Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Кутищев Александр: " Девочка В Безумном Мире Медведь " - читать онлайн

Сохранить .
Девочка в безумном мире «Медведь» Александр Кутищев
        Почти сто лет прошло с катастрофы, разрушившей современное общество. В глухой деревне, вдалеке от оживленных путей, живет со своей семьей Ари, девочка, которой предстоят великие дела. Ее мир полон жутких сказок и оживших легенд, гигантских монстров и людей, потерявших человеческий облик. Каждое озеро или многовековой дуб, полны страшных тайн, которые только и ждут неосторожного и любопытного путника. Первый роман цикла, включающий в себя постапокалипсис и реалрпг с уникальной системой уровней.
        Пролог. За сорок восемь лет до описываемых событий
        Осенью засыпает, Весной просыпается?
        Двое пожилых людей расположились у старой чадящей печки, стараясь согреть посиневшие от холода руки и постанывая от медленно восстанавливающегося кровообращения.
        Один из них напоминал деда Мороза, благодаря длинной густой бороде и низкому добродушному голосу. Только не нарядного сказочного персонажа, в красивой синей шубе и шапке, а сбежавшего из плена кровожадных, недовольных подарками детей. В очередной раз перевернув руки над печкой, он удивленно воскликнул:
        - Повезло найти избу, никогда не слышал, чтобы в этих местах кто-нибудь жил.
        - Будто ты много про них знаешь! - рассмеялся второй, - Может туристы построили или лесники. Помню, как в детстве ходил с отцом в этих местах, вроде должно быть еще несколько подобных домов, но вот как их найти? Здорово мы тогда тут гуляли… Уральские горы, Таганай, Ицыл… Эх, помню еще! Песни у костра, ночевки в палатках, жаль, больше такого не будет.
        - Это еще до? - Спросил похожий на деда Мороза старик, который давно забыл свое настоящее имя и привык откликаться на прозвище Дру.
        - Да, буквально за пару дней, мне тогда только-только исполнилось семь, - этот дед скорее походил на буддийского монаха, разве что одетого в самые разнообразные тряпки, которые скорее подошли бы бомжу в глубокой провинции. Правда, пусть этот «монах» и сменил наряд, но вот длинный и даже на вид крепкий шест он от себя не убирал. Его звали Муха, но не в честь надоедливого насекомого. Это было сокращение от настоящего имени, произносить которое полностью в умирающем мире никто не хотел.
        - Ха-ха, помню, как мы встретились на второй год, еще удивился, как ты еще самостоятельно передвигается, настолько был истощен.
        Судя по всему, они давно уже были в пути, и их одежда порядком поизносилась, что не слишком то и помешало, если бы не конец ноября и выпавший за ночь снег. Никто больше не следил за модой и трендами, людей беспокоила более насущная задача - выжить.
        - Давай на неделю запрем тебя одного в подвале, где из запасов только протекающая крыша с вонючей водой и верткие крысы, что выходят на охоту по ночам и тогда посмотрим, кто больше будет похож на человека. Далеко еще до цели?
        - По карте, около двенадцати километров, но вот на самом деле… Тропинки редко идут прямо. Да ты не обижайся, я же все понимаю! Эх, вот доберемся - заживем! Может даже баню затопить получится…
        - Главное, чтобы там все было так, как ты рассказываешь.
        В небольшой избушке вновь повисла тишина, которую прерывали лишь завывания ветра и скрип веток снаружи.
        - Как думаешь, сколько нам осталось?
        - Так я же говорил…
        - Нет, - нервно дернул головой Дру, отчего его борода попала по печи, - Я про нас. У меня уже 70-ый уровень, причем последние двадцать пять были красными. Характеристики стали ниже, чем в самом начале, если бы не пассивки…
        - Ха-ха, ты говоришь так, будто я уже умирал. Никто не вечен, старый друг, а нам посчастливилось пережить эпоху перемен.
        - Думаешь мы найдем того, кто сможет…
        - Должны. Сам понимаешь, кроме нас с этим никто не справится.
        Тишина. Не та, когда звуков нет вообще, а живая, пугающая, неопределенная…
        И тут неожиданно снаружи раздался жуткий рык, будто прямо за небольшой покосившейся дверью собирался стартовать какой-нибудь боинг. На миг застывшие, от неожиданности, старики, тут же вскочили на ноги и приготовились к бою. Муха моментально оказался впереди, а его шест сделал круг, создавая перед монахом мерцающий щит, способный заблокировать любой первый удар, а Дру вскинул руки вверх, призывая на свою защиту силы природы.
        За дверью послышались шаги. Земля сотрясалась от них, изба начала заваливаться и сориентировавшись первым Муха тут же приказал:
        - Наружу, быстро!
        Они успели в последний момент - крыша уже падала наземь, когда Дру оказался на морозе. Еще не успела осесть пыль от обрушившегося здания, когда из-за туч показалась полная луна, освещая всю округу своим холодным, безжизненным светом. Только тут ему открылось, кто пришел по их души и сердце замерло, пропуская очередной удар, ведь в этот момент старый друид понял, что им уже не уйти.
        - Это Скверна! Зверь не подчинится моему приказу!
        Тот, кто стоял перед ними когда-то был медведем, если только можно представить себе, что медведь будет около девяти метров в высоту, причем стоя на четырех, а не на двух лапах. И все бы ничего, ни одно животное не тронет друида, если конечно тот не нападет первым, но с этим зверем все явно было не нормально. Почти половина головы чудовища сгнила, обнажая череп со светящейся красным цветом глазницей, на теле проглядывали многочисленные раны, из которых, однако, не текла кровь, а с кончиков когтей стекала зеленоватая слизь.
        - Какой уровень? - совершенно спокойно, словно и не существовало никакой угрозы, спросил монах, удерживая шест перед собой.
        - Шестьдесят девятый и еще зеленый, - сглотнув ответил Дру. - Без шансов, это порождение тьмы нам не одолеть.
        - Убежим? Нет, не убежим, - сам спросил и сам ответил Муха, - Я задержу его, постарайся спрятать послание, да так чтобы его смогли отыскать! Надеюсь, за пятьдесят лет кто-нибудь доберется до этих мест, и потомки спасут мир, что мы почти уничтожили.
        Больше он не говорил ничего, начав читать мантру последнего слова, что концентрировала все силы монаха для последней битвы. По мере прочтения, Муха менялся на глазах, наливались мускулами руки, распрямилась спина и плечи, появился блеск в глазах. Будто и не было всех этих прожитых лет, будто вновь он был полон сил, готовый выйти один против толпы, выйти и победить.
        Дру не стал ждать, понимая, что друг уже похоронил себя. Слишком сильную мантру он произносит, слишком много придется отдать. После окончания Муха окажется парализован на несколько дней, как минимум. Значит нужно сделать так, чтобы это было не зря!
        - ??????????????
        Он обежал разрушенную избушку, что еще недавно делилась с ними теплом, а потом подошел к большой, старой сосне и обняв ее, стал формировать плетение отложенного послания. Друид раз за разом проговаривал условия для срабатывания, ведь доставить посылку до адресата было необходимо, пусть даже он и не знал, кем станет тот несчастный, которому придется взвалить на себя ответственность за всех оставшихся на земле людей.
        - Сохрани и передай достойному, - попросил он сосну, кладя в открывшееся только что дупло небольшой сверток, кинжал и кольцо, - И простите нас, мы правда сделали все, что смогли.
        После этого он развернулся обратно и побежал на звуки боя, который, казалось, удалялся немного в сторону.
        - Хочешь увести его от меня, старый дуралей? Мы еще посмотрим, кто кого будет спасать!
        С этими словами он выбежал на небольшую горку, чтобы улучшить видимость, а потом прошептал заклинание, закончив его громким хлопком, направленным прямо в цель. Вот только ладони друида показывали сейчас не на оживленного злобной магией монстра, а на его друга, который в этот момент ловко уходил от широких ударов, время от времени стараясь ткнуть посохом в ответ. От соединенных ладоней по спирали двинулась волна энергии, врезавшись прямо в Муху, подбрасывая и откидывая его далеко в сторону, но при этом окружая тело все тем же мерцающим барьером.
        - Надеюсь ты выживешь, друг, - пробормотал друид, глядя как гигантский медведь с ревом разворачивается в его сторону.
        - Ну что ты орешь? - с усмешкой воскликнул Дру, - Давай, иди сюда, тебе же хочется убивать, верно?
        (Медведь)
        Глава № 1. Самый обычный день
        Стоят вилы, на вилах грабли, над граблями сапун, над сапуном глядун, над глядуном поле, а за полем дремучий лес?
        Ари проснулась, когда солнце уже дошло до дыры в потолке и своими лучами манило насладится еще одним теплым днем. Девочка потянулась под толстым одеялом из шкуры снежного волка, а потом, не колеблясь больше ни секунды, откинула такое уютное и мягкое покрывало и единым рывком вскочила на ноги. Сегодня ей исполнилось семь лет, а значит день просто обязан оказаться удачным!
        На полу было зябко, поэтому она быстро оделась. Ее «фирменный», как шутила мама, наряд - футболка с изображением огромного страшного монстра и шорты защитного цвета, Ари не снимала даже в кровати. Поэтому оставалось нацепить только мешковатого вида штаны, жилетку, а также мягкие, вязанные из собачьей шерсти носки и мокасины, что папа сшил из горбатых пещерных змей.
        Кровать располагалась на втором этаже деревянного дома, построенного еще до начала игры, - как говорил папа, - или прихода Системы, - как говорил старый Улья, который выполнял роль учителя в их небольшом сообществе.
        До прихода Системы мир был совсем другим, люди жили в больших городах, передвигались на огромные расстояния с помощью разнообразных машин, даже звери подчинились им, так что люди хоть и охотились, но скорее ради развлечения.
        Что именно случилось Ари никто рассказать не мог. Нет, не потому, что кто-то что-то скрывал, просто сперва все жутко растерялись, а потом резко стало не до этого. Мир вокруг стал изменяться, увеличиваться в размерах, эволюционировать - теперь любое насекомое могло стать серьезным противником, что уж говорить о тварях покрупнее.
        К счастью, люди также подверглись изменениям, иначе так бы все и вымерли. Начиная с десяти лет, у каждого появлялся интерфейс, через который можно было отслеживать свое развитие, которое исчисляется уровнями.
        Эти самые уровни увеличивались со временем сами, за каждый год жизни. На момент катастрофы, в самом выгодном положении оказались люди лет тридцати - сорока, благодаря множеству очков характеристик и навыков, которые им предлагалось вкладывать в зависимости от типа развития.
        Почему 30 - 40, а не 70 - 80? Все дело в цвете уровня. С самой инициации (пробуждении интерфейса) уровни у людей зеленые, а каждый зеленый уровень добавляет новые очки характеристик, позволяя становиться все сильнее и сильнее. Не одинаково, конечно, но даже если кто-нибудь просидит дома весь год не вставая с кровати, все равно получит свой обязательный минимум. Вот только зеленые уровни - они не навсегда.
        Примерно с сорока пяти - пятидесяти лет, уровни становились желтыми, продолжая увеличиваться. Характеристик они уже не добавляли, хотя, благодаря некоторым усилиям, можно было получить дополнительные очки навыков, что также ценилось и очень сильно. А вот дальше… С шестидесяти (или немного позже, тут уж от самого человека зависит) уровни начинали краснеть. Красные ничего не добавляли, наоборот, каждый год отнимали некое количество сил - кто получал минус два к ловкости, кто минус пять к интеллекту, в любом случае, слабее становились все.
        А вот у монстров было иначе. Они могли стать сильнее, просто съев кого-нибудь, или могли ослабнуть, получив ранение и долго отлеживаясь в своих норах…
        По словам родителей, раньше они жили совсем в другом месте, недалеко от самого Миса - крупного города древних.
        Тогда мама (соседи почему-то называют ее Ланой, но ведь Ари точно знает, что это мама) работала доктором в клане, а папа (его называют Диром) был первым охотником в союзной гильдии. Они познакомились после очередного ранения отца и больше никогда не расставались. Сначала папа договорился устроиться охранником больницы, а когда несколько легендарных монстров ворвались туда и начали пожирать людей, он нашел маму и вместе они долго странствовали, меняя один лагерь на другой, охотились на чудовищ и бежали от племени людоедов…
        В итоге все-таки нашли это место. Ари тогда с ними еще не было, а вот ее старший брат Ивар рассказывает, будто помнит, как он скитался с родителями по лесам, ночевал в разрушенных деревнях и, якобы, уже в то время сражался с монстрами.
        Ари еще ни с кем не сражается, но зато у нее есть красивый шрам на ноге от укуса самого настоящего пещерного хватателя! Мика и Сети, единственные дети в деревне (то есть не прошедшие инициацию), кроме самой Ари, конечно, очень ей завидовали и часто просили показать или даже дать потрогать.
        Когда-то эта деревня называлась Тыга. Большая раньше, сейчас она сузилась до нескольких хорошо укрепленных домов, в которых жило от силы человек 40 - 50, а остальные дома стояли пустыми и полуразрушенными. Люди, которые поселились здесь сейчас, не стали его менять, но и используют редко, предпочитая называть себя Содружеством. Здесь собрались в основном отошедшие от дел кланов специалисты, которые искали спокойной жизни. Устав от бесконечных клановых войн, они старались просто выжить в неспокойном мире. Правда, когда самонадеянные лидеры Тратора и Машгора решили воспользоваться ситуацией и подмять их под себя, оказалось, что огрызаться Содружество может, да так, что после нескольких неудачных столкновений их оставили в покое.
        - Ари, ты долго еще?
        Услышав голос брата, девочка лишь усмехнулась. Три дня назад Ивор проиграл ей в карты и до конца недели не может подниматься на второй этаж, так что вся комната была полностью в ее распоряжении.
        Их нынешний дом родители выбрали не просто так: была у него особенность, о которой никто не знал, отчего ее ценность вырастала в несколько раз.
        Дело в том, что напротив их дома, который стоял на пригорке и кроме крепкого забора мог похвастать еще и несколькими теплицами и даже рабочим колодцем, прямо через дорогу располагался еще один - тоже заброшенный и большой, но весь какой-то заколоченный снаружи и заросший колючими растениями. Об этом знали все, а вот о чем никто и не догадывался, что между этими двумя зданиями был прокопан лаз, прямо из гаража их дома в подпол соседнего.
        - ??????????????
        Уже вместе с Ари мама, папа и Ивор сначала очистили, а потом и значительно укрепили оба дома, превратив их в собственное небольшое королевство для четверых. И вот сейчас, по прошествии почти семи лет, они жили спокойно, занимаясь обустройством своей собственной земли.
        Собственный загон с птицей, в котором за уровнями пернатых внимательно следили и вовремя тех резали. Натуральная картошка, морковь, помидоры, огурцы, яблоки - они не испытывали никаких проблем с запасами еды, хватало даже на торговлю с заезжими купцами.
        Отец часто охотился, мама занималась в огороде, а Ари помогала всем понемногу. Она весьма ловко мастерила и ставила ловушки на зубастых сурков и крысокур, ловила рыбу в местных озерах и даже несколько раз забиралась на высокую-высокую гору Ици, куда они с папой лазили за редким растением одуван. В тот раз она так устала, что папе даже пришлось нести ее на обратном пути, но он все равно говорил, что она молодец и отлично справилась.
        Где-то там, за лесом, если почти час бежать по единственной дороге, можно выбраться к другой деревне, которая расположена прямо по пути крупного миграционного пути, по которому проходят стаи как с Миозса и Караббажа, так и более далеких, но и более опасных места - Черляндии или Северного Ебкура. Этой деревне повезло гораздо меньше, сейчас там никто не живет, разве что изредка останавливались на ночь беспокойные экспедиции кланов, периодически заглядывая и в Тыгу. В мире, где властвовали гигантские монстры, жить тихо и спокойно считалось чуть ли не преступлением, а потому другие люди не очень-то жаловали жителей Содружества, обвиняя тех во всех смертных грехах.
        Инициация у Ари должна была быть почти через три года, а пока она усиленно тренировалась, чтобы получить как можно больше бонусных очков. Как говорил папа, когда система пришла к нему, он слишком мало уделял внимания физической подготовке, да и полезными навыками не обладал, из-за чего сильно отстал на старте. Зато дочке постарался передать все заранее. Кто знает, может, хоть так она сможет выжить в этом полном опасностей мире.
        Девочка потянулась, глядя в большое круглое окно, прямо напротив лежанки. Впереди лежали горы, леса, а совсем близко их второй дом, темная громадина, возвышающаяся над соседями.
        - Красота, - громко сказала она.
        - Конечно красота, - ответил папа снизу, - А если грибов найдем, вообще здорово будет!
        - Ура, мы пойдем за грибами, - закричала Ари и весело хохоча скатилась по лестнице вниз.
        Этот ребенок, выросший там, где нет интернета, а полиция не следит за общественным порядком, вполне мог о себе позаботиться. Заслуга родителей и инстинкта самосохранения! Ловкая, быстрая и выносливая - вот какой они ее воспитали. Смелая и любопытная - такой она стала уже сама, так говорил папа, а папа никогда не врал.
        Усовершенствовав свой наряд широкополой черной шляпой, по краям которой свисала москитная сетка, Ари проверила основной и запасной ножи, накинула рюкзак и спустилась по веревке свисающей с небольшого балкончика.
        - Куда пойдем сегодня? - по большому счету ей было все равно, но ведь обязательно нужно спросить!
        - Может, к болоту?
        Вот как это у него всегда получается! Они уже множество раз ходили по округе, но болото… Это половина расстояния до миграционного пути, самый край следящего массива, установленного еще лет двадцать назад над деревней одним сильным магом. Туда ведь и монстр заползти вполне может, а то и не один.
        - Да, да, да! А какие там грибы водятся?
        - О, там мы охотимся на совсем редкую добычу - псилосы! С виду совсем неказистые, но обладают чудесным эффектом действия на эфир и призыв духов. Только таким маленьким девочкам их нельзя.
        - Тогда зачем мы их ищем? - Ари возмущенно надула губы, не понимая, к чему тратить время на бесполезную ерунду, которую ей даже не дадут.
        - А кто просил купить у торговца новых книжек? Вот соберешь тридцать штук, куплю что-то новенькое.
        - Тогда скорее-скорее! Пойдем, чего же ты ждешь?
        - Подожди, сейчас Ивор соберется и пойдем. Нужно взять с собой Лоо, места все же опасные.
        Лоо - это их собака. Точнее, это собака Ивора, у отца есть Цербер, но это духовный зверь и он с ним постоянно.
        Пока ждали, Ари прокралась на кухню и схватила несколько пирожков в сумку. Мужчины вечно забывают взять с собой еду, а ведь это самое главное! Какой интерес искать что-нибудь, если живот к ребрам прилипает?
        - Ари, долго ждать?
        - Бегу!
        (Человек)
        Глава № 2. День рождения
        Двенадцать орлов, пятьдесят две галки снесли одно яйцо?
        На болотах было мрачно. Казалось, тучи навсегда поселились в этих местах, не давая солнцу осветить все эти чахлые кустарники и буреломы. Двигались мы как всегда - впереди, тихо, ни одна веточка не хрустнет, отец, держащий в одной руке копье, сразу за ним я, сжимая в руке лишь нож, а замыкал колонну мой брат, вооруженный луком. По бокам время от времени мелькали Лоо и Цербер.
        - Стоим, - поднял руку папа, услышав рык своего питомца. - Нужно пропустить стаю ежичей, смотрите внимательнее, если они нас заметят, могут выстрелить иголками и тогда сразу же возвращаемся.
        Пока собаки отвлекали и уводили в сторону животных, мы старались даже не шевелиться. Конечно, ежичи далеко не самые опасные существа из обитающих в округе, да что там, даже я знала как с ними справиться в случае нужды, но уничтожить всю стаю, значит нарушить пищевую цепочку, а последствия этого даже и представить сложно, ведь основным рационом этих милых, но смертельно опасных зверьков были гадоящеры, которые будто ненавидели людей, кусая их не от голода или страха, а просто так.
        К сожалению, животных я не заметила, но это нормально - в противном случае драки было бы не избежать. Просто в определенный момент собаки появились рядом, показывая, что опасность миновала, Ивор угостил Лоо припасенной вкусняшкой, а отец погладил своего духовного спутника по загривку.
        Совсем скоро мы начали расходиться в стороны друг от друга, почти на коленях обследуя каждую пядь влажной, хлюпающей поверхности, что заменяла тут землю.
        Иногда приходилось прерываться, когда Лоо или Цербер сообщали, что неподалеку проходит какой-нибудь зверь, а уже под вечер, когда я набрала целую корзинку маленьких, похожих на поганки псилосов, отец и Ивор даже одолели боброволка. Жуткое чудовище с невероятно прочной шкурой, выскочило на нас прямо из воды, так что собаки его сперва и не почуяли. Стрелы брата отскакивали от природной брони животного и только точный удар отца, копьем точно в глаз, поставил точку в этом поединке.
        Домой шли усталые, но довольные - мясо боброволка было жестким, но очень питательным, его планировали приготовить по специальному рецепту (чтобы дольше не портилось) и брать с собой в дальние походы. Но это была далеко не вся добыча! Шкура зверя должна была пойти на зимнюю шапку брата, грибы на обмен торговцам, но самое главное, я отыскала целый куст очень редкого растения - огнежора, обобрав все листочки и попросив отца отметить на своей системной карте место, еще планировала вернуться сюда через год за следующей порцией. Месяц назад мама обещала научить готовить зелье защиты от огня и только этого ингредиента не хватало.
        Уже подходя к дому, папа попросил меня сбегать до старого Ульи, чтобы позвать того в гости. Отдав брату свою корзину и туесок с листьями огнежора, я со всех ног бросилась вдоль речки, надеясь, что Ульи не станет долго собираться - живот уже сводило от голода, к тому же хотелось первой рассказать маме о найденном растении.
        Старик жил один, но вот дом у него был большой, ладный. Да и как иначе, если его хозяином был непобедимый маг-элементалист. Непобедимый он был не потому, что очень сильный, а из-за своей способности «Поступь ветра», которая помогала ему вовремя выйти из боя. Хотя, судя по рассказам как самого Ульи, так и отца, который вместе с ним служил в гильдии, в молодости старик действительно был очень могуч.
        - Деда Улья, вы дома? - заходить во двор без приглашения было опасно, мало ли какие охранные заклинания повесил старый маг, поэтому я залезла в палисадник и теперь стучалась в окно, - Пойдемте к нам в гости, папа на ужин зовет!
        Вот только никто мне не отвечал, так что пришлось проявить настойчивость и все же войти во двор к соседу.
        Ох и страшно мне было! Помню, года полтора назад Мика подговорила меня с Сети залезть сюда ночью и нарвать яблок, которые именно у Ульи росли чудо какие вкусные. Потом целый месяц с фиолетовым лицом бегала, вляпавшись в сторожевое заклинание и это я еще легко отделалась - Сети ровно столько же времени вообще сидеть не могла, хотя и не рассказывала почему именно, а вот Мика, как чаще всего и случалось, от наказания тогда ушел…
        - Деда Улья, не ругайтесь, меня за вами папа послал!
        Тихо было во дворе, никто не отзывался. Тогда, собравшись с духом, я решила зайти в дом, но стоило ступить на крыльцо, как за спиной раздался скрипучий голос:
        - Ну и кто это тут к нам пришел? Ох, сейчас как выстрелю прямо по мягкому месту, чтоб неповадно было чужие заборы перелезать, да в окна стучать!
        Развернулась я моментально, сама от себя такой скорости не ожидала. Вот только никого не увидела, лишь ветерок гулял, тревожа развешенные на тряпочку разноцветные платки. Жутко стало - не передать! Тут ведь сразу понятно, что домовой это, больше некому, а домовые они существа себе на уме. Могут и подарок сделать, а могут и ума лишить, все от их настроения зависит.
        - Не губи, дедушка домовой, к Улье я пришла, по отцову наказу. В гости позвать, к столу…
        Тут у меня на глазах воздух вдруг стал уплотняться и закручиваться. Бах - и передо мной уже мужичок стоит, борода до земли, одет в лапти и серенький кафтан, только маленький совсем - даже я выше буду, хоть и ненамного.
        - К столу, это хорошо, это правильно. Только нет хозяина, еще вчера по делам ушел, жду вот его теперь, никто даже корочки хлеба не принесет, никто молоком не угостит, - пригорюнился домовой, - Ты, деточка, иди. Коли вернется вскоре хозяин, так я передам, все как есть расскажу.
        Тут я почувствовала, что просто так уйти будет неправильно и предложила домовому:
        - Дедушка домовой, хотите я принесу вам молока и хлеба? Мама обещала шарлотку приготовить на вечер, хотите?
        Тут мужичок замер, будто прислушиваясь к чему-то, постоял так пару секунд, а потом расплылся в улыбке:
        - Хорошая девочка, добрая. Можешь меня Афанасием звать, - сказал и тут же исчез, будто и не было никого.
        - ??????????????
        Тут голос подал мой желудок, напоминая, что ему давно пора кушать, так что я не стала дальше ждать и побежала домой, решив обязательно вернуться с подарками.
        Быстро подбежав к воротам, я буквально за несколько секунд взлетела на пригорок, на котором стоит наш дом, оббегая его в сторону входа и распахнув дверь ворвалась внутрь. Только тут заметила, что происходит нечто странное - папа, мама и Ивор стояли в центре прихожей и внимательно наблюдали за моим появлением. Сердце кольнуло предчувствие неприятностей, однако я постаралась их отогнать, оказавшись рядом с семьей:
        - Улья где-то ходит, его домовой обещал передать, что мы ждем, если хозяин вернется в ближайшее время, - протараторила я, - А еще домовой совсем голодный и несчастный, я обещала вернуться с молоком и хлебом, можно мам?
        На лице мамы появилась мимолетная улыбка, но тут же исчезла, спрятавшись в глазах. Вместо нее ответил папа:
        - Не торопись дочка, подойди.
        Он выглядел очень торжественно, если бы я не знала его лучше, подумала бы, что отец еле сдерживает волнение. Неуверенно, специально оттягивая непонятный момент, я медленно разулась, повесила жилетку на гвоздик в углу и только тогда подошла к ожидающей меня семье.
        - Сегодня твой день рождения дочь, семь лет - это важная веха взросления и сейчас ты поймешь почему. Мы откроем тебе одну из двух самых важных тайн нашей семьи. Запомни, ты не должна открывать ее никому из чужаков, каким бы добрым он тебе не казался, ясно?
        В горле перехватило дыхание, так что ответить нормально у меня не получилось, поэтому я только кивнула. Тут же ко мне подошла мама и крепко обняла, прижимая к груди, будто прощаясь навсегда. От этого импульсивного движения стало еще страшнее, и я вцепилась в самого близкого мне человека изо всех сил. Так прошло несколько мгновений, после чего отец кашлянул, прочищая горло и выдавил из себя:
        - Ну хватит, совсем запугаешь малышку. Ари, соберись, ничего страшного не случилось и если ты будешь осторожной, то и не случится. Тебе, конечно, известно, что в десять лет все дети получают первый уровень. Но вот чего ты наверняка не знаешь - интерфейс автоматически активируется за год до этого. Так называемый нулевой уровень не дает использовать различные бонусы, вроде карты, инвентаря и классовых навыков, но весь этот год дети уже в Системе и в зависимости от их действий будет зависеть выбор класса и призовые характеристики.
        Я даже губу закусила, пытаясь понять, чего от меня хотят. В какой-то момент показалось, что они все перепутали, ведь мне еще только семь, а не девять. Сейчас объясню им, где ошибка, и можно будет не вспоминать об этом страшном разговоре еще пару лет. Но стоило мне открыть рот, чтобы указать на это недоразумение, как отец поднял руку, призывая не перебивать, а сам продолжил:
        - Может, ты помнишь, что Ивор заблудился в лесу, когда ему было восемь, а потом, вернувшись, почти все время проводил со мной на охоте вплоть до своего десятилетия?
        О, помнила естественно! Это было осенью, как раз в то время, когда я сильно простудилась и почти неделю пролежала в кровати. Как-то ночью меня разбудил голос родителей. Я чувствовала себя лучше, а потому спустилась к вниз, чтобы узнать в чем дело. Тогда мне и рассказали, что брата нет уже больше недели - он ушел на охоту и до сих пор не вернулся. К счастью, переживать долго мне не дали - Ивор вернулся буквально через три дня, хотя мама почему-то попросила никому не говорить об этом. Ивор еще долго ночевал в нашем втором, тайном доме, а в разговоре с друзьями о брате вообще нельзя было даже упоминать. Отец все продолжал:
        - Конечно, это было лишь прикрытие от чужаков, прости нашу маленькую хитрость. Вследствие счастливой случайности мы с твоей мамой узнали, как активировать интерфейс раньше, благодаря чему к первому уровню можно получить существенное преимущество. Ивор прошел через это в восемь, и ты знаешь, что сейчас он считается одним из самых перспективных молодых людей. Поэтому мы хотим дать тебе шанс получить еще больше!
        Что я поняла из этого? Что теперь и мне придется «потеряться», выполняя какой-то загадочный обряд.
        Тут ко мне подошел брат, поворачивая к себе лицом. Он был старше на четыре с половиной года и уже получил второй уровень, однако на все вопросы по поводу развития отвечал, что я узнаю все в свое время. Похоже, это время как раз наступило:
        - Ари, послушай отца внимательно, это очень важно.
        А нет, мой братик ничего объяснять не собирается. Стало очень жалко себя из-за осознания вселенской несправедливости. Из глаз сами собой полились слезы и захотелось сбежать ото всех куда подальше, однако крепкие руки Ивора не отпускали.
        - Дочка, успокойся, сейчас мы все объясним.
        Мысли в голове путались, поэтому воспринимать информацию нормально не получалось. Пришлось собраться, будто перед прыжком и заставить себя сконцентрироваться на голосе отца.
        Судя по его словам, еще много лет назад, когда сам он был молод, а с мамой и вовсе не был знаком, ему, если можно так сказать, повезло. За полгода до активации интерфейса на поселение, в котором они с дедушкой жили вышел рейд враждебного клана и ввиду неразберихи маленький мальчик, который через много лет станет великим охотником, а потом и моим отцом, оказался совсем один в незнакомой местности, потерявшись в лесу. Так он и прожил целых десять дней, кое как справляясь с различными трудностями. А вот на десятый, когда он уже всерьез подумывал, что мучиться осталось совсем немного, ведь скоро он отправится на встречу с предками, случилось сразу два чуда. Сначала перед глазами появились строчки текста, о которых он знал по рассказам более опытных товарищей, а потом ему повезло опять, когда исхудавший и изголодавшийся парень наткнулся на озеро, где на берегу сидела парочка рыбаков.
        Из-за перенесенного напряжения папа тогда забыл рассказать про активацию интерфейса, а рыбаки не обратили внимания на возраст нулевки, приняв его в свою компанию. Много позже, обсуждая случившееся с моей мамой, они пришли к выводу, что ранняя активация была своеобразной защитной функцией, которая должна была увеличить шансы на выживание молодого и еще неокрепшего человека.
        Поэтому, когда у них родился сын, мама и папа решились рискнуть собственным ребенком, ведь жизнь в современном мире и без того опасна, так что лучше рискнуть сейчас, но подарить чаду чуть больше шансов. Эксперимент прошел успешно - подготовленный чуть ли не с рождения к походам и выживанию, Ивор продержался необходимое время в одиночестве и также сумел активировать интерфейс заранее, обогнав в этом отца.
        И вот, спустя несколько лет, они решили пойти еще дальше, отправив меня, единственную дочь, в опасное путешествие, благодаря которому, впоследствии, я должна буду стать еще более сильной чем брат.
        Тут, пожалуй, нужно объяснить, что каждый уровень давал разное количество бонусов, которые зависели от усилий и различных свершений человека. Так отец, который свой первый уровень получил не за год, а за полтора, к первому уровню ему отсыпало целых шесть свободных единиц характеристик, пятнадцать очков навыков и класс следопыта. Брат, аж за два года, был одарен восемью характеристиками, двадцатью очками навыков и редким классом сталкера, а чего смогу добиться я за три года? Для примера, старшая сестра Мики, моего друга, за первый уровень получила всего три очка характеристик, пять навыков, а выбора класса у нее и вовсе не было, так что стала она очередным собирателем, которыми и так становился каждый третий.
        Конечно, отправлять меня в свободное плавание было страшно, но тут следует помнить, что нынешний мир сильно отличался от тех мифических времен, когда о Системе еще даже и не слышали. Дети умирали по сотне причин вне зависимости от того, были рядом с ними родители или нет. Мало того, никто не забывал, что вокруг живут воистину невероятные существа, которым ничего не стоит сровнять с землей всю нашу деревню, а потому именно личная сила была единственным гарантом хоть какой-либо безопасности.
        - Сегодня я внимательно наблюдал за тобой, Ари, - продолжал говорить отец, - Ты внимательна, осторожна, знаешь какие растения можно употребить в пищу, а какие помогают ускорить заживление ранений. Разбираешься в повадках зверей и птиц, знакома с устройством ловушек и уже сейчас дашь фору многим детям первого уровня. Мы с мамой старались обучить тебя всему, что знаем, а с трех лет с тобой регулярно занимался Улья, стараясь объяснить законы магии. У тебя есть все шансы пройти это испытание.
        - Но мы не собираемся тебя заставлять, - вставила слово мама, - Если хочешь, можешь подождать и отправиться через год, а то и вовсе никуда не ходить. Это будет только твое решение, и мы в любом случае его поддержим.
        - Ты очень-очень сообразительный ребенок, - вставил слово брат, - Думаю, я в свои восемь не знал и половины того, что доступно тебе.
        Вот и что мне делать? Самые дорогие на свете люди сейчас стояли напротив меня, ожидая какой выбор я сделаю, а единственной мыслью, что крутилась в голове, было «Как же уйти, ведь дедушка домовой ждет от меня покушать!»
        Словно не понимая важности момента проснулся и мой желудок, заурчав на всю комнату. Это несколько сбило напряженность ситуации, от чего отец даже рассмеялся, а мать, всплеснув руками, заволновалась:
        - Что же мы, давайте к столу, пусть Ари спокойно подумает, не нужно ее торопить.
        Тут я тоже успокоилась, ведь не выгонят они меня прямо сейчас и решилась спросить:
        - А куда же мне идти?
        Стол был просто завален едой. Тут были и соленые грибочки, и сладкие пироги с ягодами и квашеная капуста с чесноком и еще много чего, от синиц с яблоками до настоящего деликатеса - фаршированных рыбой яиц. Удивленно осматривая все это изобилие, я удивленно посмотрела на маму, а та лишь улыбнулась:
        - Так ведь праздник у нас, дочка. Сейчас тебе еще и подарки дарить будем!
        Вечер был просто невероятным. После еды мы все вместе играли в мою любимую монополию и карты, потом мама пела, а папа играл на гитаре, Ивор показывал недавно разученные фокусы и даже позволил мне покататься на его доске с колесиками (два раза упала и разбила коленку, но даже совсем не плакала, потому что было очень весело).
        Подарки тоже были удивительными - папа подарил удобную составную удочку, от мамы досталась красивая расписная свирель, а брат отдал свое главное сокровище, которое он нашел в одном из заброшенных домов - оставшийся еще со старых времен механический фонарик «вжик». Это чудо работало не на мифических батарейках, которых сейчас было никак не достать, а благодаря моторчика внутри, нажимай себе на рычажок, раскручивая невидимые шестеренки и наслаждайся ярким светом и приятным уху жужжанием. Я знала, насколько Ивор дорожит фонариком и недоверчиво смотрела на этот древний, но все еще рабочий прибор.
        - Мне все равно нужно ночное зрение качать, - смущаясь сказал брат, - Забирай пока не передумал!
        В нашей семье день рождения было семейным праздником, поэтому других гостей не было. Разве что Улья, но старый маг давно считался своим и почти все свободные вечера проводил у нас. Вообще, вопрос возраста считался личным, ведь так можно было легко посчитать уровень человека, а значит, и предположить его возможную силу. Хотя тот же Мика каждый год приглашал меня и Сети к себе на торжество, но это каждый для себя решал сам и никого подобная скрытность не удивляла.
        Незадолго до сна, я выпросила у мамы крынку молока и пару кусочков пирога, чтобы исполнить обещание. Во дворе у Ульи было все так же пусто, а из-за темноты стало еще страшнее, однако я решительно перелезла через забор и подойдя к крыльцу, поставила угощение на порог:
        - Отведай дедушка Афанасий моего угощения, не побрезгуй.
        Сначала показалось, что никто мне не ответит: скрипела старая крыша, шуршали под домом мышки, качались растущие прямо во дворе яблони. Поэтому, когда кто-то дернул меня за рукав, я даже вскрикнула и отпрыгнула на добрый метр в сторону.
        Домовой же, ничуть не удивившись этой реакции, степенно отпил молока, закусил пирогом и поклонился мне в пояс:
        - Спасибо, девочка, порадовала старика. Встретишь моего лесного брата - привет передавай. Вот, возьми этот знак, от малой беды он тебя защитит, а о большой предупредит заранее. А теперь иди, неспокойно нынче ночью, ветер перемен дует, многие духи с насиженных мест снялись и теперь неприкаянные по миру шляются, не к добру. Все, иди, иди…
        В моей руке сам собой появился маленький камешек с дыркой по середине, через который был продернут шнурок. Ничуть не сомневаясь - никогда домовые не врали и подарков с двойным дном от них ждать не стоило, надела талисман на шею, поклонилась домовому в ответ, а потом быстро-быстро перелезла через забор.
        Бежала обратно - только пятки сверкали. По моему решению, завтра с рассветом, мне нужно было идти в свое первое в жизни одиночное путешествие, так что хотелось скорее оказаться в своей кроватке и постараться впрок насладиться уютом родного дома.
        (Год)
        Глава № 3. В путь!
        Кровь мою пьют, кости мои жгут, моими руками один другого бьют?
        Проводить меня вышла только мама. Это не потому, что остальным было все равно, просто отец с братом сейчас находились в доме старосты деревни и по совместительству дедушкой Мика, Удачливого Валлера, который вот уже лет десять работал над репутацией Содружества и торговли с кланами.
        Как объяснила мне мама, ночью к нам прибежал гонец, который сообщил, что Валлер собирает всех мужчин деревни из-за новостей о готовящемся сегодня визите представительства клана Машгора, с которыми у нас были весьма напряженные отношения.
        - Это даже хорошо, дочка, что тебя тут не будет. Машгорцы всегда славились своими подлыми поступками. Вот, я тебе рюкзак собрала, в твой-то и не влезет почти ничего.
        Мама собрала мой походный рюкзак на шестьдесят литров, упаковав и легкий спальник, и запас еды. Снаружи к нему с одной стороны цеплялся небольшой топорик, а с другой специальный коврик, на котором можно было спать даже на сырой земле (хотя лучше, естественно, все же найти крышу над головой). Кроме того, у меня был компас, карта, трут и огниво, несколько ножей и тонкая, но прочная веревка с узлами. Одеться в любимый наряд в этот раз не получилось - на мне прочные штаны, куртка, перчатки и даже шапочка, ведь ночью может быть довольно холодно.
        - Еще вот, положи в карман это лечебное зелье, мало ли что. Ладно, возвращайся, дорогая моя, мы все тебя будем ждать!
        Мама отвернулась, но я заметила блеснувшие в ее глазах слезы.
        - Не беспокойся, мам, все будет хорошо!
        А потом, торопясь, чтобы самой не расплакаться, я быстро обняла мать, схватило небольшое легкое копьецо и выбежала за дверь. Впереди меня ждала долгая дорога в одиночестве.
        Вчера за ужином мы с папой обсудили возможные маршруты. Собственно, вариантов было немного, ведь мне было нужно избегать людей всеми возможными способами. Поэтому путь мой лежал на запад в сторону гор. Там, километрах в двадцати, судя по найденной нами старой карте, стоит перевалить за горный хребет и пройти реку, должен быть дом, а еще чуть дальше, тоже на горе, но уже другой, непонятное место, которое было обозначено как метеостанция. Что это такое ни отец, ни тем более я, не знали, но родители настоятельно рекомендовали остановиться именно в каком-нибудь здании, чтобы хоть как-нибудь защититься от внезапного нападения зверей.
        «Что такое двадцать, да даже двадцать пять километров для молодого растущего организма», - думала я.
        Если ничего неожиданного не случится, уже к обеду буду на месте, главное не заблудиться, но для этого у меня компас и карта есть, так что не должна.
        Так я рассуждала, весело шагая по заросшей травой тропинке, представляя, как вернусь домой с активированным интерфейсом, как буду рассказывать о своих невероятных приключениях, а вся семья будет мной гордиться. Потом, как-то сама собой, накатила тоска от того, что в ближайшее время я осталась совсем одна, да такая сильная, что опять захотелось заплакать. Не знаю уж, с чего у меня такие перепады настроения.
        Тропинка петляла, но по словам Ивора и отца, идти все равно лучше по ней тем более, что примерно на половине пути до гор она окончательно исчезнет поглощенная лесом, отчего дорога станет значительно труднее и скорость упадет, хотя, казалось бы, там я пойду напрямую.
        Легкое поначалу копье теперь уже не казалось таким невесомым, но с этим ничего не поделать - только оно мне в случае неожиданного нападения какого-нибудь зверя и поможет.
        Где-то через три часа после выхода из дома захотелось сделать остановку - все равно никто кроме птиц на меня не смотрит, но сперва требовалось найти удобное место. Со временем я вошла в ритм и казалось, что ноги сами несут вперед, только и успевай по сторонам смотреть, да копьем комаров отгонять.
        Комары, кстати, существа очень опасные. Размером с кулак, они могли за ночь полностью высосать кровь из человека, нападая стаей по пять-десять особей. Хорошо, что водились они в основном на болотах или около рек, боялись огня, да в воздухе передвигались не особенно быстро, а жужжали наоборот - громко… Если бы не это - человечество давно бы вымерло.
        Перебив крыло очередной подлетающей ко мне твари, я вдруг услышала впереди треск веток, сообщающий, что приближается кто-то большой, а значит опасный. На этот случай у меня было подготовлено сразу три плана.
        План «а» заключался в аккуратном отступлении и поиске укромного места. Если такового поблизости не было, в силу вступал его братишка план «б» - бежать со всех ног, увеличивая расстояние между нами и молясь Системе, чтобы зверь не оказался слишком настойчивым. Наконец, если уйти с пути монстра заранее не получалось, и он успевал меня заметить, я решила залезть на дерево, подготовиться и, в случае если очередное чудище не отстанет, дать бой. Так себе вариант, конечно, но другого придумать не получалось.
        Следуя разработанной стратегии, я начала осторожно отступать с тропы, немного в бок от надвигающейся угрозы, стараясь сойти с пути приближающегося шума, параллельно оглядываясь в поисках убежища. Продвигалась я вполне успешно, со скоростью быстро идущего человека, а с другой по папиной науке - с пятки на носок, перенести вес тела, следующий шаг. Ни одна веточка не хрустнула под ногой настоящего охотника, а меня учил лучший.
        Рано радовалась. Судя по звуку, зверь сперва дошел до того места, где я двинулась в сторону, а потом сменил направление. Это было очень плохо, ведь означало, что он взял след и теперь просто спрятаться никак не получится, да и убегать особого смысла нет, настигнет. Эх, когда обдумывала свои планы, казалось, тот, что ведет к сражению, скорее всего не пригодится. Кто же знал, что все получится именно так?
        - ??????????????
        Треск все приближался, отчего мое сознание на секунду захлестнула паника. Судорожно оглядываясь по сторонам, я пыталась найти выход из сложившейся ситуации. Лезть на дерево не хотелось - все же это загнать себя в тупик. С дерева бежать некуда, тут либо лезть еще выше, либо спускаться вниз к ожидающему тебя хищнику и то, это только если он сам ко мне не залезет. С другой стороны, оставаться внизу тоже не вариант. Я прикоснулась ладонью к ближайшему стволу сосны, рассматривая ровный, совсем без веток снизу, ствол. А, что тут гадать, лезть надо, по лесу звери все равно двигаются быстрее.
        Забраться, кстати, не так-то просто, особенно если нет соответствующих навыка, хорошо хоть меня этим не удивить, вокруг деревни нет ни одного достойного дерева, на которое я бы не залезла. Правда, учитывая, что обхватить этого гиганта мне рук не хватит, не доросла еще, задачка все равно не из простых, но здесь помогут подручные средства.
        Не теряя ни секунды, достаю веревку. Ппока пальцы распутывают конец, глаза рыщут вокруг, высматривая небольшую, но способную выдержать мой невеликий вес палку. Нет, нет, нет, вот эта? Тоже нет, гнилая. Шум все ближе, я буквально чувствую, как утекают отпущенные мне мгновения. Наконец нахожу подходящую прочную ветку, которую не получается с ходу сломать. Привязываю веревку, закрепляя у сучка и начинаю раскручивать свою самодельную кошку.
        Хочется оглянуться назад, понять, что за монстр приближается ко мне, но времени совсем нет - судя по звуку, зверь и так подобрался уже слишком близко!
        Бросок - палка птицей взлетает вверх, но глазомер подводит, она врезается точно в ствол нижней ветки и падает вниз. Хочется заорать от досады, но сейчас даже на это нельзя отвлекаться. На второй раз мне повезло - вовремя остановив восхождение снаряда, заставляю его сделать вокруг ветки несколько оборотов, а потом и вовсе резко дергаю на себя, затягивая.
        Свой конец веревки обматываю вокруг пояса, копье вставляю в лямку на рюкзаке. Ну вот, начинаю восхождение. Веревка резала руку даже несмотря на перчатки, но благодаря заранее завязанным узлам двигаться вверх получалось, хотя скорость и оставляла желать лучшего. А когда до ветки оставалась еще примерно метр (треть расстояния), у меня за спиной раздался рев. Этот звук ничего хорошего мне не сулил, по спине пробежала стая мурашек. Оглядываюсь и понимаю, мне конец - рысемаха!
        Хуже и не придумаешь, этот монстр, размером почти на голову меня выше, да еще и с необычайно острыми когтями. Папа со своим напарником Винни однажды сумели одолеть такую, так и тот и другой теперь не расстаются со своими кинжалами, сделанными как раз из подобных когтей. А еще рысемахи отлично лазают по деревьям, уж точно ничуть не хуже меня.
        Ладно, причитания никак не помогут. Подтягиваюсь в очередной раз, рывок и вот я уже сижу на ветке, изо всех сил схватившись за ствол. Зверь весь как-то сжимается, отчего меня охватывает нехорошее предчувствие, а потом прыгает! Ох не зря я боялась - старое, широченное дерево трещит и начинает раскачиваться, в то время, когда монстр в один прыжок оказывается на высоте двух метров, пронзая кору будто она из пенопласта и начинает быстро ползти ко мне.
        Стараюсь не делать резких движений, но и не отводя взгляда от желтых глаз чудовища, достаю копье и замираю. У меня будет только один шанс, и сейчас станет ясно, увижу я следующий рассвет или нет.
        Странно, что в такой момент я успеваю почувствовать смрад изо рта животного, заметить стекающую слюну, оценить размер клыков… Лишь в последний момент умудряюсь стряхнуть накатывающее оцепенение, обхватить оружие двумя руками и размахнувшись, вложить все силы в удар, направляя копье в голову твари.
        Да уж, папа бы меня за такое не похвалил. Ударить-то я ударила, а вот держаться за дерево позабыла. Как раз, когда металлический наконечник вошел в распахнутую пасть, мое тело отправилось вслед за ним. Летела практически вниз головой, стараясь не выпустить из рук копье.
        Думаю, именно это мне и помогло, ведь рысемаха, обнаружив, что ей в рот влетело нечто несъедобное, очень старалась избавиться от копья, выворачивая голову и лапами пытаясь вырвать занозу из глотки и тут мои невеликие килограммы сыграли решающую роль, не позволив хищнику уйти от расплаты. Это, если говорить о хороших новостях, потому как больше ничего хорошего тут не было - земля стремительно приближалась.
        Сперва с ней столкнулось чудовище, которое, будто бабочку, прокололи иголкой. А потом, в последний момент выпустив оружие, влетела уже я, немного смягчив падение о тушу монстра. Далее сознание решило взять паузу в наших с ним отношениях или, говоря более простым языком, отключилась.
        Сложно сказать, сколько длилось мое беспамятство, но, когда я вновь стала осознавать себя, была глубокая ночь, все тело болело, но, кажется, серьезных повреждений не было - повезло, наверное. Упала все-таки не головой, а на рюкзак, который и спас мне жизнь. Очень хотелось есть и пить, так что, даже не разбираясь в окружающей обстановке, достала любовно уложенную мамой еду и почти не чувствуя вкуса, начала ее… Жрать (иначе никак этот процесс назвать нельзя), по крайней мере, если бы меня видели родители, то обязательно отругали за такое бескультурное поведение.
        Наевшись, хотела было опять завалиться спать, но вовремя вспомнила, где находится и чем грозит подобная безалаберность. Пришлось собраться с силами и встать.
        Первым делом собрала разбросанные по округе вещи, которые в спешке вытащила из рюкзака, потом посмотрела на лежащую неподалеку рысемаху и обломки копья. Взяла кусок размером чуть больше моего локтя с наконечником и пристроила его за лямку - может, пригодиться еще. Потом присела рядом с трупом хищника и задумчиво приподняла одну лапу - уходить просто так, не забрав с собой трофей, не хотелось.
        Вздохнув, достала топорик и начала методично обрубать конечности, стараясь делать это с одного удара. Лишь раз рука дрогнула, из-за чего пришлось добавить, но и такой результат порадовал - расскажу Мике, вот он обзавидуется! Потом грустно подумала, даже если и увижу друга, то еще не скоро, да и сомневаюсь, что родители разрешать хвастать о том, где я пропадала в последнее время.
        Лапы связала между собой и тоже прицепила к рюкзаку - теперь не пропадут.
        Сил почти не осталось, поэтому решила рискнуть и переночевать на том же дереве, только вот труп оттащила в сторону, а место, на котором разделывала тушу постаралась забросать землей. Сложно сказать, насколько хорошо у меня получилось - слишком темно. Пока лезла вверх, поражалась, как в прошлый раз сумела забраться сюда так быстро?
        На ветке подтянула к себе веревку и надежно привязалась к своей импровизированной кроватке. Ладно уж, не может быть, чтобы в округе водилось так уж много опасного зверья, друг друга они ведь тоже едят, а значит теперь здесь должна быть некая безопасная территория. Вот с этими мыслями я и уснула.
        Вы когда-нибудь спали на дереве? Нет, я сейчас говорю не про ровные доски, на которых так удобно вытянуться во весь рост, а то и подложить под голову скомканный в рулон свитер. Речь именно о дереве. Том самом, что постоянно раскачивается, а ветки которого так и норовя скинуть нежеланного наездника. Если нет, то вам не понять, почему я проснулась с рассветом и потом минут двадцать ругалась в голос, пытаясь освободиться от запутавшихся веревок и при этом не повторить свой феерически стремительный спуск.
        Кажется, когда очнулась ночью, думала, что у меня все болит. Так вот, я ошибалась, это было легкое покалывание, по сравнению с нынешним состоянием. Спуститься все-таки получилось, даже веревку с собой прихватила. Потом, после продолжительных поисков, обнаружила небольшой родничок, у которого умылась и позавтракала остатками домашней еды. Да уж, теперь придется обходиться тем, что найду сама, больше запасов нет. После того как организм более-менее насытился, а сама я ощутила прилив бодрости, решила возвращаться на покинутую вчера тропу. Конечно, сутки я уже вроде как пережила, но стоит представить повторение прошедшей ночи, и возможность оказаться съеденной кажется уже не такой уж и плохой.
        Идти по тропинке мне нравилось. По краям нет-нет, но попадались грибы, которые я старательно срезала и складывала в небольшой мешок. Удалось найти чистотел, который тут же отправился в рюкзак - с его помощью вечером можно будет обезвредить многочисленные порезы и ссадины, да и заживление он ускорит. Да что там, всего через час на глаза попался молодой ясень, который моментально был срублен и зачищен. В будущем, если получится его правильно высушить, использую как новое древко для копья, а пока побудет посохом, все же без такой простой, но полезной вещи в лесу делать абсолютно нечего.
        В общем, если забыть о смертельной опасности, идти мне нравилось, жаль только, что, как и все хорошее, тропинка в определенный миг закончилась. Нет, она не уперлась в непроходимую стену, просто вездесущие растения вскоре окончательно ее поглотили, оставив меня по пояс в траве, без всякого намека на направление.
        С другой стороны, это значит, что половина пути до гор преодолена, и осталось лишь еще столько же.
        Ох, надеюсь в этот раз обойдусь без схваток с очередной рысемахой!
        Достала карту и компас, пару минут покрутилась на месте, определяя направление, а потом двинулась дальше, раздвигая посохом травы и внимательно наблюдая куда ставлю ногу - надежда на какое-нибудь жилье гнала вперед лучше любых опасностей.
        Мои усилия были вознаграждены примерно часа через три, когда мне попалось гнездо крысокуры, которую удалось ловко подбить на взлете.
        - Ты пойдешь на ужин, - любовно разглядывая жирную тушку, покрытую серыми перьями, я чуть слюной не захлебнулась, - А вы станете обедом! - это я сказала уже трем яйцам, призывно поблескивающих на солнце белоснежной скорлупой.
        Выпив всех трех нерожденных деток, почувствовала себя значительно лучше, даже настроение в очередной раз поднялось.
        Удача поманила хвостом, а потом подсунула очередную подлянку - я не заметила скрытую зеленой пленкой лужу и провалилась почти по колено, лишь в последний момент смогла перенести вес тела и завалиться на твердую почву.
        Отрицать тот факт, что я устала и уже сейчас теряю концентрацию было нельзя. Эх, прощайте мечты о кровати, здравствуй очередная ночевка непонятно где. Солнце было в зените, но искать подходящее место нужно было уже сейчас, вдруг попадется что-нибудь нормальное.
        И ведь попалось! Еще минут тридцать я упорно двигалась вперед, пока не увидела чуть в стороне свое спасение - шикарную, метров шесть в высоту ель, заглянув под которую обнаружила вполне уютное убежище, окруженное колючими ветками. Ха, да в таком месте я готова спать прямо сейчас!
        Нет, спать я, естественно, не стала, вместо этого сперва отошла немного в сторону и развела костер, на котором постаралась просушить ноги, но в результате скорее просто согрела впитавшуюся в обувь влагу. Потом споро разделила свою добычу на две части, одну оставив на завтра, а вторую покромсала на кусочки и начала обжаривать на веточке. Пусть мой ужин в итоге и подгорел с одного края (отвлеклась, с кем не бывает?) и истекал кровью с другой, но зато он был горячим, а кусок соли из рюкзака и вовсе позволил получить от нехитрой трапезы неземное блаженство.
        Когда с едой было покончено, решила не ждать непонятно чего, а идти отдыхать тем более, что моей главной задачей является время, а не пройденное расстояние.
        Забравшись под естественный шатер, растерла листья чистотела и налепила получившуюся кашицу на все свои ранки, а потом замотала их сверху тряпками.
        Потом достала коврик и спальник, забралась внутрь и пожелала себе проснуться в одиночестве и… И проснуться - это, пожалуй, самое главное. Перед тем как уснуть, думала о том, чтобы остаться тут до конца. Хорошее место и пахнет вкусно. Ноги гудели, места ссадин чесались, но сон не заставил себя ждать. Все же физическая нагрузка и сытная еда - это лучшее на свете снотворное.
        (Береза)
        Глава № 4. Ненастье
        Шел долговяз - в сырую землю увяз?
        В этот раз пробуждение было приятным - раны почти не беспокоили, никто не разбудил меня ночью, да и в целом, спать на ковре сухой хвои было комфортно.
        Прошли вторые сутки моего путешествия, и несмотря на весьма напряженное начало, сейчас казалось, что все не так уж и страшно. Я даже взялась сделать зарядку, умылась и приготовила остатки крысокуры, совершенно не заботясь о потраченном времени - перспектива остаться тут еще на один день казалась совершенно логичной, и ничто не могло изменить моего мнения…
        По крайней мере я так считала сначала, из-за чего потеряла несколько часов, бесцельно гуляя по округе и собирая различные полезные травы. Как оказалось, совершенно зря - уже к обеду поднялся ветер, и с востока начали приближаться тяжелые, грозовые облака, гарантируя скорое изменение погоды.
        Тут уже было поздно куда-то срываться, нужно было подготовиться к встрече ненастья, ведь дожди давно уже перестали быть просто льющейся с неба водой. Кроме безобидной влаги, чаще всего дожди у нас были насыщены мелкими противными паразитами - пиявами, легко проникающими сквозь слизистую глаз, носа и прочих отверстий.
        Хорошо хоть для жизни им требовалась большая влажность, так что стоило дождю закончиться, они быстро умирали и плохо, что в телах жертв они вырастали до вполне приличных размеров, примерно сантиметров тридцать в длину, после чего проедали себе путь наружу и потом могли еще несколько суток существовать на свежем воздухе, движимые лишь одной целью - найти какой-либо водоем и оставить потомство. Что удивительно, в озерах и реках детеныши пияв были больше похожи на круглые мясные шарики и их с большой охотой пожирали рыбы и различные водные гады, а уж откуда личинки этих тварей брались в небе, никто понять так и не смог.
        В любом случае, опасность была очень серьезной - затяжные, длящиеся по несколько недель дожди, были настоящей трагедией, способной уничтожить целые поселения, что уж говорить о маленькой девочке, даже не прошедшей инициализацию интерфейса.
        Подбежав к елке, которая так любезно предоставила место для ночлега, я начала возводить баррикады по окружности, стараясь из камней и земли соорудить преграду для вездесущей воды. Да, дерево должно было защитить меня сверху, но хитрая стихия обязательно найдет тропинку для маленьких, жаждущих крови пияв, так что действовать следовало хитрее. Если нельзя полностью защититься, воду следует направить, уводя в сторону от себя.
        Так я начала возводить сразу четыре канала, идущие по внутренней стороне моего барьера, в котором пришлось сделать маленькие отверстия, а в центр, прямо к стволу дерева, наоборот, навалила кучу побольше - именно там мне и предстоит переждать непогоду. Закончила впритык - сквозь ветки уже доносился звук падающих на землю капель. Теперь оставалось только ждать.
        Быстро темнело. Нет, тут, под тяжелой густой хвоей и так-то было сумрачно, но стоило тучам закрыть солнце, как свет и вовсе сбежал куда подальше, будто уже наступила ночь. Звуки падающих на землю капель убаюкивали и глаза сами собой стали слипаться, но совершать спать сейчас, когда буквально в метре от меня лилась с неба самая настоящая смерть было никак невозможно.
        Пришлось придумывать себе занятие, благо и дело подходящее нашлось быстро - пока это возможно, я постаралась еще укрепить барьер землей, которую доставала из канавок, делая их при этом еще глубже.
        Вот только-только показалось, что уж теперь-то наверняка получится избежать опасности, как ветки с одной стороны раздвинулись, и в проем кто-то быстро залез, врезался прямо мне в живот, благо ствол позади не дал упасть.
        Нежданный сосед не растерялся и споро оказался уже у меня на коленях и только тут удалось его нормально рассмотреть - это оказался лис, причем совсем молодой и красивый. Его хитрая мордочка также оказалась прямо напротив моего лица, и мы некоторое время внимательно разглядывали друг друга, боясь пошевелиться. Секунды текли одна за другой, а шевелиться, то есть нарушить это хрупкое равновесие, не хотелось.
        - И как же ты тут оказался? - ласково, будто старому другу, попавшему в беду, спросила я.
        Лис вполне ожидаемо не ответил, но как-то уж очень по-человечески вздохнул и положил мордочку мне на плечо.
        - Испугался, бедняга? Ну ничего, я тоже испугалась, давай будем бояться вместе…
        Дождь, в это время, разыгрался не на шутку. Зверька у меня на коленях била дрожь, вода без устали штурмовала нашу маленькую крепость, а все что нам оставалось - это сидеть, прижавшись друг к другу и дереву, надеясь, что все будет хорошо.
        В определенный момент я задремала, устав переживать и забывшись, пристроившись к мягкому меху зверька.
        Снилось мне совершенно удивительная картина. Будто летела я над миром в окружении тысяч своих собратьев - похожих на червячков с большими зубастыми ртами, по бокам которых трепетали крошечные прозрачные крылышки.
        Ныряла в мягкие, пушистые облака, заигрывала с ветром, бежала от молний, питалась микроскопическими капельками влаги и ждала, ждала возможности ощутить что-то неизвестное, но при этом однозначно чудесное и желанное.
        Постепенно вокруг становилось все больше таких же как и она сама существ и иногда она сближалась с какой-нибудь группой, впитывала в себя их вибрации и запахи, делилась тем же, но при этом всегда знала о своей исключительности, а потому не задерживалась на долго, отправляясь на поиски нового.
        Это продолжалось долго - дни сменялись днями, зелень внизу заменяли снежные пики, серые пустоши, голубые, такие приятные и родные водные просторы.
        Постепенно она поняла, что выросла, стала не только больше, но и тяжелее. К счастью, это происходило не только со мной, а значит было нормально. Присмотревшись за действиями своих родичей, я заметила, что они прекратили бесцельно вертеться в округе - их действия стали более осмысленными, в них стала проглядывать определенная система.
        Вот один червячок подталкивает к себе третью капельку воды, вот другой, окруженный уже десятком таких, сливающихся в одну большую каплю. Решив, что это для чего-то нужно, я последовала их примеру, легко находя и собирая вместе послушную влагу. Этот процесс так увлек, что, когда я вся оказалась окружена такой приятной влагой, даже не удивилась - воды становилось все больше, так что даже без моих усилий она нет-нет, а сливалась между собой, порой образуя большие водные пузыри, сверкающие в лучах солнца.
        - ??????????????
        Когда именно все пошло не так непонятно. Сперва я обратила внимание, как один из таких пузырей, особенно большой и красивый, вдруг стал отдаляться от меня, все быстрее и быстрее устремляясь к земле. Вскоре такая же участь постигла его соседа, а потом вниз впервые полетел один из моих собратьев, вокруг которого также скопилось уже довольно много воды. Это стало происходить все чаще и чаще, пока вниз не отправилась уже я, все набирая и набирая скорость.
        Внизу раскинулось огромное зеленое покрывало и меня почему-то с одной стороны радовало, что мы не успели долететь до белой полосы гор, а с другой печалило, что и до виднеющейся вдалеке кляксы воды не добрались. Между тем, покрывало стало постепенно увеличиваться, в нем уже проглядывали отдельные элементы и оказалось, что зелень совсем даже не однородна, а состоит из множества возвышающихся вверх деревьев. Это открытие вроде и удивило, но не сильно, ведь я всегда знала, что деревья внизу есть.
        Перед самым приземлением меня закрутило, так что сам момент касания с землей оказался смазанным - вот я еще лечу и кажется, будто это будет продолжаться вечно, а вот поверхность начинает быстро-быстро приближаться, картинка меняется с невероятной скоростью, мгновение боли, пузырь вокруг меня амортизирует скорость, но в результате лопается, разлетаясь сотнями брызг, темнота…
        Проснулась я все там же под деревом в обнимку с мирно сопящим лисом. Дождь снаружи уже закончился и вновь светило солнце, но повсюду разлилась вода, так что идти куда-либо не хотелось. Приглядевшись к выкопанной заранее канавке, я увидела там множество маленьких червячков, которые мирно бултыхались в этом самодельном водоеме. Ох и мерзость! Воспоминания о недавнем сне становились все более обрывистыми и эфемерными, а вот насущные проблемы никуда не делись.
        В животе заурчало и этот звук разбудил спящего на мне зверька. Тот повел мордочкой из стороны в сторону, а потом резко соскочил на землю и выбежал наружу. Да уж, если я хочу поесть сегодня больше одного раза, тоже надо выбираться и искать что-нибудь съедобное. Кусок крысокуры утром - это хорошо, но мало, есть еще немного грибов, собранных ранее, но их явно не хватит чтобы наесться, так что основную проблему они не решают.
        Времени до вечера оставалось не так много, так что нужно поторопиться. В первую очередь прошлась по округе в поисках побитой дождем птицы, попутно присматривая места для ловушек. Сделать что-либо сложное в данной ситуации нельзя, но самые банальные поставить пару силков, используя все ту же веревку было вполне мне по силам. Отрезав пару кусков и хорошенько протерев ее сорванной тут же травой, я приметила еле видимые тропинки мелких грызунов и подготовила пару мелких рогатин, которые будут поддерживать ловушку на нужной высоте.
        Когда с этим закончила, пошла дальше искать кого тут можно употребить. Набрела на муравейник и призадумалась. Вообще есть муравьев можно, главное хорошенько обжарить, чтобы нейтрализовать их кислоту, но вот их вкусовые качества… На любителя, так сказать. Любителя похрустеть. Но не это главная проблема, ведь эти насекомые еще и очень опасны и вполне могут сами подкрепиться неосторожным человеком. После минуты раздумий решила их пока не трогать, все же ситуация не настолько критическая.
        Хорошо, что местность у нас невероятно богата на различные съедобные растения - крапива, щавель, одуванчик, иван-чай… Список можно продолжать очень долго и все равно всех не перечислишь! Я так увлеклась, что проверять силки пришлось в сумерках, хотя добыча все равно было так себе - лишь одна из ловушек порадовала небольшим хомяйцем, да и тот был настолько тощим, что, если бы не остальная добыча, о сытости можно было даже и не мечтать.
        Последней проблемой на пути к ужину стал поиск сухих дров. Нет, если бы я подумала об этом раньше, то при свете в сухих деревьях дефицита не было, но вот сейчас… Целый час пришлось шататься по буеракам, высматривая сушину подходящих для меня размеров, а потом еще почти столько же ее рубить, колоть и оттаскивать к своему импровизированному лагерю.
        Когда уставшая, но безумно довольная я жарила корни одуванчиков и лопухов с грибами на камнях, сплевывая кости подгорелого хомяйца, на запах вернулся уже знакомый мне лис, которому и досталось почти половина мяса и все кости. Кажется, довольны в итоге были все.
        Засыпали мы с рыжим опять в обнимку все под тем же деревом. За эти, вот уже три дня, я поняла, что жизнь на природе - это постоянный поиск еды, топлива и ночлега, если исключить те моменты, когда кто-нибудь пытается тебя сожрать или отложить в твоем теле свое потомство. С высоты своего опыта могу с уверенностью заявить - комфорт рулит.
        В этот раз животное проснулось раньше меня. По крайней мере, открыв глаза я никого поблизости не обнаружила и горестно вздохнула на несправедливый мир и неблагодарных рыжих животных. Удивительно, но всего за день умудрилась привыкнуть к лису, который так мило дергал лапками и фыркал во сне. Оставаться под елкой еще на сутки не хотелось, поэтому, собрала все свои нехитрые пожитки и с упорством достойным лучшего применения сгрызла остатки вчерашнего пиршества, кривясь и ругаясь при этом.
        Причина недовольства, конечно же, не в том, что есть не хотелось, а в том, что осталась у меня только крапива (которую было не в чем варить) и немного жареных грибов и корней. Не особо калорийно, но хоть живот набила. Совесть хотела заставить меня еще и зарядку сделать, но была послана куда подальше - настроения не было от слова совсем.
        Сегодня дождя не было, но зато все вокруг застилал густой туман, из-за которого видно было примерно на два-три метра в сторону, да и температура воздуха могла бы быть и повыше. Если бы не компас - обязательно бы заблудилась, а так ничего, шла себе и шла, стараясь выбирать более-менее удобный путь.
        Дорога моя (никакой дорогой и не пахло, но как-то ведь нужно называть) все больше забирала вверх и по моим ощущениям, я уже совсем скоро должна была выйти к горам. Именно эта новость заставляла все ускорять шаг - хотелось как можно скорее пройти хребет и поискать крышу над головой. Вот только с такой видимостью… В общем, казалось, конца пути не будет, придется целую вечность брести в тумане, пока силы окончательно меня не оставят.
        Так и шла, ориентируясь исключительно по направлению и, скорее всего, ничем хорошим это бы не кончилось - обязательно подвернула бы ногу или залезла в чье-нибудь гнездо, но на удачу мне на глаза попалась самая настоящая просека, ведущая в более-менее нужном направлении. Она была уже старой - не один год прошел с тех пор, когда некто огромный прошел тут, ломая деревья и выворачивая с корнем огромные камни, но это ведь и хорошо - сталкиваться с подобным существом у меня никакого желания не возникло.
        По пути, естественно, вовсю крутила головой, надеясь увидеть подстерегающую опасность заранее, но все было спокойно. Бесконечный подъем, шаг за шагом, когда каждый раз поднимая ногу, думаешь лишь об отдыхе… В итоге с просеки пришлось сойти, но да ничего страшного - она уходила немного в сторону, а перевал был прямо впереди и идти оставалось не так уж и далеко.
        Видимость стала значительно лучше, ведь сейчас я уже была довольно высоко, и растения тут не отличались большим разнообразием или высотой. Зато камней было даже больше, чем нужно - огромные булыжники, каждый выше меня ростом, будто широкая каменная река, неподвижная сейчас, но готовая взорваться в любой момент всесокрушающим, сносящим все на пути потоком.
        Прыгая с одной глыбы на другую, представляла себя путешественницей на другие планеты, как в тех книгах, что папа читал время от времени. Несколько раз камни начинали шататься, и я либо в испуге останавливалась, либо быстро меняла одну точку опоры на другую, молясь сразу всем, чтобы кажущийся монолитным и крепким валун не сдвинулся с места из-за такой легкой и незначительной меня.
        Сконцентрированная на каждом следующем шаге, даже не заметила, как добралась до очередного плато и лишь сделав несколько шагов по ровной поверхности догадалась обернуться назад.
        Вид поражал. Я никогда еще не была так высоко и теперь с любопытством и восторгом наслаждалась видом открывшейся мне панорамы. Захотелось крикнуть что-нибудь бессвязное, закружиться в танце… Ничего этого делать не стала - мало ли какое чудище поджидает неподалеку, вместо этого окинула взглядом предстоящий подъем.
        Лезть оставалось не так уж и много - метров триста-четыреста, разве что угол стал еще более крутым и скорость опять неизбежно упадет. Уже собираясь продолжить путь, обратила внимание на просеку, по которой шла ранее - та уходила немного в бок, а потом резко в сторону, где и заканчивалась в месте, скрытом деревьями. Любопытно, что там, конечно, но сейчас лучше поторопиться - солнце начинает садиться, а лезть по камням в темноте явно не самая лучшая идея.
        Остаток пути до перевала прошел спокойно. Я немного запыхалась, но в целом была довольна. Потом потратила несколько минут на то, чтобы определиться с дальнейшей целью, а потом наметить направление по компасу. Стоило определиться и с этим, вновь начала карабкаться по камням, но на этот раз вниз с другой стороны хребта. Предполагаемую избушку разглядеть получилось, судя по всему, там даже несколько строений стоит, но вот их сохранность вызывала опасения - столько лет дом и под присмотром не всегда простоит, а тут без руки хозяина должен был давно уже развалиться. При этом, если вдруг там кто-то окажется, придется в спешном порядке уходить, иначе вся моя затея полетит к чертям.
        Когда камни вновь сменил лес, пока еще невысокий и чахлый, но буквально за несколько метров разросшийся до мерно шатающихся вековых исполинов, сперва попыталась даже бежать, казалось, осталось сделать последнее усилие и можно будет отдохнуть, не переживая о том, как выжить очередную ночь.
        Сперва все шло даже очень хорошо - весело и беззаботно лавируя между препятствиями, перепрыгивая через поваленные стволы или пролезая под ними, сама себе я казалась такой героиней из книжки, за которым может и гонится злой колдун, но догнать уж точно не сможет, а скорее это она преследует неприятеля, готовая настигнуть и…
        Неожиданно ветка под ногой предательски хрустнула, и набранная до этого скорость сыграла со мной злую шутку, кубарем толкая вперед, закручивая все сильнее и сильнее, пока падение не закончилось столкновением с чем-то твердым, а звезды из глаз погасли от наплывающей со всех сторон темноты. В угасающем сознании промелькнула мысль - «ну вот, добегалась», а потом пустота.
        Разбудил меня чей-то шершавый язык, раз за разом царапающий мою щеку. Голова болела, перед глазами все плыло, в общем, состояние было отвратительным.
        С трудом сфокусировав зрение, поняла, что лежу практически вниз головой, причем лежу в какой-то яме, потому что вокруг меня очень темно, и свет доходит сюда из отверстия сверху. Язык! Судорожно оглядываюсь по сторонам, но голова отдается оглушительной болью, и я вновь без сил падаю обратно. Ох, если кто-то там собирался меня съесть, то надеюсь, он начнет как раз с головы, и мне не придется несколько дней наблюдать как какая-нибудь мерзость медленно обгладывает мне ноги.
        Наверное, когда интерфейс у меня активизируется, окажется, что самой высокой характеристикой является удача, потому как везет мне довольно часто. Ко мне пришел лис! Нет, не какой-нибудь рандомный, а тот самый, с которым до этого мы ночевали. Очень приятно, кстати, только не ясно, каким образом он преодолел горы, но да высота тут не сказать, чтобы совсем уж немыслимая, так что ладно.
        Второй раз я пришла в себя опять от касания шершавого язычка и на этот раз удалось рассмотреть кто это такой настырный. Стоило встать на ноги, поняла, что высота тут не такая уж и большая, и выбраться в принципе возможно - взяла животинку на руки и вытащила сперва его, а потом уже, ухватившись за свисающие корни, подтянулась сама.
        Опять темно, ночь до избы так и не добралась.
        А ведь когда планировали путь с отцом, думали, что сделаю это еще в первые сутки! Оставив бесполезное самоедство, прислонилась к дереву и поблагодарила Систему, что сегодня обошлось без дождя. Ладно, дождусь рассвета и пойду смотреть свой временный дом, мало ли, что меня там будет ждать. Сбоку раздалось шуршание, а потом ко мне прижалось теплое тельце. Интересно, а его получится взять в качестве питомца? Ивор, вроде бы, как раз тогда, после своего исчезновения, обзавелся Лоо.
        Над головой светили звезды, лес жил своей жизнью, качая ветками и поскрипывая на ветру, а мы с лисом сидели, обнявшись и ждали рассвета. Наверное, я даже задремала в какой-то момент, потому как очнулась уже утром и без своего нового друга. Непоседа какой, хотя, может, он нам сейчас поесть принесет? Было бы неплохо.
        Лис появляться не пожелал, поэтому я немного размялась и пошла дальше, внимательно смотря под ноги - не хватало только еще разок упасть.
        Когда спустилась с гор, с неба вновь начало капать. Вот бесит прямо! Пришлось ускориться, так что несколько раз поскользнулась, а уже перед финишем, когда нужно было пробежать по заваленному дереву через реку, чуть не отправилась купаться, настолько скользко было. Обошлось, к оставленным людьми жилищам выбежала хоть и запыхавшись, но зато почти не намокнув, моментально влетев под покосившийся навес.
        Рассмотреть местные дома можно и потом, сейчас главное переждать явную опасность.
        Передо мной, скрываясь за стеной дождя, стояло четыре дома. Один большой, длинный, но с развалившейся крышей. Другой поменьше, но обложенный непонятно как принесенными кирпичами - этот выглядел целым и вселял больше всего надежд.
        Последние два оказались однотипными и больше всего напоминали баню. Заметить какие-либо недостатки в них не получалось, так что шансы есть, главное, их не упустить.
        Пока ждала окончания дождя, много думала о лисенке. Нашел ли он укрытие, вернется ли? Ответов не было, зато все сильнее звучали мысли о еде. Поддавшись унынию, немного поплакала, размазывая слезы руками и безуспешно стараясь сдержать очередные рыдания. Ладно, сегодня уже скоро закончится, а там и этот бесконечный четвертый день. Скоро половина путешествия, а я только до цели добралась, может, учитывая темп, пора уже и обратно двигаться?
        (Дождь)
        Глава № 5. Бытовые проблемы
        Что любишь, того не купишь, а чего не любишь - не продашь?
        Эту ночь я никогда не забуду. Дождь не утихал, температура понизилась так, что поначалу меня даже начала бить дрожь. Хорошо хоть я не растерялась. Набрала по углам различной трухи и постепенно сумела разжечь небольшой костерок, подкидывая в который кору и веточки, пыталась поддерживать до утра. За границей моего убежища время от времени мелькали крохотные пиявы, их я либо протыкала палкой, либо просто отбрасывала в сторону. Страшные они, даже жалости никакой к ним нет, ведь судя по книгам, раньше люди с удовольствием гуляли под дождем и ничего не опасались.
        Звезд видно не было, даже Луна не светила, отчего было еще страшнее и одиночество захлестывало с головой. В какой-то момент я даже захотела, чтобы сюда пришел хоть кто-нибудь…
        Зря я так, как оказалось. Подобные желания имеют свойство сбываться, причем совсем не так, как ты планируешь. Примерно через час после начала ливня ко мне под крышу забралась самая настоящая медведица с медвежонком.
        Страху я натерпелась - не передать! Представьте, горит небольшой костерок, делая видимую для меня зону еще меньше. И тут, впереди видится гигантский, гораздо выше меня ростом, силуэт незнакомого зверя. Нет, я в курсе как выглядят медведи, просто в темноте сперва растерялась. Как не сорвалась на крик - непонятно, но думаю, именно это меня и спасло.
        Звери были возбуждены и стремились лишь занять безопасное место, непонятную девочку в этом плане мать медведица решила сперва просто игнорировать, вот только не учла любопытство своего малыша (не такого уж и маленького, всяко крупнее меня будет). А тот, немного освоившись в новых для себя реалиях, подошел к огню и устроился рядом, будто ему сидеть у костра дело привычное.
        А вот я в этот момент вообще с жизнью простилась. Стоит зверю как-нибудь неловко пошевелить лапой и прости-прощай, Ари, хорошая у тебя была жизнь, жаль только короткая очень! Но, даже если он будет лежать спокойно, рано или поздно костер ведь погаснет. Как объяснишь лежащему рядом монстру, что моей вины в этом нет?
        Осторожно, не делая резких движений, подгребла к себе весь мусор, подбросив в огонь щепотку из листьев и маленьких веточек.
        - Ну и что же теперь делать? - грустно пробормотала я, совершенно отчаявшись.
        - Да ничего не делай, спать ложись, утро вечера мудренее.
        Сначала показалось, что со мной заговорил сам медвежонок от чего стало совсем неуютно, хорошо хоть осмотреться вокруг догадалась. А рядом с костром нас стало еще больше. Кроме меня и семьи медведей, мирно протянув руки к едва живому пламени, сидел небольшой скрюченный мужичок, кого-то мне неуловимо напоминающий.
        - Нееет! - закричала я, вскочив на ноги и позабыв, что еще секунду назад боялась пошевелиться. Хотя, медведи все равно лишь недоуменно посмотрели в мою сторону.
        Вот только столь бурная реакция была связана не с тем, что ко мне неожиданно кто-то подкрался, а с проваленным квестом от родителей и обнулением срока одиночества.
        Осознание, что все предыдущие мучения оказались напрасными захлестнули голову, вновь захотелось плакать.
        - Ну что ты кричишь, малыша вот напугала, - спокойно пожурил меня незваный гость, - Успокойся, отдышись, все будет хорошо.
        Незнакомец так и источал участие, но это не насторожило, а наоборот, заставило собраться с силами и вымученно улыбнуться. Все же он не виноват в крушении моих планов, да и компания, пусть и несвоевременная приободрила. Все так же стоя на ногах, постаралась краем глаза рассмотреть мужичка более внимательно. Нужно было понять, что именно в нем показалось знакомым.
        Гость был одет в какие-то лохмотья, в которые тут и там были вплетены десятки разных веточек и листочков, казалось, часть из них выходили прямо из его тела, что, конечно, не могло быть правдой. С таким нарядом его в лесу не очень-то и разглядишь! На лице у него росла густая седая борода и усы, густые брови создавали вечно хмурый образ, но вот в глазах… В невероятно больших для человека глазах плясала смешинка, что сводило на нет всю угрозу. И тут, будто громом ударило - рост! Да, в данный момент незнакомец сидел, что несколько скрывало его размеры, но даже так было понятно, если встанет, будет мне максимум по шею, а то и ниже, а я никогда особо высокой не была. Мысли стремительно мелькали, пока часть из них не всколыхнули недавнее воспоминание - беседу с домовым во дворе Ульи. Точно, он же еще привет братцу просил передать!
        Уж не знаю, почему я так сразу поверила в эту свою догадку, но ведь и винить меня нельзя - брат домового не совсем человек, так что, может быть, он в качестве компании не считается. Кроме того, есть вероятность наладить нормальные отношения и остаток времени общаться не только с самой собой и лисом, но и вполне говорящим собеседником. Никогда бы не подумала, что это для меня так важно.
        - Из-звините, не ожидала просто, - надо же, заикаться начала, хотя никогда такого за собой не замечала, - Меня Ари зовут, а вас?
        Мужичек хмыкнул каким-то своим мыслям, потом достал из-за пазухи трубку и небольшой мешочек, после чего стал неспешно ее забивать, при этом забавно шевеля губами и причмокивая. Я уже отчаялась услышать ответ, когда он все же заговорил:
        - Имя, имя… Да что тебе толку в нем, девочка Ари? Дедушкой называй, старенький я уже. Скажи лучше, почему ты тут одна? Заплутала, али беда какая?
        Дедушка прошептал что-то над трубкой и в той радостно заплясал огонек, а вокруг растекся сладковатый дымок. В этот момент задумалась уже я. Родители весьма однозначно говорили, что преждевременная активация интерфейса - это страшная тайна и рассказывать об этом кому-либо нельзя. С другой стороны, никакой легенды для себя с ходу придумать не получалось, все идеи казались какими-то глупыми. Отчаявшись и решив просто ничего на вопрос не отвечать, вспомнила о поручении домового. Все же передать привет дело не сложное, а какие-то мостики между нами наладить поможет.
        - ??????????????
        - Скажите, дедушка, знаете ли вы домового Афанасия? Не так давно он просил передать привет своему брату…
        - Афанасия?! Аха-ха! Знаю ли я Афанасия… Да уже и не знаю. Знал когда-то, давно еще, когда он и имя другое носил и сам был совсем даже не домовым… Дал ли он тебе какой-нибудь знак или символ?
        Тут я против воли моментально схватилась за подаренный Афанасием камешек на веревочке, который так и висел у меня на шее.
        - Передал, значит, интерессссно… Что же, долг платежом красен, девочка Ари. Можешь звать меня Дру, когда-то именно под таким именем знал меня… Афанасий, аха-ха. Не бойся больше, по эту сторону гор лес не обидит тебя. А пока помолчим, ночь любит тишину…
        Так мы и сидели до самого утра. Сама не заметила, как заснула, погрузившись в мутный и совершенно непонятный сон. Снилось, будто оказалась вместе с другом, который чем-то напоминал мне деда Афанасия, хотя был он высоким, лысым и очень эффектно дрался палкой, в какой-то неказистой избушке, где на нас напал огромный, даже выше этой самой избы, медведь. Чем у нас там все закончилось непонятно, так как мне прямо в лицо попали солнечные лучи, и я проснулась.
        Дру рядом уже не было, да и медведи уже куда-то ушли, оставив меня одной. Правда рядом со мной обнаружился кусочек бересты с нацарапанным на ней текстом:
        Ушел по делам. Увидимся ночью. Медведей не обижай. Дру.
        Ха, обидишь их! Да эти гиганты сами кого хочешь… Да и ушли они, хотя, похоже, уже после исчезновения странного лешего.
        Эх, еще бы как-то выяснить, действительно ли общение с дедушкой не идет в счет моего одиночества и можно вообще не переживать - крыша над головой есть, река и прокормит и напоет, красота! Почти как дома, можно сказать.
        Мысли о доме вернули мрачное настроение, но предаваться ему долго не было никакого смысла, так что решила заняться чем-нибудь полезным и первое, что пришло в голову - это проверить заинтересовавший меня дом. Конечно, возможно, именно там обычно и проводит время Дру, но, если замечу, что помещение жилое, просто уйду.
        Сперва пошла в большой каменный дом, который сохранился лучше всего.
        Старая покосившаяся обитая металлом дверь оказалась закрыта и на мои усилия это дело исправить чихала с высокой колокольни. Почти разуверившись в благополучном исходе, все же обошла дом вокруг и радостно вскрикнула - преграда оказалась с гнильцой, так как одно из окон было распахнуто настежь!
        Забравшись на подоконник (не так-то просто с моим ростом), чуть ли не кубарем скатилась внутрь, больно ударившись локтем о тяжелую металлическую кровать, сломанную ровно пополам. Непонятно, кто мог такое сотворить, но это мелочи, главное, что теперь у меня есть дом, который защитит от дождя, есть способ добыть еду - казалось, наступила долгожданная белая полоса в жизни.
        Не поддавшись ложному чувству эйфории, начала осматривать дом, но либо тут уже кто-то побывал, либо с самого начала обстановка не отличалась изобилием. Комнаты были по большей части пусты, немногочисленные шкафы и полки обчищены, так что из всего возможного многообразия удалось поживиться лишь двумя вещами, но зато обе очень полезные, первая сейчас, а вторая в перспективе.
        Во-первых, это была немного порванная, но все же рыболовная сеть, которую я планировала использовать в ближайшее время, а во-вторых, удалось поживиться большой подробной картой, что висела на стене. Здесь удалось быстро найти и нашу деревню, и всю местную округу. Такой подробной не было даже у родителей, так что находка оказалась ценной.
        Больше поживиться было нечем, но я сперва присмотрела деревянные нары на которых собралась провести все последующие ночи до возвращения, а потом заметила и странный узор на полу, который, при более близком осмотре, оказался дверцей в погреб. Скажу честно, лезть было страшно, но гораздо страшнее будет здесь уснуть, оставив целое помещение неизведанным.
        Порефлексировав несколько минут, собралась с духом и немного набрав заряд на вжике, со скрипом откинула тяжеленный деревянный щит, прикрывающий чернеющие недра подпола, и замерла, стараясь уловить хоть какие-нибудь звуки. Спустя пару секунд, так ничего и не услышав, осветила фонарем все, что можно и только после этого осторожно начала спускаться вниз. Вот вроде у нас в деревне я делала гораздо более безумные вещи, но тогда так не боялась.
        С чего сейчас такая паника? Задаваясь этим вопросом, уже более-менее успокоившись, встала на холодный земляной пол и вновь достала фонарь. Ведя рукой по кругу, машинально перевела взгляд чуть в сторону, замечая две красные точки. Вот тут-то и оказалось, что боялась я не напрасно. Стоило только лучу света осветить это странное место, как мне на глаза попалась огромная крыса, ростом мне почти по пояс, но при этом вся какая-то облезлая, причем с одного из боков у нее даже ребра проступали!
        Не успела я даже рта раскрыть, как этот грызун-переросток бросился в мою сторону, да так быстро, что сразу стало понятно - лезть обратно уже поздно.
        Не добегая пару метров, крыса прыгнула, метя мне куда-то в шею, а я не придумала ничего лучше, чем завалиться назад, вскидывая перед собой свой нож. Руку вывернуло от столкновения с животным и клинок остался внутри монстра. Хорошо, что попала, плохо, что крысе на эту рану похоже плевать. Быстро вскочила на ноги и присела, ориентируясь по светящимся точкам глаз - фонарик выпал при падении, но зато обе руки теперь свободны, хотя правая и побаливает.
        Судорожно нащупывая хоть что-нибудь подходящее на роль оружия на полу, ухватила что-то продолговатое и вовремя - крыса решила повторить бросок. Бью наотмашь, молясь всем богам, чтобы вещь в руке оказалась достаточно прочной и длинной и вдруг вижу, как одна из красных бусинок глаз гаснет, а вторая летит в сторону. Вторая рука нащупывает фонарик и я, направив его в сторону грызуна, начинаю судорожно нажимать рычажок, светя в нужном направлении.
        В моих руках обломанная кочерга, причем обломана она была давным-давно - конец даже заржаветь успел, но именно это меня и спасло! Крыса удивленно водила пастью из стороны в сторону, а половина ее головы просто отсутствовала. Развивая успех, бросаюсь на противника и начинаю лупить кочергой куда придется - хребет, пол, остатки головы…
        Остановилась только когда животное перестало подавать признаки жизни и тут случилось странное - у меня перед глазами вдруг появились какие-то незнакомые буквы! Нет, я и раньше знала об активации интерфейса, но судя по рассказам, вся информация подавалась на знакомом языке, причем если человек не умел читать, ему просто показывали разнообразные, но интуитивно понятные картинки. А у меня иероглифы какие-то, как в старинных книжках про далекую страну Китай.
        К счастью, через несколько минут все исчезло и вернулось в норму. Подойдя к трупу, я вытащила свой нож и еще раз внимательно осмотрела все вокруг - больше никакой опасности не было, как не было и чего-либо полезного, так что, отдохнув немного, полезла обратно.
        Оставшиеся два дома (все еще думаю, что это бани) решила пока не трогать, мне тут еще несколько дней куковать, нужно же что-то оставить на потом, да и приключений пока хватит. Вместо этого перекусила дикими яблоками, растущими поблизости, и решила двигаться дальше.
        Дальше по плану была рыбалка, которой я и предалась до самой темноты. Сперва установила в небольшом заливчике сеть, потом, побродив по округе, накопала несколько червей, собрала свою новенькую удочку и умиротворенно наблюдала за поплавком, задорно подрагивающем на поверхности реки.
        Буквально через час после начала рыбалки случилось еще одно приятное событие - меня нашел лис. Выпрыгнул откуда-то из кустов и сел рядом со мной, задумчиво уставившись на реку. Вот ему значительная часть улова и досталась - рыжий хищник ловко потрошил и за один два укуса съедал очередную рыбину. Хотя, мне грех жаловаться - клевало довольно часто, да и лис вскоре наелся и в определенный момент просто завалился на бок, блаженно прикрыв глаза.
        - И куда тебе столько? - раздавшийся за спиной голос заставил меня подскочить, из-за чего чуть не упала в реку, хорошо хоть леший в последний момент подхватил за локоть.
        - Уф, напугали! Так ведь не только себе, вас угощу, может опять медведи придут, - быстро нашлась я с ответом, - Не откажите компанию составить?
        Естественно, он не отказался. Буквально через пол часа мы сидели у весело потрескивающего костерка, и жарили рыбу, насадив ее на заостренные палки.
        - Медведи позже придут, - не отводя взгляда от огня задумчиво прошептал леший, - Плохое у меня предчувствие по их поводу, но в чем дело понять не могу. Детеныш забавный, лезет постоянно, играется. Позову потом, пусть хоть поедят от пуза.
        Дру погладил лежащего рядом лиса и обернулся ко мне.
        - Все же расскажи-ка мне, Ари, как же так вышло, что ты тут одна? Понимаю, что отвечать на вопрос ты не хочешь… Обещаю, никто твою тайну не узнает.
        Опять он вернулся к моему путешествию! Довериться ему или нет?
        Сомнения вновь зашевелились в голове, но взглянув на спокойно спящего лиса и заглянув самой себе в душу, решилась и рассказала ему все. Про отца и про брата, про активацию интерфейса и дополнительные бонусы. Сказала и как испугалась, услышав его голос, переживая случившийся провал, даже про убийство странной крысы в подвале и непонятные символы неизвестно, куда исчезнувшие.
        Леший слушал внимательно, время от времени задавая наводящие вопросы и уточняя. Когда я закончила, он долго молчал, даже в очередной раз раскурил свою трубку. Уже думала, что он никак мой рассказ не прокомментирует, но в очередной раз ошиблась.
        - Я не совсем человек, Ари, точнее, теперь уже совсем не человек. Так что по поводу своего квеста можешь не волноваться, системные существа в счет не идут. Что мне непонятно, так это зачем тебя вообще сюда отправили?
        - Ну как, я же говорила, что…
        - Не перебивай, - Дру как-то жестко на меня посмотрел и продолжил, - Можно было тебя запереть где-то в подвале, не подвергая особому риску.
        Его слова сначала возмутили меня, а потом заставили крепко задуматься. А и правда, почему? На какой-то миг даже возникло неприятное чувство недоверия к членам своей семьи, но долго оно не продержалось, уступив место уверенности в них. Однако даже мимолетные сомнения настолько поразили, что я без раздумий решила и впредь отбрасывать эти мысли как непродуктивные, постаравшись найти объяснения прямо сейчас:
        - Думаю, они хотели повторить события, случившиеся с отцом и братом, ведь…
        - Нужно было попробовать, Ари. Тебя можно было оставить в одиночестве еще в прошлом году или даже раньше.
        - Так может, они еще с братом пробовали! Да вы просто их не знаете, родители всегда заботятся обо…
        - Успокойся, не думаю, что с их стороны был злой умысел, но этот момент мне непонятен. В любом случае, предлагаю тебе пожить здесь до момента активации, после этого многое будет проще.
        Леший медленно затянулся, а потом закашлялся, моментально постарев лет на двадцать.
        - Можно будет даже баньку затопить, попаришься… В общем, оставайся. По поводу крысы пока ничего не могу сказать, животные не должны были тебя трогать, я приказал им еще вчера. Спущусь в подвал, гляну, что это за чудо-юдо такое.
        Он все говорил и говорил, а в голове раз за разом крутились слова матери, сказанные перед моим уходом:
        «Это даже хорошо, дочка, что тебя тут не будет. Машгорцы всегда славились своими подлыми поступками».
        А вдруг они просто хотели отправить меня куда-нибудь подальше? Что там случилось такое, чтобы родители решили будто одной в лесу мне будет безопаснее? Ответа не было, меня начала бить дрожь и захотелось сорваться с места и побежать обратно в ночь.
        Остановило меня то обстоятельство, что прошло уже почти пять дней. Все плохое, что могло произойти - уже произошло и теперь мне нужно выполнить свою цель, ведь если окажется, что леший просто чего-то не понимает, окажется, все было зря.
        Когда уже почти стемнело, к нам пришел медвежонок. Выглядел он очень печальным и даже не обратил внимания на предложенную ему рыбу.
        Когда стало холодать, взяла на руки лисенка и пошла в дом, надеясь, что рыжий останется рядом хотя бы до утра. Увы, животное спокойно держалось пока я не подошла к черному проему окна. Сначала лис завозился, а потом и вовсе вырвался и убежал в кусты. Ладно, проголодается - вернется.
        Достала подаренный братом фонарик и пошла устраивать свой ночлег. Расстелила спальник, стянула с себя пропитанную потом верхнюю одежду и с наслаждением вытянула ноги.
        Правда, заснуть сразу не получилось - через некоторое время в дом залез леший, посмотрел, как я устроилась, усмехнулся и полез в подпол, который я до этого благоразумно прикрыла. Не то чтобы боялась, будто оттуда кто-нибудь полезет (очень боялась!), но ведь снизу холод идет, а тут и так прохладно.
        Деда не было несколько минут, а вернувшись он ничего не сказал, лишь постоял рядом со мной, повздыхал каким-то своим мыслям и пожелав спокойной ночи ушел по своим делам. Странный он, конечно, но вроде бы добрый.
        Экватор пройден, безопасное место найдено, осталось только ждать. Интересно, хоть кто-нибудь любит это дело?
        А потом три дня ничего не происходило. Я обследовала бани и одну мы с Дрю даже признали годной, так что сходила по дрова и к вечеру уже смогла нормально помыться. Дедушка не пошел, сказал, что таким как он баня противопоказана. Зато после мы уже вместе сидели под навесом, пили отвар каких-то трав и беседовали ни о чем.
        Еще к нам время от времени приходили медведи, благосклонно принимая от меня рыбу и недовольно порыкивая, если улов оказывался недостаточно хорош с их точки зрения (меньше двадцати рыб они считали неким издевательством, хотя я специально выбирала для них самые крупные экземпляры).
        Мы с медвежонком часто играли - он будто собачка приносил мне брошенные палки, за что получал дополнительную рыбешку и хотя его мать смотрела на наши развлечения с подозрением, но не вмешивалась, а однажды даже притащила в зубах часть пчелиного улья, который мы с домовым с удовольствием съели под все тот же отвар.
        Да и лис все чаще стал засыпать вместе со мной, делясь теплом и щекоча по ночам, хотя днем предпочитал охотиться самостоятельно, показывая свою независимость. В принципе, если исключить все ужасы, что пришлось пережить, мое путешествие вполне можно считать приключением, о котором не стыдно рассказать друзьям. Хотя, папа же говорил, что рассказывать никому нельзя, ну да это сейчас, а через пару лет наверняка можно будет похвастаться, просто не уточняя, когда именно я пережила все эти чудесные деньки.
        Так я думала, засыпая на восьмой день, совершенно не представляя, что ждет меня дальше.
        (Молодость и старость
        Глава № 6. Беда не приходит одна
        В воде родится, а воды боится?
        С самого утра все пошло кувырком. Сначала меня еще до рассвета разбудил Дрю. Был он весь какой-то взбудораженный и даже курил трубку в доме, хотя я уже несколько раз просила его так не делать.
        - Вставай, времени нет! - сказал он, бросая мне одежду, - Сегодня тебе лучше уйти отсюда подальше. Сейчас расскажу, как добраться до безопасного места, где ты сможешь провести еще день или два, прежде чем отправишься домой.
        - Что случилось, дедушка? - хоть происходящее мне совсем не нравилось, но я быстро начала одеваться, - Почему мне нужно уйти?
        - Здесь будет опасно и боюсь я не смогу защитить тебя. Помнишь ту крысу в подвале? Ее смерть послужила… Сигналом. Да, сигналом для сил гораздо более могучих, с которыми мне не справиться.
        - Тогда пойдем вместе! Пусть придут и увидят, что тут никого нет, а когда они…
        - Нет! Пока я отвечаю за эти земли, скверна ее не коснется! Ты слишком мала и просто погибнешь здесь, поверь. Иди на метеостанцию, я договорился с местными, они не будут тебя обижать. Скверна не любит холод, поэтому будешь в безопасности и… Ари, могу ли я попросить тебя об услуге? Не сейчас, в будущем, примерно через двенадцать лет, плюс-минус. Это очень важно, а боюсь никого лучше тебя мне уже не найти, да и мало ли, как все обернется сегодня.
        Ха, двенадцать лет! Через двенадцать лет мне будет уже… Это сколько получается? Семь плюс двенадцать, совсем уже невероятная цифра выходит - девятнадцать! Это даже больше, чем сейчас Ивору, то есть очень много. Пауза затягивалась и сначала я не поняла, чего хочет от меня этот леший, но все же вспомнила прозвучавший вопрос и буркнула:
        - Ладно, я помогу, что делать-то нужно?
        Дрю расплылся в улыбке, а у меня перед глазами вновь замерцали иероглифы, хотя на этот раз они по крайней мере шли в строчку, медленно растворяясь.
        - Удивительно, Ари. Система ответила тебе, а если учитывать первый раз, то… Возьми побольше соли и держи всегда под рукой. Если до активации интерфейса попадешь в безвыходную ситуацию, используй ее. Запомни!
        Чувствую, мне теперь много чего запоминать нужно.
        - Так, теперь по поводу моего дела. Когда пойдешь обратно, с перевала можно рассмотреть старый след монстра. Видела его? Он идет прямо, а потом резко сворачивает. Вот в этом месте находится разрушенная избушка. За ней растет большая сосна. Обними ее и постарайся обратиться к дереву мысленно. Повторяй про себя слово «Спасение». Когда дерево услышит тебя, оно отдаст электронную книгу, кинжал и кольцо, которые я когда-то спрятал. Все вещи волшебные, но книга ценнее всего. Внимательно изучи все имеющиеся там книги и станешь невероятно сильной! Но главное, внимательно изучи дневник, там объясняется суть задания и причины, по которым их нужно выполнить. Теперь собирайся и иди. Тварь может прийти и днем, хотя в этом случае мои шансы значительно возрастут.
        Ого-го. Это он мне сейчас про клад рассказал? Кольцо, кинжал и книга! Прямо как в сказках, которые мне мама читала. Да и задание нужно выполнять через двенадцать лет, а клад получу уже сейчас!
        Пошла собираться, собственно, и делов-то было: спальник собрать и немного еды с собой. Все остальное и так в рюкзаке храню. Соль вот еще где-то раздобыть нужно. Хотя с этой проблемой решилось, пока я собиралась, Дрю куда-то сходил и притащил три запечатанных упаковки соли по килограмму. Мелко-мелко молотая, я такую и не видела никогда.
        - Ты еще это, лучше не рассказывай никому о задании, или только самым близким, тем, кто никогда не предаст. Все, беги. Главный монстр сейчас не появится, но своих шавок он наверняка пустил, чтобы нервы мне потрепать. Береги себя, девочка Ари. Даже в нашем поганом мире есть так много хорошего, что его все равно приходится спасать. Береги себя и постарайся стать сильнее, потому что через двенадцать лет тебе придется отправиться в очень опасное место и сразится с могущественными врагами.
        Он еще и толкнул меня в нужном направлении! А потом уселся на скамейку и трубку закурил! Мне вот часть про могущественных врагов совсем не понравилась! Когда он про клад рассказывал, все звучало куда более привлекательно. Хотя, это же приключения, в них без труда ничего не получить, нужно быть смелой и сильной.
        Грустно вздохнув, я опять поперлась в горы, еще больше отдаляясь от родного дома. Домовой подарил мне настоящее сокровище - дождевик. У папы тоже такой есть, но отдать его он не мог - дождь может пойти в любой момент, а отец постоянно уходит в совсем уж дикие места. Теперь в нашей семье будет два дождевика и это очень-очень хорошая новость. Главное вернуться теперь. Идти нужно было вдоль русла небольшого горного ручья, постоянно перепрыгивая с камня на камень, чтобы не попасть ногой в воду, которая была повсюду.
        Кое-где плавали подросшие пиявы, собираясь в небольшие стайки. Я такие места предпочитала обходить, пусть даже Дрю гарантировал, что эти страшные паразиты хоть и жуткие твари, но все же обычные, живые, а потому слово лешего для них закон. Вот бы навсегда научиться иметь такую защиту от пияв! В наших местах, где зараженные личинками дожди были в порядке вещей, это была просто суперкрутая способность!
        Уклон становился все круче, вода в какой-то момент исчезла, а я все лезла выше и выше. Примерно часа через четыре дошла до невысоких елочек и снега. Хоть идти можно было по прямой, что воспринималось почти так же хорошо, как стоять. Только подумала об этом, как остановилась и решила перекусить перед финалом. И так уже почти добралась, какой смысл рвать жилы и упасть перед самым финишем, если здесь уже достаточно холодно, а значит, и эти самые монстры скверны сюда добраться не должны?
        А устала я порядочно, еще и тяжеленные мешки с солью по одному в боковых карманах рюкзака и еще один у меня в руках. Несколько раз хотела выбросить, но Дрю плохого явно не посоветует и, если сказал носи с собой, значит, буду носить.
        - ??????????????
        Достала бутылку воды и жареную рыбу, запеченную на костре и завернутую в капустный лист. Задумалась о лисе и медведях - будут ли они с Дрю или тоже придут наверх? Надеюсь, с ними ничего не случится, но проснулась я сегодня одна, а леший о своих зверях заботится и в обиду старается не давать, но кто его знает, как оно будет на самом деле. Тут нужно понимать, что животные хоть и не нападали на леших и тех, на кого те укажут, но скорее из уважения, а не потому, что обязаны. Поэтому как поведет себя в случае угрозы медведица или какая-нибудь стая волков - предсказать невозможно.
        Пока я ела разгоряченное тело стало остывать, и окружающая температура перестала казаться такой комфортной. Изо рта шел пар, и после воды зубы начали болеть. Я решила, что это знак, резко встала на ноги, одновременно складывая остатки рыбы и разворачиваясь обратно к вершине, как вдруг заметила прямо перед собой самого настоящего дракона! Ну, только маленького и без крыльев. Белого такого, симпатичного. Но все равно страшно, он ростом почти в полтора раза больше меня и при желании порвет легко.
        Инстинктивно делаю шаг назад, но чудо-зверь не проявляет агрессии, а скорее с любопытством рассматривает меня. Ага, еще и улыбаться начал, отчего открылись длинные острые зубы. Смотрелось угрожающе, но я в ответ тоже улыбнулась. Это, видимо, о них говорил леший. Не мог предупредить, что местные жители такие… такие… Блин, если он рот закроет - хочется погладить. А если откроет, хочется прочь бежать как можно скорее…
        Неизвестный мне монстр закрыл рот. Я сделала шаг вперед и погладила его бок. Приятный такой мех, хотя и жесткий очень. В этот момент в голове крутилось несколько вариантов различного возможного будущего. Первый мне не нравился совсем: в нем чудовище откусывает одной глупой девочке руку и голову. Второй более позитивный, здесь этот чудесный зверек просто уйдет, удостоверившись, что скверны во мне нет и угрозы я никакой не представляю.
        Третий однозначно хуже, чем второй, но значительно лучше, чем первый в том, что это игривое существо уляжется прямо тут, обвив меня своим наверняка очень гибким телом и заснет. Но именно в тот момент, когда перед глазами застыла воображаемая картинка того, как этот непонятно откуда взявшийся здесь потомок динозавров использует меня вместо мягкой игрушки, случилось вовсе невероятное! В моей голове раздался чей-то голос, причем был он до безобразия звонкий и регулировкой громкости в данный момент руководила вовсе не я.
        - Аха-ха! Смешная! Играть? Идет, устала… договор! Старый леший - хороший. Просил. Пойдем!
        После этого зверь развернулся в сторону вершины и бодро побежал вперед, только и успевай догонять. Удивительно, но даже мысли не было сопротивляться желанию бескрылого дракона - мой мозг раскалываясь от боли страдал и просил пощады, так что я была готова на все, лишь бы он больше так не делал!
        Побежала в общем, еще и старалась не отстать, хорошо хоть до цели осталось не далеко - мы поднялись еще немного и вышли в двум длинным зданиям, стоящим на самом верху. Вокруг также были какие-то непонятные штуки, самым узнаваемым было несколько вентиляторов - один рабочий и два сломанных. Что из себя представляли остальные штуки понятия не имею. Еще в округе бегало более десяти братишек и сестренок бескрылых дракончиков. Есть у меня подозрение. что где-то неподалеку родитель всего этого потомства, но как ни странно, не его я боялась больше всего. Мой проводник подбежал к своим, касаясь хвостом то одного, то другого. Все они тут же оборачивались в мою сторону и замирали. Они же сейчас все вместе у меня в голове заорут! Честно скажу - запаниковала. В первый-то раз у меня чуть мозги из ушей не вытекли от этого визга. А их еще вон сколько.
        Почти минуту мы простояли глядя друг на друга, а потом я окончательно замерзла и решительно забежала в один из домов, выбрав тот, у которого дверь была призывно распахнута.
        Внутри было… Холодно. Дом не топили очень давно. Но после небольшого осмотра мне попалась печь, рядом с которой лежали заботливо оставленные кем-то две охапки дров и березовая кора. Нужно обязательно растянуть этот запас на пару дней, а потом как-нибудь вернуться и вернуть долг, оставив подобный подарок следующему счастливцу.
        Уже через несколько минут я с наслаждением прижималась к печке, которая делилась так необходимым сейчас теплом. Потом естественно пришлось немного отойти, но нужно понимать, что в определенный момент я всерьез обдумывала возможность окончательно замерзнуть и остаться застывшей скульптурой человеческой глупости, потому всякие условности в расчет было решено не брать.
        Через час я спокойно расположилась на палатях, стоящих неподалеку и в какой-то момент уснула. Ничего мне не снилось, просто вот я закрываю глаза, а вот меня в бок кто-то толкает, и я, не разобравшись, моментально вскакиваю на ноги, пытаясь одновременно достать нож и принять максимально защищенную позу.
        Вокруг меня были все диноза… драконы. Снежные бескрылые драконы. Никто из них со мной не разговаривал, все просто смотрели, и тогда я внезапно расслабилась. Да что я тут ножом буду размахивать? Если подобные чудовища захотят мной перекусить - ничего против них сделать я не смогу. Ну и толку переживать? Вот тогда я вновь начала гладить одного из них и ко мне тут же подошло еще трое! А потом пришлось немного испугаться, потому что в моей голове вновь раздался чей-то голос, и я замерла, от предвкушения.
        Опять повезло. Голос звучал вполне нормально, то есть слова строились все еще до жути странно, но зато уровень громкости оказался нормальным!
        - Корми огонь! Отдыхай. Мы будить.
        Печка потухла! Я побежала проверять, насколько все плохо и радостно вскрикнула, увидев пышущие жаром красные угольки. Накидала очередную порцию дров и действительно вернулась отдыхать. С такой охраной не страшно, в принципе, при должной экономии, можно вообще отсюда все это время до самой инициации не выходить. Воды мало, но можно и потерпеть. Вообще можно снег растопить и нормально. Зато никто на меня не набросится и не съест. Хотя, а что они вообще едят?
        И вот тут мне пришел ответ и был он не то, чтобы очень уж хорош:
        - Мама. Еда. Скоро!
        И что же скажет мама, интересно? Хотя все равно. Вот прилетит и скажет что-нибудь, там разберемся. Вновь начало клонить ко сну, будто кто-то нашептывал в ухо - приляг, отдохни. Уснула, никуда не делась, но на этот раз удача лишь шаловливо помахала хвостиком - сон был, как и все в этот безумный день, очень странным.
        Я бежала по лесу в лучах закатного солнца, и свет в глаза меня чрезмерно раздражал. Вот позже, когда мир погрузится в темноту, когда сильные выйдут на охоту, а слабые будут прятаться или убегать… Конечно, мне хотелось убивать, поглощая жизни своих жертв, но хотелось делать это на своих условиях, не испытывая постоянную боль от проклятой звезды!
        Стойте-стойте, мне нравится убивать? Бред какой-то, что вообще происходит? Я вроде спать где-то легла, и теперь вот… Ледяным катком по сознанию проходит злость. Зубы крошатся друг от друга.
        Под руку попадается мелкое умертвие, и мои руки с наслаждением сжимаются, кроша кости и разрывая энергетические каналы простейших некроконструкций. Мимолетная ухмылка быстро исчезает с лица, ведь удовольствия от убийства нет - в неживых нет самого главного, а значит в этом плане они бесполезны.
        Приказ заставляет поторопиться, и я перехожу, ускоряюсь, перепрыгивая реку. Обидно, после нескольких десятилетий спокойной жизни подчиняться заключенному когда-то договору и теперь мне, МНЕ!!! Приходится подчинятся.
        А так это мне сон такой снится? Ох и жутко, конечно, но я бы лучше что-нибудь с радугами выбрала. Тут прямо совсем страх - в книжках брата и то так не бывает. Ладно, как-то все это можно контролировать, интересно? Папа рассказывал, что нужно пытаться свои ладони рассмотреть, попробовать что ли?
        Впереди виднеются дома, а на площадке в центре даже через здание светится кто-то сильный. Хочется съесть его, но справиться в одиночку будет трудно. Не умертвий же звать…
        Снижаю скорость, оглядываясь и тут же отхожу в сторону - конечно, я далеко не главная ударная мощь. Позади раздается рык, и огромная тварь полезет напролом - дури хватает. Значит можно сконцентрироваться на добыче поменьше, вон две светящиеся точки! Медведи… Вкусняшка! Телепортируюсь перед более крупной зверушкой и молниеносным движением протыкаю грудь хищника, стискивая в руке сердце.
        Подождите-подождите, да я же узнаю эти места. Да ведь эта тварь только что медведицу убила и собирается медвежонка точно так же убить! Нужно же что-то делать, только что? Как убить такую сильную, могущественную тварь, да еще и находясь в ее… В моем теле? Могущественная тварь. Вкусная, наверное, хочется попробовать. В моей руке все еще сердце никчемной медведицы, но хочется чего-то большего, больше не подчиняться приказу, а съесть, съесть самое вкусное - себя! Вторая рука-лапа изгибается под немыслимым углом, выпирают три длинных когтя острые, как бритва. Удар чудовищной силы - и тело содрогается от боли, отлетая на обратно на медведицу, но сигналы из мозга еще доходят, а потому рука-лапа, почти насквозь пронзившая грудную броню, вылетает наружу, вынося в когтях два сверкающих шарика.
        Две руки-лапы, в одной ярко-красная жизненная энергия медведицы, а в другой две белоснежно-белые искры чудовища, тянутся в сторону медвежонка.
        - Держи, малыш. Прости, что не успела спасти маму, поздно сообразила. Надеюсь, все это сон. Великая система, пусть все это будет просто сон!
        Меня буквально выбросило из сновидения, хотя в печи еще весело потрескивали дрова. И все бы ничего, я только рада прекращению этого кошмара, но перед глазами у меня опять появились буквы и на этот раз они даже почти похожи на русский язык, но все же не настолько, чтобы можно было что-нибудь разобрать.
        Спать больше не хотелось и я выбралась на улицу, укутавшись в спальник.
        Ночь. Здесь на горе Луна и звезды было хорошо видно. Немногочисленные тучки проплывали немного снизу, закрывая часть того, что творится внизу. Хотя, все, что ниже линии горизонта, было видно лишь в виде темнеющих силуэтов, а никак не четкой картинки. Разглядеть, как там дела у лешего, было невозможно, но зато я слышала, что дела там совсем не спокойные. Судя по звуку, целое стадо медведей решило одновременно зареветь в этот раз!
        И это я тут нахожусь, достаточно далеко от происходящих событий. Увижу ли еще Дрю, лисенка, медведицу с медвежонком? В этот раз сон приходить все никак не хотел, но чем я могу помочь друзьям, было совершенно непонятно. В итоге просто пошла в дом, снова подкинула дрова в печь, доела рыбу и попила воды. Что же тут происходит такое и каким боком во все это вляпалась я?
        Вскоре сон снова заявил о своих правах, и уставшее тело не посмело ему противиться, ловко уговаривая сознание не вмешиваться. В этот раз обходится без сновидений, чему я бесконечно рада. Все бы ничего, но нормально отдохнуть так и не выходит - каждый раз, как печка начинала гаснуть, один из снежных драконов меня будил. Так что вскоре казавшийся большим запас дров внезапно стал уже средним, а потом и маленьким.
        Хорошо хоть на третий раз за окном снова светило солнце, так что подкидывать решила прекратить и пойти пособирать какое-нибудь горючее на ночь. Обследовала все в округе и была просто поражена - теперь у меня было столько сокровищ, что и представить сложно! Новый крутой рюкзак и спальник, у первого куча возможностей для регулировки, и максимальный объем аж девяносто литров. Я помещусь легко. Но вот если кое-где кое-что ужать, литров шестьдесят получается, что нормально. Плюс грудной и поясной ремни с кармашками и водонепроницаемый чехол в незаметном кармашке снизу. Но главное спальник! Теплый, легкий, компактный и с гермомешком. Красота!
        Старые тут оставила и вещи быстро переложила. Еще нашла ледоруб и классный охотничий нож с костяной рукоятью, на которой были нарисованы олени и зайцы. Тут же обнаружилась пара банок с какими-то консервами, но интуиция подсказывала, что есть их не стоит. Зато вот сухие, как камень, печеньки с водой, которая еще недавно лежала в виде снега, зашли на ура.
        Наконец нашла подсобку, где хранили уголь! Года два назад папа у кого-то выменял мешок, так мы целую неделю им печь в доме топили. Отнесла пару ведер и задумалась. Уголь штука полезная, зима не за горами, а там каждое такое ведерко - это хороший запас тепла. Нужно думать, может, получится смастерить какую-нибудь тележку и… Да что ж это я? Уголь тащить через горы?
        Часа два лежала на палатях, размышляя, что делать дальше, и тихонько плакала. За медведицу, которую уже и не надеялась увидеть и за Дрю, который так ей помог. Себя тоже пожалела немного, но потом стало стыдно. Сама не заметила, как в очередной раз заснула и теперь уже не просыпалась до самого вечера. Пока не разбудили очередные толчки в бок, и голоса в голове не завопили:
        - Холод. Ночь. Пригласи огонь, накорми!
        Приятно чувствовать себя полезной - похоже, этим белым красавцам редко удается погреться в тепле и, надеюсь, из-за этого у меня не будет проблем с мамашей. Хотя это мелочи, и с той же долей вероятности я могу набрать очки в глазах заботливого родителя.
        Когда печка снова начинает радостно поедать топливо, и отдавать тепло, я вышла наружу и присмотрелась, пытаясь разобрать, что происходит в месте вчерашней битвы, но тут со стороны тропинки раздался чей-то насмешливый голос:
        - Смотри-ка, а она не ошиблась, тут и правда кто-то есть. Эй, малявка, иди-ка сюда, быстро!
        Властный голос неизвестного посетителя меня совсем даже не обрадовал, так что я быстро забежала в дом и, подойдя к драконам, передала полученную только что информацию.
        Это действие произвело настоящий фурор, потому что сразу все они вскочили на ноги, а в моей голове зазвучал настоящий хор:
        - Враг! Предупредить. Защитить.
        Двое красавцев выбежали наружу и оттуда моментально раздался громкий вой, будто сами горы решили подать голос. После того, как сигнал прозвучал, глашатаи вернулись в дом, тогда как я стояла у дверей, надеясь разглядеть, на кого умудрилась напороться.
        Секунд десять ничего не происходило, а потом из-за поворота вышло какое-то странное существо. Похожее на человека - ростом с моего отца. Да и комплекция схожая, вот только передо мной явно женщина, вон какие груди отрастила. Вот только она была вся серая, а симпатичное в общем-то личико портили два выпирающих клыка, из-за которых выражение лица казалось донельзя глупым.
        Наши взгляды пересеклись, а потом я моментально захлопнула дверь. Амулет, подаренный домовым, нагрелся сильно-сильно, обжег. Помню, мне рассказывали, что вампиры не могут зайти в дом, если их не пригласить. Не буду приглашать, и уж как-нибудь перетопчется.
        С улицы раздался вкрадчивый шепот:
        - Время еды, деточка. Подойди сама, и это будет не больно. Давай, хватит тянуть…
        Надеюсь, мама этих красавцев поторопится, потому что мне совсем не нравится то, что сейчас будет происходить. Безвыходная ситуация какая-то, что я могу придумать? Думай, голова, думай!
        - Ладно, подожди. Сейчас выйду. - теперь главное не облажаться, главное не облажаться.
        - Пять секунд, только самое ценное с собой захвачу.
        (Соль)
        Глава № 7. Финишная прямая
        А почему она белая? Потому что зеленая.
        Вышла на улицу и содрогнулась от налетевшего порыва ветра. В трех метрах стояла высокая женщина, похожая на иллюстрации в книгах, где изображали вампиров, вурдалаков и прочую нечисть. Отличие заключалось в одежде - персонажи книг все как один наряжались в темные плащи и костюмы, а эта кровососка вырядилась в сарафан с цветочками, да еще и широкополую соломенную шляпу нацепила!
        Дверь за моей спиной скрипнула и наружу выбежали все дракончики. Эх вы, маленькие, лучше бы внутри остались, может, вас и не тронули бы, побоявшись связываться с вашей матушкой.
        - Ох, сколько мяса! Да, это твой след привел меня, - рука женщины поднимается и указывает на меня, но несмотря на громкие слова, появление дракончиков явно смутило нашу зубастую гостью. Она начала нервно оглядываться и даже посмотрела в небо, не летит ли к нам заботливая мать.
        - Думаешь, детеныши ледяного дракона помогут? Ха-ха, ты сделала ставку не на ту карту, малявка. Пока у них не отросли крылья, это не более чем сообразительные зверушки и сомневаюсь, что ты контролируешь их достаточно хорошо!
        Ладно, не нужно тратить время на эту ненормальную. Тем более, что она все равно врет - я же сама разговаривала с малютками, а значит они вполне разумны. Не отвлекаемся, у меня ведь есть план, а суть планов в том, чтобы им следовать иначе все бессмысленно.
        Поднимаю руку и делаю обманный бросок, замахиваясь надрезанным пакетом и отправляя в полет целое облако соли. Зубастая женщина пригибается, рассчитывая пропустить снаряд сверху, но разлетевшийся минерал летит прямо на нее! Не знаю на что я рассчитывала. Все же леший - волшебное существо, да и про это оружие последнего шанса говорил очень настойчиво, так что в моем понимании враг должен был либо сгореть в пламени либо расплавится, будто попавшая на раскаленную печь свеча..
        Женщина медленно встала, посыпанная солью, удивленно осматривая себя в поисках повреждений. Наши взгляды пересеклись - мой растерянный и ее недоуменный. Кажется, я покраснела.
        - Аха-ха! Соль? Какого черта, ты думала, что…
        - Киииииирррррррья-кирья!
        Договорить она не успела - стоящие до этого без движения бескрылые драконы набросились на клыкастую со всех сторон, да так быстро, что я и рассмотреть ничего не успела, только этот странный крик и услышала. Вот они стоят по бокам от меня, а вот уже… Да что за ерунда?!
        Союзники, вместо того чтобы атаковать врага, с ожесточением слизывали рассыпанную вокруг соль! Не, ну так мы не договаривались! Все чего удалось добиться этим странным маневром - повалить зубастую женщину на землю и немного потоптать тяжелыми на вид животными, но она явно была жива, а еще буквально ощущалась расползающаяся по кругу аура ярости.
        - Мелкая слабачка, ты пожалеешь, что не…
        Ждать пока противник соберется для решающего удара было никак нельзя, а потому я выхватила из-за пояса нож и бросилась к лежащей на земле клыкастой. Пока та очень ловко выворачивалась из-под топтавшихся по ней существ, я успела подбежать и всадить клинок в бедро, рассчитывая повредить артерию.
        Нож с трудом вошел в плоть, будто и не обычная нога была целью, а плотная единообразная масса, не имеющая мягких тканей. Уже успевшая выползти на свободу, женщина охнула, получив от меня удар, а потом начала грязно ругаться, грозя мне самыми страшными муками.
        Я же несколько опешила от эффективности (нет) удара и сейчас с ужасом смотрела, как гостья выворачивает голову под противоестественным углом и начинает тянуться в мою сторону. Ох, и страшная она вблизи! Кожа больше похожа на старую потрескавшуюся серую бумагу, готовую порваться в любой момент. Тем более удивительно, как сложно было проткнуть ногу.
        Хорошо хоть рука не дрогнула, так что нанести еще один удар у меня вышло - нож вошел точно в глаз кровососке, от чего тот лопнул с противным звуком. Надеялась ли я, что пятнадцать-двадцать сантиметров стали помогут ее упокоить? Да, черт возьми, надеялась! Если бы кто со мной такое провернул, думаю, я бы уже вовсю обдумывала детали своего последующего перерождения, а эта лишь на шаг отступила, унося в себе и засевший в глазнице нож.
        - Ну все, теперь ты будешь умирать медленно. Будешь умолять, чтобы я подарила…
        - Да когда ты уже заткнешься! - перебила ее я, доставая из рюкзака свой походный топорик, - Сдохни уже, как все нормальные люди, и не мешай отдыхать.
        Вооружившись и почувствовав себя более-менее уверенно, я приняла решение действовать более кардинально, а если подробнее, то и вовсе рубить с плеча. Логика у меня была следующей - раз эта тварь не чувствительна к колющим ранам, нужно попробовать разделать ее на кусочки, чтобы не смущала остальных такой удивительной живучестью.
        Правда, у женщины на этот счет была своя, отличная точка зрения, да и на ноги она уже поднялась, так что давать себя рубить просто так не собиралась:
        - Малявка решила, что может справиться со мной? СО МНОЙ?! Я выпью тебя досуха, а потом…
        Слушать, что именно со мной собирается сделать эта ненормальная я не собиралась. Нет, идти в ближний бой желания тоже не было, но ведь варианты есть, нужно только выбрать правильный момент!
        Казалось, женщина только и успела, что распрямиться, никакого движения больше разглядеть не удалось, но факт на лицо - она уже стояла рядом, схватив за руку и сжав ее так, что кричать от боли захотелось. На удачу рука была левой и в плане она участия не принимала, хотя сам факт столь небрежного отношения меня жутко бесил.
        Правой рукой схватив второй пакет с солью, что все это время мирно валялся в большом кармане на животе, я пыталась двумя пальцами разорвать неподдающуюся обертку. Бесполезно! Вот умели раньше делать, не то, что сейчас. Нет, из бересты туесок я бы тем более не перетерла, но там хоть сломать можно было бы, а тут хоть в грязи ее валяй. Чудеса…
        - ??????????????
        - Что ты там возишься? - кровососка вытянула руку, поднимая меня в воздух, - Хочешь еще поиграть?
        Пасть странной женщины медленно раскрылась, являя миру множество клыков, частоколом усеявших непропорционально большой рот монстра.
        Проковырять дырку в пакете с солью уже никак не получалось, а потому нужны были решительные действия, которые поставят точку в этом затянувшемся сражении. Вот только скорость противника напрягала, казалось, что я для нее словно сонная весенняя муха. Значит врага нужно отвлечь, иначе ничего не выйдет!
        - Дождалась, - сквозь боль, страх и слезы мне удалось выдавить улыбку, а взгляд перевести со страшных зубов за спину чудовища, - Вот и мама прилетела!
        Держащая меня на весу рука немного дрогнула, а рот моментально закрылся, после чего голова начала медленно разворачиваться в сторону. Упускать такой шанс было никак нельзя, а потому я быстро вытащила пакет соли и приподняв его повыше крикнула:
        - Скажите «А»!
        Странно, почему я к этой странной тетке, явившейся с явно недобрыми намерениями, обращаюсь на вы? Никакого уважения к ней не испытываю, да и вообще стараюсь убить прямо сейчас. Ладно, глупости все это! Совсем не об этом нужно думать!
        Мешок с солью оказался прямо на уровне головы монстра, когда та обернулась, приоткрыв в недоумении рот, так что мне оставалось лишь вдавить специи в исказившуюся гримасой морду. Та, как на заказ, еще и рот захлопнула как раз нужный момент, благодаря чему острые зубы все же раскусили не податливую прозрачную обертку.
        Подавившись неожиданно попавшей в горло солью, женщина закашлялась и наконец выпустила меня из своих рук, чем я не преминула воспользоваться, отползая подальше. Если все рассчитано правильно, сейчас…
        - Киииииирррррррья-кирья!
        Совсем недавно успокоившиеся и разбежавшиеся по округе дракончики вновь накинулись на зубастую, но если в прошлый раз той попало по недоразумению, то сейчас все обстояло по-другому - полутораметровые хищники буквально разрывали женщину на части, стараясь добраться до такого желанного белого минерала.
        Я же подняла с земли оброненный топорик, также направилась к поверженному монстру. Лучше проконтролировать это дело, а то мало ли какими регенеративными навыками обладает это чудовище? В идеале ее бы конечно сжечь… Да, так и поступлю, только сначала все же отделю голову и конечности, чтобы пока буду разводить костер не случилось ничего неожиданного.
        Подойдя к телу, заметила, что дракончики начали довольно вяло расходиться в разные стороны, а некоторые даже улеглись прямо на снег, осоловело поглядывая по сторонам.
        - Да на вас соль как алкоголь действует - с удивлением воскликнула я, - Ох не похвалят меня за спаивание молодежи, помню, как мама папу и Улью по всей деревне гоняла, когда те Ивору стакан самогона предложили…
        Разговаривая сама с собой, я между тем начала наносить удары топором, пытаясь отделить голову твари от тела. Та, кстати, все еще шевелила глазами и даже раскрывала разодранный на части рот, не успокоившись даже после того, как я смогла-таки закончить начатое, еще больше убедив в необходимости сжечь тут все поскорее. После головы напало чувство какой-то отрешенности, так что сама не заметила, как несколькими ударами отделила ногу по колено, после чего остановилась в задумчивости.
        - Пожалуй, тебя я с собой возьму, - задумчиво сказала я голове, - Смотри-ка, снова два глаза целы! Как же это у тебя так получается?
        Вытаращенные глаза зубастой женщины неотрывно смотрели на меня. Черт его знает, жива она до сих пор или нет, но лучше подстраховаться. С дровами в округе было так себе, но удалось насобирать целый стог какого-то кустарника, который десятки лет назад оккупировал небольшую долину. Пока ходила туда-сюда, намотала волосы монстра на руку и иногда ударяла голову об очередной камень. Хоть какое-то веселье.
        К моменту, когда будущий костер оказался сформирован, голова начала периодически разговаривать жутко хриплым голосом, хотя ничего невероятного услышать не удалось - в основном это были ругательства и угрозы. Поэтому я порадовался своей инициативе и достала зажигалку. Самое время зажигать, как иногда говорит брат.
        Ночь, вершина небольшого плато, несколько зданий и странных метеорологических приборов… А также яркий костер, возвышающий о победе жизни над смертью.
        Голову бросила в огонь, когда тот уже разгорелся. Потом притащила тело и часть ноги. Последняя умудрилась отползти за угол дома, пытаясь сбежать, хорошо хоть двигалась очень медленно, так что стоило обнаружить побег как пропажа вскоре нашлась. Ох и непростая эта гостья, повезло мне сегодня, ужас просто, насколько.
        Страшная женщина кричала. Непонятно как можно кричать, если твою голову уже почти час как отрубили, но она справилась. Я стояла перед радостно полыхающим пламенем и не ощущала ничего. Понимала, что это как-то ненормально и даже заподозрила себя в психических отклонениях, ожидая какой-нибудь необдуманной глупости, но потом поняла, что сами эти мысли неправильны и еще неделю назад их возникнуть не могло.
        С чем это было связано? Мне в голову приходила только приближающаяся активация интерфейса, который время от времени напоминал о себе непонятными символами и данный случай скорее всего исключением не станет. Будто некто стремится повысить мои шансы на выживание, отсекая ненужные сейчас эмоции. Может, еще и на подобные мысли меня наводят эти самые некто? Хотя, может и процесс активации будет лишь очередным этапом помощи, причем возможно вовсе не последним и если задержаться в диких условиях достаточно долго, можно получить дополнительные бонусы…
        Крики зубастой женщины потихоньку стихали, а огонь все набирал силу, предвещая скорый конец затянувшемуся противостоянию.
        Казалось, время остановилось - детеныши дракона спали, собравшись в небольшие кучки, я стояла, не шевелясь и только костер весело потрескивал, будто танцуя, рисуя сотни причудливых контуров каждую секунду.
        Когда перед глазами появились вполне понятные строчки текста даже не удивилась. Еще в прошлый раз заметил качественные изменения, а теперь и вовсе можно нормально прочитать:
        Поздравляем, //введите имя//!
        Вы одолели одного из высокоразвитых существ фракции Скверны высокого уровня и достойны награды. Корректировка - ранее вы уже были замечены в борьбе с данной фракцией, одолев сначала низшую, а затем среднюю особь. Корректировка - ваш интерфейс до сих пор не активирован. //введите имя//, рассмотрение вашего дела будет осуществлено в момент активации, хорошего дня.
        Так вот, как оно у всех остальных происходит, интересно, мне после активации что-нибудь подарят? Может, бонусных характеристик или даже навык? А вдруг умение?! Эх, получить умение - это ведь навсегда! Очки силы или там ловкости уйдут к старости, а умение останется, причем их обычно можно развивать! У папы есть четыре классовые умения, а у брата пока два. С другой стороны, существовали люди, которые даже к двадцатому уровню так и не заработали себе ни на одного умения. Хотя, нужно признать, случалось такое редко. Как же я хотела присоединиться к этому клубу обладателей умений.
        Внезапный порыв ветра ударил в спину и повалил на землю, заставив пару раз кувыркнуться, провалившись по пояс в снег, причем голова оказалась внизу. Я начала усиленно дергаться, пытаясь вырваться из этого неожиданного плена, но тут что-то подхватило меня сзади и приподняло в воздухе за ногу. Когда-нибудь буду большой, и никто позволить себе подобного не сможет. Сама научусь так делать и буду практиковать!
        - Человек, что с детьми? Почему здесь смердит скверной, и как все прошло на кордоне? Говори!
        Кое-как сфокусировав взгляд, увидела огромного бирюзового монстра высотой примерно, как наш дом, а огромные крылья в расправленном виде смотрелись очень мощными и элегантными. Вернулась мама, блин. Ладно, особой вины я за собой не ощущала, а потому начала подробно описывать ей все произошедшее за последний день. Когда сообщила про соль, эта ненормальная завопила и побежала отпаивать своих деток из каких-то бурдюков. Меня она при этом выпускать не собиралась, сказав продолжать свое повествование.
        Честно скажу, ничего из этой идеи не получилось, так как было совсем не до разговоров - как бы содержимое организма оставить при себе, при такой-то качке.
        Ничего, приноровилась, постепенно даже закончил историю. Как раз к тому моменту, когда и драконица успокоилась.
        - С ними все будет нормально? - мне было и правда неудобно, ведь не прибеги я сюда в поисках укрытия, ни одна тварь так высоко бы не полезла. Попросил за меня, опять же, леший, который непонятно жив или мертв.
        - Все хорошо, ребенок. Ты была честна и заслужила ответа. Малышам даже полезно принимать проклятый минерал в небольшом количестве, но приходится очень внимательно следить и… Не важно, тут тоже все обошлось хорошо. Можешь пожить тут еще два дня, потом уходи. Дети будут ночевать в доме, но они не помешают. С той стороны дома лежит туша козрана, можешь отрезать себе кусок. Прощай.
        А потом драконица легко оттолкнулась от земли и неспешно поплыла в сторону высокой горы справа. Удивительно, в каких местах мне удалось побывать в последнее время.
        Вернулась в дом и снова подкинула в печь дров. Что мне тут делать-то эти два дня? Достала нож, пошла отрезать себе кусок мяса, пока дети все не съели. Оказалось, что торопилась я не зря и малышня уже вовсю потрошила тело какого-то крупного животного с красивыми закрученными рогами. Мысленно попросила себе небольшой кусочек и, о чудо, - дракончики расступились, пропуская меня к туше. Куска должно хватить минимум на сутки.
        Радостная вернулась обратно в дом, спрятав свежее мясо в ледник. Посидела немного и решила опять поспать, по крайней мере до утра. В общем-то можно надеяться, что после возвращения драконихи ни одна тварь сюда сунуться не посмеет. Может, по округе полазить получиться, вдруг что-то интересное найдется.
        Снов в этот раз не было, провалялась до утра, то проваливаясь в забытье, но подолгу валяясь закутавшись в теплый спальник. На душе было тоскливо - силы возвращаться не желали и вообще хотелось свернуться калачиком и ждать пока все это не закончится.
        Общаясь с друзьями и братом, мы постоянно рассказывали друг другу страшные истории. По праздникам даже мама и папа иногда могли поделиться какой-нибудь легендой, ничуть не настаивая на ее достоверности. Помню, как часто я лежала потом без сна, вслушиваясь в любой шорох. Думала, что страшнее быть никак не может, даже в постель к родителям бегала…
        Кто же знал, что стоит отойти от родной деревни совсем чуть-чуть, и тебе встретится такая жуть! И как жить? Как людям справляться с напастями, если в каждой норе ждут монстры и чудовища? А ведь и про людей разное говорят! Это у них в Содружестве друг дружке стараются помогать, тщательно выбирая возможных соседей. В кланах зачастую разные сумасшедшие попадаются, мне брат на полном серьезе говорил. Вот и как тут не отчаяться и не опустить руки? Загадка…
        Когда в окно попал первый солнечный луч я уже встала и даже сделала себе горячий напиток и пожарив кусок большую часть мяса. Еще есть немного моих старых запасов, так что не пропаду. Завтрак здорово поднял настроение, было принято решение обследовать местность.
        Весь день бегала по округе, нашла много ценных растений о которых рассказывала мама, но главное, встретила настоящие заросли редкой Голубой ягоды, за которые торговцы готовы платить системными товарами. А тут этих ягод видимо-невидимо! Первым делом, естественно, затолкала в рот сразу четыре самые крупные и аппетитные, моментально их заглотив (невероятно сладкие и вкусные), как мое тело стало наливаться энергией буквально на глазах. Захотелось куда-нибудь срочно бежать, с кем-нибудь сражаться - еле успокоилась, прекрасно понимая опасность подобного порыва. Потом уже по одной кушала, смакуя редкое лакомство и набирая запас ценного ресурса в пакет. Принесу домой - вот все обрадуются!
        Увы, такое место просто не могло обходиться без охраны и мне просто повезло, что страж этих невероятных запасов изволил отдохнуть, не подозревая о визите наглой лазутчицы.
        Громкий храп я услышала не сразу. Хорошо, сидела на одном месте, без ума срывая одну ягоду за другой. Но, когда услышала, сперва замерла на секунду, а потом быстро-быстро продолжила прерванное ранее занятие. Я уже рискую, я уже забралась, куда не следует, так хоть постараюсь увеличить возможную награду!
        Пакет набирался медленно, хотя ягоды и были довольно крупными, но собрав половину и обнаружив, что для продолжения нужно смещаться в другое место, решила уходить.
        Выбраться из зарослей постаралась тем же путем, что и зашла. А оказавшись на свободе - тут же рванула обратно на метеостанцию. Хотелось верить, что хозяин тех ягод не обратит внимания на мое вторжение.
        Зато какая славная мне досталась добыча! Теперь вообще буду главной в семье, а значит, смогу первой выбирать лучший кусок еды. Что за чушь в голову лезет? Брррр!
        Весь остаток дня просидела в домике, боясь неведомой кары от владельца ягод. Ничего не произошло, так что я разожгла печь остатками дров, дожарила остатки мяса плотно поужинала. Возникла мысль, что имеет смысл экономить, но интуиция вопила поступить именно так. Потом немного поразглядывала карту, которую взяла с собой из дома у реки, и в очередной раз легла спать. Завтра последний день, и все закончится. Потом можно нигде не задерживаясь идти домой к родителям. А еще клад найти и проведать, как там леший, медведи и лис. Эх, планов, как всегда, много, когда все успеть?
        Проснулась рано утром, закусила ягодой и задумчиво посмотрела в окно. Может, попробовать повторить вчерашний хитрый налет? Пол пакета - это хорошо, но вот целый пакет ягод… Заманчиво.
        В итоге пошла, хотя и старалась действовать максимально аккуратно, замирая и подолгу прислушиваясь. Услышать в этот раз ничего не удалось и я уже обрадованно хотела броситься к кустам, когда из-за камня выглянула голова незнакомца. Я сразу нырнула вниз и начала отступать, так что, надеюсь, разглядеть меня он не успел, но вот его личико рассмотреть удалось и ничего хорошего я не увидел.
        Во-первых, это не мишка, с которым можно попробовать договориться. Это монстр покрыт длинной белоснежной шерстью, глаза у него голубые, а губы толстые. Некрасивое лицо у монстра, нечего сказать, но это именно лицо, тут сомневаться не приходится - чего один только пирсинг стоит.
        Я резво вернулась в дом и в очередной раз выпила горячий напиток, закусив ягодой. Похоже до срока из метеостанции лучше не выходить, лучше уж тут спокойно посижу, мало ли какие пакости могут случиться в последний момент. Так и прошел последний день - по большей части тихо и мирно.
        Смородина
        Друзья, поздравляю всех с наступающим Новым годом. Нам можно выдавать почетную ленточку - «пережил/а 2020».
        Давайте загадаем, чтобы 2021 оказался во всех отношениях получше. Пусть мы все побываем там, куда зовет сердце, будем добры друг к другу и никогда-никогда не будем грустить.
        Спасибо всем, счастья, здоровья, не забывайте мечтать и слушать себя!
        Глава № 8. Возвращение домой
        Поле не меряно, овцы не считаны, пастух рогат?
        Ночь перед активацией я провела беспокойно. Вставала несколько раз, валялась без сна, не зная, чем себя занять. Было страшно. Вдруг ничего не случится? Вдруг случится, но что-нибудь не то? Уже казалось, до утра буду ждать, и плевать на доводы разума о том, что завтра нужно идти и силы лучше бы сберечь.
        Вот после всех этих мыслей внезапно успокоилась. Отпустив ситуацию, в какой-то момент забылась тревожным сном. Если бы кто-нибудь сейчас меня видел, наверняка рассмеялся бы, ножки дергались, будто я куда-то бегу, а руки были расставлены в стороны.
        Казалось, сижу на берегу реки в компании лиса и медвежонка. Вместе мы грустно глядим на лежащих чуть в стороне медведицу и убившую ее мертвую тварь. Ситуация была глупой до ужаса - сил животных не хватит оттащить останки, а мои возможности ограничены лишь наблюдением, причем есть подозрение, что не только медведь, но и лис о моем присутствии даже не подозревают.
        Можно подумать, что наше мероприятие являлось неким прощанием с покинувшим нас другом, а для кого-то даже матерью, но на деле все было совсем не так, потому что также как и животные, я наблюдала за медленно вытекающей слизью, которая как живая выбиралась из многочисленных ран монстра и постепенно оказывалась на теле медведицы.
        К сожалению, что происходит дальше, видно плохо, вот только внешний вид лежащей тут красавицы постепенно меняется. Шерсть приобретает какой-то металлический оттенок, да и запах все больше отдает своеобразной нездоровой сладостью. Ничего хорошего это не несло, а потому все грустили.
        Потом меня буквально выдернуло из сна внезапно ожившим интерфейсом. Я вскочила на ноги, как ошпаренная, всматриваясь в висящее перед глазами сообщения и только краем глаза заметила, что за окном рассвело, а значит, можно выдвигаться.
        Внимание, //введите имя//, долгое время вы находитесь в критической ситуации, не имея связи ни с одним взрослым представителем своего вида. Чтобы поднять ваши шансы на выживание, интерфейс будет активирован вне очереди, и вы получите нулевой уровень с распределением базовых характеристик с учетом бонуса от достижений.
        И тут же, стоило мне дочитать, надпись сменилась на другую:
        Выберите имя!
        Эта надпись мигала и никуда не девалась, заставляя обращать на себя внимание, но я понадеялась, что тут все будет просто:
        - Ари! Имя такое, Ари, понимаешь?
        Буквы передо мной действительно изменились, показывая новое имя, а потом потухли, рассыпавшись на множество осколков. Только решила, что все позади, как информация полилась рекой, причем важная, требующего серьезного осмысления:
        Ари. Человек. Уровень: 0
        Класс: -
        Жизнь: 40/40
        Мана: 70/70
        Усталость: 50/50
        Скорость восстановления маны: 11 ед. в минуту.
        Скорость восстановления жизни: 3 ед. в минуту.
        Коэффициент ускорения: 1,2
        Коэффициент влияния: 1,1
        Шанс критического удара: +0,5%
        Сила: 3
        Выносливость: 5
        Телосложение: 4
        Ловкость: 7
        Харизма: 6
        Интеллект: 7
        Восприятие: 7
        Мудрость: 11
        Удача: 6
        Свободных очков характеристик: 0
        Навыки:
        Сбор растений: 3
        Кулинария: 3
        Осознанные сновидения: 2
        Акробатика: 2
        Владение ножом: 2
        Владение топором: 1
        Атлетика: 1
        Установка ловушек: 1
        Скрытность: 1
        Умения:
        Очищающий удар - 1
        Достижения: Борец со скверной (3), Сновидец (3), Друг леса (1), Брошенное дитя (1).
        Как же интересно рассматривать информацию о себе! Причем не важно даже, что класс пока не указан - его по достижению первого уровня дают. Характеристики просто загляденье, могу смело считать себя невероятно талантливой. Средним показателем при инициации была пятерка, а сумма всех характеристик чаще всего равнялась сорока пяти. У меня же только сила и телосложение немного отстают, зато остальные показатели в хорошем плюсе, с лихвой компенсируя недостачу. Так ведь мне еще и на первом уровне должно прийти очень много! Остальные на него один год будут зарабатывать, а я три, то есть и получить должна значительно больше.
        Еще хорошо, что много навыков открыты, значит, я в этих науках хорошо продвинулась, такое вообще мало кому удается. Три открытых на старте навыка считается хорошим результатом, чаще всего они и определяют всю последующую жизнь, ведь сколько не занимайся каким-либо ремеслом, но перейдет в навык оно все равно только при повышении следующего уровня и развиваться будет уже медленнее.
        Другое дело открытые с самого начала навыки! К моему первому уровню они могут получить по плюс пять или даже десять, все только от меня зависит. Пусть скрытность только на единичке сейчас, постараюсь и получу к ней хоть плюс двадцать к своему десятилетию. Сомнительно, конечно, но, если вот очень-очень постараться… Вон у моего брата Охота на первом уровне была целых пятнадцать единиц, а у меня и времени больше. Да уж, легкой жизни ждать не стоит, родители ведь не отстанут, придется все, что есть, развивать как можно лучше.
        Но откуда взялось умение Очищающий удар? Что это вообще такое и чем его едят? Ладно, с ним разберусь позже…
        Еще вот достижения все светятся, так и просятся того, чтобы я их коснулась. Мысленно нажимаю на «Друга леса» и тут же получаю развернутое описание:
        Однажды леший признал вас своим другом и даже познакомил с лесом. Чтобы не случилось дальше, вековые деревья будут помнить о существовании своей маленькой знакомой, и в случае опасности постараются помочь.
        Это явный привет от Дрю, даже сейчас он продолжает мне помогать. Я задумчиво посмотрела в ту сторону, где должен быть дом и речка, где медведи, лисицы и чайный напиток. Встряхнулась, смахивая неожиданно набежавшую слезу и ткнула в «Брошенное дитя» - в юном возрасте вы остались один на один против целого и мира и выжили. Удача или судьба? В любом случае, это заставило вас рано повзрослеть, и сейчас вы умеете трезво оценивать свои шансы и даже временно отключать эмоции ради достижения поставленных целей.
        Ох, интересно, а у папы и брата тоже такое есть? Почему-то мне кажется, что отрывок об отключении эмоций появился благодаря моим недавним играм с разделением тела на три части и у них вполне может оказаться что-то свое.
        «Сновидец» меня немного пугал, так что знакомство с этим достижением решила оставить на потом, а пока напоследок поинтересовалась «Борцом со скверной», тем более он тоже был самого большого, третьего уровня. Тут можно было просмотреть всю эволюцию достижений, но я остановилась на финальном варианте:
        Ваша борьба со скверной становится все более ожесточенной! Сперва вы одолели тварь своего уровня, потом расправились с угрозой сначала на десять, а потом и на двадцать уровней выше! Поздравляем, урон по оскверненным созданиям навсегда увеличен на 31 % (1+10+20).
        Тоже приятно, хотя как по мне, лучше замечать их как можно раньше, чтобы потом старательно обходить. Ладно, хватит самолюбованием заниматься, скоро полдень, а я все из дома не выйду.
        Быстро схватила рюкзак, очередную палку - прошлое опять куда-то подевалась, обнялся с дракончиками и пошла в обратную дорогу. Вниз спускаться было заметно легче, да и скучать было некогда - постоянно хотелось копаться в интерфейсе, рассматривая прогресс. Оказывается, это тоже видно, хотя может лишь благодаря моей высокой мудрости. Так даже обычная прогулка с рюкзаком в горах положительно влияла на развитие характеристик сила и выносливость, но медленно-медленно, по тысячным долям процента за несколько минут.
        По дороге все же решилась развернуть описание достижения «Сновидец», но на этот раз решила рассмотреть все его этапы друг за другом:
        Без чьей-либо помощи ваше астральное тело проникло в одно из миллионов неразумных существ, разделив с ним небольшой отрывок жизни. В дополнение к незабываемым воспоминаниям о чудесном опыте, вы навсегда получаете +5 % к ментальной защите навсегда. Получено достижение Сновидец - 1.
        Блин, а я уже почти и не помню ничего из этого незабываемого опыта. Ладно хоть бонус остался, тем более, все оказалось совсем не так страшно.
        Ваше астральное тело интуитивно захватило контроль над враждебной сущностью и успешно нейтрализовало ее! Плотность вашего ментального поля навсегда увеличено на 50 %. Получено достижение Сновидец - 2.
        Еще лучше! Ну, я, конечно, не знаю, на что влияет ментальная плотность, но 50 % это значительно больше пять, верно? Ладно, осталась последняя стадия, и, кажется, догадываюсь чего там ожидать:
        Вы сумели воплотить астральное тело в материальном мире без привязки к физическому носителю! Вы получаете еще по +5 % к ментальной защите и плотности ментального поля. Внимание, сработала Синергия с достижением «Борец со Скверной», вы дополнительно получаете активное умение «Очищающий удар», эффективное оружие против тварей Скверны. Получено достижение Сновидец - 3.
        Очищающий удар - ментальная практика, направленная на очищении цели от каких-либо кислот, ядов и паразитических воздействий. Сила очищающего воздействия зависит от количества вложенной маны, возможно применение на союзников.
        Ох, теперь даже не знаю, чего я боялась. Параметры непонятные, но лишними они точно не будут, все что в плюс, вполне может однажды спасти мне жизнь, а отмахиваться от подобного просто глупо.
        Довольно быстро спустилась вниз к домикам, засмотревшись на совершенно новую для себя реальность и замерла только перед самой рекой. Остановилась пораженная и разглядывала, что осталось от приютивших меня домов.
        Тут будто прошел великан, настолько огромный, что каменный дом показался ему лишь незначительным препятствием - на него словно наступили, по крайней мере, крышу я прекрасно видела. И что за чудовище могло сотворить такое - представить просто не получалось. От бань остались только переломанные бревна, с невероятной силой отброшенные чьей-то волей и валяющиеся теперь повсюду.
        Задерживаться тут смысла не было, хотя я и оббежала округу, надеясь найти следы лешего, но никаких вестей от Дру, только разруха и запустение. Постаралась восстановить в памяти свой последний сон и понять, где именно я сидела с медвежонком и лисом. Получалось не очень, но присутствие реки здорово сузило радиус поисков, и вскоре мои усилия увенчались успехом. И, похоже, пришла как раз вовремя.
        Представьте, выбегаю я из-за какого-нибудь дерева, а там знакомая тебе медведица восстала в виде здоровенного зомби со светящимися зелеными глазами! Ужас просто, иначе и не скажешь. Своих друзей из животного царства, лиса и медвежонка, заметила мельком, они жались сбоку, не очень-то представляя, как справляться со столь внушительной угрозой.
        Хотя, нужно признать, чего-то подобного я и ожидала, а потому не особенно растерялась. Были надежды успеть до того, как эта зараза из медведицы успеет воспользоваться свежим сосудом, но не оправдались. Ладно, сейчас посмотрим, как там эти достижения работают. У меня же должна быть значительная прибавка к урону!
        Закричав скорее от страха, а не устрашения противника, бросила прямо в голову медведицы палку, не потому что надеялась на чудотворные силы дерева, просто руки нужно было освободить. Направила, значит, ладони в сторону нежити, мысленно кричу «Очищающий удар!», и ничего не происходит. Только медведица палку мою в сторону отбросила и в мою сторону ринулась.
        Помню, как перепугалась, когда они с медвежонком ночью под навес забрались! А тут намного страшнее, чего уж там, вот только и я за это время успела измениться и измениться значительно.
        Представляю, как активирую свое единственное умение, и вливаю в него все семьдесят очков маны. Отмахиваюсь от чудовища, нанося ему эдакие оплеухи на расстоянии. Смотрелось чертовски глупо (если бы не подействовало), да еще и полностью лишившись маны, я испытала жуткую слабость, а потом еще и ноги подкосило. А показатели усталости упали до неприятных пятнадцати пунктов.
        Следующие несколько минут, после того как я упала на землю, ждала, что скверна доберется до меня, представляя одну страшную картину за другой. Но пришла не скверна, вместо этого сначала лицо вылизал лис, а потом и медвежонок просунул голову под мое тело и поднявшись, куда-то потащил. В момент разворота обратила внимание на медведицу, теперь та не казалась страшным монстром, а просто была мертвой. Непонятно откуда, но я знала, что на этот раз оживить маму медвежонка не сможет никакая сила. Глаза стали слипаться, так что, поддавшись моменту, я решила просто поспать.
        Пробуждение выдалось на любителя - меня просто скинули на землю, отчего стало жутко обидно за всю такую героическую себя, но, когда поняла, где мы находимся, чуть не расцеловала медвежонка от радости! Я снова была на горе, а точнее на том самом перевале, откуда видно старую просеку, о которой говорил леший.
        Как животные забрались сюда вместе со мной, было непонятно, однако гадать лишний раз не хотелось. Я чувствовала возвратившиеся силы, да и дорога опять была вниз, что внушало некоторый оптимизм.
        Найти еще одну разрушенную избу проблем не составило (думаю, они мне сниться скоро начнут - куда ни пойду, везде сломанные дома), вот только вопреки моим надеждам в месте предполагаемого клада росла не одна, а сразу пять сосен, что превращало всю эту ситуацию в какой-то фарс.
        Нет, я догадалась сперва обнять и поздороваться с самой большой и старой елью, вежливо прося ее поделиться со мной оставленным кладом, слово кодовое «Спасение» повторяла раз за разом. Без толку. Три дерева сменила, пока не поняла, что нахожусь не сзади, а сбоку.
        Вскоре дело пошло на лад - красивое и ладное дерево засветилось во все стороны, меня даже ослепило в какой-то момент, а когда зрение вернулась, прямо у самого ствола лежали обещанные предметы кинжал, кольцо и непонятный сверток. Это, видимо, и есть книга. Взяв в руки сокровище, начала рассматривать, что же все-таки досталось:
        Ветка - легендарный короткий клинок самых миролюбивых в мире магов. Традиционно друиды не используют металлического оружия, отдавая предпочтение различным посохам и дубинкам, ведь сталь блокирует природные элементы, а рубящее оружие противно растениям. Но, как и в большинстве правил, здесь существовало свое исключение, и имя ему было Древесный король.
        Являясь сильнейшим друидом, он также был признанным воином и множество раз стоял на страже равновесия, где словом, а где и силой убеждал прислушаться к точке зрения приверженцев баланса и принять ее всем сердцем. Главными же его аргументами были гигантский посох - стебель и кинжал - ветка. Этот клинок - кинжал, выкованный гномами-мастерами из сердца столетнего железного дерева. Растет вместе со своим хозяином. Будучи растением симбионтом, может оказывать влияние на судьбу.
        Урон: 2 - 5 (уровень 0)
        Особое свойство: ядовитая плеть (урон ядом 1 - 2 на 5 секунд)
        Скорость: великолепная
        Ограничения - только для друидов и смежных классов.
        Чем дольше читала о кинжале, тем больше он мне нравился, а потому, закончив всматриваться в описание, я огорченно взвыла - шанс получить класс друида был ничтожно мал, а значит, и хозяином такого замечательного предмета мне стать не суждено. Постаравшись успокоиться, взяла в руки маленькое невзрачное кольцо, сделанное будто из какой-то проволоки и тут же снова закричала, только на этот раз радостно:
        Ценность - эпическое кольцо, которое молодой эльф Флориан сделал для своей возлюбленной, принцессы людей Изабель. Отец принцессы, король Роландо, который и устроил сей брак в надежде породнится с кланом бессмертных, был настолько возмущен внешним видом подарка, что затаил зло и отравил жениха прямо на брачном ложе, подговорив дочь. Какова же была ирония, когда именно это кольцо помогло Роландо спасти большую часть своего имущества, когда ему пришлось бежать из осажденного армией древних города.
        Позволяет хранить вещи в пространственном рюкзаке (доступный объем 3 кубических метра). При активации с инвентарем интегрируется с ним.
        Я тут же надела колечко и полезла смотреть, не хранится ли здесь чего-нибудь еще, но, к сожалению, пространство было пустым. В любом случае это очень полезная вещь! Инвентарь поначалу вообще небольшой, да еще и размеры его сильно от интеллекта зависят, так что с моими вполне себе неплохими для старта показателями, могла бы положить туда кинжал, наверное. А сейчас? Сейчас в кольцо сложила весь рюкзак и теперь я всерьез думала, а не отправиться ли обратно, тот же уголь забрать.
        Хотя насчет обратно - подумать нужно и подумать хорошо. Отбросим вполне естественное желание пойти домой как можно скорее, будем рассуждать логически. А тут у нас что выходит? Выходит, что первый уровень достижения «Брошенное дитя» мне дали за десять дней, то есть третий, на котором и достаются самые интересные бонусы, можно получить дней за тридцать. Вот только каково будет родителям, думать, что их дочка давно уже мертва? Нет, лучше потом еще раз схожу, всяко легче будет, да и вещей с собой можно будет взять столько, что переживать вообще не о чем.
        Наконец я аккуратно развернула сверток, который действительно оказался книгой, но не нормальной, которые я хорошо знаю, а электронной. Папа показывал такую, так что общее представление есть Но я надеялась, что все будет проще.
        Раньше вообще все нужно было заряжать. По рассказам брата, жутко раздражает, найти чей-нибудь не разграбленный дом, первым туда забраться, чтобы обнаружить множество бесполезных сейчас «приборов».
        Нет, дома, конечно, есть генератор, с помощью которого папа иногда включает зимой какую-нибудь сказку по телевизору, но об этом тоже никому нельзя, потому как кланы за рабочий генератор вполне могут убить.
        Кинжал и аккуратно замотанная обратно книга отправились в корзину, а я пошла дальше по просеке. Ближайшее время двигаться будет просто. Лис и медвежонок все так же шли рядом, так что пришлось всерьез задуматься, что же с ними делать. Нет, я ни о чем таком, не переживайте.
        Просто у зверей своя правда, у человека своя, нам не всегда удобно вместе. Вот как объяснить лису, что часть крысокур трогать нельзя? А если соседи мишку напугают, и он какого-нибудь ребенка заденет? Думать нужно, с родителями советоваться. Так ушла в себя, что чуть на финише не срезалась - выскочил на пути здоровенный боброволк, причем не молодой, а матерый, грозный.
        Я только и успела «Ой» сказать и топор из кольца вытащить, когда зверь, разглядев мою нерешительность, бросился прямо на грудь, пытаясь добраться зубами до плоти.
        От удара меня бросило на землю, обрадованный хищник хотел уже кинуться следом, но тут ему в бок прилетел медвежонок, отчего грозные лесные жители месте укатились в сторону. Я кое-как встала, подняла над собой топор и бросилась на помощь косолапому - боброволк как раз умудрился оказаться сверху и настойчиво грыз толстую шкуру. Удар топора поставил точку в этом противостоянии, а интерфейс порадовал сообщением о первой задокументированной победе:
        Вы одолели Боброволка 8 уровня. Получена жизненная сила хищника, находящегося на пике своих возможностей. Достойная победа! Ваша сила, выносливость и ловкость получают дополнительные очки развития.
        Ну вот и здорово! Нет, я сейчас, естественно, не получила плюс один к силе и два к ловкости. Точнее получила, но не сейчас и не столько, понятно дело. После активации интерфейса любая охота или даже убийство будет давать мне жизненную силу противников. Чем больше получится собрать, тем существенней бонус получу на десятилетие.
        Мы шли еще часа три, причем чаще всего вниз, так что я всерьез думала успеть вернуться домой уже сегодня, но не вышло. Сначала мишка полез попить и провалился в болото, еле вытащили его общими силами, хорошо хоть никакая гадость к нам в это время не присоседилась. Мне и вовсе пришлось искупаться в вонючей жиже, подталкивая косолапого на сушу. А потом, отвлекшись на семейку грибов, не заметила, как убежал лис тихой сапой, а значит, и ждать смысла нет. Захочет - найдет.
        Ладно, хоть медведь оставался рядом, что-то порыкивая на своем и даже позволяя опираться на плечо при ходьбе.
        Последний час был самым длинным. Перед глазами проносились обрывки боя с вампиршей и ночевка под елкой, вечерние посиделки с лешим и воровство голубых ягод неизвестно у кого. Хорошее получилось приключение, ничего не скажешь. Нужно будет обязательно повторить, только уже следующим летом, наверное. Время у меня до уровня еще будет, подниму уровень достижения. Может, получу еще какое-нибудь умение. Вот было бы здорово вернуться обратно повзрослевшей, а там Дру трубку курит, дракончики друг за другом бегают. Идиллия…
        Сама не заметила, как преодолела последний перевал и уже приближалась к родному дому. Ну сейчас, наверное, начнется, брат будет спрашивать, почему еще вчера не вернулась, отец насчет медведя поинтересуется, а мама начнет причитать, что дитятко похудело. Знаю я их, так и будет. Как же здорово вернуться.
        (Небо, звезды, месяц)
        Глава № 9. Ритуал
        Одного отца, одной матери, А ни тому, ни другому не сын?
        К дому я подошла уже затемно, а так как родители предупреждали, что показываться на глаза никому не стоит, в дом пошла не с главного, а заднего хода. Туда, где с одной стороны стоял старенький деревянный туалет, а с другой баня. Дверь, естественно, была закрыта, но перелезть через забор труда не составило, а там и медвежонка запустила, наказав пока оставаться на месте.
        Кричать или как-то иначе показывать свое присутствие не стала - хотелось устроить сюрприз, заскочив в дом неожиданно, чтобы усилить эффект, поэтому я, пригнувшись, прошла мимо окон, но вот к двери свернуть не успела - услышала голоса. Один принадлежал отцу, а второй был совсем незнакомым.
        - А я еще раз говорю, большего вы от нас все равно не получите, - чуть-ли не шепотом проговорил папа, - Хватит! Мы помогли друг другу и теперь в расчете. Садиться себе на шею не позволю ни тебе, ни кому-либо еще!
        - Вы не в том положении, Дир, - собеседник отца тоже говорил негромко, но он скорее шипел, а не шептал, - Мои люди уже заняли вашу деревеньку, так что лучше бы нам договориться!
        - Как заняли, так и освободят, понял? Если кто-то забыл, единственная причина, почему вас все еще не вышвырнули отсюда - это жалость к потерпевшим. Но раз вы намерены разговаривать с позиции силы, то…
        Я аккуратно выглянула из-за угла, разглядывая спорщиков. Отец был в своей рабочей одежде, которая давала максимальную защиту и резисты от различных видов урона. Руки были пусты, но в чехле висел большой нож, а зная, как папа умеет с ним обращаться, сомнений в его возможностях наказать обидчика не было. Этот молодой мужчина, худощавый и немного выше отца, выглядел он уверенно, хотя чувствовалось, что он сейчас не в своей тарелке. Присмотревшись, мне удалось даже прочитать информацию о нем: Согден. Человек. Уровень 22. Клан Тратор.
        Мысли скакали в голове как бешенные: похоже, Содружество объединилось с Тратором против Машгора. Отец назвал этого парня потерпевшим, неужели их выбили с базы? Лучше пока не высовываться, сначала нужно обсудить происходящее с родителями. В это время разговор сам собой подошел к концу, Согден пообещал о чем-то подумать и ушел, а отец сплюнул и постоял немного в тишине, а потом уверенно спросил:
        - И долго ты собираешься прятаться?
        Я тут же выскочила к нему, прыгнув и ухватившись за шею, а папа со смехом подхватил и закружил меня.
        - Где же ты пропадала, малышка? Мы тебя еще вчера утром ждали, думали только и ждешь неподалеку, когда все это закончится.
        - Ой, там столько…
        Тут отец вдруг показал мне знаком замолчать и, поставив на землю, оглянулся в ту сторону, откуда я пришла.
        - Так кто-то есть?
        Лишь на секунду я задумалась, о чем это он, а потом хлопнула себя по лбу и рассмеялась:
        - Да, это мой друг. Только ты не удивляйся, он очень хороший и маму недавно потерял…
        Мы прошли вдоль дома и, свернув за баню папа, впервые увидел мишку. Пусть это был еще ребенок, но недооценивать хозяев леса не стал бы ни один охотник, что уж говорить про такого опытного как мой отец. Он на мгновение замер, оценивая ситуацию, а потом вдруг резко расслабился и даже рассмеялся чему-то.
        - Хорошо! Ха-ха, хорошенечко-то как… Ладно, Ари, с другом твоим все понятно, давай пока его в стайку отведем, пусть на сене поспит, а завтра и обряд по всем правилам проведем.
        - Какой ритуал? - удивленно спросила я.
        Отец ласково посмотрел на меня, а потом с добротой, но и некой укоризной в голосе произнес:
        - Ритуал по приручению питомца, который отныне свяжет вас навсегда. Знаешь, очень рад, что ты нашла себе такого могучего защитника, все же мы с Ланой не молодеем и рано или поздно настанет момент, когда наших сил будет недостаточно.
        - Паап! - возмущенно воскликнула я, - Что за ужасы ты говоришь?
        - Ладно-ладно, пойдем в дом, тебя все заждались.
        А дома все было по-прежнему! Ивор правда куда-то убежал, но с самого порога послышался скрипучий голос Ульи, который увлеченно рассказывал маме об отличии магов-элементалистов и различных огненных, воздушных или земляных лордов:
        - Пойми, дорогая, мне, чтобы призвать, к примеру, элементаля огня, нужно проникнуть на соответствующий план бытия, найти нужное существо и осторожно подчинить его своей воле, что обычно занимает от часа до пары суток. Да, после всех этих манипуляций вызвать его можно будет почти в любом месте, разве что посреди реки это не совсем разумно, но ведь никто и не запрещает! При этом тому же огненному лорду все эти ухищрения до лампочки, он чуть-ли не с первого уровня способен призвать первого раба, а где-то на двадцатом уже окружает себя десятком слуг с зажигательными способностями и это, не считая его собственного атакующего потенциала.
        - То есть лорды элементалей сильнее вас, магов?
        - Ха, еще чего! Ну, то есть все зависит от обстоятельств. Если буду биться с огненным лордом своего уровня где-нибудь здесь, то справлюсь без особого труда, а вот если решу напасть на него в пустыне, где энергия воды наиболее ослаблена или, тем более, на территории плана огня, то тут уже он выиграет даже не напрягаясь. В общем, моя сила в разнообразии подконтрольных сил, а у них в глубине контроля, понимаешь?
        В этот момент я решила больше не таиться. Тем более что со спины уже подходил отец и, похоже, недоумевал, почему его дочь так странно себя ведет.
        - Мама, деда Улья, я вернулась! - громко закричав, выпрыгнула к ним и сразу же полезла обниматься, не обращая внимания на укоризненный взгляд отца, который всегда ругал меня за громкие возгласы.
        Правда в этот раз он не стал отчитывать свою непутевую дочь, а просто встал рядом и несколько секунд смотрел, как я буквально повисла на маме. Наконец примерно через пол минуты моего бурного излияния чувств, он не выдержал.
        - Тихо-тихо, - ласково сказал папа, буквально снимая и ставя меня обратно на пол, - Хватит уже. Давайте за стол перекусим, а там и Ивор вернется. Вот тогда нам все и расскажешь.
        Кушать дома было одно удовольствие. Никто не угрожает на тебя напасть, еда мало того, что соленая и не подгорелая (так и у меня иногда выходило), так еще и разнообразная!
        Когда пришел брат, я уже пила чай и жадно вслушивалась в новости. Оказывается, пока меня тут не было, в Содружестве произошло множество разнообразных событий. Сперва в тот самый день, когда мои приключения только начались, к нам наведались представители условно враждебного (ввиду прошлых конфликтов) клана Машгор.
        Чего от этой встречи ожидать, никто из жителей деревни не знал, а потому готовились будто на войну - прятали детей, мастерили засады и ловушки, да много чего. К счастью, битвы не произошло, прибывшие парламентеры лишь выразили желание заключить перемирие, условием которого должна была стать наша поддержка в нападении на другой условно враждебный Содружеству клан - Тратор.
        Машгоровцам ответили, что мы всегда были за мир и первыми ни на кого не нападали, а потому хоть и приветствуем их желание дружить, но вот проявлять агрессию в отношении кого-либо не хотим, так что разбирайтесь сами. Парламентеры ругались, грозили карами, а уходя и вовсе пообещали, что как только закончат с конкурентами, возьмутся за нас.
        Тут уже наши старейшины, в число которых входит и мой папа, задумались. Говорить о своем невмешательстве - это одно, а вот спускать подобные угрозы, готовые вылиться в серьезные проблемы, совсем другое, так что приготовления к обороне опять закипели с новой силой, а к Тратору отправились уже наши дипломаты (отец и Улья). Они смогли предупредить руководство клана о нападении, да еще и с обороной помогли, предложив несколько интересных идей в плане не только пустить кровь врагам, но и уйти, если шансов отбиться не будет.
        Как там потом шли дела неизвестно, но по итогам можно с уверенностью сказать, что Машгор все же сумел захватить базу Тратора, пусть и потеряв при этом почти треть личного состава. Вот только назвать победу безоговорочной у них никак бы не получилось - большая часть проигравшего клана в последний момент выскользнула из ловушки, прихватив с собой все хоть сколько-то ценное. Ушли они, естественно, не абы куда, а прямо в нашу деревню. Бесплатно принимать у себя беженцев желающих не нашлось, но и выкручивать руки просящей стороне тоже не стали, так что казна деревни пополнилась парочкой интересных артефактов.
        А вот потом начались все эти неприятные игры, когда гость потихоньку пытается захватить контроль над чужим домом, подавая все это под соусом взаимной выгоды и большей численности, пока безуспешно, к счастью.
        - Запустили лису в курятник, - горько пробормотал Улья, - А ведь мы их спасли, сперва когда предупредили и потом, не выгнав приблуд… Ну вот что это за твари, скажите мне?
        - Не ворчи, старый, - ласково пожурила деда мама, - добрые дела не всегда окупаются, но, если есть выбор - нужно оставаться людьми. Давай лучше Ари послушаем, все же моя дочь вернулась домой и, думаю, ей есть, о чем нам рассказать!
        Мой рассказ затянулся на долго. Если в начале, когда я рассказывала о первой ночевке, все присутствующие-лишь понимающе хмыкали, то, когда дошла до лешего и битвы с крысой, мама испуганно ойкнула, а брат уважительно посмотрел и потом разулыбался, будто моя победа была целиком и полностью его заслугой.
        Утаивать почти ничего не стала, разве что про сны упомянула мельком, обмолвившись лишь о странных кошмарах. Нет, я естественно, не думала, что близкие не поверят или начнут смеяться, просто как говорить о вещах, в которых ничего не понимаешь? В общем, закончилось тем, что мы все вместе пошли знакомиться с мишкой, а потом отец предложил не тянуть до завтра и провести ритуал привязки, о котором говорил ранее, прямо сейчас.
        Как оказалось, никаких особых приготовлений не нужно, папа только сбегал в дом за корзинкой различной еды (был тут и кусок вареного мяса, кусок крысокуры и немного медовых сот, оставшихся еще с прошлого года).
        Улья прямо на земляном полу быстро нарисовал посохом круг с восьмиконечной звездой в центре, куда и поставил меня, осмотрел его критическим взглядом, пробурчал что-то недовольно, добавил несколько завитушек и довольный отошел в сторону. После него за меня взялся отец. Нет, он ничего не делал, а стал рассказывать, что и в какой последовательности нужно предпринять.
        По его совету я поставила корзину со снедью поближе, потом достала нож и, задержав дыхание, сделала широкий надрез по ладони. Рана получилась глубокой, так что по руке сразу же обильно потекла кровь, но сейчас думать о ней некогда, нужно было продолжать.
        Повернувшись к медведю, который немного волновался от такого обилия зрителей, попросила подойти, рассказывая, что и зачем собираюсь сделать. Не думаю, что зверь меня понимал, но вот голос действовал на него успокаивающе, так что косолапый, смешно переваливаясь с одного бока на другой, двинулся в мою сторону, но стоило ему пересечь нарисованный на полу круг, как он вдруг заскулил и недоуменно остановился, после чего и вовсе сел совсем рядом, приподняв передние лапы к мордочке.
        Моему удивлению не было предела - ладошки медведя кровоточили! Он обиженно зарычал, непонимающе глядя на непонятно откуда взявшиеся свежие раны, а потом перевел взгляд на меня, будто спрашивая «это что за ерунда такая?!»
        - Начинай, дочка, - прошептал папа и я, достав из корзинки кусок птицы, надкусила немного, а остальное протянула мишке со словами:
        - Разделяю эту пищу с другом, связывая наши тела.
        Медведь, учуяв мясо, временно позабыл о внезапно возникших проблемах и с удовольствием схватил крысокуру зубами, практически моментально его проглотив и внимательно взглянул на меня, интересуясь, будет ли этот аттракцион невиданной щедрости продолжаться. Я же взяла одну из его лап, с которых до сих пор вытекала кровь и прижала к ней свою руку, которую недавно порезала.
        - Смешиваю свою и его кровь, связывая наши души.
        Руку пронзила острая боль, словно в огонь ее окунула, а потом она начала расползаться по всему телу. На лбу выступили бисеринки пота, голова закружилась, но останавливаться сейчас было никак нельзя. Где-то на краю сознания слышался вой медведя, который будто не мог пошевелиться и только непонимающе смотрел на меня. Тогда, желая поскорее закончить это мучение, я отпустила его лапу и обняла мишку обеими руками, заканчивая заговор:
        - Пусть моя жизнь, поставленная на кон, свяжет наши разумы! Обещаю заботиться и оберегать своего друга от всех опасностей и объявляю, что отныне мы одно целое.
        И стоило только замолчать, как в мысли ворвался оглушительный медвежий рев, в котором явственно слышались недоумение, жажда битвы и… Поддержка?
        В тот же миг из меня будто вынули стержень. Ноги подкосились, перед глазами все поплыло и последнее, что удалось услышать, был голос отца, тихий-тихий, как будто он находился не паре метров, а совсем далеко:
        - Надо же, получилось! Пойдемте, им нужно отдохнуть и привыкнуть друг к другу.
        А после этого свет вокруг померк, а я словно начала куда-то падать в темноте, при этом совершенно не чувствуя своего тела. Постепенно привыкнуть можно к чему угодно, даже если это падение неизвестно куда, неизвестно зачем. В определенный момент мне надоело просто лететь в бездну, так что я постаралась открыть глаза. Это, кстати, не так-то просто сделать, если у тебя этих самых глаз нет, но даже несмотря на это, некоторых успехов мне удалось добиться.
        Так постепенно стало понятно, что в данный конкретный момент я представляю из себя что-то вроде светящегося белого шарика, окруженного тьмой. Именно тогда в голову пришла мысль (ха-ха, два раза, головы-то у меня тоже сейчас нет, а значит и мысли туда прийти никак не могут) - если вокруг темно, а сама я просто шар света, то может никакого падения и нет? Ведь если бы все было наоборот, то рано или поздно пришлось-бы куда-нибудь упасть, а этого не происходит.
        Утвердившись в этом предположении, решила более подробно изучить свое окружение и почти сразу же наткнулась на расположенный поблизости еще один шарик, только он, в отличии от меня, был не белым, а красным, да еще и внутри у него время от времени сверкали две серебристые искорки, из-за которых и удалось его в итоге заметить. Поддавшись любопытству, начала изо всех сил пытаться приблизиться к этому новому элементу незнакомого мира и у меня получилось! Теперь я могла летать, хотя и двигалась очень медленно.
        Уже совсем скоро белоснежный шарик кружился вокруг красного, обдумывая варианты взаимодействия. Как уже стало понятно, в этом непонятном месте, чтобы что-то сделать, нужно было этого очень захотеть и приложить некие усилия. Зато, несмотря на отсутствие привычных частей тела, результат радовал каждый раз, ведь у меня все получалось.
        Раз так, я захотела поговорить с красным шариком, старательно проговаривая про себя фразу-приветствие:
        - Здравствуй, ты знаешь где мы?
        Сперва красный сосед никак на мои действия не реагировал, продолжая просто висеть в темноте, посверкивая своими искорками. Показалось даже, что все бессмысленно и он просто не способен услышать обращенные к нему мысли. На свою удачу я все продолжала и продолжала штурмовать красный шар, позабыв, что можно просто сдаться и попробовать что-нибудь еще, и в итоге заметила, что теперь уже мы кружимся вместе, словно в танце выделывая различные пируэты и вырисовывая фигуры. А потом он ответил!
        - Привет, - непонятно как услышала я, - Кто ты?
        Радости моей не было предела, так что даже ответить сразу не получилось - так здорово было ощутить, что отныне я не одинока.
        - Ари, меня зовут Ари, а тебя?
        Красный шарик застыл, нарушив стройный рисунок танца, а искорки в нем начали пульсировать чаще. Откуда-то я знала, что это означает крайнюю степень волнения.
        - Не знаю, не так. Имя… Мое имя…
        И тут в мою сторону отправилась череда звуков и запахов, образующих такую странную, но такую знакомую картину, что я сразу же догадалась кто передо мной.
        - Мишка, это ты? - спросила и сразу же представила нас, идущих по лесу, спящих под навесом, сражающихся с ожившей медведицей.
        - Да, - прилетело в ответ, - У тебя удобное название/прозвище/метка, легко сказать, хочу так же!
        Тут я вспомнила, что папа рассказывал об окончании ритуала. Чтобы связь между хозяином и животным закрепилась, необходимо дать питомцу имя. Черт, нужно было заранее что-нибудь придумать! Может, предложить ему зваться просто мишкой? Нет, не подходит… Малыш, Косолапый, Бурый? Все эти названия совсем не подходили, так что я перебирала их одно за другим, пытаясь нащупать что-то стоящее.
        Имя должно быть коротким, как мое, чтобы в бою не приходилось долго проговаривать, но при этом должно символизировать силу и мощь этого могучего животного. Всем известно, что имя дает нам свою энергию, помогая двигаться по выбранному пути. Сами собой в памяти всплыли услышанные давным-давно рассказы Ульи, который делился с нами мудростью предков:
        - Боясь навлечь на себя гнев повелителя лесов, люди опасались называть истинное имя медведя, придумывая ему множество прозвищ. Собственно, «медведь» и означает лишь «ведающий, где мед», что никак не отражает суть этого гордого зверя. Еще их называли Ком - то есть «дух дерева» или Сар - «царь севера», но и это лишь обманки, способные направить, но не призвать разгневанного хищника. Настоящее же имя медведя - Бер, отсюда и его жилище, берлога - логово Бера.
        Вот только называть своего питомца общим именем для всех косолапых мне тоже показалось неправильным, а значит, выберу из двух предыдущих!
        - Хочешь, я буду звать тебя Сар?
        Мой собеседник замер, будто пробуя новое сочетание букв на вкус, а потом довольно согласился:
        - Нравится, пусть.
        И стоило его словам прозвучать, как нас вдруг выбило из темноты, да так резко, что я чуть не закричала - настолько стремительным был переход. Оказалось, мы с мишкой лежим на полу все в том же сарае, расположившись внутри круга со звездой. Кое-как проморгавшись, заметила оставленную тут же корзинку и немедленно подтянула ее поближе - есть хотелось ужасно.
        - Будешь? - предложила я мясо и Сару, отчего тот утвердительно зафыркал. Отломив себе небольшой кусочек, отдала остальное питомцу и только тут заметила мелькающие перед глазами буквы:
        Поздравляем, Ари, ты успешно провела ритуал по приручению питомца и связала свою жизнь с жизнью дважды измененного бурого медведя. Отныне и до самого конца вы будете вместе, деля горе и радости, успехи и лишения. Прогресс характеристик: Харизма +1; Мудрость +1; Удача +1. Изменения вступят в силу с получением нового уровня.
        Получилось, ну надо же! Конечно, питомцы не были такой уж невероятной редкостью, почти любой мог однажды найти себе верного спутника, вот только обычно это происходило гораздо позже, на пятом уровне или выше. Мой брат, сумевший приручить Лоо еще в прошлом году, только благодаря этому считался чуть ли не гением, ведь чем раньше питомец появлялся, тем сильнее он становился со временем, развиваясь гораздо быстрее своих диких собратьев. А ведь в данном случае дело не только в моем возрасте, но еще и типе животного.
        Если уж волк - это далеко не рядовой вариант (чаще всего люди приручали собак или даже крыс), то уж что говорить о медведе, тем более, Сар у меня не обычный, а какой-то там «Дважды измененный», чтобы это не значило. Мне определенно везет, надеюсь только, потом за это не придется дорого заплатить.
        Все питомцы обладали двумя очень важными особенностями. Во-первых, по желанию хозяина они могли просто исчезнуть, а как только это станет нужно - появиться. Куда питомцы девались, точно никто не знал, Улья что-то говорил на тему карманных измерений, но это были лишь его домыслы, а вот чтобы наверняка - это до сих пор оставалось загадкой. Во-вторых, питомцы не умирали насовсем. То есть, потеряв все очки жизней, они также исчезали непонятно куда, но уже через сутки их можно было призвать обратно. Вот почему сейчас я никак не могла нарадоваться произошедшему чуду, одной рукой раз за разом поглаживая спину своего друга, а другой скармливая ему кусочки медовых сот, не забывая побаловать и себя. Мне кажется, заслужила.
        Только когда еды не осталось, заставила себя собраться, встать и пойти в дом. Конечно, мишка теплый, но ведь в доме меня уже давным-давно ожидает кроватка, так что не стоит ее разочаровывать.
        Родители, брат и Улья сидели за столом в гостинной и о чем-то тихо переговаривались. Заметив, что я вошла, мама хотела было подойти, но отец помотал головой и она осталась на месте. Как именно я поднялась по лестнице на второй этаж - не помню.
        Дочь.
        Глава № 10. Тяжело в учении - легко в бою
        Два раза рождается, один раз умирает?
        Проснулась я от громкого голоса с первого этажа, кто-то незнакомый эмоционально разговаривал с мамой:
        - Поймите, Лана, все что я сейчас говорю, будет полезно не только нам, но и вам! Вы же чахнете здесь, я это прекрасно вижу. А ведь у вас сын молодой парень, ему нужно дать нормальное образование, нужно общаться со сверстниками. Клан даст не только…
        - Хватит, Согден. Кажется, вы в Траторе забыли, что все жители Содружества ранее состояли в каком-нибудь клане или гильдии? Так вот, свою нынешнюю жизнь мы выбрали сами и менять ее не намерены. Ты вроде хотел купить зелья?
        Так это тот самый мужчина, с которым папа разговаривал вчера! Но почему он сказал, что у мамы есть только сын? Похоже родители не хотят, чтобы обо мне кто-нибудь узнал, так что не стоит пока выходить.
        - Да что вы заладили все: не хотим, не хотим! Нас больше, мы сильнее, вам в любом случае придется присоединиться к Тратору, но сделав это добровольно…
        - Смеешь угрожать мне в моем же доме? - громко ответила мама, - В доме магистра алхимии? Да никто даже не узнает никогда, что именно с тобой случилось, жалкая ты пародия на воина! Знаешь, есть несколько редких рецептов, обязательным компонентом в которых являются части человеческого тела, давно хотела их…
        Тут послышался звук открываемой двери и сразу за этим вкрадчивый голос отца:
        - Дорогая, что-то случилось?
        В ответ послышался непонятный звук, будто упало что-то крупное, а потом голос этого Согдена:
        - Ничего, Дир, ничего. Я просто хотел посмотреть на товар глубокоуважаемой Ланы. Уже ухожу.
        Вот только папа не зря был одним из самых сильных охотников, сбить его с толку было не так-то просто:
        - Замолкни, никто и не спрашивал твоего мнения. Сейчас важно только то, что скажет моя жена.
        На несколько секунд в доме воцарилась тишина. Было слышно, как во дворе лает Лоо, как тикают часики на подоконнике, как бьется мое сердце.
        - Пусть проваливает, руки об него еще марать, - наконец ответила мама, - Но, если он еще раз заявится в дом, пусть пеняет на себя, в следующий раз никто с ним разговаривать не станет.
        Согден пробормотал что-то, после чего снова послышался звук закрывающейся двери. Похоже, в доме не осталось чужих, так что я решила потихоньку спуститься, но не успела даже встать с кровати, как ко мне поднялся папа, показав знаком, что шуметь не нужно, а потом поманил за собой. Видимо, разговаривать мы в первом доме не будем и вместо этого проберемся во второй. Ну, так даже лучше, давно я туда не заглядывала.
        Вслед за ним я спустилась на первый этаж, свернула в подсобку, дождалась, пока отец вытащит оттуда мешок с тряпками, прикрывающий люк и начала спускаться по ржавой лестнице.
        Сверху слышалось папино ворчание - ему нужно было сначала вернуть все на место и только потом лезть следом. Тоннель ничуть не изменился - почти пять метров вниз, потом около пятидесяти на восток. Мне тут было удобнее чем взрослым - пригибаться не нужно, поэтому двигаюсь быстро.
        Теперь наоборот - лезу по похожей лестнице вверх. Неожиданно дает о себе знать интерфейс, перед глазами мелькают буквы:
        Зафиксирована положительная динамика, прогресс показателей Сила и Ловкость +1%
        Что это значит? Один процент от чего, общего количества или условной единицы? Непонятно, надо будет поинтересоваться у папы. Лестница вверх короче, всего пара метров, и вот я уже выбираюсь в цокольный этаж второго дома. Тут темно и прохладно, но это пока, скоро можно будет растопить печь и запустить генератор, а пока хватит и фонарика. Сзади подтягивается отец, без слов забирает вжик и идет в соседнюю комнату.
        Этот дом по размерам даже больше нашего основного, причем без учета различных подсобных помещений, но так как мы стараемся сохранить его вполне пригодное для жизни состояние в тайне, тут многие вещи сделаны лишь для маскировки и потому занимают больше места. Так, например, печная труба над домом есть, но она скорее декоративная и даже заложена изнутри кирпичом, а дым выходит через несколько вспомогательных конструкций. Окна в доме заколочены снаружи, а все стены изнутри дополнительно обложены изолирующим материалом, отчего тут, во-первых, теплее, а во-вторых, на улицу не доносятся звуки. В общем, обнаружить нас можно только случайно.
        - Так, доча, - сказал мне отец, когда печь начала радостно потрескивать и вокруг стало расходиться приятное тепло, - Ситуация сложилась такая, что выгнать тратовцев сейчас мы не можем - Машгор только и ждет возможности разбить нас поодиночке. К сожалению, мое мнение, что справились бы и сами, остальные старейшины проигнорировали, поэтому имеем, что имеем. Поэтому пока придется потерпеть наших постояльцев, глядишь, к зиме сами куда-нибудь сбегут. Вот только показывать им тебя никак нельзя - сопоставить возраст и уровень много ума не надо, а нам лишние проблемы ни к чему, так что большую часть времени тебе придется провести здесь. Не беспокойся, мы постоянно будем тебя навещать, одна не останешься - Улья вообще обещал тут поселиться и более плотно заняться твоей учебой.
        Такие вот дела. Нет, мне все эти новости совсем не понравились, а кому понравится взаперти сидеть? Ладно еще, если по болезни там или в засаде, это я понимаю, но вот ждать пока случится непонятно что…
        - А ночная охота? Ты говорил, что можно будет ходить с тобой или Ивором!
        - Посмотрим, Ари. Несколько дней нужно будет подождать, а там станет понятнее. Да, питомца призови сюда, пусть лучше вы вместе тут будете. Все, обживайся, я пойду в здание совета, нужно узнать последние новости и договориться о патруле.
        Папа обнял меня и, погладив по голове, отправился обратно в люк. Ладно, пара дней - это ерунда, даже соскучиться не успею.
        Впервые пытаюсь позвать Сара, сначала делаю это просто мысленно, но, когда ничего не получается, все же догадываюсь заглянуть в интерфейс и поискать там. На этот раз меня ждал успех: мало того, что соответствующая команда здесь выведена в отдельную строку (так и написано - призвать питомца), так тут еще и вся информация о моем косолапом друге имеется:
        Сар. Измененный бурый медведь (+). Уровень: 0
        Класс: -
        Жизнь: 110/110
        Мана: 10/10
        Усталость: 70/70
        Скорость восстановления маны: 2 ед. в минуту.
        Скорость восстановления жизни: 9 ед. в минуту.
        Коэффициент ускорения: 1,1
        Шанс критического удара: +0,2%
        Сила: 9
        Выносливость: 7
        Телосложение: 11
        Ловкость: 6
        Восприятие: 6
        Мудрость: 2
        Удача: 2
        Ярость: 1
        Свободных очков характеристик: 0
        Сразу бросается в глаза отличия от моих данных. У медведя напрочь отсутствуют характеристики интеллекта и харизмы, но зато имеется совершенно непонятная ярость. За что отвечает данный параметр, пока непонятно, хотя есть у меня подозрение, что дело тут как раз в наличии маны.
        Сар появился в паре метров в лежачем положении, сразу же вскочив и начав недоуменно оглядываться по сторонам. Да уж, представляю каково ему - лежишь себе, отдыхаешь и тут на тебе - обстановка моментально меняется!
        Погладив его, начала рассказывать о том месте, в которой мы с ним внезапно оказались. Спокойный голос и ласка благотворно сказались на его самочувствии, так что в скором времени медведь вновь развалился на полу и расслабленно закрыл глаза.
        Так я с ним и просидела до прихода Ульи, который примерно через час вылез из люка, недовольно отряхиваясь:
        - Ох и напридумывали тут! Как только прокопали такой тоннель - земли почти нет, один камень! Видимо сильный стихийник или вообще лорд земли постарался - я бы за такое не взялся… Ну как ты, девочка?
        Хочется рассказать, о том как мы самостоятельно расширяли этот проход с помощью найденных в доме инструмментов, о следах на камне, лучше всяких слов сообщающих, что весь тоннель рукотворный и магии в нем нет. Но зачем? Пусть уж старый волшебник и дальше считает, что причиной всему паранормальные способности бывших владельцев.
        - Нормально, деда, только вот не понимаю, что делать? Машгор подбирается снаружи, Тратор вовсе оказался среди нас и уже убеждает жителей Содружества влиться в их клан, а я сижу тут взаперти и боюсь нос наружу показать, будто и не дома у себя.
        Улья как-то очень грустно на меня посмотрел, словно хотел что-то сказать, но сдержался. Закряхтел, похлопывая себя по карманам, и достал два яблока и одно тут же надкусил, а второе протянул мне.
        - Ты об этом не думай сейчас. Для победы в войне нужно чтобы каждый солдат выполнял свое дело. Так вот, твое сейчас - это учиться, набираться сил, не попадать к врагу. Справишься с этим, в следующий раз получишь задание посерьезней, поняла? Вот твоими тренировками мы и займемся. Ну ка, скажи, какие у тебя открыты навыки, и какой класс ты хочешь получить?
        Что ответить, я даже не знала. Ну вот как понимать «какой класс»? Какой предложит система, такой и получу, если можно будет выбрать, то я естественно охотником стану, как папа. Хотя и колдовать хочется. Тем более, что мудрость и интеллект мои самые высокие характеристики.
        Перечислив свои навыки, постаралась как могла объяснить переживания насчет класса, но Улья похоже не понял, лишь задумчиво пошевелил губами.
        - Навыков много - это хорошо. Плохо, что они слишком уж разноплановые. Вот смотри, если ты станешь магом, то ножи, топоры, ловушки и скрытность будут балластом, лишь тормозя развитие остальных. Если пойдешь в физики… Странное желание, но пусть, видел я девушек воинов - бывает, что лучше любых мужиков справляются. Так вот, тут тоже много лишнего получается, травки эти твои, кулинария, да еще и эти непонятные сновидения! Черт знает что и сбоку бантик. Понимаешь, что хочу сказать? Тут только атлетика с акробатикой универсальны и пригодятся в любом случае.
        - Но что плохого, если маг будет владеть ножом? Ты ведь и сам всегда говорил, что без оружия ни один волшебник из дома не выйдет!
        - Говорил, говорил. Ничего плохого в ноже нет, Ари. Просто у меня этот навык вспомогательный, получил я его уровню к десятому и повышал от случая к случаю. Вот и не знаю, куда тебе развиваться. Есть одна идея, но сейчас об этом промолчу, ночью сходим кое-куда. Ладно, давай поедим и будешь у меня до вечера прыгать, дело нужное.
        Следующие несколько часов прошли в тренировках. На этом участке недалеко от бани на разной высоте было закопано около двадцати столбиков. Самые низкие возвышались над землей сантиметров на двадцать, а самые высокие были мне по грудь.
        Улья показывал посохом, куда я должна перепрыгнуть в следующий раз и иногда, если считал, что я не слишком тороплюсь, тем же посохом придавал ускорения, из-за чего несколько раз мне довелось упасть, даже голову рассадила. Хорошо, что маг быстро произносил какое-то заклинание, от чего кровь сразу остановилась, а боль прошла.
        Зафиксирована положительная динамика, прогресс показателей Сила, Ловкость, Выносливость +1%
        Сначала это казалось веселой игрой - знай себе носись с одной деревяшки на другую, уворачиваясь от тяжелой палки, но постепенно сил оставалось все меньше, хотелось отдохнуть, выпить водички, полежать в теньке… Вот только лежать было нельзя - неугомонный волшебник как заведенный продолжал и продолжал водить посохом, заставляя двигаться.
        В какой-то момент я словно отключаюсь - тело продолжает двигаться, а сама я будто смотрю на это со стороны, дублируя поступающие от Ульи команды. Прыжок, разворот, шаг, прыжок, пригнуться, шаг, шаг, прыжок, падение, встать и так без остановки.
        Интерфейс время от времени сообщает про повышение параметров, но обращать на это внимание некогда - нужно двигаться.
        - Хватит, Ари. Достаточно. Походи немного, не садись сразу. Давай, вдох - руки вверх, выдох - вниз, потихоньку, потихоньку. А ты молодец, загоняла старика.
        Хочется ответить, что тут еще непонятно, кто кого загонял. Что никакой он не старик и легко даст фору молодым. Много чего хочется сказать, но для этого нужно приложить усилия, открыть рот, шевелить языком, много чего
        - Все, все, закончили. Пойдем в дом, я чаю заварю, хорошего, на травках, твоя мама передала.
        Лежать на старой жесткой кровать - удовольствие невероятное! Улья сидел рядом и с наслаждением прихлебывал из большой красной кружки с черными точками.
        - Деда, а ты знаешь, что такое электронная книга?
        - Знаю Ари, ценная вещица, хотя и привередливая. А зачем тебе?
        - Помнишь, я про квест рассказывала? Ну тот, непонятный, который через много лет нужно выполнить? Леший говорил, что все подробности там можно узнать.
        - Ну показывай давай, поглядим. Генератор тут есть, а провода разные надо у меня дома посмотреть, какие подойдут.
        Мысленно активировала кольцо, достала из него завернутую в тряпицу пластиковую книжку и протянула магу. Тот усмехнулся, глядя на то, как аккуратно я разворачиваю сверток, взял в руку приспособление и повертел в руках.
        - Интересно, интересно. Знаешь, а ее даже заряжать не нужно. Видишь вот эту панель? Это называется солнечная батарея. Подержи на свету несколько часов и, если она не поломана, включится. Держи. - протянул он мне книгу обратно. - А что там этот леший говорил насчет моего домового?
        - Они то ли друзья, то ли братья, я не очень поняла. Еще он говорил, что раньше был человеком и шел как раз в нашу деревню. Тогда уходить нужно было, Дру не успел всего рассказать.
        - Дру? Хм… Ладно, об этом тоже потом. Ночью сразу два дела сделаем. Отдыхай, девочка, набирайся сил, через пару часов опять прыгать пойдешь.
        - Может, хватит на сегодня, деда? Я устала и…
        - Цыц! Устала она. Кто хотел с врагами бороться? Уже передумала?
        В общем, переспорить Улью не удалось. До темноты мы еще дважды ходили на столбики, хорошо хоть в последний раз маг заметил, что я уже еле двигаюсь и закончил на сегодня.
        С прыжками закончил, а не с тренировками. Далее сперва начал показывать распространенные удары с ножом, но быстро понял, что тут я и сама могу его чему-нибудь научить и переключился на более спокойные занятия. Если точнее, Улья начал учить меня технике медитации. Я раньше подглядывала за мамой, которая после изготовления особенно сложных зелий уходила в баню и там минут по тридцать сидела в темноте. Сначала думала, что она там что-то интересное делала, а когда увидела все своими глазами расстроилась - думала, это мы ей так надоели, что она в темной маленькой комнатке в одиночестве по часу сидит.
        Теперь вот и мне приходилось осваивать эту науку, следуя советом дедушки.
        - Во-первых, Ари, сядь поудобнее. Тебя не должно ничего отвлекать. Если неудобно сидеть - ляг, это ничего страшного. Глаза лучше закрой, дыши ровно, без рывков.
        - Сконцентрируйся на своем дыхании или сердцебиении. Можно использовать любые другие ритмичные звуки, но лучше с самого начала использовать то, чего у тебя не отнять. Погрузись в них, растворись в этом процессе. Если сконцентрироваться на звуках не получится, попробуем пламя свечи, например, но это костыль и в перспективе может даже навредить.
        - Направь мысли на происходящие в тебе процессы, на свое тело, расслабься.
        Хочется сказать, что все у меня получилось с первого раза, но это было не так. После всей этой беготни в комфортных условиях и удобной позе я в какой-то момент просто уснула, так что растолкал меня Улья уже в темноте. Думала он будет ругаться, но старый волшебник лишь посмеялся и сказал, что больше удивился бы обратному результату и вообще, ничего страшного, время у нас еще есть.
        А потом мы опять полезли в люк, потому что пора было отправляться на дело. Что он имеет в виду, я пока не понимала, но вопросов задавать не стала из вредности - все равно все пойму, а если бы деда хотел, давно бы уже все рассказал.
        Вернувшись в первый дом, застали семью за приготовлениями к ужину. Мама, папа и Ивор как раз думали идти за нами и очень обрадовались, что мы догадались прийти сами.
        Пока я ела, слушала как отец пересказывает последние сплетни:
        - Сейчас в деревне спокойно, Машгор постепенно собирает силы для массированной атаки, так что тратовцы пока успокоились. Думаю, они возобновят свою агитацию после нападения.
        - Мы точно справимся, дорогой? - это мама, говорит спокойно, но я чувствую, что на самом деле она очень переживает.
        - Конечно, милая, не в первый и не в последний раз. Ловушки мы с Ивором обновили сегодня днем, в ближайшие дни все закончится.
        Ивор хвастается, что самостоятельно подстрелил дикую крысокуру, Улья смеется над ним и называет великим охотником. Я молчу, кажется, что все хорошо, но в воздухе чувствуется напряжение. Приходит мысль, что весь этот спектакль разыгрывают только из-за меня, не хотят, чтобы боялась за них. Как не бояться, если они собираются воевать с целым кланом?
        Наконец этот бесконечный ужин закончен, и мы с Ульей отправляемся к нему домой. Маг что-то колдует и мой силуэт становится прозрачным, если не двигаться - ни за что не заметишь. Магия - это интересно, да и по столбикам прыгать не нужно. Идея стать магом захватывает меня все больше и больше.
        Пока идем, слышу, как в стороне громко кричит ночная птица, удивленно останавливаюсь - звук странный, неестественный. Таких существ у нас раньше не водилось. Старик успокаивает, рассказывает об условных сигналах и патрулях, но на удачу мы так никого и не встречаем.
        - С домовым сначала я поговорю, Ари, ты не вмешивайся. Он нормальный, но к чужим относится с подозрением, а в последнее время и вовсе стал слишком дерганым.
        Я же лишь улыбнулась про себя, видимо Афанасий так и не сказал волшебнику, что я заходила. Вот и знакомые ворота. В этот раз перелазить через забор не приходится - хозяин лишь раз взмахнул посохом и массивные ворота сами распахнулись без единого скрипа.
        Во дворе сразу увидела домового - старичок сидел на крыльце и курил трубку. Точь-в- точь как Дру, наверное, они и правда братья.
        - Приветствую, хозяин, здравствуй, красавица. Давно не заходила, думал уже, что забыла старика.
        Улья чуть рот не раскрыл от удивления, а я поклонилась домовому, передала привет от лешего и, после молчаливого согласия мага, рассказала обо всем, что со мной произошло.
        - Попросил меня леший помочь. Не сейчас, а в будущем, через двенадцать лет. Про тайник сказал, откуда я вот эту книгу достала. Прочитать пока не получилось, зарядить нужно, но уже завтра займусь. Дру сказал, чтобы я вам все это рассказала, и вы поможете разобраться. Поможете, да?
        Вот вроде уже не в первый раз о своих похождениях говорю, а некоторые моменты как наяву перед глазами встают. Как Дру встретила, как с крысой воевала, как получила квест и победила вампиршу. Афанасий даже про трубку свою забыл, так она и дымилась потихоньку. Только когда закончила, он задумчиво произнес:
        - Значит вернулось чудище и разворотило старому дом? И после он к тебе не вышел уже? Делаааа…, - после чего вдруг исчез, словно его и не было.
        Исчез и не появлялся, сколько Улья его не звал. Похоже тяжело ему новости дались, распереживался. Так бывает, я знаю. Бывает услышишь что-нибудь неожиданное и хочется кричать, ругаться, к близким людям идти. А бывает наоборот, нужно остаться в одиночестве, осмыслить все. Когда маг совсем разошелся и хотел уже какой-то ритуал проводить по вызову домового, я его остановила и предложила завтра вернуться.
        Старик подумал-подумал и согласился, при этом на меня как-то по-новому посмотрел. Словно внезапно понял, что я не просто так, а умный человек, который вполне может дать хороший совет. Приятно, ничего не скажу.
        Ночевать пошла уже сама - Улья только заклинание невидимости на мне обновил и отправил, сказал, ничего со мной не случится, а ему отдыхать пора. Я и пошла. Жаль, не в свою кровать - пришлось вновь лезть по темному тоннелю во второй дом, потому как утром к нам вполне мог прийти кто-нибудь из тратора. Ну да это не новость, об этом мне отец сразу сказал.
        Зато никто в постель не гнал, спать не заставлял. Можно было хоть всю ночь сидеть и печку жечь. В общем, я почти сразу же уснула, скучно одной.
        А сон опять был странным. Будто сижу на высоком дереве и на самом деле я - это вовсе и не я, а большая горбатая птица с большими глазами. Смотрю вниз, жду пока добыча не обнаглеет настолько, чтобы прямо тут пробежать. Искать и охотиться мне уже тяжело, потому как птица я старая, опытная.
        Мысль о том, что на самом деле мне более привычно в другом теле скользит на краю сознания, сбивает с толку, отвлекает.
        Так вот, сижу, а внизу странное происходит - то в одном, то в другом месте крадутся двуногие, которые человеки. Причем идут они вроде из разных мест, но все в одну сторону, туда, где еще больше двуногих обитает. Вот только к ним они не выходят, останавливаются на границе леса и замирают, ожидая чего-то. Наверное, тоже охотятся. Обычно двуногие очень шумные, а эти наоборот - ни звука не издают, словно и нет их вовсе.
        Один раз даже вижу, как такой вот человек упал в яму и сильно поранился, но и тут не заорал, молча упал, ногу повредил и лежит, не двигается. К нему другой подошел, посмотрел, а потом как ударит по голове! Да так сильно, что сразу понятно - нет больше подранка, только что был, да весь вышел. А второй двуногий дальше пошел.
        Я подождала немного, пока эти странные существа скроются, и решила больше добычу не ждать - спланировала вниз и к трупу поковыляла. Хорошая ночь, сытная.
        Птица
        Глава № 11. Враг у ворот
        У семерых братьев по одной сестрице. Много ли сестриц?
        Проснулась я рано утром, вся в поту. В голове быстро размывались какие-то странные видения, оставляя после себя лишь чувство неясной опасности. Сконцентрировавшись на этом ощущении, постаралась понять, что именно меня беспокоит. Несколько мгновений бесплодных попыток и наконец проблеск осознания - люди в лесу! Подбирающиеся к деревне отряды, безжалостные друг к другу и не издающие никаких звуков, вызывали страх. Потом накатило омерзение от воспоминаний о поедании человечины, пустой желудок начал судорожно трепыхаться, пытаясь исторгнуть из себя содержимое. Кое как встав на ноги, покачиваясь из стороны в сторону, как в тот раз на праздновании нового года, когда по ошибке выпила из папиного стакана.
        С трудом одевшись, хотела уже поспешить к семье, чтобы предупредить о надвигающейся угрозе, но неожиданно услышала шум с цокольного этажа. Краткий миг ужаса - те существа уже пробрались к нам! А потом увидела голову брата, который тихонько ругаясь, выбирался на веранду, держа в руках закрытую крышкой кастрюлю.
        Подбежала и помогла, взяв себе его ношу, которая оказалась вареной картошкой. Ивор благодарно кивнул и нырнул обратно, как оказалось он пришел не один, а с мамой, которая, заметив меня, не дала даже слова вставить:
        - Уже проснулась? Хорошо! Сейчас позавтракаем, и мне нужно будет вернуться, там начинается что-то странное, так что пока Ивор за тобой присмотрит. Не спорь, вам в это лезть пока опасно!
        Только хотела рот раскрыть, как мама начала наставлять брата. В общем, рассказать о видении удалось только за едой, а потом еще несколько минут убеждать, что это не просто фантазии и я так однажды тварь скверны одолела, чему есть наглядное подтверждение в виде целого питомца.
        Не знаю, поверили ли мне, но мама даже доедать не стала, пообещала рассказать все отцу и убежала, оставив нас вдвоем. Лично у меня появилось ощущение, что у них там есть вкусности и поинтереснее.
        Брат же заговорщицки подмигнул и, наклонившись мне прямо к уху, прошептал:
        - А я знаю, что тебя заинтересует! У тебя ведь вчера Улья тренировал? У него навык обучение очень высокий, параметры только так растут. Хочешь посмотреть?
        Еще бы я не хотела. Даже ситуация с существами из сна стала казаться далекой и незначительной. Ну да, там же мама, папа и Улья, они точно справятся.
        Ивор же достал странного вида солнцезащитные очки, по всей длине которых туда-сюда неспешно двигалось несколько шестеренок разного размера. Выглядело очень странно.
        - Выглядят страшновато, согласен, но зато прибавляют плюс пять к восприятию и временно открывают навык познания сути второго ранга. Интересно, правда? На, попробуй рассмотреть информацию о себе в этих очках!
        Я неуверенно приняла от брата артефакт и активировала интерфейс. Ну, что я могу сказать - прежняя информация не изменилась, но зато добавилась новая:
        Сила: 3 (+109 %)
        Выносливость: 5 (+105 %)
        Телосложение: 4 (+5 %)
        Ловкость: 7 (+109 %)
        Харизма: 6 (+100 %)
        Интеллект: 7 (+5 %)
        Восприятие: 7
        Мудрость: 11 (+105 %)
        Удача: 6 (+100 %)
        Свободных очков характеристик: 0
        Навыки:
        Сбор растений: 3
        Кулинария: 3
        Осознанные сновидения: 2 (+20 %)
        Акробатика: 2 (+50 %)
        Владение ножом: 2 (+1 %)
        Владение топором: 1
        Атлетика: 1 (+5)
        Установка ловушек: 1
        Скрытность: 1
        Умения:
        Очищающий удар - 1 (+30 %)
        На всякий случай уточнила у брата:
        - Когда доходит до ста процентов, это значит плюс одно очко в характеристику или навык?
        - Да, только пока эти показатели не закреплены. Вот получишь новый уровень, тебе в плюс к свободным очкам будут и добытые с помощью тренировок. Но это еще не все, постарайся мысленно активировать познание сути и обрати внимание на те характеристики, которые получили больше всего. Так можно разобраться какие тренировки для тебя наиболее эффективны. Вообще восприятие классная штука, я на день рождения обязательно вложу в него очки.
        Брат продолжил хвастаться своими достижениями в развитии, а я попробовала сделать как он говорил, мысленно проговорила «Познание сути» и в очередной раз обратила внимание на сосредоточилась на каждой по очереди. Выделив взглядом сто девять процентов напротив силы, получил развернутое описание:
        Прогресс характеристики суммирован. Победа над боброволком +75 %, тренировка на лестнице +4 % (четыре подхода), прыжки на высоте +30 % (три подхода).
        В результате удалось определить, что эта самая лестница (бегала из дома в дом по тоннелю, вот и вся тренировка), добавила мне по четыре процента в силу и ловкость. На пять увеличились интеллект и мудрость благодаря занятию медитацией. Тот ужас с избиением палкой на столбиках, которые тут называют прыжками на высоте, добавил целых тридцать процентов в силу, ловкость и выносливость. А вот дальше шла наглядная демонстрация того, что в нашем мире убийства дают больше любых тренировок - семьдесят пять к тем же показателям, как с куста. Лучше вознаграждение только за ритуал привязки питомца, по единице в харизму, мудрость и удачу. Еще развитие получили некоторые навыки, но в пояснении к ним было одни одни и те же слова - Практические занятия.
        Вдоволь наигравшись с артефактом, мы с Ивором пошли во двор. Во-первых, мне нужно было зарядить книгу, а во-вторых, брат хотел позаниматься с ножом, и я знала, что в этом деле у него было чему поучиться.
        Кололи и резали друг друга мы не настоящими ножами, а заостренными палочками соответствующего размера. Конечно, боевым оружием нагляднее, да и заново привыкать к весу не нужно, но зато хоть живая останусь. Да и получить твердой деревяшкой под ребро тоже удовольствие на любителя, тем более кричать было категорически запрещено и приходилось постоянно сдерживаться.
        Собственно, судя по всему, подобным любителем была именно я, так как достать брата у меня так и не вышло, зато он поиздевался над младшей сестрой вдоволь, наставив синяков и делая едкие замечания по поводу недостатка скорости и превосходство опыта над молодостью. Это он слова отца повторяет, я уверена, причем сказанные ему же в точно такой же ситуации.
        Издевательства продолжались примерно до обеда и были прекращены вовсе не тем, что у кого-то проснулось чувство жалости, просто со стороны дороги послышался возбужденные голоса, и мы затаились, прижавшись к высокому забору. Рассмотреть что-либо было невозможно - тот был не только очень высок, но еще и представлял из себя сложную конструкцию, состоящую снаружи и изнутри из сколоченных кое-как досок, между которыми внахлест располагались тонкие металлические листы. Нет, металл уже был довольно ржавым и отверстия в нем присутствовали, но вот посмотреть сквозь забор было просто невозможно. Зато все, что происходило в нескольких метрах, можно было услышать.
        Судя по ощущениям, народа за забором собралось человек десять, но говорили только трое, причем двоих я сразу же узнала - первым был тот самый тратовец, который сначала спорил с отцом, а потом еще и ругался на маму, как же там его? Согден, кажется. Вторым знакомым, совершенно неожиданно, стал дедушка моего друга Мики и по совместительству староста всего Содружества - удачливый Валлер. Голос третьего был совсем не знаком, а так как именно он тут, видимо, был самым главным, то и слушать его приходилось больше всего:
        - Охотник и алхимик, вы серьезно? Ремесленник и недовоин-недовор мешают нашему продвижению? Решили посмеяться надо мной, черти? - надрывался как раз этот незнакомец, - Пошли и поставили их передо мной на колени, немедленно!
        - Магистр, прошу прощения, но в ваших словах есть три небольшие неточности. Во-первых, значит, не охотник, а идущий по следу и бывший рейд-лидер Тратора, - это голос уже Валлера, интересно, перед кем это он так пресмыкается? - Опять же жена у него не простой алхимик, а из боевых. Это, во-вторых, да…
        - Быстрее, старик, а то можешь забыть о моем обещании!
        - Да-да, значит, наконец не двое их там. Есть еще один маг-элементалист. Он, как и я, давно покраснел, но все еще крепок и навыков не растерял. Давно дружат, вот и пришел этим на помощь.
        Только сейчас до меня дошло, что говорили они про моих родителей и Улью, причем Вальдер сейчас явно играл за команду противников и обсуждали они самое настоящее предательство Содружества! Захотелось выскочить к ним и наорать, но дальше мимолетного желания дело не пошло - Ивор моментально сгреб меня в охапку и зажал рот рукой, а там я и сама догадалась, что делать так не надо и замерла, показывая брату, что пора бы уже и прекратить душить члена семьи.
        - Магистр, я несколько раз пытался склонить их присоединиться к Тратору, думал вообще проблем не будет, ведь мы с Диром давние знакомые, когда-то именно он и привел меня в гильдию, но они уперлись, оба! - о, это как раз Согден, как же он мне не нравится! Все же не зря он постоянно у нас крутился. Может этот незнакомец и есть глава Тратора?
        - Тупица! Почему меня окружают одни тупицы? Я правильно понимаю, что эти трое являются самыми сильными в вашей деревне?
        - Ну что вы, тут же все зависит от ситуации! В чистом поле один на один мой старший сын наверняка победит Дира, а про его жену и говорить нечего. Но вот в лесу…
        - Ты мне тут что, зубы заговариваешь? - совсем вышел из себя незнакомец, - Ладно, я привел более пятидесяти бойцов не считая тех, что у вас уже есть. Пусть навалятся вместе и все! Что опять?
        Какие-то новые неразборчивые голоса и крик этого непонятного магистра:
        - Потерять половину кукол в ловушках! Половину, ****! Так, у них есть дети или беспомощные родственники? Какие-то пагубные привычки, наконец? Чем-то же их можно прижать?
        - Да магистр, у них есть сын-подросток, - это Согден.
        - Вообще у них еще и маленькая дочь была, но незадолго до недавнего штурма базы Тратора она куда-то исчезла. Дир говорил, что…
        - Исчезла?! Как удобно! А сын сейчас вместе с ними?
        Снова неразборчиво и опять этот неугомонный магистр:
        - Ладно, мне все это надоело, зови магов, спалим их халупу дотла и делу конец.
        Это было последнее, что нам с братом удалось услышать, так как мы, не сговариваясь аккуратно, стараясь не шуметь, пошли обратно в дом. Нужно было как можно скорее предупредить семью, чтобы всем вместе укрыться тут.
        Вся наша неспешность мигом исчезла, стоило только оказаться в доме - тут нас уже никто не мог услышать, так что мы, не медля больше ни секунды, бросились в цокольный этаж, а оттуда к лестнице вниз. Вот только добраться до первого дома не успели - примерно на середине тоннеля я услышала чьи-то шаги, а чуть позже на нас вышли мама, папа и Улья, который кряхтел, ругался по поводу своего возраста, но шел без остановок. Стоило первой радости угаснуть, как в стороне послышался приглушенный взрыв и весь тоннель тряхнуло, а на нас посыпалась земля и мелкие камушки:
        - Быстрее, быстрее! - закричал папа, - Не хватало еще, чтобы нас завалило тут!
        Нам повезло, и мы благополучно вернулись в свой запасной дом, вот только на этом ничего не закончилось. Как нам с братом объяснили, только что мы наблюдали смену власти в регионе, где ранее на протяжении многих лет сохранялось некое равновесие из двух крупных кланов и нашего Содружества, куда уходили все желающие спокойной жизни. Желающие битв кланы могли спускать пар друг на друга и монстров, в большом количестве обитающих тут, а мы не вмешивались в их дела и при этом были достаточно сильны, чтобы отразить нападение.
        Идиллию нарушила новая сила, а именно клан Екур. Их основная база находилась где-то очень далеко отсюда и почему они оказались в наших краях неизвестно, но поступили они довольно оригинально. Вместо нападения их шпионы с помощью подкупа и угроз сумели проникнуть во все три местные структуры, подтачивая их изнутри. Финалом стало нападение Тратора на Машгор, которое планировалось как масштабная битва всех со всеми. План, благодаря моему папе и деду Улье сработал лишь частично - Содружество в схватке вовсе не пострадало, да и значительной части тратовцев удалось ускользнуть, схоронившись здесь.
        К сожалению, вместе с беженцами сюда попали и агенты Екура, в частности тот самый Согден, который с первого дня начал обрабатывать не только моих родителей, но и всех остальных старейшин Содружества. Судя по всему, на уговоры поддался только Валлер, которому пообещали, что после объединения он станет официальным главой деревни. Согден тоже работал не за идею, ему должна была достаться власть над остатками Тратора. Кому был обещан Машгор было неизвестно, но думаю и там нашлись свои предатели.
        Вот только, как сказал папа, нет больше никакого Машгора - те странные создания, которых я видела во сне, оказались боевым звеном названного выше клана. А их странное поведение - лишь результат какого-то противоестественного обряда, в результате которого люди потеряли всякие эмоции и стали безвольными подчиненными того самого магистра. Отец сразу после моего послания, полученного от мамы, пошел в границе деревни, проверяя ловчие ямы и насчитал более двадцати покалеченных, но все также беззвучных людей, которые даже в таком положении старались продолжить исполнять приказ. Естественно, в таком состоянии они были гораздо слабее себя оригинальных, не обладали никакими навыками и умениями, не могли использовать заклинания и брали лишь тупой силой и нечувствительностью к боли.
        - К сожалению, это далеко не вся сила Екура, - продолжал рассказывать папа, - Тем, кто присоединяется к ним добровольно, по большей части, оставляют свободу воли. Поэтому во врагах у нас сейчас не только бездушные машины, но и вполне вменяемые, а значит, и способные на нестандартные ходы люди.
        - Но как же Валлер? Почему он переметнулся к ним? - спросил Ивор, непонимающе глядя на родителей.
        - Не знаю, сын. Может, страх, может, жажда власти… Только увидев этих болванчиков в ямах, я поспешил к Валлеру, чтобы предупредить об опасности, но зайдя во двор, увидел почти десяток этих зомбированных стоящих в сарае и сразу догадался, что дело не чисто. Успел предупредить пару друзей и привести сюда Улью, а потом на нас напала группа Согдена, еле отбились. Потом была еще пара попыток, но мы держались… Пока они не привели тяжелую артиллерию…
        - А твои друзья? А Винни и Милана?
        - Винни знает, ему я все передал, думаю он сразу схватил семьи и отправился в лес, есть у него где-то тайное логово. Давайте тоже решать, что делать дальше - оставаться здесь теперь не безопасно, рано или поздно они раскопают останки дома и поймут, что нас там нет, а то и до лаза доберутся.
        Все ненадолго задумались, тогда как у меня в голове вообще сейчас никаких идей не было - все мысли занимало паническое «Наш дом разрушен!», так что сперва я вообще не обращала внимания на их обсуждение, но в итоге взяла себя в руки и постаралась прислушаться:
        - Можно опять выйти на дорогу, - говорила мама, - Рано или поздно мы наткнемся на какое-нибудь поселение и сможем попробовать начать все заново.
        - Стар я уже для подобных переходов, - это Улья, он вообще похоже собирался остаться и дать захватчикам последний бой, - Но вам бы посоветовал если и идти, то только на запад, подальше от этих екуров!
        - Может, перейдем через горы и дойдем до метеостанции? Думаю, у меня получится договориться с драконом, - а это… да ладно, это же я говорю!
        Все члены семьи непонимающе обернулись, а меня уже понесло:
        - Ну смотрите, после всех разрушений тут скорее всего не останется много людей, а может, и вообще все уйдут. Тогда через пару недель можно будет просто вернуться, ну а если нет - двинемся дальше, я же показывала карту, по горам можно и до Злауса добраться, а в той округе вы говорили много деревень, да и по направлению самый что ни на есть запад получится.
        Сперва мой план никто даже слушать не захотели, просто отмахнувшись, но на защиту сестры внезапно встал Ивор:
        - Слушайте, ну а может, давайте попробуем, как Ари говорит? Все же эти места нам знакомы хорошо, да и деду Улье далеко ходить сложно, а тут всего-то пара дневных переходов если не меньше. Да даже если с драконом ничего не получится - все же сомневаюсь, что она обрадуется появлению большой толпы рядом с детками, но ведь можно попробовать восстановить дома, которые разрушили монстры скверны. Уж крышу как-нибудь сможем починить, а там и лето спокойно переждем. Это ведь наша земля, почему мы должны бежать?
        В итоге… Нет. В итоге ни к какому результату мы не пришли и просто решили сделать паузу и перекусить. Папа осторожно выбрался на улицу - послушать, что творится за забором, а мы наскоро собрали на стол и стали ждать возвращения отца. Вернулся тот еще более задумчивым и, сказав поторапливаться, начал делиться информацией:
        - Что-то не так. Они не успокоились, взорвав дом, а продолжают там рыскать, тогда как все остальные так и стоят неподалеку ожидая.
        Мама вдруг хлопнула себя по лбу и уверенно сказала:
        - Они не получили сообщения от Системы, а потому знают, что мы все еще живы! Черт, получается, времени совсем нет, нужно срочно бежать!
        - Спокойнее, дорогая. Все равно до темноты никуда не пойдем, слишком легко попасться. Даже невидимость на свету будет заметна при прокаченном восприятии. Сейчас доедим и я пойду обратно в тоннель - покараулю у того выхода до вечера, если пойму, что лаз скоро найдут, вернусь и сразу уходим, а пока готовьтесь. Если получится - поспите, неизвестно когда в следующий раз получится нормально отдохнуть.
        Дальше ели в молчании, на душе у всех было тревожно. Когда папа ушел, Улья решил тоже занять пост, только у забора, слушая разговоры врагов, а мы принялись за сборы. Хоть у меня и было мало вещей, но в мой рюкзак все не влезло, пришлось взять запасной мамин, он был побольше, так что смогла забрать с собой некоторую одежду, инструменты и несколько больших котелков на всю семью. Только загрузив его полностью, вспомнила о кольце и тут же начала грести туда все подряд - мало ли что пригодится. Банки с соленьями, тяжелую, но такую полезную маленькую наковальню, несколько удочек и снасти. Даже не поняла сначала, когда место в кольце закончилось, все пыталась засунуть туда еще что-то. После того как с этим было закончено, я обошла весь дом, стараясь запомнить его как можно лучше, а потом и правда легла на диван.
        Заснуть может и не засну, но хоть поваляюсь на мягком. Впереди ждали ночевки на природе, а от них особого комфорта ждать не стоит. В соседней комнате мама что-то тихонько объясняла Ивору, потом они вместе вышли на улицу, и наступила тишина.
        Странное дело - еще вчера я была уверена, что Содружество со всем справится. Что никакие враги не смогут одолеть наших защитников, а сами мы достаточно разумны и будем держаться вместе. И вот, будто в насмешку, дед моего друга оказался предателем. Интересно, как сам Мика отнесется к новости о присоединении к новому клану? Хотя, может, и обрадуется еще, он часто жаловался, что у нас тут глухомань и никаких развлечений, не то, что в кланах. Чего ему не хватало, спрашивается? Хочешь, на рыбалку иди, хочешь, в огороде работай или у старших науку перенимай - дел куча! Жалко, что с Сети мы, похоже, больше не увидимся. Раз охотник Винни увел семью в свое тайное убежище, скорее всего мы расходимся навсегда. Жаль, что не получилось попрощаться.
        Сама не заметила, как заснула, к счастью, в этот раз без сновидений.
        - Вставай, дочка, - потрепал меня за плечо папа, - Пора.
        Вот вроде бы только-только глаза закрыла, как обстановка кардинально изменилась - на лавке сейчас сидела мама, Ивор и Улья, их рюкзаки стояли рядом. Похоже, все ждали только меня.
        - Пойдем, - ответила я, поднимаясь, - Каков план?
        - Сейчас нужно пройти к дому Ульи, судя по разговорам этих, его еще не тронули - продолжают копаться у нас на участке. Уже скоро они найдут ход, так что стоит оставить ложный след, да и домового нужно обязательно забрать, пропадет он один.
        Это хорошо, подумала я, домовой мне и самой необходим, чтобы про задание объяснил. Только об этом подумала, как новая мысль буквально вспыхнула в голове молнией - книга! Я же ее как оставила заряжаться, так и забыла.
        Ничего не объясняя, вскочила на ноги и рванулась на улицу, только на пороге притормозила - попасться сейчас будет совсем плохой идеей. Беззвучно выскользнув из дома, быстрым шагом дошла до столбика, на котором прыгала вчера и тут обнаружила свое богатство. Чуть не потеряла! Уже спокойнее направляясь обратно, попробовала включить и на экране древнего устройства действительно начали появляться разные картинки, сменяя друг друга, в результате остановившись на списке загруженных текстов. Ох и много их тут!
        Глава № 12. Что скрывает книга?
        Сидят три кошки. Против каждой кошки - две кошки. Много ли всех?
        Заходить в дом к Улье мы в итоге не стали. Мы - это я, мама и Ивор, так как сам волшебник вместе с папой все же сбегали за домовым и некоторыми вещами, сказав нам затаиться. И, как только услышим сигнал - досчитать до тридцати и бежать в сторону гор.
        Это они про тот самый отвлекающий маневр, о котором говорили ранее. Что именно собираются сделать, мужчины говорить не пожелали, загадочно обронив: «Вы сами догадаетесь».
        Так вот мы и сидели почти пару часов, готовые выскочить за забор по специально подготовленному настилу. Как при этом хоть кто-нибудь сможет нас не заметить - непонятно, единственная надежда - сделать все максимально быстро и тихо.
        Насчет прыжка с трехметровой высоты (забор), брату было строго настрого сказано меня поймать, а мне ни о чем не думать и просто довериться Ивору. Перспективы так себе, но возможности поспорить мне не дали.
        Вообще, путешествовать с семьей должно быть очень забавно - из-за множества опасностей мы раньше так почти не делали, не считать же за полноценное путешествие поход по грибы или ягоды, верно? А так, я уже даже не очень заморачивалась, что, возможно, покидаю родной дом навсегда, а скорее радовалась возможности показать маме, как хорошо мне удается находить полезные травы и готовить у костра.
        Не заметить сигнал и правда никак бы не получилось при всем желании. Со стороны дома Ульи бабахнуло так, что на мгновение даже у нас во дворе стало светло как днем! Я даже начать считать позабыла, удивленно уставившись в сторону взрыва. Хорошо, что мама стала проговаривать цифры шепотом, иначе точно бы опозорилась.
        После слова пятьдесят Ивор вскинул настил на забор и начал его оббегать, чтобы взобраться вверх, а мама, не дожидаясь его, уже взлетала по тонким прогинающимся доскам, исчезнув с глаз через пару секунд.
        Сразу за ней пробежал брат, а там уже и я постаралась не отставать. Сам прыжок помню плохо, просто спина Ивора впереди вдруг пропала, а потом под ногами не оказалось опоры, и меня начало разворачивать в воздухе, холодные струи ветра с силой прошлись по лицу. А потом чьи-то руки схватили за туловище и развернули ногами вниз. Прикольно, я бы еще прыгнула.
        Потом мама схватила меня за руку, и мы побежали. По пути удалось несколько раз оглянуться, но никакой погони не было. Мы почти десять минут неслись по лесу, пока позволяло дыхание (уклон вверх, поэтому не так уж и долго). Когда остановились, я поняла, что давно уже задыхаюсь. Папы все не было, вокруг было темно, и, если бы не мамина рука, которая так меня и не отпускала, думаю, было бы страшно. А так я лишь смотрела на редкие огни в деревне и думала, где нам всем придется провести ночь, и не было бы дождя.
        Когда за спиной раздалось вежливое покашливание, чуть не заорала, но обернувшись и разглядев силуэт Ульи, успокоилась.
        - Сейчас Дир подойдет, готовьтесь, сразу же отправимся. Планы немного изменились, заглянем в одно место чуть в стороне.
        Ивор тут же начал выспрашивать, что это за место и зачем нам туда, но Улья ответить не успел - показался папа и тут же дал сигнал отправляться, соблюдая тишину. Ох уж эта таинственность! Хотя, может быть, за ними погоня и нам нужно спешно заметать следы…
        Идти в темноте было неудобно, мало того, что двигались мы без какой-либо тропинки, так еще и начался довольно крутой подъем. На мою удачу продлился он не так чтобы очень долго, а стоило перевалить хребет, как папа выдал всем налобные фонарики.
        - Придется бежать, нужно скрыться как можно быстрее. Но как только я скажу - выключайте свет.
        Следующие несколько часов мы бежали по узенькой тропинке. Сперва спускались и было страшно, но весело, а потом двигались по прямой, отчего страшно больше не было, но зато накатила и усталость, шепчущая на уши, что сейчас самое время прилечь и отдохнуть, а потом уже догнать остальных.
        К счастью, мое место находилось между братом и мамой, так что в те пару раз, когда я все-таки оступилась, сильная мамина рука тут же касалась воротника и приподнимала на ноги. Очень удобно, захотелось даже специально так будто бы упасть, но не стала, понимаю, что всем сейчас тяжело.
        Сложно сказать, сколько всего мы бежали. В какой-то момент все мое восприятие сконцентрировалось на брате, и я будто погрузилась в полусон, когда тело повторяет чьи-то движения, а сознание в этот момент отстраненно плавает в океане безмятежности, только два раза удалось более-менее прийти в себя, благодаря уведомлению о тренировке характеристик, а потом навыка. Очнулась, когда мама усадила меня на корточки и помогла выключить фонарик. Слова отца не услышала, хотя наверняка он что-нибудь говорил.
        - Сейчас папа проверит убежище, если все нормально - скоро можно будет отдохнуть, - обернулся Ивор, - Потерпи, сестренка. Чуть-чуть осталось.
        Я было собралась ему сказать, что ничуть не устала, но открывать рот не хотелось. Улья достал термос и налил в его крышку горячий отвар. Выпил сам, налил еще порцию и передал мне. Напиток оказался чуть сладковатым, явно с медом и какими-то ягодами. После небольшого глотка по всему телу разлилось приятное тепло, я сидела в лесу в окружении семьи и мне было хорошо. Потеряли дом? Ну потеряли, что тут сделаешь. Найдем новый или тот вернем, главное, что все целы.
        Крышка опустела и Улья, наполнив ее вновь, передал чудесный эликсир маме.
        - О, глинтвейн! - мама рассмеялась, - То-то у Ари глазки заблестели!
        - Деда Улья, можно мне тоже? - заинтересованно спросил брат, но тут вернулся папа и наше импровизированное застолье пришлось прервать.
        Пройдя метров двести по лесу, мы вышли на небольшую опушку, на которой стоял большой дом. Его окна были темными и дым из печи не шел, так что можно предположить, что он или пустует, или хозяева достаточно хитрые и осторожные люди.
        В общем, так и оказалось. В смысле в доме никого не было.
        Мама тут же достала на стол еду, папа вышел на улицу, проверить окрестности и расставить парочек ловушек, а Улья достал свой спальник и тут же разлегся на первом этаже двухъярусной кровати. Я же схватила бутерброд, включила фонарик и пошла смотреть, какие еще тут есть комнаты. Их было две, но больше заинтересовал меня чердаке, на котором тоже имелся закуток с кроватью, окруженный комодом и парой небольших шкафчиков.
        Тут я и разместилась, решив немного поваляться. Скинула ботинки, куртку. Достала из кольца любимую подушку и одеяло. Еще когда мы только выбегали из дома, мне в голову запало желание включить эту загадочную электронную книгу и выяснить наконец, что именно мне нужно будет сделать в своем далеком будущем.
        Достав артефакт прежних времен, нажала на давно отмеченную для себя кнопку, над которой был нарисован знакомый символ. Такой же я видела на магнитофоне брата и некоторых приборах родителей. Первые несколько секунд ничего не происходило, даже пришла мысль, что ничего не получится, но потом экран книги мигнул, картинка пару раз сменилась и в итоге передо мной появился список с названиями. Похоже здесь много разных книг, но где искать объяснение задания?
        Я начала просматривать, что вообще тут имеется:
        «Алхимия в походных условиях. в2.6», «Введение в артефакторику. ГерасимовМ.А.», «Дневник М», «Малый бестиарий с иллюстрациями», «Памятка проекта Возрождения», «Скверна: Причины появления и первые наблюдения. Федотова А.А.», «Элементарная магия т1-9», «Энциклопедия А-Я».
        Книг было много, но вот где нужно было смотреть в первую очередь, я не понимала. Наиболее перспективными вариантами смотрелись дневник и памятка, с них решила и начать, тем более что размер второй был всего в две страницы:
        Приветствую тебя, счастливый участник проекта «Возрождение». Тебе повезло войти в 40 % представителей твоего вида, интерфейс которых был успешно установлен, а параметры тела и осторожность позволили аккуратно использовать очки развития, не активируя их сразу все.
        Поздравляем! Перед тобой открываются тысячи неизведанных возможностей, дарованных Системой, большую часть которых не можем предугадать даже мы.
        В этой памятке ты найдешь несколько советов, которые помогут выжить в претерпевающим изменения мире, а если фортуна улыбнется вновь, то и получить в свои руки невероятную силу.
        В первую очередь, помни о градации качества, принятом в твоем регионе. Все параметры, вещи, бонусы Системы бывают «никчемными», «обычными», «редкими», «элитными», «легендарными», «эпическими» и «божественными». Отдельно можно выделить категорию «уникальных», которые могут оказаться хуже, чем обычные или доходить до уровня божественных. Помни, что элитное всегда лучше редкого и учитывай этот факт при выборе.
        Не забывай, что для развития тебе нужно постоянно преодолевать себя и побеждать сильных противников. Однако самым выгодным в плане развития является выполнение Системных квестов, которые всегда хорошо вознаграждаются.
        Система любит смелых, а потому шанс получить квест есть у каждого. Наиболее вероятным может быть поручение от волшебных существ, населяющих мир. Их легко узнать, ведь несмотря на отличный от вашего внешний вид, они не будут атаковать первыми, а также смогут так или иначе общаться с вами. Однако, если подходящего вестника поблизости не обнаружится, но ты увидишь что-то нарушающее общий порядок вещей, нечто опасное для Системы. Как участнику проекта «Возрождение» тебе даровано право обратиться напрямую к управляющему аппарату и заявить о проблеме. Если задача будет признана достойной внимания, вам придет уведомление о полученном задании. Помните, что, если ваше обращение посчитают незначительным, вы можете подвергнуться штрафу. Доступ к панели ввода запроса находится в вашем интерфейсе в центре у верхней границы, выглядит как небольшой круг и активируется при мысленном нажатии.
        Внимание! Пока фаза подключения не перейдет к четвертой фазе, физическая гибель аватара является конечной, а прогресс очков характеристик зависит от возраста организма и по достижению критических значений прекращается, обращаясь вспять. Берегите свою жизнь. Старайтесь как можно быстрее выполнять задания Системы, чтобы способствовать продвижению фаз.
        Это все наши советы, и мы надеемся, они помогут не один раз помогут вам выжить, слава проекту «Возрождение»! До встречи после пятой фазы.
        После этих слов шло несколько пустых абзацев, но потом текст продолжался, хотя и в отличной от предыдущего манере подачи:
        Черт! Готов поспорить, что это Скверна! Разберемся с ней и наступит четвертая фаза. Если эта дрянь не врет, после этого мы наконец перестанем дохнуть один за другим. Господи, за что все это?
        Похоже последняя часть была дописана позже. Возможно тем, кто решил перегнать эту брошюру в электронный формат.
        Я не все поняла, но решила показать все найденное папе или деду Улье, они наверняка разберутся. Дальше хотела открыть дневник некого М, когда снизу позвала мама и пришлось быстро обуваться и прятать книжку в кольцо.
        Пока мы ели всей семьей, я спросила Улью, какая сейчас идет фаза подключения, но он ничего мне не ответил, только очень странно посмотрел, а папа в этот самый момент начал рассказывать о ближайших планах.
        - Тут пробудем до завтрашнего вечера. Выспимся, может быть, встретим Винни с семьей. Никто нас тут искать не будет, разве что случайно нагрянут, так что дежурим по сменам, кроме Ари. Часы я разделю. Я опасаюсь идти туда, где жила Ари, раз там уже появлялись монстры, то они вполне могут вернуться. У кого какие мысли?
        - Думаешь, не справимся все вместе? - спросил Улья, - У нас тут хорошая группа с большим количеством питомцев и магической поддержкой, даже медведь твоей дочери - полноценная боевая единица, что уж говорить о нас с вами. Монстры скверны опасны, спору нет, но ведь и мы с вами на многое способны. К тому же я про них слышал, знаю, что самый главный из них много бед натворил. Большая тварь, но горит не хуже прочих.
        - Вот бы нам преследователей из Екура на этого монстра натравить, а потом добить победителей, - высказался уже брат, - Все равно ведь не отстанут скорее всего, да и дом они наш взорвали, обидно.
        И тут мне в голову тоже пришла идея, причем такая очевидная, что я даже удивилась, как это остальные не догадались. Хотя потом сразу поняла, что они-то памятку только что не читали.
        - Еще можно квест от драконицы взять! Она же разговаривала и не нападала, а Скверна явно нарушает общий порядок Системы… - чем больше я говорила, тем удивленнее становились лица моей семьи. Только секунд через десять мама вдруг рассмеялась:
        - Как быстро дети растут, Дир. Кажется, только вчера ее на руках носила, а вот уже наравне со старшим в совете участвует, - я расслабилась, так как никто на меня явно не злился, Улья даже кивнул несколько раз и признал, что смысл в моем предложении есть.
        - Какие вы оказывается расчетливые и беспощадные, - рассмеялся папа, - Ладно, другого я и не ждал. До утра отдыхаем, завтра планируем. Не забываем про дежурства, Ари, тебе задание - утром встанешь пораньше, растопишь печь и приготовишь завтрак. Моей будет последняя смена и я тебя разбужу.
        После почти не разговаривали, доели и начали расходиться. Подумав, подошла к маме и спросила, что завтра приготовить, уточнила насчет дров не выдам ли я себя дымом. Мама все рассказала, а потом отправила отдыхать - у нее почему-то было очень встревоженное лицо, хотя дела вроде как начали налаживаться. Хотя, возможно, это только мне так кажется.
        Вернувшись на чердак, снова улеглась на кровати с книжкой, теперь на очереди был дневник, и я собиралась узнать все его тайны:
        Здравствуй, неведомый друг. Надеюсь, мой дневник попал к тебе честно, в противном случае немедленно его закрой и верни владельцу.
        Маша.
        01.01.2038
        Снова попытаюсь записывать все происходящее просто чтобы когда-нибудь вновь прочитать, какой была моя жизнь сейчас. Новый год, все вроде бы хорошо. Пожелаю, чтобы так все и оставалось.
        07.01.2038
        Завтра поеду в Берлин - знакомая пригласила в новый социологический проект, «Возрождение» называется. Наверное, мама будет рада, что я начала заниматься действительно важными вещами, а не «всякой ерундой». Сама-то чего только не устраивала, я все знаю! Хотя в целом поездка немного странная, еще и эта секретность. Точно могу сказать, что видела несколько фильмов, которые начинались точно также. Ладно, все же это реальная жизнь, а не кино. Еще немного и все узнаю.
        09.01.2038
        Это просто ужасно! То, что они задумали разрушит все. Еще и Берлин этот! Минус шестьдесят восьмой этаж, блин. Как теперь от них сбежать, чтобы кого-нибудь предупредить? Одна я точно не справлюсь, но к кому обратиться? Был бы здесь брат, он бы точно смог помочь. Ладно, поздно бояться, теперь действовать нужно, времени почти нет, судя по тому, что я видела, у них уже сейчас почти все готово. Кому можно доверять из местных? Да никому, наверное. Видела я, как предвкушающе жмурились местные светила науки. Сделать вид, что согласна и предложить привести новых сторонников? Да, наверное. Ладно, слышу, уже идут. Не сдай меня никому, дневник, ладно?
        18.01.2038
        Свобода! Черт, даже вспоминать не хочу, что было за последние несколько дней. Ладно, сейчас они меня точно потеряли, такой отвлекающий маневр никто не пропустит, пусть теперь всем немецким СМИ глотки затыкают, а не гоняются за бедной девушкой. Я во Франкфурте, у хорошего знакомого, с которым дружу еще с универа. Завтра он вывезет меня в багажнике, еще немного помучаюсь, главное быстрее попасть в Россию, времени остается все меньше.
        24.01.2038
        Урал! Как же здорово оказаться на родине! Вся планета прекрасна, но после долгой разлуки вернуться в наши старые горы, наши поля и леса, озера и реки! Эх, если все будет нормально, часа через полтора проеду Миасс и не задерживаясь сразу в деревню. Интересно, кто дома сейчас? Как же не хочется приносить в семью дурные вести.
        30.01.2038
        Все совсем плохо. Вы, наверное, не знаете, но мой брат - великий человек. Несколько лет назад он придумал такой особенный компьютер, который действует по своим, отличным от стандартной двоичной системы законам. Самое чудесное, что этот его компьютер мог найти ответ на совершенно любой вопрос, только вот чем вопрос сложнее, тем больше ему для этого нужно времени. Но зато компьютер с самого начала точно говорит, вот столько минут нужно подождать и точка. Там все сложнее, но все эти железки - совсем не мой профиль, так что, как могу, так и объясняю. В общем, мы с братом сначала в этот его компьютер передали всю имеющуюся информацию, а потом задали вопрос, как остановить запуск проекта «Возрождение» и сразу же выяснили, что, учитывая имеющиеся данные, мы никак не сможем остановить запуск. Вот, все, что мы могли бы сделать - совершенно бесполезно, ведь судя по имеющимся данным, старт проекта стоит ожидать уже завтра, во второй половине дня. Хотя, помните, что я говорила про брата? Так вот, он и тут не растерялся, а сразу же задал вопрос как нам выжить самим и помочь спастись близким. Теперь вот ждем,
ответ на этот вопрос компьютер обещает сообщить уже утром. Как же противно ждать!
        31.01.2038
        Никогда бы не подумала, но буквально час назад я связалась с этими психами, которые вот-вот собираются ввергнуть человеческое общество в хаос и бессмысленные страдания. Вот нет покоя от идиотов, кто-нибудь обязательно хочет захапать побольше, ценой жизней других людей. Ладно, эмоции сейчас ничем не помогут. В общем, позвонила я тому знакомому, который меня к ним звал, и сказала, что передумала и могу предложить несколько действенных идей, которые помогут на старте проекта, вроде повелись. Если верить нашим договоренностям, совсем скоро я отправлю им текст некой памятки для новичков, которая поможет остальным быстрее приспособиться к новым условиям, да и старт удалось хоть немного, но отложить.
        04.02.2038
        Аха-ха! Нет, на самом деле ничего хорошего, это нервное. Мне передали исправленный вариант моей памятки! Хочется орать. Надеюсь, этот корявый бред, который они сделали из информативной и легко доступной памятки, хоть кому-нибудь поможет, благо совсем уж вранья там не было. Но учитывая ту подачу, возникает чувство, что тут действительно инопланетяне дел наворотили. Хотя некоторая польза от всего этого точно есть. Эти сумасшедшие оценили мой энтузиазм и держат в курсе своих новостей, а вся семья пока готовится и предупреждает знакомых.
        Ладно, тут похоже еще долго, завтра продолжу, сейчас спать пора, а то мне еще завтрак готовить нужно будет. А вообще интересно, конечно. Если тут все правда, то я сейчас узнаю, как у изменился наш мир. Засыпаю с улыбкой - жизнь чертовски интересная штука.
        Просыпаюсь среди ночи непонятно от чего и решаю сходить на первый этаж - глотнуть воды. Разогретое под одеялом тело радуется прохладе, а потому решаю не обуваться, а пройти так. Первые несколько шагов пролетаю будто невесомый призрак, но только подойдя к проему вниз, слышу раздающийся оттуда шепот и замираю:
        - Слушай, это все как-то странно. Я ее иногда и не узнаю даже. Где наша дочурка, которая еще недавно с удивлением разглядывала каждый муравейник? И кто эта незнакомая низкорослая девушка, что предлагает сходить к дракону, общается с лешими и убивающая вампиров?
        - Мы сами отправили ее в лес, помнишь? Да и это все та же Ари, просто повзрослевшая немного. Ты помнишь, как активировался интерфейс у тебя? Ничего за собой не замечала?
        С удивлением понимаю, что это мама и папа говорят обо мне. Неужели я так изменилась, что даже близкие не узнают?
        - Ну конечно наша, это так, на эмоциях. Естественно, я никому не позволю обидеть нашу дочурку. Просто… Помню у меня тоже при активации интерфейса несколько изменилось поведение, но явно не настолько и не так быстро.
        - Так и было тебе тогда уже девять, верно? Все, спи уже, моя смена начинается.
        Слышу, как мама целует папу, а потом уходит в одну из комнат. Раздается храп Ульи.
        Некоторое время сижу в темноте, но потом все же спускаюсь вниз, наливаю себе воды в кружку, потом подхожу к папе и пристраиваюсь рядом.
        - Со мной что-то не так?
        Отец обнимает меня одной рукой, притягивая к себе и я слышу его хрипловатый голос:
        - Ну, конечно, нет, глупенькая. Просто мы боимся за тебя, вот и все.
        Удобно устроившись него подмышкой, чувствую себя полностью в безопасности. И вскоре засыпаю. Папа же меня и будет, через несколько часов - нужно готовить завтрак. Ох, покажу, как я научилась готовить! Не зря даже в интерфейсе навык появился.
        Три.
        Глава № 13. Разговоры по душам
        Взглянешь - заплачешь, а краше его на свете нет?
        Примерно к обеду, когда никаких дел по дому не осталось, а надежда, что к нам присоединится кто-нибудь еще, совсем пропала, папа снова собрал всех вместе, чтобы обсудить дальнейшие планы.
        - Похоже Винни уже не придет. Сложно сказать, поймали их или у него были и другие убежища, для нас ничего не меняется - как только начнет темнеть, выдвигаемся в прежнем порядке.
        - Куда сегодня? - несвязно ругаясь и вытирая платком бороду, после того как пролил на нее почти половину настоя из своей кружки, спросил Улья, - Надеюсь ты учитываешь, что несколько дней на эликсирах - и мое старое сердце просто не выдержит.
        - Не бухти, - засмеялась в ответ мама, - помню, как кто-то жаловался на старость еще когда мы познакомились, а с тех пор прошло более пятнадцати лет.
        - Ну так ситуация лучше не становится, ты уж мне поверь. Мне и тогда уже следовало лежать на печи и лишь иногда, с помощью палки, стараться передать свою мудрость неразумным правнукам.
        - А почему палкой? - не удержался от вопроса Ивор, - Можно же добрым словом передавать, так гораздо легче и правнуки не ломаются.
        - А добрым словом до них не доходит, - проворчал Улья, - И каждый сломанный правн…
        - Хватит, старый, заносит тебя, - оборвал волшебника папа, - Давайте лучше про наши планы поговорим. Я ночью обдумал все ваши вчерашние идеи и постарался придумать план, с учетом всех нюансов. Идея столкнуть наших врагов между собой, а потом разделаться с победителем мне нравится. Да и получить за это дополнительную награду от Системы было бы совсем не лишним. Поэтому предлагаю попробовать. Лана и Ари пойдут к дракону, убеждая выдать задание. Если поймете, что ничего не выйдет - сразу отступайте к точке сбора, ни в коем случае не провоцируйте дракониху на агрессию. Там готовьте лагерь для всех нас, в приоритете скрытность, защита от дождя, второй выход. Улья и Ивор сперва пойдут с вами, а на кордоне, это где ты жила у речки, свернут в сторону. Вам нужно будет найти логово твари и не дать себя заметить. Постарайтесь разведать, где поблизости можно безопасно закрепиться. Я же пойду обратно, создавая длинный обманный след, который в итоге приведет тех, кто пойдет за мной, в нужное нам место. Через четыре дня все собираемся в точке сбора. К тому моменту я немного оторвусь от погони, но выдвигаться все
равно нужно будет быстро. Может, и сработает, а нет, так просто исчезнем для погони, направив их в сторону скверны. Что думаете?
        - Звучит бредово, - сказала мама.
        - Мне нравится, - важно высказался Ивор.
        - Ха, это напоминает мне молодость, когда с близнецами пошел охотиться на дракона! Я тоже за, - Улья был почему-то очень весел.
        - Страшно, - а вот это уже я.
        Вижу, как все смотрят на меня снисходительно, но все равно продолжаю, все же я тоже много думала обо всем этом.
        - И план очень уж поверхностный. Как ты приведешь екуровцев за собой? Это что же нужно сделать, чтобы столько людей шлялись за тобой по лесам несколько дней? Да и Улья с Ивором вдвоем не справятся с чудовищем, если оно нападет, а значит они отправляются чисто на удачу - заметят их монстры или нет. Только мы с мамой более-менее в безопасности, вот и будем ждать несколько дней, гадая живы вы или нет.
        Замолкаю, замечая, что взгляд близких изменился. А что такого? Я все правильно сейчас говорю, причем и предложить у меня есть что.
        - Лучше монстра прямо к людям вывести. Да, он разрушит большую часть деревни, но зато и у людей хоть какой-то шанс будет, а иначе те, кто будут гнаться за тобой, погибнут слишком быстро, чтобы хоть как-то его ранить. Вы просто не понимаете, насколько он огромный, а я видела, вот, - смущаюсь и замолкаю, глядя в пол.
        Почему они так смотрят, что я делаю неправильно?
        - Вообще, так гораздо лучше выходит, - вдруг раздается голос мамы, - И у нас будет хоть какой-то шанс выжить, а не героически сдохнуть, решив, что круче нас никого нет. Дело серьезное, а вы ведете себя, как дети!
        Спор продолжился, но довольно скоро стало понятно, что в целом мое предложение отторжение не вызвало, скорее наоборот - папа признал, что лучше он проследит за ситуацией в деревне и поможет скоординировать будущее нападение, а вот Улье и Ивору поможем мы с мамой, но уже после того, как встретимся с драконихой.
        Потом был объявлен трехчасовой отдых, который я хотела провести, копаясь в книжке, однако стоило устроиться на привычном месте, как снаружи послышался шум, и вскоре мы встречали усталого Винни, его жену Нику, за которой медленно плелись дети - Сети и Кирь.
        Встреча всех порадовала, по крайней мере, я уже отчаялась увидеть кого-нибудь из друзей, а тут Сети, которую можно расспросить о событиях в деревне, да и Кирь пусть и старше нас на два года, но тут ему все равно больше не с кем общаться, все же для Ивора он слишком мал и наверняка сам это понимает.
        В общем, я быстро утащила детей к себе на второй этаж, но оказалось, что собеседники из них так себе - только увидев кровать, они тут начали бороться за право на ней полежать и в итоге кое-как устроились вдвоем. Похоже их дорога сюда была еще более насыщенная чем наша.
        Пришлось спускаться к взрослым и незаметно сидеть на лестнице, слушая рассказ Винни и Ники.
        - Мы сперва не сюда двигались, - говорила в этот момент жена охотника, - Думали в низине укрыться, там пустое поселение, о нем мало кто знает.
        - Оказалось, не так уж и мало, - перебил ее Винни, - Мы только и успели, что в одном из домов вещи бросить, да за стол сесть, когда мой секрет сработал. Бежали, побросав груз, и все равно еле оторвались. За нами шли те самые, как там ты их назвал? А, марионетки. Усталости не чувствуют, на боль не реагируют, получив серьезные ранения просто падают молча. Со следа сбросить можно, но за первой волной похоже идут нормальные следопыты, так что боюсь и этот схрон уже засвечен, ближе к утру мы отсюда уйдем.
        - Какие планы дальше? - спросил папа, - Не хочешь присоединиться к нам? Как в старые времена, зададим жару ублюдкам из кланов, покажем, чего стоят вольные мастера! Что скажешь?
        Тишина. Никто не говорил ни слова и единственный звук, который мне удавалось услышать, был чей-то тихий плач.
        - У нас же семьи, Дир, - наконец ответил Винни, - Какие к черту старые времена, если у меня за плечами дети и жена? Я собираюсь бежать так долго и так далеко, чтобы они никогда нас не нашли. Если Система будет милостива, найдем свободную деревню, будем жить, как раньше. Может, лучше вы с нами, а? Ну, куда тебе одному? Даже с помощью Ульи…
        - Ты меня со счетов не сбрасывай, - звонко сказала мама, - Да и моих детей ты похоже с кем-то спутал. Бежать они решили… Так и будете всю жизнь…
        - Лана!
        Теперь до меня доносилось лишь тяжелое дыхание нескольких человек, сдерживающих свои эмоции. Наконец Винни смущенно сказал:
        - Извини, Дир, но мы уйдем. Эту войну не выиграть, а умирать ради мести у меня нет никакого желания.
        - Ничего, друг, - ответил папа, - Справимся и сами. Мы выйдем примерно через час, не задерживайтесь здесь.
        Вот так и закончился наш короткий отдых. Как только стало темнеть, члены моей семьи спокойно похватали рюкзаки и направились на выход, Сети и Кирь все также спали наверху, а Ника почему-то не вышла нас проводить, так что отец и Винни лишь обнялись на прощанье, прошептав что-то друг другу и наши дороги в очередной раз разошлись, только теперь уже скорее всего навсегда.
        Вот казалось бы, буквально вчера я наблюдала разрушение нашего дома, незадолго до этого сражалась с различными монстрами, да что там, прямо сейчас за нами охотятся бойцы враждебного клана, но вот думаю лишь о том, что друзей у меня не осталось, только семья. Нет, я их всех люблю и даже Улью давно уже иначе как дедушку не воспринимаю, но друзья… Друзей-то я выбирала сама, пусть даже и ассортимент был, прямо скажем, не ахти. Несколько лет совместных игр в детстве значат совсем не мало, это я вам с полной уверенностью заявляю.
        Идти всем вместе пришлось недолго - буквально через пару сотен метров отец остановил нас и по очереди обнял каждого.
        - Будьте аккуратнее. Не рвитесь в бой, давайте пока просто посмотрим, наметим наиболее удачные ходы и договоримся по поводу квеста. Через три дня я буду ждать вас в районе крестов, удачи!
        Потом он ушел и даже не обернулся, а мы так и стояли на тропинке, наблюдая как его спина медленно растворяется в темноте.
        Минуты две стояли, показалось даже, так и останемся на месте, но мамин голос разрушил иллюзию:
        - Хватит. Не последний раз видимся. За мной!
        И мы пошли, что еще оставалось делать. В свете налобных фонариков тропинка казалась какой-то сказочной. То с одного, то с другого бока виделись различные огоньки и блики, пугающие своей неизвестностью. Правда, объективных причин чего-либо опасаться у нас не было - Улья время от времени сканировал окружающее пространство, да еще и с помощью неизвестных мне чар отпугивал всех окрестных хищников, но это я понимала разумом, а вот сердце нет-нет, но шептало на ухо - убегай, скорее, прячься…
        А потом мне стало все равно. Это ведь в одиночестве я шла себе и шла в своем темпе. Теперь впереди шла мама и останавливаться, чтобы передохнуть, она явно не собиралась.
        Спуски, подъемы, еле заметные тропинки и буреломы, которые периодически приходилось преодолевать. Лишь раз старый волшебник вскинул руку, дав знак выключить свет и прошептав:
        - Замрите, пропустим опасность мимо.
        Сначала я не понимала, что он имел в виду, но потом чуть в стороне раздался треск, будто кто-то неспешно переломил несколько деревьев, а после показался сам.
        На фоне темного неба возвышалось нечто огромное и жуткое. Оно медленно колыхалось, периодически выпуская щупальца то в одну, то в другую сторону.
        - Кто это? - пораженно спросила я, - Еще одна тварь Скверны?
        - Нет, - все также шепотом ответил Улья, - Это живое существо, даже можно сказать животное. Только очень старое и сильное, но все же оно нам не враг. Пусть идет мимо, нам нечего делить.
        В этот момент мне показалось, что волшебник убеждает не нас, а самого себя, но спорить я не решилась, тем боле что это бесполезно - если такая громадина решит нас съесть, помешать не сможет ни его магия, ни мамины зелья.
        Потом до самого утра ничего не происходило, мы иногда перебрасывались шутками, иногда убивали время в играх на сообразительность, но чаще просто молча переставляли ногами, не обращая внимания ни на что вокруг. Это я про себя, естественно.
        А утром мы дошли до так называемых «крестов». Почему это место так называют, я как не понимала раньше, так и не понимаю сейчас. Причем на мой прямой вопрос Улья сказал лишь:
        - Многие названия древних являются для нас загадкой, Ари.
        Ну то есть признал, что и сам нифига не понимает, но зато с умным видом, будто открыл страшную тайну.
        Именно тут, а точнее на оборудованном навесом, очагом и лавками месте, мы и остановились на отдых. Спать не хотелось, хотя усталость и накатывала волнами, убаюкивая и убеждая никуда не ходить, поэтому я решила немного почитать свою книжку, а точнее дневник той самой «М»:
        11.02.2038
        Это все же случилось! Сегодня ночью я проснулась от появившегося перед глазами текста и теперь должна как можно быстрее заняться собственным развитием. Выбор класса, очки характеристик, умения и навыки, наконец…
        Пишу эти строки, оттягивая момент истины. Каким станет мир через несколько лет? Сможет ли человечество оправиться от удара? Мы пытались спросить компьютер, но пока данных слишком мало, так что приходится ждать. Ладно хоть у меня и всей моей семьи есть преимущество перед остальными, благодаря полученной от этих сумасшедших информации. Фора, так сказать, благодаря которой мы с братом заранее смогли посидеть с калькулятором и составить несколько вполне себе жизнеспособных билдов. Что ж, судя по всему, быть мне теперь волшебницей, почти как в детских мечтах. Правда не классической, которая фаерболы запускает и телепортируется. Нет, предварительно выбрали класс техномага, видимо, это действительно круто и сулит довольно много различных возможностей, в первую очередь, возможность сохранить в рабочем состоянии компьютер брата!
        Оттянуть запуск Системы удалось почти на две недели. Хороший результат, учитывая, что изначально компьютер брата гарантировал одну. Нет, никакой ошибки не было, по имеющейся информации они должны были выиграть от семи до пятнадцати дней, так что результат можно считать средним, но как хотелось выжать максимум…
        Пока готовилась, приобрела себе парочку квадрокоптеров, роботов-пылесосов, различные навороченные игрушки и технику. Если верить описанию класса, из подобных вещей я смогу создавать что-то вроде петов, которые еще и развиваться со временем будут. Во что превратится самая обычная машинка на радиоуправлении через несколько лет остается только догадываться, но надеюсь, меня результат не разочарует.
        Ладно, невозможно тянуть бесконечно, да и нельзя больше ждать - время уходит.
        - Мам, а что такое квадрокоптер?
        - Ммм… что-то слышала. Это птица? Нет, подожди, - мама в этот момент сидела на скамейке и размеренными движениями перемалывала в походной ступке какие-то растения, - Вспомнила, так назывался вид летающих волшебных слуг, только сама я их никогда не видела.
        - Это машины, девочки, - вступил в разговор Улья, который, казалось, вовсе спал все это время, накрыв голову шляпой, - До прихода Системы - обычные машины, которые изменились под воздействием магии.
        - А вообще, что это ты там читаешь?
        Мы уже часа два тут сидим, отдыхаем. Ивор вон точно спит, даже храп раздается периодически. Пока я пересказывала содержимое дневника, призвала своего мишку. Сар сначала недоуменно пофыркивал, оглядываясь, а потом улегся рядом, явно рассчитывая на почесывания. Хм… Ну, в принципе, от меня не убудет, пузико можно и погладить.
        - События, которые привели к приходу Системы - это интересно. Вообще, таких документов сохранилось довольно мало, разве что в разных семьях отцы устно пересказывают детям о прежних временах, но чтобы вот так, дневник участника этих событий… Так и что тебе в итоге нужно будет сделать? - задумчиво спросил Улья.
        - Пока не знаю, - вздохнула я, - Не дочитала еще, времени постоянно не хватает.
        - Ладно, сколько-то лет у нас в запасе есть, - медленно пробормотала мама, - Ты как закончишь, дай и мне глянуть, на что там моя дочь подписалась.
        - Не переживай, Ари. Я в любом случае помогу в твоем деле, - вдруг раздался голос Ивора, - Да и не только я, скорее всего.
        Брат, кстати, даже глаз не открыл и своей позы не поменял, просто дал понять, что уже не спит и участвует в беседе.
        - Ох, какие вы все смелые у меня, - вздохнула мама, - Жаль только глупые. Ладно дочь, она пока совсем маленькая и мало что понимает, но ты-то уже взрослый парень, должен догадываться, что реальную силу человек получает годам к сорока-сорока пяти, в середине желтого цикла. А вам сколько будет? Это я молчу, что мы с вашим папой, скорее всего, уже покраснеем, то есть начнем терять характеристики. Ну да это вопрос будущего, тут можно и…
        И тут в наш разговор вмешались, причем сделал это тот, о ком все позабыли - домовой Ульи, Афанасий:
        - Хе-хе, время… Время, конечно есть, вот только если ваша дочь не справится с заданием, люди все же проиграют эту битву за выживание. Вот вы сейчас собрались тварь скверны одолеть? - ждать ответа он не стал, видимо и вопрос был из этих, ну, на которые отвечать не обязательно, - А в бывших городах таких тварей если и не сотни, то уж десятки точно и это я про самых сильных говорю.
        - Дедушка Афанасий, - вскинулась я, - Так может вы все же расскажете, что именно мне нужно сделать?
        Домовой появился неподалеку от волшебника, осторожно выбравшись из рюкзака Ульи.
        - Расскажу, девочка, как и было обещано. Извини, что не сразу… Дру был мне больше, чем другом - мы вместе прошли долгий путь, вместе боролись с заразой и вместе же проиграли. Неподалеку отсюда, кстати, как раз в том месте, где ты тайник обнаружила. Новости о том, что до него все же добрались, оказались слишком… Слишком.
        Низенький старичок достал из-за пазухи трубку и начал ее забивать.
        - Ладно, что уж теперь. Подробности ты узнаешь из дневника, но мы оба его читали, да что там, после записей Марии его вел уже известный тебе леший, а тогда еще обычный друид первого поколения. Именно наши деяния приблизили окончание второй и продвижение третьей фазы. Вот только дальше… Дальше, по нашему мнению, нужно одолеть Скверну, а это… Не в человеческих силах, в общем, - Афанасий щелкнул пальцами и начал раскуривать трубку, из которой начал выходить белый сладковатый дымок, - Даже когда нас было действительно много… Не десятки и сотни - тысячи сильных бойцов, даже тогда мы понимали, что одолеть эту дрянь силой не выходит. После нескольких кровопролитных боев, когда от некогда могучих армий остались лишь разрозненные остатки игроков, наш лидер рассказала, что выход точно есть. Нет, она его не знала, но была уверена, что одолеть расползающуюся по миру заразу можно, и знала, как получить эту информацию. Ты ведь уже дочитала до того удивительного компьютера, что мог дать ответ на любой вопрос? Так вот, Мария попросила составить выполнимый план, как закончить третью фазу и, насколько я понимаю,
тот принял его в разработку. Какая ирония - главная надежда человечества сообщила, что сможет помочь только через сто сорок лет. Вы вдумайтесь только, сто сорок! Мы понимали, что за это время многое может измениться, но думали, надеялись… Сильные игроки живут долго. Мне было всего одиннадцать, когда пришла Система, а при ней я прожил почти семьдесят лет и мог протянуть еще пару десятков, но уже тогда мы понимали, что выполнять квест придется не нам.
        - Афанасий, - вкрадчиво начал Улья, - А почему ты мне об этом никогда не рассказывал?
        - Так ты не спрашивал, - с усмешкой ответил домовой, - Хотя, да если бы и спросил, я тебя сначала и не знал совсем, а потом… Вы поймите, мы с Дру не совсем люди. То есть вообще не люди, если уж начистоту. Почти пятьдесят лет назад я - монах ордена сияющей ладони Муха - погиб. После этого появился другой я - домовой Афанасий. И память домового - это смесь…
        - Ладно, я понял, - остановил его Улья, - Давай лучше дальше про квест.
        - Да я почти закончил, - домовой наконец закончил курить и спрятал трубку, - Если по существу, то примерно через двенадцать лет вам нужно отправиться в город, который раньше назывался Челябинском, найти там дом, в котором когда-то проживала девушка Мария, получить ответ, как уничтожить Скверну и сделать это. Не так уж и сложно, верно?
        Ну да, проще простого. Пойти в самый крупный из ближайших рассадник чудовищ. Отыскать дом среди тысяч однотипных построек. Найти там тот самый компьютер, который отличается от всех прочих, а значит, может выглядеть, как угодно. Разобраться в его управлении, получить алгоритм действий и после этого, всего-навсего, разобраться с той дрянью, что вот уже более сотни лет потихоньку расползается по миру, захватывая все больше и больше территории. Да запросто, давайте перекусим и сделаем.
        Вот ведь задал мне задачку леший, никогда бы не подумала, что такой замечательный старичок так меня подставит.
        - Я так понимаю, Челябинск - это Чебур? Зона ответственности Тратора, верно? - спросила мама, - В принципе, раз клан практически уничтожен, Скверна должна начать распространяться с удвоенной силой и через двенадцать лет там…
        - Не начнет. Тем более, если вы справитесь с местным монстром. Он пришел именно оттуда. Стоит его уничтожить, как Скверна начнет посылать отряд за отрядом в эти места, чем вы сможете воспользоваться. Уничтожайте тварей небольшими партиями и тогда, если не случится ничего неожиданного, опасность самого города скорее снизится, да и вы получите много полезного опыта.
        - А мне нравится, - все также не открывая глаз сказал Ивор, - Давно пора со всей этой дрянью разобраться.
        Эх, братик, хорошо, что ты есть. Плохо, что из-за меня вы все подвергаетесь такой опасности.
        - Лучше начать экспедиции в город заранее, да и поселиться где-то поблизости. Найти нужный дом будет явно не просто, - задумчиво ответил Улья, - Но в целом, да. Я считаю, что этим шансом нужно воспользоваться.
        - Ох, мужчины, - мама с грустью посмотрела сначала на сына, а потом на волшебника, - Вам лишь бы подраться с кем-нибудь. Ладно, давайте решать проблемы по мере их поступления. Сейчас собираемся и идем по своим целям, встречаемся в назначенный день здесь же. Согласны?
        - Да!
        - Конечно.
        - Хорошо, мам.
        Солнце
        Глава № 14. Откуда берутся дети
        Живёт толчея, вьётся, как змея;
        Виться-то вьётся, да больно дерётся,
        Гора на горе, дыра на дыре,
        Совсем нет покоя; что это такое?
        Ивор и Улья сидели на камне, восстанавливая дыхание. Последнее восхождение особенно тяжело далось волшебнику, а парень просто никогда не отказывался от возможности расслабиться.
        - Деда, а ты уже сталкивался со скверной?
        - А то, - не отвлекаясь от безусловно важного процесса набивания трубки, ответил старик, - Давно правда, лет тридцать назад, но столкнулся, да…
        - Как думаешь, мы победим?
        - Конечно, куда же мы денемся, - Улья глубоко затянулся, - Думаю, даже я с твоими родителями, не привлекая вас с Ари, разобрались бы с этой проблемой, а уж все вместе… Знаешь, порой кажется, что Дир и Лана иногда забывают о вашем возрасте и не учитывают его в планах.
        - В смысле? - непонимающе вскинулся парень, - Как понять, не учитывают?
        Старик был удивлен вопросу, который казался ему совершенно очевидным.
        - Ну, вот у тебя какой уровень сейчас?
        - Сам ведь знаешь, что уже четвертый, - недовольно пробурчал Ивор.
        - Ага, у тебя четвертый, у Ари вообще нулевой, а у твари… Например, пятидесятый окажется. Это если повезет, конечно.
        Тут из его рюкзака показалось лицо домового и тот скрипучим голосом поправил:
        - Не меньше шестидесятого будет, точно вам говорю.
        Улья лишь шикнул на своего помощника, но информацию к сведению принял:
        - Вот, шестидесятый. Это, я тебе скажу, совсем не шутки. Что ты сможешь противопоставить такому чудовищу? Свой лук и копье? Не смеши меня! Но ладно, у тебя хотя бы уже открыт класс, а значит, и какие-то бонусы имеются, но что Ари?! О чем вообще думала твоя мать, когда решила брать ее с собой?
        Парень сперва задумался, а потом как-то недоверчиво посмотрел на знакомого с раннего детства деда:
        - Не узнаю тебя, Улья. Неужели это не ты говорил нам когда-то, что уровни решают далеко не все? Разве не ты предупреждал, что даже самый слабый враг сможет удивить, если нанесет удар в нужное время и в нужном месте? Да и вспомни все наши последние беседы - кто как не сестра предлагала варианты, которые мы и принимали в итоге? Ты это брось, моя сестра и я себя еще покажем, вот увидишь, ну молоды и что? Этот недостаток быстро проходит.
        Волшебник смотрел в землю, не решаясь поднять взгляд, а потом рассмеялся от души:
        - А ведь ты прав, малец! Ха, совсем я расклеился что-то… Ладно, хватит отдыхать, сегодня пройдем еще километров пятнадцать, готовься.
        Дир сидел на перевале неподалеку от деревни и задумчиво теребил загривок Цербера. Он еще не до конца придумал, как именно будет действовать, но определенные наметки были с самого начала, так что сейчас он просто наслаждался минутами отдыха. Было немного обидно, что ему, главе семьи, досталось, по сути, самое легкое задание. Улья с сыном нужно непонятным образом монстра заарканить, жене с дочкой убедить другого монстра выдать на первого задание, а в это время он будет деревенских увальней в напряжении держать. В напряжении, блин! Только мысль, что опозориться еще большое можно лишь провалив даже эту часть, заставляло его действовать, просчитывая каждый свой ход наперед,
        - Рррр! - тихонько подал голос Цербер, предупреждая о приближении чужаков.
        - Вижу малыш, не переживай.
        Со стороны деревни по склону взбирались двое и, к своему сожалению, охотник знал их обоих. Ладно, с кого-то же нужно начинать.
        Гулять вдвоем с мамой оказалось совсем не так весело, как я предполагала. Она двигалась впереди примерно, как и отец, и точно так же просила соблюдать тишину. Это ничего на коротких переходах, но вот когда мы часа четыре без остановки двигаемся - очень даже утомляет. Зато во время остановки, когда мне было позволено сесть и отдохнуть, хотелось насладиться беседой на полную.
        К этому времени мы находились почти у подножия горного хребта и, видимо, в следующий раз остановимся только у реки, а может, учитывая неутомимость мамы, продолжим движение дальше, до приютившей меня недавно метеостанции.
        - Мама, а что такое газета?
        - Бумага такая, кажется, не мешай - прямо сейчас мама занималась тем, что рассматривала камень, а по моему мнению, это нельзя считать важным делом.
        - А где ее берут? Я слышала, что в газетах описываются последние события, но откуда они берутся, это такая магия?
        - Ты о чем вообще? - распрямляясь и оглядываясь вокруг спросила мама, - Причем тут магия? Нет, газеты так как ты говоришь, были еще в старом мире. Сейчас иногда попадаются старые выпуски, но там и рассказывают о прошедшем времени, а не текущих событиях, понимаешь? А раньше… Да, раньше были такие люди, которые только тем и занимались, что узнавали, где что происходит и рассказывали об этом остальным. Тут ведь и не только газеты. Было у нас телевидение, радио, интернет, нас было очень много. Теперь не так, и такие люди, которые будут только новости узнавать, не очень-то и нужны.
        - А я бы хотела так жить. Это же интересно, знать, что случилось и сообщать об этом людям.
        - Эх ты, журналистка моя!
        - Как-как?
        - Ну, это профессия так называлась раньше. Журналист. Или журналистка, ты же девочка.
        Поиграв словом так и эдак, я посчитала его хоть и немного глупым, но при этом не лишенным некоторого шарма, поэтому милостиво согласилась время от времени откликаться на него.
        - Ладно, - мама с улыбкой провела мне рукой по волосам, - Тогда прояви интерес к профессии и расскажи-ка мне, что произошло на этом месте пару часов назад.
        - Задание! - радостно, но тихо, завопила я, вскакивая и пристально осматриваясь. Вообще, вот так сразу в глаза ничего не бросалось и внимания не привлекало, но зная маму, просто так она бы меня не спросила, а значит и что-то интересное поблизости найти можно.
        Первым делом постаралась осмотреться будто со стороны. Попробовала взглянуть вокруг максимально отстраненно: вот наши следы, вот тут я улеглась, как только стало можно, тут вот мама разглядывала заинтересовавший ее камень (самый обычный, ничего особенного), вот тут ветка странно надломана, это не мы, тут кто-то еще постарался. В дальней стороне виднеется незнакомый след, не человек, скорее всего какая-то неизвестная птица или мутировавший зверь… А, ну вот и чьи-то останки, похоже здесь было настоящее пиршество, вон капли крови на земле, а в траве, если не ошибаюсь, валяются потроха. А вот тут видны человеческие следы, небольшие, чуть длиннее моих, но отпечаток ступни четкий, так что никаких сомнений в толковании быть не может. В любом случае, пока ничего странного или необычного я не… И тут на меня снизошло озарение, потому что картинка наконец сложилась. Доказательством правильности моих выводов стало сообщение от Системы, которая сообщила о развитии показателя моего интеллекта и мудрости аж на пять процентов, а восприятия и вовсе на десять!
        - Вчера или позавчера, какой-то человек, скорее всего подросток, выскочил вон там на тропу, - я подошла к этому месту и раздвинула ветки, - Да, вот из этого места, где он просидел несколько часов в засаде.
        Мама ободряюще подмигнула, провоцируя меня продолжать.
        - Так, значит выскочил он не просто так, а бросился на проходящего тут зверя… Не пойму, судя по следу - это кто-то вроде крысокуры, но шерсть на ветках указывает на боброволка или кого-то похожего. А, шерсть слишком высоко, думаю это была такая одежда, - расследование захватило, так что в этот момент я вдруг обнаружила, что воздуха не осталось, и пришлось делать паузу.
        - И что же этот неизвестный сделал? - спросила мама, - Куда пошел дальше?
        - А вот тут совсем странно. Если я ничего не путаю, он сразу же начал есть добычу, вот несколько капель крови сорвалось на снег. Далее этот охотник одним прыжком оказался на камне, где просидел несколько часов, так в сыром виде и употребив зверя. А вот потом он просто исчез, по крайней мере я следов никаких не вижу.
        - Посмотри сверху, - рука мамы указала на висящую над камнем большую ветку, - Ага, заметила!
        - Он запрыгнул туда и перебрался на дерево! Но зачем?
        - Вот это мы с тобой сейчас и узнаем, - спокойно проговорила она, а потом, отвернувшись в сторону, громко и уверенно, - Ведь не зря ты все это время наблюдаешь за нами, верно?
        Я тут же начала крутить головой из стороны в сторону, но все равно не заметила появления рядом с нами обросшего и чумазого парня. Высокий, лишь чуть-чуть ниже Ивора, он, скорее всего, был все же младше брата, хотя может они бы и оказались одногодками. Одежда лесного жителя состояла из перевязанных между собой лоскутов, обувь была сделана из коры дерева, а в качестве оружия он использовал заостренную палку, острый конец которой сейчас был направлен на маму.
        Ощутив угрозу, я приготовилась позвать Сара, да еще руку на нож положила, намереваясь во что бы то ни стало защитить дорогого мне человека.
        Вот только моя помощь была явно не нужна - сейчас передо мной была не добродушная хозяйка, а боевой алхимик, одним своим видом показывая всем и каждому, что недооценивать женщин не стоит. Одна рука у нее сейчас сжимала маленькую бутылочку с ярко желтой жидкостью и отставлена для броска, а вторая была полусогнута, чтобы в случае нужды оттолкнуть противника.
        - Итак, - продолжила мама, - Ты представишься или уже забыл человеческую речь? Если мы помешали твоим делам, то не беспокойся, скоро уйдем. Собственно, нам ничего от тебя и не нужно, просто не люблю, когда за мной следят.
        Сказав это, она убрала взрыв-зелье обратно в кармашек на поясе и протянула мне руку, будто намереваясь прямо сейчас покинуть это место. Ага, конечно, будто я свою маму не знаю, пока не разберется в происходящем ее отсюда и папа увести не сможет!
        А вот парень похоже поверил, его лицо дрогнуло, спина сгорбилась, а импровизированное копье опустилось. Черт, похоже сейчас расплачется, нехорошо то, как…
        - Молодой человек, представьтесь!
        Строгий голос подействовал - слезы так и не полились, а сам охотник распрямился.
        - Меня зовут Ким, Ким Борвуд. Мы с родителями жили в окрестностях Злауса, пока оттуда не полезли монстры. Отец погиб на моих глазах, а мы с сестрой и мамой бежали в лес и…
        Он уронил палку и упал на колени. Плечи парня начали подрагивать, выдавая рыдания. Да уж, даже представлять не хочу, каково ему сейчас. Мама, видимо, тоже пожалела Кима и присела рядом, обняв его.
        - Тише, милый, тише, все позади. Скажи, мама и сестра где-то рядом?
        Увы, парень лишь продолжать плакать, размазывая по лицу грязевые разводы и продолжать беседу явно не мог.
        - Может, остановимся на обед? - спросила я, понимая, что прямо сейчас никуда мы не пойдем, так чего без дела стоять.
        - Да, дорогая, разведи огонь пожалуйста, - все внимание мамы сейчас было обращено к нашему новому знакомому, но да понятно, ему сейчас нужнее.
        Решив для себя, что обижаться на парня не за что - ему и так несладко пришлось, я начала ходить по округе и собирать сухостой, пытаясь параллельно разобрать, о чем идет разговор.
        - Сестра упала в реку и…
        - Мы пытались найти хоть какую-то еду…
        - … от боли. Тогда я, чтобы хоть как-то помочь…
        В общем, получалось у меня не очень, благо набрав приличную охапку, я уверенно села на тот самый камень, сложила ветки поблизости и, срезав ножом кусок дерна, начала разжигать костер, теперь уже без проблем следя за разговором.
        История парня была одновременно и страшной, и банальной для нашего мира. Семья Борвуд и раньше-то жила не особенно спокойно - какое спокойствие, если под боком у тебя целый город, наполненный разнообразными чудовищами. Но справлялись, кооперируясь с другими семьями. Даже местный клан Золотые - совсем небольшой, но прославленный личной силой своих бойцов и качеством артефактов, нет-нет, а помогал, сообщая о грядущих волнах и предоставляя временной убежище на охраняемой территории. Вот только и клана, скорее всего, больше нет, да и из таких же бродяг как Борвуды по большей части убили на глазах у Кима.
        А еще он рассказал, как отец, отправляя его с мамой и маленькой сестрой, наказал заботиться и оберегать, напомнил, что Ким мужчина и теперь за всех отвечает.
        Вот только ничего не получилось и страшное ночное бегство не принесло ничего хорошего.
        Сперва его сестра Мэг сорвалась с моста. Мама закричала, а когда пока он бежал на выручку, неизвестные хищные рыбы обгрызли пальцы девочки и нанесли множество небольших кровоточащих порезов. Ким вытащил вопящую от боли Мэг, на скользкие камни, тоже получив свою долю ранений и вместе с матерью попытались оказать первую помощь. Не получилось - вмешались новые действующие лица. Стая низкорослых существ, перемещающихся на четырех лапах, страшно похожие на человеческих детей, только с пустыми, безэмоциональными глазами и толстыми пальцами. Сразу четверо таких уродцев набросились со спины на склонившуюся над дочерью маму, вместе с ней падая обратно в воду и, как оказалось позже, тут же перегрызая ей шейную артерию. Вот только Ким этого не понял. Он заорал, увидев упавшую мать, схватил оброненную неподалеку палку и бросился в бой.
        Свет луны удачно освещал всю округу и, если бы не происходящие события, вокруг было очень красиво. Ким не мог сейчас вспомнить все, что происходило в тот момент, но судя по его словам, мальчик в приступе ярости забил палкой монстров. В это было трудно поверить, но глядя на него, сомнений почему-то не возникало.
        Вот только расправившись со всеми врагами, Ким обнаружил мертвую мать, так и лежащую в воде и плачущую сестру, которую снова умудрились задеть, добавив к прежним ранам несколько укусов на руках и животе.
        И в тот момент, когда Мэг рыдала, буквально воя от боли и ужаса, Ким вдруг отчетливо понял, что в этом месте нужно соблюдать предельную тишину. Попытки донести это до сестры успехом не увенчались, так что он просто зажал ей рот, прислушиваясь к окружению. Все было зря и Мэг, которая довольно быстро затихла, но, к сожалению, не в целях конспирации, а из-за полученных ранений, была тому наглядным доказательством. Только минут через десять парень понял, что сестра больше не дышит.
        Что было потом он помнил плохо - куда-то шел, от кого-то бежал, за кем-то охотился. Трагедия настолько потрясла его, что Ким словно перестал быть человеком, превратившись в животное. В такого-же монстра, как и остальные обитатели мира, что преследует всякого кто слабей и скрывается ото всех остальных. Сколько так продолжалось неизвестно, но судя по внешнему виду парня, скитался он уже не один месяц.
        К моменту, когда история закончилась, я уже вскипятила воду и побросала в нее разные травки, которые придают сил и добавляют вкус.
        - Слышала про ситуацию в Злаусе. Выжившие есть, но мало, очень мало. Пойдем, мой хороший, вот дочка уже и чаю заварила. Голоден? Ну, конечно, голоден, что это я? Сейчас придумаем что-нибудь. Знакомься, это Ари, - мама махнула мне рукой, подзывая, - А это Ким, хотя ты слышала. Пообщайтесь пока, мне нужно подумать.
        Легко ей говорить, пообщайтесь. Мне после такой истории даже и боязно ему что-то говорить, мало ли как отреагирует. Может медведя ему показать или рассказать про дракона? Хотя нет, папа говорил, что в таких ситуация нужно стараться довериться человеку, если он доверия не предаст, можно получить друга, а если предаст - опыт. Так что сделаю первый шаг, а там посмотрим. С такими мыслями я вернулась к котелку, налила отвар в свою кружку и подала ее парню со словами.
        - Тяжело тебе пришлось. Давай дружить?
        Такого предложения Ким явно не ожидал, инстинктивно схватив посудину, он так с ней и застыл на несколько секунд. Ладно хоть кружка горячая - быстро в себя пришел, аккуратно опуская ее на землю и отводя взгляд. Зато, когда перехватил за ручку и снова на меня посмотрел, выглядел уже не столь ошарашенным.
        - Давай. А где вы живете?
        - Мы из Содружества. Только там сложно все, если я правильно понимаю, на нас, и еще на два местных клана напал клан Екур, скрыв атаку за междоусобные разборки. Нам дом подорвали, тоже пришлось бежать. Но ты не переживай, у меня еще папка есть, брат и дед, только он не родной, но все равно хороший. В общем, думаю мама предложит тебе с нами пойти, ты соглашайся, вместе все равно веселее. Я как-то жила одна в лесу, так ничего хорошего, постоянно страшно и голодно.
        - Это даааа, - прихлебывая отвар, согласился парень, - Еще и дождь иногда, совсем спасу нет. Два раза чуть пияв не подхватил, только чудом спасся.
        - Угу, я под елкой пряталась.
        - А я один раз на гору залез, чтобы выше туч быть, а другой наткнулся на большой кусок коры, которым и накрывался. Потом… тоже как-то спасался, но не помню.
        - Да уж.
        В этот момент подошла мама, явно все для себя решившая.
        - Так, молодой человек. Нечего тебе одному по лесу бегать. Отвечай, есть у тебя еще живые родственники?
        - Н-н-нет, - почему-то начав заикаться ответил Ким.
        - Тогда мы с мужем тебя усыновляем. Все, теперь у тебя снова есть сестра и еще добавился старший брат, поздравляю.
        - Ура, у меня появился еще один брат! - негромко, но радостно вскрикнула я.
        - Но как же… - парню похоже нелегко давалось переосмыслить все произошедшее, - Ведь так не…
        - Ой, много ты знаешь, - отмахнулась мама, - Ладно, это все хорошо, но здесь у нас дело и, прежде чем ты познакомишься с мужской половиной нашего семейства, его нужно сделать. Ждать смысла нет, быстро перекусим и в путь, по дороге объясним подробности. У тебя какой класс?
        - Тень.
        - О как, никогда не слышала. Магический?
        - Пока не очень, бонусы скорее к ловкости и восприятию.
        - Ну, тоже хорошо. Я алхимик, муж и твой новый брат охотники, ну а Ари еще слишком мала для класса.
        Кстати, а я ведь слышала, как Вальдер и те дядьки обсуждали родителей! Как там они говорили?
        - Мам, а кто такой Идущий по следу?
        - Что? Да откуда ты… Не важно, отца потом спроси. Что, есть никто не хочет?
        В общем, мама умеет менять тему разговора. Сначала я ела, потом убиралась, потом мы вместе скрыли костер, накрыв срезанным ранее дерном. Ну да ничего, папа уж точно от вопросов не отделается!
        Потом поднимались в гору, сначала вдоль, приближаясь к перевалу, а потом уже вверх. По пути рассказывали Киму о ближайших планах. Новость о том, что идем мы сейчас к дракону, вновь повергла парня в шок, а когда я мельком добавила, - А потом пойдем клан этот прогонять! - вовсе загрустил, решив, похоже, что связался с сумасшедшими. Ну да это ничего, привыкнет, парень вроде нормальный.
        Мы втроем стояли на вершине перевала и осматривали окрестности. Облаков не было, одеяло леса простиралось далеко внизу и редкие просеки смотрелись как разрыв на ткани. Ветер постоянно дул в лицо и спину, толкая со всем сторон, проверяя на прочность.
        Горы - это что-то чудесное. Не должны люди подниматься так высоко, а если поднимаются, то должны соответствовать. Мысль показалась очень ладной и красивой, я даже поделилась ей сначала с Кимом, а потом и с мамой. Снисходительные улыбки - вот что я получила за осознанную только что мудрость!
        Весь спуск дулась на них, специально в стороне прыгала с камня на камень и один раз даже поскользнулась и чуть не упала. Увы, никто на мои обиды внимания не обращал, так что вскоре мне все это надоело и к концу спуска шла уже вместе со всеми.
        Вскоре мы подошли к месту, где умерла медведица. Тут, напугав своего нового братика, я призвала Сара и мы вместе немного посидели, глядя друг на друга.
        Потом спустились к разрушенным домикам, где я, бегая из одного места к другому, рассказывала о чудесных вечерах с лешим, о том, как победила огромную крысу, как сидела под навесом.
        Очень странное чувство. В такие места, наверное, принято возвращаться через много лет, когда ты уже старая и с внуками… В общем, тут задерживаться тоже не стали, а пошли сразу к метеостанции.
        Тут уже Ким не выдержал и тихонько попросил рассказать, что тут произошло, откуда взялся медведь и вообще, интересно же! Ну, я и рассказала. Не так, чтобы вообще все, а скорее в общих чертах. Вроде как пошла однажды в лес, а потом вот, медведь, леший, лис. Ну, только в обратном порядке.
        За разговором и дорога короче, да еще и Система обрадовала, сообщив о росте характеристики харизма на пятнадцать процентов. Мелочь, а приятно.
        Вот так мы и постепенно на метеостанцию и забрались. О беседе с драконихой я старалась не думать. Помнила, что особой любви от нее лучше не ждать. Ладно, что уж теперь, нужно было на совете думать, а теперь уже поздно, теперь нужно действовать!
        Дорога
        Глава № 15. Три пути
        Летит - молчит, сядет - молчит, а помрет да сгниет, так и заревет?
        Стоя у большого дома, я оглядывалась, пытаясь понять, что изменилось вокруг с моего ухода. Дракона пока не было, а вот ее детки уже выбежали нам навстречу, чтобы посмотреть на гостей. У меня в голове, как и в прошлый раз, стали звучать их громкие голоса, сливающиеся в единый поток:
        - Пришла! Опять! Привела друзей! Играть, играть!
        Было забавно наблюдать как скривились лица у мамы и Кима. Ну да, это мне привычна подобная громкость, а им впервые пришлось насладиться этим незабываемым ощущением.
        - Привет всем, - решила проявить любезность я, - Как вы тут? Мама скоро вернется?
        - Как? Непонятно. Мы здесь. Мать на охоте. Вечер, ночь?
        - Да, да, - как же тяжело с ними! - Ничего, если мы подождем?
        Обернувшись, увидела, как мама что-то прошептала Киму, но разобрать что именно не вышло. Ладно, скорее всего ничего важного.
        - Играть?
        Странно, в прошлый раз мы вроде и не играли ни во что, я топила печь, а потом разве что солью их подкармливала. Хотя, чем-то ведь нужно убить время, тем более, лучше бы прилетевшая позже дракониха застала своих деток в хорошем настроении.
        - Почему-бы и нет, давайте поиграем. Что предлагаете, может, догонялки?
        А потом в мою голову разом поместили так много разнообразных картинок, что даже ноги подкосились, и я со стоном упала на колени. Чего там только не было! Вот мы с молодыми дракончиками носимся друг за другом вокруг дома, в другой мы всей стаей охотимся (да-да, в отличие от прошлого раза, это не обычные салки, а именно охота!) на маму и Кима. А вот я чешу беззаботно подставленные животики, а дракончики умильно валяются рядом, ожидая своей очереди или же просто прижимаются ко мне в хорошо протопленном, так и дышащем теплом доме.
        Неизвестно почему эти невероятно умные звери воспринимают меня не как добычу, а скорее друга, но к маме и Киму это точно не относится, и это стоит учитывать.
        - Подождите немного, сейчас я поговорю с остальными и будем играть.
        Всем, кроме меня, оставаться тут опасно, причем, когда здесь появится хозяйка - станет опасно вдвойне. Нет, за себя я не волновалась, думаю, дракониха тоже воспримет меня именно гостем, а не врагом, но ведь я тут не одна…
        - Вам нужно уходить, срочно! - именно с такими словами я подскочила к маме, - Я договорюсь с…
        - ПОЗДНО, - прозвучал в моей голове громогласный голос взрослого дракона, заставляя в очередной раз поморщиться.
        Как можно было не заметить приближения кого-то столь крупного - непонятно, однако всего лишь один миг спустя солнце над головой скрыла гигантская тень пролетающего над нами монстра.
        Как я не догадалась, что лишь знакомство с лешим уберегло меня тогда? Почему привела самого дорогого человека в столь опасное место?! Боясь последствий и желая предотвратить возможную катастрофу, я разрывалась между тем чтобы кинуться к матери, остаться на месте и попробовать объясниться с драконом, или, мелькнула мысль, побежать в дом, зовя всех за собой.
        Решила ждать - спасти от матери драконов тут ничто не сможет, а значит, придется импровизировать.
        - Здравствуйте! - громко крикнула я, - Мы к вам по делу пришли, взаимовыгодному!
        Тяжелая туша дракона неожиданно аккуратно приземлилась поблизости, подняв в воздух облака взметнувшегося снега. Подумалось, что здесь, на высоте облаков, он, наверное, вообще никогда не тает, а значит вполне мог застать еще те времена, когда про Систему никто и не слышал.
        - Смешно, девочка. Как это ваше дело может оказаться выгодно мне? МНЕ?! Ваши жалкие жизни не стоят ничего, ваше время столь коротко, что мои дети не успеют вырасти к тому моменту, когда ты будешь сгорбленной старухой! И ты предлагаешь взаимовыгодное дело? Как ты отнесешься к предложению о сотрудничестве от мухи-однодневки? Ха, хорошо же, удиви, я дам тебе этот шанс…
        Несколько вздохов, лишь мое дыхание нарушало тишину этого места. Даже дракончики перестали носиться с места на место, испуганно замерев и вытянув мордочки в одну сторону. На нас они смотрели, точно так же, как и их мать. Мгновения утекали одно за другим, и тут до меня дошло, что все ждут именно меня! Мама и Ким, скорее всего, вовсе не слышали голоса взрослого дракона или даже слышали, но сказано им было что-то свое, из-за чего они не смели сдвинуться с места. Сравнение с мухой было, естественно, довольно обидным, тем более что это наверняка не было истиной в последней инстанции, ведь бывало такое, что сильные люди справлялись с противниками и посильней, но… Но здесь и сейчас это не имело значения.
        - Хм-хм, - кашлянула я в кулак, растягивая паузу и собираясь с мыслями, - Уважаемая дракон…
        - Ребенок, зови меня Оллиана и хватит тянуть время, мое терпение не безгранично!
        Страшно, вот что я вам скажу. Очень страшно видеть эту огромную голову в паре метров от себя, тем более что ее зубы по длине вполне могут поспорить с моими руками и сейчас я даже не уверена, кто в этом состязании победит. А потом весь этот ужас, сковывающий душу и тело, исчез. Нет, мне все еще было понятно, что ничего сделать тут нельзя, и захоти эта Оллиана - не будет больше девочки Ари, ее мамы и странного парня по имени Ким. А вот ужас исчез, оставив внутри лишь пустоту, которую срочно нужно было чем-то заполнить и потому, собравшись с силами, я решила говорить правду. Ну а что? С самого начала ведь так планировали, так зачем что-то менять? Делай, что должен, и будь, что будет - так мне папа говорит, так я и поступлю.
        - Оллиана, недавно я узнала, что вместе с великой Системой к нам в мир пришло и множество волшебных существ, которых нельзя назвать людьми, но и к монстрам они не имеют никакого отношения. Отличить же их можно весьма просто - ни один монстр не будет, а точнее не может разговаривать с человеком, а также не нападет первым. Так вот, согласно моему источнику, если сообщить им о чем-либо, что нарушает привычный порядок вещей, то от лица Системы они могут выдать задание. Мы пришли сделать именно это, а точнее моя семья хочет одолеть того монстра Скверны, что разрушил дом лешего, - сказала и закашлялась, только сейчас замечая нехватку кислорода - оказывается, все это время я просто забыла дышать, - Ну как, сумела я удивить вас?
        Снова тишина, благодаря которой очередной порыв ветра, налетевший откуда-то сбоку, завыл особенно оглушительно. И тут дракончики вдруг снова начали носиться друг за другом, валяя зазевавшихся товарищей в снегу, даря надежду, что самое страшное уже позади.
        - Сумела, девочка, - в моей голове раздался шепот, - Сумела. Да, Система подтверждает важность задания и готова выдать его тебе. Подожди, сейчас она сама подаст сигнал.
        Будто вторя словам дракона, перед моими глазами появились зеленоватые буквы системного сообщения:
        Внимание, Ари! Вы получили важное для выживания всего региона задание. Штраф за невыполнение увеличен, награда увеличена. Задание повышенной сложности, вы можете собрать группу для его выполнения. Найдите и уничтожьте центральный объект заражения Скверной в данном регионе. Для отчета предоставьте средоточие. Штраф за невыполнение - минус пять очков характеристик. Время на выполнение девяносто дней.
        Я облегченно выдохнула, еще не до конца понимая написанное, но осознавая, что основную часть своего задания мы уже выполнили, и теперь главное справиться с монстром.
        Обрадованная, обернулась сначала к маме, а потом к драконице и, пятясь к родным, залепетала:
        - Спасибо большое! Мы пойдем, наверное, выполнять, вот. Хорошего вам вечера, уважаемая Оллиана, пока малютка!
        На мое счастье, дракониха нас задерживать не собиралась, так что, дойдя до замерших родственников, (ну не просто же так мама называла Кима, верно?) утянула их за собой вниз. Уже на полпути с горы, до меня донеслись мысли дракона:
        - Да, ты удивила меня, девочка. Не знаю, в курсе ли ты, но столь близкий очаг Скверны беспокоит и меня, ведь большую часть дня дети беззащитны в мое отсутствие… Да будет так, если ты справишься с заданием, то дополнительно к награде Системы я дам тебе кое-что лично. Но торопись, твари зашевелились последнее время, как бы ни случилось беды.
        Похоже, Оллиана и правда как-то воздействовала на мозги, по крайней мере первые метров тридцать моих попутчиков приходилось буквально тащить за собой, благо потом сначала мама, а потом и парень очнулись.
        - Ари, что происходит? Подожди-подожди, куда мы бежим, где… Черт, дракон!
        Не знаю, о чем мама подумала, но, судя по всему, мысли эти вели ее как можно дальше от жилища опасного хищника, так что я и сама не заметила, как мы сбежали вниз, к разрушенным домам. Только тут нам было позволено отдышаться и немного посидеть, тем более что за время бега у мамы накопилось порядочно вопросов:
        - Так, доча, давай-ка ты мне все подробно объяснишь! - сказала она грозно, уперев руки в бока.
        - Вы договорились? Ну конечно да, иначе этот монстр нас бы не отпустил. Что насчет задания, получилось?
        - Да, на все вопросы сразу. Мам, а как в группу приглашать, тут сказано, что для выполнения это обязательно нужно будет сделать?
        Мама впервые за этот день расслабилась, села рядом и прижала меня к груди:
        - Молодчина, Ари! Какая же ты у меня… Так, ладно, тебе нужно сконцентрироваться на мне и мысленно предложить организовать общую группу для выполнения задания.
        Не могу сказать, что получилось сразу, но Ким успел лишь костер запалить, а вот вода в котелке еще не закипела, когда мама воскликнула:
        - Отлично, принимаю! - а потом замерла, видимо вчитываясь в условия задания.
        - Что? Штраф за невыполнение, подожди, это что, шутка какая-то? Пять очков характеристик… Да что же это такое-то!
        Как оказалось, раньше маме и папе удавалось выполнять разные задания, но ни о каких штрафах там и речи не было, сделал - хорошо, не сделал - ничего страшного. Сейчас же, если принять в группу того же Улью и не выполнить квест, так старик может и не вынести столь резкий удар по самочувствию особенно, если он полностью придется, например, на выносливость.
        - Ари, добавь и меня в группу, - вдруг сказал Ким, - Я пока не совсем понял, на кого вы там охотитесь, но думаю, после дракона мне уже никто не страшен!
        Мама глянула на него удивленно, а потом рассмеялась:
        - Действительно, где наша не пропадала? В конце концов, мы ведь все равно собираемся все сделать, а значит не беда. Так, давайте кушаем и идем, надо будет не только лагерь обустроить, но еще и пройтись по округе, пособирать травок - чувствую, нам в этом деле любая помощь пригодится.
        И снова они отправились в путь, только теперь я шла позади, сразу за мамой, а Ким почти бежал впереди, ловко прокладывая дорогу и легко избегая различных неприятностей. Ноги дрожали и требовали отдыха, раз за разом провоцируя интерфейс сыпать сообщениями:
        Зафиксирована положительная динамика, прогресс показателей Выносливость +1%
        Добавив за эту пробежку почти восемнадцать процентов. Вот, что значит действовать через не могу! Все же странно все это работает, должна была Система что-то добавить за договоренность с драконом, точно должна! Но нет, там никакой положительной динамики зафиксировано не было, а вот тут - запросто. Непонятно…
        Я так увлеклась своими мыслями, что даже не сразу заметила появление нового действующего лица - прямо передо мной, непрестанно жужжа маленькими крылышками, завис полупрозрачный, голубого цвета человечек, размером примерно с мою ладонь. А удивительное создание, заметив, что завладело моим вниманием, вдруг открыло рот и неожиданно низким голосом проговорило:
        - Здравствуй, Ари, давай знакомиться!
        Ивор и Улья довольно долго шли безо всяких тропинок, ориентируясь исключительно на мистическое чутье волшебника. Хотя, в какой-то момент парень подумал, что старик давно заблудился и просто стесняется это признать.
        - Я вот все-таки не пойму, зачем маме с сестрой идти к дракону, когда можно было поговорить с твоим домовым и получить квест от него, разве нет?
        Старик, видимо, еще до прозвучавшего вопроса задумался о чем-то, так что ответил далеко не сразу:
        - О, не забивай голову. Твои родители просто хотят получить как можно больше, а значит, и маленький хозяин дома тут помочь не сможет. Да и… В общем, для того чтобы дать задание, волшебным существам тоже надо потратить некую энергию. Так вот, ее количество у моего друга, и у взрослого дракона просто несоизмеримо.
        Несколько секунд тишины, и парень вновь задает вопрос:
        - Деда, а вот как ты определяешь направление?
        Хребет они уже прошли, хотя далеко не в самом удачном месте и вообще могли бы дольше идти с мамой и Ари, свернув только в этом месте, но своя логика тут была - шанс что зверь погонится за ними велик и в этом случае стоит сделать так, чтобы их след как можно дальше пересекался со следом кого-нибудь из близких.
        - Помнишь, как я недавно активировал заклинание поиска? Если достаточно прокачаешь картографию, карта в твоем интерфейсе станет гораздо больше и подробнее, - волшебник ловко перепрыгнул с камня на камень, придерживая рукой остроконечную шляпу, - Поверь, все эти места изучены мной вдоль и поперек, а благодаря заклинанию, я просто вижу Скверну на карте.
        - Но почему вы тогда не проверяли округу раньше? - Ивор наклонился и сорвал растущую под ногами сладкую ягоду, - Я так понял, зверь тут уже лет двадцать…
        - Ха, мальчишка! А еще можно искать тварь Хаоса или конструкт Некра, даже какой-нибудь зверобог может доставить немало проблем добрым людям. - Улья достал платок и вытер им лицо, - Да и не такой уж большой у меня радиус поиска, восприятие первым стало падать, сейчас не больше твоего, наверное. Ты вот думаешь, почему мы сошли с тропы и разделились с девочками?
        Ивор потряс головой, укладывая в ней мысль, что старик и правда может считать его мать девочкой, а потом пересказал свою теорию про след и возможную погоню.
        - Ну, почти. Понимаешь, мое заклинание работает… в общем, горы ему не помеха, мне открывается все пространство в определенном радиусе. А вот монстр нас не заметит, его чутье работает не так. Не переживай, скоро уже невидимость буду накладывать, видишь, впереди?
        Да, Ивор видел. Буквально метрах в пятидесяти ландшафт разительно менялся. На место пусть маленьких и скрюченных, но живых елочек - пришли мертвые коряги, покрытые какой-то свисающей серой дрянью. Исчезла трава, стало не то, чтобы темно, просто свет стал каким-то приглушенным и холодным.
        - Разрослась, зараза, - процедил Улья, - Поздно спохватились, конечно. Но не переживай, вся сила в центральном монстре, одолеем его - глядишь, и это место постепенно очистится.
        Ивор с тоской смотрел вокруг. Лезть в это безрадостное место совершенно не хотелось, а оттого, что это было неизбежно, становилось вдвойне печально.
        - Ладно, не кисни, - решил подбодрить парня волшебник, - Под заклинанием нас заметить не должны, я использую усиленную магию, временно практически опустошая запас маны, но зато и удваивая силу чар.
        Помолчав немного, Улья продолжил:
        - Иди осторожно, след в след. Ничего не трогай и тем более ничего не говори. Даже дышать старайся потише, понял? Смотри по сторонам и, если заметишь что-нибудь странное, подай мне знак. Жестом подай, друг друга мы видеть будем. Мне нужно поставить на тварь метку, а для этого придется подобраться к ней достаточно близко. Ладно, перекурим и в путь.
        Старик в очередной раз стал забивать трубку, а Ивор просто присел на камень и достал фляжку. Глоток воды освежил и прочистил голову:
        - Деда, а зачем я там нужен-то? Только мешаться ведь буду, получается. Скажешь, не так?
        Волшебник хитро прищурился и погрозил Ивору пальцем:
        - Шалишь! А кто меня прикрывать будет? Кто вытащит, если метка заберет последние силы, и я потеряю сознание? Ха, мешаться он будет! Я тебе дам, мешаться! Месяц сидеть не сможешь, если хоть какую-нибудь глупость сотворишь, понял меня?
        - Понял, Улья, - смиренно произнес молодой охотник.
        - Ну а раз понял, пошли, хватит сидеть.
        Так они и пошли, все ближе подбираясь к границе территории Скверны. Оказалось, страшно только первый шаг сделать, а потом ничего, привыкаешь. Тем более, что за пару метров до полосы, отделяющей нормальный мир от зараженной земли, волшебник влил силу в заклинание, и они стали невидимы. Сам Ивор Улью видел, но тоже нечетко, только еле заметный контур, только тень от шагов.
        Казалось, вокруг никого нет. Вот прямо до тех пор, пока рука старика не схватила его за запястье, мешая сделать очередной шаг. Потому что стоило присмотреться на то место, куда собирался поставить ногу и холодный пот пробрал - там, сливаясь с землей, разлеглась рогатая серая свинья. Ее бока давно сгнили и ребра выпирали, будто какой-то варварский доспех, на спине виднелись следы чьих-то зубов. Однако не это напугало опытного охотника, не единожды видевшего мертвых животных, а горящие красным цветом глазницы.
        Свинью они обошли, но чем дальше продвигались, тем чаще встречались им различные твари, измененные Скверной. В какой-то момент оказалось, что ступить больше некуда - повсюду какая-нибудь зараза сидит, и парень даже решил, что ничего у них не получится, но тут Улья остановился и показал рукой на холм впереди.
        Ивор вгляделся туда, стараясь разобрать, кто же там засел на вершине, и лишь через десяток вздохов понял - монстр не сидел на горе, он и был той самой горой!
        Дир с улыбкой осмотрел подготовленную ловушку. Да уж, теперь всем, кто сейчас в деревне, придется подождать с прогулками по округе. Множество хитростей, подготовленных за много лет и ждущих своего часа была активировано, а так как именно они с Винни всегда заведовали секретами вокруг поселения, то никому и в голову не приходило, где находятся ловушки и как их обойти.
        Неподалеку раздался рык Цербера - чужие близко! Ну вот, пора проверить, чего стоят вояки, захватившие власть в его доме.
        Бесшумной тенью скользнув в подготовленное место, он словно белка взбежал на толстое дерево, затаившись в его ветвях. В убийствах не было нужды - главное, чтобы никто и не думал уйти куда-нибудь.
        - Эй, Торин, подожди! - раздался снизу незнакомый голос, - Куда ты бежишь, давай все обговорим!
        Прямо под деревом, на котором сидел Дир, кто-то остановился и, облокотившись о него, решил дождаться товарища.
        - Чё тебе не понятно-то, а? Бежиииишь, - передразнили снизу, - Мозги бы хоть иногда-а-а-а!
        Птицы, которых спугнули с насиженных мест неожиданным криком, рванули в небо, будто сигнальные огни, предупреждающие армию о засаде.
        - Торин, Торин, что с тобой? - раздался все приближающийся голос.
        - Ка-капкан! Скорее, с*ка, как же больно-то!
        Конечно, больно, с таким капканом хоть на кабана, хоть на лося иди - стальные челюсти выдержат! Ладно, пора и второго с местным гостеприимством познакомить!
        - Сейчас, ты держись только! Да что же это, ведь еще утром говорили, что все ловушки нашли и отключили, да что ж так кровища-то хлещет!
        Стоило горе-спасателю нагнуться к своему товарищу, как в него чуть пониже спины воткнулся острый дротик, смазанный особым галлюциногенным ядом.
        - Ой! Черт, укусил кто-то… Держись, сейчас я помогу-у-у. Какие-же длинные у меня руки-и-и! Смотри, То-рииин!
        «Так, Пора мне место менять, - подумал Дир, - Нужно и в других точках обозначить опасность, а то решат, что это единичный случай».
        Уже уходя, он слышал, как первый, который Торин, жалобно просил товарища открыть капкан, раз за разом получая один и тот же ответ:
        - Все мои девять рук стремятся тебе на помощь, друг, но энергия врагов породила жуткого и опасного монстра, что поедает энергию. Ты покричи, покричи, из тебя тогда такие красивые фиолетовые лучи расходятся! Может, и ноги подключить и, и…
        Весь день он перебирался с одного места на другое. Нет, естественно, кое-где никто к нему не выходил, а однажды напротив вышла сразу большая группа, так что пришлось в срочном порядке отключать ловушки, благо догадался, что эти никуда бежать не собираются, а ищут как раз его. Ну ничего, пусть поищут, может, до чего умного догадаются. Странно, что до сих пор нет тех марионеток, но мало ли какие там могут быть ограничения…
        Уже в темноте, когда только звезды освещают путь, так никем и не увиденный, Дир уходил все дальше от деревни, навстречу с семьей. Как там у них все получилось? Целы ли дети, не переоценил ли свои силы старик Улья, как дела у Ланы? Да, сейчас беспокоиться об этом не имело смысла, ведь изменить ничего нельзя, и поэтому он лишь пытался добраться до цели как можно быстрее. Пусть он будет первым - ничего страшного, в случае чего, первым сможет оказать помощь.
        Он уже взобрался на первый перевал, когда тишину ночи разорвал чей-то крик:
        - А-а-а! Помогите! А-а-а-а!
        Да уж, для Содружества настали трудные времена, и сейчас главное их пережить.
        Снег
        Глава № 16 Системный помощник
        Живёт без тела, Говорит без языка, Никто его не видит, А всякий слышит?
        - Ты еще кто такой? - почему-то шепотом спросила я, совершенно не обращая внимания на то, что моего громогласного собеседника не заметили мама и Ким. По какой-то причине этот маленький полупрозрачный человечек с крылышками сразу показался мне очень подозрительным.
        - Я Смит, самый главный из вестников Системы, - важно пророкотал тот в ответ, - Склонись перед моей мудростью и величием!
        Голос был каким-то неправильным, неподходящим в этом случае - с таким голосом собеседник должен быть большим, угрожающим, свирепым в конце концов, а тут? Полная противоположность, да еще и просвечивает!
        - Сам клонись, - прошипела я в ответ, - Тоже мне, раскомандовался тут, галлюцинация!
        Что такое эти самые галлюцинации, мне было неизвестно - Улья что-то рассказывал, так что потом мы еще долго дразнили друг друга незнакомым термином. А вот сейчас почему-то вспомнилось, да еще так к месту - прозрачный человечек немного сменил цвет, став чуть розовым и скривился.
        - Я никакая не галлюцинация, я настоящий! - проворчал Смит, - Говорю же, вестник Системы, мы у нее все немного того, нематериальные. Зато и навредить мне никто не может, так-то!
        - Система мне сообщения и текстом прекрасно отправляет, ты зачем ей сдался, а, голубой фей?
        - Я не голубой! Слышишь? Нормальный я, это свет так в атмосфере отражается! Хотя откуда тебе, необразованная девчонка, знать такие слова! Текстом Система со всеми общается, а ты взялась выполнять уже второй важный квест, так что возрадуйся - направлять неразумное дитя направили меня. Будешь делать как тебе говорят - может быть, даже выживешь.
        Ничего себе, будет еще какая-то прозрачная мелочь мне указывать! Подождите-ка, а почему мама и Ким до сих пор не никак не отреагировали на это чудо с крыльями?
        - Слышь, фей, а тебя что, больше никто не видит?
        - Не только не видят, но и не слышат, я ведь отправлен именно к тебе, гордись предоставленной чести, мало кому так везет.
        - Ага, а тише говорить ты можешь? Уши уже болят… Ну и как докажешь, что от Системы? Может, ты паразит какой и вообще тебя нужно уничтожить?
        Смит от такого надулся, а потом почти минуту ничего не говорил. Я в это время немного догнала ушедших вперед своих и решила посоветоваться с мамой по поводу неожиданного собеседника. Но тут он наконец нашелся что сказать:
        - У тебя же интерфейс есть? Давай открывай, посмотри, что изменилось, сразу все и поймешь.
        Подумав, я решила, что совет в общем-то неплохой и активировала свою статистику. Быстро пробежав взглядом по знакомым строчкам, выделила неплохой рост выносливости - уже плюс 123 процента и тут наткнулась на новую строку:
        Системный помощник, которая была выделена, явно намекая, что тут можно получить дополнительную информацию. Стоило сконцентрировать свое внимание, как строка расширилась до подробного описания:
        Системный помощник - награда молодым игрокам за проявленное упорство и желание развиваться. Вы получили надежного компаньона, который будет выполнять все ваши приказы. вплоть до совершеннолетия. Он может отделяться от вас на расстояние до пятнадцати метров и контролировать округу, предупреждая об опасности. Помощник разумен, а потому способен выполнять даже сложные задания, мало того, являясь по сути проекцией, он абсолютно невидим для существ ниже божественного ранга. Увы, его плюс также является и его минусом - помощник может контактировать с миром только посредством общения с тобой, больше ничего ему не доступно. Общайтесь и развивайте системного помощника и получите друга!
        Внимательно прочитав все на два раза, я с усмешкой посмотрела на карапуза:
        - Как же тут написано? А вот: «…который будет выполнять все ваши приказы».
        Фей вдруг перекувыркнулся в воздухе и печально сел на землю. Выглядело одновременно и забавно и немного грустно. Я даже остановилась, опять увеличивая расстояние между впереди идущей мамой и собой. Смит сидел, закрыв лицо руками, и время от времени вздрагивал. Мне стало его жалко, все же маленький совсем, мало ли какая у них там жизнь.
        - Ладно, не расстраивайся ты так, я же не зверь какой, не буду тебя тиранить…
        Фей не переставал всхлипывать. Немного задержавшись рядом с ним и не добившись никакой реакции, я все же побежала к маме, потому что совсем уж отставать не хотелось. Фраза о том, что никто моего помощника не видит и не слышит, позволяла не беспокоиться о его сохранности. Вот только я не рассчитала радиус, на который фей может отдаляться от меня, так что стоило немного отбежать, как сзади раздался негодующий вскрик.
        Да уж, сложно мне с ним будет. Ладно, пусть привыкает, не ждать же его постоянно. Быстро перебирая ногами, я развила неплохую скорость, заставляя фея все же сконцентрироваться на более насущных проблемах и просто лететь.
        Вскоре показалась спина Кима, а потом я услышала и мамин голос:
        - Поэтому мы и разделимся, вы с Ари будете готовить лагерь, а я пройдусь по округе, поищу травок. Ты, наверное, займись дровами, потом водой, дочка пусть палатку поставит и займется костром. Сделайте так, чтобы дым расходился по низу, незачем всем знать, что тут кто-то сидит. Еды нужно приготовить на шестерых, не жалейте запасов. Ари, ты где там?
        - Тут, мам, - отозвалась я, - Слышу все… А когда все вернуться?
        - Будем рассчитывать на поздний вечер, а там как пойдет. Лучше всегда ждать близких, верно? Только в этом случае, когда бы они не пришли - ты будешь готова.
        - Угу, - подтвердила я умную мысль, а потом целенаправленно подотстала, решив раз и навсегда решить вопрос с феем.
        - Эй, Смит, ты меня слышишь?
        За спиной раздалось надсадное дыхание, а потом уже гораздо более тихий голос произнес:
        - Куда же я денусь, у нас же с тобой отношения практически как хозяин-раб, что ты не скажешь, то мне сразу же выполнять.
        Ну вот что он опять на меня давит, неужели считает, что вот-вот таким образом можно чего-то добиться? Ладно, дадим ему еще один шанс.
        - Слушай, что ты опять начинаешь? Давай лучше сразу договоримся, как жить будем, чтобы потом не было мучительно стыдно за бездарно упущенные возможности. Вот ты чего хочешь?
        Фей от такого напора несколько опешил, потом задумался и, наконец, сумел определиться с собственными желаниями:
        - Так мне ведь многого и не надо! Чтобы относились нормально, советы мои слушали и вообще, хочется уважения…
        Под конец Смит так засмущался, что говорил уже тихо-тихо, даже попытался носком дырку в земле просверлить, только вот его нематериальность сыграла тут злую шутку и нога просто проходила сквозь твердую поверхность, не давая произвести нужный эффект.
        - Ну вот, ведь того же и хочу, а то ты как появился - сразу давай мне приказывать и всячески ущемлять, - решила я объяснить фею свою позицию, - Давай будем советоваться, а не заставлять, так ведь гораздо эффективнее! Вот скажи, Смит, ты в курсе ситуации вокруг?
        Фей заработал крылышками и взлетел в воздух, настороженно осматриваясь.
        - Вроде спокойно все, - с опаской проговорил он, - Никого не вижу, а что?
        - А то, что на нас охотится целый клан, да еще и различных монстров в округе полно, так ладно бы это было все, для выполнения задания Системы мы должны самого сильного и могучего монстра одолеть! И тут появляешься ты и говоришь - слушай во всем меня, я расскажу, как надо. Как надо, Смит?
        - Эээ, - неуверенно пробормотал фей, - Осторожно и по чуть-чуть?
        - Вот и я говорю, что прежде, чем что-то советовать, нужно во всем разобраться. Пойдем, познакомлю тебя с мамой и новым братом, пусть они тебя и не слышат, но если я начну разговаривать сама с собой, они могут не то подумать.
        Рассказ для мамы и Кима сперва не задался - новость о невидимом друге привела лишь к настороженным взглядам и непониманию, но, когда Смит по моей просьбе пролетел немного вперед, скрывшись за поворотом, а потом туда же ушла мама, чтобы написать на земле послание. Да, проверка так себе, но ничего более умного мне в голову не пришло.
        - Какой-то бред, - повторила я услышанную от фея фразу, - А нет, он просто сразу не прочитал, так секунду… Дорогая дочь, системных помощников не существует, я это точно знаю! Все правильно?

* * *
        Лана, боевой алхимик и мать двоих, а теперь уже похоже и троих детей, стояла с веточкой в руках и в задумчивости разглядывала только что написанное на земле. Звонкий голос дочери, дословно повторяющий текст, серьезно поколебал ее уверенность в том, что Ари придумала этого своего невидимого компаньона. И если вначале она лишь победно улыбнулась - давно пора щелкнуть эту фантазерку по носу, то под конец фразы застыла, не смея даже шевельнуться, мало ли на что способен посланец самой Системы.
        - Так не бывает, - тихо прошептала она, - Ведь никто никогда даже не упоминал, что…
        - Мааааам, что ты говоришь? - раздался голос дочери, - Помощник уже улетел, мы не слышим!
        - Или бывает? - не обращая никакого внимания на вопрос продолжила Лана, - Хорошо, нам сейчас любая помощь пригодится.
        Встав на ноги и улыбнувшись выходящим из-за деревьев детям, она взяла себя в руки и спокойно произнесла:
        - Отлично, Ари, поздравляю тебя. Больше ничего интересного не произошло?

* * *
        К намеченному месту мы подошли уже в сумерках. Расспросы мамы продолжались всю дорогу и единственный, кто этому радовался, был Смит. Фей буквально купался в лучах славы и внимания, горделиво отвечая то на один, то на другой вопрос, который мне приходилось постоянно повторять. Все бы ничего, да вот только большинство ответов, если убрать различную словесную шелуху, можно было сократить до банального: «Я не знаю». Да уж, послала Система помощника - да он ведь как новорожденный, его всему учить нужно!
        Лишь сейчас, когда мама убежала собирать нужные ей травы, а Ким отправился по дрова, у меня получилось немного отдохнуть, если сбор пары четырехместных палаток можно так назвать.
        Да, повезло, что как раз в моем кольце хранились эти безусловно важные вещи и никого ни о чем просить не пришлось.
        Ругаясь вслух ни на кого конкретного, а просто в пространство, выбрала наиболее подходящие (ровные и в отдалении от деревьев) места, собрала каркас из тонких металлических прутьев, а потом битых полчаса пыталась натянуть на них саму палатку, никак не желающую вставать ровно. Добавьте к этому еще и постоянно фонтанирующего советами фея и поймете почему в ответ он получал лишь разнообразные ругательства.
        Когда наши новые дома наконец были собраны ночь полностью вступила в свои права и лишь благодаря Киму, уже заготовившему дрова и теперь сидящему у огня, мне не пришлось шорохаться в темноте. Вообще, костром должна была заниматься я, но что поделаешь, если новый братик уже и воды, и дрова натаскал? В общем, кромсая в котелок картошку, мы беседовали, обсуждая планы и будущую жизнь:
        - А я тебе говорю, выгоним кланы из деревни и снова нормально заживем!
        - Да как, по-твоему, три, ну ладно, шесть человек выгонит целый клан?!
        - Так мы монстра туда приведем, а потом, когда они его ослабят, добьем гада!
        В темноте леса послышались чьи-то шаги, а потом насмешливый, но такой знакомый голос Ульи спросил:
        - И кого же ты собралась добивать, девочка?
        С радостным криком я бросилась на звук и уже через несколько мгновений обнимала устало бредущего брата (волшебник как-то ловко увернулся, продолжая двигаться к костру).
        Когда Ивор все же сумел добраться до лагеря со мной на шее, естественно, пришлось знакомить всех с Кимом, причем я сразу же обозначила мамину позицию, что теперь у меня не один, а сразу два старших брата. Улья воспринял новость довольно хорошо и уже через несколько минут вовсю расспрашивал нового члена семьи о его приключениях, ловко обходя особо трудные для подростка моменты, а вот Ивор несколько поплыл, сидя у огня и глядя в одну точку. Он, видимо, пытался понять, как должен реагировать в данной ситуации.
        К счастью, на этом приятные неожиданности не закончились и к нам, пусть и почти бесшумно, да еще и с другой стороны, вышли родители, тихо разговаривая о чем-то.
        - О, все в сборе, - громко сказал папа, - Тогда познакомьте меня уже с молодым человеком, которого жена называет сыном! Когда только успела, недавно ведь разошлись совсем…
        - Я, эээ, - неуверенно начал Ким, - Здравствуйте…
        - Дир!
        - Прости, дорогая, я просто хотел пошутить. И ты, парень, не обижайся, день был трудным, вот и сморозил глупость.
        - Пап, - вмешался Ивор, - А как мы теперь?
        Вопрос брата можно было понять двояко, но мне показалось, он волнуется за многочисленные семейные тайны. Да взять хотя бы мою раннюю инициацию - вот пройдет год-полтора и Ким обязательно заметит, что уровень новой сестры не растет, пройдет два и он начнет задаваться вопросами - почему так? А вдруг, после этого мы рассоримся, он решит уйти? Или того хуже, если мы отнесемся к нему как к своему, а он…
        - Мы, как и раньше, сын, постараемся остаться людьми. Сам понимаешь, в этом деле легче всего оступиться, при том, что каждый такой выбор - это своего рода испытание.
        - Но, - не унимался брат, - Тогда ведь…
        - Людьми, а не идиотами, не путай. Ладно, давай все же знакомиться, - отец протянул руку Киму - Меня зовут Дир, и я буду рад считать тебя частью нашей небольшой семьи. Не все мы кровные родственники, но все доверяем друг другу и вместе стараемся выжить в этом мире.
        Я смотрела на отца и испытывала искреннюю гордость - сложно говорить о таких сложных вещах, у меня вот обычно не получается. Вроде в мыслях все складно, а вот стоит начать рассказывать, как получается разная нелепица.
        Над плечом раздались чьи-то еле слышные всхлипы. Обернувшись, увидела Смита, который утирал слезы зависнув в воздухе. Да уж, какой-то малохольный мне достался помощник.
        В это время Ким неуверенно пожал руку папы, явно не понимая, что именно от него хотят. Хорошо хоть мама подключилась, обняла обоих, нас с Ивором подтянула, даже Улью взглядом заставила подойти.
        - Вот как в семье нужно здороваться! Включил, понимаешь, сурового мужчину! Свой парень, я-то вижу, заладили понимаешь… Представь, нас с тобой убьют, - я в этот момент испуганно ойкнула, - Кто о детях позаботится? Люди добрые? Так и поступайте так же, как хотите, чтобы с вами поступали! Ой, мужики, одно слово! Вот, с Ари пример берите, она Кима сразу признала, моя дочка!
        Похвала от мамы - всегда приятно, хотя в глубине души я и понимала, что похвала эта не совсем заслужена. Все же и мне сложно воспринимать Дира наравне с Ивором, тот хоть иногда и бывает невыносим, но все же свой. Ладно, не буду признаваться, пусть и дальше хвалят.
        В общем, буквально через пять минут мы все сидели у костра и делились достигнутыми результатами. Как оказалось, все прошло как-то даже слишком гладко, все планы выполнены, все цели достигнуты.
        Вскоре суп был готов, а после ужина все стали разбредаться по палаткам. В результате у огня осталась только я, так как хотела еще поболтать с феем. Да, остальные, услышав про еще одно пополнение в нашем отряде удивились, но как-то не слишком - только Улья сказал что-то вроде: «Чего только не бывает в мире», а остальные и вовсе внимания не обратили. Есть и есть, видеть его нельзя, слышать тоже, так что переживать? Конечно, по большей части это они просто устали и завтра брат наверняка будет меня пытать подробности неожиданного союзника, но сейчас, больше, чем разговаривать, все хотели спать.
        - Смит, ты чего ревел?
        Фей до сих пор время от времени хлюпал носом, всячески демонстрируя свою печаль, так что тут следовало разобраться.
        - Я не ревел, - отворачиваясь ответил он.
        - Так я же вижу и слышу, рассказывай давай, что случилось?
        И тут Смита прорвало. Осознавший себя только сегодня фей внезапно понял, что больше всего хочет иметь семью. Хочет, но понимает, что никогда у него этого не будет, ведь он существо не из этого мира, да и вообще, в плане общения с людьми, кроме меня естественно, у него было так себе.
        Попытки успокоить крылатое создание ни к чему не приводили, точнее, привели к обратному результату - он расстроился еще сильнее. Раздумывая, что делать, я вспомнила недавние слова отца и решила, что в отличие от всех остальных, Смиту предать меня будет труднее всего, так почему бы и нет?
        - Так в чем дело, хочешь, я тебя в нашу семью приму? Да, ты будешь совсем необычный братик, но зато младше меня, ведь тебе один день, а мне уже много лет! Три брата - гораздо лучше, чем один, это я точно знаю.
        Потом мы обсуждали наши планы. Фей категорически не понимал, как мы собираемся стравить клан и монстра, да и как потом этого самого монстра бить будем?
        Пришлось признать, что этого я и сама не понимаю, но родителям всяко виднее, они раньше наверное и не с такими чудищами сталкивались.
        - Такими, да не такими! - важно возразил фей, - Думаешь, таких как я, всем подряд выдают? Неа, за все время, что Система в этом мире, ты только третья, кто такого помощника получила! А знаешь, почему? Потому как взяла на себя хоть и нужное, но практически невыполнимое задание, причем в очень молодом возрасте. Опять же помни, что с тобой я буду не всю жизнь, а только до совершеннолетия. Не знаю, что дальше будет, но скорее всего - обратно пойду.
        И тут совершенно неожиданно к нам на огонек из палатки выскочил Афанасий - домовой Ульи. Ну то есть я и не забывала, что он где-то тут, но на глаза старичок старался не показываться, так что вспоминала о нем редко. А тут, оказавшись рядом, он очень уж уверенно стал рассматривать Смита, явно без проблем его различая.
        - Привет, Афанасий, ты что же, видишь моего помощника?
        Домовой хмыкнул, присел рядом и как обычно начала набивать трубку.
        - Чай не слепой, вижу конечно.
        - А как?
        - Ну так мы же с ним оба того, системные. Я леший, он помощник. Только странный он у тебя какой-то, голубенький…
        Фей в этот момент тут же взвился в воздух и возмущенно воскликнул:
        - Да что вы все привязались к цвету! Да я, да я. Да я его в любой момент сменить могу!
        Проболтали мы еще почти час, потом меня начало клонить в сон, так что пришлось пойти в палатку. Что будет завтра? Пойдем выманивать монстра или наоборот, начнем готовить ловушку в деревне? Лежа на мягком коврике, укутавшись в теплый спальник и прижимаясь к маме я испытывала небывалое чувство защищенности, пусть даже оно и было иллюзорным. Уже засыпая, слышала разговор двух системных существ - старого и молодого. Кто знает, может и мой фей когда-то был человеком?
        А утром оказалось, что у нас в запасе еще целые сутки спокойствия! Кажется, что совсем ерунда, но на самом деле за это время удалось сделать очень много. Пока мама готовила какие-то зелья, а я с братьями (удивительно, но Ивор и Ким довольно быстро нашли общий язык) моталась по лесу в поисках недостающих компонентов, папа с Ульей отправились за зверем. Несмотря на метку, его нужно было направить по следу, а исходя из моего опыта с крысой в подвале, для этого нужно было уничтожить одну из тварей поменьше. Вот это они и собирались сделать, причем не просто уничтожить, а схватить, оттащить подальше и уже потом со всем цинизмом расправиться.
        Сегодня я на 17 % увеличила прогресс навыка сбор растений и на 5 % скрытность. Второе за счет игры в прятки, которую с удовольствием поддержали братья. Мы шутили, смеялись, жарили на костре собранные тут же грибы, слушали рассказы мамы. Я узнала рецепты нескольких очень интересных зелий, начиная от тех, что собьют со следа ищеек, помогут видеть в темноте и даже парочку боевых - одно должно заморозить, а второе поджечь. Правда, по словам все той же мамы, даже несмотря на знание рецепта, приготовить что-то подобное мне пока не суждено, ведь соответствующий навык еще даже не открыт, но вот на будущее точно пригодится.
        К тому времени, когда солнце решило закатиться за горизонт, я даже позабыла, что совсем скоро нас ждет смертельно опасное приключение и воспринимала все происходящее скорее как семейный поход, тем более что все присутствующие мне вроде как родственники теперь. Жаль, что время нельзя остановить, иначе я бы с удовольствием осталась вот в этом самом моменте подольше, а может и вовсе предпочла бы никогда ничего не менять. Жаль, но делать нечего.
        Это был очень хороший день, под конец которого мы все также не спеша собрали лагерь и потихоньку двинулись в сторону Содружества. Думала ли я о людях, живущих сейчас в родной деревне? Нет, совершенно не думала, но не потому, что вся из себя такая бесчувственная, просто пока что такие мысли в мою голову не приходили. Хорошо быть маленькой, хорошо, когда за тебя все решают взрослые.
        По разработанному еще вечером плану, мужчины должны будут догнать нас примерно на половине пути, а уже там… А там все будет зависеть от нашей удачи, благо у меня она не такая уж и маленькая - целых шесть единиц.
        Эхо
        Глава № 17. Диверсия
        На весах не взвесишь,
        На базаре не продашь,
        Но нет на свете милее его?
        Несмотря на то, что двигались мы быстро, почти бежали, я всю дорогу разговаривала со Смитом, точнее больше баловалась, слушая пересказы того, кто что сказал или сделал под наблюдением у невидимого помощника. Из-за этого даже упала один раз, засмотревшись на то, как фей пародирует Кима. Упала обидно, зацепившись ногой за корень, и хорошо хоть руки подставить успела - так бы точно разбила себе голову. Разбитую руку мама полила лечебным зельем и строго отчитала за невнимательность.
        После этого пошли дальше, но теперь весело уже не было, а ранка на руке хоть и затянулась, но все равно немного болела.
        Точнее, мне казалось, что мы двигались быстро. Когда папа с Ульей догнали нашу процессию, оказалось, что быстро мы еще даже не пробовали. Отец рассекал пространство плавно и стремительно, огромными шагами перенося тело с камня на камень, оттуда на пригорок, потом корень дерева и снова камень. Улья же натурально летел, скрестив ноги между собой и разместив ладони на коленях, он левитировал примерно в полуметре от земли, повторяя все изгибы поверхности, то возносясь вверх, то наоборот падая в воздушные ямы.
        Теперь ни о каких разговорах с феем и речи быть не могло - тут только и успевай ногами перебирать. Сперва вообще показалось, что это невозможно, но ничего, приноровилась постепенно.
        Ох, какая гордость, бежать шаг в шаг сразу за Ивором, пусть полностью сконцентрировавшись и на пределе, но держать взрослый темп. Мало того, Система тоже отметила мое упорство, сообщив о прокачке атлетики и акробатики, а также положительном изменении характеристики выносливость.
        Увы, счастье не длилось долго. Сначала сбилось дыхание и закололо в боку, а когда я все же сумела отрешиться от этого, собрав волю в кулак, как уже второй раз запнулась за спрятавшийся в тени камень.
        В голове застыл стоп-кадр, в котором мое стройное тело распласталось в воздухе, лицо не выражало вообще никаких эмоций, волосы парят вокруг головы, руки раскинуты в стороны… В последнюю секунду папа сделал рывок вперед и ловко схватил меня сразу двумя руками, прижимая к груди.
        Сперва было жутко неудобно, мир качался вверх и вниз, картинка прыгала. Кое-как устроившись, я постаралась оглядеться, а потом, когда дыхание более менее выровнялось, задала давно мучивший вопрос:
        - Пап, а мы, получается, плохие, да?
        Отец, которому приходилось тащить меня да еще и рюкзак, ответил не сразу, показалось даже, что ответа вообще не будет.
        - Ты про монстра которого прямо на деревенских ведем? - хрипло переспросил он, а потом, даже не дожидаясь комментария продолжил, - Не знаю, дочь… До всего произошедшего думал, что мы в Содружестве все друг за друга горой, единым кулаком будем от напастей отбиваться, но стоило приключиться несчастью, как бороться начали лишь несколько человек, а остальные просто закрыли глаза на происходящее. Сейчас я забочусь только о вас, а еще хочу снова построить наш дом, что для этого нужно?
        - Выгнать клан?
        - Угу доча, а как мы его выгоним? В общем, не забивай голову, эти грехи на мне и только на мне.
        Постепенно меня стало укачивать, да еще отец на ходу начал что-то спокойное напевать, так что совсем скоро я просто закрыла глаза, сама прижалась к нему покрепче и уснула.
        Хочется рассказать, что хорошо отдохнула и набралась сил, но мало ли чего мне хочется? Вместо этого я вдруг опять увидела все вокруг, только теперь не своими глазами, а будто кто-то показал съемку видеокамеры летящего над нами дрона, который загружает данные напрямую в мой мозг. В принципе ничего, привыкнуть можно. Пару секунд я парила за папой, всматриваясь во всех по очереди.
        Вот впереди Ивора несется Ким - в новой одежде и причесанный, его и не узнать. Интересно, о чем он сейчас думает?
        Стоило сконцентрировать внимание на приемном брате, как я начала быстро к нему приближаться, причем сама не успела сообразить, чем это обернется, как уже полностью оказалась внутри парня, даже зрение изменилось, я вроде как стала выше, да и тело двигалось совсем иначе.
        Если сравнить мысли с водой, то сейчас меня окружал океан, представляющий из себя одного знакомого мне парня. Разноцветными волнами они накатывали на островок, воплотивший в себе суть девочки Ари. Стоило сконцентрироваться - и любая из этих волн при желании становилась больше, превращаясь в цельное предложение или порыв. Концентрируясь на светлых, теплых волнах, я слушала воспоминания Кима о семье, о моей маме, даже мне досталось несколько теплых образов. Судя по всему, он воспринимал меня как взбалмошную, но хорошую девочку, не обделенную талантами. Поковырявшись немного, вылавливая то одну, то другую волну-образ, наткнулась на что-то темное, аморфное, а когда поняла, что это было уже слишком поздно.
        Страх, боль и бессилие моментально овладели мной, сковывая, не давая отвести взгляд. Крики умирающих близких, горячая струйка стекающая по ноге, вонючий дым…
        Пробкой вылетела обратно на простор, заметив, как покачнулся Ким, как болезненно схватился за голову.
        Нет уж, к близким я больше не полезу. А к кому тогда? В этот момент мне вспомнилось, как получилось заставить одну из тварей скверны атаковать саму себя. Может, и сейчас получится?
        Конечно, веры, что сейчас самостоятельно одолею такого страшного зверя, у меня не было, но попробовать определенно хотелось. Я оглянулась вокруг, пытаясь понять, в какой стороне находится преследующее нас существо, а потом внезапно взлетела вверх к звездам, выше самых высоких деревьев, над горами и нависающим над нами облаком. Казалось, еще чуть-чуть - и порвется связывающая меня с телом нить. Откуда-то пришло знание, что это вполне возможно, и тогда придется мне бестелесной неприкаянной сущностью бороздить просторы мира.
        Наудачу долго это состояние не продлилось, там, за горным хребтом, шевелилось что-то бесформенное и темное, двигалось словно снежная лавина, неумолимо приближаясь. Расстояние в моем нынешнем образе похоже не играло ключевой роли, по крайней мере оказаться внутри головы здоровенного мертвого медведя было не многим сложнее, чем проникнуть к моему приемному брату.
        Я опять оказался на небольшом островке посреди бушующего океана, но на этот раз все выглядело совершенно иначе. Вместо могучих, но спокойных волн, вокруг меня простиралась глянцевая блестящая тьма, переливающаяся оттенками от светло-серого до иссиня черного, так еще, будто этого было мало, над всем этим безграничным миром висела плотная и пыльная паутина, покрыта стекающей зловонной слизью. Как и в прошлый раз я попробовала проникнуть в одну из них, самую безобидную на вид и провалилась в одно из воспоминаний монстра.
        Это оказалось мгновение из жизни еще до Скверны, когда медведь был хоть и невообразимо большим, но все же обычным зверем. Правда ничего хорошего в воспоминании я не увидела, ведь тут хищник оплакивал своих деток (или просто других медведей, однако скорее всего верным была первая мысль) - три распростертые на снегу тела лежали безжизненными тушками, а многочисленные следы вокруг намекали на участие в этом деле людей. Место было прямо сказать темное - вся растительность либо давно уже скончалась, либо прямо сейчас делала это, причем с особым цинизмом. Никакие птицы не то чтобы не пели, даже намека них не было. Да что там, даже ветер побаивался влезать в столь странное дело, будто в янтаре похоронив скорбь этого могучего существа.
        Какими же были другие обрывки, если столь печальный момент показался едва ли не самым светлым? Мне захотелось попробовать достучаться до чего-то иного, более жизнеутверждающего, так сказать.
        Ну же, давай, ведь до этого ужасного момента наверняка были другие, радостные, счастливые. Я сосредоточенно вглядывалась в тела малышей, представляя, как они живые бегают вокруг и окружающая унылая картина дрогнула, посыпалась блеклыми осколками, а небо над головой из грязно-синего стало стремительно проясняться.
        Кажется, что может измениться за мгновение? Увидев произошедшие с природой изменения, готова со всей ответственностью заявить - за мгновение измениться может все, что угодно.
        Вместо сухих веток - зеленые, пышущие жизнью цвета. Вместо могильного молчания - теплый ветерок и птичий щебет. А вместо трупиков медвежат - три сопящих и фыркающих комочка в самый разгар спора, кто же из них главный.
        Не больше пары секунд наслаждалась я этой идиллией, а потом мир вокруг стал расползаться, а все вокруг начало утопать в отчаянном реве. Выбравшись из воспоминания и снова оказавшись на своем островке. Тут с прошлого момента произошло множество изменений - черные волны разыгрались, норовя поглотить меня под собой, а вдалеке, на уровне горизонта сверкало вытащенное откуда-то из закромов светлое чувство давным-давно проклятой твари. Но мои действия явно привели к какому-то результату - паутина, висящая надо всем вокруг, съежилась, потекла, здешний экоклимат явно не рассчитан на подобную иллюминацию.
        Ладно, нужно постараться какую-нибудь диверсию учинить (так папа говорит), только вот возможность ударить по самому монстру кажется сейчас совсем нереальной - больно старое чудовище, опытное, сильное. Другое дело кто-нибудь из его свиты, ведь их тоже нужно как-то нейтрализовать.
        Глядя глазами медведя, я рассматривала несущихся со всех сторон существ - из-за моего нынешнего роста, все они казались совсем небольшими, безобидными, но такое ощущение было обманчивым, на самом деле по сравнению с людьми все они были как минимум не меньше.
        Сначала попыталась вызвать в голове медведя агрессию в сторону свиты, нашептывая приходящие в голову мысли:
        - Ненадежные, бесполезные, способные только замедлить…
        - Слабые, недостойные обладать даже частичкой истинной силы…
        - Избавиться от них, убить, растерзать, порвать на части…
        Я так увлеклась, что даже и не заметила, как с каждой фразой мой островок безопасности все уменьшался и уменьшался в размерах, а волны вокруг заволновались, налились каким-то мутно-красным оттенком.
        - Одно неаккуратное движение, нужно лишь немного выпустить когти…
        - Как приятно будет наблюдать за угасанием остатка жизненных сил, как весело будет валяться на куче останков…
        - Ради нее, ради Великой, все во имя Скверны!
        Не было никакого острова, не было больше девочки Ари, лишь огромное уродливое животное, жаждущее отнимать жизнь во всех ее проявлениях. В момент последнего, неизвестно откуда пришедшего лозунга, поражающего своей безрассудной готовностью сделать что угодно во славу ужасающей силы, я вдруг ощутила на себе чье-то пристальное внимание.
        Лапа медведя внезапно дернулась в сторону, близко-близко к земле, так что даже часть дерна снялась легко, как расплавленное на солнце масло, младшие прислужники Скверны попадали поломанными куклами, а все остальные миньоны в непонимании закрутились вокруг, высматривая притаившегося поблизости врага.
        - КТО ЭТО У НАС ТУТ?
        Когда-то я считала, что драконы разговаривают излишне громко? Нееет, теперь мне точно известно, что ящеры еще сдерживаются или просто не способны на действительно оглушающую речь.
        Я дернулась изо всех сил, надеясь сбежать обратно в свое тело, но в последний момент словно чья-то костлявая рука ухватила за пятку не позволяя ускользнуть.
        - НУ ЖЕ, НЕВЕЖЛИВО УХОДИТЬ НЕ ПОЗДОРОВАВШИСЬ С ХОЗЯЕВАМИ!
        Оказалось, что та самая паутина, одеялом накрывающая этот мир, не была частью медведя и сейчас вся она собралась в один огромный костлявый силуэт, чем-то напоминающий баньши, что я видела в одной из книжек Ульи.
        Моя душа (а что это еще может быть?) рвалась изо всех сил, пытаясь выскользнуть на свободу. Казалось, что еще немного, еще чуточку… Все зря! Только истратив все силы на бессмысленные потуги, я догадалась, что со мной просто играли.
        - КАКОЙ ЛЮБОПЫТНЫЙ ЭКЗЕМПЛЯР… ХОЧУ-ХОЧУ-ХОЧУ! ПОКАЖИ МНЕ СЕБЯ, РАСКРОЙСЯ, СТООООООЙ!
        Нет, крик не был связан с моей невероятной борьбой (да какой там, осознав, что шансов нет, я повисла без сил, пытаясь понять, чего во мне сейчас больше - злости на себя или жалости опять же к себе), видимо, занявшись вплотную мной, эта странная сущность немного ослабила контроль над монстром, который, замерев после первого удара по своим, начал вдруг крутиться, уничтожая всех подвернувшихся под руку.
        - ТУПИЦА! МРАЗЬ! МОИ ИГРУШКИИИИИ!
        Эта неведомая дрянь лишь на один миг ослабила контроль надо мной, вновь накидывая свой поводок на медведя, когда я выскользнула из захвата и уже спустя вдох проснулась в собственном теле.
        Открыв глаза, сразу поняла, что вокруг происходит что-то странное. Во-первых, мы никуда не бежим. Во-вторых, вся семья собралась вокруг меня и с каким-то сожалением рассматривают. Наконец, Улья явно собрался читать какое-то заклинание.
        - Стойте, уже все хорошо! Нужно торопиться, я немного задержала врага, но теперь он точно не отстанет и будет охотиться за нами до победного.
        Говорила, а сама с улыбкой всматривалась в сообщения от Системы:
        Поздравляем, Ари. Благодаря вашим действиям повержены несколько высокоразвитых существ из фракции Скверны. Интеллект, мудрость, удача +75 %, навык «Осознанные сновидения» +200 %.
        Так и знала, что нужно больше охотиться, а не эти все тренировки проводить! Вот, немного поспала и такой профит! Это я от нервов, правда. На самом то деле ясно, что постоянно подвиги подобно сегодняшнему мне никак не сотворить. Второй раз получилось - уже здорово.
        - А когда у нее кровь из носа пошла, я вообще не знал, что делать! Ари, негодница, рассказывай давай, что у тебя там приключилось!
        Да уж, похоже, все из-за меня здорово переволновались. Ладно, можно и рассказать, главное не останавливаться.
        Папа снова подхватил на руки, а потом, увидев, что спать я больше не собираюсь, посадил на плечи:
        - Тут будешь сидеть, по сторонам смотри, может увидишь что.
        Рассказ о победе над свитой монстра всех впечатлил. Нет, я призналась, что всех победить не получилось, но даже так мой успех был ошеломительным.
        - Так, вон уже деревня, давайте влево забирать, потом я напрямую под скрытом пройду, чтобы свежий след заставил чудище напрямки переть.
        А я даже и не заметила, как это мы почти к домам вышли! Значит, скоро финишная прямая, страшно-то как! Как оказалось, это только я любовалась местными красотами, а вот папу терзают совсем другие мысли:
        - Пока идем, давайте еще раз обговорим план. Итак, я буду называть фазу боя и имя, а вы проговариваете наши идеи по этому поводу. Первое - встреча. Лана?
        Мама на ходу поправила челку и с улыбкой, громче слов говорящей о том как она относится к подобным проверкам, ответила:
        - Когда Улья сообщит, что цели осталось не более километра, ты со стороны подхода чудища выпускаешь по деревенским парочку стрел, никого не убиваешь, но создаешь впечатление работы небольшого отряда, чтобы екуровцы подготовились к бою.
        Отец одобрительно кивнул, проигнорировав мамин скепсис, а потом продолжил:
        - Хорошо. Деревенские успевают подготовиться, да и чудище не из тихих, думаю, в первую очередь они попытаются победить нахрапом, что даст нам дополнительную информацию о противнике. Однако, если верить уважаемому Афанасию, шансов у наших недругов нет, даже с учетом того, что дочка существенно проредила свиту монстра. Вот основные силы кланов побеждены, а медведь-переросток начинает добивать оставшихся, наши действия? Ивор?
        - Фаза два, отвлекающий маневр, - затараторил брат, - Я, Ари и Ким берем у мамы взрыв-зелье и стараемся попасть во врага, а когда…
        - Стой, стой, торопыга. Да, каждый из вас заранее займет подходящую позицию и будет держать в руках по два снаряда. Цельтесь в голову или туловище, думаю, удар по конечностям тварь даже не почувствует. Так, третья фаза, Ким?
        - После наших бросков отступаем на третью позицию, а в это время вы с волшебником наносите свои самые сильные атаки, он бьет магией, а вы зачарованными стрелами.
        Папа, казалось, кивал своим мыслям, но стоило Киму замолчать, как он тут же подхватил:
        - Да, если все пойдет хорошо, то раненый бойцами кланов медведь нашей атаки не переживет, и на этом моменте мы сможем более-менее расслабиться. Однако велик шанс, что этого будет недостаточно, что дальше, Ари?
        Ну вот и мой черед пришел. Так, что там у нас после основного удара? Точно, дальше в дело вступает боевой алхимик:
        - Если после вашего хода чудище все еще будет представлять опасность, в дело пойдут все мамины заготовки, ослабляющие, отравляющие и зелья различных стихий, в том числе и усиленные взрывные, которые с добавлением буян-травы.
        В этот момент Улья решил вновь поднять волнующий его вопрос:
        - И все же мне непонятно, - маг прямо на ходу одной рукой умудрился забить трубку и теперь совершенно никого не стесняясь ее старательно раскуривал, - Почему с самого начала не использовать их все?
        Мама вздохнула и оглянулась туда откуда мы прибежали:
        - Тут несколько аспектов. Это и бойцы кланов, которые после победы над монстром наверняка постараются от нас избавиться и цена этих эликсиров… В общем, если будет нужно - используем, но в идеале нам бы сохранить что-нибудь про запас.
        Прерывая спор снова заговорил папа:
        - Ладно вы, до этого скорее всего не дойдет. Так, давай Улья, рассказывай, что у нас по плану если и творения жены тварюгу не упокоят?
        Волшебник выпустил густое красивое кольцо дыма, но на ходу насладиться мимолетным шедевром было неудобно, так что он горестно крякнул и ответил:
        - В этом случае действуем в зависимости от ситуации. Если монстр тяжело ранен и осталось совсем чуть-чуть, атакуем всем скопом, сперва все петы, потом ты Дир под прикрытием мальчишек, остальных в ближний бой бесполезно отправлять… Да, я естественно использую остатки маны, а девочки поддерживают с помощью оставшихся эликов, луков и дротиков. Да, если и это не поможет, то останется только умереть, чего лично мне совсем не хочется. Ага, значит, если монстр наоборот, то есть ему до наших потуг как мне до нападения пятерки назойливых мух (раздражает, но чтобы испугаться, нужно увеличить число насекомых в несколько тысяч раз). В этом случае Лана использует уже другие зелья, те, которые должны будут ее максимально задержать, а нам останется только скрываться, надеясь, что совсем уж далеко она нас преследовать не будет.
        - На трассе легко представителя какого-нибудь клана встретить, а там можно пообещать службу и отправиться с ним же на машине. Сомневаюсь, что кто-то действительно остановиться, но всегда можно будет разделиться на два, а то и три отряда, главное на пункте назначения дождаться остальных.
        - Но ведь Система оштрафует нас, если мы не справимся, там довольно…
        - Лучше так, но живым, чем всем глупо умереть, начав охоту на некое неубиваемое чудовище. Теперь давайте представим, что ничего из перечисленного успеха не принесло. Давайте, я перескажу:
        - В этом случае петов все равно выпускаем, но сами отступаем назад и бежим со всех ног. Пусть думают, что одного его вида мы испугали - несколько сюрпризов докажет дуракам, что зря они сбросили нас со счетов.
        Похоже, если бы не Улья, нам бы и сейчас уйти не получилось, благо он вовремя произнес заклинание невидимости, окутав всю компанию пеленой силы.
        - Куда подевались?
        - Кто это был?
        - Семья Дира вернулась, теперь они вас всех, Иродов, достанут, вот увидите!
        О, помнят про нас, приятно-то как! Хотя, вот если бы они раньше так же вместе выступали, может, сейчас не пришлось прямо на них такую опасную тварь выводить.
        В сердце беспокойно зашевелился зверь по имени совесть, он в очередной раз подал голос, сказав, что одолеть чудовище можно и без подобных подлых ухищрений, всем миром нанеся решительный удар. Ага, знаю я всех этих замечательных людей, они, увидев врага, будут хоть самому Хаосу поклоняться, лишь бы пронесло!
        Прямо над ухом раздался шепот отца:
        - Занимайте позиции, судя по метке, все вот-вот начнется!
        Я не стала ничего отвечать, только локтями быстрее заработала, теперь уже поздно рефлексировать, все ходы уже сделаны, ничего назад не повернешь, теперь нужно думать не о том, как всех спасти, а как бы сделать, чтобы их будущие жертвы не стали напрасными.
        В воздухе со стороны леса раздался свист, и сразу четыре острых наконечника поразили ноги и руки проходящих по дороге патрульных.
        - Атака! Нападение! Всем собраться, враг рядом!
        Система, пусть они будут сражаться даже когда увидят медведя, пусть никто не побежит прочь, растягивая агонию и путая нам все карты.
        - Слушай, а почему люди так много кричат, оказавшись в опасности? - спросил меня тихонько Смит, - Ведь так они только обращают на себя дополнительное внимание.
        - Не знаю, фей, не знаю. Давай постараемся не поддаться общим тенденциям, да? Кстати, подскажи, когда все начнется?
        - Так все уже вовсю идет, смотри, вон, видишь там верхушки деревьев шевелятся? Это наш клиент идет, и, если бы тут никто не орал, его бы уже заприметили!
        Тут он, конечно, немного переборщил - многие из жителей деревни уже вовсю указывали пальцами в нужную сторону, предупреждая, что проблема больше, чем один-два человека с луком, причем намного, намного больше!
        - Всем назад! - разлетелся по площади знакомый голос главы клана, - Маги, лучники, займите укрытия, марионетки - вперед! Воины прикрывайте товарищей! Аккуратнее, мы еще не знаем, с чем столкнулись!
        Сон
        Глава № 18. Бой
        Ни Бог, ни царь, а ослушаться нельзя?
        Нужно сказать, в начале все было как-то даже слишком хорошо. Папа сделал несколько удачных выстрелов, вызывая внимание противника, сумел вовремя уйти и к тому моменту, когда воины клана активизировались, уже вместе с нами лежал за пригорком никем не замеченный. Медведь, хотя можно ли назвать это чудовище медведем, я для себя так и не решила, бесшумно двигаться либо не мог либо не хотел, так что звук от поваленных деревьев и тяжелых шагов многотонной туши позволил им вовремя среагировать на атаку.
        Мало того, основной из наших страхов был связан с тем, что бойцы просто покинут ненужную им деревню, избегая сражения. В этом случае нам бы пришлось отвлекать его на себя, а потом и увести монстра, что значительно снижало шансы на победу.
        Однако и тут удача нам улыбнулась - сперва люди думали, будто им противостоит лишь несколько лучников, а потом, когда настоящая угроза проявила себя, недооценили ее, рассчитывая справиться без особых потерь.
        На этом наши успехи подошли к концу. Появление огромного, примерно на уровне верхушек самых больших деревьев, чудовища заставило обнаживших оружие воинов дрогнуть, а залп лучников, на которых оно даже реагировать не стало, и вовсе повергло нескольких из них в бегство.
        Мы в это время находились примерно в ста метрах от начавшейся битвы и, если касательно бойцов клана это было достаточное расстояние, чтобы ничего не опасаться, то вот тварь Скверны окажется рядом за пару шагов. Рассчитывать, что она нас не заметит с высоты своего роста, определенно не стоило. Хотя, мы и не думали бежать, у нас только один вариант развития событий - победа, тут что бы папа не говорил, но подвергать себя штрафам за невыполнение задания на нулевом уровне… Да и к Смиту я уже как-то привыкла, а сейчас, если доверия не оправдаю, могут ведь и обратно забрать.
        - Маги, залп! - прозвучала громогласная команда лидера Екуров, - Ей, марионетки, держите его на месте!
        Да, сейчас мы будто в старинном кинотеатре, смотрим бой героев со страшным монстром. Мне про такие мама рассказывала (а ей ее бабушка, которая туда лично ходила), нам еще должны специальные сладости разносить, напитки и иногда интересоваться, не нужно ли чего. Жаль, что самой побывать в таком не доведется. Так вот, сейчас мы смотрели очень зрелищное и одновременно кровавое представление.
        Медведь сейчас напоминал Гулливера из книжки, которого со всех сторон обступили лилипуты. Он махал лапами, топтал их, с каждым движением сокращая численность противников, но те совершенно бесстрашно бросались в бой, не обращая внимания на лежащих поблизости соратников. Это было одновременно и страшно и удивительно - будто муравьи, подчиненные главы клана Екуров все лезли и лезли на огромного монстра, пытались тыкать в того мечами, топорами и просто заточенными палками, а потом разлетались в разные стороны поломанными куклами.
        Но это, естественно, было далеко не все. Из рук магов один за другим вылетали сверкающие шарики огня, льда, какой-то искрящейся энергии и даже зеленые сгустки, напоминающие почему-то о яде. В сторону медведя неслись порывы ветра, в него били молнии, а под ногами периодически начинала хлюпать непонятная жижа, совсем как на болоте.
        Все это было очень красиво и зрелищно, вот только нужного нам результата на давало - медведь продолжал неумолимо разбираться с марионетками, постепенно приближаясь к магам. Тех было много, больше двадцати точно, но наверняка не скажу, слишком быстро они там двигались, но в такой большой толпе они забыли о самом главном - дистанции, а когда поняли, что враг подобрался уже слишком близко, было уже поздно.
        Вот тварь Скверны делает очередной взмах лапой, отбрасывая в сторону бессильно дрыгающихся внизу человечков, а вот неуловимым движением делает рывок вперед еще и падая на передние конечности! Огромная пасть опускается вниз, и тут на всю округу раздается нечеловеческий крик боли - это одному из магов особенно «повезло» и его, в отличие от ближайших соратников, не проглотили сразу. На свою беду волшебник оказался насажен на клык чудовища и теперь с ужасом таращился на вырастающую прямо из живота острую кость.
        В этот момент мне почему-то вспомнились бабочки в доме у Мики. Мертвые, множество лет назад пойманные неизвестным человеком, пронизанные иглой и оставленные навеки под стеклом. Ужасная судьба, прямо мурашки по коже.
        Глава Екуров, стоящий немного позади остальных соратников, в этот момент лихорадочно оглянулся и вдруг, развернувшись спиной к противнику, резво засеменил в противоположную сторону!
        Это он, наверное, понял, что от его марионеток нет никакого толку и решил под шумок скрыться.
        - Пап, - прошептала я, - Уйдет ведь, нельзя нам его отпускать.
        Самой было страшно такое говорить, но сейчас не время для слез и переживаний - уйдет лидер, и через какое-то время нам придется вновь думать об этой угрозе, вновь ждать возможного нападения. Нет, лучше уж сейчас.
        - Я за ним, Улья, поможешь?
        - Пойдем, что уж там… Вы тут аккуратнее, детишки, без нас не начинайте. Действуем по плану!
        Двое мужчин, а точнее мой отец и дедушка (знаю, что не родной, но другого у меня никогда не было и не будет) резко бросились в погоню, а нам оставалось только смотреть на учиненную по нашей вине бойню.
        Там все было совсем не так красиво, как в начале. Увидев бегство лидера, многие маги и воины также ломанулись кто-куда, оставляя своих товарищей прикрывать позорное отступление. Только марионетки все так же бездумно бросались в бой, но их число неукротимо сокращалось и вскоре вовсе подошло к концу. Без сдерживающих его марионеток, опустившийся на все четыре лапы медведь носился по округе, хватая то одного, то другого из оставшихся магов. Часть из них еще пытались сопротивляться и различные заклятия все еще попадали в монстра, но теперь это был уже не слитный залп многих, а единичные потуги смертников, уже осознавших, что в этой битве им не победить.
        Один, второй, третий… Несколько человек с мечами поначалу со стороны наблюдающих за событиями теперь бросились в атаку, решив, что их умения помогут справиться там, где опростоволосились маги, но, даже получая, раны медведь нисколько не замедлился. Казалось, ему вообще все равно, что именно творят букашки, он просто хватал их одного за другим, методично сокращая число противников.
        - А ведь их скоро не будет, - пробормотал Ивор, - Еще немного и нас и чудовища, ну еще деревенских, кто по домам попрятался. А потом вообще…
        - Что вообще? - с испугом спросила я, хотя прекрасно догадывалась, какой мне дадут ответ.
        - А потом вообще только монстр здесь останется, - каким-то совсем мертвым голосом ответил брат, не отводя взгляда от битвы.
        В этот момент со своей стороны пригорка к нам пробралась мама, прижимая к груди сумку с эликсирами:
        - Так, милые, похоже, планы придется менять. Никакого отвлекающего маневра, сейчас я каждому дам по несколько бутылок, все их нужно бросить прямо в тварь, желательно попасть в голову, а еще лучше в рот. Я пойду с вами. Запомните, бросили - сменили место, снова бросили. Как только израсходуете свой запас - бегите. В разные стороны бегите, чтобы он не смог нас всех сразу достать, ясно?
        Что тут непонятного, бросить, отбежать, снова бросить - и так по количеству зелий. Интересно, что там? Явно ведь не обычные огненные, наверняка что-нибудь по особому маминому рецепту.
        - Вот эти положите себе отдельно. Красная бутылка восстановит жизнь, фиолетовая поможет скрыть запахи, если спрячетесь где - всю на себя лейте. Вот эта, с синей полоской и черной полоской поможет видеть в темноте, если мы вдруг разделимся. Аккуратнее, родные, будьте осторожны.
        Мама начала выдавать нам троим запасы, и я посмотрела на Ивора и Кима, как они справляются с ужасом? Брат (родной) выглядел так, будто у него разболелся зуб - он крепко сжал губы, его руки немного подрагивали, но при этом ему удавалось аккуратно расфасовывать бутылечки по карманам. Заметив мой взгляд, Ивор вдруг подмигнул и улыбнулся, будто говоря - не бойся сестренка, мы обязательно справимся! Вот вроде и сама понимаю, что сейчас всем страшно, но от того, что брату пришлось найти силы, чтобы поддержать свою младшую сестру, стало обидно. Не за него, за себя.
        Потом перевела взгляд на Кима и удивилась. Парень уже спрятал свою часть запасов, оставив в руках только два снаряда и был полностью, да-да, полностью спокоен! Он не красовался и понимал опасность предприятия, но нисколечко не волновался, готовясь рискнуть всем, что есть, чтобы не подвести вновь приобретенную семью. Хороший он все же, жаль, что мы так мало общались.
        Я вдруг отчаянно захотела, чтобы все у нас получилось, чтобы мы с Кимом смогли сходить на рыбалку, чтобы все втроем построили собственный домик на дереве или даже просто погуляли по деревне. Не буду больше делить братьев на родных и не родных. И про деда так думать больше не буду. Они моя семья, а значит, все родные и никак иначе.
        Все эти мысли проносились в голове, а руки сами собой (как только не разбила ничего) брали у мамы зелья, что-то убирали в кольцо, что-то засовывали за пояс. Два пузырька, которые нужно будет бросать в цель, по примеру Кима оставила в руках. Может, получится сразу оба кинуть, вдруг это поможет?
        Оборачиваюсь в сторону сражающихся и понимаю, что еще немного и там останется только одно действующее лицо. Или морда, точнее? В общем, воинов с мечами уже не видно, от толпы магов осталось всего трое, причем их успех - следствие скорее удачного расположения, нежели выучки. Мужики выстроились практически равносторонним треугольником и приноровились атаковать медведя по очереди. Тот, на кого монстр бросался в данный момент, стремительно отступал, а двое других вступали в бой. Медведь на их заклинания все же реагировал, хотя видимых повреждений, кроме многочисленных порезов на ногах, видно не было. Это шаткое равновесие не могло продолжаться долго - вот-вот кто-нибудь из магов ошибется, и вся схема рухнет в один момент. Хотя, даже если и не будет никакой ошибки - не могут ведь они вечно колдовать, рано или поздно (скорее всего рано) мана закончится, и тогда все.
        И действительно, в очередной раз пытаясь отвлечь на себя чудовище, один из волшебников со стоном упал на колени, а усилий второго явно не хватило для серьезного удара и медведь, резко рванув, все же схватил добычу зубами. Вот в этот момент мама и скомандовала нам выступать.
        Вот кажется, только что смотрела на все со стороны и даже могла как-то комментировать происходящее, но стоило выбраться из укрытия, как все мысли куда-то делись, перед глазами застыла лишь фигура зверя, а все остальное будто ушло на задний план. Кажется, я даже кричала что-то, но сейчас уже не вспомню точно. Фигура медведя медленно приближалась, вырастая в размерах (какой же он все-таки огромный!). Увидела, как его пасть раскрывается, выставляя на свет колья клыков, как с покрытой рубцами и язвами губы стекает густая, какая-то бордовая слюна, как морда несется в сторону стоявшего на коленях мага… Пора!
        Будто в веселой игре в снежки, два бутылька отправляются в полет, а я уже разворачиваюсь в сторону, даже не глядя, попала или нет. В голове вихрем проносится мысль, что бежать нет смысла, что огромный монстр все равно сможет меня догнать, но ноги сами несут, и уж кто-кто, а я точно не собираюсь им мешать. Сбоку доносится оглушающий рев, который буквально подбрасывает меня в воздух и как пушинку отправляет в сторону одного из ближайших домиков.
        Удар выбил из груди весь воздух, перед глазами заплясали разноцветные круги, но именно сейчас лежать никак нельзя, со стоном поднимаюсь, пытаясь оглядеться, и вижу, как Ивор и Ким одновременно закидывают в рот твари по гостинцу, как мама, неведомым образом оказавшаяся совсем с другой стороны, обрушивает на спину медведя сразу связку неизвестных эликсиров.
        Ладно, хватит валяться, сейчас без меня со всем разберуться - неудобно получится.
        Встав на ноги, вытерла лицо и с удивлением обнаружила на ладони кровь. Интересно, это откуда? А, к черту, зелья для броска в руки, вперед и только вперед!
        Второй забег удался гораздо успешнее: я умудрилась подобраться к медведю так близко, что даже запах почувствовала и, дождавшись, когда чудище откроет пасть, закинула бутылки прямо туда.
        Удивленный зверь, до этого пытавшийся схватить последнего мага, получив неожиданный подарок, даже рот захлопнул от удивления. Это он зря, конечно. Все вокруг вздрогнуло, будто сама земля поразилась моей меткости, медведь покачнулся, а из его ушей повалил самый настоящий дым. Блин, а ведь может и получиться!
        От ора обиженного животного, слишком громкого, чтобы его можно было сравнить с обычным мишкой, заложило уши. На самом деле стало даже удобнее, жаль только, теперь я и маму не услышу, если она что-нибудь скажет. Хотя, что уж тут, у меня остался всего один залп, так что нечего экономить - достаю бутылки и хочу уже бежать в сторону, как тут монстр замечает, откуда прилетела последняя посылка, и с невообразимой для такой туши скоростью устремляется ко мне! Ой, мамочка!
        В этот раз попасть в рот не выходит - наученный горьким опытом хищник и не думает его раскрывать. Ну, я не очень-то и рассчитывала, на голове достаточно других удобных целей.
        В этот раз у меня в руках, похоже, было отравляющее и ослабляющее зелья. Размахнувшись, бросаю их прямо в несущуюся вперед морду… Дааааа!
        Одна из склянок бесполезно скользит по шерсти и падает куда-то в снег, зато другая! Другая влетает прямо в пустую глазницу чудовища! Ну, если его и это не остановит, то я даже не знаю, что.
        Впрочем, наслаждаться триумфом сейчас не к месту - разворачиваюсь и бегу обратно и немного в сторону, с каждой секундой приближаясь к облюбованному нами оврагу. Может, пронесет, и тварь за мной не погонится?
        Ага, держи карман шире. Похоже после всего мной устроенного, этот монстр только меня в качестве цели и видит. Видимо, сильно ему досталось от последнего снаряда, да и те, которые в рот попали, наверняка сказались на самочувствии. Это все хорошо, конечно, но как теперь быть?
        Я уже бежала не оглядываясь, чувствуя, что сейчас уходят последние секунды моей жизни. Чуть сбоку верещал Смит, сообщая сколько метров разделяет меня с медведем, и чем сейчас заняты остальные члены семьи. Судя по его иногда паническим воплям, если ближайшие секунд двадцать у меня получится продержаться, то с одной стороны мама, а с другой Ким запустят свои зелья, а если случится чудо, и я продержусь около минуты, то может даже Ивор успеет подняться после последнего падения и прийти на помощь.
        - Направо! Прыгай, да прыгай же! - надрывался фей, - Сразу вперед, да куда ты? А, хорошо, теперь снова вправо и к дому, может, и получится…
        Очередной удар медведя хоть и не попал прямо в цель, но даже так его сила была слишком большой. Земля вздыбилась кругом, цепляя меня самым краешком и опрокидывая. Не замечая ничего вокруг, я на одних инстинктах откатилась, врезаясь спиной в забор, и тут же (как только получилось?) поменяла направление, выгадывая для себя еще несколько вдохов.
        - Дааааа! Вот это бросок, молодец, парень! Да-да-да! Ох, как же здорово, твою мать! В смысле, мама у тебя молодец, ловко кидается! Беги, беги, нечего отдыхать, до победы еще далеко!
        Медведь от меня все же отстал, как бы удивительно это ни было. Сначала Ким, а потом и мама слаженным ударом с двух боков дезориентировали монстра, позволяя выбраться на относительно безопасное расстояние и даже спрятаться за большим металлическим баком. Голова немного кружилась, ноги дрожали, но в целом вроде цела, удивительно.
        Вот только что мне делать дальше? Оставшиеся эликсиры, безусловно, полезны, но скорее для того, чтобы скрыться, а не атаковать. Что у меня из оружия? Кинжал, который пока не могу использовать, слишком низкие для такого боя параметры, помощник, что и муху убить не сможет… Что-то еще? Кажется, в кольце есть топор и несколько ножей, но бойцы клана ясно дали понять - тут и мечи бессильны, да и ближний бой явно не мой конек. Питомец? Очень сомнительно, но призвать пожалуй стоит. Может, Сар окажется той соломинкой, которая переломит хребет этому…
        - Ари, как ты? Не зашибло, может, лечебное зелье выпить?
        О, Смит тут как тут. Может посоветоваться с ним? Хотя фей сам молодой совсем, ему всего несколько дней. Думай, думай, думай!
        - Как там дела? Ивор далеко, смогу к нему пробраться?
        Снова раздался рев, кажется крик матери, тяжелые шаги чудовища. Когда же он угомонится уже, столько в него заклинаний попало, сколько зелий взорвалось, ничего не берет скотину.
        - Теперь монстр за пареньком гоняется, скоро догонит. Твоя мать пытается его отвлечь, но пока безуспешно. Ивор вот-вот ворвется в бой, но вас с ним разделяет сама угадай кто. Сиди уж, ты свое отвоевала, больше все равно ничего не сделать.
        - Может, Сара позвать, как думаешь? - решила я все же обсудить единственную идею, - Кто его знает, а вдруг медвежонок напомнит этому о чем-нибудь хорошем, успокоит, а?
        - Зови, что теперь? Только ты лучше на него садись и бегите за мамой, сейчас, - я как раз выглянула из-за угла бака, когда огромная лапа зверя словно каменная колонна ударила в Кима, отправляя его в полет.
        - Все, отбегался. Какая несчастливая судьба! Вот поэтому так важно прокачивать удачу…
        - Ой заткнись, - пристыдила я Смита, - Сар, мне нужна твоя помощь.
        Мой питомец появился будто из воздуха. Вышел, осторожно оглядываясь по бокам, важный и гордый. Жаль, что любоваться сейчас совсем времени нет и мне пришлось не мешкая залазить на друга и объяснять ему направление.
        Кататься гораздо приятнее и эффективнее чем бежать, вот что я вам скажу. Уже через несколько секунд я оказалась рядом с мамой, как раз в тот момент, когда зверь медленно разворачивался в нашу сторону. Но останавливаться не стала, отсюда мне был хорошо видно, что в спину и в бедро чудовища воткнут чей-то меч. Удивительно, что монстр вообще передвигается с такой раной, мне не было - ему в последнее время хотя и доставалось сильно, но ничего, носится себе спокойно, по одному уничтожая врагов. Но вот именно тот факт, что меч не выпал за все время наших догонялок, подразумевает, что засел он достаточно крепко. А вот метрах в двух над ним в шерсти виднеется одно из наших зелий, видимо не все разбилось при ударе. Нет, может, конечно, это просто осколки, но что-то поблизости не видно волшебного оружия древних: автомата или каких-то магических посохов современных магов. Тут какой-никакой, а шанс, хоть отвлеку от близких ненадолго.
        Все эти соображения пронеслись в голове моментально, и вот мы с Саром уже подбегаем к громадной туше и я прямо со спины питомца прыгаю, хватаясь за меч.
        Медвежонок тут же берет в сторону, обходя тварь, а я, подтянувшись, взбираюсь ногами на клинок, наматывая на ладони длинную шерсть.
        Похоже, рана противника все-таки беспокоила, ведь стоило только начать раскачиваться, как монстр припал на одну ногу, позволяя мне забраться еще выше. Рывок - и вот заветный бутылек получен, да он еще и оказался тем самым взрыв-зельем, которое так хорошо показало себя в начале, вот только как его использовать на такой дистанции?
        К счастью, параллельно движению чудовища удалось разглядеть Сара, который изо всех сил старался не отстать от твари. Она как раз снова направилась в сторону мамы. Решив, что после стольких раз за сегодня, одним риском больше, одним меньше - невелика разница. Я сперва соскользнула вниз, снова всем небольшим весом давя на торчащий меч, а потом, ударяя по нему ногами, прыгнула прямо на шею питомца. Ну, хотела прыгнуть, монстр, которого похоже достала прыгающая по нему блоха резко дернулся, отправляя меня в неконтролируемый полет. Единственное что я успела сделать - спрятать взрыв-зелье в кольцо, чтобы случайно его не разбить.
        Вой ветра, мир закрутившийся вверх тормашками, беспомощно раскинутые руки, перед глазами проносится тень, кто-то дергает меня за шею, переворот (кажется, когда такое делаешь на качелях - это называется «солнышко»), приземление.
        Очнулась от шока я не сразу, обнаружив себя вцепившейся в загривок Сара, который зигзагом уходил от разъяренного чудовища. Похоже и его запас прочности не вечен - гигантский медведь заметно прихрамывал, двигаясь только на трех лапах, что и позволяло нам более-менее держать дистанцию. Мало того, присмотревшись внимательнее, я увидела, что мой последний финт все же принес существенные результаты: одна лапа чудовища была практически оторвана, болтаясь безвольным, едва подрагивающимся отростком.
        Обрадованная этим известием я попыталась найти взглядом маму и Ивора, но заметила только брата, который бежал куда-то в сторону. А, кажется туда Ким улетел! Здорово, если с ним все будет в порядке…
        Продолжая оглядываться, я вдруг замерла, не отводя взгляда от двух выходящих из-за деревьев фигур. Хорошо хоть Сар на мое оцепенение никак не отреагировал, а то бы чудовище нас все-таки достало. Высокий крепкий мужчина с копьем в руке, старик в цветном балахоне опирающийся на посох - не узнать папу с Ульей было никак невозможно. На самом деле фигур было даже три, но Цербера я заметила не сразу, да и можно ли записывать питомца в фигуры - неизвестно. Надо будет у них об этом и спросить.
        Действовать они начали сразу. Отец убрал свое любимое оружие и достал лук со стрелами, которые даже на таком расстоянии источали угрозу и жажду убийства, после чего прицелился, дожидаясь сигнала. Старик в это время вскинул свою деревяшку и прокричал какую-то тарабарщину, направив навершие палки в сторону зверя.
        Первым удар нанес Улья. Не знаю, были ли в Екуре действительно сильные маги, но дедушка показал, что молодости еще есть чему поучиться у опыта - раздался сильный гул. Между посохом и монстром образовался своеобразный тоннель, созданный воздушным смерчем, после чего по нему пронеслось что-то массивное и темное, ударившее точно в морду стоящего на трех лапах гиганта.
        Тварь Скверны перевернуло и подбросило, она упала на спину, открывая живот. И тут в дело вступил отец. Три заряженных убойной магией снаряда, каждый из которых просвистел мимо меня, вонзились в брюхо чудовища уходя по оперенье. А потом все тело монстра начало буквально на глазах высыхать, шерсть спадала комками, шкура и мясо истончались, оголяя кости, свет ярко-красного глаза, пугавшего меня до сих пор, померк.
        Сар уже остановился, я слезла с питомца, ожидая подхода мужчин, потихоньку приходя в себя. Неужели все закончилось? Победа? Идущий по следу и маг-элементалист гордо продвигались к чудовищу, возможно, даже красуясь перед близкими - когда им еще доведется предстать в столь героическом свете неизвестно, так что момент нужно использовать. Я даже слышала, как папа выговаривал Улье:
        - Вот вечно они моих планов не слушают, все пытаются сами провернуть!
        Хотела двинуться туда же, но что-то заставило замереть, вглядываясь в поверженного врага. Миг и идеалистическая картина рассыпалась на осколки, когда стало видно, что единственный целый глаз твари Скверны вновь вспыхнул красным.
        Да он же притворяется мертвым!
        Мой крик совпал с броском чудовища. Видно у него и правда оставалось не так много сил, потому что нанести точный удар у зверя не получилось. Повторяя полет Кима, Улья отправился экстерном постигать трудную науку воздухоплавания, а вот папу лапа врага задела когтем, вспарывая кожаные доспехи и кровью окропляя взрыхленную множеством взрывов землю.
        Будто в замедленной съемке я смотрела как гигантский медведь отбрасывает тело отца в сторону, как вновь поднимается на три лапы, оглядывая поле сражения в поисках новых противников.
        - Да что же мне делать?!
        Командир
        Глава № 19. Кульминация
        Что за существо ходит на четырех ногах утром, на двух днем и на трех вечером?
        Чувство собственного бессилия было настолько велико, что хотелось заплакать. Особенно тяжело было из-за скорости изменений - еще недавно я была уверена в полном нашем разгроме, потом, наоборот, в свершившейся победе, а теперь вот опять все плохо. Сколько можно-то?!
        Хуже всего было ощущение собственного бессилия - как победить эту заразу, когда на нее ничего не действует? Уже все ведь испробовали, а эффекта особого нет! Да, у меня в кольце сохранилось еще одно взрыв-зелье, но ведь опыт говорит, что чудовищу оно так, поморщиться разве что.
        Ладно, на крайний случай воспользуюсь, но нужно придумать что-нибудь еще. Мечи и стрелы показали себя не очень, с одной лапой мы сообща справились, но делать ставку на них явно не стоит. Магия… Да, магия работает лучше, тот же Улья вон как ударил, да и папины стрелы себя хорошо показали, вот только я то тут каким боком? Нет у меня никаких заклинаний.
        А что есть? Из необычного, только мои путешествия во сне, но сейчас я довольно бодра, скорее всего ничего не… А если попросить Сара, пусть он по голове ударит и… Нет, хватит, нужно придумать что-то реальное. Жаль только времени было немного - монстр потихоньку приближался.
        Решив выиграть этот дорогой ресурс, я вновь забралась на Сара, и вместе с ним потрусила в противоположную от врага сторону. Надеюсь, сил на очередной рывок у него не будет, иначе нам с питомцем конец.
        Медвежонок разогнался не на шутку. Думаю, вид гигантского собрата здорово на него повлиял и сейчас в голове у Сара рушились прежние догмы и устои. Прижимаясь к его спине, я постаралась погладить быстро-быстро вздымающиеся бока и поблагодарила Систему за то, что подарила такого друга.
        Нужно срочно что-то-то сделать! Земля стелилась под лапами Сара, позади нас набирал силу грохот от передвижения неугомонного гиганта, а я ничего не могла придумать. Очень хотела, но ничего не получалось. Так бывает, когда сильно стараешься, и все равно ничего не выходит. Зажмурившись, сжав в кулаках шерсть на спине медвежонка, я задержала дыхание. В голову пришла совершенно безумная мысль, но за неимением конкуренции она получила в свое распоряжение все внимание. Вскоре я всерьез прорабатывала идею спрыгнуть с питомца вниз головой, чтобы силой удара меня автоматически выбросило в мир путешествия душ, который уже проявил себя хорошо ранее, сократив свиту чудовища.
        И в этот самый момент чудовище за моей спиной решило сделать свой ход, вырвав лапой ствол одного из деревьев, обломав корни, ветки и листья. Монстр размахнулся и бросил его прямо в меня. На счастье мы тоже как раз забежали в лесок, и гигантская дубина застряла, снеся кучи бурелома и каких-то кустов.
        Казалось бы, нам снова повезло, и можно бежать дальше, но мироздание посчитало, что это будет слишком просто. Волной от удара меня снесло со спины Сара, закрутило в воздухе и впечатало прямо в молодую сосенку. Удар в голову отразился в сознании россыпью ярких звездочек, все вокруг сперва вспыхнуло, а потом погрузилось во тьму.
        Уже угасающее сознание зафиксировало мирозданию, тщательно ее изучило, удивилось и все же выключилось, позволяя начать работу коллегам. В это самое мгновение я уже привычно запустила свою…
        Надо уже определиться, как назвать мое настоящее состояние. Душа, астральная проекция, слепок? Узнать необходимо, но это вопрос будущего, сейчас совсем другие проблемы. Пусть будет слепок - коротко и понятно, большой силы в это имя я не вкладываю и надеюсь, подобная предосторожность поможет снизить возможные наказания за те поступки, которые собиралась совершить в ближайшем будущем.
        Я привычно запустила свой слепок в сторону пульсирующей кляксы размером с два дома, поставленных друг на друга. Именно так виделся сейчас и здесь наш противник. Было видно, что предыдущие атаки не прошли зря - вся сущность этого создания истекала отвратительной жижей, булькалоа и исторгала отраву вокруг. Но при этом слабела сама, теряя остатки сил. В сущности, мы, может быть, даже уже победили, и уже совсем скоро тварь сдохнет сама. Вот только забрать с собой мою семью она точно постарается, а учитывая наше состояние… Хотя, такая может и восстановиться потихоньку, наверное. Если прямо тут устроится, переварит утраченное и заглотит добычу. Еще и сильнее станет со временем, так что оставлять мы ничего не будем. Сверкающей искоркой я отправилась прямо в центр монстра, нисколько не сомневаясь в своих возможностях. В момент касания все вокруг меня переменилось, и вот я опять сижу на своем островке посреди бушующего океана, в самой сущности чудовища.
        Правда, сейчас все выглядит немного иначе. Остров теперь уместнее назвать столбом, настолько длинным, что его основание скрыто во мраке. С другой стороны, те волны, что являлись различными воспоминаниями и мыслями монстра, будто перемешались особенно сильно и так и норовили захлестнуть меня с головой. Сейчас они были больше похожи на огромных, разноцветных, постоянно перемещающихся, смешивающихся и переплетающихся червей. Да уж, разворошили мы все серьезно! Кстати, вот еще изменения - та паутина, что прежде накрывала все вокруг, сейчас изорвана в клочья и облепила разноцветных (в разных оттенках черного и бордового) червей.
        Я еле-еле успела рухнуть на столб, оплетая его руками и ногами и смещаясь в сторону. Буквально в следующий миг в том месте, где находилось мое тело, пронесся огромный черно-бордовый сгусток. Да уж, не очень-то приветливо тут встречают. Может, я одета неправильно? Хихикнув на это предположение, постаралась собраться, анализируя все вокруг. Вдох-выдох…
        План действий придумался сам собой - вспоминая, какой эффект вызвали мои действия в прошлый раз, я постарался выбрать самый светлый и свободный от мерзкой паутины червячок. Особую сложность доставляла их скорость, возможно, поэтому говорят, что мысль - это самое быстрое, что только может быть. Не знаю, сколько лежала, обхватив столб и вглядываясь в проносящиеся мимо отростки, каждый из которых норовил сбить меня с постамента, отправляя в пугающую бездну внизу. В любом случае это принесло результаты, и в какой-то момент я заметила промелькнувшего червя, которого можно с уверенностью назвать альбиносом, по сравнению с остальными. На нем я и сконцентрировалась, проникая внутрь.
        Заняться делом сразу у меня не получилось. Сперва отвлекла окружающая обстановка - густой летний лес, большая поляна, заросшая дикой малиной. В ее центре, закопавшись в зарослях, расположился невероятно большой медведь. В принципе, если сравнивать, то чудовище, что напало на нас сегодня, было намного больше. Но и таких размеров зверь гарантировал гипотетическому охотнику много проблем.
        Этот медведь спал, так и излучал ленивое довольствие. Чувствовалось, что здоровенная туша нежится на солнышке. Время от времени зверь порыкивал, предупреждая всех вокруг, что место занято, но в целом выглядел невероятно мило..
        - Так вот ты какой, - не удержалась я, подойдя ближе и рассматривая хозяина леса со всех сторон.
        - Что же с тобой случилось? Почему превратился в такое чудовище?
        Окружающая картина настолько умиляла, что даже немного расслабилась, позабыв об осторожности. А ведь если бы я была внимательней, то заметила, что этот мыслеобраз хоть и светлее остальных, но такой же холодный, да и паутинки его облепили ничуть не меньше, чем прочие. В общем, расслабляться тут было никак нельзя, а потому мир тут же решил наказать за неосторожность.
        Я подошла слишком близко, не смотрела по сторонам и слышала только свой голос. Поэтому, когда с разных сторон в меня выстрелила черная паутина, сковывая на месте, сделать ничего не успела. А еще оказалось, что последние несколько мгновений медведь не спал и молниеносно вскочил, готовый сию секунду броситься на врага.
        И тут, оказавшись в совершенно безвыходной ситуации, я четко увидела, какие действия необходимо совершить и ни секунды не сомневаясь. Сначала, показывая отсутствие какой-либо угрозы, буквально повисла на облепившей меня паутине и отвела взгляд, демонстрируя беспомощность. При этом мысленно я начала отправлять медведю картины различных ужасов, что ему суждено совершить под управлением паутины, которая опутала все вокруг.
        Три долгих мига не происходило вообще ничего. Слышалась тяжелое дыхание зверя, скрип натянутых нитей паутины, шелест листьев. А потом медведь взревел, бросившись на внезапно опознанного врага. Эта черная гадость, из которой паутина и состояла, имелась тут в достатке, целыми лужами скапливаясь в оврагах и тенях. Хищник не раздумывая бросился в ближайшее скопление, острыми когтями снова и снова разрывая ее и разбрасывая в стороны.
        Продолжая действовать по внезапно появившемуся в голове плану, рванулась обратно в свое тело, лишь краем глаза заметив произошедшие во внутреннем мире чудовища изменения. Тот мыслеобраз, из которого я сейчас стремительно бежала, разросся до невероятных размеров, норовя поглотить собой все остальные, причем поверхность его светилась и грела, уничтожая заразу повсюду.
        Оказавшись в своем теле, пришла в сознание я мгновенно, жаль только, что тело мое сейчас находилось не в самом лучшем состоянии, и в нем, кажется, болело сейчас вообще все, старательно намекая, что двигаться в данный момент противопоказано, а лучшим и единственно возможным действием можно считать разве что стоны и просьбы оказать помощь.
        Мне было очень-очень плохо, но несмотря на это я встала, и захромала в сторону трясущегося на одном месте монстра. Разделяло нас метров пятнадцать, но большую часть пути нужно было перелезать через поваленные деревья, колючки и торчащие во все стороны ветки, поэтому совсем уж быстро двигаться было просто невозможно, но видит Система - я старалась изо всех сил и на большее была просто неспособна.
        Когда последние препятствия остались позади, а сама я стояла прямо перед гигантским медведем, все вокруг было будто в тумане. Весь мир медленно покачивался, и стало понятно, что через несколько мгновений немногие оставшиеся резервы закончатся и тогда уже ничего сделать точно не выйдет. Но прежде чем я что-либо успела сделать, чудовище прекратило дрожать, оно замерло, уперев взгляд красного горящего глаза прямо на меня. При этом морда не выражала никаких эмоций, да даже пасть была приоткрыта, и оттуда без остановки стекала струйка слюны. Это продолжалось всего несколько секунд, а потом прямо в голове раздался визгливый и неприятный голос:
        - ТЫ! ТЫ! НАЙДЕМ, ОТОМСТИМ! ДУМАЕШЬ, ПОБЕДИЛА? КАК И ВСЕ, ТЫ БУДЕШЬ СЛУЖИТЬ! КАК И ВСЕ, БУДЕШЬ ВСЕМИ СИЛАМИ РАСПРОСТРАНЯТЬ ДЕЛО СКВЕРНЫ! ТВОЕ СОПРОТИВЛЕНИЕ БЕСС…
        Похоже ничего полезного я тут не услышу, надо поторапливаться - мои силы на исходе, а тварь наверняка постепенно восстанавливается. Поэтому без лишних раздумий, я активировала кольцо, достала взрыв-зелье и размахнувшись отправила его точно в безвольно распахнутую пасть.
        Сделав бросок, захотелось развернуться и отойти на безопасное расстояние, но реализовать удалось лишь первую часть. Стоило мне повернуться спиной к чудовищу, как сзади прозвучал громкий хлопок, в спину ударило что-то жидкое и меня повалило на землю. Кое-как развернувшись, взглянула, как там дела, и усиленно заработала руками и ногами. Огромная туша падала прямо на меня, хорошо хоть чудовище стояло на трех лапах, иначе точно бы раздавило. Отползая на четвереньках, постоянно следила за происходящим, и когда тень монстра загородила солнце - дернулась вперед, буквально разрывая пространство и втискивая хрупкое тело в незанятую впереди область. Получилось удачно - остатки головы теперь лежали в прямом доступе - руку протяни и можно в мозгах покопаться. Совершенно измотанная, я с каким-то нездоровым любопытством следила за внутренним миром чудовища. Не как в прошлый раз, когда проникла туда с помощью слепка, а в прямом смысле.
        Вдруг среди осколков костей, кусочков шкуры и густой, практически черной крови промелькнул какой-то сверкающий шар. Заинтересовавшись, я двумя руками обхватила край блестяшки и потянула на себя. Помню, подобные штуки были у меня во сне, после победы над тварью поменьше, когда еще мама Сара погибла. Интересно, зачем они все-таки нужны? Этот был намного крупнее виденных мной аналогов и выделялся как профессионально ограненный бриллиант отличается от дешевой стекляшки.
        А потом я уже почти ничего не помню. Почти, потому что все время, пока я лежала в беспамятстве и не могла даже говорить, не то что идти, перед глазами висело сообщение от Системы:
        Ари, вы и ваша группа выполнили важное для выживания всего региона задание. Награда увеличена. Средоточие предоставлено, отчет принят. Измененный скверной медведь-чемпион 73 зеленого уровня уничтожен. Прогресс характеристик: Сила +1; Ловкость +1; Мудрость +1; Удача +5. Прогресс навыков: Атлетика +2; Акробатика +2; Осознанные сновидения +4. Изучено умение Рывок. Изменения вступят в силу с получением нового уровня. Основная награда будет выдана квестодателем. Выберите бонусную награду: Плащ королевы Фей, Повышение всех первичных характеристик на +1, Увеличение репутации со всеми НПС +7 %. Внимание, сработала Синергия с достижением «Борец со Скверной» - вы можете выбрать две награды из трех.
        Рывок - вкладывая ману, вы быстро перемещаетесь к цели, не обращая внимания на препятствия. Затраты: от 1 до 50 мп за 1 метр пространства. Количество мп зависит от количества и плотности препятствий.
        Плащ королевы фей - легендарный наряд мифического существа, само существование которого до сих пор официально не подтверждено. По легенде плащ скрывает носителя от всех злых глаз, и даже в самое промозглое утро прекрасно сохраняет тепло и уют. Другие свойства плаща вам еще предстоит узнать.
        Свойства: Защита от зла; Свойства: Комфорт; Свойства:???; Свойства:???; Свойства:???.
        Сложно сказать, сколько времени я вот так пролежала, но впоследствии по обрывкам рассказов более-менее восстановила всю картину. Меньше всего пострадала мама, которая еще до окончания битвы, вооружившись целебными зельями, начала бегать от Кима к Ивору, потом отправилась к отцу, израсходовав на того сразу три пузырька, а уже после отправилась искать Улью.
        Ко мне по ее наказу подошли Ивор и Ким, наученные и получившие чудодейственный пендель, они старательно пытались помочь, скорее мешая друг другу. Хотя, грех жаловаться - зальем напоили, помогли сесть, а потом вовсе довели речки, чтобы умыться. Парни смешно переговаривались, восхищенно пересказывая разные моменты боя. Судя по их интонациям - я теперь для братьев героиня из сказок, как минимум. Им, кстати, тоже системное сообщение пришло и достались небольшие награды.
        Жители деревни так и не выходили, бойцов клана видно не было (кроме тех, кто останется тут навсегда), так что никто нам особенно не мешал. Когда мы вернулись, папа с Ульей уже бродили вокруг поверженного гиганта и обсуждали, какие части монстра нужно обязательно достать, и что из этого получится сделать. Бедное чудовище стало даже немного жалко - в дело должно было пойти все.
        Ко мне прихрамывая подошел Сар, ткнулся в бок, выпрашивая ласку или что-нибудь вкусное. Я на автомате активировала кольцо и достала зажаренный кусок крысокуры. Питомец радостно захрустел.
        Как вы можете догадаться, в качестве награды выбрала сперва плащ (ха, нашли дуру от такой замечательной вещи отказываться!), а вот потом призадумалась. С одной стороны, получить +1 к каждой характеристике - это дорогого стоит. В целом такую прибавку можно оценивать примерно как 1,5 средних уровня, согласитесь, не мало? Но вот с другой стороны, характеристики я так или иначе поднимаю, а про репутацию увидела только что, значит эта награда будет ценнее. В общем, выбрал второе, там видно будет. Пока никаких изменений не заметила, но если все правильно поняла, скоро нам к драконихе идти. Может, повлияет на что-то там.
        Кроме туши монстра - ценного крафтового ресурса, нам достались вещи бойцов Екура, а там много чего было. Некоторые вещи правда оказались безнадежно испорченными, но почти все папа обещал починить, если восстановить кузницу. Следовало как можно быстрее предпринять меры по защите ценного имущества, так что вместо заслуженного отдыха следующие несколько часов, до самого вечера пришлось мотаться от поля битвы до нашего второго дома, который, к счастью, не пострадал.
        Думаете, наверное, что большую часть работы делали взрослые? Вообще не угадали! Отец и Улья пошли прочесывать деревню, выясняя ситуацию, а мама взяла на себя готовку еды на всех и затопить баню. В результате мы втроем и таскали все туда-обратно! Вот так и спасай всех, никто даже спасибо не скажет.
        По-моему, прямо в бане я и заснула, хотя помню, как кто-то большой и надежный нес меня, а потом укладывал спать. Приятно, когда о тебе заботятся, ничего не скажешь. Выспаться удалось отлично, тем более, что никто меня будить не собирался. Сегодня было то редкое утро, когда всем хотелось подремать, но, к сожалению, сейчас нужно было закрепить достигнутый успех, чтобы старания принесли максимум пользы.
        Хоть мы и не заметили никого из деревенских вчера, но многие наши знакомые каким-то образом оказались уведомлены практически обо всем происходящем, так что авторитет нашей семьи сейчас оказался на недосягаемой высоте.
        Решив закончить с этой историей побыстрее, все вместе отправились до дракона, обсуждая по пути на какую награду рассчитывают. Тема была благодатная, и каждый предлагал свой вариант.
        - Может, по одному из своих детей в качестве питомца отдаст? - мечтательно предположил Ким, которому было мучительно завидно, что у меня, Ивора и отца уже были спутники.
        - Не, нас, наверное, заклинаниям обучат. Драконы - они жадные, а делиться знанием - будто ничего и не теряешь, да и назвать подобную награду никчемной никто не сможет, - это уже Улья, ему всегда что-нибудь новое подавай.
        - А я думаю, здесь должно быть что-то системное. Может, вовсе характеристики и навыки поднимутся и все. Если повезет, какое-нибудь редкое умение могут дать, тогда совсем хорошо будет.
        - Ладно вы, давайте лучше быстрее пойдем, все же путь еще долгий, так что давайте немного ускоримся, чтобы ночь встретить в более-менее удобной местности, - а вот это я вмешалась, гадать, что за награда, можно до бесконечности, скоро сами все узнаем.
        Дорога была веселой. Все перенервничали и теперь с удовольствием сбрасывали пар. Никто не ругался за громкие песни, расслабленный темп и разговоры на произвольные темы. Правда, тут тоже без приятных неожиданностей не обошлось. Когда мы уже довольно усталые, но все также целеустремленные поднялись на вершину хребта, готовые уже вот-вот добраться до цели, оказалось, что драконица решила сделать нам шаг навстречу (или просто не хотела видеть у себя на метеостанции) и прилетела прямо сюда, невозмутимо дожидаясь, когда мы все поднимемся.
        В этот раз не было никаких угроз и намеков на скорую расправу. Хищник внимательно осмотрел каждого из нас, а потом остановил взгляд на мне:
        - ЗДРАВСТВУЙ, ДЕВОЧКА. Я УЖЕ знаю, что вы СПРАВИЛИСЬ с заданием. ЭТО ОЧЕНЬ ХОРОШО. Теперь вас нужно наградить, но никто никогда не объяснял, как это делать. Я ДАРУЮ ВАМ БЕЗОПАСНЫЙ ПРОХОД ПО МОЕЙ ТЕРРИТОРИИ, по магическому амулету каждому и СПЕЦИАЛЬНЫЙ ПОДАРОК ЛИЧНО ДЛЯ ТЕБЯ!
        Дракониха наклонила голову прямо ко мне, приоткрыла рот и медленно, будто опасаясь сломать, подула в мою сторону. Тут же перед глазами появилось системное сообщение:
        Изучено умение Дыхание дракона. Изменения вступят в силу с получением нового уровня.
        Дыхание дракона - используя всю свою ману, вы выдыхаете первородное пламя, способное со временем спалить любые физические объекты. Сила и продолжительность пламени зависит от количества вложенных мп.
        Вот так и закончилось это наше небольшое путешествие. Сейчас, всего через несколько дней после активации, мой интерфейс выглядит вполне себе впечатляюще:
        Ари. Человек. Уровень: 0
        Класс: -
        Жизнь: 40/40
        Мана: 70/70
        Усталость: 50/50
        Скорость восстановления маны: 11 ед. в минуту.
        Скорость восстановления жизни: 3 ед. в минуту.
        Коэффициент ускорения: 1,2
        Коэффициент влияния: 1,1
        Шанс критического удара: +0,5%
        Сила: 3 (209 %)
        Выносливость: 5 (123 %)
        Телосложение: 4 (+5 %)
        Ловкость: 7 (+209 %)
        Харизма: 6 (+115 %)
        Интеллект: 7 (+82 %)
        Восприятие: 7 (+10 %)
        Мудрость: 11 (+282 %)
        Удача: 6 (+675 %)
        Свободных очков характеристик: 0
        Навыки:
        Сбор растений: 3 (17 %)
        Кулинария: 3
        Осознанные сновидения: 2 (+615 %)
        Акробатика: 2 (+45 %)
        Владение ножом: 2 (+1 %)
        Владение топором: 1
        Атлетика: 1 (+5)
        Установка ловушек: 1
        Скрытность: 1 (+5 %)
        Умения:
        Очищающий удар - 1 (+30 %)
        Рывок - 1 (заблокировано до повышения уровня)
        Дыхание дракона - 1 (заблокировано до повышения уровня)
        Достижения: Борец со скверной (3), Сновидец (3), Друг леса (1), Брошенное дитя (1).
        Человек (младенец, взрослый, старик с тростью)
        Эпилог. Две недели спустя
        Виталий Сергеевич заглушил двигатель и, откинувшись на сидение, повернулся к Кате:
        - Ну вот, кажется приехали. Теперь нужно, подумать как спрятать машину, а потом почти пять километров пешком, готова?
        Девочка, сидящая рядом, с ним серьезно кивнула и отстегнув спасательный ремень вылезла на свежий воздух.
        - А тут ничего, красиво, - Катя, чья жизнь прошла внутри секретного правительственного убежища, заинтересованно огляделась. Думаешь, тут нас не найдут?
        - Думаю, двух тысяч километров будет достаточно. Насколько мне известно, эта крошка единственная в своем роде и собрал ее я, - мужчина в годах, еще крепкий, но его уровень давно пожелтел, а значит большая часть жизни пройдена. Он тоже вышел наружу и захлопнул дверь машины.
        - На самом деле просто не знаю, что делать дальше. Мы едем уже двое суток, старые карты почти ничего не дают, дороги почти все разрушены, а учитывая тех тварей, что гнались за нами вчера - от прежних мегаполисов нужно держаться подальше.
        Виталий Сергеевич потянулся и тоже начал осматриваться.
        - Там, в лесах, должна была быть быть деревня. Думаю, людям в таких отдаленных уголках пришлось проще, чем… Ну, в городах.
        Катя поежилась. Выход из убежища находился как раз на окраине одного мегаполиса и страшно подумать, что случилось если бы они ошиблись с направлением. Хотя, даже так бранное направление и невероятную удачу. Причина, почему они выжили - невероятная удача.
        - Можно попробовать примкнуть к какому-нибудь клану, - продолжал говорить Виталий Сергеевич, - Но рано или поздно они узнают, откуда мы, а значит, обязательно сунутся прямо в лапы ордена.
        - Да понимаю я, - отмахнулась девочка, - Просто все, кого мы встречали по пути, хотели только поймать нас. Страшно.
        Разговор как-то сам собой затих, мужчина снова сел за руль, въехал в присмотренный до этого валежник, после чего они довольно долго пытались скрыть следы своего пребывания. Заметая следы гусениц, Катя вспоминала, чему их учили с рождения в классах подземного бункера. Правдивая история гибели мира - так ознаменовал свою первую речь мистер Иваном, главный идеолог убежища. Катя раз за разом поражалась, насколько ловко переплеталась в его словах правда и ложь.
        - Знаешь, несмотря на все трудности, мне понравилось наше путешествие, - Виталий Сергеевич устало утер пот со лба, - Так что, если не понравится здесь, зарядим аккумулятор, и можно попробовать поискать еще. Есть у меня парочка мест на примете.
        Еще через полчаса мужчина и девочка уже шли через лес, сверяясь по компасу и старой бумажной карте. Глухая чащоба сменялась болотом, приветливыми полянками и снова плавно переходила в лес.
        Катя уже хотела было сказать, что никакой деревни, похоже, не будет и можно смело возвращаться назад, когда прямо перед ними из кустов выскочил кто-то маленький (даже меньше Кати), ойкнул и тут же рванул обратно. Карлик почти сразу буквально растворился в зелени, недоумевающие мужчина и девочка даже сказать ничего не успели.
        Секунд десять они непонимающе смотрели на все еще колышущиеся ветки чего-то вроде старой акации, только с колючками длиной около двадцати сантиметров. Когда все же собрались двигаться дальше, из тех же кустов, будто только этого и ожидая, вышел симпатичный парень, а спустя вздох еще один появился чуть сбоку, придерживая за загривок здоровенную собаку. Первый был моложе, примерно одногодка Кати, брюнет и хорош собой, то второй вообще красавчик - постарше, блондин и собака его чудо!
        Катя переводила взгляд с одного на другого, не понимая, откуда они взялись, и как на это реагировать.
        - Здравствуйте, - первым заговорил блондин с собакой, - Вы оказались на территории Нового Содружества. Прошу рассказать о цели своего посещения или покинуть нас немедленно.
        Виталий Сергеевич приосанился, сделал шаг вперед и уже даже открыл рот, чтобы высказать все, что он думает по поводу подобных ультиматумов, но вдруг замер, уставившись куда-то в сторону, где Катя не видела вообще никого.
        - Мы обычные путники, что идут в поисках ночлега, - мужчина все же справился с оцепенением и, видимо, решил не обращать внимания на дерзость и возраст вопрошающих, - Если это возможно, конечно…
        Катя молчала, пораженно переводя взгляд со своего воспитателя на парней и обратно. Сейчас ей было очень страшно, ведь даже стоя против пятерых адептов он не дрогнул и продолжал отстаивать свою позицию, а вот сейчас, оказавшись перед подростками…
        - Мы не против гостей, если они не забывают о правилах приличия, - прозвучал голос сбоку, где секунду назад девочка никого не увидела, - Пойдемте, я покажу вам дорогу в деревню.
        На поляне появился мужчина в защитном балахоне и копьем в руках. Если Виталий Сергеевич всегда казался Кате сильным и внушительным, то этот человек был просто пугающим - на его лице не было заметно никаких эмоций, он не принимал угрожающих поз, да и оружие было опущено острием вниз, но… Катя чувствовала, что сейчас ее жизнь висит на волоске. Он кивнул парням, что так и стояли на краю поляны и те, сделав по шагу назад, растворились в листве. Сам же мужчина плавно повернулся и неспешно пошел вперед, на ходу представившись:
        - Меня зовут Дир, я местный охотник.
        Ага, охотник он, как же! Катя может и была еще совсем юной, но никаких сомнений, что перед ней находится безжалостный убийца у нее не было.
        - Виталий, а это Екатерина, моя воспитанница. Скажите, а в вашей деревне много детей? Хочется чтобы девочка могла общаться со сверстниками, ведь детство так быстро проходит.
        Виталий Сергеевич протянул руку, желая познакомиться формально, но этот «охотник» лишь недоверчиво посмотрел на протянутую ладонь и пошел дальше. Хорошо хоть говорить не перестал:
        - У нас совсем небольшое поселение, но дети есть. Вы видели двух моих сыновей, да и дочь, наверное, тоже, так что дети есть, хоть их и не много.
        Тут Катя не выдержала, новость о сверстнице очень ее взволновала, ведь в убежище дети хоть и были, но либо сильно младше, либо наоборот, старше ее. Ведь девочка так часто фантазировала о настоящей подруге:
        - Дочь? Сколько ей? Можно нам познакомиться? - буквально через секунду на нее накатило смущение, а лицо начало стремительно краснеть, но остановиться было выше ее сил:
        - Как ее зовут? У нее есть куклы? У меня была раньше, но с собой взять не получилось…
        Их провожатый остановился на секунду, хмыкнул с усмешкой и пошел дальше, правда вскоре снова заговорил, и голос его стал заметно добрее:
        - Сколько вопросов! Она немного младше тебя. Думаю, зовут Ари, кукл нет. Ну а по поводу познакомиться, тут вопрос в том, как долго вы у нас останетесь. Есть у нас в семье одна традиция. В общем, до десяти лет мои дети с людьми почти не общаются, проводя большую часть времени в тренировках. Задержитесь у нас подольше - может и познакомлю, а так, есть у нас и другие дети.
        Катя задумалась. Что-то с этой семейкой явно не так - никто не будет прятать детей десять лет, не давая ни с кем общаться. Хотя, может, в этом медвежьем углу и правда такие порядки? А нет, он же сказал, что другие семьи так не извращаются. Вдруг стало интересно - если что-то выглядит, как тайна, звучит как тайна, и даже в мыслях оставляет осадок некой загадочности, то, может, это она и есть? Познакомлюсь с сыновьями, решила она, ни один мальчик не устоит против ее милой улыбки: мама всегда так говорила.
        При мысли о родителях у Кати резко испортилось настроение. В их убежище, куда по легенде люди спустились еще до прихода Системы, были очень странные порядки. Первые несколько десятилетий люди вовсе старались жить, как прежде. Нет, интерфейс у них открывался, как у всех, тут все нормально, но вот говорить о нем среди выживших (как они иногда себя называли) было не принято.
        Жизнь под землей хоть и не была безоблачной, но монстры на них не нападали, охотиться было не нужно, так что и какими-то великими успехами в плане прокачки они похвастать не могли. Все изменилось лет пять назад, когда стал набирать популярность орден ожидающих, который поощрял постоянные спарринги среди молодежи, узаконил дуэли со смертельным исходом, а в последнее время и вовсе стал практиковать человеческие жертвоприношения. Что удивительно, руководство ордена явно сумело невероятным образом усилиться, по крайней мере, по мощи они явно ушли очень далеко, с легкостью защищая свою веру и карая неугодных.
        Как не хотелось девочке думать, что ее родственники пали жертвой злодеев, но на деле они и сами как-то очень быстро влились в этот орден, заняв в нем не последние должности. Неизвестно каким бы стало будущее Кати, если бы не досадная случайность, в результате которой отца убили на дуэли, а маме, после того как завывающая от горя вдова закатила жуткую истерику, вовсе решили «оказать великую милость», разложив на столе и вскрыв грудную клетку достать еще бьющееся сердце.
        Катя этого, к счастью, не видела, но на подобные мероприятия за годы насмотрелась и прекрасно знала чем все заканчивается.
        Именно тогда к ней подошел Виталий Сергеевич - старый друг отца, с которым они давно разругались на тему ордена. Мужчина предложил ей бежать, показав сконструированный недавно автомобиль и пообещав разобраться с выходом наружу.
        С тех пор только дорога и этот странный человек стали ее вечными спутниками.
        «Может, хоть теперь познакомлюсь с кем-нибудь нормальным?» - подумала девочка грустно.
        Вскоре, двигаясь вслед за Диром, они вышли к покосившимся, а кое-где и полностью разрушенным домам. Катю так поразила красота открывшегося места, что она даже рот приоткрыла. Вдалеке виднеются горы, слышится плеск воды, дома еще эти, будто из сказки! Захотелось закричать громко-громко, сделать какую-нибудь глупость, бегать вокруг, все рассматривать…
        - Ну вот и пришли, - остановился Дир, - Видите дом с синей крышей? Там новый староста живет, к нему подойдите, расскажите свою историю. Если окажетесь в той части деревни, можете найти меня по звукам стройки, больше никто в последнее время дома не ставит - предпочитают занимать старые, но пустые.
        Виталий Сергеевич попрощались со своим проводником и медленно направились в указанном направлении, стараясь не терять из виду нужный дом.
        - Давай останемся здесь? - неожиданно для самой себя спросила Катя, - Кажется, здесь может быть интересно.
        КОНЕЦ.

* * *
        Опубликовано: Цокольный этаж, на котором есть книги??:
        Ищущий да обрящет!

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к