовое расстройство, - Я спала, когда внезапно меня подхватил Госсин, и мы вместе вылетели в окно. Хотела закричать, но тут это грохот… Никто не выжил, Ворон! Дориан, Кеттара, остальные постояльцы… Как здорово, что ни ты, ни Ли… На гостиницу упал метеорит или метеор, не знаю, тут появлялся Смотритель и он сказал, что была использована какая-то очень своеобразная магия, замешанная на земле и крови.
        Вот так, в один момент, мир вновь напомнил, что безопасных мест тут просто нет.
        Интерлюдия. Ансар Бесшумная Смерть
        Лиссер ходил из угла в угол, ожидая появления дворецкого. По-хорошему ему сейчас нужно быть во дворце - заниматься проверкой последних желающих запрыгнуть на уходящий поезд, то есть принять участие в турнире. Но как тут уйдешь, если по полученному от Госсина сообщению, специалист гильдии собирается уничтожить вместе с целью и всех посетителей гостиницы. Да в принципе и плевать, конечно, все равно у троггов никто из лиссеров не останавливается, но… Как он будет жить с осознанием того, что собственноручно оплатил убийство дочери? Нет, зузик, конечно, пообещал, что в последний момент постарается вытащить девочку из здания, но получится ли у него?
        Вот с такими мыслями в голове Ансар и метался по кабинету. Когда в дверь еле слышно постучали, он чуть ли не взревел:
        - Открыто! - наблюдая, как в проем неспешно входит верный Госсин, - Ну как, она жива?
        В этот момент он совсем не думал о человеке - пусть бы себе и дальше коптил небо, лишь бы его Кифая…
        - Жива, господин. Я успел вынести ее как раз перед тем, как на гостиницу упал метеор.
        Облегченный выдох, и лишь потом лиссер вспомнил, зачем все это затевалось:
        - А Ворон?
        Забылся прежний настрой, теперь Ансар желал крови и возлагал всю ответственность за случившееся исключительно на человека. Ну а что, не мог он разве спокойно умереть с первого раза? Нет? Тогда пусть сдохнет сейчас!
        - Ворон тоже выжил. Мало того, его вообще не было в комнате, когда я там оказался, он пришел гораздо позже, вместе с еще несколькими людьми.
        - Как позже? Ты же говорил, они вместе поднялись в комнату!
        - Все так, господин. Сейчас у меня нет ответа, но я постараюсь…
        - Ты знаешь, что собирается предпринять дальше этот сумасшедший?
        Зузик на мгновение замер, а потом неуверенно начал говорить:
        - Простите мою дерзость, но я никак не могу назвать человека душевнобольным - он действует не всегда логично, но, судя по всему, мне просто не хватает данных. Однако, судя по результатам…
        - Да причем тут этот твой Ворон? Я говорю про убийцу! Уничтожение целой гостиницы, да еще и незадолго до начала турнира, где они только находят таких психов?
        - А, вы про того уродливого таори? Да, я отправил за ним несколько соглядатаев и знаю, что он прошел испытание и теперь будет участвовать в состязании. Похоже, решил не мудрить и сделать все на глазах публики. Довольно смелый ход, учитывая все обстоятельства.
        - Ясно. Возвращайся к дочери и наблюдай. Надеюсь, ей повезет не встретиться с этим… Долбаная гильдия! Никогда больше я не обращусь к ним, никогда!
        Зузик поклонился и вышел, а Ансар без сил опустился на стул. Будто сама судьба бережет мальчишку! Как же так, он то надеялся, что специалисты гильдии убийц разберутся с этим вопросом до турнира, ну да тут ничего не поделаешь - просить гильдию ускориться нельзя, снять заказ - нельзя, остается только ждать и надеяться, что все пройдет в лучшем виде.
        Лиссер надел парадную мантию и вышел из дома - нужно было по крайней мере успеть на открытие турнира, иначе к нему возникнут серьезные вопросы не только от коллег, но и от Смотрителя. Да, турнир в этот раз обещает быть весьма коротким - на вчерашний день всего пара сотен участников. Ну, может, за ночь пришло еще несколько, общую картину это не особенно поменяет. Что плохо, его народ, можно сказать, уже проигрывает - всего семь претендентов, меньше, чем у орэнов и троггов, меньше, чем даже у зузиков! Никогда еще у них не было столь печального старта. Ладно хоть среди прошедших есть парочка выдающихся личностей, которые хоть и не столь знамениты как печально известный Дейс, но зато проверенные в деле.
        - Еще поборемся, - прошептал Ансар, - Посмотрим, как закончится первый этап.
        Глава 15. Первый этап
        « - Хм… Эй, как тебя, кстати, зовут? - обратился я к ученику, - Мы с тобой драться будем? И как определяется победитель? - второй вопрос был задан в сторону старика.
        - Учебный, - выделил старик это слово, - Поединок продолжается до первой крови, до очевидного превосходства или пока один из оппонентов не сдастся. Для этого надо поднять руки. Этот же молодой человек Сингнорт Карст, один из лучших поединщиков на своем этапе.
        - Точно лучший? - прищурился я, оглядывая мужчину.
        - Скоро узнаешь, - выдал он сквозь плотно сжатые зубы»
        Роман Пастырь «Ветер странствий»
        Турнир проходил в замке, но где конкретно пока неизвестно, так как сейчас целая толпа участников стояла перед главными воротами, ожидая, когда нас, наконец, пустят внутрь. Вообще, вначале стоит рассказать о начале наших общемировых соревнований. Мне казалось, это будет похоже на какой-нибудь «Кровавый спорт» или там «Mortal Kombat», то есть два участника, один умирает, второй проходит дальше, все просто, но нет! Тут, оказывается, все гораздо сложнее, подобная схема «раз на раз» будет реализована лишь в третьей части турнира, а до этого нам придется доказывать, что достойны.
        То есть сначала нам нужно выжить на большой изолированной арене, попутно косплея что-то вроде Королевской Битвы. К счастью, остаться только один не должен, хотя проредить количество участников придется. Да, тут не обязательно убивать всех подряд, можно просто добиться от них устного признания поражения, но ведь это сложно, тогда как убить… в общем, по словам отца Ли - на первом этапе как раз больше всего жертв, и пережить его уже считается достижением. Цель - отсеять половину разумных и здесь вполне можно кооперироваться, что мы с Ли, Кифаей и Сергеем и собираемся проделать. Да, мой друг прошел испытание, хотя слов благодарности за повышенную сложность я от него не услышал.
        По поводу второго этапа пока не известно ничего кроме основной механики, но зато тут чаще всего обходится вовсе без жертв. Дело вот в чем - всех претендентов отправляют в некое изолированное помещение, где Система воспроизводит неблагоприятное для жизни место. Здесь нам нужно как можно быстрее раздобыть специальный предмет. Например, в прошлый раз участники оказались под водой и собирали жемчужины, а до этого целью были яйца настоящего феникса, и искали их в жерле вулкана. Отсеют опять же половину, и тут нет какого-либо безусловно успешного результата, ведь ты либо окажешься среди лучших, либо проиграешь. На выполнение квеста потребовалось всего минута? Вылетаешь, если все остальные управились за сорок секунд, вот как-то так.
        Зато с третьим этапом все понятно - из оставшихся составят турнирную сетку, двое входят - один выходит. Убивать противников можно, но это не приветствуется, ведь все, кто дойдет до заключительного этапа, считаются элитой поколения, а потому проявить милость и не добивать поверженного противника - момент, который даст дополнительные очки с целым народом. Да, еще нам объявили, что в этот раз участников, прошедших испытание, всего двести шесть, а значит, в третий этап пройдет пятьдесят один - пятьдесят два претендента. Это значит, меня ждет около семи поединков, не так уж и много.
        Зрители, естественно, тоже будут, но не так много как я думал - внутрь, к специальным смотровым площадкам пустят очень немногих (четыре тысячи чипов за билет, уму непостижимо!), но все желающие смогут посмотреть трансляцию, которую будут крутить на особых магических экранах во всех тавернах столицы. Об этом мне еще Дориан рассказывал, рассчитывая хорошо заработать в этот период. Увы, моему другу сделать этого уже не получиться - тела могучего трогга и его невесты достали из-под обломков, и сделать там уже ничего было нельзя.
        Кстати, именно поэтому мы и ждем, ведь объявить о начале состязания должен Смотритель, а он все еще не вернулся с места трагедии. Надеюсь, у него получится узнать, кто виноват, чтобы покарать ублюдка каким-нибудь особенно кровавым способом.
        Более двух сотен разумных на небольшой площади перед воротами - это, я вам скажу, то еще светопреставление! Хорошо хоть стояли мы своей компанией и не особенно обращали внимания на остальных, потому что вокруг было так много различных чудиков… Вот стоит таори - такой себе, кстати, другие представители расы выглядят гораздо симпатичнее, а этот какой-то нескладный весь. Стоит и смотрит на меня, глаз оторвать не может. Никому не может, хотя есть у меня чувство, что очень хочет. Его один трогг толкнул, так этот даже не заметил, что сместился на метр в сторону. Я прямо захотел к нему подойти и поинтересоваться, все ли с ним нормально. Или вот демрон - рога почти с него ростом. Тоже тот еще чудик - постоянно смеется, причем не над кем-то, а просто так. Жутко немного. В общем, все развлекаются, как могут, Серега вот уже фляжку достал и потихоньку пьет. У него там абсент, кстати, причем особенно «хороший», он его из коллекции какого-то олигарха достал, говорит, вкусная штука.
        Вокруг кого только не было, а что порадовало меня особенно - не только мы с Серегой представляем человеческую расу. Есть еще около десятка различных личностей, среди которых я выделил для себя троих. Во-первых, здоровенный мужик, отдаленно похожий на Шварценеггера и в военной форме. Страну по форме определить у меня не получилось, но в одном можно быть уверенным на 100 % - мы с ним точно не соотечественники. Над его головой я прочитал имя Гор, девятый уровень и специализация штурмовик. Что это за фрукт и с чем его едят, мне было непонятно, но, думаю, возможность узнать представится. На плече у Гора висела здоровенная винтовка, на поясе с одной стороны болталась кобура с пистолетом, а с другой здоровенный нож. Стоял он рядом с ребятами в похожем обмундировании, но так как были они значительно меньше (как по уровню, так и по комплекции), то особого внимания не привлекали. Еще один колоритный персонаж находился как бы и с ними, но в то же время отдельно. Начать с того, что одет он был в какое-то тряпье, глядя на которое Серега сразу же сказал - отличный маскхалат, не объясняя при этом, зачем он
нужен. Имя Тень, уровень восьмой, а вот специализацию разглядеть не удалось, что намекало на некую вариацию моего вора. Уверен, этот кадр будет сидеть в засаде до последнего, а потом удивит высокой скоростью, ядами или всяческими ловушками. Не лучший выбор для дуэлей, но вот пройти первый этап у него получится наверняка. Третий человек, который привлек мое внимание, выделялся своей гру… Глазами. Очень уж они у нее большие. Ну а что, я парень здоровый, так что не обратить внимания на столь привлекательную девушку сложно. Подозреваю, значительная часть свободных характеристик к нее ушло в харизму, вон, даже Кифая ненадолго отвлеклась от своих переживаний и ревностно рассматривала представительницу моего вида. Имя Лора, уровень опять же девятый, а специализация очень интересная - асассин. Неудобно ей, наверное, с такими… глазами, да, в тенях скрываться. Хотя, может я опять что-то не понимаю.
        Кифая сейчас вся на нервах - оглядывается постоянно, вздрагивает. Везде ей убийцы мерещатся. Хорошо хоть Ли взялся ее успокаивать, у меня уже никаких сил не осталось. Когда этот их дворецкий мне ее с рук на руки передал и куда-то там ушел, из девушки будто стержень вытащили. Пришлось соответствовать, говорить успокаивающие слова, гладить по голове и обещать, что все будет хорошо.
        Заодно переговорил с Ли, который уверенно сообщил, что Смотритель наверняка обнаружит след того, кто обрушил булыжник на гостиницу. Именно в этот момент мне в голову наконец пришла мысль о схожести данного происшествия с тем покушением в ресторане, когда в меня также полетела каменюка. Конечно, размер несопоставим, но ведь и у него было довольно много времени на подготовку. В этом случае получалось, что вина на смерти троггов лежит в том числе и на мне, о чем нужно было подумать заранее.
        Наконец-то появился Смотритель. Прошел в окружении стражей и судей, о чем-то с ними переговариваясь, нам слова не сказал, проскользнул мимо прямо в замок и снова тишина. Видимо они там с комиссией что-то решают. А нам каково? Как же ждать надоело! Думаю, если нас в ближайшее время не запустят, первый этап вполне может прямо тут стихийно начаться. Вот всегда так, скоро нам со всеми присутствующими нужно будет драться на смерть, а все равно насладиться спокойными минутами не выходит, хочется, чтобы все поскорее началось.
        Когда заиграла торжественная музыка, и ворота распахнулись, я уже подумывал прикорнуть в уголке, а то ночь выдалась та еще, и меня начало тихонько вырубать. Увы, поздно об этом задумался, нужно было раньше. Все вокруг зашевелились и понемногу начали заходить внутрь, и мы двинулись следом.
        В итоге собрались уже внутри, в большом зале, где пришлось снова немного подождать. Мне начинает казаться, что здесь всем заправляют бабушки из советских поликлиник, потому как очереди - наше все. Причем не только я недоволен происходящим - судя по словам окружающих, происходит нечто ненормальное, и обычно организаторы готовятся как-то получше. К моменту, когда к нам все-таки вышли, среди участников уже вовсю ходила идея устроить тотализатор по поводу начала мероприятия. Единственное, что обломало это начинание - Смотритель все же явил свой пресветлый лик, правда встретили его скорее недовольно, ведь мы только собирались начать себя самостоятельно развлекать.
        - Дорогие друзья, прошу прощения за задержку, невиданной наглости происшествие заставило меня отвлечься. Если кто не в курсе, сегодня ночью в столице произошла трагедия, забравшая жизни более двадцати разумных, что спокойно спали в гостинице «Приют воина». Причем, я с уверенностью заявляю - это не случайность, а преступление. Причиной же задержки оказалось сложная ситуация, в которой мы все оказались Дело в том, что виновник массового убийства находится среди вас, - в этот момент все вокруг начали озираться, и я не был исключением, - Вот только покарать его мне запретила сама Система, ведь участники турнира находятся под ее защитой.
        - Кто?! - раздался громкий голос, и я с удивлением понял, что он принадлежит мне, - Скажите, кто это!
        Мы со Смотрителем смотрели друг на друга, и в эту секунду мне было глубоко плевать на все вокруг, пусть только скажут, кто виновен в смерти друзей.
        - Да, это я сказать в праве, - Смотритель вытянул руки вперед, и сначала показалось, что указывает он прямо на меня, лишь через миг, показавшийся вечностью, понял, целью был тот самый страшненький таори, что несколько часов до этого не отрываясь глазел на нашу компанию.
        Как Серега с Ли удержали меня непонятно, сила у меня заметно выше. Мыслей никаких не было, лишь желание убить его прямо сейчас. Таори же, кажется, вовсе не переживал, с усмешкой глядя прямо на Смотрителя. Нужно сказать, дернулся в его сторону не один я, многие трогги тоже хотели поквитаться с этой тварью, вот только представитель Системы нас всех остановил:
        - А теперь давайте успокоимся, ведь впереди нас ждет важное для всего нашего мира событие, на котором, в том числе, сможете разрешить эти свои разногласия. Скажу лишь, что у преступника есть только один вариант выбраться из этой ситуации - выиграть, во всех остальных случаях он окажется в моих руках.
        Трогги угрожающе ухмыльнулись, поигрывая мышцами и демонстрируя насколько мизерные шансы у маньяка выбраться, а я задумался, на что же этот таори рассчитывает. Ну, то есть даже мне, у которого тайн и способностей чуть больше, чем можно себе представить, уверенности в победе не хватает - слишком уж много тут разумных с задранным к небесам уровнем. А этот вот, стоит себе спокойно, улыбается. Заставляет задуматься, в чем тут причина?
        В это время, Смотритель продолжал говорить, объясняя, что нас ждет:
        - Итак, давайте перейдем к более приятным новостям! Во-первых, поздравляю всех с началом очередного турнира. Как многим из вас известно, раса победителя турнира получит возможность проживания на территории этого замка, а значит, и автоматическую прописку в столице. Кроме того, счастливчику будет даровано право определить, кто из разумных займет несколько важных организационных должностей, начиная от верховного судьи и заканчивая место первого казначея. Прошу вас ответственно подойти к этому вопросу, ведь поменять свое решение вы уже не сможете.
        В этот момент у меня перед глазами появилось системное сообщение:
        Получено системное задание - пройти первый этап турнира. Награда - 1000 опыта, 5 свободных очков навыков, доступ ко второму этапу задания.
        Стимул, однако. Хотя, учитывая, что проиграть, скорее всего, значит умереть - особой разницы я не заметил. Между тем Смотритель все не унимался:
        - Однако и это еще не все! В этот раз победитель также получит особую награду - Куб Хаоса! Шкатулку, в которой может оказаться все, что угодно, от редких ресурсов и артефактов, до свитков с умениями и заклинаниями или телепортом в особые скрытые локации! Ну что, я вас достаточно замотивировал? Тогда прошу всех пройти вот в следующий зал и занять место в одном из отмеченных кругов, откуда и начнется ваше приключение. Каждый из этих кругов перенесет вас на особый полигон. Удачи, надеюсь, вы покажете нам красивую игру!
        Закончив свою речь, Смотритель указал нам рукой на ворота, а сам подошел к уродливому таори и наклонившись прямо к его уху, что-то прошептал. Не знаю уж, о чем там шла речь, но надеюсь, он пообещал убийце глаза вырвать и заставить съесть. Лично я на меньшее не согласен.
        В это время участники начали проходить в следующий зал, и наша компания последовала их примеру.
        - Как окажемся на полигоне, стараемся собраться командой. На рожон не лезем, скрываемся от остальных. Помните, чем дольше мы будем отдыхать, тем меньше останется противников, - Ли решил повторить наш план, пусть даже и проговоренный несколько раз.
        - Не переживай, колдунчик, - улыбнулся Серый, - Главное - сам выберись. Думаю, Ворон за своей зазнобой приглядит, а я уж как-нибудь справлюсь.
        Кифая гордо вскинула голову, как бы говоря, что тут еще нужно посмотреть, кто за кем приглядывать будет. А я пока ничего не сказал, оглядываясь по сторонам. Другие участники турнира вовсю занимали каждый свой круг, которые были расположены в, казалось бы, хаотичном порядке. Правда мне бросилось в глаза, что все они были находились друг от друга как минимум в полутора метрах, а в центре зала, где все это происходило, таких кругов не было вовсе.
        - Займем рядом стоящие круги, возможно, именно в таком порядке мы и окажемся на полигоне, - прошептал я, - Кифая в центр, Ли - вставай со стороны стены. Серый, как появишься - проверь южное направление, если я прав, так все и соберемся.
        Увы, какой бы хорошей не была наша идея, но встать всем вместе не получилось - свободных мест оказалось недостаточно, и максимум, чего удалось добиться, это занять три рядом стоящих круга. Уступив друзьям такую возможность, я нашел взглядом таори и направился к нему, рассчитывая, что хотя бы получится сразу же разобраться с ним, но и тут не вышло, его со всех сторон окружили трогги, которые, похоже, думали в том же направлении.
        Тогда, обнаружив свободное место поблизости с группой людей, направился к ним.
        - Приветствую, земляне! - взмахнул я рукой, снимая шлем и демонстрируя принадлежность к человеческой расе - Надеюсь, вы не против компании?
        Здоровяк Гор окинул меня хмурым взглядом, но ничего не сказал, зато голос подала красотка Лора:
        - Конечно, милый, мы всегда рады новым лицам!
        Увы, после ее слов, даже те люди, что раньше смотрели на меня равнодушно, теперь явно готовы были придушить непонятно как затесавшегося в их компанию наглеца. Единственный, кто ничем не выдал своего отношения - Тень, лицо которого было совершенно бесстрастным. Тут снова заговорил Гор, причем каждая его реплика напоминала скорее допрос, а не разговор:
        - Какой уровень и специализация? Откуда тут? Где оружие? Сколько тебе лет? Служил?
        Скажу честно - несколько опешил от такого наезда, поэтому отвечать ничего не стал, а демонстративно повернулся к девушке:
        - Скажи, красавица, эти бравые вояки всегда выглядят так, будто им стальной кол в задницу засунули?
        Гор покраснел и дернулся было ко мне, но выходить из круга не стал, зато молчать даже не подумал:
        - Что ты сказал, сосунок? Да я таких, как ты, в Пакистане сотнями резал!
        Увы, история - не моя сильная сторона, поэтому сказать, кто там кого резал на этой войне не могу, но вот вера в людей у меня вновь пошатнулась. Думаю, если выиграю - раздам все важные должности знакомым орэнам, пусть другие люди меня предателям считают, плевать.
        - Ну же, Фред, не будь таким букой! Нас и так совсем мало, а ты совсем не умеешь заводить друзей, - Лора, похоже, являлась дипломатом этой компании и их негласным лидером, так как здоровяк сразу же заткнулся, хотя и продолжал сверлить меня гневным взглядом.
        - Не обижайся на мальчиков, военные - что с них взять. Расскажи лучше о себе!
        Ага, так прямо все и рассказал. Хотя, поддержать разговор нужно, да и врагов у меня и так слишком много, а значит, стоит хоть с кем-нибудь сохранить нормальные отношения.
        - Извините, народ, никого не хотел обидеть, это у меня такие глупые шутки. Зовут меня Ворон, я из России, в прошлом студент…
        Увы, продолжить разговор не дал Смотритель, который зашел в зал за последним из участников и проверив, чтобы все заняли свои места, объявил:
        - Уважаемые участники, минуту внимания! Турнир начнется сразу же после моих слов. Хочу напомнить, вам не обязательно убивать друг друга - достаточно услышать от противника, что он сдается, как проигравшего сразу же телепортирует обратно в эту комнату. Да, чтобы немного подтолкнуть вас к активным действиям - полигон будет медленно сжиматься, так что, если не поторопитесь, в итоге он сузится примерно до размеров, - Смотритель обвел руками зал показывая каким в итоге станет полигон, - Итак, задержите дыхание. Три, два, начали!
        Вокруг меня возник столб света, а когда он исчез - зала и конкурсантов вокруг не было, только какой-то незнакомый ночной лес и небольшая поляна, в центре которой я и стоял. Никакого чувства движения - будто не я переместился сюда, а само место образовалось вокруг. Очень непривычно. Кстати, ближайших соседей тоже не увидел, так что либо моя идея полная ерунда, либо тут просто другие масштабы, что логично, учитывая последние слова Смотрителя.
        Свою стратегию я определил уже давно, поэтому быстро подбежал к одному из деревьев и залез повыше, стараясь не привлекать внимания. Сейчас свидетели мне точно не нужны. Кстати, на высоте примерно трех метров я уперся в невидимый барьер, который не позволял лезть дальше. Видимо, такое ограничение тоже для чего-то нужно. В любом случае, оказавшись среди веток, медлить не стал, а сразу же сменил облик. Ночь - лучшее время для того, чтобы немного полетать.
        Высоту выбрал как раз под куполом, чтобы меньше обращать на себя внимание, после чего отправился на поиски своей команды. И первый, кто попался мне на глаза, был как раз Гор, это немного успокоило, ведь тогда Ли, Серый и Кифая тоже окажутся вместе, а уж там очень немногие смогут им противостоять.
        Летел не по прямой, а старался охватить всю территорию. Была надежда встретить тут убийцу Дориана и Кеттары, однако пока удача не улыбалась, и мне попадались лишь люди, трогги и демрон, на которого я и смотрел в данный момент. Этот затейник чертил на земле различные геометрические фигуры, явно собираясь сделать какую-то гадость. Конечно, можно пустить все на самотек, но за эту неделю мне удалось расспросить друзей об особенностях тактики различных рас и именно о подобной ритуалистике Кифая рассказывала, как демроны после слияния долгое время тиранили остальные народы. Да, они и сами по себе были хорошими воинами и магами, но совершив ритуал, могли значительно увеличить свои силы, призвать на помощь различных союзников или создать столь мощную ловушку, что, попав в нее, пропадали целые армии, что уж говорить об одиночных противниках. Хуже всего было то, что находился этот демрон практически на середине полигона (это я уже успел выяснить), а потому, какой бы сюрприз этот рогатенький не готовил, нам все равно придется с ним столкнуться. К тому же Сонг рассказывал, что во время одного из турниров на
первом же этапе какой-то колдун умудрился уничтожить сразу всех противников за раз, автоматически победив.
        В общем, я всерьез намеревался вмешаться, но тут в гости к демрону пожаловал незнакомый лиссер с двумя короткими мечами и не говоря лишних слов, бросился в атаку. Выглядело это довольно забавно - лиссер мне примерно по пояс, а демрон, наоборот, выше где-то на голову. Так вот, стычка этих двоих напоминала противостояние слона и моськи. Правда мечнику это нисколько не мешало - он, как молния, носился вокруг великана, стараясь поразить того мечом. Казалось, с таким преимуществом по скорости, малютка легко победит, но рогатый ритуалист успешно закрывал лицо, а касательные попадания по телу не приносили никакого толка. Демрон был вооружен копьем, которым до этого он и рисовал свои узоры.
        Кстати, как только лиссер вышел на поляну, его противник тут же отошел от своих художеств, так что они остались невредимы. Мешать столь эпическому противостоянию не хотелось. Пусть судьба их рассудит, а я лишь внесу небольшие изменения в оставшийся без присмотра рисунок. Подлетев ближе, когтем прочертив дополнительную линию в одном месте, потом замазал еще одну в другом, а напоследок еще и добавил небольшую стрелку в особенно запутанном фрагменте. Насколько хватало моих дилетантских познаний - если творец не заметит дополнений, ритуал наверняка сорвется, а если заметит - ему придется полностью перепроверять свое творение, что будет явно непросто сделать.
        Успокоившись на этом, я взлетел и отправился дальше искать своих. А когда нашел, понял, что успел вовремя - троих друзей окружило сразу шестеро зузиков. Пока что стороны лишь приглядывались друг к другу, но в любой момент должна была вспыхнуть драка, а значит, пора перейти к более активной фазе!
        Интерлюдия. Латар
        После телепортации Латар тут же рванул в сторону на пределе выносливости. Он понимал, что после слов Смотрителя не может быть и речи об открытом противостоянии - стоит ему хоть ненадолго задержаться на одном месте, как тут же набежит столько различных «мстителей», что даже ему с ними не совладать.
        Добежав до стоящего неподалеку крупного камня, таори использовал способность специализации и слился с родственным объектом. Теперь его никто не сможет найти и единственная проблема в том, что ему тоже ничего не увидеть, ведь камни, как известно, не обладают зрением. В любом случае, это поможет, решил Латар. В лучшем случае этап закончится раньше, чем он вернет себе привычный облик, а в худшем - количество претендентов лишить его жизни значительно уменьшится.
        Кто обратит внимание на булыжник? Латар знал, что еще пару уровней и он сможет принимать форму настоящего каменного голема, причем чем дальше, тем больше камня он будет контролировать вокруг своего тела. Но сейчас было достаточно и просто спрятаться. Его мысли были совсем не тут. Таори обдумывал, как же так вышло, что теперь он участвует в турнире?
        Он был неприятно поражен, что уже две попытки устранить цель обернулись полным провалом. Да, в первый раз Латар действовал спонтанно, надеясь снести попавший под ноги камушек, что отделяет его от заветного членства в гильдии, и недооценил противника. Но во второй! Таори действовал строго по инструкции.
        Он изучил поведение цели за все время, что тот проводил в городе в поисках повторяющихся действий, и легко выбрал, куда нанесет удар. Каждый день примерно в пять часов вечера, Ворон (действительно похож на какую-то мерзкую птицу в своем шлеме!) с компанией входил в ворота после очередной охоты на монстров, возвращался в одну и ту же гостиницу и ел предложенную официанткой еду. После на пару часов уходил то к портному, то на тренировочные площадки, а один раз и вовсе к алхимику, но это совершенно не важно, ведь каждый раз он возвращается и засыпает в комнате с подружкой.
        Именно по комнате изначально он собирался ударить! Убийство двух слабых подростков гораздо более удобная цель, нежели целая гостиница… Но тут оказалось, что ночью за целью следит не он один! Увидев какого-то старика в первый раз, Латар хотел просто избавиться… Нельзя было допустить, чтобы человека убил кто-нибудь другой. А потом все повторилось! Только на этот раз ему наглядно продемонстрировали преимущество скорости, избив настолько безжалостно, что даже высшее лечебное зелье залечило лишь самые серьезные ранения.
        Вот после этой встречи все и изменилось. Захотелось отомстить сразу всем, благо он знал одно заклинание, которое могло притянуть прямо с неба небольшой астероид, заранее указав нужное время и место. Вот только заклинание требовало такого количества маны, что воплотить его за один раз было просто невозможно, даже с учетом нескольких накопителей! Но и тут нашелся выход, еще пару лет назад учитель объяснил, как разбивать чары на части, постепенно напитывая силой цельное заклинание кусок за куском. Несколько несложных тренировок помогли открыть навык Разделения, который постепенно рос, позволяя творить все более требовательные по мане чары. Значит проблема только во времени, и скоро задание будет выполнено.
        И что? Лотар находился в толпе, когда этот мерзавец прибежал откуда то, приведя еще нескольких соплеменников. Как он не сорвался? Как не кинулся на цель прямо там? Нет! В этот момент ему пришла мысль записаться на турнир. Вот где ничто не сможет защитить от него человека!
        Только когда Смотритель показал на него пальцем, таори понял в какую яму себя загнал. Уничтожить гостиницу на территории города! Служитель Системы легко отследил его чары! Ему нужно было бежать куда подальше, уйти из города сразу же после взрыва, ведь только так можно спастись… Или победить. Выиграть этот турнир и все забудется, будут деньги, уважение и безопасность. Выиграть…
        Глава 16. Абитуриент
        «Тин бил кварц в шахте, добывая все больше топазов, и понимал, что за эти камешки можно купить что-то полезное. Парень испытывал очень приятное чувство, подобное он впервые испытал, когда пошел на свою первую работу. Вот он нахлебник на шее родителей, а вот - достойный член общества»
        Илья Головань, «Тестовая группа. Книга третья»
        - Сдаемся!
        На земле остаются три трупа зузиков, а остальные с тяжелыми ранами покидают турнир. У нас Серега получил пару царапин, но это потому, что впереди стоял. Не его стихия, он больше по ловушкам и засадам. С винтовкой ходит и двумя пистолетами, растяжку может сделать или стену взорвать, а встречать монстров грудью у него не очень получается.
        Полечил друга, а потом собрал всех и рассказал об увиденном в округе. Большая часть народа, которого мне удалось увидеть во время полета уверенно двигались к центру и старались убить всех на своем пути. Решили держаться на месте, пока летал, размер территории держался примерно на одном уровне и время вроде как есть.
        Серега пробежался по округе, оставив несколько сюрпризов для случайных гостей, и мы замерли, набираясь сил. Выпили тонизирующие зелья, восполнили быстрые заклинания, дождались восполнения маны, и мы с Ли наложили всевозможные защитные заклинания. Ну, я наложил на себя Броню мага, скастовал Зеркальное отражение и до кучи вызвал змейку. А вот Ли разошелся по полной! По уровню мага он меня сейчас превосходит, да и с набором заклинаний у него после возвращения домой стало заметно лучше. Что он наложил на себя, я не знаю, а вот на группу пришла массовая защита от негативного плана, небольшое усиление брони и по десять процентов в стихийное сопротивление. Минут тридцать будет работать. Сергей в это время наклепал каких-то бомбочек, а Кифая и Луна просто валялись на деревьях и следили за обстановкой.
        Только закончили приготовления, как вдруг немного в стороне раздался громкий неприятный звук, словно какой-то великан схватил ужасно большую вилку и начал изо всех сил водить ею по своей тарелке, а в интерфейсе прошло сообщение об отражении хаотической атаки. Причем у всех прошло, так что, думаю, это как раз одна из защит от Ли постаралась. Мы начали осторожно посматривать в ту сторону и потому довольно быстро заметили бегущего чуть в сторону от нас, но как раз со стороны звука демрона.
        Это был тот самый мужик, что рисовал сложные рисунки на поляне, правда узнал я его не сразу. Во-первых, в привычном месте у него теперь не было рук. То есть руки были, но росли они прямо из… знаете, как говорят про неумелых работников? Вот оттуда, в прямом смысле. А еще у него в животе была довольно большая дырка, которую он умудрялся закрывать ладошками.
        Вид рогатика настолько удивил, что я не удержался, быстро приблизившись к раненому, перегородил ему дорогу и серьезно спросил:
        - Что с тобой случилось, друг?
        Демрон ошарашенно обернулся и, смерив меня мутным взглядом, вновь развернулся в сторону движения. Правда попыток двинуться дальше он так и не предпринял, а через секунду рукожопа повело в сторону, из-за чего мне пришлось в его поддержать.
        - Он сказал, что я ни на что не годен, - из глаз демрона полились слезы, а сам он принял положение эдакого сломанного стульчика, перенеся часть нагрузки на руки.
        - Высший, впервые получилось призвать, представляешь? Вот только перенос сработал неправильно, что-то с массой и формой, его так покорежило при переходе, что оболочка продержалась лишь несколько секунд.
        Да уж, не повезло бедняге. А вот нам, наверное, очень повезло. Страшно представить, что случилось бы, если бы у этого молодого дарования все получилось на отлично и, здесь с нами оказалась бы заперта сильная и здоровая кровожадная тварь.
        - Так ты лучше домой иди, - решил я поддержать бедолагу, - Какой из тебя сейчас воин? Не переживай, с каждым может случиться.
        Демрон задумчиво посмотрел в мою сторону и кивнув громко признал свое поражение, после чего исчез в яркой вспышке, а я вернулся к остальным. Глупо было думать, что все победы будут проходить так же легко, но радостно все равно, ведь обошлось без убийств.
        - Рукожоп?! Аха-ха, вот ведь не повезло парню, - смеялся Серега, пока я пересказывал друзьям обстоятельства недавнего разговора.
        - В городе можно исправить, но тысячи четыре чипов придется заплатить, - совершенно бесстрастно проговорила Кифая, лишь по смеющимся глазам я понял, что на самом деле она еле сдерживается, чтобы не начать кататься рядом с остальными.
        - Ага, месяца за три, - хихикал Ли, - А до этого или дома сиди или привыкай к новому прозвищу. Да и все равно все узнают, он же прямо в замке появится, а за нами следит куча народа прямо сейчас. Вот поверь, учитывая масштабы мероприятия, прямо сейчас какой-нибудь жирный трогг сидит в таверне и обсуждает наш диалог. Ругает, скорее всего. А уж про превращение демрона в демрона-рукожопа точно не пропустят!
        - Все, все, успокойтесь. По сторонам смотрим, ничего еще не закончилось!
        И правда, стоило нам успокоиться, как Луна передала мне ощущение тревоги со стороны ближайшей границы. Похоже полигон начал сжиматься, и оставаться на месте дальше нам никак нельзя. Интересно, сколько сейчас осталось претендентов? Как по мне, большая часть с самого начала сошлась в поединках, а значит произошло что-то вроде деления пополам, так потом она еще неоднократно сражались. Да и мы вывели из этапа уже семерых, еще одного - и можно будет сказать, что каждый выполнил двойную норму. Когда уже все это закончится?
        Ближе к центру до сих пор раздавались звуки сражений, и вмешиваться в мясорубку, где любой случайный удар может вывести из турнира, совсем не хотелось. Поэтому мы, наоборот, немного отступили, чтобы почти подойти к границе, а потом двинулись вместе с ней, высматривая тех, кто также решил не спешить с выходом.
        И первое, что бросилось мне на глаза - это странный булыжник, который подталкивала граница полигона. То есть все остальные булыжники не толкала, а этот почему-то… Не слишком рассчитывая на успех, запустил в него Огненным шаром, а потом сразу Заморозкой. Эффект оказался забавным - булыжник пошел трещинами и начал разваливаться на глазах. И вот там, среди камней, мне показалась скорченная в позе эмбриона фигура
        - О, так это тебя я искал!
        Тот самый таори, на которого показывал Смотритель. Я бросился вперед, желая лично добить врага, но, когда мой меч уже летел точно в глаз убийцы, вокруг вспыхнул ослепительный луч света, который полностью заменил собой всю существующую обстановку. Очнулся в кругу все в том же зале, где совсем недавно начался первый этап турнира.
        Выполнено задание - пройти первый этап турнира. Награда - 1000 опыта, 5 свободных очков навыков.
        Получено системное задание - пройти второй этап турнира. Награда - 3000 опыта, 20 свободных очков навыков.
        Ну, пока все как-то само собой получается. Интересно, многие обратили внимание на мой арсенал? А вообще - очень обидно, что не успел прикончить подонка, который убил многих хороших разумных. Ладно, турнир еще не закончен и, если он не проиграет кому-нибудь другому, мы с ним обязательно встретимся.
        Допускать мысли о проигрыше не хотелось, благо я наконец-то не один. Справимся, как-нибудь. Теперь мне нужно отправиться в школу Сонг-Эла, чтобы сдать вступительные экзамены. Второй и третий этапы считались более безопасными, поэтому сейчас уже можно было рассчитывать, что, если повезет - турниром твоя жизнь не закончится и можно будет идти дальше.
        А пока нас встречал Смотритель, хлопая в ладоши и радостно улыбаясь:
        - Прекрасно, просто прекрасно! Должен сказать - вы меня не разочаровали. Все мы знаем, что с каждым поколением сила Системы возрастает, и в перспективе вы сможете стать значительно сильнее нас нынешних. Столько интересных приемов! Столько редких умений и эпических заклинаний! Вы действительно показали нам свою страсть и напор, так что можете немного отдохнуть. Второй этап будет через три дня, набирайтесь сил. Да, кстати, все вы можете претендовать на места в гостинице замка, тут совсем недалеко.
        Я нашел глазами сначала Ли, Кифаю и Серого, потом наткнулся взглядом на продолжающего лежать таори, но сдержался, пообещав себе довершить начатое позже.
        - Предлагаю воспользоваться предложение и перебраться в замок, - я обратил внимание друзей на себя и показал в сторону Смотрителя, который как раз объяснял всем желающим (преимущественно это были люди) куда идти, чтобы получить свою комнату.
        - Да, я тоже хотела предложить, - согласилась Кифая, - Там хоть о чипах можно будет не думать, накормят, напоят и куда спать лечь скажут, красота.
        - Можно к деду пойти, - вставил свое слово и Ли, - Уж для нас место найдется.
        - Да зачем стариков беспокоить, сами справимся, - высказал мнение и Сергей.
        - Значит, решено, идем в гостиницу, - поставил я точку в споре.
        Гостиницей служил один из боковых коридоров, где с двух сторон расположилась добрая сотня свободных комнат, а так как в первом раунде количество участников сократилось даже более чем пополам, места хватило бы всем, да вот только далеко не все захотели воспользоваться предложением.
        Нашими соседями оказались вообще все люди, несколько чем-то возмущенных троггов, парочка лиссеров и… тот самый уродливый таори! Парень явно с трудом поднялся, осмотрелся по сторонам и неспешно двинулся к одной из приоткрытых дверей. Ему никто не мешал, хотя трогги и начали недовольно ворчать.
        Мы тоже проводили его взглядом, но ничего не сказали - все и так было понятно и миром мы с ним не разойдемся. Я выбрал крайнюю дверь, следом зашла Кифая, потом Сергей, а Ли все же ушел к родне, сказав, что, если есть выбор, он не понимает, зачем идти в гостиницу.
        Правда надолго я не задержался - осмотрел предложенную комнату, оценил размер кровати и ванной комнаты, а потом отправился на улицу - хотя мы с Сонгом и договорились, что мои вступительные экзамены будут только завтра, хотелось изучить вопрос поступления на чужом опыте.
        Здание школы возвели не так давно - оно не являлось частью замка и не появлялось одновременно с ним, но даже так можно было лишь восхититься мастерством местных строителей. Представьте себе башню, которая не очень в ладах с гравитацией, по высоте она могла сравниться с одним из наших небоскребов, но в отличии от них, она не особенно стремилась именно вверх - в некоторых местах башня шла практически горизонтально к земле, а в некоторых извивалась подобно синусоиде. Почему эта штуковина не падает - я не знаю, но остальных внешний вид башни ничуть не волновал, поэтому смирился и решил не обращать внимания.
        Вокруг было довольно много народа, причем значительная часть присутствующих оказалась как раз участниками турнира. Видимо, они пришли раньше, так как не задержались в гостинице. К своему удивлению встретились мне и знакомые люди - те самые Лора, Тор и Тень. Других представителей этой компании видно не было, может заняты другими делами, а может уже проходят испытание.
        - Привет! - машу я рукой, подходя к ним с широкой улыбкой, - Как вам первый этап? Многим удалось пройти?
        Замечаю по лицу Гора, как у него проходит какая-то внутренняя борьба, а потом он делает шаг мне навстречу и показывает отойти вместе с ним. Странно, конечно, но почему нет - бояться его скорее всего не стоит, да и судя по внешнему виду, его стезя - это поливать толпы врагов свинцом, а не тихие атаки и ловушки.
        - Ворон, - говорит Гор, когда мы отходим немного в сторону, - Ты это, не держи зла. Не знаю, как все прошло у вас, я потерял практически всех, кем дорожил. Когда узнали про этот турнир - бросили все силы, чтобы хоть кто-нибудь добрался. В общем…
        - Да ладно ты, - хлопаю я его по плечу, - Все хорошо, не переживай. Просто не люблю, когда мною командуют, вот мы и не сошлись характерами. Забудем?
        Протянул мужчине руку для рукопожатия, а после этого простого ритуала примирения, вместе с ним мы вернулись к остальным. Лора в открытую смеялась над Тором, а Тень стоял с ничего не выражающим выражением лица, однако его глаза смеялись. Девушка первой взяла слово:
        - Привет, Ворон! Рада тебя видеть. Ты поступать?
        - Пока посмотрю, может, завтра попробую, но сперва хочется разобраться, чего ждать.
        - Ну, значит, мы тебе все и расскажем - уже записались, теперь ждем, когда вызовут.
        В этот момент к разговору подключился Тень:
        - А ты что, в одиночку участвуешь? Мы шли группой и еле прорвались, двое ребят вылетели и хорошо, что хоть один из них все еще жив.
        Впервые слышу от него такую длинную фразу, да и вообще он кажется жутким молчуном. Пожалуй, надо поощрить такой порыв.
        - У меня группа, мой друг - соседями были еще в общаге, а также орэн и лиссера. Жизнь так сложилась, что вместе у нас получается выдавать хорошие результаты, только танка не хватает.
        - Да, танк нам бы тоже не помешал, - задумчиво проговорил Тор,
        - И как они? Ну, лиссар и орэн?
        - Да нормально. У них, как и у нас, есть свои герои и подлецы, все разные, и это прекрасно. Орэны считаются чуть ли не самыми крутыми магами, а…
        - Наш номер! - крикнула Лора, сверяясь по бумажке, - Ворон, дождись нас!
        Я проследил за вбежавшими в ворота башни людьми и пошел к компании знакомых мне демронов, с которыми мы пересекались на вечеринке по поводу возвращения Ли.
        - Приветствую, уважаемые студенты, - помню, что они лезут в голову при любой возможности, а потому стараюсь мысленно создаю вокруг своей головы непроницаемый куб, а потом пускают по нему ману. Этому фокусу меня научил Ли, а того, соответственно, отец, - Расскажите, как проходит поступление в школу?
        Рогатые мужики, каждый, как с картинки о каких-нибудь адских измерениях, внимательно осматривают меня, а потом один из них кивает:
        - Я помню тебя, человек, ты друг учителя Сонга. Все кандидаты записываются у нас, мы относим заявки комиссии, и они уже назначают время. Что тебя интересует?
        - Какие экзамены проходят испытуемые? К чему стоит подготовиться, возможно, существуют какие-то ловушки, из-за которых жизнь будущих студентов потом заметно осложняется?
        - Ты ведь маг?
        - Да, - я хотел было как-нибудь это продемонстрировать, но демрон покачал головой, - Я и так вижу это. Продемонстрируешь известные заклинания, умения, откроешь характеристики, ответишь на несколько вопросов. Потом тебе предложат выбрать факультет. Сразу скажи, что тебе нужно общежитие, а то могут сначала не сказать, а потом мест не будет. Если участвуешь в турнире - тоже скажи, может быть дополнительная стипендия. На занятия ходи, задания выполняй. В общем все.
        - А какие есть факультеты?
        - Факультет разума, силы, духа и стихий. Думаю, раз ты друг учителя Сонга, то тебе лучше подойдет факультет разума.
        - И сколько длится обучение?
        - По большей части все зависит от тебя, но в среднем курс занимает от четырех до семи лет. Да, в первый год не особенно заводи друзей, ведь никогда не знаешь, кто вылетит завтра. С потока отсеют примерно половину и потом где-то по четверти каждый год. Сейчас, пока длится Слияние, серьезных занятий не будет и многие группы отпустят побродить примерно на месяц, подумай, быть может, и ты хочешь воспользоваться шансом.
        - Ты сейчас о чем?
        - Монстры. Скоро их станет значительно меньше, и добыть опыт будет труднее. Слияние скоро закончится - потом во все стороны отправятся экспедиции, вскрывая самые опасные места. Ну а дальше как обычно, кто-нибудь путешествует, открывая новое, а другие строят и развивают города, ищут и встраивают в дело объекты, переброшенные без изменений. Например, осколки мира орэнов или демронов, а в основном ваши, конечно. Было у вас что-нибудь интересное?
        - Было. Спасибо за рассказ, вы очень мне помогли.
        Демрон кивнул и уже хотел было вернуться к своим товарищам, но внезапно остановился и неуверенно спросил:
        - В прошлую нашу встречу, вы еще не умели так хорошо скрывать мысли…
        Я насторожился, не понимая, что сейчас произойдет. Он хочет обсудить мою защиту? Или какую-то информацию, которую сумел подглядеть?
        - Мне послышалось имя Саргатонос, - сказал демрон и выжидательно посмотрел на меня.
        - Да, мне знаком высший демрон Саргатонос. Совсем недавно я находился в Зоне для исправлений, где и общался с вашим… земляком? У него все хорошо, насколько знаю он довольно хорошо устроился. За что и насколько его отправили я не знаю, но…
        - Спасибо. Информация о Старшем очень ценна для нас.
        На этом мы с демронами распрощались, а я продолжил ждать людей. Сначала стали выходить парни, Тор и Тень поступили на факультет силы и духа соответственно и рассказывали, как их заставляли показывать свои умения, предлагали моделировать развитие различных ситуаций, просили рассказать о своем детстве и жизни на земле. Цена за обучение у них тоже разнилось, Тор должен школе по триста чипов за каждый год, Тень уже по пятьсот. А когда вышла Лора, которая поступила на факультет разума, оказалось, что у них обучение стоит и вовсе семьсот чипов в год.
        Вместе с ребятами зашел в местный магазинчик, где заранее купил форму и книжку с уставом школы и истории ее создания. Потом, подумав, что заходить сюда еще раз не хочу, взял и все необходимые для первого курса книги, несколько тетрадей и пишущих принадлежностей. Откуда столько денег у людей было - непонятно, но я решил, что это не мое дело, тем более, они тоже меня об этом не спрашивали.
        Потом вернулся в замок и весь вечер провел с Кифаей не выходя из комнаты. Я читал купленные книги, сначала устав и историю школы, а потом и один из учебников, очень уж интересно там все было написано. Девушка в это время мастерила амулет, защищающий от внушения и иллюзий. Вообще мы решили вместе пойти в эту школу, оказалось, что Кифая и раньше собиралась записаться в одну из великих академий, но склонялась к заведениям, созданным ее расой.
        Ночью в одной из комнат по соседству кто-то выл, а я дополнительно, к замку, забаррикадировал дверь, да еще попросил Луну составить нам компанию и последить за обстановкой. Кошка согласилась.
        - Господа, эти кандидаты уже отобраны мной, прошу, запишите их данные и выдайте пропуска.
        Когда мы с Кифаей по знаку знакомых демронов зашли в башню, я ожидал увидеть какой-то стол напротив, разных орэнов, которые будут рассматривать нас и решать, на какой факультет отправить. Вот только никого я впереди не видел - зайдя в помещение мы очутились в абсолютной темноте и от моего ночного зрения не было никакого толка. Вот тогда и раздался голос Сонга, а потом мне в руку вложили какой-то предмет и выставили наружу.
        Да, так просто у меня еще ничего не получалось. Вскоре из здания вышел Сонг, улыбаясь, он потирал свои маленькие руки и вообще выглядел ужасно довольным:
        - Вчера этот хмырь, заведующий факультетом Силы, протолкнул без конкурса несколько своих родственников. Я-то думал вас на общих основаниях пустить, просто отдать свой голос. Но раз правило нарушили, значит этого уже не остановить, остается лишь возглавить процесс, все равно все шишки от директора посыплются на идиота из семьи Ра, ведь он был первым. Ну как, вы довольны? Мне показалось, что ты не очень хочешь светить своими характеристиками. Со временем все равно раскроется, это неизбежно, но чем позже, тем лучше.
        - Спасибо, Сонг! Или называть тебя учитель?
        - В классе да, а сейчас как обычно.
        - Тут мне сказали, что нужно про общежитие напомнить и про участие в турнире. Да, еще мы хотели всей компанией поохотиться на монстров и…
        - Да-да-да, все сделаю, не переживай. С кем мне еще Ли отправить? В комнату после турнира заселитесь?
        - Наверное да, но лучше выбрать сейчас, пока есть выбор.
        - Не беспокойся, поговорю с комендантом, будет у вас своя комната. Да, Кифая, ты не маг, но обучение у нас будет полезно твоим способностям. Ладно, осваивайтесь, я побежал!
        Так я стал студентом магической академии.
        Интерлюдия. Латар
        Таори привык терпеть боль и думал, что его уже ничто не может удивить, но в этот раз все было иначе - спокойствие, длящееся на протяжении нескольких часов, заставило расслабиться, так что он и сам не заметил, как уснул. Ему снился учитель, который яростно выговаривал парню за слишком «шумную» работу в таверне, причем находились они, вроде как, на краю бездонной пропасти, откуда веяло могильным холодом. В конце своей речи он вдруг закричал:
        - Гильдия никогда не прощала провалов! - а потом схватил Латара за руку, от чего по всему телу таори прокатилась волна жара, и толкнул того прямо в яму. Латар полетел вниз, чувствуя, как лед проникает прямо в душу, замораживая и лишая тяги к жизни.
        В этот момент Латар проснулся и понял, что обстановка кардинально изменилась. Камня, которым он защищался от мира, больше не было, сам таори лежал, скрючившись на земле, а сверху на него летел кто-то, с занесенным мечом. Сил защитится не было, мгновения отделяли его от смерти и впервые за долгое время он почувствовал настоящий ужас.
        Когда, спустя мгновение, вокруг вспыхнул ослепительный свет - убийца решил, что это конец, и сейчас ему предстоит отправиться на суд высших. Вот только вместо этого он очнулся все в том же зале, откуда его телепортировало на первый этап турнира.
        Глотая ртом воздух и пытаясь отдышаться, Латар огляделся вокруг и только после этого заметил висящее перед глазами сообщение об окончании испытания. Парень кое-как встал на ноги и постарался вникнуть в слова Смотрителя, который поздравлял всех участников.
        Узнав про гостиницу, таори сразу же направился туда, желая лишь одного - остаться в одиночестве и отдохнуть, все же последние сутки полностью выбили его из колеи. Именно поэтому он первым пошел на выход и занял самую дальнюю из возможных комнату - тут ему наверняка никто не помешает.
        Оказавшись за закрытой дверью, Латар без сил повалился на кровать и моментально вырубился, однако о покое ему оставалось лишь мечтать - казалось, лишь мгновение назад ему удалось уснуть, как вдруг чья-то сильная рука сдернула его на пол, да еще и приставила меч к горлу.
        Открыв глаза таори чуть не закричал - над ним стоял Вестник и выглядел он точно, как во сне - такой же злой и недовольный работой воспитанника:
        - Ты подставил меня перед гильдией, ученик, - прошипел он, - Вся столица на ушах из-за одного неумехи, который не только наследил, но еще и не выполнил заказ!
        По шее Латара потекла струйка крови. Он сглотнул, пытаясь преодолеть оцепенение, а Вестник, между тем, продолжал:
        - Наше отделение здесь уже поплатилось за твою выходку, более десятка мастеров схвачены и сейчас находятся в личной темнице местного судьи. Они не заговорят, но чего это будет стоить, ты представляешь?
        Учитель говорил негромко, но от этого становилось только страшнее - лучше бы он кричал, ярился, а не цедил слова, будто каждое из них было на вес золота и каждое из них ранило таори сильнее, чем приставленный к горлу меч.
        - Позор… Никогда еще представители нашей профессии не выставляли себя на всеобщее обозрение, да еще и так…
        Вестник, наконец, убрал меч и помог Латару подняться, после чего сел на стул и указал ученику на кровать, чтобы они оказались на одном уровне.
        - Однако не все потеряно. Если ты справишься с заданием, а потом победишь в турнире, все прежние ошибки можно будет списать. Дойди до третьего этапа, и я вновь встречусь с тобой. Выиграй и тогда я дам тебе список имен, кого нужно назначить на правящие должности. Только в этом случае ты получишь не только место среди нас, но и уважение каждого из убийц. Выиграй или умри - иного не дано.
        После этой фразы он резко поднялся на ноги, и его рука выстрелила по направлению к таори, нажимая какую-то точку. Сознание парня моментально поплыло и последнее, что он услышал было:
        - Не разочаруй меня снова, ученик.
        Глава 17. Второй этап
        «Наверное, из-за того, как жестоко палачи отнеслись к своим пленникам, я отнесся к ним во время освобождения. Я убил более тридцати человек, включая всех, встретившихся мне в темнице палачей и стражу ворот. Задерживаться лишние минуты с тремя измученными спутниками в замке не сталю Чтобы закрепить успех побега, угнал запряженную лошадьми карету, стоящую во дворе»
        Александр Саетлый, «Сфера: иОдин в поле воин»
        Столица гудела. Нет, тут и раньше было неспокойно, но только сейчас, после окончания первого этапа, стало понятно, насколько много вокруг разумных! Улицы были полны народа, будто в столичном метро в час-пик - все обсуждали увиденное, делились впечатлениями и спорили по поводу своих фаворитов.
        А еще, оказалось, что наша компания неожиданно стала знаменита. Вроде и не делали мы на испытании ничего особенного, но выделились, сначала, когда довольно легко вынесли главных фаворитов от зузиков, потом раскрылось, что именно я помешал ритуалу демрона и, наконец, когда почти одолели уже всем известного убийцу. К нам подходили на улице, спрашивали о планах, здоровались.
        Два дня, оставшихся до второго этапа, мы только и делали, что скрывались от назойливых фанатов, да штудировали предоставленные Сонгом книги. С поступлением-то он нам помог, но дальше никто нас силой тянуть не собирался и вылететь мы могли на общих основаниях. В принципе, оба этих дела оказались взаимосвязаны - чтобы избежать лишнего внимания, нужно было просто поменьше выходить из своих комнат, а так как делать там было особенно нечего, мы и читали учебники один за другим, проверяя друг друга.
        Ли все эти дни пропадал у отца и деда - насколько я понял, Сонг отыскал-таки для сына учителя, но мы договорились, что он вместе с нами отправится в небольшое путешествие сразу после турнира, так что в данный момент он просто наслаждался обществом родственников. Серега же ушел к пришедшим с ним людям, пообещав вернуться в ночь перед вторым этапом соревнования.
        Дни пролетели незаметно и как-то так получилось, что наступил последний вечер, прежде чем нам нужно было вновь проявить себя. Когда стемнело в нашей комнате собралась вся компания, Серега принес вина и разливал его по стаканам, пока орэн делился полученной от отца информацией:
        - Вообще, это секрет, но думаю, что многие из наших противников все равно в курсе, а значит все честно. В общем, мне сообщили каким будет второй этап турнира!
        Этим он тут же привлек внимание всех собравшихся, мой бывший сосед по общежитию даже отложил бутылку и присел на кровать рядом со мной.
        - Во-первых, в этот раз собраться вместе, скорее всего, не получится. Каждый из нас будет в одиночку справляться со всеми трудностями. Насколько я понял, нам нужно будет просто бежать по прямой, преодолевая различные ловушки и препятствия, в конце пути будет ждать портал, который и перенесет нас обратно. В третий этап пройдет ровно половина участников, показавших лучшее время, конечно, среди тех, кто выживет. Но главное даже не это! За каждым из нас будет катиться огромный булыжник, представляете? То есть ни секунды на передышку - остановился и БАЦ! Ты уже раздавлен в лепешку…
        Кифая закусила губу и недоуменно пробормотала:
        - Да уж, а говорили, что после первого станет безопаснее. Сомневаюсь, что смогу соперничать с воинами в скорости бега.
        Серега кивнул:
        - Хорошо Ворону, превратится в птицу и долетит первым, а вот различные заклинатели… У них же вообще шансов не будет!
        Ли кивнул:
        - Ну, я использую ускорение, но сомневаюсь, что его действия хватит на весь путь - придется все быстрые слоты занять только этими чарами. Но не отчаивайтесь, мы с дедом обсудили этот момент, и он выдал всей нашей группе запас специальных зелий, которые увеличивают ловкость и скорость. Конечно, что-нибудь подобное может оказаться и у наших соперников, но мой дед грандмастер, так что за качество можно будет не беспокоиться!
        С этими словами он достал четыре сумки, раздав каждому по одной. Рассмотрев их содержимое, я увидел, что везде лежат по пять одинаковых флаконов с густой фиолетовой жидкостью. Всмотревшись внимательнее, заметил описание:
        Великолепное зелье скорости - после принятия внутрь повышают ловкость объекта на семь пунктов и дополнительно увеличивают скорость в два раза. Время действия - пять минут.
        Подумав, переложил четыре своих Кифае, все же я и так должен справиться. Посмотрев на меня, Серый хмыкнул, но два своих тоже отдал девушке, а еще один добавил в сумку Ли, подмигнув нашему магу:
        - Ловкость одна из моих основных характеристик, так что пусть лучше у тебя будет запас, дружище.
        Потом мы все же распили принесенную им бутылку вина, которое оказалось неожиданно крепким, из-за чего я даже не помню, как уснул, хорошо хоть на утро никаких следов похмелья не было.
        Встали рано, но после душа успели только немного перекусить и сразу же направились в зал, откуда телепортировались в прошлый раз, ведь до начала оставалось всего несколько минут. Оказалось, что мы пришли последними и вся толпа участников уже ожидала Смотрителя.
        Правда тот опять не спешил появляться, позволяя всем собравшимся вдоволь обсудить предстоящий забег. Странно, но судя по разговорам, никто о сути второго этапа не знал, а так как мы тоже не спешили раскрывать остальным карты - вокруг раздавалось множество версий.
        - Точно вам говорю, нас опять направят в жерло вулкана! - разорялся говорил какой-то лиссер, - Будем собирать яйца феникса, спрос на них постоянно растет, а поставок уже давно не было.
        - Парящие острова! Нас закинут на высоту более четырех тысяч метров, а найти нужно будет Зерна молний! Если вы не взяли с собой перчатки сопротивления, мне вас искренне жаль! - в другом месте надрывался незнакомый орэн, - Можно даже не торопиться, подожду пока большая часть из вас сгорит, а потом появлюсь тут!
        - Долина проклятий! Вчера у букмекеров смотрел - больше всего ставок на нее!
        - Ледяная пустошь!
        - Глаз бури!
        - Пустыня гнева!
        Вариантов было так много, что даже засомневался в достоверности переданной Ли информации, но несмотря на это, увидев знакомых людей подошел к ним и поздоровавшись со всеми негромко произнес:
        - Привет, Гор, Тень, не знаю, правда или нет, но мой источник сообщил о…
        - Всем здравствуйте! - как Смотритель оказался среди нас, я не заметил, однако он возвышался над всеми, стоя на небольшой трибуне, и выглядел так, будто бы уже давно следил за всеми, - Добро пожаловать на второй этап турнира! Прошу вас скорее занять места в телепортационных кругах, мы начинаем через пять, четыре…
        Вокруг все забегали, так что я успел лишь прошептать стоящему ближе всех военному:
        - Длинная прямая дорога с ловушками, за спиной огромный камень. Будьте осторожнее!
        После чего толпа вынесла меня в сторону, а потом было уже не до остальных - нужно было скорее занять свободное место.
        - Один, старт!
        Вокруг начали вспыхивать круги, но я, к счастью, уже сумел занять один из них, так что хоть тут не опоздал. Вокруг меня привычно засверкало, появилось чувство невесомости, потом к горлу подступила тошнота, и все вдруг пропало - я стоял в полной темноте и даже прокаченное ночное зрение не позволяло увидеть вообще ничего. Хорошо хоть высокое восприятие улучшало не только зрение, но и все остальные органы чувств, благодаря чему я услышал, как впереди что-то большое сдвинулось с места. Прямо на меня сдвинулось, норовя закончить метания отдельно взятого человека в это самое мгновение.
        Камень! Промелькнула в голове мысль, тогда как тело самостоятельно отпрыгнуло назад, спасая от столь бесславного финала. После этого я уже не думал, а развернувшись, бросился в сторону от надвигающейся угрозы. Примерно три секунды мне удавалось просто бежать, увеличивая разделяющее нас с камнем расстояние, а вот потом на пути неожиданно возникло препятствие.
        Ну, если быть честным, оно там, наверное и раньше было, просто разглядеть его не получалось, а вот почувствовать удалось в полной мере - когда со всей скорости налетаешь на выставленный примерно районе пояса кол, не заметить подобное довольно сложно.
        Получен урон - 14 единиц. Получен эффект Кровотечения - Каждую секунду вы теряете по 1 единицы здоровья, длительность - 20 секунд.
        - Сук… - захлебнувшись криком, я упал назад, схватившись руками за причинное место. Звезды из глаз ничего не освещали, но красок добавили знатно. Именно тогда мне вспомнилось - вообще-то я умею летать, нужно лишь сменить форму, что я и постарался незамедлительно сделать. Сидя на коленях, слыша надвигающийся со спины камень.
        Возможности трансформации заблокированы, покиньте данную область для дальнейшего превращения.
        Возникшие перед глазами буквы вызвали лишь скрежет зубов, хорошо хоть ума хватило вскочить на ноги и, превозмогая боль, достать и моментально выпить переданную Ли склянку. Тело стало заметно легче, даже дышать теперь получалось не через раз, а звук приближающегося камня стал каким-то тягучим.
        - Двигайся, дурак!
        Выкрикнул я сам себе и вновь рванул вперед, рыбкой перепрыгивая остановившую меня в прошлый раз преграду.
        Вскочить на ноги, сделать несколько быстрых шагов вперед и остановиться - если тупо бежать дальше, я обязательно снова на что-нибудь налечу. Теперь мое передвижение изменилось - несколько взмахов руками перед собой - шаг, повторить - шаг, повторить… С учетом зелья, сейчас я оставался примерно на том же уровне, что и до допинга, но его эффект не бесконечен!
        Шаг, проверить, шаг - нога проваливается в яму, а тело по инерции продолжает двигаться вперед - невероятно извернувшись, превращаю падение в прыжок - лоб встречает стену и, да ладно, разбивает ее!
        Получен урон - 9 единиц. Получен эффект Головокружение - длительность - 30 секунд.
        Да я же сдохну тут, так никуда и не добравшись! Эта мысль пришла ко мне, когда тело лежало на спине и совершенно не хотело что-либо делать. Увеличившаяся скорость растягивала секунды до немыслимых величин, продлевая дебафы на неожиданно долгий промежуток. Радовало лишь то, что за все это время кровотечение сняло лишь три единицы.
        - Вставать, дрянь такая!
        Шаг, проверить руками пространство перед собой, а ногой ощупать поверхность пола, подтянуть тело вперед, шаг…
        Вот ведь смеются сейчас зрители турнира! Интересно, а им темнота не мешает? А может, и нет никакой темноты, может, это я по какой-то ошибке во время телепортации ослеп? Шаг - о, опять яма, прыгнул, надеясь, что моих сил хватит чтобы достать до ровной поверхности, пригнуться, шаг…
        Камень за спиной, кажется, отдалился, но ему все мои преграды были нипочем - его беспокоила лишь гравитация, заставляющая катиться дальше и дальше. Интересно, а его скорость постепенно будет увеличиваться?
        Так, подождите, я ведь на секундочку маг, а не погулять вышел! Мысленное усилие и с пальцев срывается огненный шар, отправляясь дальше по коридору и освещая все пространство впереди. С какой скоростью летит файерболл? Оказалось, что под зельем я не особенно ему уступаю, так что почти два сотни метров удалось пробежать нормально, обходя всевозможные колья, ямы и каменные блоки, расположенные на различной высоте, после чего мой «фонарик» врезался таки в очередную балку и рассыпался, уничтожая и ее тоже.
        У меня в запасе еще два выстрела - один вместе с пятном, а другой с заморозкой, но что потом? Пока что никаких просветов впереди не видно. Да я таким образом могу и финиш не узнать, пробежав мимо телепорта!
        Эти мысли заставили включить режим экономии, благодаря которому я еще метров двадцать продвигался по старой схеме - ощупывая пространство перед собой. Шаг, наклониться, шаг, подпрыгнуть, шаг…
        В определенный момент нога наступила на пластину, которая неожиданно подалась под моим весом, а развитая интуиция подсказала о надвигающейся с двух сторон опасности! Рывок - вылетевшие по бокам колья лишь оцарапали мне спину, а я отправил вперед очередной огненный шарик. Причина забыть об экономии была проста - если затянуть с этим делом, то дождусь лишь окончания действия зелья и поспевать за собственным снарядом станет невозможно!
        Внезапно накатывает паника - ничего не получится, вот она, могила Ильи Ворона, вот тут я и найду свой конец. Ей на смену приходит ярость - нет, такого просто не может быть, потому что не может быть никогда! Я справлюсь, выиграю, смогу… Потом приходит страх - как с этим справятся Кифая и Ли? Как со своими смешными физическими показателями смогут избежать всех этих ловушек? Опустошение - голова совершенно пуста, невозможно думать об этом сейчас, невозможно ни на что повлиять. Шаг…
        Новый забег за сверкающим огоньком, во время которого я даже увеличил свою Акробатику на +1, сделал несколько перекатов, прополз под летящими над головой кольями и - очередное столкновение моего снаряда с каменной преградой. Шаг - пощупать, шаг - проверить пол, пригнуться, прыгнуть…
        Вперед отправляется последний огненный шар, а я бегу следом, надеясь, что конец этого безумного марафона уже близок! Прыжок - разогнавшись изо всех сил, мне удается опередить собственное заклинание, и теперь оно светило мне со спины - не так ярко, но зато не нужно подстраиваться под его скорость.
        А вот и очередная стенка, которая погрузит мой мир во тьму. Разгоняюсь и врезаюсь в нее плечом, надеясь пробить препятствие и на лишний миг продлить этот восхитительный свет.
        Вы получили урон - 10 единиц.
        Кровотечение давно закончилось, а мне все еще удается очищать путь для файербола; шаг, прыжок, рывок, очередная преграда… Разбить ее я не успел - тело на рефлексах растянулось в струнку, пропуская балку сверху, и только когда за спиной раздался разочарованный Пфффф - до меня дошло, что лафа закончилась, и дальше нужно будет опять продвигаться в темноте.
        Шаг - проверить, шаг - подтянуться, шаг… Нос ощущает неприятный резкий запах - задержать дыхание и двигаться вперед. Каменный молот летит прямо в голову, но я будто чувствую приближающуюся угрозу, а задранный показатель ловкости позволяет отбить снаряд прямо так - голой рукой! Шаг, шаг, шаг - все тело болит, но это привычная боль, почти родная, она заставляет двигаться, заставляет передвигать ноги снова и снова.
        Кажется, это длится уже целую вечность, камень за спиной уже даже не слышу - похоже, он безнадежно отстал, каждый шаг - маленькая победа, каждый шаг - риск нарваться на что-нибудь новенькое. Еще несколько столкновений с ловушками дополнительно снимает около двадцати единиц жизни, когда вдруг я замечаю впереди какое-то свечение! Конец пути, что это, если не он?
        Выжимая из себя все соки, рвусь вперед, интуитивно обходя несколько кольев и ям, и вдруг мир будто набирает обороты, а тело наливается тяжестью - действие зелья подошло к концу! Бегу, не обращая внимания на боль, сношу своим весом несколько преград, руку простреливает боль - плевать, свет все ближе, и ориентироваться становится все легче!
        Шаг, шаг, шаг - впереди в воздухе застыл сверкающий символ, похожий на те, что были начерчены на кругах в зале испытания. Из стены сбоку вырывается копье - перехватываю его рукой и блокирую точно такое же с другой стороны. Острые спицы под ногами протыкают ступню насквозь, но я не обращаю внимания и на это - несусь вперед, теряя остатки здоровья - до цели рукой подать…
        Когда кажется, что я уже почти сумел - кончается энергия. Следить за ней в движении - то еще удовольствие, да и не подводила она меня обычно, а тут - ноги внезапно подкашиваются, сознание мутнеет, хочется забыться, оставить все это на кого-нибудь другого… Тяну руку…
        Свет! Как же мне нравится свет!
        Я лежу в телепортационном кругу и не могу подняться, только хватаю ртом воздух. Вокруг то там, то здесь, раздаются хлопки, извещающие о появлении все новых и новых участников. Кто-то стонет, кто-то проклинает Смотрителя - похоже, это испытание никого не оставило равнодушным.
        Вечность спустя, когда у меня восстановилась единица энергии, поднимаю голову - выискивая взглядом свою команду. Слишком много народа, слишком много звуков и света - разобрать что-либо совершенно невозможно. Замечаю Тень, который, как и я, с трудом шевелит головой вокруг, вижу ненавистного таори - этот стоит спокойно, будто бы даже и не запыхался совсем! Вдруг понимаю, что все мои друзья погибли, и я вновь остался один, от чего силы совершенно меня покидаю, т и сознание прощается с этим миром до более благоприятного момента.
        А потом приходят кошмары. Десятки раз камень за спиной внезапно ускоряется и переламывает мне все кости. Я протыкаю себя живот и умираю от кровотечения, так и не достигнув финала. Стою перед Сонгом и рассказываю, что его сын погиб, тогда как я опять выжил, а старый орэн плачет и проклинает глупого человека. Тело Кифаи на моих руках - изуродованное, переломанное многотонной глыбой, ее губы шепчут мне:
        - Почему так больно?
        Голова Сереги - моего верного товарища, лежит на земле, тогда как тело, намотанное на камень, продолжает катиться вперед…
        - Ворон! Ворон, очнись! Да поднимите его кто-нибудь уже!
        Открываю глаза все на том же месте - надо мной склонилась Лора, обеспокоенно вглядываясь в лицо:
        - Живой? Ох, и напугал ты нас! Вставай давай, все уже расходятся, нужно послушать, что скажет Смотритель.
        На негнущихся ногах поднимаюсь вверх, оглядывая столпившихся вокруг людей безумным взглядом:
        - Вы видели моих? Серега, Ли, Кефая?
        - Ворон!
        Знакомый голос раздается со спины, моментально разворачиваюсь, вижу знакомые фигуры… Живы. Все живы, как же хорошо.
        Здравствуйте, друзья. Думаю, за столь долгое отсутствие, задолжав вам объяснение. У меня есть бабушка, ей 96 лет, она живет вместе с моей тетей и я их очень люблю. Примерно две недели назад тетю положили в больницу с короновирусом и бабушка осталась одна. Почти сразу короновирус обнаружили и у нее, но из-за и так тяжелого состояния - госпитализировать ее не стали, оставив дома. Из всей семьи только у меня настолько свободный график, чтобы сорваться и моментально уехать за 500 километров в глухую деревню. Собственно, именно тут я сейчас и живу - ухаживаю за живностью, читаю бабушке рассказы Зощенко и готовлю еду. Я долго привыкал к местной обстановке и несколько забросил книгу. Тут отвратительный интернет и потому я не вижу ваших комментариев, хотя и знаю, что они есть. Вот как-то так. Думаю, скоро уже вернусь - тетю выписали и сейчас ей значительно лучше (вчера заколола петуха). Вот, надеюсь на ваше понимание.
        Интерлюдия. Ансар Бесшумная Смерть
        Старый лиссер сидел за своим столом с бокалом вина в руках и задумчиво смотрел в окно. Его дочь осталась жива на втором этапе и пусть даже не прошла дальше - она выжила, а значит, необходимый статус ей обеспечен. Он хорошо знал Кифаю и не рассчитывал на ее победу, но осознание гордости за свою девочку все равно грело душу.
        Даже мысли о человеке больше не раздражали - пусть дочь хоть с демроном общается, если это дает результат. Хотя, заказ в гильдии все равно не отменить, а значит привыкать к парню в любом случае не стоит.
        Вот только убийцы похоже просто не успеют закончить заказ до окончания турнира. Ансар понимал, что Ворон вполне может выиграть и тут близкая связь дочери с человеком совсем даже не лишнее. Кому победитель раздаст бразды правления, если не своей команде? Пусть часть власти уйдет на сторону, зато именно у него в семье будет сосредоточен один из важных рычагов давления!
        Хорошо, что он никому не сказал, что сделал заказ на человека - пусть некоторые подозрения есть, но доказать никто ничего не сможет, а вот в исполнителях гильдии он серьезно разочаровался. Такой шум поднять! Работать без какого-либо прикрытия - дилетант или того хуже - маньяк. Такие в профессии долго не живут.
        Лиссер рассеянно поднял над столом две папки, в которых были подробные характеристики еще на двоих разумных - пусть даже они и не могли похвастать таким потенциалом как Ворон, но при должном старании… Да, к ним тоже нужно присмотреться и хорошо, что дочь проводит с ними время, налаживая отношения. Подобных личностей лучше держать поближе.
        В коридоре раздались тихие шаги и через пару секунд в дверь постучали, а потом она сразу же открылась - за столько лет в этом доме успели сформироваться свои традиции.
        - Орэн и оба человека прошли. Собственно, нам повезло, что Кифая выжила - камень на пути заклинило в одной из ям, поэтому девушка смогла спокойно проложить себе путь, особенно учитывая используемые ей зелья. Представитель гильдии тоже в третьем этапе. Он сначала вообще слился с булыжником, спокойно сформировал необходимое заклинание и потом выстрелил собой вперед, снося все на пути. Почти догнал по скорости человека… Кстати, если вам интересно мое мнение о человеке, этот сумасшедший вообще чуть не помер - собрал на себя все ловушки, лишился большей части хитов и полностью опустошил энергию, но время показал лучшее, этого не отнять.
        Замолчав на секунду, перевел дух после непривычно длинной речи и продолжил:
        - Убийца надеется справится с Вороном прямо на турнире, но шансов у него почти нет. Это понимают все, поэтому тройка его коллег уже прорабатывает варианты. Человек, похоже, собирается проводить почти все время в замке, а добраться в личную комнату могут очень не многие. Да и не будет никто торопиться, третий этап - самая зрелищная часть состязаний, именно на ней делается больше всего денег, так и зачем резать самого перспективного участника?
        Да уж, тут не поспоришь, запись нынешнего турнира получается на редкость зрелищной. Много крови, эмоций и действительно интересных участников. Слияние уже подходит к концу, и пора задуматься над тем, кто будет жить в новом мире, а точнее, кто будет в нем править.
        Ансар молча поднялся со своего места и показал дворецкому рукой в сторону небольшой двери в стороне. Обсуждать действительно важную информацию они привыкли именно там. Да, так будет лучше - пусть его дом остается его крепостью, но нельзя недооценивать активность конкурентов и новейшие достижения как в магии, так и в технике, которая особенно поднимается в процессе именно этого слияния.
        Стоило им уединиться в закрытой всеми возможными способами комнате, лиссер задал лишь один интересующий его вопрос:
        - Когда будет нанесен удар?
        Глава 18. Ультиматум
        « - С чего вдруг решил вернуться? - поинтересовалась сестра.
        - Вот, соскучился по родному краю. Ну его на фиг этот запад. - и это действительно так. С каждым переездом я все более осознанно перемещался все дальше и дальше на восток.
        - А по чесноку? - эти зеленые глаза просто буравят…
        - Свалил подальше от бати. Решил начать новую жизнь. Занял денег в микрозаймах и теперь в бегах. И то, и другое и третье сразу. Сама выбирай, какой вариант тебе больше нравится»
        Василий Горностаев, «Ролевой синдром»
        Выполнено задание - пройти второй этап турнира. Награда - 3000 опыта, 20 свободных очков навыков.
        Получено системное задание - пройти третий этап турнира. Награда - 5000 опыта, 1 свободное очко характеристик.
        Я в очередной раз просматривал пропущенные ранее сообщения, тогда как друзья в очередной раз делились тем, каким второй этап стал для них:
        - Вообще особых сложностей не заметил - выпил зелье, заметил камень, включил фонарик и быстро пошел. Один раз только не заметил неожиданную ступеньку и оступился, а так - самое простое приключение из всех!
        Да, Серега, конечно, молодец - этот нигде не пропадет! Вот почему я не догадался везде носить с собой такую привычную любому современному человеку вещь как фонарь? Нет, теперь у меня в инвентаре он, естественно, есть. Так же, как прочная и тонкая веревка, миниатюрная зажигалка и моя прелесть - самый настоящий, пусть даже и не отмеченный особыми системными бонусами, швейцарский нож. Да, он не добавлял циферок к моим показателями силы или ловкости, но зато мог по желанию стать и плоскогубцами, и пинцетом, и даже напильником.
        - А я будто знал, только оказался дома - сразу попросил дедушку научить меня набору базовых заклинаний; там и Светлячок, и Дуновение ветра. Кстати, тебе как магу в школе тоже сразу дадут для изучения весь список, советую выучить заранее.
        Да, Ли тоже молодец. Его результат, правда, оказался чуть похуже, чем у Сереги, но он все равно уверенно входит в число лидеров. С Кифаей сложнее - она хоть и сумела выжить, но вот в норматив не уложилась, из-за чего за третьим этапом будет наблюдать исключительно с трибун. Девушка, как и я, оказалась не готова к абсолютному отсутствию света, а потому, даже несмотря на постоянный эффект зелий, с большим трудом умудрялась поспевать перед катящимся за ней камнем.
        - Дура, что тут скажешь, - грустно заключила лиссера, - На такой мелочи оступилась. Остается только радоваться чрезмерному усердию мастеров, которые готовили нам этот полигон, они выкопал настолько большую яму с кольями, что попавший в нее камень просто застрял.
        Прекратив гладить Луну, я приобнял девушку за плечо и решил показать, что и сам прошелся по самому краю:
        - Ну, как я сумел нарваться на первое же препятствие, вы уже слышали, так что…
        В этот момент в дверь постучали, вздохнув и не договорив фразу, я пошел смотреть, кого там принесло. Открыв, удивился - никого не было, только на полу лежала свернутая вдвое бумажка. Оглянувшись по сторонам, взял послание и, закрыв за собой дверь, обернулся к друзьям, которые выжидательно смотрели на меня:
        - Секунду, - развернув листок, прочитал сообщение сначала про себя, а потом, чтобы сразу объявить свою точку зрения, повторил вслух, - «Жди, конец совсем скоро. Лучше не высовывайся», не особенно информативно, конечно, но зато и конкретики нет. У вас тут подобные шутки в ходу?
        Друзья обменялись взглядами, после чего Ли и Кифая синхронно замотали головами. Тренировались они, что ли? По поводу записки я не волновался - кто бы ни оставил ее мне, он явно хотел привлечь внимание, а значит, единственным правильным вариантом станет банальный игнор убогой выходки.
        - И что все это значит? - первой не выдержала Кифая.
        - Да без понятия, - улыбнулся я, - Может, шутка чья-то. Причем даже непонятно, кому это предназначается. Нас ведь тут…
        Договорить не успел - в дверь снова постучали. Не обращая внимания на предупреждающие знаки друзей, вновь открыл дверь, благо отойти от нее не успел. За порогом стоял, переминаясь с ноги на ноги, незнакомый зузик в длинном голубом халате.
        - И-извините, я комнатой ошибся. Не знаете, где таори живет? Который убийца?
        Тут улыбку не смог сдержать уже никто из нас, так что, чтобы не нервировать паренька еще больше, просто высунулся в коридор, указал пальцем на дальнюю дверь и протянул ему листок обратно.
        - Только он все равно из комнаты не выходит, бесполезно.
        Зузик кивнул, забрал записку и пошел в указанном направлении. Я же развернулся к друзьям и, уже совсем успокоившись, предложил:
        - Может, снова отправимся на охоту? - настроение стремительно росло, - Увидим новые места, получим по уровню - чего в четырех стенах тухнуть?
        К сожалению, миру как-то до фонаря было мое расписание, иначе он бы наверняка перенес несколько запланированных событий на потом. Или наоборот - добавил еще парочку, тут в зависимости от его ко мне отношения.
        Стоило нам всей группой покинуть замок, как дорогу впереди преградила пара стражников, которые вежливо попросили дождаться прихода Смотрителя, у того к нам внезапное дело образовалось. Ну, ссориться с представителем Системы не было никакого желания, так что мы радостно согласились подождать. К счастью, долго это не продлилось и уже через пару минут знакомый Смотритель с улыбкой вышел и кивнув страже, предложил следовать за ним, видите ли, разговаривать на улице кажется ему неуместным.
        Проглотили и это, хотя лично у меня недовольство ситуацией лишь возросло. Вслед за Смотрителем мы вернулись в замок, правда в этой ее части я раньше не бывал. Спустя примерно четыре коридора мы оказались в небольшом кабинете с массивным столом по середине. Рассевшись, выжидательно посмотрели на пригласившего нас сюда мужчину, а он в этот самый момент столь же внимательно осматривал нас, переводя взгляд с одного на другого, пока не остановился на Кифае.
        - Дорогая моя, очень жаль, что вы вылетели из турнира, думаю, все согласятся, что соревнование лишь потеряло из-за этого в зрелищности. Увы, вмешиваться в правила не в моих силах, - Смотритель горестно вздохнул, а потом продолжил уже для остальных, - Вас же, господа, я имею удовольствие поздравить. Удивительно, что в одной команде из четырех разумных, трое сумели пройти так далеко! Вы уже герои, вне зависимости от того, как все пойдет дальше. Пусть официально это и не объявляется, но по инструкции, я должен сделать некое предложение каждому участнику третьего этапа, но так как присутствующая здесь девушка…
        - Мне уйти? - дрожащим голосом спросила Кифая, явно вновь переживая по поводу так внезапно закончившегося турнира.
        - Нет, нет! - зачастил Смотритель, - Лучше я сделаю вот так!
        Что он сделал не знаю, так как в ту же секунду мое сознание просто отключилось и сколько прошло времени, прежде чем я очнулся неизвестно. Хотя, скорее всего, не много - когда мозг вновь включился, а глаза вновь начали поставлять картинку для анализа, никаких изменений в обстановке не заметил, разве что Ли голову на руки уронил и теперь немного похрапывал, а в остальном - будто и не было ничего.
        Вокруг было как-то очень темно и сыро, разогнанное восприятие время от времени ловило в поле зрения пролетающие то тут то там пылинки, а сам воздух был затхлым и неприятным. Хотелось тут же вскочить и покинуть эту комнату, выбежать на свежий воздух, скрыться от внимания пристально смотрящего на меня мужчины.
        - Итак, Ворон, вот мы и вдвоем. Как я и сказал ранее, мне предписано сделать тебе одно предложение, а ты волен как согласится на него, так и отказать, в этом случае дождешься пока переговорю с остальными и свободны.
        Эта его фраза лишь подлила масла в огонь моего негодования, из-за чего я не удержался и вспылил:
        - Это вы, конечно, хорошо устроились! Ранее в общении со Смотрителями я подобных вольностей не замечал.
        - В смысле, - непонимающе посмотрел на меня собеседник, - Что вы имеете в виду?
        - О, все вы понимаете. Вот первый этап, думаете мы не заметили, что он длился намного дольше положенного? В итоге, вместо половины, нас осталось только восемьдесят семь, а конец испытания подозрительно совпал с тем, чтобы я не успел разобраться с убийцей.
        Стоило мне остановиться, как Смотритель ободряюще кивнул, призывая говорить дальше, что я и сделал:
        - Далее, второй этап… Сколько нас должно было остаться? Пятьдесят изначально, ну или сорок четыре, в соответствии с новыми вводными, а получилось? Тридцать один! Удобно, правда? И после этого вы говорите, что… «Вмешиваться в правила не в моих силах»? Ха, а в чьих тогда? Может, у вас под боком вражеский лазутчик скрывается?
        Смотритель на мои высказывания отреагировал… Да никак. Он лишь продолжал смотреть, в то время как на лице не дрогнул ни один мускул, а когда я наконец замолчал, он грустно улыбнулся и подбодрил меня:
        - Ты продолжай, продолжай. Что еще заметили?
        - Почему не работало ночное зрение и талант метаморфа? Как это Кифая не прошла третий этап, а этот таори, который прицепился к камню и катился вместе с ним, успел?
        - Тааак?
        Тут я почувствовал себя несколько неуютно, так что с обвинениями решил пока завязать, а тему аккуратно сменить. Ну а что, для меня Смотрители были и остаются представителями той единственной власти, которая была, есть и будет в этом мире. Все остальные правители здесь либо подчиняются им, либо вскоре умирают, другого не дано.
        - Да какой смысл, если ответов все равно нет. Какое там было предложение - спрашивайте и отпускайте нас уже.
        И вот тут Смотритель засмеялся. То есть громко, издевательски, будто показывая, что все мои слова он воспринимает исключительно как глупую шутку. А еще изменилось его лицо - раньше оно было доброжелательным, будто подталкивая высказать все и подспудно обещая, что, если рассказать - любое недоразумение можно разрешить, а теперь на нем отчетливо просматривалась злая насмешка, пренебрежение и даже надменное превосходство. Так на меня когда-то смотрел Ной, думая, что полностью контролирует.
        - Ответов не будет. Я мог бы рассказать, почему действую так, а не иначе, попробовать оправдаться… Мог бы, но не буду, потому как твое мнение тут никого не интересует. Что ты из себя представляешь, Ворон? Кто за тобой стоит? Вот есть этот, как ты выразился, таори, который прицепился к камню. За ним стоит крупная гильдия, действия которой нарушают созданный мной правила. Он полезен, ведь благодаря его участию удалось определить уже четверых мастеров этой самой гильдии. Девочка, что пришла с тобой, важна, ведь ее отец - один из самых влиятельных лиссеров этого города и, благодаря сотрудничеству с ним, мне удается сделать жизнь здесь более упорядоченной. Маленький орэн значительнее тебя, благодаря семье, которую он представляет, благодаря отцу и деду, что уже сейчас согласились занять важные руководящие посты в администрации города. А ты? Да даже твой друг, Сергей, обладает большим влиянием на умы остальных людей, ведь все это время он был с ними, а не отбывал наказание с различными уголовниками. Ты никто, Ворон и предложение мое будет таким - проиграй. Сомневаюсь, что у тебя вообще, со столь кривой
раскачкой, есть шансы на победу, но, если вдруг… Проиграй. Сдай поединок и тогда я не буду тебя наказывать. Понял? Да, еще ты никому не расскажешь о моем предложении, об этом позаботится ОНА.
        В этот самый миг, перед моими глазами появилось новое системное сообщение, вот только буквы на этот раз были гораздо крупнее и выделялись ярко красным цветом:
        Получено системное задание - МОЛЧИ. Вам запрещено рассказывать о сути последнего разговора со Смотрителем кому бы то ни было. Штраф за провал - смерть. Продолжительность задания - бессрочно.
        - Да, вижу, что уже готово. Этого разговора не было, Ворон. До конца твоей жизни, до самого конца - ты будешь молчать о том, что я тебе сказал. А теперь пора заканчивать этот балаган!
        И вновь, несмотря на то, что я не отводил от Смотрителя взгляда, разобрать, что именно он сделал, не получилось. Вот только что мы сидели с ним вдвоем в этой странной, совершенно непохожей на нормальную комнате, не считать же за компанию полностью безучастных друзей, а вот я вновь поднимаю голову и вижу резко поднявшегося на ноги орэна, даже стул вскакивая опрокинул, вижу непонимающе оглядывающегося Серегу и недовольно скривившуюся Кифаю. Лишь Смотритель остался на том же месте, вот только теперь он вновь был прежним «добрым дедушкой», смотрящим на всех одинаково ласково:
        - Ох и засиделись мы с вами, пора и честь знать. Спасибо, что зашли, увидимся на третьем этапе, - привстав, он жестом показал, что разговор окончен, - Если что, заходите!
        Из нас никто и слова не проронил, молча встали и опять пошли на улицу, вот только на этот раз настроение у всех было хуже некуда. Делиться впечатлениями не торопились и лишь покинув город и забравшись совсем уж далеко в болото, остановились перевести дух и решили обсудить последние события. Понимая, что сейчас без разговора по душам никак не обойтись, первым делом попросил Луну осмотреться вокруг, нет ли чьих-то ненужных ушей. Правда, спутники не стали ждать пока кошка все проверит:
        - Ну, рассказывайте, что он от вас хотел? - уперев руки в бока, с ходу наехала на нас Кифая.
        Мы же лишь оглядывались друг на друга, пытаясь найти лазейку. Наконец, я не выдержал и выдал хотя бы доступную к обсуждению часть:
        - На меня повесили системное ограничение, если расскажу - лишусь жизни.
        Остальные лишь согласно кивнули, бессильно разводя руками. На самом деле, не было никакой уверенности, что после этих слов для меня все не закончится. Пронесло, хотя где-то в затылке буквально похолодело от опасности. Чувствовалось, что стоит поделиться еще хоть чем-то и конец.
        Ли и Серега лишь бессильно развели руками, показывая на меня и многозначительно кивая. Кифая недоуменно нахмурилась:
        - Да как так-то? Что за тайну вы обсуждали, чтобы такие жесткие ограничения ставить?
        Ответить хотелось. Очень-очень, будто чесалось где-то. Знаете это чувство, когда стоишь на краю пропасти и хочется прыгнуть? Понимаешь, что это все, шаг в никуда, а все равно хочется? Вот примерно так я себя ощущал. Хорошо хоть девушка не стала давить дальше и отстала:
        - Ладно, тогда не будем играть с судьбой. Пойдемте лучше охотиться, я хочу до начала ваших боев еще хоть один уровень поднять.
        На этом мы и остановились, решив оставить все как есть. Вместо этого отправились все дальше от города, попутно вырезая попадающихся монстров. Три-четыре-пять гидр не были каким-то непреодолимым препятствием, так что двигались мы хоть и медленно, но верно, а монстры один за другим добавляли нам в копилку опыта.
        Вместо болота пошел какой-то чахлый кустарник, впереди показался лес, а разговор, который периодически вспыхивал, заполняя перерывы между битвами, постепенно перешел на новую, более нейтральную тему.
        - Завтра должны будут объявить турнирную таблицу, но хоть одно радует - членов одной группы вначале друг против друга не поставят, - делился с нами как обычно более информированный орэн, - А вот бои друг друга смотреть не получится, все поединки будут проходить одновременно. Разве что потом, в записи, отец обещал подготовить.
        - Сомневаюсь, что смогу победить, - чуть позже рассуждал Сергей, - Видел я других участников, там и с десятым уровнем попадаются, да и магия эта… Не люблю! Вот на монстров охотиться - это да, это по мне.
        - А зачем на отборочные пошел тогда?
        - Что, думал, кину тебя?
        Вот примерно так мы и шли, пока не наткнулись на совсем уж неожиданное место. Мы уже несколько минут пробирались сквозь редкий, но жутко неудобный в плане продвижения лес, когда деревья внезапно расступились, а нам открылась довольно-таки большая поляна, примерно с километр в диаметре. Нет, с одной стороны, я подобное уже видел, да и Серега, естественно, тоже. Но вот здесь, в незнакомом мире, где властвует игровая Система! Перед нами мерцали огни передвижного цирка, повсюду раздавалась какая-то назойливая мелодия и, кажется, разносился запах попкорна, как в кинотеатрах. Множество небольших вагончиков, шатров, а в центре, рядом с особенно большим сооружением с яркой вывеской, высилось колесо обозрения.
        Система вновь порадовала сообщением:
        Вы оказались в мерцающем данже. Пока данж не будет пройден - покинуть его невозможно.
        - Это еще что за…? - да, Ли можно понять, для него подобная картина в новинку.
        - А это, друг мой, привет из нашего мира. Пойдемте, может что интересно найдем, только будьте осторожнее, в таких местах просто обязана завестись какая-нибудь нечисть. Прикинь, Илюха, может, получится Пеннивайза завалить!
        - Ага, а еще тигров, слона и стаю гиен, - не оценил я его оптимизма, все еще пытаясь понять, что именно меня смутило в сообщении. Увы, разбираться было некогда, про животных я не просто так сказал.
        - Чего это сразу стаю-то?
        Объяснять не пришлось, высокая трава на нашем пути раздвинулась, и мы увидели четыре измазанные в крови морды. Над головой увеличенных Системой животных красовались надписи:
        Хихикающая гиена - уровень 24
        - Пизд*ец котенку, - ошарашенно проговорил Серый, - Что-то я погорячился в своих прогнозах. Может, свалим?
        - Обязательно свалим и не раз, - ответил я, материализуя мечи, - Но потом.
        Монстры бросились на нас все вместе, причем одновременно с движением они, оправдывая свои имена, начали противно смеяться, будто задумав какую-то гадость. Двигались твари быстро, но все же недостаточно, чтобы я не успел среагировать, послав в первую заготовленный заранее огненный шар, закрывая проход двум другим.
        В группе я до сих пор выполнял роль основного танка, а значит должен был принять на себя первый (и все последующие) удар.
        Думаю, если приглядеться, пойму, что характеристики монстров раскиданы совсем уж криво. Нет в них той опасности, что встречалась в гораздо более сильных монстрах. Не знаю, может, значительная часть очков в выносливость вложена или вообще, какая-нибудь харизма прокачана, в общем - бой был несложный. Долгий - да, но даже гидры проблем доставляли больше. Да, смех гиен вешал на меня различные дебафы, временно снижающие то единичку силы, то удачи, но все это было совсем не серьезно. Вот только разделаться с ними быстро не получалось - урон твари держали хорошо, хотя на них уже и живого места не было.
        Хуже было то, что я не зря тогда сказал про тигров и слона, их я тоже заметил, пусть даже и в отдалении. Надежда, что эти звери подождут, пока мы не разберемся с первой тройкой, не оправдалась, и к противникам пришло подкрепление.
        - Отступаем в лес, - крикнул я, - Здесь нас просто сомнут!
        - Не пускает, - раздался голос Ли, - Пока не пройдем данж, тут и останемся!
        Вот о чем говорила Система! Да что же мне так везет-то? Подождите, но если нельзя выйти… Да мы же таким образом турнир пропустим!
        - Тогда двигайтесь по краю, нужно растянуть их в цепь!
        Похоже, это будет очередное увлекательное приключение.
        Здравствуйте, друзья. Вернулся домой и постараюсь восстановить прежнюю скорость написания. Если вам интересно, тетя чувствует себя уже совсем хорошо, бабушка похуже, но здесь я делаю скидку на возраст, думаю, скоро поправится и она. Вот как-то так. Спасибо вам за поддержку, очень приятно.
        Интерлюдия. Ансар Бесшумная Смерть
        - Да где они? - в данный момент лиссер занимался отработкой ката, не обернувшись на вошедшего в комнату зузика, - До начала третьего этапа осталось всего несколько часов, о чем эти дети вообще думают?
        Дворецкий прошел в сторону диванчика, неспешно достал из небольшого шкафа бутылку с маслянистой жидкостью, налил в стакан примерно на палец, подумал пару секунд, а потом долил почти до краев и за раз сделал солидный глоток. Медленно выдохнул, наслаждаясь расходящимся по телу теплом. Ансар уже было подумал, что зузик и вовсе не станет отвечать на вопрос, а потому прекратил тренировку и развернулся к другу, но Госсин все так же неспешно отставил стакан и лишь потом заговорил:
        - Ворон, Кифая, да и вся остальная группа ушли из города еще позавчера, сразу после разговора со Смотрителем. Как сообщили мои подручные, двинулись они в сторону болот, а так как это их регулярный маршрут - никто никаких проблем не предполагал.
        - Разговор со Смотрителем?
        - Близится третий этап, господин, вы ведь и сами знаете…
        Лиссер сперва недоуменно огляделся, а потом с улыбкой хлопнул себя по лбу:
        - А, ну да. Как-то и забылось за давностью. Старею, наверное, - он вдруг рассмеялся, будто вспомнив что-то приятное, - Ха, как думаешь, кто-нибудь повелся?
        - Помню, как в свое время мучился один молодой лиссер.
        Ансар поморщился и сел рядом с зузиком, разминая натруженные ноги.
        - Ладно ты… Вспомнил тоже. Лучше скажи, где они тогда могут быть?
        Госсин допил стакан, задумчиво посмотрел на бутылку, но за очередной порцией не полез, а вместо подошел к лиссеру и стал помогать тому разминать мышцы.
        - Где угодно, господин. Осмелюсь напомнить, что наш мир частенько подкидывает совсем уж невероятные испытания, стоит лишь отойти немного от дома.
        - Все планы насмарку, - пробормотал Ансар, - Ладно, скажи своим, пусть и дальше следят за воротами, вдруг все же появятся, хочу первым об этом узнать. А я пока дойду до Смотрителя. Может, получится убедить его немного задержать начало третьего этапа.
        Зузик прекратил мять ногу хозяина и развернулся на выход. Но, сделав пару шагов, замер, будто решая для себя - говорить или нет:
        - Вы же знаете, что это бесполезно. Служитель Системы никогда не пойдет на нарушение правил… Конечно, если это будет не его собственная идея.
        - Вот на этом и постараюсь сыграть, - усмехнулся старый убийца.
        Глава 19. Цирк, цирк, цирк!
        « - Как ты посмел противиться воле высших сил? Кем себя возомнил? Жалкий мерзкий человечишка, рожденный не в нашем мире. Ты умрешь! Вы все умрете! Мы очистим мир от этой гадости»
        Алескандр Кронос, «АСМИР. Освобождение»
        Удар клинком, перекат. Активировать волшебную стрелу в связке с заморозкой, а потом подпрыгнуть с места, пропуская под собой здоровенную пасть. Битва длилась уже несколько минут, и, хотя большая часть гиен уже навсегда осталась лежать на земле, смех одного из подранков время от времени все же раздавался где-то сбоку, напоминая, что нужно поторопиться. Увы, добить насмешницу никак не получалось - я был занят тигром, тогда как остальные товарищи пытались завалить добычу покрупнее.
        Земля вокруг трясется, как при землетрясении, отчего кажется, что кто-то выкручивает уровень сложности данной битвы прямо сейчас, и страшно подумать, до каких пределов это может дойти, пока не достигнет максимума.
        - Что это за чудовище такое?! - слышится крик Ли, - Почему оно такое сильное, уровень-то всего шестнадцатый?
        - Нет в тебе духа авантюризма, малыш! - раздается ответ Сереги, - Наши с Вороном предки таких на шашлык заточенными деревяшками кромсали, причем без всей этой Системы.
        - Просто заткнись, ладно?
        Пусть я прекрасно слышал друзей, но вот принять участие в их перепалке не мог - тигр обладал просто невероятной скоростью, так что поспевать за ним удавалось с большим трудом, причем ни о какой контратаке речь не шла - кроме запущенных в самом начале заклинаний я не нанес ни единицы урона, а мои выпады мечом позволяли разве что блокировать тяжелые удары хищника, который, казалось, постепенно становился только быстрее.
        Использованное ранее Зеркальное отражение себя уже исчерпало - все двойники были развеяны, слепота на тигра не проходила, а пятно только концентрировало все внимание монстра на меня. В связке с очередной заморозкой выпустил и змейку, и та теперь ползала где-то поблизости, выгадывая подходящий момент.
        Резко приседаю, а потом выстреливаю телом в сторону, отмечая вставшие дыбом волоски на теле - только что, в сантиметрах от моей головы звонко клацнула челюсть, явно способная перекусить мою голову. Зверь прыгает следом, и тут в его бок влетает разъяренный комок шерсти - Луна, кажется, не уступает тигру в скорости, а уж по части остроты когтей - и вовсе может дать сто очков вперед.
        Две кошки клубком уносятся в сторону, позволяя мне оглядеть картину боя целиком. Огромный слон - очень похожие были в киноадаптации «Властелина колец», но еще страшнее и с шестью длиннющими бивнями. Заклинания Ли отскакивали от толстой шкуры монстра, как и пули из винтовки Сергея, собственно. Вот Кифая зверюгу постепенно ослабляла, ей бы только времени побольше, что остальные и пытались сделать, отвлекая чудовище на себя.
        Луна бросается в сторону, давая мне возможность тоже поучаствовать в сражении - шаг за спину - и сразу два лезвия вспарывают полосатую шкуру, правда одно соскальзывает, попав на кость, но зато второе что-то там удачно пронзает. Причем, развивая успех, я успеваю несколько раз повторить удар, прежде чем ответная атака не отправляет меня в непродолжительный, но весьма эффектный полет - поняв к чему все идет успеваю сменить форму и вскоре вновь пикирую на цель, совсем не ожидающей, что снаряд вернется так быстро.
        Меч снова разрезал шкуру, а потом к делу подключилась вся масса моего тела. Остановился я только у гарды и все равно, все себе отбил. Благо тигр операцию по внедрению меча в организм путем забивания падающим сверху мужиком тоже не пережил, о чем мне своевременно напомнила Система.
        Покряхтывая и с горечью наблюдая потерянные тридцать восемь хитпойнтов, совершенно на автомате схватил за горло гиену, отстраненно сжал до хруста, отмечая, что опыта за тигра дают значительно больше и отыскал глазами слона.
        Животное с громогласным воем носилось за моими друзьями, причем его скорость уже значительно упала по сравнению с первоначальной, тем более что двигался монстр с большим трудом. Ладно, посмотрим, на что способны мои мечи - разгоняюсь изо всех сил и в прыжке превращаюсь в птицу, еще больше увеличивая скорость. Будто выпущенный из пушки снаряд, я несусь точно в голову огромного животного, которое очень медленно поворачивается в мою сторону, подставляя глаз.
        Говорят, что у слонов большой мозг… Ну, похоже удар задел достаточно важные части, чтобы гигант сначала замер, а потом медленно завалился на бок. Наступила тишина, которая прерывалась только нашим шумным дыханием. Я внезапно обнаружил, что музыка, которая играла все это время, утихла в тот самый миг, когда упал слон. Очень странно.
        - Серега, в твоей специализации ничего на повышенный дроп или разделку шкур?
        Мой друг молча кивнул и направился к тигру, на ходу доставая нож. Свет, исходящий от многочисленных палаток, мигнул, а потом вновь заиграла музыка. Не к добру это все, чувствую ведь. Про добычу это я не просто так сказал - нужно срочно восстановить заклинания и ману, а так вроде бы и все равно ждем сбора добычи.
        - Как думаешь, внутри тоже будет какая-нибудь пакость или эти животные сожрали всех остальных? - спросил меня Ли, занимающийся тем же, чем и я.
        - Опыт подсказывает - дальше будут противники сильнее. А я еле-еле с тигром справился!
        - Так ты в итоге всех и положил, чего переживаешь? Справимся как-нибудь тем более, что и выхода нет.
        - Это да, по времени мы ограничены. А со слоном - это скорее Кифая, слон уже еле двигался.
        Пока мы восстанавливали энергию, а Серега потрошил добычу, девушки (рогатая и кошка) зализывали себе раны - Луна в прямом смысле, а Кифая с помощью зелий и банального отдыха на специальном коврике. Вот кто лучше всех устроился в нашем походе.
        Через несколько минут Серега прервал нашу медитацию сообщением, что закончил сбор и может похвастать не только шкурами и мясом, но также четырьмя бивнями и неизвестным кристаллом. Взглянув на него, я тут же проверил инвентарь и точно - находка один в один повторяла один из тех камней, что выпали из монстров еще у меня в городе, пока я выполнял задание смотрителя.
        Вот только сказать по этому поводу я ничего не успел - Кифая уже схватила кристалл и поднеся его к глазам, воскликнула:
        - Ключевой! Повезло, они самые дорогие считаются.
        Ли от нее не отставал, тогда как мы с Серегой только недоуменно переглядывались:
        - Подожди, ты ведь понимаешь, что это значит? Мы в мерцающем данже и у нас уже есть ключевой кристалл! Какая к черту продажа, можно ведь на испытания напроситься!
        В общем, после путанного объяснения моих спутников стало понятно следующее. В отличие от других кристаллов, которые могут поднять характеристики или очки навыков, даровать способность или просто начислить очки опыта, ключевые кристаллы были нужны в первую очередь для прохода в некие закрытые зоны для прохождения различных испытаний или даже тренировок. Не все счастливчики, попавшие в это место, справлялись с задачей, но вот те, кому это удавалось - получали действительно ценные призы! Вот только зоны эти были весьма различны по внешнему виду и одинаковыми по месту обитания, ибо появлялись только в мерцающих данжах. Благо, кристаллы использовали не только для прохода в непонятно, когда и где встретившееся испытанию. Размолов кристалл в пыль, можно было существенно усилить любое оружие, придав ему какое-либо дополнительное свойство.
        У меня в инвентаре были темно-синий и темно-зеленый кристаллы, из слона выпал как раз зеленый, то есть один из ключевых кристаллов оказался парным.
        - Подождите, но у нас ведь турнир! Сколько эти испытания длятся? Думаете это стоит того, чтобы профукать свой шанс выиграть?
        Кифая успокаивающе похлопала меня по плечу и снисходительно объяснила:
        - Можешь хоть десять лет провести тренируясь, все равно появишься на выходе ровно через минуту после того, как зашел. А вот успешно или нет - это от тебя зависит.
        - Можешь и не выйти, говорят, так тоже бывает. Ну да это нормально - без риска вообще ничего нельзя получить.
        - Ладно, тогда пойдемте осмотрим тут все, может, еще из кого-нибудь подобный бонус выпадет.
        Мои слова оказались пророческими - блуждая между палаток мы еще трижды натыкались на разнообразных чудовищ. Сперва это были шесть маленьких, но вредных обезьян в миниатюрных полосатых юбочках, которые забрасывали нас ножами и… ну, более традиционными снарядами, скажем так. Причем если от ножей мы все сумели увернуться, то вот это дерь… В общем, второй тип снарядов оказался более рассыпчатым и куда от них не прыгай - хоть один кусок в лицо точно прилетит. Так себе развлечение, конечно.
        Вторая партия состояла из парочки клоунов, что постоянно смеялись, поливали нас из водяного пистолета (заряженного, судя по всему, кислотой), а после того, как я навязал им ближний бой - доставших из кармана на шортах по огромной кувалде и начавших разваливать все вокруг буквально с одного замаха.
        Наконец, когда мы уже решили, что на этом все, из-за угла на нас выкатилась пара медведей на трехколесных велосипедах. Эти великаны в смешных шапочках, каждый двадцатого уровня, сперва дули в такие разворачивающиеся дуделки, а потом, когда «надуделись», выплюнули их и начали просто реветь. Ну, как медведи ревут - громко и страшно, а не как отличница, впервые словившая кол по алгебре. Хотя там тоже и громко и страшно бывает, смотря какая отличница… Короче, медведи оказались противниками неудобными и верткими. Все думал, что они рано или поздно и свои велосипеды бросят (видно же, что те им мешают!), но эти звери, похоже, твердо усвоили только две вещи - во-первых, что всех встреченных разумных нужно обязательно разорвать на части, а во-вторых, что покинуть велосипед - это позор и такого нормальный цирковой медведь никогда не допустит. Вот эти самые велосипеды и помогли нам победить, так как стоило повалить мишку на бок, встать он больше не мог и только глухо рычал от бессилия, пока я ему в брюхе мечом ковырялся. Второго добили по той же схеме, правда тут мне все же досталось лапой по наглой морде,
так что конец состязания проходил уже без моего участия - я сначала осваивал маршрут земля - купол - каменный указатель, а потом учился осознанным сновидениям, но друзья справились.
        Причем в каждой из групп хоть один монстр, но одаривал нас каким-нибудь кристаллом - каждый раз другого цвета. В итоге наша коллекция пополнилась еще одним синим, а также совершенно невиданными мной ранее - красным и желтым. Всего их в итоге оказалось четыре, каждому по одному. Я рассказал остальным, что у меня и свои камешки есть, предложив им разделить добычу между собой, но те лишь махнули рукой, объяснив, что «на троих четыре не делится». В результате взял себе желтый, Кифая получила красный, Ли синий, а Серега зеленый. Все были довольны, и теперь внимательнее присматривались к палаткам.
        Когда монстров в округе не осталось, Система тут же сообщила, что мерцающий данж пройден, одарила нас опытом (мне до следующего уровня вора осталось всего триста очков набрать) и подарками - Ли получил колпак с бубенцами, Серега накладной нос (красный и на резинке, друг его сразу в карман спрятал и доставать отказался), Кифае достались ботинки размера эдак семидесятого, а мне с барского плеча перепала баночка с мыльными пузырями. Особенно смешно было смотреть на орэна и лиссеру - мы то с Серым просто посмеялись над ситуацией и плюнули, а эти двое, выросшие в мире, где внешний вид вещи вторичен, а на первом месте различные волшебные свойства, никак не могли решить - надевать обнову или нет.
        Да, все предметы оказались системными и с дополнительными свойствами, причем свойствами бесспорно полезными - колпак орэна увеличивал мудрость на единицу и позволял отпугивать злобных духов, правда лишь тех, чей уровень был ниже или равен уровню хозяина предмета. Накладной нос позволял игнорировать любые неприятные запахи, а также яды и феромоны разлитые в воздухе, а еще вешал на хозяина дебаф - высокий голос, из-за которого Серега, надев нос, мог только смешно пищать, будто ему что-нибудь прищемили. Ботинки развивали скорость передвижения и увеличивали длительность накладываемых дебафов, а мои мыльные пузыри разлетались вокруг и начинали неспешно крутиться, лопаясь над невидимками, ловушками и различными тайниками, делая их заметнее.
        Порадоваться тому, что мне одному досталась вещь без недостатков не удалось - с одной стороны, запас специальной жидкости был ограничен, с другой, пузыри плыли в воздухе действительно медленно, любой скрытник меня сто раз успеет прирезать, пока такая вот неспешная авиация его засветит. В любом случае, награда оказалась неплохой - все же я не в одиночку данж прошел, да и по уровню мы хоть и ниже, но все же не десятки раз, чтобы ожидать легендарные комплекты снаряжения.
        Это все звучит довольно быстро, но на деле, чтобы разобраться со всеми противниками, у нас ушло около полутора суток, причем не потому, что большую часть времени мы лежали на лугу и обменивались свежими сплетнями. Просто почти в каждом бою кто-нибудь из команды получал довольно серьезные повреждения, и, если Серегу я довольно быстро поставил на ноги с помощью Целебной тьмы, а потом просто медитировал до восстановления, то когда от медведя огреб уже сам, команда сперва влила в меня парочку зелий, а потом, увидев, что командир продолжает отдыхать, приняли этот факт к сведению и тоже решили поспать. Ну да, мы же находимся в совершенно безопасном месте, верно?
        Так вот, когда я очнулся в темноте, сперва не разобравшись в ситуации, заорал и вскочил на ноги, выхватив мечи, этим удалось не только разбудить остальных, но и удостовериться, что поблизости никто не скрывается, иначе этот кто-то точно как-нибудь выдал бы себя. Потом Серега доступным (в основном матерным) языком объяснил, что происходит и предложил дождаться утра, а я, смутившись, решил друга послушать, раз уж делать все равно ничего не хотелось.
        Вот так и вышло, что утро нового дня мы встретили хоть и отдохнувшими, но зато с таймером в голове, который ненавязчиво подсказывал, сколько еще времени мы будем считаться участниками турнира. А времени прямо скажем оставалось не много - уже следующее утро нужно встретить в замке или можно туда и не возвращаться совсем, может, хоть гильдия убийц меня потеряет. Учитывая дорогу, чтобы оказаться в городе вечером - выходить нужно было прямо сейчас, но кто так делает, и кто мы? Правильно, мы наконец-то пошли осваивать шатры, рассчитывая, что там нас ждет все самое ценное.
        Так это или нет понять сразу было невозможно - большая часть шатров оказалась закрыта непроницаемым барьером, а перед их входом висели вполне себе недвусмысленные таблички, намекающие, что цена прохода вполне устоялась и составляет ровно один кристалл. Причем не абы какой, а конкретного цвета, то есть сходить всем в одно место было никак нельзя.
        Единственным исключением из всех был центральный шатер, туда войти можно было без предъявления билета, но двигавшуюся в ту сторону компанию остановил Ли:
        - Стойте! Сперва лучше зайдем в остальные, с одной стороны, там, где плату требуют теоретически должно быть безопаснее, а с другой, научимся новому - глядишь и шансы получить что-нибудь ценное вырастут!
        Подумав, приняли это версию за рабочую и начали выбирать, куда отправиться в первую очередь. Сложность была в том, что пойти куда-либо вместе мы не могли. Выходила забавная ситуация - сего обнаружили шесть шатров, вход в которые должен быть оплачен. В один можем зайти я и Ли - этот шатер черный, на нем нарисованы звезды и спирали, а над входом висит вывеска «Мадам Шарту». По-моему, здесь должна быть либо гадалка, либо фокусник.
        Другой шатер, на этот раз белый, с лежащими у прохода гирями, цепями и здоровенной, примерно с меня ростом, штангой, могу посетить опять же я, но с Серегой. Тут должны быть атлеты, если предположить, что между внешним видом и содержанием есть хоть какая-то связь.
        Третий пустит только Кифаю, он фиолетовый и никаких табличек или аксессуаров на нем нет, разве что череп какого-то зверя на палке, но здесь моя фантазия отказывается что-либо предполагать. Четвертый и пятый недоступны никому - сюда надо принести белый и черный кристаллы, а их у нас нет. Четвертый весь обклеен различными афишами и громкими вывесками на разных языках. Черт его знает, может это сувенирная лавка? Пятый не вызывает сомнений - это явно комната смеха, там, где разные выпуклые и вогнутые зеркала, меня подобные развлечения даже в детстве не радовали, но да на вкус и цвет все фломастеры разные, так что пусть себе.
        Шестой же, куда пройти благодаря желтому кристаллу могу только я, вовсе даже никакой не шатер, а самый настоящий вагон, только совсем без окон и стенами, разрисованными в стиле разнообразных фильмов ужасов. Думаю, не ошибусь если предположу, что это комната страха. Да уж, лучше бы я один к атлетам или гадалке пошел, чем сюда.
        - А давайте сначала Ворон и Кифая в свои сходят, а потом уже по-быстрому… - начал говорить Ли, но не успели мы с девушкой сказать и слова, как его внезапно поддержал Серега:
        - Ну правильно, пусть проверят, а мы пока чаю согреем, потом сбегаем в парные и уже без отдыха в город!
        - Вот вы… - лиссера даже не придумала, как назвать этих двоих, а потом повернулась ко мне, - Ладно, что уж, давай, кто быстрее выйдет?
        И бросилась в сторону фиолетового шатра, стараясь выиграть себе пару лишних секунд. Вот вроде взрослый челове… А, ну да. Киваю друзьям и не торопясь иду к двери вагончика ужасов, стараясь казаться совершенно спокойным. Какой там! Я и в обычные комнаты страха ходить после одного фильма ужасов опасался - мало ли какие страсти творятся под и без того отвратительной маской? Так вот, после того как за дело взялась Система, я вообще не знаю, чего ждать. Замираю перед дверкой, материализуя в руке темно-желтый кристалл, а потом, будто собираясь прыгнуть с парашютом, задерживаю дыхание и опускаю камешек в небольшое отверстие у прохода. Ну вот, обратного пути нет - дверь со скрипом отворилась, приглашая меня внутрь.
        Вперед! Если уж хочу быть лидером в своей группе, то страх показывать точно нельзя. Не так уж важно, что я чувствую на самом деле - раз берешь на себя ответственность за чужие жизни, сомневаться точно нельзя. Когда тело уже находилось на пороге, в голову приходит мысль, показавшаяся забавной и, поколебавшись мгновение, врубаю ауру страха. Посмотрим, кто кого испугает!
        За спиной слышится закрывающаяся дверь, а я оказываюсь в полной темноте. Ну, это мы уже проходили и подготовились - достаю фонарик, освещая помещение. Да уж, не знаю, может, это, конечно, декорации такие, но по ощущениям я нахожусь не в маленьком темном вагончике, а посреди просторного помещения, размером с самолетный ангар, как минимум. Свет фонаря скользит по колоннам, обтекает клубы дыма, струящиеся по полу, захватывает паутину и какие-то силуэту, замершие неподвижно. Замечаю рядом две светящиеся точки и уже собираюсь отправить в ту сторону шар огня, но вовремя получаю ментальный привет от Луны. Ну да, куда я без своей кошечки.
        Мда, собственно, пока что не очень страшно, признаю сам себе, пытаясь сориентироваться, куда идти дальше. Вариантов вижу три - можно остаться на месте, дожидаясь хозяев, можно пойти вперед, собственно, этот вариант кажется самым банальным и, думаю, именно этого от меня ждут, а можно попробовать пойти по стеночке, чтобы с одной стороны не пропустить какого-нибудь секретного прохода, а с другой проверить, действительно ли тут так много места или все это лишь оптическая иллюзия.
        В итоге так и решаю поступить - пусть лучше буду выглядеть глупо перед невидимыми обитателями этого места, чем на самом деле окажусь дураком, поверив в обман или пропустив врага за спину. Шаг, другой. Подсознательно готовлюсь удариться вытянутой рукой о стену, но нет - все именно так как кажется, нахожусь в действительно большом зале, где никто не пытается меня убить. Очень непривычно.
        Когда рука наконец коснулась стены, мысленно я уже обдумывал дальнейшие планы, решив, что ничего нового для себя тут не встречу. Наверное, когда-нибудь у меня получится приучить себя не отвлекаться. Когда-нибудь, но не сейчас. На голову капает что-то вязкое и теплое, тут же отпрыгиваю в сторону, свеча фонариком вверх, но замечаю лишь скользнувшую вверх тень.
        Опять пауки? Хотя, судя по силуэту - скорее какая-нибудь сколопендра с меня размером. Бррр! Не люблю этих тварей, есть в них что-то от личинки чужого, так и кажется, что такая вот мерзость заползёт в меня через пупок или ухо, чтобы откладывать яйца и медленно лакомиться внутренностями.
        Смотрю на оставшуюся на плече слизь - ммм, зелененькая, с красными прожилками. Повторяю себе: «Я не брезгливый, я не брезгливый». Счищаю эту радость лежащей в инвентаре тряпочкой.
        В любом случае, пора действовать более осмотрительно - накладываю на себя Броню мага и Зеркальное отражение, призываю змею - отправляя ее на разведку, а сам скрываюсь в тени, резко делая несколько шагов в сторону. Ну посмотрим, на что способны местные обитатели! Где сейчас Луна непонятно, но есть надежда, что она появится как обычно, в тот самый момент, когда помощь будет необходима.
        Вновь двигаюсь вперед, на этот раз гораздо более осторожно. В целом вокруг тишина, но нет-нет, да где-то в стороне раздастся какой-нибудь еле уловимый шорох. Нагнетает, ничего не скажешь. Ну, я же в комнате страха, тут и должны пугать. Ожидал, что будет несколько иначе, но, может, именно в этом и дело - если бы ожидания оправдались, именно страха я бы наверняка не испытал.
        Впереди замечаю чьи-то тела, медленно иду к ним и различаю знакомые силуэты - Ли, Серега, Кифая, вот Сонг, а вот и первый из встреченных мной Смотрителей. Подхожу еще ближе и вижу Волох, Петреско и Дориана. А вон и мой первый школьный друг Сашка, мы с ним вместе в летний лагерь ездили. Осматриваю всех, чувствуя на душе горечь. Нет, никакого страха я не испытываю, просто больно смотреть на обезображенные тела близких.
        - Правда думаете, что поверю? Да многие из здесь присутствующих и так давно мертвы!
        Сначала кажется, что от моих слов вообще нет никакого эффекта, но вскоре отовсюду стекается очередная порция тумана, после которой у ног не остается никого. Ну, так-то лучше, пусть еще что-нибудь придумают.
        Снова иду вперед, уже не обращая внимания на стены - они тут явно не играют никакой решающей роли и выполняют функцию декораций. Становится даже интересно, чем же еще меня попробуют напугать? Вообще, жду, что мне вновь покажут мир без Системы, типа все это время я пролежал в комнате с мягкими стенами, воображая себе путешествия между мирами. Увы, может именно потому, что ждал - ничего такого так и не появилось, зато с завидной регулярностью стали мелькать различные монстры, большие и маленькие. Одни медленно и угрожающе приближались ко мне, другие проносились мимо на огромной скорости, так что я даже не успевал их рассмотреть. В любом случае, ни один из них не заставил меня остановиться и довольно быстро происходящее стало вызывать скуку.
        Потом, совершенно внезапно, вокруг вспыхнул свет - я оказался в небольшой комнате, в центре которой стоял стол и пара стульев. В противоположной комнате закрытая дверь, куда сразу же и направились мои ноги, но на половине пути дверь открылась и в комнату зашел столичный Смотритель. Выглядел он неважно, будто последние несколько дней провел в непрерывных боях, а увидев меня, лишь усмехнулся, садясь за стол и указывая расположиться напротив. Ладно, можно и пообщаться.
        - Привет, Ворон, давно не виделись. Вообще, думал ты уже и не заглянешь после произошедшего.
        - Да вроде еще позавчера болтали. Что это у вас там происходит?
        Смотритель быстро посмотрел на меня, будто ожидая увидеть на лице улыбку, показывающую, что сейчас я шутил, но не заметив ничего подобного, лишь цикнул, словно напоминая себе о чем-то.
        - Вчера… Да, твои друзья говорят также. Позавчера ушли, вернулись как раз к турниру?
        - Все правильно. Если задержались немного, то тут нашей вины нет, наткнулись на…
        - Да, да, да. Можешь не рассказывать. Вот только «болтали» мы с тобой больше двадцати лет назад, перед третьим этапом последнего турнира, а сейчас мы пытаемся организовать следующий, если это имеет смысл, конечно.
        - О как. И чем закончился прошлый турнир?
        Смотритель молчал, ожидая от меня какой-либо реакции. Ага, конечно, они бы хоть что-то с моей памятью придумали, чтобы более реалистично получилось. Пока тянет на троечку из десяти и то лишь за эмоции этого хмыря. Наконец, Смотритель глубоко вздыхает, успокаиваясь, а потом начинает рассказывать:
        - Прошлый турнир выиграл один из демронов, который, как оказалось, относился к другим расам довольно негативно, а особенно его раздражали именно люди. Собственно, именно люди за последние двадцать лет от этого правления больше всего и пострадали. Хотя и остальным досталось - более половины орэнов, лиссеров и троггов мертвы, после их участия в различных ритуалах призыва. Люди и зузики уничтожены почти полностью, ты, возможно, последний представитель своего рода. Таори добровольно приняли на себя роль слуг, стараясь всячески угодить новым хозяевам, они, кстати, сохранили свою численность, вот только молодого поколения среди них нет - таори запрещено иметь детей, исключение - полукровки от демронов, тогда да, тогда им даже некое пособие выплачивают. Этот период заочно называют темными временами и последние годы все с нетерпением ждали следующего Слияния… Дождались.
        На этот раз Смотритель начал кашлять, а когда прекратил, я заметил на его руке кровь. Да уж, пусть мне и не верится, что все происходящее реально, но придумали интересно. Ладно, может, с первоначальной оценкой я и поторопился.
        - Нынешнее Слияние оказалось… Неудачным. Мы столкнулись с очень развитой расой, которая явно превосходит остальных слишком сильно, и Система не справляется с интеграцией миров. Даже Разрушители проигрывают рядовым жителям этого… Мир трещит по швам, Ворон, а чужие уже начали пробиваться к нашим убежищам. Не знаю, где именно вы гуляли в последнее время, но вернулись прямо скажем не вовремя - подождали бы еще пару лет, может, тут к тому времени все как-то и устаканилось.
        В этот момент со стороны двери послышалась сирена, и Смотритель нервно обернулся, а потом, явно торопясь, начал закруглять наш разговор:
        - Ладно, с вами все понятно. Можешь делать, что хочешь, задерживать не буду. Если возникнут вопросы - найди меня.
        После этого Смотритель все так же устало встал и направился на выход, а я нерешительно пошел следом. Иллюзия это или нет, но посмотреть на всемогущих чужих интересно.
        Вышел в обычный замковый коридор. Гостиница при замке примерно в таком вот располагалась. Увидев спину спешащего куда-то Смотрителя, неспешно пошел за ней. Вскоре меня догнал Серега, потом впереди из такой же двери вышел Ли. Кифаю не встретили, но мне стало интересно пообщаться и с парнями - отличу настоящих от подделки или нет?
        - Серый, ты помнишь, как мы тут оказались?
        Бывший сосед шел какой-то напряженный и постоянно оглядывался.
        - Помню, что ты зашел в этот млятский вагончик страха, а Кифая в шатер. Мы с Ли только костер развели и хотели чаю вскипятить, когда вокруг туман налетел, птицы закаркали… А потом очнулся уже тут, в кабинете. Со мной незнакомый лиссер беседовал, все хотел узнать, где мы пропадали двадцать лет. Как это возможно, Илюха?
        Тут в беседу вступил орэна, решивший вставить свои пять копеек в разговор:
        - Я слышал о подобном. В мерцающих данжах время идет иначе, так что вполне можно предположить, что… Да бред! Не может быть, чтобы двадцать лет за два дня. Должно быть другое объяснение. Ворон, в твоем испытании было что-то необычное?
        - Да нет, пугали разным… Ерунда в общем-то. А Кифаю видели?
        - Нет, собственно, я пока из кабинета не вышел, думал, и тебя не увижу. Все же ты в специальной зоне находился.
        В этот момент мы дошли до очередных дверей, которые вели в коридор с окнами на улицу. Вот рядом с ними мы и замерли, неверяще глядя на происходящее.
        Столица была в огне. Целых домов, кроме замка, уже вообще не осталось, и город лежал в руинах. Повсюду мелькали какие-то существа, однако их скорость была столь велика, что даже я не мог ничего разглядеть, что уж говорить про друзей. Выходить наружу резко расхотелось - что можно противопоставить противнику, который под орех разделает Разрушителя, было совершенно непонятно.
        - Вы уже слышали? - раздался за спиной безжизненный голос Кифаи, - Похоже, мы пропустили конец света.
        Это не по-настоящему. Все это лишь реалистичная страшилка. Турнир еще не прошел, люди живы, а на Большой мир не нападают сверхмогучие инопланетяне! Черт, я действительно начинаю в это верить, пусть с оговорками и не совсем, но ведь начинаю! Сердце колотится, как бешеное. Неужели мы все пропустили?! Как же так… Я не понял, а где Луна? Кошка же была со мной в вагончике, так почему она не появилась при разговоре со Смотрителем?
        Пытаюсь мысленно дотянуться до своего питомца и вдруг четко ощущаю ее - буквально в нескольких метрах. Посылаю ей вопрос по поводу обстановки вокруг и внезапно получаю картинку - я стою все в том же зале, с ужасом уставившись непонятно куда, а вокруг нет ни Сереги, ни Ли с Кифаей! Вот ведь, все-таки развели!
        В тот миг, когда я окончательно убеждаюсь в нереальности происходящего, обстановка снова меняется, и все возвращается на круги своя, только в округе слышится чей-то разочарованный шепот. Увы, разобрать, о чем именно говорит местный житель не удается, но настроение все равно поднимается, отчего я начинаю громко смеяться, падая на колени. Это, скорее всего, нервное, но все равно - звук смеха в этом месте, похоже, не раздавался никогда.
        Делаю несколько глубоких вдохов, стараясь успокоиться. Потом медленно встаю и начинаю вновь продвигаться дальше. Есть у меня подозрение, что конец уже близок. Увы, прежде чем все это закончится - впереди возникает еще одно препятствие. Напротив стоит человек в моих доспехах и перьями в руках. Битва с самим собой? Как-то банально, нет?
        Двойник, в это время оглядывается вокруг, потом внимательно смотрит на меня и вдруг снимает шлем. Да, лицо мое, но что-то с ним явно не так. Думаю, вот таким я стану лет через пятьдесят, если доживу, конечно. Морщины перечеркивают лицо, несколько шрамов и глаза… Глаза совершенно черные, никакого намека на зрачок в них нет. Уже собираюсь двинуться вперед, когда двойник открывает рот:
        - Испытание в мерцающем данже, да? Помню, да, еще до турнира… Иди, я не буду мешать.
        Он смотрит на меня с каким-то нездоровым интересом, отчего я наоборот - замираю и решаюсь спросить:
        - Кто ты?
        - Сам знаешь, дураком я никогда не был, и эту встречу помню прекрасно. Не переживай, у тебя все получится и здесь и на турнире. Тьма поможет, она всегда помогает своим… - двойник вдруг начинает двигать руками, будто перемещая невидимые окна и вдруг резко вытягивает их в мою сторону. Перед глазами появляется системное сообщение:
        Вами получен бафф - Благословение тьмы. Все характеристики +2 сроком на сорок восемь часов.
        - Я бы посоветовал тебе кое-что. Не уверен, будешь ли слушать, но… Не нужно жалеть врагов. Не нужно бояться за друзей. Просто иди к цели, не оглядываясь ни на что. Рано или поздно враги вернуться, а друзья предадут. Только ты сам должен решать, только ты сам в праве выбирать путь. Помни об этом, когда придется делать выбор
        А потом он растворяется. Нет, не становится невидимым, а буквально растворяется во тьме вокруг, принимая в себя родную стихию.
        - Все страньше и страньше… - говорю, делая очередные несколько шагов вперед, - Если это и правда я, то какой-то стремный.
        Встреча со своим двойником оставляет какое-то странное послевкусие. С одной стороны, приятно осознавать, что турнир получится выиграть, но этот его совет. Враги вернутся, а друзья предадут - что он/я имел в виду? Почему не сказал напрямую? Почему вообще что-то сказал, ведь даже сейчас я понимаю, что если мои действия изменятся, то и он прежний исчезнет!
        Впереди, прямо в воздухе, на высоте примерно полутора метров, мерцает черный шарик. Подхожу к нему и беру в руку, но вместо того, чтобы очутиться в кулаке, шарик вдруг начинает таять, как снег, впитываясь в руку. Все вокруг тонет в свете, а перед глазами появляется очередное сообщение:
        Поздравляем! Вы прошли Комнату страха Nightmare. Отныне страх не властен над вами - иммунитет к негативным эффектам страх, ужас, отчаяние. Вами получено внесистемное заклинание Призыв вестников страха.
        Призыв вестников страха - вы открываете дверь в план эмоций, призывая на службу от одного до трех ужасов. Их внешний вид и возможности зависят от того, кто противостоит вам в данный момент. Если поблизости нет врагов - ужас может напасть на союзников или даже на вас. Заклинание не требует подготовки, слов или жестов - только ваша воля может его активировать. Заклинание требует 100 очков маны. Срок жизни Ужасов продлится, пока они не поглотят ваших врагов или пока не будут развеяны.
        О, призыв, наконец-то! Я еще когда в компьютерные игры за магов играл, всегда выбирал саммонеров, чтобы не переживать за сохранность тушки главного героя. А тут уже столько времени, а кроме змеи, которая до сих пор не может похвастаться чем-то невероятным и служит больше для отвлечения внимания, так ничего и не нашел. Правда, тоже непонятно, на что рассчитывать, но судя по требуемой мане - результат должен меня приятно удивить.
        Стоит дочитать сообщение, как прямо в воздухе возникает дверь, куда я и захожу. Ну, не то, чтобы было супер сложно, но награда меня радует. Хотя, возможно все дело в том, что получилось разобраться со своими эмоциями? В любом случае, пора посмотреть, как дела у друзей.
        Оказывается, я вышел с другой стороны фургончика, и друзья меня пока не видят, зато я прекрасно их слышу и решаю подшутить, уходя в невидимость. Интересно, о чем они там болтают? Аккуратно обхожу не такой уж и большой аттракцион и вижу, как Серый и Ли мирно сидят у костра, ожидая, пока закипит вода в котелке.
        - Как думаешь, долго их ждать?
        - Да должны уже появиться, как раз минут пять прошло. Жаль, не успели чаю заварить.
        Что-то у меня в голове вообще идей нет, так что просто встаю за спиной Сереги и наклонившись шепчу ему в ухо:
        - Убей его, убей всех, убивай, убивай, убивай!
        Парень вскакивает на ноги, пытаясь одновременно вытащить кинжал, но я уже появился, так что орэн уже понял шутку и начал хихикать.
        - Тьфу, пропасть! - Серега действительно сплевывает, - Как все прошло?
        - Нормально, меня долго пугали, показывали всякие ужасы, но я не поддался. В общем, первый пройден, осталось еще парочка. Кстати, куда пойдем дальше?
        Тут из своего шатра выскакивает всклокоченная Кифая, бешеными взглядом обводя все вокруг.
        - Д-д-долбанные испытания! Чуть с ума не свели своими видениями. О, Ворон, у тебя получилось?
        - Ага, тебя что, тоже пугали?
        Девушка передергивает плечами и отрицательно машет головой:
        - Не, мне будущее показывали. Оно, кстати, так себе. Причем ладно бы мое будущее, ну или ваше. Неее… Хотите расскажу, что будет с Большим миром через сто лет? А через триста, пятьсот? Вот и я не хотела.
        Улыбаюсь, смотря на подругу, подхожу ближе и крепко прижимаю к груди. Не знаю, что там за предательства были у моей копии, но в этих ребятах я уверен.
        - А какой бонус?
        Девушка хитро ухмыляется, глядя на меня и показывает язык.
        - Теперь перед боем могу предугадать первые три атаки противника! Как по мне - очень удобная способность. Тем более, что внезапно на меня теперь не нападешь, всегда буду заранее знать. А тебе?
        - А мне заклинание призыва. Могу каких-то ужасов вызвать, только их обязательно на врагов нужно, а то могут и на самого кинуться. Ну что, двигаемся дальше?
        Дальше решили идти мы с Серегой, так как Ли резко захотел уединиться в уборной, а поскольку ее в округе не было - за одним из шатров. Ладно, думаю, что, когда мы вернемся и чай закипит, и орэн будет готов.
        Нас ждет белый шатер с гирями, цепями и штангой. Ну, есть подозрение, что нас заставят поднимать тяжести, но что гадать - сейчас точно узнаю! Рядом гордо вышагивает кошка, друг идет чуть позади, придерживая рукой винтовку. Эх, как хорошо, что самое сложное позади.
        Интерлюдия. Кифая
        В шатре было сумрачно, и витали какие-то непонятные запахи. Кифая аккуратно переступила через порог и только потом обратила внимание, что попала в совсем небольшое помещение, где кроме нее находился еще один разумный.
        На небольшом кресле, за высокой стойкой, в шатре, застеленном коврами, сидел, казалось бы, человек. Лиссера видела уже довольно много людей и даже более-менее различала их лица. Да что там, того же Ворона она вообще считала симпатичным, так что никакого негатива к этой расе Кифая не испытывала. Но этот! Только раз взглянув на него, девушка тут же активировала ауру усиления и выпила пару долгоиграющих зелий на скорость и силу. С воином все равно не сравнится, но шанс успеть контратаковать появится, а это уже не мало.
        У мужчины были очень узкие глаза и немного отличался цвет кожи. Вроде у людей вообще разные расы есть: и черные, и красные, об этом ей тоже рассказывали. Это нормально, собственно, демроны могут иметь произвольную форму, а те же лиссеры или скажем трогги также различаются оттенками цвета кожи.
        Он был страшным. Казалось, человек хочет съесть девушку. Нет, сначала пытать, а потом уже съесть. Причем пытать сперва морально, потом физически, да и есть начнет с ног, чтобы процесс растянуть.
        - Долго вы будете стоять на входе, дорогая? - прозвучал просто ужасно страшный голос, - Ведь вы заплатили за проход, а значит, имеете право зайти ко мне в гости. Садитесь.
        Мужчина вытянул руку вперед, и стойка исчезла, а вслед за ней ковры и сам шатер. Кифая и этот странный человек повисли в пустоте, а вся разница между ними была в том, что мужчина при этом сидел в небольшом кресле, а девушка с ужасом барахталась без всякой опоры. Но тут в лучших традициях этикета появилось и второе кресло. Метрах в двух, не больше.
        - Что делать будем? - тихо пробормотала Кифая, - Разговаривать?
        И так ей хотелось, чтобы он предложил что-нибудь другое. Да даже просто сказал: «Пошла вон отсюда!». Лишь бы не разговаривать. Лишь бы больше не слушать этот голос и не смотреть в эти глаза. Ну его к демронам, этот кристалл, она себе еще найдет.
        - Разговаривать, вопросы задавать, картинки смотреть. Садись, Кифая, как говорят в одной северной стране - в ногах правды нет.
        И она пошла, раздумывая, откуда он может знать ее имя? Неужели местные жители подслушивали их разговоры здесь? Кресло оказалось удобным, да и когда не смотришь на собеседника, даже приступ панике не подкатывает. Еще бы голос у него изменился - вообще было бы расчудесно.
        - Вот и замечательно. А известно мне многое, - хотя мужчина все так же сидел на месте и улыбался, спокойнее от этого не становилось, - Прошлое, настоящее, даже будущее. Скажи, что тебя интересует больше всего?
        Девушка уже без особого удивления наблюдала за тем, как между ними вдруг появился небольшой столик, в центре которого находилось лишь одно крупное зеркало, расположенное горизонтально.
        - Может, тайны современности, которые позволят тебе разобраться в своем окружении? Хочешь узнать, о чем думают твой отец, друзья, враги? Это полезно, если ты не можешь принять какое-нибудь решение прямо сейчас.
        Кифая не могла вымолвить и слова, не особенно вслушиваясь, что именно ей говорят, однако собеседника это, казалось, нисколько не смущало, так как он продолжил, даже не сделав паузу.
        - Или тебя больше беспокоят покрытые пылью веков загадки прошлого? Хочешь, я расскажу тебе о том, как была создана Система, как ее получил твой народ? А может быть, ты хочешь знать, откуда вы вообще появились? Спроси и получишь ответы!
        Только сейчас она вдруг осознала, что именно в этом и заключается основной бонус этой зоны - девушка может узнать все планы отца, мысли Ворона, секретные приемы сильнейших участников турнира, может даже узнать, что именно говорил Смотритель ее друзьям, когда ее так нечестно погрузили в сон. Да все, что угодно, нужно только выбрать!
        - А может, ты хочешь узнать будущее? Предупреждаю, я смогу показать лишь наиболее вероятное развитие событий, но поверь, даже этого достаточно, чтобы получить значимое преимущество перед остальными. Хочешь привести свой род к успеху? Тогда именно этот вариант будет тебе наиболее актуален!
        - Я могу выбрать лишь что-то одно? - неуверенно спросила Кифая, - И что именно из настоящего, прошлого, будущего увижу?
        Хотя девушка не смотрела на собеседника, она точно знала, что в данный момент он внимательно разглядывает ее, будто стараясь по внешнему виду определить вкус. Молчание продлилось буквально несколько секунд, но судя по личному восприятию, они просидели в тишине целую вечность, пока ее собеседник все же начал отвечать:
        - Ты выбираешь время, а я - что тебе показать. Ведь в этой сделке участвуем мы с тобой, а значит, и роли у нас должны быть равными.
        Кифая задумалась. Голова раскалывалась, да и в целом окружающая обстановка не располагала для спокойных размышлений, но все же она понимала - с такой постановкой вопроса девушка может получить от этой, как сказал мужчина, «сделки» чуть больше, чем ничего. Этот страшный человек вполне может показать лишь то, о чем ей знать незачем. Нет, интересно посмотреть, как появилась Система - все же этот вопрос так или иначе заботил всех разумных, но в нынешней ситуации это ей никак не поможет.
        - Тогда я предлагаю поменяться, ты выбираешь - когда, а я выберу - что. Все же, это я пришла сюда, так что у меня должно быть хоть какое-то преимущество.
        Ох, как она надеялась, что не ошибается. Злить этого человека совсем не хотелось, да что там - он пугал ее больше отца, когда тот был в гневе, а уж в силе главы рода она не сомневалась ни секунды.
        - Хитрая девочка, умная. Хорошо, мы поступим так, как ты хочешь. Решено, заглянем в будущее, в конце концов, мне ведь тоже должно быть интересно, верно?
        Кифая кивнула, обдумывая, что именно хочет посмотреть, а сама задумалась - рассказать друзьям о том, что тут увидит или не стоит?
        Глава 20. Ловкость рук и никакого мошенничества
        «Клирия всю ночь ворочалась и что-то бормотала во сне, но я не мог разобрать и слова. Мне было бы интересно взглянуть на ее сны, если честно. Ставлю на то, что там будет один из двух вариантов:
        Первый - пытки смерти и ужас, источником которого выступает мисс тьма.
        Второй - множество розовых пони, мягких игрушек и девчачьей утвари»
        Кирико Кики, «Мир, где мне когда-то там будут рады»
        - Смотри-ка, братец, у нас гости! - стоило нам попасть внутрь, как прямо передо мной появилось два здоровенных мужика в обтягивающих трико и майках, - Только хиленькие какие-то, болезные, наверное.
        Оба местных культуриста были заметно выше меня, а в ширину и вовсе превосходили примерно в два раза. Первый, чьи слова я и услышал, был блондином с широкой, почти от уха до уха, улыбкой, второй, напротив - темненький и недовольный, смотрел оценивающе и как-то недобро.
        В этот момент сзади выглянул Серега, увидел этих двоих и моментально дернулся выйти, вот только что-то у него там пошло не так, - из-за спины послышались приглушенные ругательства, а потом друг все же встал рядом со мной.
        - Ну привет, - хрипло заговорил второй протягивая мне руку, - Давай пятюню, али зассал?
        Предчувствуя недоброе, я все же пожал его ладонь, собираясь как минимум не упасть в грязь лицом, а как максимум - показать здоровяку, чьи в лесу шишки. Показал, называется… Вообще, сила у меня прокачана хорошо, большинство воинов равного уровня такой похвастать не могут. Вот только в данном случае баланс сил был явно не в мою пользу - сначала раздался хруст, а потом рука взорвалась болью, которую мне с трудом удалось подавить, чтобы на лице ничего не отразилось. Будто в тиски попал - какой там сжать, все сопротивление было подавлено моментально, а потом этот неандерталец просто ломал мою конечность.
        - Слабоват… - пробормотал здоровяк, - Но хоть не трус! А ты? - это он обратился уже к Сергею, который беспомощно смотрел то на протянутую руку, то на мою изломанную ладонь.
        Пока внимание сместилось в сторону друга, я использовал Целебную тьму, восстановился и уже сам протянул пятерню второму - нет, отыграться я не надеялся, но потерпеть можно, а вот изменить первое впечатление, скорее всего, не получится, так что пусть уж и этот ломает - восстановлю.
        Блондин на мой жест отреагировал моментально, явно переживая, что передумаю. Он тут же решил повторить успех товарища, вот только и я, предчувствуя новую порцию боли, решил схитрить и быстро активировал Светоч и постарался выдавить из себя максимально дружелюбную улыбку. Моментально возросшая до девятки харизма должна была превратить блондина в своего парня, тут она бы и даже для нежити сработала, что уж говорить про этих здоровяков.
        Раздавшийся повторно хруст показал, что эти парни крутили мои расчеты на одном месте и поддаваться на воздействие харизмы не намерены. Снова лечу свои и Серегины конечности, надеясь, что на этом издевательства закончатся. Ага, как же, сперва нужно ведь повторно поиздеваться над моим другом, иначе как-то не спортивно.
        Мой бывший сосед, а ныне грозный победитель различных мутантов, стоически перенес повторное рукопожатие и старательно сдерживая различные ругательства выжидательно протянул поврежденную конечность, ожидая очередной помощи. Когда с восстановлением было покончено, мы уже вместе повернулись лицом к хозяевам этого шатра.
        - Добро, - прохрипел темный, - Вы вроде не такие уж вы и хлипкие, по крайней мере, лучше предыдущих.
        Блондин в это время уже отошел в сторону, схватил в руки гирю размером с четыре мои головы и начал играючи ее подбрасывать, демонстрируя силушку богатырскую. Если бы до этого не было другой демонстрации, я, может, и засомневался, настоящие ли тут снаряды, но теперь…
        - Ладно, кто старое помянет… - темный все еще стоял напротив, критически нас осматривая, - Чего приперлись-то?
        Вот тут переглянулись уже мы с Серегой. Такого приема ни я ни он не ожидали, предполагалось, что нам сейчас что-то перепадет от щедрот системных и мы пойдем дальше. Похоже пора брать ситуацию в свои руки тем более, что друг идеями фонтанировать отказывается категорически, только глазами хлопает, пытаясь понять, чего от него хотят.
        - Да вот, надеялись, что такие славные ребята, как вы, помогут нам стать сильнее. Как видите, сами мы не робкого десятка, но вот банальной мощи нам категорически не хватает.
        В этот момент блондин с шумом опустил гирю на пол, а после этого расхохотался:
        - Аха-ха, сильнее стать, ох! Мощи им не хватает, ха-ха, категорически!
        Потом он вообще забулькал, похоже стараясь сдержать рвущийся наружу смех, но не справился и вновь начал «объяснять» всем присутствующим так порадовавшую его шутку:
        - У нас, научиться! Не, ты слышал, брат? Это они вроде как искали именно нас, ха-ха-ха, учителей…
        Его более спокойный брат смеяться не стал, а наоборот, смерил своего того осуждающим взглядом, посмотрел на нас как-то виновато, будто извиняясь за его поведение и только после этого решил объяснить в чем дело, причем, судя по тону, мою импровизацию он не оценил:
        - Мы же знаем, где находимся и что вокруг творится. Вы думаете, сейчас скажете нам поделиться умениями, и мы с радостью вам все, значит, предоставим? Не, други, так не пойдет. Десять лет мы с этим цирком катались, силушкой своей похваляясь - горя не знали, а незадолго перед началом всей этой вакханалии нас один местный депутат подставил, вроде как детей воруем, а расположились тогда в глубинке, из представителей закона лишь участковый. Вот мы и хлебнули тогда народного гнева, ночью нас всех повязали, да и сожгли всем табором. Ох и больно гореть, - брюнет хотел было сплюнуть, но сдержался, - Думали все, конец. Последнее, что помню, как Джозеппо Великолепный, наш главный, фокусник, кстати, кричал чтобы хоть девушек пожалели… А потом тут очнулись, никаких следов огня нет, палатки целые, а выйти за пределы круга не можем. Теперь сидим тут, носа наружу не показываем, только и знаем, что железки эти проклятущие тягать. Есть у нас чем одарить, есть. Вот только, прежде чем мы вам это дадим, сослужите и вы службу малую, вам не сложную!
        Ох и загнул - я вот почти и не понял ничего, только сообразил - что-то этим двоим от нас нужно.
        - Отчего не помочь, - мне кажется, или я стал перенимать манеру речи этого мужика? - Рассказывайте, в чем дело!
        - Да плюнуть и растереть, - блондин подошел к нам, - Расскажите, что в мире происходит? Как живете, чем дышите, нам все интересно…
        - О, рассказать - это я могу, - Серега явно готовился к чему-то более глобальному, типа: «одолейте тридцать восемь драконов в неизведанном подземелье у нас под ковриком».
        Мы расселись прямо там, где стояли, и мой друг взялся за рассказ. Начало летописи я как-то прослушал, так как либо сам участвовал в описываемых событиях, либо слышал ранее. Зато события, произошедшие уже после моего ухода в зону для исправлений, заинтересовали гораздо больше.
        - Когда Ворон исчез, мы с группой обосновались в его Цитадели (это, кстати, они официально так нашу базу назвали), помогали девчонкам с тренировками, отстреливали залетных монстров, иногда до Колизея бегали - Смотритель время от времени выдавал задания. Самое спокойное время, кстати, хотя всякое случалось… Однажды на нас чужой клан вышел, состоящий из сотрудников какого-то регионального ЧОПа, пытались нас под себя подмять. А их много, человек двадцать, против нас шестерых. Тяжело пришлось, но, когда у нас уже боеприпасы к концу стали подходить, вот его воспитанницы, - Серега показал на меня, - Выскочили всем скопом и показали этим недоохранникам, где раки зимуют. Дааа… Ну а потом Смотритель мне и рассказал про турнир, про то, что Ворон там обязательно появится, направление указал. Ну мы еще с несколькими товарищами и решили себя испытать, так я в столице местной и оказался.
        Когда друг закончил, пришло мое время делиться, так что, быстро проскочив начало (слушатели согласились, что повторяться не обязательно), я одухотворенно вещал о местной исправительной системе, о взаимодействии различных рас и сложности выживания в пещерах. Здесь даже Серега, который краткую версию уже неоднократно слышал и от меня, и от Ли, иногда просил подробнее остановиться на определенных моментах. Так всех интересовала тюрьма для Смотрителя, устройство форта и наша битва с роем насекомоподобных тварей. Такая себе «минута славы», конечно, но кто знает, быть может, эти двое надолго переживут нас, так хоть какая-то память останется.
        Сидели мы долго - по моему субъективному времени, часа четыре болтали, братья даже расщедрились и заварили какой-то особенный чай, что временно увеличивал на 0,5 выносливость и разгонял восстановление энергии на 200 %. Когда я закончил, братья еще немного посидели молча, друг с другом переглядываясь, а потом объявили о начале тренировок. А мне-то казалось, наши испытания уже закончились!
        - Мы обещали помочь, мы поможем. Но есть нюанс, у нас только две действительно волшебные вещи, а чтобы они сработали, вам придется серьезно постараться!
        Не вдаваясь в лишние подробности, объясню. Гиря и штанга братьев позволяла качать силу и выносливость даже выше положенной единицы! Звучит здорово, правда? Все так, но, во-первых, отдавать их нам атлеты не желали, а во-вторых, сколько нам потребуется времени, чтобы поднять эти параметры до действительно интересных значений?
        - Предупреждаю сразу, - влез в разговор блондин, - Отдыхать можно, но, если увидим, что энергия восстановилась, а вы все еще сидите, значит, тренировке конец, и вы идете наружу. Пока вы тут находитесь, у нас время тоже не идет, а это несколько… Истощает. В общем, пока вы терпите - мы тоже мучаемся, но сами понимаете…
        Начали мы с Серегой с энтузиазмом - меняясь на снарядах и периодически восстанавливаясь чайком, под насмешливые комментарии братьев тягали снаряды до тех пор, пока не падали без сил. Когда после седьмого подобного захода Система известила меня об увеличении характеристики на +0,1, я лишь скривился, но продолжил тренировку.
        Спортивные снаряды у ребят были хитрые - их вес не являлся некой постоянной величиной, а всегда был чуть-чуть меньше того, что мы могли поднять. Настолько чуть-чуть, что мышцы буквально лопались от перенапряжения, а судя по выражению лица моего друга - мы с ним походили на двух страдающих запором имбецилов.
        Пару вечностей спустя Серега в первый раз потерял сознание от переутомления. Я это даже не сразу заметил - пот застилал глаза, да и мозги уже плавились от однообразия движений и усталости. Правда вскоре меня самого повело, чуть гирю другу на голову не уронил, хорошо, брюнет оказался рядом и подстраховал. К этому времени моя сила увеличилась уже на 0,6, тогда как напротив выносливости красовались жалкие +0,2.
        В какой момент мои ноги подкосились, а моя тушка упала на пол, не знаю. Вот вроде как я напрягаюсь изо всех сил, чтобы поднять эту чертову штангу, старательно косплея культуриста на соревнованиях, а вот уже валяюсь на полу, тогда как перед глазами мелькает надпись о полученном уроне и травме ноги. Братья, кстати, тут же предложили все прекратить, все же перелом - дело серьезное, но я лишь отрицательно помотал головой, в очередной раз использовал Целебную тьму, сделал глоток чая и в очередной раз поковылял к штанге.
        Мы с другом пытались разговаривать, по очереди вспоминали известные нам песни и старались задать братьям те вопросы, которые могли привести к длинным историям, лишь бы отвлечься. Все это помогало на какое-то время, но в итоге, что Серега, что я просто теряли нить повествования и либо вновь теряли сознание, либо просто так глубоко уходили в себя, что не реагировали ни на какие раздражители. Только монотонное поднятие тяжестей и выдумывание различных упражнений, чтобы хоть немного разгрузить натруженные мышцы.
        К тому моменту, когда Серега сказал, что с него довольно, я не присоединился к нему лишь по одной причине - валялся свернувшись калачиком и не замечая ничего вокруг дожидался повышения энергии, а когда все же поднялся и не увидел бывшего соседа рядом, даже не догадался задать соответствующий вопрос, куда же он делся, а просто продолжил тренировку.
        Потом, когда даже моя сила воли начала сдавать, а желание покончить со всем этим поскорее стало буквально нестерпимым, смог заставить себя продолжить, заметив, что до красивой цифры десять напротив строки «сила» осталось набрать каких-то 0,2. Это продлило мои мучения еще на несколько часов, но зато немного капнуло и в выносливость, так что она теперь красовалось пусть и не круглым, но вполне достойным показателем в 6,2. Из шатра я не вышел - выполз, но зато теперь у меня было аж 112 очков жизни!
        Как оказалось, Серега пробыл на свежем воздухе всего на несколько секунд дольше, так что разницы между нашими появлениями никто не заметил. Ли тут же предложил идти в следующий шатер, но я потребовал дать мне хотя бы час на восстановление, иначе… В общем, у меня была самая настоящая истерика. Тело не хотело двигаться, не хотело делать вообще что-либо, но повторить этот кошмар прямо сейчас - увольте!
        - Иди один! Второй раз испытать что-то подобное… К черту такие развлечения, я и так уже ничего не хочу!
        В общем, час мне все же выделили, хотя Кифая и намекала, что мы все больше рискуем опоздать на турнир, но мне было все равно. Просто лежать, глядя на проплывающие в небесах облака, и не думать ни о чем - вот план, который казался мне наиболее оптимальным в данный момент.
        В какой-то момент ко мне подсела Кифая, аккуратно положила мою голову себе на колени и начала медленно перебирать волосы. Я настолько расслабился, что почти уснул в это время. Очень приятно - получился эдакий легкий массаж. К сожалению, оказалось, что девушка решила не просто посидеть рядом, но еще и прояснить несколько вопросов.
        - Скажи, Ворон, а чем ты собираешься заняться после турнира?
        Разговаривать не хотелось, однако кто бы тут еще спрашивал моего мнения - стоило мне попробовать просто игнорировать диалог, как пальцы девушки перестали массировать голову, что допускать ни в коем случае не хотелось, так что пришлось собраться с мыслями:
        - Буду учиться. Мы ведь вместе поступили, разве нет? Ну то есть сходим всей группой в небольшое путешествие, увидим новые места, подкопим опыта, а потом в академию. Насколько я понял, Серега собирается вернуться в наш город, - я обернулся в сторону друга и увидел, как тот подтверждающе помахал рукой. Все с ним понятно, тоже двигаться не хочет, - Вот, хотелось бы и вас туда сводить, познакомить со всеми.
        На самом деле в моей голове все еще зрела мысль возродить Волох, вот только где набрать необходимое количество маны, как вновь оказаться в той же зоне для исправлений, причем не на десятилетия, а на неделю-другую, чтобы сделать дело и уйти в мир. Поймут ли меня друзья? Я был уверен только в Ли, да и не хотел перекладывать свои проблемы на близких. Настроение испортилось, да еще и Кифая, не смотря на то, что я начал говорить, и не подумала возвращаться к массажу. Эх, жизнь - череда разочарований. Ладно, тогда нужно поскорее разобраться со всем здесь и назад в город, там хоть кровати в гостинице есть.
        - А потом?
        Странно, раньше Кифая как-то не особенно задумывалась о будущем. Хотя, кто его знает, какие мысли скрываются в чужой голове.
        - Да я особенно и не задумывался. В последнее время перед носом вечно маячит вполне конкретная задача, которую и стараюсь решить… - черт, а вдруг у нее есть свои неизвестные дела, о которых она и переживает, - У тебя есть какие-то предложения?
        - Не, просто стараюсь представить себе нашу дальнейшую жизнь.
        Ох, не люблю я все эти разговоры о будущем. Тут не знаешь как до конца дня дожить, а тебе предлагают распланировать ближайшие пять-десять-пятнадцать лет. Помню, устраивался я на работу летом, и мой непосредственный начальник спросил, кем я вижу себя через год? Я видел себя студентом, который уже и думать забыл о небольшой подработке в каникулы, вот только тогда пришлось старательно придумывать свое невероятное будущее в этой компании, ведь работодателю тоже хочется вкладывать усилия в того, кто останется надолго, а не сбежит через пару месяцев, накопив таки на новенький рюкзак и плеер.
        - Сложно… Остается угроза гильдии. Если того таори я надеюсь победить на турнире, то вот справиться сразу с тремя - спорно. А ведь потом еще нужно будет каким-то образом одолеть их мастера… Собственно, потому я и хочу учиться, ведь там нас, надеюсь, должны будут охранять.
        В этот момент Ли как раз с тоской взглянул на оставшийся шатер, даже не пытаясь меня поторопить, но мне показалось некрасивым заставлять его ждать, ведь орэн единственный, кто до сих пор ничего особо и не получил от этого приключения.
        - Извини, что так себя повел, Ли. В последнем месте было не просто… Пойдем, закончим со всем поскорее?
        Орэн тут же расплылся в улыбке и вскочил на ноги, видимо переживая, что я передумаю и захочу еще отдохнуть:
        - Конечно, пойдем, раньше начнем - раньше закончим!
        Вот так они и подошли к последнему доступному шатру - черному с нарисованными звездами и спиралями. Учитывая рассказ атлетов, я полагал, что там мы встретимся с фокусником и по совместительству главой бродячего цирка - Джозеппо Великолепным. Чего ждать от того, кто уже давно сгорел в огне, было непонятно, но предчувствие было так себе.
        Скинув в щель кристаллы, я приподнял полог и первым шагнул внутрь, ожидая, что сейчас на меня кинется какой-нибудь монстр, но ничего подобного не случилось. Сперва я оказался просто в темноте и уже хотел доставать фонарик, но стоило Ли проследовать вслед за мной, как буквально в метре от меня загорелась небольшая лампочка, и перед нам предстал хозяин этого помещения.
        Да, это явно был тот самый фокусник, спутать эту фигуру не представлялось возможным, тем более, что его наряд говорил сам за себя - черный костюм, белая рубашка, шляпа цилиндр, крупные круглые очки и ярко-красный бант-бабочка. Фокусник выглядел стильно, вот только стоило мне всмотреться получше, как стали заметны и новые детали - черный костюм время от времени на мгновение менял цвет, отчего создавалось ощущение, что мужчина до сих пор горит на костре, а стоило ему снять ненадолго очки, мы и вовсе чуть не сбежали на улицу - глаз просто не было, вместо них на лице зияло два кровавых провала, благо Джозеппо, скорее всего из жалости к гостям, вскоре вернул окуляры на место.
        - Добро пожаловать! Вы пришли посмотреть на мое выступление?
        Хм, интересно, до этого посещение палаток проходило явно по заданному сценарию. То есть мы, конечно, могли пройти или не пройти испытание, но тут я буквально печенкой ощутил, что передо мной появилась возможность увидеть альтернативную ветку, а судя по моему опыту, это сулит и дополнительными наградами. Думаю, тут меня никто не заставит поднимать тяжести, а значит, можно постараться!
        - Невероятно, ведь вы Джозеппо Великолепный, верно? Мы с другом много слышали о выдающемся маге и фокуснике, достигшем вершин мастерства, а так как нам тоже близки тайные искусства, надеялись, что нам будет позволено перенять часть вашего несравненного опыта и, возможно, оказать вам какую-либо услугу.
        Про услугу пришлось ввернуть, так как выражение лица моего собеседника начало меняться из добродушного в угрожающее и я забеспокоился, что сейчас испорчу прохождение не только себе, но и Ли. Повезло, стоило закончить, как фокусник вновь расплылся в улыбке и довольно произнес:
        - Приятно слышать, что обо мне знают даже в этих местах. Вы говорите, что тоже на что-то способны… Можете продемонстрировать?
        Просьба Джозеппо могла стать проблемой - маловероятно, что он оценил бы летящий в него огненный шар или волшебные стрелы, но ведь можно было обойтись и менее агрессивными заклинаниями и умениями. В первую очередь я показал, как становлюсь невидимым (Уйти в тень), потом появился за спиной хозяина шатра и создал несколько своих копий (Зеркальное отражение), демонстративно кашлянув и, наблюдая заинтересованность во взгляде фокусника, материализовал из инвентаря кинжал.
        Пока тот не подумал ничего плохого - медленно провел лезвием по ладони, так чтобы рана была неглубокой, но кровь потекла обильно, после чего быстро залечил ранение, показав, что порез исчез. Учитывая клонов, которые без явного врага просто повторяли за мной каждое действие, выглядело достаточно жутко, мне кажется. Закончив с демонстрацией, я поклонился единственному зрителю и отступил назад, предлагая Ли показать, на что он способен.
        Друг справился еще быстрее - сначала он также создал себе двойника, который тут же ловко встал на руки, потом орэн вскинул руки вверх и над ним засветился яркий шарик, освещая все вокруг. После Ли продемонстрировал действие воздушной линзы, заставив двойника прыгать на нее и, будто бы отталкиваясь от воздуха, возвращаться в исходное состояние. В конце он тоже поклонился и подошел ко мне, взглядом спрашивая, что я задумал.
        Ну, на самом деле я не знал, что именно Ли хотел выведать, но надеюсь, он продолжит поддерживать мою идею, а вопросы оставит на потом. Сейчас нужно понять, подействовала ли наша демонстрация на Джозеппо.
        - Интересно, - медленно проговорил фокусник, - Таких трюков я еще не видел, хотя кое-что тоже умею… Хорошо! Если вы поможете мне в выступлении, открою вам пару профессиональных тайн на выбор, а если проявите себя, еще и подарю по сувениру. Согласны?
        Ха, еще бы мы отказались, ведь именно ради этого все и затевалось.
        - Конечно, мастер. У нас будет какая-то особая роль или нужно будет импровизировать?
        - О, не беспокойтесь, вы будете мне ассистировать, так что придумывать ничего не нужно, - мужчина указал на Ли, - Тебя я использую в трюке с распиливанием. Все, что требуется, просто терпеть и верить - его рука переместилась на меня, - А тебя свяжу и засуну в контейнер с водой, посмотрим, как будешь выбираться. Народа сегодня немного, но даже такую публику расстраивать не стоит, мало ли, на что они иначе пойдут…
        После этих слов фокусник приказал нам ждать, а сам исчез, оставив в этом странном месте одних. К счастью, вскоре мы услышали его голос:
        - Дорогие друзья! Рад приветствовать вас на нашем представлении, здесь происходят самые невероятные случайности и случаются просто удивительные происшествия!
        Поддавшись любопытству, я сделал несколько шагов вперед и обнаружил перед собой тяжелую плотную ткань. Аккуратно поведя рукой, нащупал край и рассмотрел собравшуюся на выступление публику. Напротив, в несколько уходящих вверх рядов, сидели тени разнообразных форм. Лишь одно в них было одинаковым - две белые точки в местах, где должны располагаться глаза. Между тем фокусник продолжал:
        - Кроме того, сегодня у меня будет целых два ассистента! Да, вы не ослышались, два молодых мага, приехавшие прямо из столицы… но знаете что? Они еще и участники турнира и прошли третий этап!
        Джозеппо все говорил и говорил, но это не значит, что он стоял на месте. Мне виделись огромные хищные кролики, размером с гориллу или медведя, вылезающие из шляпы по частям, стаи зубастых воробьев из рукавов, что начинали кружиться вокруг, совершая в воздухе фигуры высшего пилотажа.
        Шоу настолько поразило меня, что я даже не обратил внимания, когда фокусник объявил номер с участием Ли. Думаю, он как-то дал понять, кому из нас сейчас нужно идти, ведь орэн выскользнул в паре метров от меня и проскользнул мимо, встав рядом с Джозеппо в горделивую позу.
        - Молодой орэн, наследник магистра магии, сейчас я положу его в этот ящик и распилю пополам! Нет-нет, давайте сделаем иначе, пусть уважаемые гости проверят, что все по-настоящему!
        И тут горделиво стоящий Ли внезапно лопается как мыльный пузырь, а из-за моей спины вылетает друг, будто рыбу крючком подцепили! Только тогда я понял, что Ли пытался выпустить вместо себя фантом. Черт, есть ли у орэна еще козыри в рукаве? Нужно придумать, как помочь ему и себе.
        Странно, но вот со вторым проблем вообще не возникло, у меня в инвентаре хранился сет последнего шанса, который в критической ситуации полностью восстанавливает здоровье и телепортирует в произвольную сторону на три метра. Не знаю, что там следующее в программе фокусника, но хочется быть уверенным, что это получится пережить.
        Но как быть с Ли? Уйти в невидимость и залечивать его раны прямо в процессе истязания? Сомнительно, что справлюсь, тем более, есть подозрение в недостатке моих навыков скрытности. Хотя если других вариантов не будет, можно попробовать…
        В это время Джозеппо вдруг появился рядом с орэном и схватил его за ухо! Взмах рукой фокусника и они уже вместе появляются в центре сцены, причем Ли находится в горизонтальном положении, да еще и прикованный в каком-то неприятного вида ящике с прорезью, которая стоит на сцепленных друг с другом небольших столах на колесиках…
        - Итак, друзья мои, - как же задолбал этот шоумен разговаривать с толпой, вот бы лучше молча все это делал, все равно подобным тварям явно нет никакого дела до его слов, - Подходите ближе, проверьте пилу, ящик, молодого орэна! Сейчас мы распилим его пополам, а потом попробуем соединить обратно.
        С трибун вокруг стали слетаться тени, двигаясь очень быстро, но рывками на короткие расстояния, замирая между такими микро-телепортами. Я сменил одежку, немного расстроившись о понижении характеристик, но зато в этот раз я был весь в белом и ничем не напоминал себя прежнего.
        Есть идеи? Нет идей! Тогда пробую скрытность - использую тройное комбо: ухожу в тень, активирую ауру незаметности и обычный навык скрытности, ожидая пока исчезнут мельтешащие вокруг распростертого тела зрители. Как только это случается - мчусь со всех ног к лежащему другу, стараясь при этом ничего не задевать и издавать минимум звуков. А фокусник при этом продолжал говорить, медленно обходя Ли по кругу:
        - Кстати, мои дорогие гости! Я ведь обещал вам двух ассистентов, не так ли? Может, позовем и второго, чтобы этот вечер стал действительно незабываемым! - он делает пас рукой, и я чувствую, как вся невидимость вмиг слетает. Увы, похоже сегодня не мой день. Сразу с нескольких сторон ко мне слетается белая ткань, которая облепляет наподобие смирительной рубашки, выворачивая руки.
        - Пусть этот человек, что под предводительством Великой идет к цели сразу тремя дорогами, выбирается из бассейна с ледяной водой. Нет-нет, давайте сначала она будет нормальной, комнатной температуры, будем засыпать сверху кусочки льда!
        Этот отвратительный человек снова взмахнул рукой, и меня забросило в появившийся непонятно откуда огромный прозрачный бак, примерно на два метра заполненный водой. Благодаря фиксированному тряпками положению, в бассейн я попал ровненько, нигде не ударился, но, к сожалению, это была единственная хорошая новость.
        Сам я скрючился, полностью погрузившись в воду и подняв общий ее уровень метров до трех, перед глазами размытая жидкостью и стеклом картинка того, как Джозеппо с улыбкой пилит моего друга, во все стороны разлетаются смачные брызги крови, ложась живописным рисунком брызг, прямо как в сериале про Декстера. Ли орет, с ужасом смотря на неспешно движущееся туда-сюда лезвие. Еще в это самое время мне на голову падает ледяная крошка, но это так, мелочь.
        Вот вы как, лучше холод или жару переносите? Я не особо, потерпеть можно, еще и не такое бывало, но лучше все же скорее отсюда выбраться. В конце концов, кроме замечательного эффекта от сетового набора, у меня есть прекрасное умение - шаг за спину. Назначу садиста целью и появлюсь за ним, а потом посмотрим, насколько хорошо он удар держит.
        Привычно активирую свой доставшийся от связки мага и вора скилл и пару секунд наблюдаю, как система извиняется, что мой навык недостаточно развит, чтобы преодолеть путы отчаяния и советует применять использовать его чаще. Куда уж…
        В этот момент вижу, как фокусник со смехом крутит расцепленный стол, на частях которого извивается в судорогах мой друг. Сердце отчаянно колотится, сжигая оставшийся в легких воздух намного быстрей, дергаюсь, пытаясь выбраться, напрягаюсь изо всех сил, но все бесполезно. Сверху падает уже настоящий град напоминающий артобстрел…
        В отчаянии смотрю, как фокусник вновь соединяет половинки стола, достает из своего же уха огромное покрывало и накрывает им еле постанывающего орэна и что-то говорит, говорит, говорит.
        Сознание медленно покидает меня, картинка кажется все менее четкой, но что это, почему я вижу, как фигурка Ли вскакивает со своего странного ложа и раскланивается перед зрителями? Пытаюсь удивиться, но так хочется спать. Я довольно много сделал в последнее время, может быть, стоило быть осторожнее? Быть осторожнее… Ненавижу холод. Тьма окружает меня со всех сторон. Я купаюсь в океане, состоящем лишь из нее, и нет ничего прекраснее этого. Тьма улыбается мне и получает улыбку в ответ. Как же спокойно.
        Внимание, сработал основной эффект Комплекта одежды последнего шанса. Вы появитесь в трех метрах от своего положения полностью здоровым. Будьте аккуратнее, перезарядка эффекта займет продолжительное время.
        Появляюсь с левой стороны от фокусника, который держит за одну руку Ли, а вторую протягивает мне. Неуверенно хватаюсь, и мы все вместе кланяемся публике. Неужели он все рассчитал?
        Через минуту выступление заканчивается. Свет гаснет, мы на секунду оказываемся в кромешной темноте, но потом фокусник что-то делает, и над нами зажигаются огоньки нескольких тысяч светлячков, которые медленно порхают, создавая в чем-то даже домашнюю обстановку.
        - Великолепно! Вы молодцы, - фокусник просто лучился от радости, и казалось, что он еле сдерживается, чтобы не кинуться нас обнимать, - Сначала ты! - Джозеппо показал на орэна, - Идея с копией замечательная, зрители даже не догадались, как все было на самом деле, так что, когда я ее лопнул… Это шок! А какая актерская игра! Я потрясен! Вот что, держи навык, дарю, - он в очередной раз взмахнул рукой, и Ли в недоумении уставился в невидимый текст перед глазами, - Я ведь обещал еще и сувенир? Вот тебе око, оно практически бессмертно, хотя и урона наносить не может, но зато невидимок будешь видеть, а то с таким другом это полезно! - он бросил в сторону Л небольшой амулет на цепочке, который представлял из себя глазоподобного вида стекляшку, в центре которой можно было различить какой-то камень-зрачок.
        Тут Джозеппо появился вплотную со мной и внезапно обнял, чуть не вызвав этим мгновенный микроинсульт:
        - Но ты! Мало того, что сумел появиться именно тогда, когда все сконцентрировались на этом плане, так еще и из бака выбрался сам, свежий и довольный собой! Да что там, ты ведь, прежде чем выбраться, еще и продемонстрировал какое-то умение, показывая, что выбраться из ловушки не так уж сложно! Держи, - взмах рукой и передо мной в очередной раз появляется табличка с текстом:
        Поздравляем, вы получили редкое умение - Голубь из рукава, первого уровня.
        Уверен, у меня сейчас получится разве что почтовую птицу призвать, но если кто-нибудь думает, что я расстроен, то он ошибается. Видел, какие монстры вылетали у Джузеппо, и рано или поздно тоже смогу продемонстрировать что-нибудь подобное! Однако вагон с пряниками, перевернувшийся на моей улице, еще не закончился:
        - Хочется наградить чем-нибудь особенным, но чем? А знаешь, я кажется есть мысль, ну-ка, верни тот свой костюм с клювом!
        Решив, что свою порцию страданий мы уже получили и ждать гадости не стоит, меняю комплект тем более, что основная фишка того сета кажется на откате. Фокусник же не стоял на месте, он вдруг снял со своей головы цилиндр и двумя руками примерил его на мою голову. Посмотрев и так и этак, он, видимо, остался доволен, хотя цилиндр вернул на место и вновь немного отошел.
        - Как тебе?
        Сначала я не понял. Но Джузеппо сначала попытался глазами указатб, что именно хочет, а потом вздохнув, материализовал передо мной зеркало. Цилиндр никуда не делся и теперь делал мой образ более цивильным, что ли.
        - Но как? - я показал на шляпу, которая так и осталась на голове фокусника, а тот лишь беспечно улыбнулся.
        - У тебя совсем юная шляпа, еще неизвестно, кого ты из нее воспитаешь. Но шляпа волшебника - это очень важно. Именно в ней ты найдешь выход из затруднительного положения. Или вход. - Джзеппо заговорщицки подмигнул. Вот ведь безумный шляпник.
        Я довольно улыбнулся, разглядывая нового себя. Интересно, цилиндр будет мешать в бою? Нужно будет обязательно протестировать. Ладно, это все потом, похоже, нам пора уходить.
        - Знаешь, больно хороший у тебя этот второй набор… Хочешь, перенесу свойство на этот доспех? Только телепорт и излечение, причем таймер еще больше вырастет.
        От этого предложения у меня чуть крыша не поехала. Да о таком даже мечтать было боязно - вдруг Система подумает, что я совсем уже берегов не вижу. Да я теперь в долгосрочной перспективе становлюсь еще более неубиваемым! Ладно, теперь точно пора.
        - Спасибо, о великий мастер. Мы невероятно рады, что смогли достойно показать себя в выступлении. Боюсь, что теперь нам пора идти, так как…
        - Конечно-конечно, удачи. Кстати, Ворон, скажешь ей, что я согласен, ладно?
        Да когда же все это закончится?!
        - Сказать кому, мастер?
        Но светлячки перед нами внезапно погасли, а когда я все же достал фонарик - рядом с нами никого не было, только в стороне, примерно в трех метрах, оказался выход на улицу. Хорошо. Думаю, третья палатка в перспективе самая удачная. Не зря сходили, теперь можно и в турнире победить.
        Интерлюдия. Кифая
        Оставшись вдвоем с Серегой, Кифая просто сидела, глядя на огонь, погрузившись в свои мысли. Она хорошо ладила с другом Ворона и за последние несколько дней успела к нему привыкнуть, но сейчас в общении не было нужды - парень лежал без сил и тихо постанывал, стараясь восстановиться после тяжелой тренировки.
        - Кстати, Серый, сколько удалось поднять?
        Парень сначала издал стон, потом чертыхнулся, но после все же заговорил нормальным голосом:
        - 0,9 силы, как раз до ровного числа не хватало и 0,5 выносливости.
        - Здорово… а знаешь, сколько получил Ворон?
        - Так мы же вроде вместе вышли? Я даже и не помню, как оттуда выбрался, но появились же одновременно… Думаешь, он дольше сидел?
        - Зная его… Ладно, неважно, отдыхай.
        Девушка сидела, погруженная в свои мысли. Провидец показал ей ее будущее через пять лет, и в нем Ворона не было. Она жила с незнакомым лиссером в небольшом домике в столице, у них была маленькая девочка, и Кифая видела, что та она довольна своей жизнью.
        Потом он должен был показать Ворона, но что-то пошло не так и страшный мужик, усмехнувшись, предложил выбрать другую цель. Тогда она решила посмотреть будущее отца, и в этот раз экран сработал ненадолго, но и здесь он сначала загорелся, а потом вновь погас, на что провидец лишь грустно покачал головой. Тогда она решила узнать, что станет с миром через 100 лет, и увидела едва различимые останки столичного замка, а повсюду вокруг возвышались странные сооружения, похожие на гигантские ульи, наполовину погруженные в землю.
        Голову вдруг пронзила волна боли, и вновь всплыли слова того мужика: «Один из тех, кого ты хотела увидеть, мертв, второго прикрывает слишком могучая сила. Будущее еще не случилось, но именно оно наиболее вероятно. Думай».
        - Зато умение классное, - пробормотала себе под нос Кифая, - Теперь меня так просто не остановишь… Вообще, мне грех жаловаться, развиваюсь быстро.
        - Ты что там бормочешь?
        - Да я так, о своем… Можно с тобой посоветоваться?
        Серега уже начал приходить в себя и даже посматривал вокруг, придумывая, чем заняться. Услышав вопрос, он присел рядом с девушкой и кивнул головой:
        - Конечно, мы же команда. Что беспокоит?
        - Я обманула, когда рассказывала про свой шатер. Мне показали мое будущее через пять лет: спокойная жизнь в столице, есть муж и ребенок… Хотела узнать, как дела у Ворона, но у него слишком высокие покровители, ничего не получилось. Потом попросила посмотреть будущее отца, однако и с ним неудача - мне дали понять, что он мертв. Испугавшись, попросила показать нашу столицу через сто лет, так тут вообще повсюду какие-то инсектоиды расселились, свои ульи строят. Что делать, Серый?
        Ответил парень не сразу. Сперва задумался, осмысливая услышанное, но уже скоро решился на что-то и начал по пунктам:
        - Про тебя, так не вижу ничего страшного, тут уж как жизнь пойдет, а муж и ребенок - это явно неплохо. Насчет отца и инсектоидов - сложнее, конечно, но это ведь только возможное будущее, верно? Значит, в наших силах все предотвратить, главное - стать сильнее. Ну а Ворон… Там все мы знаем о Тьме и их с Илюхой отношениях. Это же как с Системой спорить - бессмысленно. В общем, расслабляться не стоит, но и отчаиваться незачем. Главное, помни, что ты не одна, мы тебе всегда поможем, если что.
        В этот момент полог шатра отдернули, и ввалились довольные Ли и Ворон.
        - Ну вот, похоже, в этот раз им просто подарили характеристики и умения, без всяких поднятий тяжестей! Нет в мире справедливости!
        Однако тут случилось странное. Ворон, только сделав шаг наружу, вдруг крикнул, что забыл какой-то мелофон и заскочил обратно. Ли испуганно уставился на черный проем, а Серега опять прилег рядом с девушкой.
        В отличие от парня, Кифая видела по орэну, что ситуация вышла из-под контроля:
        - Ли, что случилось?
        Маг медленно подошел к компании - было видно, что он ничуть не пострадал, да и усталым не выглядел, разве глаза шальные-шальные, но так она тоже в шатры ходила, знает, каково там бывает.
        - Не, так-то все хорошо было. Страшно, конечно, но награда шикарная и вообще… Но зачем он вернулся? Там же настоящие монстры! Меня заживо распиливали на части, ты представляешь? Я свои внутренности видел! Зачем он вернулся? Зачем?!
        Пять минут они сидели, как на иголках - была надежда, что волшебная магия места сработает, как всегда. Никто не появился.
        - А ведь, возможно, его уже убили, - пробормотал орэн.
        А потом было ожидание. В какой-то момент девушка подумала, что Ворон так и не вернется. Прошел час, а потом Ли осторожно сказал, что если они хотят попасть на турнир, то нужно выдвигаться сейчас.
        - Я подожду еще, - сказала Кифая.
        - Как и я, - присоединился к ней Серега.
        - Тьфу на вас! Тоже останусь, некрасиво, если Ворон через пять минут на драконе заявится, и в итоге вы полетите, а мне пешком бежать.
        Глава 21. Третий этап 1:16
        «Демонстративно сбрасывая с себя пистолеты и ножи, на арену поднимался Паракс. Толпа бесновалась, некоторые орали свои ставки. Тотализатор сменился с простого на усложненный. В основном диапазон был таков:
        Паракс побеждает Миоса за пол минуты.
        Паракс побеждает Миоса за минуту.
        Паракс побеждает Миоса ударом ноги.
        Паракс побеждает Миоса ударом хвоста».
        Тим Мух, «Падальщик 2. Сотрясая основы»
        - Мне понравилось это место, эмиссар.
        Стоило перешагнуть границу шатра, как я очутился в привычном уже нигде, которое так любят использовать в своих нуждах различные могущественные сущности. Так как голос был мне прекрасно знаком, особых переживаний не было, все же перед Тьмой у меня не было никаких долгов, скорее уж наоборот. Вообще, начинает пугать та легкость, с которой я отношусь к происходящему со мной безумию. Насколько я знал из прочитанного, мне всеми силами светили депрессии или срывы какие-нибудь. Ладно, может, дальше что-то появится.
        - Приветствую, Великая. Чем могу быть полезен?
        Надеюсь, ничем. Собственно, нам уже очень нужно торопиться, ведь даже побежав сейчас, мы не успеем как следует отдохнуть, а если задержаться еще немного, речь пойдет о том, как бы вообще не вылететь с состязания.
        - Хочу забрать цирк и всех его обитателей себе. Сможешь убедить их?
        Ну да, ну да. Кого тут интересует мое мнение?
        - Нет ничего совсем уж невозможного, но существуют сложности, которые я не в силах преодолеть без вашей помощи.
        - Ты почтителен, это приятно. Далеко не все мои эмиссары могут похвастать тем, что я спрашиваю их, а не отдаю приказ… Хорошо, говори, что может тебя остановить?
        - Во-первых, это ключи-кристаллы, которые не пускают меня во многие из палаток. Даже в те, где уже бывал в данный момент, будут недоступны без них, - старался говорить без остановок, чтобы Тьма не перехватила инициативу, - И во-вторых, проблема во времени. Дело в том, что я участвую в турнире, и прямо сейчас всем нам необходимо бежать в столицу, чтобы не пропустить очередной этап, - очень хотелось выторговать что-нибудь плюсом, но фантазия хороших вариантов не предлагала, поэтому пришлось надеяться в этом плане на собеседницу, - Наконец, мне нужно знать, в чем заключается ваше предложение этим существам, а также некий знак, символизирующий, что я несу вашу волю.
        Уффф! Вот это я загнул, даже самому приятно - все по делу, ничего лишнего. Тьма молчала, обдумывая мои слова, тогда как я оглядывался вокруг, пытаясь понять, как кто-либо может ориентироваться здесь на местности.
        - Ключи… Нет, я не могу передать тебе нужные кристаллы, но открою дверь к хозяину этого цирка. Вы знакомы, а значит, и проблем быть не должно. Насчет времени - не волнуйся, так и быть, перенесу всю вашу компанию в столицу, это несложно… Знак и слово… Скажи, что позволю им нормально жить, пока в цирке не будет гостей, вновь дарую им радость еды, питья, прикосновений… Защиту? Да, этого хватит. По поводу знака - давно нужно было это сделать, а потому подойди, - красивая молодая девушка, которую я с трудом, но сумел разглядеть впереди, призывно махнула рукой, нисколько не сомневаюсь, что ее жест заметят.
        Ладно, я не гордый, могу и подойти, сейчас, видимо, мне будут очередные нишнятки давать. Успокоенный этими мыслями, делаю несколько шагов и сам не замечаю, как оказываюсь прямо напротив девушки, которая тут же кладет мне обе руки на голову и мило улыбаясь произносит:
        - Наверно, сейчас тебе будет немного больно…
        А потом мне становится больно. Опять. Вот кажется, что пора бы уже привыкнуть, но, когда голову простреливает невыносимая боль, будто сразу четверо стоматологов решили в одно и то же время удалить мне все тридцать два зуба, в качестве колыбельной ударив молоточком все по тем же зубам.
        Спустя каких-то несколько жизней, которые я провел наедине с мучениями, эти изящные руки наконец отпустили мою голову, благодаря чему моя бренная тушка без сил упала к ногам Первостихии.
        - Знаешь, боль - это еще не самое плохое, некоторые из моих так называемых братьев пожирают саму природу человека, заменяя ее своими элементом. В итоге их последователи все на одно лицо - скучно.
        Не знаю, чего она хотела добиться, может быть, даже подбодрить. Вот только мне сейчас некое отвлеченное «пожирание природы» показалось ничего таким времяпрепровождением, тем более, если это еще и не больно. Можно попробовать, в принципе.
        Пока приходил в себя - пытался понять, что изменилось. Новых сообщений от Системы не было, да и судя по ощущениям, новых рук или ног у меня не выросло. Однако что-то со мной явно сделали, это точно…
        - Ладно, иди. Жду от тебя хороших новостей, эмиссар. Как только закончишь - позови, помогу с дорогой! - звонко рассмеявшись, Тьма рассыпалась осколками, а я, наконец-то, преодолел границу тени и вышел к друзьям. Ненадолго, правда:
        - Народ, подождите еще немного, я, кажется, телефон забыл…
        Пробормотав эту ерунду, которую никто кроме Сереги и не понял, оборачиваюсь и прыгаю обратно, благо проход пока еще меня пропускает. Вот только оказываюсь я не в знакомом уже темном уголке и не в покоях своей покровительницы, а в месте в данном случае совершенно неожиданном - самом настоящем кабинете с массивным деревянным столом, на котором лежал старенький ноутбук и несколько папок с бумагами. А еще тут было два стула и шкаф, на полках которого стояли разнообразные награды и редкости. Я успел заметить человеческий череп, клоуна с окровавленным кинжалом, что сидел в такой же маленькой металлической клетке и картину, на которой совершенно бесшумно у ветряной мельницы крутились деревянные лопасти, а из печных труб вился дымок. Ну и за столом сидел уже знакомый мне фокусник, который в данный момент курил сигарету на длинном мундштуке и задумчиво рассматривал гостя.
        - В последнее время у меня редко бывают гости, да еще сразу двое, - спокойно и не спеша проговорил хозяин бродячего цирка, достав из стола бутылку виски, два стакана и разливая на два пальца, - Но чтобы гость вернулся после участия в представлении - такое случалось разве что до прихода Системы и нашей смерти.
        Сделав большой глоток, фокусник кивнул мне на стакан и глубоко затянулся, а я взял бокал, сел на второй стул и сделав небольшой глоток, в очередной раз активировал Светоч, должна же эта харизма как-то работать и улыбнулся:
        - Мой мир тоже часто менялся в последнее время. И знаете, что я понял? - не дожидаясь ответа продолжил, - Чтобы выжить, нужно быть сильным, а чтобы нормально жить, нужно найти того, кто встанет рядом и поможет в трудную минуту. Так получилось, что мой… Ну, пусть будет покровитель, очень заинтересован в том, чтобы наше с вами общение не закончилось этой встречей.
        - И о ком мы сейчас говорим? - сидящий напротив меня мужчина был смертельно опасен. По крайней мере, тогда на выступлении я сделать так ничего и не смог. Не знаю, может Ансар - отец Кифаи, который по рассказам Дориана побеждал драконов, в этой ситуации и чувствовал бы себя в безопасности, а вот мне было несколько страшно. Но при этом, подарки этого человека я оценил и был совсем не прочь получить в итоге что-то еще.
        - Тьма
        Фокусник громко сглотнул, прочистил горло и уточнил:
        - Мы говорим о первостихии или просто каком-нибудь монстре?
        - Она обещала радость еды, питья и прикосновений. Если это потребуется, вы сможете рассчитывать на защиту.
        Не знаю, что так подействовало - обещанная награда или просто сторона ее предложившая вызывала слишком бурные эмоции, потому что хозяин цирка посмотрел на бокал, перевел взгляд на сигарету и у него из глаза потекла слеза, размазывая оставшийся после выступления грим.
        - Где нужно подписать?
        Ох, отлегло! Похоже, можно больше не переживать, нас теперь еще и в город телепортируют и с заданием я справился. Может, когда-нибудь выпрошу бесплатное посещение остальных шатров и вагончиков.
        - Вашего слова будет достаточно. Передам госпоже и дальше вы уже договоритесь. Очень рад, что все разрешилось так легко. Спасибо за виски - отличный вкус.
        - Я помню, - грустно сказал фокусник, - Зовите меня Пинетти. Это мой любимый виски, закупил когда-то большую партию и не мог нарадоваться. Теперь вот стоит, глаза мозолит. Скажите, а как вы познакомились с… эм, Тьмой?
        - Во время Слияния. Там много странного происходило и меня заметили. От себя могу сказать, что до сих пор не пожалел о своем сотрудничестве.
        - Верю. Что ж, хорошо, тогда скорее завершайте сделку, я хочу выпить.
        Встав и попрощавшись с хозяином - жаль, что не удалось чего-нибудь выпросить, в очередной раз покинул шатер и опять оказался в нигде. Стало немного надоедать, но пересилив себя разглядел Тьму и пошел в ее сторону.
        - Он согласен, похоже, награда пришлась по душе.
        - Совсем недолго, да, хитрый эмиссар?
        - Ну, получилось неожиданно легко, думал, нужно будет опять бежать, убивать, рисковать жизнью, а тут - очень даже хорошо посидели. Спасибо.
        - И когда это я требовала от тебя…
        - Хм… пещеры? Да все хорошо, госпожа. Собственно, если в реальном мире опять прошло пять минут, то можно нас даже не переносить, должны добежать, мне было не трудно.
        - Ммм… нет. В этом и проблема, в таких местах, без кристалла время будет бежать скорее быстрее нужного. Тебя не было четыре-пять часов. Но не бойся, я не отказываюсь от своих слов, эмиссар, так что подготовь друзей, сейчас вы появитесь в нужном месте.
        Опять переход и я вижу друзей, сидящих у костра и грустно о чем-то переговаривающихся.
        - Народ, нас сейчас телепортируют в город, готовьтесь!
        Вижу, как взгляды друзей медленно находят меня, а потом на их лицах расплываются улыбки:
        - Ворон, сволочь ты эдакая! Ты где где пропадал, скотина?
        Хлопок! Картинка перед глазами мгновенно темнеет, а потом мы появляемся в том самом портальном зале, где уже однажды проходили испытания. Эту часть замка нам удалось хорошо изучить, благо проживая в местной гостинице, мы не поленились и посмотрели в округе все.
        - Ли, сколько времени до начала?
        Орэн задумывается лишь на мгновение:
        - Да вот как раз должно.
        - Тогда побежали, а я пока расскажу, что приключилось. Взгляд зацепился на Кифае - девушка в нерешительности остановилась и не знала куда идти.
        - Давай с нами пока можно, потом попробуй попасть к зрителям, либо жди в гостинице.
        На бегу я в двух словах описал свои похождения и договоренности. Друзья повздыхали и признались, что уже успели меня похоронить. Хорошая новость, позитивная.
        Нам нужно было пройти в другое место. Поединки будут проходить в зале, где в этот раз даже будут живые гости, большой купол позволял зрителям наблюдать за соперниками с безопасного расстояния, а для всех остальных оставалась трансляция. В это время, все участники турнира будут ожидать своей очереди в одной комнате под куполом. Как объяснял Ли, это какая-то важная традиция, которой следуют со времен первого Слияния. Кстати, в этой комнате есть свои правила, например, категорически запрещены любые драки, общаться никто не запрещает, причем в какой угодно форме, а за любую физическую атаку могут засчитать автоматическое поражение. Весь первый круг, а это восемь боев, перерывов не будет, так что прошедшие дальше вполне могут даже пойти в свою комнату в гостинице и отдохнуть.
        Лично мне хотелось оказаться первыми в очереди.
        Мы успели вовремя, к столпившимся бойцам как раз вышел Смотритель и начал что-то говорить, так что появление нашей группы прошло незаметно. Зайдя в конце беседующих между собой участников турнира. Идти пришлось минут семь по длинной лестнице вниз, оказавшись уже на приличной глубине увидели большой зал, в котором стояло примерно пятьдесят больших лавок. Также тут были столики с напитками (всего несколько стаканов, явно быстро закончатся) и несколько больших плоских экрана - местного аналога телевизора.
        Нам будут поединки показывать?
        - Нет, Ворон, я же говорил. Тут и только тут мы можем посмотреть записи того, как ожидали своей участи участники прошлых турниров. Поверь, это очень интересно! Я тут навел справки и знаю какие разы обязательно нужно посмотреть. Да, еще я знаю кто выходил победителем в каждом из боев!
        - Экрана всего три - указал я друзьям на очевидный факт, - Займите хоть один.
        Сам подошел к одному из столиков и взял пару бокалов с водой. Неизвестно сколько придется тут сидеть, пусть лучше точно будет чем горло промочить. Сверху послышался приглушенный рев толпы - похоже Смотритель завершил какую-то долгую речь, а потом мы услышали сдвоенный хлопок, и я увидел, как неподалеку исчез трогг. Слева раздался крик, и мы узнали, что его соперником стал лиссер. Ну вот и началось, похоже.
        Сказать по правде, больше всего хотелось выступить как можно быстрее, но прежде я восстановил утраченные ранее связки быстрых заклинаний, а потом сел в медитацию восстанавливать утраченную ману. Где-то на заднем фоне слышались восхищенные комментарии Ли, который заставил-таки остальных посмотреть эти его хроники. Ну, может, что полезное увидят.
        Ману восстановить не успел, - промелькнула мысль, когда меня телепортировало в яркой вспышке света. Напротив стоял незнакомый орэн. Сразу отовсюду раздался голос Смотрителя:
        - Вот и вторая схватка, друзья! Мы можем наблюдать битву орэна и человека. Похоже оба участника собираются колдовать, а значит нас вполне возможно ожидает красочное зрелище! Итак, три, два, один!
        В ту же секунду я активирую защитную связку - зеркальное отражение, доспех мага и змейка (которая тут же незаметно поползла к врагу), а потом успеваю запустить и атакующую, когда на меня прилетает залп волшебной стрелы. Сразу четверо клонов разлетается на осколки, а оставшийся последний залп ощутимо прилетает мне прямо на макушку. Терпимо, в общем-то, доспех действительно хорошо срезает урон. Ухожу в тень и отпрыгиваю в сторону, наблюдая как противник справляется с моей атакой.
        Да, у него с защитой тоже все хорошо - залп сразу из трех атакующих заклинаний далеко не всякий выдержит. Хотя и он не совсем выдержал - волшебная стрела хорошо покрошила его каменную стену, а вот заморозку орэн принял на внезапно появившийся перед ним энергетический щит и полностью заблокировал атаку. А вот Слепота прошла и теперь парень срочно пытается восстановиться, пока я на всех парах несусь в атаку под невидимостью.
        Мы успеваем одновременно - он наложить на себя какое-то лечащее заклинание (а толку, я все равно под невидимостью бегу), а я дотянулся до него кинжалом. Точно слышу, как лезвие вспарывает кожу, как вдруг волшебник исчезает и появляется в десяти метрах совершенно здоровый.
        Похоже какая-то закладочка на скрипт, надо бы Сонга расспросить, как такое делать. Снова активирую боевую связку заклинаний - посмотрим, получится ли во второй раз, сокращаю дистанцию, лишь немногим отставая от магических снарядов. В место, где я только что стоял, бьет столб пламени, обдавая спину жаром. В энергетический щит врезался огненный шар, заставив оппонента недовольно поморщится, а вот первая же волшебная стрела добила каменную кожу, благодаря чему еще две попали точно в волшебника. Вскрикнув, он опять пропустил Слепоту, а там подобрался и я. В этот раз успел нанести два удара, когда орэн вновь исчез и в этот раз появился у меня за спиной, опять полностью здоровый.
        Интуиция закричала о приближающейся опасности - Шаг за спину и еще три удара. Больше закладок не было, а потому, когда здоровья у противника почти не осталось, я остановился и приставив лезвие к горлу спросил:
        - Продолжаем?
        - Сдаюсь!
        Нас моментально телепортировало в коридор, где служащий поздравил меня с победой и предложил проводить в мою комнату, а второму посоветовали вернуться, когда будут бои за места после шестнадцатого. Удивительно, но такое тоже проходило.
        Судя по всему, у меня есть от двух до трех часов, пока пройдут все поединки и потом небольшой перерыв. Повезло, в общем-то.
        Служащий замка - существо неизвестной мне расы, похожей на маленьких крокодильчиков в банных халатах - больше нигде таких не видел - предложил сообщить, когда нужно будет выходить на следующий бой и скрылся в темноте.
        Я после этого сперва восстановил все заклинания, потом ману, привел в порядок экипировку и только тогда позволил себе прилечь. Это был довольно сложный день.
        Здравствуйте, друзья. Книга подходит к концу, еще пара глав и все. Хочу сообщить вам несколько новостей.
        Четвертая часть будет, но немного позже (первоначально думал турниром все закончить, так что с сюжетом там пока так себе).
        Еще моя муза тоже начала писать книгу (а сейчас уже почти и закончила) и если кто-нибудь из вас любит романтическое фентази, то посмотрите на этом же сайте - Николь Норд «Сгорай со мной», я начал читать - пока интересно, да и продолжения обещает выкладывать каждый день.
        Очередная новость, скоро начну выускать совсем новую книгу, надеюсь вам понравится. Концепцию уже продумал, начало написал - сделаю обложку и постепенно буду выкладывать.
        Вот, вроде и все. Спасибо, что вы есть!
        Интерлюдия. Сергей
        Одним глазом наблюдая за возбужденным орэном, что без умолку болтал об одном из прошлых чемпионов, над которым до этого три часа насмехались недоброжелатели, я первым заметил исчезновение Ворона. Друг с самого начала стоял немного в стороне и выглядел каким-то задумчивым.
        Интересно, на это повлияло это неожиданное задание от первостихии или он просто переживает перед боем? «В любом случае, теперь нас осталось только двое», - грустно подумалось мне.
        - Будь аккуратнее, - я решил предупредить Ли, - нас стало меньше, и это наверняка кого-нибудь заинтересует.
        Орэн недоуменно посмотрел на меня, потом оглянулся вокруг и понимающе кивнул:
        - Повезло, - волшебник важно закивал, но, увидев мое недоумение. решил пояснить. - Сразу видно, что ждать ему не хотелось… Эх, вот не ценит он уникальных возможностей…
        - Эй, новенький, а ты только орэнам подлизываешь или и мне можешь?
        К нам подошли двое лиссеров, которые до этого явно остерегались нарываться на слишком большую группу. Сейчас же, увидев, что наше число сократилось, они видимо решились.
        - Да ты какая-то чумазая совсем, - с усмешкой ответил я, - Иди помойся, если окажется, что под слоем грязи скрывается симпатичная…
        Ли не выдержал и громко захохотал, а второй лиссер как-то подозрительно взглянул на своего товарища.
        - Что? Но я не… Ублюдок, я умоюсь твоей кровью! - да уж, для того, кто собрался тут провоцировать других, он явно не до конца понял суть затеи.
        - Ох ты, глупышка, совсем ведь ничего не умеешь, да? Умываться водой нужно!
        Лиссер, будто забыв, что тут запрещены поединки, дернулся было в нашу сторону, но его напарник успел вовремя схватить того за рукав и что-то зашептал на ухо, а потом оттащил того в сторону.
        - Ловко ты, - с некой опаской взглянул на меня Ли, - Скажи, насмехаться над другими - это расовая черта людей?
        - С чего ты взял? - удивился я, - Просто не люблю, когда в чужой разговор лезут… А, ты, видимо, слишком много с Илюхой общался! Этому палец в рот не клади, он при мне однажды даже троих гопников уболтал, чтобы те отстали. Ну, чаще мы с них отхватывали, конечно, но сам факт.
        - Понятно. Знаешь, люди очень быстро адаптируются к новой обстановке, будто у вас время от времени происходят события вроде Слияния.
        Потом мы несколько минут молча смотрели запись, на которых один лиссер о чем-то вещал внимающей ему на лавках толпе участников турнира.
        - Это, кстати, отец Кифаи, Ансар Бесшумная смерть. А вот его нынешний дворецкий, тогда еще фаворит партии зузиков. Сначала на турнире они были главными соперниками и…
        На этих словах Ли вдруг замолчал, а когда я обернулся - увидел, что тот тоже исчез, как Илья до этого.
        - Ну правильно, ведь все равно никуда не тороплюсь…
        Время будто бы, еще немного замедлилось и теперь тянулось совсем уж мучительно. Вокруг периодически кто-нибудь исчезал, кто-нибудь начинал громко ругаться или просто кричать. Ощущение, что тебя заперли в палате с буйнопомешанными, нарастало с каждой секундой. В определенный момент даже показалось, что по какой-то ошибке сейчас останусь тут и вовсе один, всеми забытый и обреченный на смерть от обезвоживания и скуки. Иногда с трибун доносились особенно громкие возгласы, однако разобрать, в чем там дело, никак не получалось.
        Когда меня телепортировало на арену, нас оставалось всего шестеро, так что каждый внимательно разглядывал возможных соперников. Перед исчезновением я еще успел заметить, что белое сияние охватило того самого таори из гильдии убийц. Ха, вот сейчас одолею его и буду потом еще долго над Илюхой прикалываться, что сам он ничего с этой мразью сделать не смог.
        Долго обдумывать эту мысль мне никто не дал. Миг и я очутился на арене, окруженный мерцающим на свету барьером. Различить зрителей было невозможно, но сам факт их присутствия угадывался легко, по одним только размытым силуэтам. А вот противника он разглядел хорошо, тот стоял всего в десятке метров и сейчас тоже оглядывался по сторонам, ожидая начала.
        - Эй, человек, ты же из команды Ворона?
        Таори, наконец, переключил внимание на меня, с каким-то маниакальным любопытством уставившись мне в глаза.
        - А ты та мразь, что взорвал гостиницу? Повезло, дело сделаю и удовольствие получу, - давая противнику шанс задуматься над моими еврейскими корнями, вопросом на вопрос ответил я.
        - Посмотрим, человек. Может, повезет тебе, а может, я буду хвастать твоей головой перед целью, скоро узнаем!
        Вот ведь утырок! В это время слышится голос Смотрителя:
        - Друзья, мы медленно приближаемся к завершению данного этапа. Осталось всего три поединка, и вот участники первого из них! Как вы можете увидеть…
        Пока он рассказывал, чем именно мы выделяемся среди других претендентов, я решил приготовиться к бою, ведь моя специализация была именно в ловушках и скрытных атаках, бежать в лоб, будто берсерк какой-нибудь - верный путь встретить костлявую до срока.
        В первую очередь пришлось потратить почти половину имеющейся маны, чтобы активировать способность Везде как дома, благодаря которой я теперь знал о каждой ямке, неровности или трещине, чувствовал границу защитного периметра, и, если бы он тут был, мог бы точно сказать, в какую сторону и с какой силой дует ветер.
        Конечно, многие скажут, что подобные траты на такую ерунду - это расточительно, но мана далеко не главный из моих ресурсов. Тем более что вторая половина еще осталось, и ей я собираюсь воспользоваться как раз…
        - Три, два, один!
        Сейчас! Активирую скрытность и, не потревожив даже песчинки, смещаюсь на пару метров в сторону: мало ли какие сюрпризы в рукавах у убийцы. Ну вот, позицию занял, осталось сделать один верный выстрел.
        Верная масштабируемая винтовка, которая досталась мне после прохождения одного из данжей, будто сама собой перекочевала со спины в руки, а тело самостоятельно приняло нужную для выстрела и отхода позу. Странно, почему таори ничего не предпринимает? Должен же он понимать, что я не просто так спрятался в невидимость! Ладно, пожалуй, это не мои, а как раз таки его проблемы. Выстрел!
        Глава 22. Поединок с таори
        «Почва задрожала, подобно лавине проваливаясь в недра земной тверди. Кое-как извернувшись, я успел схватить за руку Ладу. Сам при этом неуклюже кувыркнулся в воздухе, повиснув вверх тормашками»
        Александр Стрельцов, «Ментал»
        - Уважаемый, скорее! Уже скоро объявят турнирную сетку, вам обязательно нужно присутствовать, ведь первый бой будет уже через тридцать минут!
        Кое-как поднявшись с постели, я удивленно прислушался к своим ощущениям - несмотря на сон, восстановиться полностью не вышло, тело ломило, да и голова была тяжелой. Хорошо хоть все параметры пришли в норму, доказывая, что интерфейс хоть и позволяет определить состояние, но целиком доверять ему не стоит.
        Мысли еще вялые, голова не проснулась. Хочется быстрее закончить эту историю с турниром и наконец-то разобраться со своей жизнью - накопить интеллекта и мудрости, оживить Волох, закончить эту их магическую академию, навестить «своего» Смотрителя и девчонок.
        - Иду я, иду, - надев на голову шлем, открыл наконец дверь и вышел в коридор, - Тебе известно, как прошли бои остальных членов моей группы? Орэн Ли-Эл и человек Сергей, они прошли дальше?
        Крокодильчик задумался на секунду, после чего протараторил, будто ему доплачивают за скорость:
        - Ли-Эл, конечно, да я видел! Молодой орэн победил в битве против могучего трогга и прошел дальше.
        - Ха, ну я в нем и не сомневался. А как там Серый?
        Мой провожатый молчал, чем навел на мысли, далекие от позитива:
        - Проиграл? Эх, вот так и знал, что…
        - Увы, уважаемый, ваш друг встретился на арене с таори, которого Смотритель подозревает в уничтожении гостиницы. Сергей хорошо показал себя в поединке, но…
        - Да говори скорее! Он жив?
        - Нет, уважаемый. Таори заточил его в каменную ловушку и дождался, пока противник не задохнется. Медленная и мучительная смерть, мне очень жаль.
        Ненадолго меня охватила слабость, пришлось даже остановиться и непонимающе посмотреть на провожатого. Как это Серый мертв? Да не может такого быть! Да он…
        - Тело! Я могу забрать его тело?
        - Эм, боюсь мне неизвестно, хотя кто будет возражать? Думаю, вам следует обратиться с этой просьбой к Смотрителю, боюсь, никто другой не вправе принимать данное решение.
        Дальше мы шли молча. Со стороны могло показаться, что я совершенно спокоен, но на деле внутри меня будто льдом все покрылось, так что все эмоции ощущались отдаленными и будто чужими. Как мы дошли до места вообще не помню, лишь когда прямо передо мной оказалась знакомая спина Смотрителя, который в данный момент что-то увлеченно рассказывал какому-то незнакомому зузику,
        - Извините, что отвлекаю, - собственный голос показался чужим, настолько он был холоден, - Могу ли я получить тело моего друга, погибшего на арене?
        Оба собеседника повернулись в мою сторону и если зузик лишь недоуменно нахмурился, то Смотритель выглядел озадаченным:
        - О, Ворон, рад тебя видеть! О ком речь?
        - Сергей, он бился с убийцей-таори, могу его забрать?
        Смотритель сморщился, будто его попросили о чем-то неприличном, потом неспешно повернулся к зузику и извинившись схватил меня за локоть, оттаскивая в сторону.
        - Слушай, я все понимаю, у тебя друг погиб, ты подавлен, но нельзя же так! Подумай, какие слухи пойдут про тебя, раз просишь такое и про меня, раз в этом участвую? - заметив мой недоуменный взгляд, он решил пояснить, - В курсе я на счет твоего заклинания, но можно ведь подойти, когда…
        - Скажите, что хочу лично похоронить товарища. Людей сейчас мало, обычаев наших никто особо и не знает.
        На это предложение служитель Системы отреагировал уже более благосклонно, однако решил все же оставить последнее слово за собой:
        - Мы сделаем так… Ты этого еще не знаешь, но ладно уж… В общем, мы утвердили турнирную таблицу, и твой следующий бой будет как раз с одним надоедливым таори. Так вот, я отдам тебе тело Сергея, если ты не просто победишь противника, но еще и оставишь его в живых. Сделаешь?
        - Будто у меня есть выбор, но зачем, почему вы защищаете этого убийцу?
        - Защищаю? - Смотритель рассмеялся, - О, дорогой мой, ты просто не понимаешь, что с ним случится в случае проигрыша. В любом случае, могу пообещать, что больше вы не увидитесь никогда.
        После этого разговора я отошел в сторону и задумался. Конечно, сейчас восемь сотен очков уже не казались такой неподъемной цифрой, в конце концов, если уж сейчас мне удалось набрать больше ста, то и нужное количество наберу - дайте срок. Другое дело, что ждать совершенно не хотелось, хотелось немедленно оживить друзей!
        - Ворон! Ты как? Уже слышал? - раздался голос Кифаи, - Я все видела и ничего не могла сделать! Сидела на трибуне, как дура, и просто смотрела, как он…
        - Только узнал, - о, это уже Ли, забавно, они ведь и знакомы-то были всего несколько дней, а сколько слышится горечи, - Мы обязательно отомстим, Ворон. Ты или я, точно встретимся с этой мразью, и тогда его ничего не спасет!
        Я в этот момент чуть зубами не заскрипел, но обманывать друга, тем более в такой момент не смог:
        - Мне уже передали, что следующий мой бой как раз с ним.
        - Отлично! Значит…
        - Ничего это не значит, Ли. Я переговорил со Смотрителем, и он сказал, что отдаст Серегу только в том случае, если таори выживет после этого боя.
        - Отдаст? - по голосу Кифая было понятно, что она растеряна, - Что значит, отдаст? Ворон, я точно видела, что Серого убили, да и судья объявил об этом весьма однозначно.
        - Да, вот только я кое чего вам не рассказал. За освобождение Смотрителя в Зоне для исправлений мне дали заклинание воскрешения, хотел дождаться момента, когда смогу им воспользоваться, чтобы не вселять напрасную надежду.
        - Что значит «когда сможешь»? Какое-то ограничение, особое условие? Да что с тобой, черт возьми, происходит?
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????В этот момент всех участников турнира, победивших в прошлых поединках, зовут в ту самую комнату под ареной. Одними губами шепчу Кифае «потом», хватаю Ли за локоть и тащу за собой. Пока идем быстро объясняю:
        - Для активации заклинания нужно восемьсот маны, зато потом можно будет оживить и Серегу и, если получится вернуться в пещеры - Волох и Петреско.
        Только заканчиваю, как орэн пораженно бормочет:
        - Никогда не слышал о таком заклинании… Подожди, но ведь не обязательно вливать ману единоразово! Блин, ты же не знаешь, в общем, в академии вас обязательно научат… Так ведь это здорово!
        - Тише ты, еще нужно выиграть.
        В этот момент мы как раз добрались до все той же комнаты под ареной, где ожидали своей очереди в прошлый раз. Правда теперь нас осталось всего восемь претендентов, причем мы с орэном стояли вместе, тогда как остальные старались держаться обособленно. Как ни удивительно, но дальше прошел и знакомый мне Тень, которого я позвал присоединиться к нам.
        - Привет, - подходя кивнул парень, - Хорошо хоть вы тут, а то больше никого знакомого не осталось.
        - Как команда, все живы?
        - Живы, но из соревнования вылетели. Оба ранены, причем девчонка серьезно. Как у тебя?
        - Помнишь парня со мной?
        - Сергей?
        - Да, вон тот таори убил его, - показал я рукой.
        - Соболезную.
        В этот раз наша с таори схватка оказалась вообще последней. А вот Ли и Тень исчезли одновременно. Сначала я было задумался, за кого болеть, но потом понял, что пусть из них и только один человек, но и друг тоже только один, так что нечего лицемерить. Увы, узнать результат можно будет только после боя.
        Когда мы с убийцей остались одни, я в очередной раз посмотрел в его лицо и заметил, что он тоже неотрывно наблюдает за мной. Он улыбнулся и еле слышно произнес:
        - Скоро все закончится.
        И вот тут я тоже ему улыбнулся. Да уж, вполне возможно, что оставить его в живых действительно будет хорошей местью - ведь судя по тем словам, которые Смотритель произнес в первый день турнира, если таори не победит, он окажется полностью в его власти.
        - О, все только начинается!
        И тут, как по заказу, нас телепортирует на арену, лучше и не придумаешь. Смотритель в этот момент описывает последний бой круга и участников поединка. Что же, пора все это заканчивать. Раздается отчет, и, как только звучит цифра ноль - использую шаг за спину, чтобы тут же оказаться за спиной противника и, схватившись двумя руками, наношу мощный удар мечом.
        Искры перед глазами, и звук столкновения камня с металлом - вокруг противника мгновенно возникает защита, которую мне все же удается пробить, но и таори на месте уже нет! Ухожу в тень и отпрыгиваю в сторону, краем глаза замечая, как на прежнем месте прямо из земли вырастает на вид острый каменный шип.
        Замираю в невидимости, высматривая противника, но тот, как сквозь землю провалился. Интересно, а он может таким образом вернуться в зал, где мы ожидали? Сам не понимаю, зачем - откатываюсь в сторону, избегая внезапно пролетевших мимо металлических стрелок.
        Ага, попался! Активирую боевую связку заклинаний и вижу, как фигура убийцы проступает в воздухе с каждым попаданием волшебной стрелы, а прошедшая заморозка и вовсе будто временно покрасила его в синий цвет.
        Вдруг тело таори рассыпается осколками, а я чувствую приближающуюся опасность. Падаю лицом вперед, лишь в конце подставив руки, но все же частично он меня задевает - перед глазами мелькает строчка о парочке слетевших хитпойнотах.
        Активирую связку с огненным шаром и отправляю ее в сторону, откуда прилетели снаряды. Слишком медленно! Противник в постоянном движении, и я успеваю только реагировать на его атаки - стараюсь следовать его примеру и тоже двигаюсь, запуская защитную связку из Зеркального отражения и Брони мага.
        Один из клонов тут же лопается от попадания чего-то острого, тогда как я пытаюсь придумать, что делать? Очень странно, что этот парень вроде не уступает мне в ловкости, но при этом он явно маг, причем сильный. Еще один мультикласс? В конце концов, кто сказал, что я такой уникальный?
        Кстати, даже несмотря на это предположение, мне непонятно, как ему удается определить, где я нахожусь? Пытаюсь навязать ему ближний бой - кидаюсь в сумасшедшем порыве прямо на него, стараясь количеством ударов компенсировать качество их исполнения. В очередной раз понимаю, как мне не хватает нормальной школы боя. Скорее всего физические характеристики таори гораздо ниже. Скорее всего, он также удивлен скоростью и силой, с которой я бью, но… Но все это не дает мне неоспоримого преимущества от слова совсем. Получаю несколько царапин и одну достаточно глубокую и неприятную рану в живот, которую совершенно нет времени излечить. Использовать призыв? Но этот козырь я хотел оставить на финал, чтобы иметь возможность хоть как-то удивить врага.
        И тут тело таори вдруг рассыпается песком, оставляя меня совершенно непонимающим - что теперь делать? У меня-то никаких способностей на обнаружение невидимок нет! В моменты, когда интуиция шепчет об атаке противника несколько раз ухожу прыжком, но вечно так продолжаться не может. В голове крутится только одна мысль - что делать?
        В дополнение к умению активирую также навык и ауру скрытности, чтобы совсем ничего не выдавало, а затем добавляю страх. Пусть противник выдаст себя, а потом уже главное - нанести удар.
        Секунды текли друг за другом, над ареной медленно оседали микроскопические частички песка и казалось, будто оба участника просто разошлись по своим делам, оставив зрителей с носом. Тишина… Буквально через несколько мгновений появятся первые недовольные возгласы, но именно сейчас - …
        - Ааааааа! - таори выпрыгивает из-под земли, вращая перед собой двумя кинжалами и безостановочно кружась, - Выходи, давай же, чего ты ждешь?
        Он безостановочно двигается по полю и пытается задеть меня размашистыми ударами, но выглядит это так, будто таори тут и вовсе один. Среди зрителей раздались смешки, и хотя вначале, после его появления, многие облегченно вздохнули, ведь сложно представить себе что-то более скучное, чем схватки поединок двух скрытников.
        Внезапно за спиной у таори появляется еще одна фигура, которая моментально сближается с мужчиной, нанося несколько быстрых ударов ножом. Капли красного на песке будоражат зрителей, и они как один взрываются хором оваций.
        Мне же было не до веселья - удача (этот таори оказался все же настоящим!) дама изменчивая и обернулась вовсе уж неожиданно, ведь противника мне нужно было оставить в живых, а превращенные в мешанину внутренности явно этому не способствуют.
        Пряча кинжалы в инвентарь, активирую целебную тьму, глядя как над головой убийцы медленно восстанавливается полоска с показателями жизни. Так, теперь главное не переборщить - аккуратный удар по затылку и пусть полежит, разве что ради удовольствия пну пару раз.
        Вокруг сначала стало тихо, а потом со всех сторон вновь набросились крики, вой, какие-то лозунги… Смотритель объявлял победу, а я стоял и смотрел на лежащего и только-только пришедшего в сознание таори. Чувствовалось, что такого исхода он точно не планировал.
        - Вот теперь посмотрим, как ты запоешь, - присев рядом с поверженным противником проговорил я, - Хочется, конечно, разобраться с тобой самому, но, к сожалению, не в этот раз… Посмотрим, может, еще увидимся когда.
        Тот посмотрел на меня мутным взглядом, сплюнул, потом кое-как сел.
        - Что, думаешь, отомстил?
        - Еще нет. Вот когда твою гильдию уничтожу, а друзей воскрешу - тогда и поговорим.
        - Значит прощай, человек, больше мы никогда не увидимся.
        - И победителем становится человек Ворон! Приветствуем последнего на сегодня участника турнира, и до встречи завтра! Нас ждет самое интересное - полуфинал и финал! Всего три схватки до окончания турнира! Кто же победит, человек, лиссер, трогг или демрон? От кого будет зависеть будущее всех нас? Узнаем об этом завтра, господа!
        Совершенно без сил падаю на землю, но организаторы быстро подхватывают меня, оттаскивая в сторону. Последнее, что удается заметить - это как Смотритель подходит к лежащему убийце и что-то ему говорит. Ни слова разобрать не получается, да и желания особого нет, надеюсь, эта страница моей жизни пройдена и больше о себе не напомнит.
        Ко мне протискиваются Ли и Кифая, стараясь первыми сообщить все новости:
        - Я проиграл, Ворон.
        - Самый опасный из твоих противников трогг, у него уже тринадцатый уровень и просто невероятная сила! От этого не стоит ждать особой хитрости, но ему этого и не нужно - такая мощь!
        Киваю друзьям, что услышал, а потом мои глаза вдруг закрываются, а ноги становятся ватными. Похоже, то ранение в живот оказалось серьезнее, чем думал. В очередной раз падаю, но в этот раз помочь мне не успевают, и сознание радостно отправляется в свободное плавание.
        Теперь можно будет и отдохнуть, что-то за последнее время очень устал.
        Интерлюдия. Лора
        Девушка была не в духе - так глупо вылететь с турнира она не рассчитывала, лелея мысль и вовсе оказаться в итоге победителем и получить славу и всеобщее уважение.
        Увы, реальность внесла свои коррективы. Теперь оставалось лишь болеть за Тень, которого она знала еще до прихода Системы как друга семьи и вообще отличного парня. Когда он, победив орэна, вышел в полуфинал, радости их компании не было предела - всего два поединка и все, миссия выполнена.
        Правда, противники вызывали сомнения, особенно трогг, которого было вообще непонятно, как одолеть с его пятнадцатым уровнем, просто невероятной скоростью и силой. Да и другие противники вовсе не казались легкими, тот же демрон, например, был сильным магом и суммонером, а его бой с одним из лиссеров в итоге больше напоминал клоунаду, так как одному рогатому чернокожему карлику противостояла целый десяток разнообразных существ самых разных типов. Да и Ворона не стоит сбрасывать со счетов - парень, похоже, получил какую-то гибридную специализацию и теперь не только вовсю использовал магию, но еще и успешно скрывался в тени, атакуя в рукопашную.
        В общем, Лора понимала, что просто не будет, однако это не значит, что ничего сделать нельзя. Во-первых, необходимо продумать стратегию против каждого соперника. Пусть времени немного, но свой стиль боя они уже показали, и с этим можно работать. Во-вторых, обязательно нужно поговорить с Вороном, надавить на его патриотизм и убедить сдать бой. Гарантии, что получится нет, но попробовать нужно. Наконец придется потратить все, что есть, но обеспечить своего бойца всевозможными расходниками, которые также значительно повысят его шансы на победу.
        - Вот и он! - крикнул ей Гор, высматривая Тень в толпе выходящих из замка разумных, - Куда пойдем? Может, лучше за город, тут везде чьи-то уши… Вроде до завтра свободны?
        Вообще, пойти за город и еще немного подкачаться было хорошей идеей, но отталкиваться нужно от настроя их чемпиона, а никак иначе про Тень Лора и думать не могла. Мало ли, может тому срочно нужно отдохнуть или напротив, требуется скорее набрать опыта для очередного левел-апа.
        Собравшись вместе, люди направились в ближайший ресторанчик, где стали обсуждать ближайшие действия. В какой-то момент девушка отвлеклась от разговора, засмотревшись в окно, как стражники под руки тащили разумного напоминающего самого настоящего минотавра, которых она раньше тут не видела. Вот в это время ей на глаза и попался их знакомый, разговор с которым был в плане под первым номером.
        Правда Тень с таким вопросом к Ворону подходить не хотел, убеждая товарищей, что делать этого не нужно, и ни к чему хорошему подобное действие не приведет, но Лора надеялась на свое обаяние, а Гор и вовсе не понимал, что в этом такого.
        - У нас задание от руководства, а у него? Да и парень вроде нормальный, должен понять!
        В общем, увидев Ворона, Лора несколько секунд внимательно за ним наблюдала, а потом повернувшись к своим скомандовала:
        - Первая цель на горизонте! Вперед, бойцы, пора произвести впечатление на рекрута!
        Друзья со смехом начали вставать со своих мест, а Гор побежал к хозяину заведения, чтобы их столик пока не занимали.
        Глава № 23. Только победа!
        «Когда я снес боссу где-то четверть жизней, обратил внимание, что скелеты не заходят в двухметровый радиус нашего с ним сражения»
        Silvan «Дно»
        Откачали меня быстро, стоило только потерять сознание, как подбежал один из местных «крокодильчиков» (все никак не узнаю самоназвания этой расы) и парой заклинаний поставил меня на ноги.
        Взяв с собой друзей, перекусили прямо в комнате гостиницы захваченными с собой горячими пирожками и молоком, обсуждая планы:
        - Все решится завтра. С утра пройдет полуфинал, а под вечер уже последний бой на победителя. Тотализатор взбесился, ставят на победителя, время поединка и какая раса будет главной. Тут интересно, ведь хотя самый высокий индивидуальный рейтинг сейчас у Зубара, - увидев мое недоуменное лицо, Кифа пояснила, - Это трогг, о котором я тебе говорила. Так вот, на победителя его шанс оценивают выше всех, а вот по поводу расы - тут впереди люди, ведь вас двое. Я уже поставила на тебя часть своих сбережений, так что не подведи!
        - Ага, я тоже тысячу поставил. Надеюсь, заработаю себе на парочку новых серьезных заклинаний.
        Вот ведь! Теперь в случае чего мне будет неудобно. Подумав немного, перевел Ли десять тысяч и попросил поставить на себя. Если что, можно будет отбрехаться, что сам потерял не меньше.
        - Предлагаю тогда немного прогуляться, потом зайти к твоему деду и отдых, - заметив немой вопрос у Ли, сразу пояснил, - Хочу закупиться зельями перед завтрашним поединком.
        - Это правильно! Возьми на все характеристики и сопротивления, противоядие еще и лечебных! А еще…
        - А еще на ману и паралич, - продолжил я за него, - Все знаю, не забывай, кто тут алхимик!
        - Ха, тоже мне, алхимик. Да моя мама…
        Вот так, обмениваясь шутками, мы вышли из замка и направились в сторону алхимической лавки, по совместительству являющейся домом дедушки Ли. Правда, дойти до цели без остановок не вышло, так как, когда наша компания проходила мимо большого дома с висящей у двери большой пивной кружкой, оттуда выскочили знакомые мне люди.
        - Привет честной компании, - улыбаясь, поприветствовал я знакомых людей, - Тень, поздравляю, одолел-таки этого недоросля!
        В этот момент Ли недовольно скривился - намеки на его низкий рост задевали его несмотря на свою недалекость, а вот Тень стыдливо опустил взгляд, будто чувствовал за собой вину:
        - И тебя поздравляю, говорят тот таори был тем еще противником, но и у нас с твоим другом все было неоднозначно. Если бы не догадался…
        - Ворон, - перебила его Лора, - Нам нужно серьезно поговорить!
        - Обычно услышав подобное от девушки, ничего хорошего не ждешь, а ведь мы даже не встречаемся, - решил разрядить я обстановку, так как и Кифая и Гор с Тенью ощутимо напряглись, хотя причин этому вроде как не было.
        - Может, в таверне посидим? - вроде как смутилась Лора, - Мы угощаем!
        «Посидеть» не получилось, потому что стоило нам разместиться вокруг стола, Гор решил не тянуть и с плеча рубанул, что если жребий поставит меня против Тени, то как любой порядочный человек я должен буду лечь. Где-то я это уже слышал… А, ну конечно, Смотритель же что-то подобное говорил, правда, лично мне на его ультиматум было с самого начала плевать - выиграю, там видно будет, проиграю - так и переживать не о чем. Но вот так сдаваться, потому что мы люди… Ну нафиг!
        - Оу, неожиданно. А скажи, это именно твоя идея или вы все постарались?
        Оглядев всех собравшихся, усмехнулся - какие же все разные! Ли и Кифая были просто возмущены этим «предложением», и единственная причина, по которой они пока молчали - хотели дать мне возможность самому разобраться с наглецами. Зато остальные отличались значительно!
        Тень был красным как рак и поймать его взгляд никак не удавалось. Чувствовалось, что мужику банально стыдно за товарищей. Гор буквально лучился уверенностью в своей правоте и был немного огорчен тем, что я не согласился сразу же. Ну а сжатые в тонкую нить губы Лоры и ее вызывающий взгляд будто кричали о том, что она давно подозревала меня в различных извращениях, но только сейчас получила этому неоспоримое подтверждение.
        - Ладно, не отвечайте, - остановил рукой открывшую рот девушку, - И так все понятно. Давайте вы сейчас ответите мне на один вопрос, а потом уже я отвечу на ваше… Не знаю, как назвать. В общем, скажите, вы хотите, чтобы именно я проиграл или чтобы победил демрон или трогг?
        Вопрос их озадачил, а Гор так и вовсе заозирался, будто ожидая неожиданного нападения. Зато Лора лишь замерла на секунду, но потом взорвалась бурей негодования:
        - Что за ерунда? Конечно, мы хотим, чтобы победили люди!
        - То есть, если в финале я встречусь с Тенью, любой из вариантов будет для вас успешным, верно?
        - Ну, не совсем, но да. Если победишь ты - это по крайней мере не будет провалом, хотя предпочтительнее все же…
        - Ага. Тогда давайте предположим, что я сильнее, чем Тень. Когда в следующий бой нас поставят друг против друга, по вашей указке сдаю бой. Вырастут ли шансы людей или упадут?
        Вот тут на лице у Тени появилась легкая улыбка, а Лора воскликнула:
        - С чего это ты решил, что сильнее?
        - А зачем тогда этот разговор? Если он сильней, то победа и так будет у него, а если выиграю я, то и шанс победить оставшегося финалиста у меня выше, верно?
        Только тут обратил внимание, что Гор продолжает настороженно вертеть головой, уже не обращая внимания на наш разговор. Вот только осмыслить этот факт не успел, так как внезапно меня кто-то дернул за голову, а потом телепорт - и вот я уже сижу на потолочной балке, с недоумением наблюдая за разворачивающейся внизу картиной:
        С двух сторон к нашему столику приближались пятеро разумных. У двоих в руках были мечи, двое красовались мантиями, намекая на близкое знакомство с магией, а пятый как раз перезаряжал монструозного вида арбалет, который был чуть ли не крупнее самого нападающего. Посмотрев на наш столик, увидел лежащую на полу… Ну вообще это должно называться болтом, но похоже было скорее на небольшое копье. Похоже меня в очередной раз выручил особый эффект костюма. Жаль, я надеялся, что он поможет на турнире.
        Ну ладно, сучечки, вы сами напросились! Не меняя своего местоположения, сначала ушел в тень, а потом начал выпускать свои боевые связки. Две на стрелка - больно зловещее у него оружие, два на ближайшего из магов. Тряпка сложился сразу, похоже повесить на себя защиту он не успел, а вот стрелок удивил - получив первые удары волшебной стрелы, он успел выхватить из-за пояса небольшую бутылочку, которую хотел тут же опустошить, но огненный шар, прилетевший следом, не дал этим планам воплотиться в жизнь.
        Вот нам противостоит уже только три дезориентированных противника, которые заметив потери в своих рядах начали быстро отступать в сторону выхода. Тут подключились и мои товарищи, да и некоторые посетители таверны решили принять участие в неожиданном развлечении.
        Увы, один из магов вдруг выкрикнул какую-то абракадабру, и вся троица буквально растворилась сизым дымом, который быстро выветрился из помещения. Только после этого я ловко спрыгнул вниз и пошел осматривать, что осталось от нападавших.
        - Это что сейчас было вообще? - схватил меня за плечо трактирщик, - Кто ущерб возместит?
        Вот ведь люди! Ну то есть таори. Неважно! Меня тут чуть не убили, а ему лишь бы ущерб возместили.
        - Нет это ты мне скажи, милейший, почему у тебя в заведении в меня из арбалета стреляют?
        В общем, в итоге мы просто разошлись в разные стороны - таори за стойку, а я к товарищам. Ли как раз осматривал труп мага:
        - Похоже, очередной привет от гильдии. По крайней мере вот у этого есть очень интересная татуировка…
        Вот так в итоге я и пошел обратно в замок, чтобы лежать в своей комнате и плевать в потолок, ожидая пока друзья закупятся на мои деньги зельями. Угу, ведь «Тебе сейчас опасно выходить!» Такие все заботливые, я просто поражаюсь. А с Лорой мы разошлись миром - она признала, что сглупила, а потом, извинившись, вместе с командой побежала за моими друзьями, все же грандамастер алхимии абы кому свои товары не продает, а тут есть шанс воспользоваться знакомством. В итоге мне пришлось еще и заплатить за всех.
        Ладно хоть задержались они ненадолго, и уже через час Ли подробно инструктировал меня, когда какое зелье пить.
        - Вот эти сразу в сторону отложу, видишь? Этот набор выпьешь перед боем с троггом, этот с демроном, это если выпадет человек, но тут все на восприятие и засвет невидимок. Да против него и не нужно ничего больше… Вот эти два набора одинаковые, их выпьешь перед поединками в любом случае. Вот тут разные специфические варианты, которые могут пригодиться в некоторых случаях. Их держи в инвентаре, мало ли. Вот это защищает от ментала, если только почувствуешь, что…
        Он довольно долго перечислял свойства всех принесенных бутылочек, отличающихся по цвету и форме и не отстал, пока не убедился, что я действительно все запомнил, а не пытаюсь от него отделаться. Рассказал про каждого из возможных соперников, перечисляя используемые ими умения и заклинания. Потом мы почти до самой ночи просто болтали, делясь различными историями из жизни. Мне было странно слышать про детство, в котором с самого начала присутствовала Система, а им казались дикостью мои рассказы о школе, где можно было списывать, об армии, куда никто не хотел, о студенчестве, которое ничего не давало. В общем, думаю они мне даже не особенно верили, полагая знатным сказочником.
        Как заснул сам не помню - вот вроде еще слушаю Кифаю, которая как раз пытается в красках пересказать их поход с отцом, во время которого за ними охотились монстры, а Ансар и Госсин лишь смеялись, подшучивая над воспитанницей. Разбудил меня стук в дверь и голос крокодильчика (блин, опять забыл спросить!), который в панике пытался докричаться до полуфиналиста:
        - Господин Ворон, господин Ворон! Через десять минут объявят первый бой, вам срочно нужно идти со мной! Господин Ворон!
        - Иду уже, иду…
        Вот так в очередной раз я шел по знакомому коридору, вместе с еще тремя претендентами. Не было рядом готового поддержать Сереги, любознательного Ли или ставшей такой родной Кифаи, только трое соперников, лишь одного из которых с некоторой натяжкой можно назвать приятелем. С другой стороны, все рано или поздно заканчивается - кончится и это. В любом случае, завтра про турнир можно будет забыть.
        Во все той же комнате нас ждал Смотритель, с какой-то тоской разглядывающий пустующие скамейки:
        - Приветствую вас, участники турнира, - удивительно, но в его голосе явственно слышалась грусть, - Вот и заканчивается наше с вами знакомство. Уже этим вечером один из вас станет чемпионом, получит заслуженную награду и будет по своему усмотрению решать, по какому пути пойдет мир до следующего Слияния.
        - Но разве мы не сможем увидеться в любой другой день? - я спросил на автомате, обратив внимание, что демрон и трогг посмотрели на меня, как на идиота. И лишь Тень так же непонимающе смотрел на Смотрителя.
        - Увы, Ворон. Моя функция заканчивается с окончанием турнира и вплоть до того времени, пока Замок вновь не переместится, а мир не изменится. Возможно, мы и увидимся, но это будете уже совсем другие вы… Так бывает всегда. На мое место придет Смотритель мирного времени, с которым вам и придется наладить отношения. Но не стоит беспокоиться, мой коллега достаточно компетентен.
        Ага, беспокоиться, да я сейчас при всем желании переживать по поводу смены Смотрителя не могу.
        - Итак, я желаю вам удачи. А теперь, прошу меня извинить - пришло время объявить первый бой. Давайте покажем миру, на что способно молодое поколение! Да, Ворон, тело Сергея будет в твоей комнате гостиницы, не забудь забрать его, ведь чары сохранности спадут уже завтра.
        Так мы остались одни, рассевшись по разным углам. Точнее, мои соперники разошлись в разные стороны, а я сперва остался на прежнем месте, но потом неспешно подошел к Тени и сел рядом.
        - Ну как ты, удалось выспаться?
        - Ага, Лора и Гор всю ночь пытались объяснить мне каждый свою «выигрышную» тактику. А на тебя больше не нападали?
        - Не, просидел в гостинице до утра.
        - Ты это, не обижайся за вчерашнее, они просто волнуются очень.
        - Забей, все понимаю. Как бы все не закончилось, предлагаю по окончанию этого цирка хорошенько нажраться.
        - Поддерживаю! Может и э…
        Глядя на растворяющегося в воздухе человека, я испытал облегчение от того, что хоть в этом раунде не придется сражаться с хорошим в общем-то парнем. Лучше уж с незнакомыми мне личностями.
        Оглянулся вокруг и наткнулся на изучающий взгляд демрона.
        - Может забьемся кто победит в первом поединке? Я из солидарности готов поставить на человека пару сотен.
        Краснокожий и рогатый мужик, одетый в пестрые лохмотья, отвечать мне не стал, лишь кровожадно улыбнулся.
        - Ну нет так нет.
        Минуты текли медленно, а ждать было столь невыносимо, что в определенный момент я просто лег на лавку и закрыв глаза решил немного вздремнуть. Кто же знал, что организм воспримет это как руководство к действию и у меня получится уснуть? Никто не знал, однако, когда крики вокруг заставили вскочить, оказалось, что я уже нахожусь на арене, а Смотритель вовсю обсуждает мое поведение:
        - А этот человек, как видите, настолько спокоен, что вовсе уснул, дожидаясь своей очереди! Посмотрим, насколько обосновано его самомнение, учитывая, что его противник одолел своих прошлых соперников меньше чем за минуту!
        Вскочив на ноги, я тут же выпил все выданные Ли зелья, на некоторое время повысив свою сопротивляемость огню, яду, получив +3 к удаче и защиту от негативного плана. Вообще никакого представления, что это такое «негативный план» не было, но Ли был убедителен, а Система в интерфейсе так и писала. О, про второй набор забыл! Снова начинаю пить, чувствуя себя хулиганом на дне рождении у одноклассницы, где ты сперва выпиваешь стакан водки в подъезде, а потом заходишь в непьющую компанию, чтобы потом со временем опьянеть. Зато дополнительная выносливость, защита и ускоренной регенерации здоровья.
        Слышится голос Смотрителя: Три, два…
        Черт, действительно повело. У меня перед глазами вдруг качнулись в разные стороны два совершенно одинаковых демрона. Эта идея, накачаться зельями, уже не кажется такой замечательной. Ладно, теперь-то что, нужно продолжать, пока Смотритель не объявил начало!
        - Один, ноль!
        Защитная связка заклинаний, уход в тень, шаг за спину - перья появляются в руках и пронзают руки демрона, вскинутые в призывном жесте. На арене в один и тот же момент происходит сразу два события - в ее центре появляются пятеро мелких монстров, напоминающих бесов из одной старой игрушки, а вызвавший их демрон начинает орать в голос.
        Клинки покидают тело противника и замирают у горла. Из-за сработавшего в защитной связке Зеркального отражения кажется, что замершего на месте демрона окружают сразу четверо Воронов, которые скрестили мечи у его головы.
        - Сдаюсь!
        Ха! Вот это нормальный поединок. Интересно, мне сейчас можно будет в свою комнату? Пьяной походкой иду в сторону выхода, надеясь, что кто-нибудь из друзей окажется рядом, чтобы я не свалился где-нибудь. После всех этих зелий хочется только в душ и полежать чуть-чуть. До вечера все должно растрястись. Внутри все буквально кипит - слишком быстро все закончилось, слишком просто. Подбегают друзья, Кифая обнимает, а Ли буквально прыгает вокруг, поздравляя и выкрикивая мое имя. Приятно, черт возьми!
        Вместе идем ко мне, пока Ли описывает свои впечатления от поединка. Судя по его рассказу - победой я обязан одним только зельям. Сам, конечно, тоже молодец, но лишь потому, что ничего не забыл.
        - А нужно быть готовым ко всему, потому что! Это…
        - Ли, меня вырвет сейчас. Из-за такого количества у меня скоро галлюцинации начинаются!
        Кифая хлопает себя по лбу:
        - Блин, да у него же интоксикация! Срочно давай ему… - похоже, следующий поединок придется проводить уже без зелий, - Пей, Ворон, глотай давай, сейчас полегчает.
        Когда мне внезапно полегчало, оказалось, что мы сидим на полу в одном из коридоров замка. Мимо проходят разумные, но никто особого внимания на происходящее не обращает - мало ли кто тут отдохнуть решил. Странно, думал, меня теперь везде узнавать будут.
        - Вроде все, пойдемте. Ли, на второй поединок я столько не выпью.
        - Да понял уже. Извини, мы просто такие наборы для одного моего бывшего товарища когда-то готовили, вот я и вспомнил… Он трогг, у них метаболизм и не такое выдержит. В общем, половину зелий уберем, сейчас выберу, что нужнее.
        - Что там до меня-то, как Тень бой провел?
        Мы медленно шли по коридору замка, направляясь в гостиницу. Впереди также неспешно двигались трое незнакомцев не разноцветных плащах.
        - Проиграл. Сейчас обсудим его бой более подробно, я заметил пару…
        - Нет, Ли. Нельзя быть уверенными, что это не специально подстроено. Тень не был противником для Зубара, но это не значит, что этот бой ничего ему не дал. Трогг - воин и сын воина, это очень серьезный противник, - Кифая перебила орэна, обсуждая только им известное событие.
        - Я вот вообще ничего не понимаю.
        - Он прихрамывал на левую ногу, но не стоит особенно обращать на это внимание - это либо уловка, либо застарелый недуг, который все равно уже превращен в уловку тем или иным способом.
        - Так ведь и в прошлый раз он хромал!
        - Так на то он и финал, что здесь противники используют все, что могут. Думаешь, у Ворона ничего не припрятано?
        Мы уже подходили к моей комнате, когда идущая впереди группа вдруг скинула капюшоны и развернулась в нашу сторону. Мне прямо в лицо смотрели два магических жезла и еще один арбалет - точь-в-точь такой же, как у тех нападающих в таверне.
        Действуя на инстинктах, отталкиваюсь ногами, падая назад и утаскивая за собой друзей, благо и орены и лиссеры похвастать крупными габаритами никак не могли.
        Прямо у меня над глазами проносится сверкающий разряд молнии, будто сам Рейден решил поджарить всю нашу компанию. Судя по всхлипу позади, Ли или Кифая ранены, но скорее всего ничего серьезного.
        Прямо из лежачего положения, пока оттуда не прилетел еще и тот жуткий арбалетный болт, меняю форму, взлетая под потолок, отводя опасность от друзей, а потом пулей лечу навстречу неприятелю, который в очередной раз пытается меня убить. Вижу, как расширяются глаза стрелка, как оружие приподнимается в мою сторону, а палец напрягается, силясь выполнить команду мозга.
        В воздухе закручиваю одну бочку за другой, перьями ощущая, как медленно проносятся мимо мгновения. Кажется, что я двигаюсь очень медленно, но также неспешно несущаяся навстречу полутораметровое древко с острым металлическим наконечником. Крылья в буквальном смысле отталкиваются от воздуха, заставляя тело вертеться с нужной скоростью и смертоносный снаряд пролетает мимо. Все, про арбалетчика можно особо не переживать - пока он перезаряжает свою бандуру, все уже будет кончено.
        Из-за спины вылетают магические снаряды, устремляясь в сторону магов. Кажется, что один из противников получает волшебной стрелой прямо в лицо, так что меняю цель на последнего опасного в данный момент противника. В метре от цели запускаю обратную трансформацию и всей массой падаю на опешившего соперника.
        Слышится чей-то топот и крики, но разобрать, что именно кричат не получается - сейчас передо мной стоит задача нейтрализовать врага, поэтому клинки в руках двигаются со скоростью швейной машинки, а в интерфейсе трижды проскакивают строчки о получении опыта.
        Сзади на меня наваливается тяжесть, и чей-то грубый голос орет мне бросить оружие. Чье-то огромное тело тянет к полу, но так просто мага не взять! Отбросив ставшие бесполезными мечи, направляю руку в сторону неприятеля, готовый выпустить в него заморозку, когда собственное тело вдруг сковывают невидимые оковы, а в голове раздается голос Ли:
        - Успокойся, Ворон. Это стражник, не нужно нагнетать обстановку!
        В общем, следующий час мы трижды пересказали произошедшие недавно события, причем в третий раз знакомому судье, после чего нас наконец отпустили. Ладно хоть мучили исключительно нас с орэном, Кифаю довольно сильно зацепили во время схватки, поэтому подозрений она не вызывала и была сразу же направлена к целителю. Сидя в комнате, я искренне выражал свое негодование:
        - Слушайте, это все как-то ненормально. Кто эти сумасшедшие и почему они раз за разом убиваются о нас?
        - Скорее всего гильдия убийц. Помнишь, нам говорили, что после одиночки, должно быть нападение сразу пятерых?
        - Ох, надеюсь следующий убийца сделает небольшой перерыв, а то жизнь стала слишком насыщенной.
        - Не переживай! Сейчас главное закончить с турниром, тогда уже можно будет что-то придумать с нападениями.
        - О, я не переживаю. Да и турнир… Сделаю наверняка, не переживай.
        Снова началось ожидан, только теперь в своей комнате и на удобной кровати. Друзья пытались меня приободрить, но напряжение, вызванное внезапным нападением и ранением Кифаи, никак не проходило, из-за чего расслабиться не получалось. Так продолжалось несколько часов, пока в дверь в очередной раз не постучали, а голос местного служителя не пригласил выходить на арену.
        В этот раз нам не пришлось ожидать в специальной комнате, претендентов сразу же вывели на песок, причем меня проводили друзья. По пути встретили Лору и Гора, которые желали мне удачи и требовали отомстить за Тень. Он выжил, но получил серьезные травмы и в ближайшее время должен будет провести под присмотром врачей.
        Когда сопровождающих попросили удалиться, Кифая сначала отошла на пару метров, а потом обернулась в мою сторону и, улыбнувшись, громко-громко на весь зал прокричала:
        - Только победа, Ворон! Покажи им всем, чего стоят люди!
        Удивительно, но на трибунах ее многие поддержали.
        Эпилог
        Парк и Зорри встретились у дверей гостиницы, в ресторане которой вот уже который день можно было посмотреть трансляцию турнира. Парк был таори-дрессировщиком, а Зорри лиссером-следопытом и они дружили уже много лет, пережив множество совместных приключений.
        - Ну что, за кого будешь болеть? - спросил ухмыляющийся Зорри.
        Он понимал, какая перед другом дилемма: ведь, с одной стороны, все знали, что таори и трогги - будто кошка с собакой, всегда найдут за что друг друга ненавидеть. С другой, еще совсем недавно дрессировщик страстно болел сначала за своего соплеменника (пусть и запятнавшего честь рода вступлением в противозаконную гильдию, но все равно своего) против выскочки человека. Потом по привычке против него же и за нейтрального демрона. А вот кого он выберет сейчас было совершенно непонятно.
        - Думаю, победит человек! - уверенно выдал таори, - Раз уж он сумел справиться с магом из наших, да и с демроном легко разобрался, уж с тупым троггом…
        - Ох, - лиссер задержал дыхание чтобы не засмеяться в голос, - Может, пари по пятерке кредитов? Я вот как раз хочу поставить за «тупого трогга».
        Так, обсуждая предстоящий бой, они прошли внутрь и заняли забронированный еще с прошлой недели столик. В центре зала висело огромное зеркало, которое в положенный час будет показывать все происходящее на арене, а сам Смотритель будет еще и комментировать бой!
        - Закажем по пиву?
        - Нет, давай лучше воды! Аха-ха, - засмеялся Зорри, - Будем в этот раз трезвыми смотреть!
        - Нет уж, не для того я…
        - Тише, начинается!
        Свет в зале погас, а зеркало вначале засветилось голубоватым светом, а потом на нем проявились знакомое им место.
        - Дорогие друзья, сегодня мы собрались с вами, чтобы узнать, кто же будет победителем этого турнира! Итак, претенденты вам уже хорошо знакомы, но все же напомню. В правом от меня углу арены находится воин-трогг Зубарр! Классическое развитие у него дополнено несколькими интересными умениями. Да-да, никто не знает, как у него получилось, но на короткое время Зубарр умудряется почти вдвое увеличивать свою ловкость, да еще и ослепление может бросить, что скорее подошло бы магу. Сложный противник, к тому же неизвестно, что еще он припас в рукаве. Но давайте взглянем на его противника! Человек Ворон, который также успел несколько раз приятно удивить зрителей, демонстрируя воистину уникальный стиль боя.
        В это время на экране человек залпом выпил несколько зелий, а потом начал возводить вокруг себя одно защитное заклинание за другим.
        - Сейчас он опять телепортируется за спину троггу и вновь закончит поединок меньше чем за минуту!
        Зорри сплюнул, не реагируя на слова своего товарища.
        В это время Смотритель закончил отсчет и покинул арену. В тот же миг Зубарр вдруг начал расти, размахивая оружием во все стороны.
        - Ну и как он туда телепортируется, интересно? Ты посмотри, трогг уже впал в ярость, а значит его сила выросла как минимум вдвое! Сейчас еще наложит баф на ловкость, и его уже будет не остановить!
        Человек же, несмотря на ожидания толпы, вдруг вытянул руку вперед и под удивленные возгласы призвал на поле боя кошку, размером с небольшую лошадь, что тут же прыжком ушла в сторону и скрылась из вида, выгадывая удобный момент для атаки! Мало того, он не остановился на достигнутом, а взглянув на двинувшегося в его сторону гиганта, вдруг прищурился и рядом с набирающим разбег Зубарром возник здоровенный мертвый трогг, уже подгнивший с одной стороны, но для своего состояния очень ловкий и агрессивный. Вид восставшего мертвеца был ужасен - у него были оторваны руки, но эта конструкторская недоработка с лихвой компенсировалась широченной пастью с двумя рядами острых как лезвие зубов.
        Это чудовище, в отличие от кошки, не стало скрываться и присматриваться к противнику. Прокричав что-то на незнакомом языке, она бросилась на Зубарра. С тем же в этот момент произошли разительные перемены - он сперва отшатнулся от появившегося неизвестно откуда монстра, а потом буквально побелел, шепча что-то.
        Вот в этот момент чудовище и накинулось на трогга, который с трудом, но все же смог перехватить его за грудь и не подпускать зубастую пасть к своей шее, но беда не приходит одна - человек в это время запустил в трогга волшебную стрелу и заморозку, потом стрелу и огненный шар, а когда пришедший в себя от боли претендент попытался отбросить от себя мертвеца и броситься в атаку, ему в ногу вцепилась кошка, когтями оставляя на коже воина глубокие царапины.
        - Да, у Зубарра вообще шансов нет! - расхохотался Парк, - Что ты там предлагал, по пятерке?
        - Поздно уже, да и бой еще не закончился, - проворчал Зорри, который ранее уже сделал одну ставку и теперь подозревал, что крупно облажался.
        Зубарр же все-таки сумел сначала отшвырнуть, а потом и снести голову мертвецу и бросился в сторону человека. Зорри уже хотел победно воскликнуть, что-нибудь вроде «Я же говорил!», но тут в руках человека появились два меча, а потом он все же использовал свой навык телепортации за спину противника.
        Ворон не стал ранить корпус, он вонзил клинки в ноги трогга, увеличивая и без того не проходящее кровотечение, а потом просто разорвал дистанцию, мгновенно оказавшись в нескольких местах.
        Зубарр резко развернулся, надеясь зацепить врага мечом, но поймал лишь пустоту. Тогда он хотел смять человека в прыжке, но получил в лицо еще одну связку боевых заклинаний и тут же огреб от пронесшейся мимо кошки, которая подцепила когтем край раны и резко дернула, причиняя дополнительную боль.
        Все это время человек медленно увеличивал расстояние между ними и на ходу конструировал заклинание. Видимо, быстрые слоты у него закончились.
        Трогг заорал и активировал свое удвоение ловкости. Да, его первоначальный план явно не удался - время действия бафа на силу уже закончилось, но еще не все потеряно! Зубарр в очередной раз бросился на Ворона, но тот как раз успел закончить заклинание, и прямо в грудь трогга прилетела здоровенная сосулька, которая еще и повесила замедление на пять секунд.
        Воин покачнулся на месте, и этим моментом воспользовалась кошка, которая бросилась ему в ноги, сбивая на землю и дезориентируя. Пока Зубарр пытался подняться, человек применил навык невидимости, так что, когда трогг все же встал, рассчитывая разобраться уже с врагом… Так и замер на месте. А куда идти? Нет человека нигде, да и кошку заметить не получается. А кровотечение все продолжается, отнимая одно очко жизни за другим.
        Зубарр напряг все свои чувства, чтобы по малейшему движению понять, где находится враг, и даже почувствовал кого-то в дальнем углу. Резко дернулся в ту сторону и получил удар в спину, который просто отсек троггу одну ногу по колено.
        Могучий воин упал, а Парк ободряюще похлопал приятеля по плечу:
        - Ну вот, жили мы по вашим правилам, теперь давай посмотрим, куда нас приведут люди.
        Здравствуйте, друзья. Вот эта книга и подошла к концу, надеюсь вам понравилось.
        Статус на «завершенная» сменю вечером 05.12. (затянул, это чуть ли не последний день, а потом начнуться какие-то штрафы), так что если кто-нибудь напишу про опечтаки (каким-то образом они всегда появляются) - буду очень благодарен.
        Если вы спрашиваете себя, будет ли продолжение? То изначально я хотел остановиться на трех частях, но не вышло, поэтому четвертая обязательно будет, только чуть позже. Хотите узнать о моих ближайших планах? Буквально на днях начну выпускать новую историю, кто заходил в ВК-группу, тот уже видел обложку.
        Если вы очень хотите подписаться на автора или поставить лайк, то не стоит себя ни в чем ограничивать.
        В общем, спасибо, что вы есть.
        ПРОДОЛЖЕНИЕ СЛЕДУЕТ…

* * *
        Опубликовано: Цокольный этаж, на котором есть книги??:
        Ищущий да обрящет!

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к