Сохранить .
Осколки величия Марк Геннадьевич Кузьмин
        Tayon
        Рыцарь Парадокса #2
        Начинается новый виток странствий необычного скелета Ора и его таких же странных друзей. Пора выйти за пределы безопасных руин и отправиться в другие, куда более страшные места. Туда где еще можно найти останки некогда великой империи, огрызки величия темных.
        И кто знает, что с собой принесет это путешествие.
        Кузьмин Марк, Tayon
        Осколки величия

* * *
        Глава 1. Рабочая рутина
        - Они разделились, двигайся налево! - даю команду Гвен, а сам сворачиваю направо.
        Девушка устремилась за вторым, а я продолжил преследование первого. Противник явно не горел желанием связываться с нами и старался убежать, а если учесть, что остальных товарищей мы уже перебили, то его отношение можно понять. Вот только мнение трупоеда никто спрашивать не собирался.
        Сам уродец быстро передвигал конечностями и петлял по узким улочкам города, однако от скелета убежать сложно. Плюс Гвен на них Метки Преследователя наложила, а потому найдем, куда бы те не убежали. Ну, по крайней мере, она их отследить сможет.
        РЫВОК!
        Быстро сокращаю дистанцию и на полной скорости врезаюсь во врага щитом.
        Удар!
        - Угха-а-а-а! - завопил вурдалак и, потеряв равновесие, рухнул на землю. Его протащило пару метров, но быстро поднялся на ноги и тут же развернулся ко мне.
        Монстр был куда крупнее обычного вурдалака, массивнее и казался тяжелее, однако по уровню силы был лишь немного выше того длиннорукого. Оно и не удивительно, ведь Длиннорукий был изначально человеческим трупом, а этот… орочий.
        ОРК-ВУРДАЛАК. (III). УРОВЕНЬ - 25. РАСА - ПОЛУ-НЕЖИТЬ. ТРУПОЕД.
        Он раскрыл большую пасть полную огромных и страшных для кого-то зубов, вот только меня она не сильно пугала. У меня нет плоти, которая бы от них пострадала, а костям такое не сильно страшно. Моим особенно.
        Вурдалак тут же кидается в бой, размахивая мощными лапами с длинными костями.
        БЛОК!
        Атаки обрушиваются на костяной щит и просто разбиваются, толком даже не отталкивая меня. Пускай мой вес не особо высокий, но вот Нерушимостью я овладел достаточно, чтобы выдерживание таких атак даже не заставляло меня на ней концентрироваться. Да и напрягаться тоже, сейчас бы я и под ударами Свинофермера мог простоять несколько часов, прежде чем запасы Ауры покажут дно… Конечно, если б он тупо лупил по щиту.
        РЫВОК!
        Толкаю врага вперед, а затем атакую щитом в лицо.
        УДАР ЩИТОМ!
        Один клык откалывается и падает на землю, а сам орочий трупоед отшатывается и зажмуривает глаза.
        - Давай!
        Из костяного щита тут же вырываются острые ребра, рвущие плоть замешкавшегося противника.
        - Угха! - застонал он и сразу же кинулся в атаку таранным ударом головы.
        Принимаю прием на щит и поглощаю его.
        АГРЕССИВНАЯ ЗАЩИТА! НЕРУШИМОСТЬ!
        На этот раз мне пришлось действительно сосредоточиться на способности, иначе меня как минимум бы здорово шатнуло. Поглощенная энергия перетекает в правую руку, которой атакую врага.
        ВЫПАД!
        Острие влетает в плечо ублюдка и просто отрывает ему руку.
        - Гра-а-а-а-а-а-а-а-а-а-а-а-а-а-а! - вопит вурдалак от боли и сразу же отскакивает.
        Его рана очень быстро затягивается, переставая кровоточить. У всех оркоидов этот навык врожденный, только у троллей он куда сильнее, но даже в таком состоянии враг достаточно быстро восстанавливается. Конечности отращивать так, разумеется, нельзя, но все равно впечатляет.
        - РА-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А!!! - во всю глотку завопил он, а затем его мышцы начали, словно надуваться изнутри.
        Лишенный конечности, загнанный в тупик и явно уже не способный убежать орк-вурдалак впадает в неистовство. Его мышцы набухают, движения становятся быстрее, но беспорядочнее. Я знаю эти признаки. Похоже, усопший был орком с рождения, только у таких появляется этот навык. Ярость, конечно, можно и открыть, но редко кто это делает… Она может дать ужасающую силу, но за не менее ужасающую цену.
        Даже если забыть о том, что помутненный разум резко увеличивает вероятность получить вражеский клинок в пузо, нередки случаи, когда такие берсерки загоняли себя настолько, что после битвы просто ложились и умирали. Но мало что сравнится с воином, сумевшим развить этот навык до вершин и способным контролировать себя даже в таком состоянии. Знавал я одного огра… Впрочем, увы, ничего толком о нем не помню. Как и обо всем остальном.
        Мой же текущий противник, пусть и может не беспокоиться ни о клинке в пузе, ни о внутренних повреждениях чисто за счет своей неживой природы, совсем не впечатляет. Он даже не использует новообретенное преимущество в скорости, просто прет буром.
        - Ха-ха-ха-ха! Какой он резвый! - смеется Бьонд в виде черепа на моем щите. - Его кости явно мне пригодятся!
        - Обойдешься. У нас задача трупы доставить.
        - Жадина, - фыркнул Ожившее Кладбище.
        - Не отвлекайся!
        Враг рванул на полной скорости и попытался сбить меня с ног.
        ПОДШАГ!
        Небольшой рывок боком позволяет мне легко уйти с траектории его движения и уклониться от столкновения. Сразу же разворачиваюсь, доставая из-за спины дротик.
        БРОСОК!
        Снаряд попадает в спину и заставляет того слегка пошатнуться, но боль лишь подстегивает его Ярость. Он тут же разворачивается и кидается в отчаянную атаку. Быстро приближается и просто насаживается сам на мое копье животом. Точнее пытается, но благодаря ограничителю сделать он этого не смог, и я отскакиваю от него спиной.
        ПОДШАГ!
        Разрываю дистанцию, а затем рубящим ударом рассекаю ему лицо.
        - Угха-а-а! - вскрикнул он, лишившись зрения, что и позволило мне легко его добить.
        Удар!
        Отсекаю ублюдку голову и та укатывается в сторону.
        Вот и готово. Дело сделано. Сейчас даже такие противники практически ничего не могут мне сделать, однако несколько своих ошибок в будущем стоит учесть.
        - Ха-ха-ха, ну хоть одну косточку можно? - спросил неугомонный Бьонд, что уже тянулся к отрубленной руке. Не будь он сейчас в виде щита, то уже бы все себе забрал.
        - Ну ты даешь, - покачал я головой.
        Неожиданно со стороны улицы послышались чьи-то шаги.
        УСИЛЕНИЕ СЛУХА!
        Новая способность из Восприятия позволила мне различить три разных звука ходьбы. Один тяжелый, со звенящей кольчугой, второй полегче, но что-то тяжелое постукивает о броню, а третий почти не слышен.
        - О, смотрите, кажется, за нас уже всю работу выполнили.
        Нашему взору предстала тройка мертвяков, что явно заявились не с добрыми намерениями. Один был зомби в кольчужной броне, вторым был скелет с двуручной дубиной, а третий был также мертвяком, но меньше ростом, плоти не так много, возможно женский, но определить сложновато.
        МОГУЧИЙ СКЕЛЕТ. (III). УРОВЕНЬ - 21. РАСА - НЕЖИТЬ. СКЕЛЕТ.
        ЗОМБИ-БОЕЦ. (III). УРОВЕНЬ - 24. РАСА - НЕЖИТЬ. МЕРТВЕЦ.
        ТАЯЩИЙСЯ МЕРТВЯК. (III). УРОВЕНЬ - 19. РАСА - НЕЖИТЬ. МЕРТВЕЦ.
        Я уровнем лишь на немного выше их, но троица выглядит не слабыми.
        - Бросай все что есть и вали, - сказал скелет, который у них был главный. - А не то…
        - А не то что? - спросил я, повернувшись к нему.
        Просвистевший мимо нас ветер слегка приоткрыл полы моего рваного плаща и, позволяя им рассмотреть мои кости. Конечно, большая часть скрыта самодельной хитиновой броней, но все же, рассмотреть суставы и позвоночник вполне себе можно.
        Увиденное заставило всю тройку резко напрячься.
        Да, одно дело нарываться на одинокого скелета, а другое нарываться на одинокого Чернокостного скелета.
        Мой вид очень редко бывает не связанным с какой-то фракцией, ведь получить магию на ранней стадии довольно сложно. Обычно магический дар получают уже на третьем ранге эволюции, вот только мало кто из скелетов решается оставаться на этом уровне и переходить в Чернокостные, когда можно развиться дальше и стать сильнее. А я вот получил магию на прошлой стадии, мне возиться не пришлось.
        - Эй, Энтони, - потряс скелета зомбак. - Это же тот самый… Ор…
        - Тот, кто убил Свинофермера… - сделала шаг назад девушка-мертвец.
        - Он… - заскрежетал зубами этот Энтони понимая всю сложность ситуации.
        Да, слухи о моих подвигах уже давно бродят по Рынку, и пускай один вампир назначил награду за мою голову, но перебив нескольких преследователей, я быстро остудил желание некоторых охотиться за мной. Награда в тысячу осколков все еще висит, но брать эту работу никто не хочет. Низшие не осилят, а те, кто посильнее за такие деньги рисковать не станут.
        - Проваливайте, - велел я.
        Троица замешкалась, когда двое были готовы отступить, их главный только сильнее злился.
        - Энтони, уходим… - тихо сказал зомби.
        - Заткнись, Альф! - зарычал Энтони. - Да вранье все это! Не мог такой слабак как он победить Свинофермера! Он просто присвоил себе чью-то победу!
        - Но он все равно Чернокостный, - волновалась девушка. - Он владеет магией и…
        - А нас трое! Одного мы легко завалим!
        - Но… - пытались они вразумить его.
        - Заткни пасть, Джули! - закричал скелет. - В атаку!
        - Во-первых, - спокойно произнес я. - То, что вас больше не делает вас сильнее!
        - Сдохни! - рассмеялся Энтони занеся свой двуручник для мощного удара.
        Блокирую его атаку и поглощаю её.
        НЕРУШИМОСТЬ! АГРЕССИВНАЯ ЗАЩИТА!
        Тут же отталкиваю его оружие и бью щитом, сразу же высвобождая накопленную энергию.
        УДАР ЩИТОМ!
        Скелета отталкивает прямо в руки его друзей.
        - А во-вторых, с чего вы решили, что я один?
        - АГА! ВЕДЬ ТУТ И Я! - послышался женский голос и в следующий миг с крыши соседнего здания обрушивается огромная волосатая туша.
        Девушка-мертвец не успела среагировать и была моментально раздавлена огромным кулаком.
        Пыль рассеялась, и незадачливые бандиты увидели здоровенного мертвого тролля, со слегка подгнившей плотью и обмотанный тряпками и увешанный самодельной броней из хитина. Тот смотрел на них мутным взглядом своих белых глаз, через которые на них глядела уже Гвен.
        - Нравится? - спросил тролль женским голосом.
        Диссонанс такого брутального существа и девичьего голоска явно ввел их в ступор, а потому оставшиеся враги не успели сразу среагировать. На мертвяка обрушился целый шквал мощных атак здоровенных ручищ. Тот применял защитные способности и еще некоторое время держался, но силы были слишком не равны и одержимый призраком труп тролля просто разорвал мертвяка.
        - А-а-а-а! - испуганно закричал скелет, убегая от тролля, вот только из этого тупика был только один путь.
        Через меня.
        РЫВОК!
        Врезаюсь в неудачника щитом и валю его на землю, а затем, достав короткий меч, хватаю урода за шею и подтягиваю к себе.
        - Вот так я убил Свинофермера, - говорю ему и втыкаю клинок в пустую глазницу черепа. Никакого эффекта это не принесло, да и не должно было.
        Враг на секунду подумал, что ничего не будет, но это он зря.
        БЛАГОСЛОВЕНИЕ!
        Чистая сила Света начала наполнять оружия и проникать прямо в темную душу моего врага причиняя тому жуткую боль, но закричать он уже не успел.
        Короткая вспышка и череп осыпается прахом, разрушившись от очищающей силы.
        - Да предстанет душа твоя пред Великим Судом, - произнес я. - Да смилуется над твоей грешной душой Солнце…
        Глава 2. Магия
        - А мы неплохо справляемся, милый, - хихикнула Гвен, высунувшись из тела тролля. - За всего-то пару месяцев мы стали настоящей грозой Пригорода. Это неплохой результат для такой маленькой команды из двух с половиной бойцов.
        - Эй, это ты кого за половину посчитала?! - возмутился Бьонд.
        - Ой, прости, ты даже на треть едва тянешь, господин щит, - издевалась девушка-призрак.
        - Вот гадина, дай только добраться до тебя, коза призрачная! - злился мой напарник и пытался своими костяными лапками из щита добраться до тролля, но девица специально сделала пару шагов назад. - Дойдете до моего основного тела, я тебе покажу.
        - Догони сначала!
        - Гр-р-р! Вот и делай добро! Больше тебе ничего не дам!
        Ну, мы и это-то тело с трудом отобрали у Бьонда. Уж очень он не хотел делиться трупом тролля, которого мы с ним завалили, но все же удалось его убедить поделиться телом с Гвен. Той нужен был сильный труп, в котором она могла бы сражаться, а тролль стал просто идеальным сосудом. Он достаточно сильный и прочный, так что она могла быстро стать серьезной боевой единицей.
        Конечно, мы еще пару недель тупо осваивались, ведь девушка не сразу научилась так хорошо сражаться в таком состоянии. Залезать в труп, ощущать все, что и он, это очень неприятно. Первое время Гвен чувствовала себя просто отвратительно, но со временем привыкла.
        Но не только ей нужно было время для реабилитации. Больше всего времени заняло освоение моей собственной силы.
        Все же темное создание с силой Света - это действительно необычно, а уж как это применять, чтобы не навредить себе, нужно было осваивать. Сила Света вредит мне точно так же, как и другим, если не сильнее, а потому использовать её напрямую через руки нежелательно, да и долго касаться освещенных вещей также не стоит. Хорошо хоть Свет вещам не вредит, в отличие от Тьмы. Так что напитывая Светом копье можно вполне себе эффективно сражаться, главное к щиту его не приближать.
        - Милый, - окликнула меня Гвен. - Не спи.
        - Прости, задумался.
        - Что-то вспомнил о прошлом?
        - Нет, все также, - вздохнул я. - Ничего нового.
        Пускай Сила Света открылась во мне, пускай я вспомнил, что был паладином в прошлом, но это на мои вопросы так и не ответило. Что я делал в этом городе? Как погиб? Когда? И от кого?
        У меня есть лишь предположение, что был я тут в группе зачистки или выполнял какое-то задание от Церкви, а может я был тут с наставником на обучении. Старшие всегда водят молодых паладинов на боевые задания с собой, чтобы те опыта набирались и практиковались. Да и порой устраивают походы на скопления темных тварей, особенно яро фанатичные воины света так поступают. Ну и порой те паладины, что отправились в вольное плавание или изгнанные за какие-то проступки, прибиваются к группам авантюристам.
        Вот только я не помню, в какой категории находился.
        Просто не помню, как я сюда попал и в составе кого, да и был ли я новичком или уже опытным рыцарем.
        Так что я все еще пытаюсь вспомнить о себе хоть что-то, но даже обследования места моего пробуждения ничего не дало. И как хоть что-то узнать мне решительно не понятно.
        И где-то в этом кроется загадка - какого мрака происходит со мной?
        Ни одно существо в этом мире не способно использовать и Тьму и Свет одновременно и иметь две эти первоосновы в себе. Это физически невозможно, даже боги такого не могут, ибо эти силы просто несовместимы. А потому я своим существованием просто нарушаю законы мироздания.
        Не ясно есть ли какие-то последствия вообще. Вдруг пока я существую, сама вселенная самоуничтожается, от такого парадокса как Скелет-Паладин. Нет, есть нежить зовущаяся Темными Паладинами, но это именно бывшие паладины, что используют заклинания Тьмы, хотя это не всегда эффективно. Вот только никто из них ни разу за всю историю не был замечен за использованием Света. Ну, или, по крайней мере, мне такое неизвестно, или я не помню.
        Даже такие могущественные существа как Повелитель и Избранный такое не практиковали, ну официально, по крайней мере.
        - Мрак, как же все это сложно, - покачал я головой. - Разобраться в этом Парадоксе и что оно значит.
        - Ну, придет время, узнаем, - пожала плечами Гвен.
        - А еще лучше прекратите через меня Свет пропускать, - ворчал Бьонд. - Это уже третий щит, а мне, знаете ли, больно каждый раз ощущать Благословение.
        - Прости, я еще не освоил Оплот через Тьму. Да и использовал я его всего пару раз, а с тех пор как мы носим эту штуку с собой, вообще перестал.
        Поскольку моим щитом сейчас является Бьонд, то Свет через него использовать нельзя. Вот только Оплот слишком хорошее и полезное заклинание, чтобы им пренебрегать. Конечно, я стараюсь не злоупотреблять им, но порой бывают моменты, когда магическая стена очень нужна. Мы как-то забрели в логово трупоедов в канализации и несколько десятков уродов бросились на нас. Благодаря тому, что я перекрыл туннель Оплотом, а Гвен закидывала через него горючие составы мы и выжили, ну все кроме очередного конструкта Бьонда.
        Он даже легкого вливания Света не выдерживает, так как является тварью Тьмы, как и я.
        - А разве это так сложно? - спросил Бьонд. - Вроде Тьма и Свет похожи, а потому нужно просто сделать тоже самое, но с другой энергией.
        - Нет, они совершенно не похожи, - хмыкнул я. - Даже их природа противоположна. Сущность Света - давать, заряжать, питать, а Тьмы - отбирать, ослаблять, выпивать - такова суть этих двух сил. Оплот, используемый через Свет - это создание сияющей преграды, что блокирует все перед собой. Оплот через Тьму должен скорее пожирать атаки, что в него входят, как моя Агрессивная Защита, разве что энергия не будет копиться, а напрямую идти в пасть Матери-Тьме. Это совсем другая форма, и чтоб я знал, как её сделать…
        - Ничего удивительного, с такими замечательными объяснениями, - фыркнул Кладбище. - Объясни на нормальном языке, авось и сам что поймешь.
        - Ну ладно. Начну с самого начала, - пожал я плечами. - Существует всего шесть стихий.
        - А разве их не больше?
        - Не перебивай. Так вот, всего существует шесть основных стихий. Тьма и Свет - это самые главные, они же первостихии, первоосновы. Они самые главные и взаимодействуют с остальными, но не друг с другом. Они одновременно очень похожи, но в тоже время совершенно разные. Их сущности я уже описал. Дальше идут остальные четыре - Огонь, Вода, Воздух и Земля. Это стихии и навыки, какими может овладеть кто угодно. Ну, почти, вспоминаем, что я сказал раньше.
        - А как же лед, молния и все остальное? Ведь много еще заклинаний применяют. Я сам видел, - спрашивал Бьонд.
        - Это уже не стихии, а их комбинации, - пояснила Гвен. - А также Школы Магии, которые относятся к ним.
        - Чего?
        - Не бывает навыка «Магия Разума» или «Некромантия». Школы Магии - это просто список придуманных заклинаний для той или иной стихии или их комбинаций, - продолжил я. - Комбинации - это соединение двух или более стихий. Молния - это Свет и Огонь, а Лед - Тьма и Вода, Магма - Огонь и Земля, Грязь - Земля и Вода, Природа - Свет и Земля и другие комбинации. Причем они никак не сливаются, а просто есть. Школы Магии же, как я уже сказал, просто придуманные заклинания.
        - Но где тут Разум?
        - Чистый Свет или Чистая Тьма. Одно и то же, просто два разных подхода. Ну, к примеру, те же привороты, которыми, увы, балуются все… Свет может внушить любовь, а Тьма - отнять на время моральные запреты вкупе со сдержанностью, делая цель легкой мишенью для соблазнения. Одна задача, но кардинально разные подходы, - я нервно покосился на Гвен, внезапно ставшую прислушиваться с заметно большим интересом. Барнабасова дырявая память, что не могла подкинуть мне другого примера… - С иллюзиями примерно так же, Свет создает видимую конструкцию, Тьма - искажает восприятие цели, заставляя её страдать галлюцинациями, или просто маскирует заклинателя дымкой Первостихии. В принципе, комбинированный подход должен стать даже более эффективным, но меня в эту сторону не тянет…
        Ну, не то, чтобы Морок или Звуковая Иллюзия, которыми владеет Гвен, мне были бы бесполезны, просто сейчас не хочу распылаться на кучу всего, нужно и тем, что есть до конца овладеть.
        - Как-то все сложно, - протянул Бьонд. - Ты еще сказал что Молния может быть только в Свете, а Лед в Тьме, а может ли наоборот?
        - Может, светлый маг мог бы создать лед, но это ему было бы сделать в разы сложнее. Тьма просто отбирает у Воды гибкость и тепло, делая твердой и жесткой. А для светлых это стоило бы слишком много лишних и необоснованных усилий, потому магии светлого льда и нет. По крайней мере, не было при моей жизни.
        - При моей тоже ничего не было известно, - покивала Гвен.
        - Понятно, - сказал Бьонд. - Но так что у тебя самого за проблемы с магией? Оплот с Тьмой еще не освоил, но ты же и другие заклинания помнишь. Разве нет?
        - Кое-чего помню, - кивнул я. - Но оно просто не сработает. Как бы тебе объяснить… Заклинания можно сравнить с формой для отливки. Есть форма под каждый вид, в который нужно влить расплавленный металл. Вот только не каждый металл подходит под форму, а другие просто не эффективны. Золото для меча не подходит, а из стали не лучшие украшения.
        - Но ведь можно же сделать меч из золота, а искусный ювелир сможет заделать красивое украшение из стали, - заметил мой щит.
        - Верно, но если формы разные, то и оценивать их нужно иначе. Золото - слишком мягкий металл, и меч из него будет оцениваться не через красоту, а через его эффективность. Стальное же украшение может быть и неплохим, но ценность такого в восприятии окружающими, а они сталь не ценят.
        - И к чему все это?
        - К тому, что не каждое заклинания подходит под стихию. Я был паладином, а те издревле использовали магию Света и Огня, а также их слияние, как в виде Молнии, так и в виде Святого Пламеня, что поражает лишь тех, кого хочет его хозяин. Мне для многих заклинаний нужен навык Магия Огня, да и то, не факт, что я смогу применить. Потому я и применяю Оплот, потому что он мое единственное чисто «светлое» заклинание, а все остальные требуют еще и Пламя.
        - Так у тебя же есть пустой слот, чего не возьмешь такое?
        - Ну, я бы пока не хотел брать еще больше магии, - ответил я. - Мне с этими двумя нужно разобраться и освоить, а что-то сверху трогать пока не хочется. Плюс, Святой Пламень часто в способностях наполняет паладина позитивной энергией, а мне сейчас такое делать нельзя. Я же темная тварь, такое меня просто убьет. А слот я берегу для другого навыка.
        - И какого же?
        - Об этом поговорим, когда доберемся до следующей эволюции.
        - Ну, это недолго осталось.
        Это верно. За эти два месяца, что мы тут сражаемся вместе, мы неплохо развились. Поскольку слабые монстры мне и Гвен уже почти не приносили энергии развития, то мы стали аккуратно ходить вблизи Опасных районов. После убийства Свинофермера появилось немало заданий на истребление местной живности в тех местах, так что работой мы были хорошо обеспечены. Власти Рынка все еще хотят там свой аванпост устроить, так что платили за истребление местных тварей весьма щедро. Нам же это было только на руку ведь я с Бьондом в качестве поддержке и Гвен за спиной довольно резво расплавлялись со многими врагами. И пускай теперь было нужно в разы больше энергии, но вместе сражаться было куда проще.
        «И привычнее…»
        Сам не знаю, как это описать.
        Тут дело не в Гвен, а в… тролле. Просто когда я сражаюсь и замечаю за спиной волосатую могучую спину, то внутри меня на мгновение может вспыхнуть образ… Образ кого-то похожего, кто прикрывал мне когда-то спину.
        - Сейчас разобьем их и пожрем! Ба-ха-ха-ха! - мощный голос раздавался из зубастой пасти. - Сегодня готовлю я.
        Не уверен, о чем это. Был ли у меня в прошлом друг-тролль, и не тот ли это огр-берсеркер, о котором я недавно вспомнил… Моя голова, как всегда, не дает ответов.
        Ну не важно. Лучше вернусь к текущим делам.
        Сейчас все у меня выглядит вот так:
        Чернокостный скелет.
        Имя: Ор.
        Раса - Нежить. Скелет.
        Уровень - 28.
        Ранг эволюции - III.
        Характеристики:
        - Сила - 124.
        - Телосложение - 159.
        - Ловкость - 119.
        - Аура - 98.
        - Воля - 107.
        Навыки:
        - Стойкость IV - 2 уровень.
        - Кустарное ремесло III - 9 уровень.
        - Гоплит II - 6 уровень.
        - Восприятие II - 2 уровень.
        - Мобильность III - 7 уровень.
        - Метательное оружие III - 5 уровень.
        - Магия Тьмы II - 9 уровень/Магия Света II - 7 уровень.
        - Восстановление II - 2 уровень.
        - «пусто».
        Способности:
        = Боевые способности:
        - Выпад.
        - Удар щитом.
        - Бросок. (+Внепространственный возврат, +Пробивание-2)
        - Блок.
        - Агрессивная защита. (+Магическое поглощение)
        - Нерушимость.
        = Способности мобильности:
        - Рывок.
        - Прыжок.
        - Подшаг.
        = Магические способности:
        - Осквернение.
        - Благословение.
        = Прочие способности:
        - Острый глаз.
        - Усиление слуха.
        - Рассыпаться/Собраться.
        - Соединение
        - Подгонка.
        - Сращивание.
        Особенности:
        - Нежить - вы оживший мертвец. Вы не можете устать, не испытываете голод и жажду, не нуждаетесь в кислороде, на вас не действуют яды и болезни. Вы не способны умереть естественным путем. Светлая магия наносит вам повышенный урон.
        - Костяной - вы состоите из множества деталей, которые могут разъединяться и собираться воедино.
        - Ассимиляция - вы способны заменить почти любую часть своего тела кроме черепа и сделать её своей взамен утраченной. Новой части требуется достаточное сходство с оригиналом, иначе замена не удастся.
        - Парадокс Тьмы и Света - непознанная сила, что способна сочетать несочетаемое и применять невозможное.
        - Магический дар - пробужденная сила, что позволяет вам использовать магию.
        - Сверхпрочная черная кость - ваши и без того крепкие кости теперь насыщены Тьмой и постоянно подвергаются воздействию Укрепления, что дает им несравнимую прочность. Будучи надолго отделенными от вас, они постепенно теряют свои магические свойства, становясь обычными крепкими костями.
        Из новых умений я взял Усиление Слуха от Восприятия, когда докачал его до второго ранга, а также из Мобильности взял очень удобный и полезный Подшаг. В остальном ничего нового брать не стал, ограничившись лишь улучшениями текущих умений. Агрессивной защите позволил блокировать еще и магию. Не полностью, но лучше, чем ничего. Еще Бросок я улучшил модификацией Пробивание, что усилило силу снаряда.
        Ремесло до следующего ранга почти доросло, хотя учитывая, сколько мне всего приходится делать, то это не удивительно. Мне и себе броню клепать, да какую-то защиту на тушу тролля делать нужно. Гвен ремеслом заниматься не хочет, а мне полезно такое, так что мы неплохой такой поход на пауков совершили, набирая хитин. Особенно повезло нарваться на более прокачанных членистоногих, у них и части тел были куда качественнее, что позволило улучшить броню. Попыток в металл я больше не делал, ведь для такого нужна кузня, а её у меня нет.
        Ну, технически я бы мог из глины соорудить печь, из дерева сделать древесный уголь, купить наковальню и металла, а затем заняться кузнечным делом, но, я как бы самоучка, который толком в этом не разбирается и может лишь в простейшие вещи. Так что пока занимаюсь, чем могу, все равно со следующей эволюции обзаведусь плотью и уже смогу носить нормальную броню, а она у меня уже есть. Скопилась после того как перебил группу преследователей и с них же, как с недавних кое-чего набралось за этот месяц.
        Да и большую часть времени и сил я потратил на одну штуку, точнее мы это сделали с Бьондом. Делали долго, это наша самая сложная работа, Бьонд сейчас доделывает её, там немного осталось и с новой эволюцией у меня появится нечто новенькое.
        В Магии я пока никаких новых способностей не трогал. На втором ранге мне там ничего полезного не нашлось, а потому решил пока не тратить очки.
        - Ладно, давайте ускоримся, хочется работку до темноты закончить…
        Глава 3. Летучий Волканец
        Мясной рынок встретил нас обычным шумом. Мертвые и живые сновали по главной улице и между домами. Кто-то обсуждал последние события, кто-то просил милостыню у края дороги, призраки тихо завывали о чем-то, торговцы зазывали посмотреть их товары, слышался рык зверей и плачь рабов. Последнее я старался все же не замечать и от рабского рынка держаться подальше, ведь сам вид множества рабов для меня невыносим.
        Но еще больше невыносим для меня факт, что ничем этим несчастным я помочь в любом случае не могу. Даже если каким-то чудом мне удастся разбить замки, освободить пленников, то на этом успехи мои закончатся. Поскольку из самого города даже без сопротивления от боевых сил фракций выбраться невозможно. Попытавшись уйти по суше, все просто замерзнут от метелей или будут сожраны дикой нежитью и всякими монстрами среди снегов. А по морю не пройти, все способные на такой переход корабли стоят у Пиратского причала, что за Чумными болотами. Живые эти места пройти не смогут. Нет, конечно, многие заходят в речной порт на рынке, так сюда немалую долю рабов привозят… Но именно заходят, после разгрузки почти сразу уходя в родную гавань. Попытаться же перейти суровое северное море на речном корабле, коих по Черной Реке ходит немало - извращенная форма самоубийства даже для нежити.
        «Ничего… у меня будет возможность что-нибудь сделать. Я это все просто так не оставлю».
        Может, я почти не помню своего прошлого, но сущность паладина - это нечто большее, чем догматы и фанатичная вера. Это образ мышления и жизненный путь. Пускай другие смеются над нашей излишней правильностью и законопослушностью, но наши принципы и идеалы хотя бы не фальшивы и не циничны. Мы живем ими, и нас с детства учат в подобном ключе.
        Благородный рыцарь или авантюрист может тоже говорить какой он благороден, но от своих идеалов вполне себе может и отказаться, из-за страха, необходимости следовать воле семьи или денег. Среди них, разумеется, немало принципиальных людей, тут я не спорю, но процент отступивших все же достаточно велик.
        Мы же не просто даем клятву, мы живем ей, и для нас нет иного пути. Либо так, либо никак.
        Да, среди нас тоже бывают свои проблемы. Фанатики - вот бич паладинов, такие кто не просто живет принципами, а дышит ими, заменяет свой разум даже не верой, а догмой, где строки из священных писаний стоят вместо мыслей. Такие среди нас тоже имеются и в больших количествах, однако далеко не все такие. Фанатики обычно или особо молодые паладины, что еще недавно перестали слушать проповеди святых отцов и пока не знают, как им быть, а потому идут тем, что знают, или же те, кто пережил какие-то страшные потрясения и свою боль прячут за верой, ища утешения. Знавал я одного такого инквизитора. Он никого не щадил и был непреклонен, даже умирая не сдавался, он не боялся смерти и боли, но скрывал в себе ужасную агонию от потери близких и лил слезы по ночам, когда они снились ему.
        Печально было на такого смотреть. Вроде он и фанатик, что плевал на чужие страдания и требовал лишь единого мышления от других, и в тоже время сам внутри понимал, что лишь прячется за свитками и молитвами, скрывая потерю.
        Во мне же фанатичности не ощущается.
        Да и веры особой как таковой не скажу, чтобы много. Все же мы, паладины, в основном служим самой сущности Света, а именно Солнцу и не все из нас принимают верховенство какого-то определенного светлого божества. К тому же на мое восприятие мира очень повлиял наставник Логрек. Он был старым и суровым воином, который учил меня больше тому, как сражаться, а не как проповедовать. Молитвы были лишь те, что могут помочь, а все бесполезное он просто отвергал.
        «Я даже скучаю по его постоянному ворчанию и изнуряющим тренировкам».
        Раньше мне не нравилось, как меня гоняли и мучали на тренировках, а сейчас я вспоминаю это с внутренней улыбкой. А если учесть, что это одно из немногого, о чем я четко помню, то становится особенно грустно. По-моему, я о наставнике помню даже больше чем о своей семье.
        - Эх, сплошные проблемы, - покачал я головой.
        - М? Ты чего? - спросила Гвен.
        - Да так, ничего, - махнул я рукой. - Пошли, сдадим задание.
        - Угу.
        Пройдя по рынку, мы довольно сильно привлекали всеобщее внимание. Все же чернокостный скелет и мертвый тролль довольно необычные прохожие. Такие как я вообще на Рынке редко появляются. Нет, один тут в страже ходит, но с ним просто не хотят пересекаться, а тролли, даже живые, в городах не своей расы появляться не любят. Слишком они большие для местных домов и мебели. Так что оболочка Гвен также привлекало внимание окружающих. Некоторые даже хотели труп у нас купить, помнится, пара не особо сильных личей подходили с предложением о покупке. Гвен, разумеется, отказалась, ведь выбрасывать настолько ценное тело она не собиралась, да и вообще довольно много вкладывала в него. Бальзамирующие составы использовала, подшивала, а также магию использовала.
        Сама девушка весьма неплохо освоилась сражаться в таком облике и сумела даже некоторые навыки от тела перенять. Например, черту Регенерации она получить сумела. Ей, как призраку, она пока не особо полезна, но вот для трупа она была весьма кстати. Без нее он бы разлагался куда сильнее, а уж как бы вонял… Также Гвен взяла и Рукопашный бой. Мало того, что её текущему телу оружие было не особо нужно, так и будущим телам после прокачки оного тоже не надо будет с ним заморачиваться.
        Вот и сейчас мы с ней идем по рынку, а окружающие поглядывают на нас, но уже с нами никто так дерзко как раньше не общается. Прочие наемники стараются со мной вообще не связываться, заявляя, что раз за мою голову назначил награду вампир, то лучше держаться от меня подальше. Те, кто слабее просто боятся иметь дело с кем-то таким опасным.
        Конечно, были личности, что пытались примазаться и напроситься в команду, но мы им всем отказывали. В нашей группе никогда не будут ненадежные типы, такие как та же Хельга Жгучая в нашем коллективе не место.
        В квартале Зверолюдей на нашу компанию местные орки, гоблины и огры посматривали с подозрением и недоверием. Мертвый тролль вызывает у оркоидов определенные недружелюбные мысли, все-таки. Когда Гвен в этом теле впервые появилась на Рынке к нам уже подходили с вопросами, откуда тело.
        Зверолюди пускай живут племенами и друг с другом не ладят, но вот поднимать своих собратьев как нежить или использовать во всяких экспериментах не любят. Для них подобное - осквернение и оскорбление, потому нам и выдали задание на убийство и доставку тел трупоедов. А сами ищут того недалекого колдуна кто подобное совершил, но вряд ли найдут. Обсерватория своих не выдает обычно.
        К Гвен с вопросами пристали, но узнав, как именно погиб тролль и что с ним было, нас, к моему удивлению, оставили в покое.
        Позже мне пояснили, что подобное поведение как у этого тролля характерно для Изгоев. Тех, кто не справился со своей кровожадностью и яростью, впал в безумие и убил соплеменников. Таких изгоняют, лишают имени и с ними никто не связывается. Даже самые отмороженные племена никогда изгоя не примут, просто потому что тот, впадая в ярость, убивает своих же, что никому не нужно. Потому убийство такого не считается каким-то оскорблением для орков.
        Пускай им не нравится, что труп сородича использует какая-то нежить, но право распоряжаться телом лежит на том, кто убил это самое тело, а потому к нам никаких претензий не будет.
        Нет, это не делает оркоидов благородными или добродушными, просто они понимают, что Дункельхейд все же чужая территория, а они тут гости, а потому особо наглеть им нельзя. Им и так целый квартал выделили, что не удивительно, ведь главой рынка является старый и очень сильный огр по имени Бахатак, вот к его сородичам тут особое отношение. А если учесть что большую часть рабов привозят именно орки, то ничего удивительного.
        И это одна из причин, почему сами орки с Рынком и его владельцами не ссорятся.
        Орки выглядят как крупные гуманоиды фигурой немного напоминая обезьян, но лишь тем что их руки довольно сильные, да ноги короче, и на этом все сходство кончается. Они, как и все зверолюды искусственные существа, так что и создавали их как полноценных солдат. Имеют сильные челюсти с длинными зубами, часто выпирающими изо рта. Черты лиц у них грубые с тяжелыми надбровными дугами, глаза обычно небольшие и желтые, а тела немногим волосатее, чем у людей. Кожа обычно красноватого оттенка, но бывают и темнее, порой серой. Некоторые считают их зеленокожими, но это не так, такой цвет у них из-за ритуальных красок или маскировки, которую воины наносят на свою кожу перед набегами на людские поселения.
        Как и любой зверолюд, оркоиды способны к эволюции, даже будучи Одаренными. И все они, за исключением некоторых счастливчиков, унаследовавших родительскую стадию эволюции, начинают с гоблинов. Последние - слабейшая раса в мире, но она же - самая плодовитейшая. Плодятся как кролики, вырастают за пять лет, и, если не продвинутся до орка или хобгоблина, живут всего лет тридцать в лучшем случае. Впрочем, это редко, среда не располагает. Оркоиды их даже за «людей» не считают, мало того, что на труп гоблина, в отличие от тролля, всем будет насрать, так еще и гоблов они сами в рабство продают, вон их сколько в клетках… Впрочем, все лучше, чем быть схомяченным голодной зимой своими же, что тоже не редкость.
        Но если гоблин пробьет себе путь к эволюции, все резко меняется. Он становится полноценным членом племени, а племя за своих держится. Да и слабой его форму больше не назвать, какой бы путь он не выбрал. Пусть не достигая показателей орков с их чудовищной выносливостью и силой, хобгоблины физически ничем не уступают людям, и даже весьма на них похожи, отличаясь только выступающими клыками и звериными глазами. Если орки просто физически расположены к взрывному темпераменту и приступам ярости, их куда более усидчивые и спокойные собратья исполняют роль ремесленников племени или терпеливых лазутчиков и охотников. Их развитая форма, огры, все так же похожи на людей, просто огромного такого роста. Пусть у них мощные рога и острые зубы, издалека их можно даже перепутать с каким человеком в рогатом шлеме. Ну, если огр один, в людскую толпу таких здоровяков поверится с трудом.
        Не лишним будет так же упомянуть, что каждая стадия оркоидов имеет две ступени. Ну, к примеру, гоблину приходится эволюционировать до какого-нибудь «могучего гоблина» прежде чем стать орком, и, если у зверолюда нет привилегии рождения в высшей «касте», до тролля он доберется только к пятому рангу. Тело Гвен, к слову, добралось к четвертому, а значит, он и родился каким-то «слабым орком», или как они там зовутся.
        Квартал Зверолюдов представлял собой большую площадь заполненную шатрами и палатками. Раньше тут были полноценные дома, но для орков они были слишком тесными и неудобными, а потому они все это снесли и поставили свои палатки. Тут разве что дом главы рынка выглядит полноценным, пускай и выполненным в привычном грубом орочьем стиле.
        Наш приход стал для орков самым интересным событием в их квартале, а потому нас они провожали недобрыми взглядами. Будучи единственными, не считая торговцев и рабов, живыми существами на рынке, их территория была в еще более плачевном состоянии в плане мусора. У них есть канализация, вот только из-за доставучих дагонов даже она ограничена, и свои естественные отходы орки сбрасывают в одну кучу. Раз в пару месяцев это все выкачивают и отвозят на помойку, но лучше от такого в плане запахов не становится.
        Сейчас я был особенно рад, что мое «обоняние» притуплено, а способностей на его усиление не брал и как-то не хочется.
        Мы прошли через палатки, миновали смотрящих на нас орков и гоблинов, а затем приблизились к главному тут зданию. Грубый дом, сколоченный из тяжелых бревен, украшенные шкурами и черепами животных, бивнями, да всякими цветастыми перьями, здание местами напоминало собой шатер какого-то цирка, вот только веселиться от его вида как-то не хотелось.
        Мы остались стоять у входа, так как без разрешения входить в жилища орков посторонним нельзя, но заметив нас, заказчик вскоре сам вышел.
        Заказчиком была старая шаманка. Сгорбленная старуха с морщинистыми лицом, совсем маленькими клыками, с длинными седыми волосами, но с очень серьезным и холодным взглядом. Она опиралась на резной грубый посох украшенный перьями и клыками каких-то животных, а сама была облачена в яркую походную одежду с теплой меховой накидкой на плечах. Выглядела бабка не особо опасно, но это лишь на первый взгляд.
        ТРОЛЛЬ-СТАРЕЙШИНА. (V). УРОВЕНЬ - 41. РАСА - ЗВЕРОЛЮД. ОРКОИД.
        Титул «старейшины» обычно достается тем, кто прошел эволюцию в преклонном возрасте, и у организма орочьих стариков уже нет достаточно резервов, чтобы вырасти до полноценных тролльих размеров. Вместо новой жизни они получают долгую, очень долгую старость, которая может длиться чуть ли не сотни лет. И недооценивать такого индивида крайне опасно. Да и профессия не располагает.
        Шаманы в отличие от обычных магов не так искусны и разнообразны в заклинаниях, но они могут взывать к помощи духов стихий и заключили контракты с могучими сущностями, а потому недостаток знаний и количества заклятий они с лихвой компенсируют их мощью. И надо учесть, что духи, они же фаэ, почти всегда - сущности света, и шаманам приходится соответствовать. Да, оркоиды, несмотря на то, что в конфликтах почти всегда придерживаются темной стороны, практичны, и некоторые практики Света у них были разрешены даже в темнейшие времена… Но то, как непринужденно эта «светлая» бабуся чувствует себя в сердце Темных Земель отбивает охоту с ней связываться даже сильнее, чем её ранг.
        - Явился, Темное Пятно на полотне Судьбы, - сказала Старейшина Навчин. - Духи взволнованы рядом с тобой. Ты выполнил свое задание?
        - Да, Старейшина, - кивнул я, и мы с Гвен положили перед орчанкой трупы вурдалаков.
        Та склонилась над телами изуродованных собратьев, провела руками над ними и покивала, бормоча что-то на своем языке. Орочий я, увы, не знал. Кое-какие слова узнаю, но «лист», «пепел», «покой» мне ни о чем не говорит. Отдельные слова орочьего заучить несложно, сложнее понять их значение в разных контекстах, ведь при разном произношении смысл слова также различаться. Оркам с этим проще, ведь их звериные глотки как раз предназначены для произношения рычащих звуков, а вот простой человек, вряд ли такое сможет выговорить.
        - Духи довольны твоей работой, Темное Пятно на полотне Судьбы, - посмотрела на меня Старейшина Навчин. - Мярмар!
        На её голос из-за спины Старейшины вышел небольшой гоблин, одетый в похожие одеяния, подошел ко мне и протянул мешочек с осколками.
        - Благодарю, - кивнул я, принимая плату за работу.
        - Я буду наблюдать за тобой, - произнесла шаманка, разворачиваясь и уходя обратно в здание. - Ибо от тебя веет опасностью.
        - Учту, - пожал я плечами.
        Мы с Гвен поспешили покинуть данный квартал.
        Место довольно напрягающее и неприятное. А уж с этой полуслепой старухой вообще нет никакого желания долго находиться рядом. Она будто в душу смотрит и копается в голове, а уж аура у нее ощущается довольно пугающей. Женщины северных кланов орков обычно редко покидают территории своих кланов. В отличие от своих степных собратьев северные не позволяют своим женщинам заниматься военным делом или охотой, а также тем редко позволяется покидать земли племени. Зато магией у них имеют право заниматься только женщины, но не у всех раскрывается магический дар.
        Ладно. Нечего сейчас обо всем этом думать.
        - Это было жутко, - сказал Бьонд. - Она словно и во мне копалась.
        - Угу, страшновато было. С этой бабулькой лучше не связываться, - покивала Гвен.
        - И ведь она в этом квартале еще не самая опасная, - хмыкнул я. - Их вожак куда более угрожающая личность и если бы начался бой, против старухи у нас еще был бы шанс выжить, но вот против него…
        Да, пока мы недостаточно сильны, чтобы навязывать свои правила другим, но это со временем исправим.
        - Эх, ну что, пойдем еще работу посмотрим? - предложил я.
        - Идите без меня, мальчики, у меня есть кое-какое дело, - сказала Гвен.
        - Дело? Какое? - мы с Бьондом переглянулись.
        - Хочу кое-что сделать, - усмехнулась девушка. - А для этого…
        - ГО-О-О-О-О-О-О-О-О-О-О-О-О-О-О-О-О-О-О!!! - очень громкий звук неожиданно прозвучал над всем рынком и заглушил все звуки. Он походил какой-то предсмертный рев огромного кита или еще какого-то морского чудовища, от чего пробирал, будто до самой души.
        Я тут же подскочил, и начал мотать головой, не понимая, что происходит. Да и не только я. Многие вокруг выглядели недоуменными и напуганными. Тут же поднимаю щит, чтобы в случае чего защитится, но этого не понадобилось.
        - Ух, как всегда громко, - усмехнулась Гвен. - Кто же такой рог придумал?
        - А? Что? - недоумевал я.
        - Пошли к пристани, он скоро появится.
        - Он? Кто?
        - Сами увидите!
        Мы, как и многие вокруг, поспешили к пристани.
        Мясной Рынок находился на берегу Черной Реки и имел при себе что-то вроде небольшого речного порта. Сам я там никогда не был, ведь там прямо рядом содержат рабов, а от этого места предпочитаю находиться как можно дальше.
        Сам порт был не особо большим, да и видно, что годен он только для небольших судов. Какой бы широкой и глубокой не была Черная река, но это все-таки река. Сама речка идет вниз дальше в Рауминар, а затем впадает в море.
        - Какого…? - только и сказал я, смотря на это.
        - Ничего себе, - Бьонд был шокирован не меньше чем я.
        То, что плыло сейчас по реке… такого мне еще видеть не доводилось.
        Я родился в прибрежном городке, да и по жизни приходилось немало плавать, а потому меня сложно удивить каким-либо кораблем, но этот просто выбивался из всей возможно картины мира.
        Для начала стоит сказать, что это был галеон, вот только раза в два или три больше всех кораблей какие мне доводилось видеть раньше. Корабль действительно внушал и был таким огромным, что казалось, на нем могут уместиться сотни людей, а управиться с таким гигантом способен лишь какой-нибудь маг. Три очень высокие мачты, на которых висели большие черные паруса с рваными краями. Нос корабля был украшен фигурой какого-то демона, а также пастью дракона, из которой полыхал магический огонь.
        Корабль спокойно шел к причалу по реке и будто не видел никаких препятствий или проблем.
        - Это еще что такое? - спросил я.
        - Вот и прибыли, в этот раз раньше обычного, - хмыкнула Гвен. - Перед вами корабль бывшего адмирала флота Повелителя Тьмы, а ныне Короля мертвых пиратов северных морей Ризуса - Летучий Волканец.
        - Ничего себе, - с интересом смотрел Бьонд. - Как же такая громадина может так спокойно плавать?
        - Мне вот тоже интересно, - кивнул я. - Черная река идет через центр города и довольно извилиста, не для такого судна она предназначена.
        - Этому кораблю нет непроходимых мест, - ответила девушка. - Летучий Волканец - это не просто корабль, а фактически огромный артефакт. Его создали лучшие чародеи Повелителя Берита при его личном участии. Этот корабль не может сесть на мель, ему не страшны рифы и он может проплыть где угодно, а его паруса всегда ловят попутный ветер. Жуткий корабль-призрак, который еще ни разу не был потоплен. Говорят, он даже удар Избранного выдержал, но тут не факт, что атака была прямой, а не случайной, хотя слухов много ходит.
        - Да уж…
        Судно вскоре причалило и спустило трап, по которому начали спускаться члены команды. Если до этого я считал, что местные выглядят жутковато и необычно, то эти ребята на голову превзошли всех.
        Первым на землю спустился скелет, что был покрыт коркой льда, затем был еще скелет с двумя туловищами, потом был здоровый зомби с шипастой спиной, а далее явился оживший доспех, у которого вместо головы торчал меч. За ними начали спускаться и другие, но в основном эти уже тащили какие-то товары и… пленников…
        Вид того как мертвяки тащат в цепях пойманных людей вызвал во мне волну ярости, которую пришлось спешно подавлять. Несчастные, грязные, голодные, явно замерзшие, многие уже приняли свою участь и смотрели на мир обреченно, а другие лиши слезы, и молили богов о спасении. Жаль, никто не придет, а я никому помочь, не способен.
        - Идем отсюда, - сказал я.
        Находиться тут уже было выше моих сил.
        Мы вышли на площадь, где уже собралось также немало народа. Местные собрались возле старого давно пересохшего фонтана и смотрели на невысокого скелета одетого в цветастый фрак с большой книгой в руках.
        - Внимание! Внимание! - на удивление громким голосом начал говорить скелет. - Последние новости мира! Внемлите мне, ибо, повторять буду всего три раза!
        Все тут же затихли.
        - Фолкегранские королевства вновь начали войну за объединения! Начинаются обострения отношений с орками в Нэргуйских степях. Степные кочевники не желают принимать участие в объединительной войне!
        Он продолжал вещать новости, а я недоумевал, что вообще происходит, и на помощь вновь пришла Гвен.
        - Мы живем на самом краю мира, - тихо поведала она. - Тут мало что происходит, вот многим и интересны последние мировые новости. Так что пираты после своих многомесячных плаваний часто рассказывают, что узнали пока были в море.
        - Ясно, - хмыкнул я. - А Фолкегран, что, развалился?
        - Еще тридцать лет назад.
        - Опять?
        - Не опять, а снова.
        - Что-то в мире точно не меняется, - покачал я головой.
        Насколько я помню Фолкегранские королевства, что располагаются на восточной части континента, каждые лет пятьдесят разваливаются на отдельные страны, а потом соединяются снова. Из-за того, что вся знать там в каком-то смысле родственники, то ничего удивительного, что раз в полвека появляется какой-нибудь брат/сестра/внук/двоюродный сын по линии собаки, бывшего единителя и нарекает себя его наследником. Его поддерживают другие, и начинается война за объединение. Как все завоевывают, лет десять-двадцать все живут так, а затем единитель умирает от старости/яда/в бою, а наследника либо убивают, либо он сам недалекий и бывшие союзники разделяют единое на куски и все становится как раньше.
        «М-да, все как… стоп! - резко остановил я свой поток мыслей. - Я ведь помню это!»
        Точно. Кажется, помню.
        Я жил в Фолкегране, во времена, когда он был един. Точно помню. Еще матросы в таверне всегда поднимали кружку «За очередное единство! Чтобы подольше продержалось!» и тому подобные тосты.
        «Что-то припоминаю… Значит он развалился снова тридцать лет назад?»
        Тридцать лет или около того. Примерно столько я мог быть мертв. Ну, или раньше умирал, но лучше думать о лучшем.
        «Если меня не было где-то тридцать-сорок лет, то может… она все еще ждет меня».
        Сестра на момент моей жизни была со мной почти ровесницей, а мне на момент гибели где-то лет двадцать было. Я сужу по тому, как веду себя, ведь в моих повадках ничего старческого или уж слишком возрастного нет, да и лица если мелькают, то довольно молодые.
        Если все так, то может у меня и получится вернуться домой. Тридцать лет - это немало, но есть шанс, что моя семья все еще жива и мне удастся увидеться с ней. Если, конечно, она сама еще не погибла.
        «Но это надежда. Надежда на то, что у моего существования все же есть цель. Хорошо».
        - Эй, Ор! - трясла меня Гвен. - Очнись!
        - А? Что? - выплыл я из размышлений. - Прости, задумался.
        - Опять? Ну что с тобой поделаешь…
        - Пошли…
        И только мы собирались уходить как путь нам преградил… кое-кто…
        Фигура что ростом мало уступала троллю, нависла надо мной. Его глаза светились белым огнем, а мертвые губы растянулись в широкой улыбке обнажая заостренные зубы.
        - Так это ты убил Париса, - произнес он вибрирующим пробирающим до души голосом. - Любопытно…
        ВЛАСТИТЕЛЬ ЗАСТЫВШЕГО МОРЯ. (VII). УРОВЕНЬ - 70. РАСА - ПОЛУ-НЕЖИТЬ. РЕВЕНАНТ.
        Глава 4. Лорд
        Ростом этот человек действительно был внушителен. Конечно, не такой как тролль, но Гвен рядом с ним как-то не казалась такой уж опасной чисто внешне. Высокий, мускулистый мужчина, облаченный в дорогие одежды черного цвета с золотыми украшениями, был словно аристократ посреди деревни. Длинные седые волосы гривой спадали на широкие плечи, а густая седая борода была заплетена в несколько кос. Кожа у него была мертвенно бледной, с темными пятнами, что были не язвами, а Стигматами Тьмы.
        Он фактически навис надо мной и его светящиеся белым глаза смотрели на меня с усмешкой и интересом.
        - Так-так-так, я только прибываю сюда, и первой же новостью мне сообщают, что какой-то скелетик убивает Свинофермера, - сказал Адмирал мертвых пиратов. - Пускай Парис и стал больным на голову маньяком и психом, но когда-то он был членом моей команды, потому мне было жалко убивать его. А тут кто-то все же занялся им, и был это кто-то в разы слабее него.
        На это я ничего не сказал, а лишь начал думать, как бы мне тут выжить. С таким врагом мне сейчас никак не справится. Мне даже не нужно знать как он силен, я это просто чувствую, и одно присутствие этого типа ужасно напрягает.
        Гвен сделал пару шагов назад, и спряталась за мою спину, стараясь не показывать как ей страшно. Даже Бьонд не решался что-то говорить и затих. Окружающие также умолки и быстро расступились, лишь бы не попасться под горячую руку королю пиратов.
        - И что? - произнес я, не поддаваясь панике. - Да, я избавился от этой грязной свиньи. И сделал бы это снова, если пришлось.
        - Дерзкие слова для такой малявки, - усмехается ревенант. - Не боишься делать себе врагов?
        - С чего бы? Если бы вы были против его смерти, никто бы не осмелился дать за него награду. Или я не прав?
        Давление только усилилось, от чего ноги начали сами собой прогибаться. Передо мной сейчас один из Лордов, то есть один из самых могущественных существ Тьмы в мире. Вся моя темная сущность просто трепещет перед ним и осознает колоссальную разницу в мощи.
        «Нет, не прогнусь!» - разозлился я и обратился к Свету.
        Теплый огонь начал разливаться внутри, что принесло как боль, так и некоторое ослабление давления. Свет внутри все же опасен для моих темных костей, но сейчас только он может помочь мне выдержать такое.
        Я не боюсь, я верю в то, что вижу.
        Не сломит эта истина меня.
        Иду вперед, к тому, что ненавижу,
        Ведь вера - нерушимая броня.
        Литания храбрости вспыхивает в сознании и помогает настроиться на нужный лад.
        - Какой забавный скелет, - улыбнулся адмирал.
        Давление резко пропало, что позволило бы вздохнуть с облегчением, но я не расслаблялся.
        - Ха-ха-ха-ха! А ты мне нравишься! Давай ко мне в команду?! - предложил он.
        - Отказываюсь, - сразу же ответил я ни секунды не думая над ответом.
        - О, как быстро. А чем тебя не устраивает моя компания?
        - Я презираю работорговцев.
        - О-о-о-о-о, какие слова, - рассмеялся он. - Очень знакомые… рыцарь или паладин, да?
        От его слов я напрягся еще сильнее. Нет. Свет во мне он заметить не мог, точно не мог.
        - Да, только такие упертые типы даже после смерти сохраняют эти принципы. Когда такие восстают, они хотя бы временно, но остаются такими же праведными и честными. Нет, вряд ли паладин, иначе восстал бы ты в более лучшей форме.
        - Как есть, - не стал я отвечать, а про себя отметил, что он вообще-то прав.
        Обычно, если паладин восстает в виде нежити, то его магические силы сохраняются. Да, Свет сменяется Тьмой, но мощь остается прежней. Паладины или сразу в Умертвия идут или Дюлаханами становятся, а никак не Хрупкими Скелетами. Тут или я провел мертвым слишком долго, от чего-то растерял все силы, или какие-то еще были условия. Пока сложно сказать. Да и вообще, паладины и жрецы обычно защищены от восстания Светом, но порой и такое случается. Обычно либо с отступниками, либо из-за очень темной магии. Раз уж меня не отверг Свет, то отступником я вряд ли являюсь, хотя еще ничего не понятно.
        - Ха-ха-ха-ха! Да расслабься! - опять расхохотался он, и его огромная ручища похлопала меня по плечу, от чего даже черные кости едва не треснули. - Я не собираюсь убивать тебя!
        - А как же ваши речи про Свинофермера?
        - Да плевать мне на него. Я сам его из команды выгнал. Даже в лучшие годы он был не самым приятным типом, а уж став свиньёй Парис стал просто невыносим. Я просто удивился, что кто-то его все же прихлопнул.
        - М-да…
        - Но мое предложение было правдой, - стал он серьезнее. - Я умею видеть потенциал и могу помочь тебе стать сильнее.
        - Спасибо за предложение, но я откажусь, - отвечаю ему. - Я всего добьюсь своими силами, а связываться с пиратами не входит в мои планы.
        - Хорошо, - кивнул Ризус. - Но дам тебе на прощание совет.
        Он посмотрел мне в глаза.
        - Можешь пытаться остаться чистым, но знай, что к свету тебе уже никогда не вернуться. А запачкать руки в темноте все равно придется. И тех, кто слишком упорствует в этой своей чистоте, мир обычно ломает через колено… Тебе лучше научиться прогибаться вовремя, малыш.
        - Учту…
        Адмирал Ризус кивнул, а затем ушел под удивленные взгляды окружающих.
        Думаю, никто не ожидал лично увидеть Лорда и услышать такой разговор. Не знаю, к чему это приведет, но явно ничего хорошего от такого не будет. Лучше здесь не задерживаться.
        Мы быстро покинули площадь, и отошли подальше от основной массы народа, который уже начал разбредаться по своим делам.
        - Ну, ты даешь, - покачала головой Гвен. - Дерзить самому адмиралу.
        - А ничего не оставалось, - пожал я плечами. - Вступать в его команду я бы в любом случае не собирался.
        - Но можно было не так грубо отвечать. Он же тебя прихлопнуть одной рукой мог, а с тобой и меня! - не унималась паникующая девушка.
        - Если ты думаешь, что у меня оставалась соображалка для лести, ты крайне ошибаешься, - вздохнул несуществующими легкими я. - Мужик давит, как кузнечный пресс. Ты вот вообще ничего сказать не могла… Но пронесло же?
        - Может тут и пронесло, но мало ли какие проблемы нам это в будущем принесет.
        - Ничего не поделаешь, - вздохнул я.
        - Ну, ты даешь, - покачала она головой.
        - Ладно, ты куда, кстати, собиралась?
        - Ах да, мне придется на пару дней уйти. Я хочу несколько усилить себя и нормально прокачать Восстановление со Стойкостью, чтобы это тело сильнее делать. А для этого лучше всего подвергнуть себя очень сильному и продолжительному воздействию.
        - Ты чего удумала там, прозрачная? - спросил Бьонд.
        - Я отправляюсь в Разлом! - гордо заявила она.
        Мы с Бьондом пару секунд молча смотрели на эту… суицидальную психопатку.
        Даже я в Разлом пойти не отваживаюсь, а ведь рядом разок пройти довелось и одного вида было достаточно, чтобы понимать, что для меня там одна смерть. Разлом - это аномальная зона, где постоянно идет магическая буря, что уничтожает все внутри себя. Даже мои черные кости там через пять минут в порошок будут стерты, а уж призраку там лучше вообще не появляться.
        - Спокойно, - тут же сказала девушка. - Я сама знаю как это опасно, но все проблемы учла. Благодаря телу тролля и его Регенерации я смогу спокойно там находится, а постоянное воздействие заставит мои навыки развиваться, что в итоге сделает меня намного сильнее.
        - Гвен… тебе не нужно…
        - Нужно, - улыбнулась девушка-призрак. - Мне это нужно.
        - Но…
        - Ор, - она посмотрела мне в глаза. - Благодаря тебе я нашла себе цель в жизни и впервые за многие годы обрела какой-то стимул к существованию. Я не собираюсь рисковать понапрасну, но и быть обузой не собираюсь.
        - Ты не обуза.
        - Это сейчас, благодаря этому трупу я что-то могу, но стоит его потерять, как все мои достоинства пропадут. Потому я и хочу стать сильнее и Разлом, самый лучший способ достичь этого.
        - Я просто волнуюсь за тебя.
        - Спасибо, - кивнула она. - Я справлюсь.
        - Пф, если бы мог, меня бы стошнило, - вставил свой комментарий Бьонд.
        - Да, да, ты тоже можешь не волноваться, кучка костяная, - махнула та тролльей рукой.
        - Я не волнуюсь! Мне плевать! - зарычал мой щит.
        - Оно и видно, - расхохоталась Гвен. - Ну, я пошла. Не скучайте, мальчики. Если не приду через два дня, подождите еще.
        Попрощавшись с нами, Гвен удалилась по своим делам, а мы еще некоторое время смотрели ей в след. Пуская я понимал, что она все же права, но волновался все равно. Жаль пойти с ней не могу, но мое тело пока такие нагрузки как в Разломе просто не выдержит. Сейчас действительно только Гвен в теле тролля может такое пережить.
        И в том, что вся её «польза» также завязана на тролльем теле, я также понимал. Она похититель трупов и будь управляемое тело не таким сильным, то в бою от нее было бы не так много пользы. Сам труп тролля пускай и обладает большими силами, но все же портится и, если она не научится сохранять или даже восстанавливать тела, толку будет мало. Стойкость, Восстановление, Регенерация - все это может стать отличным фундаментом для Гвен, позволяющим носить любой нужный труп сколько угодно времени, не беспокоясь о повреждениях и она права в своем желании прокачать это как можно скорее…
        Я лишь надеюсь, что ничего плохого с ней не случится. Все же я привык к ней за все это время, и она мой друг, а потому…
        - Эх, ну будем надеяться на лучшее, - покачал я головой.
        - Мне плевать, - буркнул Бьонд. Пускай он и говорит такое, но я-то чувствую, что это не так. Он и сам привык к ней за все это время. Пускай они часто ругаются, но их ссоры не ощущаются серьезными.
        - Да, да.
        Оставаться на месте нет смысла, а до возвращения девушки нужно будет себя чем-то занять. Можно будет попрактиковаться в магии. Как раз схожу сейчас в библиотеку и прикуплю парочку заклинаний. Что-нибудь простое и полезное, давно надо было, но как-то мы заняты были почти все время, да и освоить имеющееся нужно было.
        Направились в библиотеку, где нас также встретил уже знакомый мне скелет, хотя может и не тот же самый. Тут их различить не получается.
        - Добро пожаловать в библиотеку Мастера Захриса, - все также поприветствовал меня встречающий. - Чем могу быть полезен?
        - Я хотел бы кое-что приобрести.
        - Чего желаете?
        - Мне нужен базовый рунный алфавит.
        - Учебник начальных рун. Всего будет две тысячи осколков.
        - Прошу, - отсчитал я нужную сумму.
        Денег это жрет дофига, но выбора особого у меня и нет. Этими заклинаниями при жизни я не владел, Гвен тоже их не знает, так что придется изучать так. Зато потом смогу им научить друзей, если понадобится.
        Скелет быстро выдал мне небольшую книжку с начальными рунами.
        Рунный словарь - это просто куча рун, которые можно превратить в рунные заклинания. Ничего боевого пока таким не применить, но в бытовой магии достаточно много полезного. Вот с ними и буду экспериментировать.
        Да, хорошее приобретение.
        Буду отрабатывать все это.
        Покинул библиотеку, я двинулся обратно в парк. Пока нет Гвен займусь я лучше делом…
        Глава 5. Беглянка
        Дункельхейд всегда был окутан плотной облачной завесой через которую солнце слабо проходило. День в этом городе был подобен серому и мрачному дождливому вечеру, а ночи становились особенно темными, что даже местные не особо горели желанием гулять здесь. Ночь - это не просто время суток, для многих видов нежити - это естественная среда обитания.
        Благодаря облачной завесе местные предпочитают бодрствовать днем, подстраиваясь под живых, с которыми они имеют дела, да и не все видят в кромешной темноте, но ночь всегда была особенным временем для хищников. Многие дикие виды нечисти как раз только по ночам и показываются, потому разумные стараются лишний раз в сумерках на пустых улицах Пригорода не показываться.
        - Ха-а-а-а-а-а… Ха-а-а-а-а-а… Ха-а-а-а-а-а… - её горячее громкое дыхание разносилось в жуткой тишине города. Она старалась сдержать голос, но толком не получалось.
        Умом девушка понимала, что так она выдает свое местоположение и её могут быстро найти, но поделать с собой ничего не могла. Уставшее тело дрожало, она едва держала себя на ногах не решаясь сесть, ведь подняться, потом уже не получится, так что все, что ей оставалось - это двигаться.
        Бр-р-р-р…
        Живот снова дал о себе знать и чувство голода, опять едва не затопило сознание. За последние дни она ничего не ела, а скудные припасы, что ей удалось взять с собой, давно закончились. Девушке было не привыкать голодать, но даже для нее это становится проблемой. И ведь даже нечего добыть себе, да и сил было слишком мало, чтобы пытаться.
        Помотав гривой своих серых волос Мерли заставила себя собраться и не поддаваться слабости.
        «Я выдержу! Выдержу! Выдержу! - заскрежетала она заострившимися зубами и до крови закусила губу. - Я не для того столько терпела, чтобы просто умереть или вернуться. Я выдержу!»
        Только эти слова и заставляли её двигаться. Страх вернуться, страх мучительной смерти в их руках, ведь ничего другого там её уже не ждало.
        Ткц-ткц!
        Послышалось знакомые паучьи звуки!
        Она тут же замерла и затихла.
        НЕПРИМЕТНОСТЬ!
        Способность скрытности позволила ей стать менее заметной.
        Над её укрытием приземлился паук и стал искать возможную жертву. Девушка тут же перестала дышать и на полную использовала те немногие способности, какие у нее были. Скрытность она развивала очень хорошо и была в свое время неплохим охотником, да и дальнейшая жизнь приучила её быть максимально незаметной, но вот хватит ли ей этого для выживания в городе, она не знала, а потому могла лишь молиться Предкам о спасении. Хотя вряд ли они даже посмотрят в сторону столь позорной особи.
        Паук несколько секунд стоял над ней, и ничего не заметив и не услышав, двинулся прочь.
        Как только её чувствительный слух ничего вокруг не обнаружил, она смогла выдохнуть, однако в этом укрытии больше оставаться нельзя.
        НЕПРИМЕТНОСТЬ! ТИХИЙ ШАГ!
        Способностей Скрытности у нее было многого, ранг не позволял развивать навык дальше, но годы практики позволили ей очень хорошо освоить то, что имела и она была практически неслышима для даже самых чувствительных ушей. С присущей её расе грацией и мягкостью шагов она быстро покинула укрытия и почти на четвереньках перемахнула дорогу, снова укрывшись среди руин.
        Девушка двигалась максимально осторожно, старясь не задевать окружение, не хрустеть камнями. Именно для этого она сняла свои туфли, убрав их в сумку, и ходила босиком. Острые камни больно впивались в нежную кожу, но она терпела это и тратила немало сил на быструю регенерацию порезов, чтобы не оставлять следов.
        «Холодно…»
        Её тонкое закрытое платье почти не защищало от мертвой прохлады этого ужасного места. Жаль не получилось с собой почти ничего прихватить, ведь иного шанса на побег у нее просто могло не быть. Так что она терпела холод, боль и ужасный голод, который не давал ей спать.
        Проскользнув между зданиями, она вскоре добралась до какого-то сарая с ветхой крышей.
        «Не нравится мне тут», - мрачно подумала Мерли.
        Она решила не задерживаться тут и как можно скорее пройти мимо.
        Ускорившись, она быстро обошла сарай и…
        Бр-р-р-р! - снова напомнил о себе желудок, и девушку тут же скрутила сильна боль.
        - Угх! - застонала она, снова закусив губу, чтобы не издать больше звуков.
        Ноги подкосило, и она коснулась плечом стены сарая, который тут же начал обваливаться. Видать и до этого держался на соплях и сейчас просто его добили.
        Грохот раздался, будто на весь город, когда небольшое хлипкое здание сложилось само в себя и подняло облако пыли.
        - Дерьмо! - выругалась девушка и тут же рванула на полной скорости прочь.
        УСКОРЕНИЕ!
        Она применила все возможные силы, чтобы оказаться от этого места как можно подальше, но остаться не замеченной не получилось.
        Позади послышались пауки, и они начали настигать девушку.
        Бежать! Бежать! Бежать!
        Она виляла между зданиями на полной скорости, но силы быстро покидали истощенное тело, а тройка крупных пауков уже сели ей на след и с каждым мигом нагоняли.
        - А-а-ах! - закричала она от боли, когда кислота ударила ей в голень и кожу начало дико жечь.
        Мерли рухнула на землю и завыла от ужасной агонии. Это было похоже на те пытки, который ей порой приходилось испытывать, но тогда у нее было достаточно сил на восстановления, а сейчас и без того ослабшее тело уже не могло сдерживать.
        - А-а-а-а-а-а! - кричала она уже не в силах сдерживаться.
        В себя она пришла, когда пауки уже приблизились к девушке и начали осторожно наступать.
        - Нет! Не подходите! - дрожала она, отползая от них, но ползти вскоре стало уже совсем некуда, ведь её спина уперлась в стену.
        Грязные членистоногие твари с волосатыми телами, восьмью глазами и острыми хитиновыми лапами уже готовили порцию кислоты для плевка. Их жвалы быстро работали, а рты издавали жуткий трещащий звук, от которого кровь стыла в жилах.
        Мерли уперлась в стену и перестала дышать.
        - Тцк-Тк! - приблизился к ней паук.
        - Нет! Не трогай меня! - закричала она и закрыла голову руками уже не в силах сохранять даже каплю уверенности в себе и сжалась в комочек, ожидая неминуемой смерти.
        Тук!
        Какой-то глухой звук раздался перед ней.
        - Кхи-и-и-и-и! - по чувствительным ушам ударил громкий визг.
        Затем снова этот странный звук и снова всхлипы, и булькающие звуки.
        Открыв глаза, она посмотрела на паука, который на её глазах был сбит с ног каким-то снарядом, его отшвырнуло в сторону, а затем прибило к стене… какой-то палкой.
        - ХА! Ты метаешь намного лучше! - послышался громкий смех.
        - Много практики, - второй голос был спокойным.
        Повернув голову Мерли посмотрела на своего спасителя…
        В этот момент душа у нее ушла в пятки…
        Если бы тут появились еще пауки, она бы не так испугалась, как явлению абсолютно черного скелета.
        ЧЕРНОКОСТНЫЙ СКЕЛЕТ. (III). УРОВЕНЬ - 28. РАСА - НЕЖИТЬ. СКЕЛЕТ.
        Один вид этого монстра, медленно идущего к ней, заставил девушку замереть в ужасе. Она четко ощущала идущую от этого чудовища силу и какое-то пугающее, потустороннее чувство от которого даже душу трясло.
        Обсидианово-черные кости были прикрыты темной рваной накидкой, обмотанные какими-то тряпками, а сверху надет хитин пауков. В его левой руке он держал костяной щит, а в правой короткое копье с широким наконечником и перекрестием. Белый огонь горел в пустых глазницах скелета, от чего он напоминал собой какого-то жуткого призрака, каким родители когда-то пугали её в детстве, рассказывая страшные сказки.
        Скелет медленно подошел к ней и посмотрел девушке в глаза, от чего сердце едва не остановилось.
        - Вампир, - мрачно произнес скелет. - Ненавижу вампиров.
        Это стало последней каплей для её сознания, и разум покинул несчастную, погрузив сознание в спасительную темноту…

* * *
        Сероволосая девица закрыла глаза и рухнула на землю не в силах больше оставаться в сознании. Я же молча смотрел на нее, не особо понимая, чего это она решила в обморок грохнуться. Да, там рана на ноге, да потрепанной выглядит, но для вампира же это обычное дело.
        НИЗШИЙ ВАМПИР-СЛУГА. (I). УРОВЕНЬ - 6. РАСА - НЕЖИТЬ. ВАМПИР.
        - Какой слабый вампир, - хмыкнул я присев напротив девушки. - Чего это она рухнула?
        - А ты на себя в зеркало смотрелся? - фыркнул Бьонд. - Ты страшный как пришествие Избранного на рабский рынок.
        - Не подумал, - поскрёб я черепушку. - Видать для нее это было уже слишком.
        - Хе-хе-хе-хе, а у нее явно хорошие косточки, - сказал мой щит и ребра начали двигаться и потянулись к телу девушки. - Сейчас я…
        - Не трогай, - одернул я этого костяного маньяка.
        - Да она же вампир. Вроде нам враг.
        - Знаю, но таких вампиров я раньше не видел, - нахмурился я. - Вампиры же вроде с третьего ранга начинают свою эволюцию, а тут какой-то «слуга». Странно это.
        Девушка представлялась мне какой-то странной. Серые волосы и это явно не краска, а естественный цвет, волосы длинные, растрепанные, грязные. Сама она бледная, как и все вампиры, с гладкой кожей, милое личико и самой на вид можно лет шестнадцать дать. Довольно стройная, если не худая, фигуру под черным платьем рассмотреть толком не получается, но вроде более-менее развитая.
        - Ну, я в кровососах не разбираюсь. О! Смотри, у нее что-то на голове.
        - Где? - присмотрелся я к серым волосам.
        Вскоре нашел, на что указывал Бьонд.
        У девушки были… звериные уши.
        - Териец, вампир-териец, хиррин, - удивился я.
        Так что я там читал про терийцев?
        Терийцы есть трех видов - люпиниты-волколюды, кицунэ-лисолюды и хиррины-кошколюды. Это единственные широко распространённые виды терийцев, что дожили до наших дней. Остальные виды вымерли сами или были уничтожены за века. Первыми создали Кицунэ. Сделали на Разорванных островах и оттого пошло их название, от неких легендарных волшебных лис с множеством хвостов, что обитают там. Люпинитов создали в Странах Мирового Кольца. Вроде как основатель их некогда единой земли был выкормлен волчицей, вот и сделали они волколюдов. А Хирринов сделали в Джалильском халифате. Там тяготели к кошкам и создали их изначально для развлечений и любовных утех, но кошколюды показали себя еще и как отличные убийцы и скрытники.
        После все виды сошлись в джунглях Арслана и стали жить часто смешенными племенами, а внешние различия человеческих черт довольно быстро стерлись. Эта хирринка имеет светлую кожу и никаких признаков пустынных предков.
        - А они могут быть вампирами?
        - Вроде все могут, - пожал я плечами. - Разве что эльфы и дварфы большая редкость среди этих, а вот остальные расы вполне себе. Однако я в этом не эксперт.
        - Ты же паладином был. Такое знать должен.
        - Либо не знал, либо не помню. Вампиры вообще не наша прерогатива, на них специальные охотники есть, а мы больше по другим делам.
        - Жить за счет прихожан, петь молитвы о своем святом долге, и пафосно умирать, прыгнув в пасть дракона.
        - Ну и такое бывает, - пожал я плечами. Помню, был один индивид, он с группой авантюристов пришел в логово черных драконов и, не дожидаясь остальных, с криком бросился вперед, а затем начал бегать от толпы дракончиков под удивленные взгляды товарищей. Не знаю, правда ли это, но такой слух точно где-то слышал.
        - Ладно, ну и что мы будем с ней делать?
        Вопрос сложный, ведь я не представлял, как мне с этой девчонкой быть. С одной стороны я ввязываться в вампирские дела как-то не хочу, но с другой… она напоминает мне того несчастного паренька-терийца, которого я не сумел спасти. Алин. Он тоже был терийцем, сбежавшим от вампиров рабом, что вместе с дварфийкой Гердой прятались в городе. Я встретил их в месте своего бывшего пребывания, попытался помочь, но… ничего не смог.
        И вот я снова сталкиваюсь с терийцами… с терийкой, которой очень нужна помощь.
        - Ну, убить её мы всегда успеем, - решил я отложить столь сложный вопрос. - Лучше отнесем её в безопасное место, допросим, а потом уже решим.
        - Как хочешь.
        Подхожу к девушке и первым делом обрабатываю след от кислоты. Он почти не заживал, что было странно для вампиров. Мне казалось у них сильная врожденная регенерация, с которой любые раны легко лечатся. У Бенедикта была как раз такая.
        Перевязал ногу, а затем поднял девушку на руки. Очень легкая, почти невесомая.
        Б-р-р-р-р! - послышалось бурчание из её живота, и терийка поморщилась от сильной боли.
        - М-да, кажется она уже на пределе жажды, - понял я. - Сначала добудем ей немного крови.
        - И где ты кровь брать собрался?
        - На берегу реки всегда можно встретить дагонов, думаю, сойдет.
        - Ну, пошли…
        Глава 6. Брошенная кошка
        Добыть кровь в этом городе действительно не сложно. Нужно лишь найти «живых», а затем «вежливо попросить». Дагоны для такого как раз подойдут. Вот только завидев меня, ребята быстро теряли интерес, однако пара дротиков быстро меняли их мнение на более благосклонное. Так что подошел к реке, на меня вылез водяной, быстро осознал, с кем встретился и поспешил убежать, но было уже поздно и дротик пробивает тому спину.
        Остается лишь самое простое. Вытащить труп на берег и сцедить кровь в бутылку. Бутылку использовал ту, что от масла была. Остатки вылил, промыл сосуд, а затем набрал в нее свежей крови.
        - Отлично, а теперь нужно все законсервировать.
        - Магией?! Покажи! - загорелся интересом Бьонд. - Как она работает?! Рассказывай!
        - Не торопись, сейчас все расскажу, - сказал я, доставая учебник по рунам. - Магию можно применять тремя разными способами: рунным письмом, движениями и словами-ключам, то есть заклинаниями. Рунный способ - это просто написать нужные письмена в воздухе или на какой-то поверхности с помощью магии, крови или специальных чернил. Движения - это пальцами и всем телом составить те же руны, а Слова-ключи - отчасти те же руны, но настолько хорошо заученные и просто вбитые в сознание, что они вспыхивают внутри разума и моментально активируются. Паладины почти не пользуются рунами, мы предпочитаем использовать магические способности Хроник, или, в крайнем случае, словесный каст. Сам понимаешь, вытанцовывать что-то в тяжелом доспехе - глупо и неэффективно, а вырисовывать руны в бою с оружием в руках тоже не особо получается.
        - У-у-у, как все заумно, - хмыкнул он. - Значит, заклинание написанное рунами можно перевести в слова или движения?
        - Да, нужно лишь самому прочувствовать, как твоя магия трансформируется через руны, а затем просто воспроизвести его силой воли. Работает примерно так: Рисуешь рунную цепочку одного заклинания до тех пор, пока не запомнишь, как твоя энергия меняется в конкретный момент. Затем учишься воспроизводить это сначала частично, а потом и полностью. И наконец, в твоей голове формируется полная формула заклинания и ней лишь добавляется Слово-Ключ или определенные движения, которые воспроизводят в твоей памяти рунную цепочку, и его моментально это заклинание применяешь.
        - Если все так просто, то какие у тебя могут быть проблемы с Оплотом через Тьму? Ты, конечно, говорил, что у Тьмы иной подход, но там же всего пару рун заменить, по идее.
        - Так в том и проблема. Я не помню рунной цепочки Оплота.
        - Чего? Это вообще как?
        - Я же говорил, - отвечаю ему. - Для словесного каста, как с моим Оплотом, ты должен отработать каст так, что он станет рефлексом. Я при жизни-то руны после учебки забыл, как страшный сон, точно помню. Теоретически это можно как-то выковырять из моего подсознания, но практически - слишком уж сложно. Лучше уж сразу Темную версию оплота у кого купить, в конце концов, я же не маг, что перестроить что-то на другую стихию с гарантией и не убиться неудачным заклинанием в процессе.
        - Это так сложно? - черепа на щите заскрипели, поворачиваясь в мою сторону и синхронно поднимая по одной брови… Точнее, верхней части глазницы. Видок, конечно, тот еще. Будь проклят тот день, когда Бьонд решил, что претензии на мимику с помощью костяной манипуляции - это интересная затея. И Гвен, что довела его до этого, выразительно играя тролльей мимикой, тоже…
        - Ну, сам прикинь… Для того чтобы быть полноценным магом, тебе, как минимум тебе нужен навык Знания Рун. С помощью него ты, по крайней мере, можешь опознать цепочку, которая сделает тебе большой бум при попытке активировать, да и, с прокачкой, просто опознать эффект - тоже. Опять же, соединять руны не в простое предложение, а в один головоломный объемный символ, а затем заучить его «словесным» способом… Думаю ты сам понимаешь, насколько эффективна может быть способность скастовать заклинание высшего ранга одним коротким слогом. Еще не помешает Контроль Подсознания, его умельцы могут делать словесный каст без произнесения слов вслух и сохранять концентрацию даже когда тело рвут на части. Множественное Сознание, как у тебя, опять же, для того чтобы кастовать дюжину заклятий одновременно, Контроль Ауры для экономии сил и еще не-помню-чего… В общем, много страшной хрени, к которой воину и касаться-то боязно…
        - Но ты ж касаешься, - Кладбище растянул челюсти черепов в подобии ухмылки.
        - А у меня есть выбор? - задал я риторический вопрос. - Магия нам не помешает, а других кандидатов в маги вроде и нет. Так что буду изучать пока.
        - Интересно, как оно все работает. Показывай.
        - Вот базовые руны, - показал я щиту открытый учебник.
        Тен - Тьма/Отнятие.
        Люц - Свет/Насыщение.
        Игн - Огонь/Усиление.
        Аку - Вода/Замедление.
        Тер - Земля/Укрепление.
        Аи - Воздух/Рассеивание.
        Эго - Я.
        Вос - Ты.
        Турн - Перемена.
        Тем - Время.
        Кон - Сгусток.
        Инф - Поток.
        - Как-то маловато. А почему у некоторых рун два обозначения?
        - Некоторые руны помимо своего основного действия, обладают еще и определенным свойством, которое появляется, если рядом поставить руну Перемены. Сейчас покажу на примере заклинания Консервация. Чтобы применить его нужно использовать мой источник силы - Тьму, а затем воздействовать на Время, и Отнять его и Объекта.
        Начинаю рисовать на бутылке символы с помощью магии.
        Тен+Тем+Турн-Тен+Вос.
        Символы засветились и затем распространились на всю бутылку. Теперь пока я продолжу подпитывать сосуд Осквернением, он будет сохранять кровь внутри в свежем теплом состоянии.
        - Тьма+Время+Отнятие (Тьма+Перемена)+Ты (Направление), а если произнести это то получится - Тьма, отними его время!
        - Вау! - воспылали глаза в пустом черепе Бьонда. - Значит, при разных комбинациях получаются разные заклинания?
        - Да, но тут нужно несколько моментов учитывать. Заклинания начинается с Источника - руны стихии, и этот источник определяется твоим навыком. У меня есть лишь Тьма и Свет, а потому я могу применять заклинания с прямыми стихиями. Остальное я могу использовать лишь их второе свойство. Заклинание огня или воды без нужного навыка мне не применить, но со свойствами Усиление или Замедление - вполне применю. Это, конечно, базовые руны и много тут не сделать, а боевого очень мало, но тоже может быть полезно. Придем в парк, отдам тебе учебник для саморазвития. То как я применяю Оплот - это именно выученное до автоматизма заклинание.
        - Интересно. А покажи еще что-нибудь посложнее, - попросил он.
        - Ну, сейчас вспомню, - задумался я. - Вот, должно получиться.
        Так идем по порядку. Тьма, формируем его в Сгусток, к ней прибавляем Перемену с Воздухом, и направление Ты.
        Тен+Кон+Турн-Аи+Вос.
        Пишу символы и активирую их, и следом передо мной появляется облако тьмы, что быстро заполняет собой пространство вокруг на несколько метров.
        - Заклинание Черного тумана, - сказал я, выходя из быстро рассеивающегося облака. Туда можно добавить Усиление и туман будет еще гуще и дольше держаться, но я в нем сам не вижу потому использовать нужно с осторожностью.
        - А у навыков есть еще, какие свойства?
        - Есть, но для их раскрытия нужны еще более сложные руны. Применять заклинания рунами полезно, но в бою без нужных навыков довольно сложно и долго. Нужно долгое заучивание, чем мы и будем заниматься. Хотя бы парочку полезных приемов нужно нам освоить в полной мере, чтобы моментально применять в бою.
        Подхожу к девушке и беру её на руки.
        И словно вселенной было мало проблем, как с неба начал накрапывать дождь.
        - М-да, вот его только не хватало, - покачал я головой.
        До парка еще далеко, а тащить и без того едва живую девицу под дождем как-то не хочется.
        - Пересидим в укрытии, а потом вернемся.
        - Ладно, но книжку мне дай.
        - Бери…

* * *
        Тепло… впервые за долгое время ей было так тепло… Даже когда она жила в башне где у слуг все же был какой-то комфорт и уют, так тепло никогда раньше не было. Хозяева не давали своим рабам теплых вещей, ведь цель слуг была в том, чтобы выглядеть красиво и презентабельно, дабы услаждать взор господ и гостей, а что там было в остальном, мало кого волновало.
        Такова суть всех вампиров. Им не важно, что есть внутри, главное, чтобы снаружи все было красиво. Как и Башня Королевы Ночи. Такая величественная, высокая и монументальная снаружи, а внутри трещины, мусор и частичная разруха. Мало кто помнит, что раньше башня была куда выше, но атака Избранного просто срезала половину, а восстанавливать никто уже не хотел, а потому украсили так, чтобы не было видно разрушений, все руины отгородили, и лишь немногие места заселены, те, что лучше сохранились.
        Если бы Королева Нарцисса не была столь эгоистична и просто попросила помощи, то вся башня могла бы засиять в своем былом величии, но матрону вампиров не волнуют такие мелочи. Ей важна только она сама и её красота, а остальное пустяки недостойные мыслей великой.
        Мерли несколько минут нежилась в тепле закутавшись во что-то теплое, да и источник тепла был недалеко.
        Вскоре бывшая терийка начала просыпаться.
        К ощущению тепла прибавился еще и звук тяжелых капель дождя, что стучал по крыше и лужам. Если прислушаться, то можно услышать усилившуюся реку, да и просто дождь создавал приятную атмосферу.
        Мерли любила дождь. Когда шел дождь, многие вампиры были в основном заняты своим делами, охоты не проводились, а трупоеды сидели по своим норам, потому и слугам было меньше работы. Это были те редкие дни спокойствия и тишины, когда можно было просто поспать. Сон был лучшим досугом в такой мерзкой жизни.
        Вскоре к звукам дождя присовокупилось еще и тихое пение.
        Чей-то голос напевал грустную песенку…
        За морями далеко,
        Дался путь нам нелегко.
        Но вернулся я домой,
        К той кто ждет в мороз и зной.
        Красивая песня. Смутно знакомая. Кажется, кто-то когда-то пел её на праздничном банкете у королевы. Жаль, дослушать не получилось, ведь песня хозяйке не понравилась, и её сменили чем-то другим.
        Ветер дует в паруса,
        Тянет нас он в небеса.
        Мы плывем за горизонт,
        И уходим все на фронт.
        Открыв глаза Мерли некоторое время мутным взором смотрела на горящий огонь. Небольшой костер освещал темное помещение и согревал его. Пламя создавало приятный уют и так напоминало девушке о далеком прошлом жизни, когда не было боли, слез и отчаяния.
        - М? - приподняла она голову и затем увидела… скелета сидящего у огня.
        Девушка тут же замерла, смотря на жуткие черные кости. Они выглядели очень страшно. И пускай она видела лишь спину, но уже этого было достаточно, чтобы напугаться. Рядом с ним лежал какой-то странный костяной щит, на торчащих ребрах которого была зафиксирована открытая книга.
        - О, Ор, смотри, она очнулась, - неожиданно заговорил щит.
        - И-и-и! - задрожала Мерли смотря на говорящие черепа и кости собранные в такое.
        - Ха-ха-ха! Какая пугливая. Это она еще меня в полной форме не видела.
        - Не шуми, Бьонд, - спокойным голосом произнес чернокостный и повернулся к напуганной девушке. - Как спалось? Тепло?
        - А? - не поняла она.
        И только сейчас осознала, что была укрыта… тем самым рваным плащом скелета.
        - Ой! - она тут же подскочила.
        Бр-р-р-р-р-р!
        Желудок снова заворчал и отдался сильной болью в животе терийке. Она схватилась руками и свернулась клубком, сдерживая жуткие спазмы. Скрежетала зубами от боли и старалась снова подавить ужасное чувство.
        - Вот, - сказала чернокостный и протянул ей какую-то бутылку. - Тут кровь. Пей.
        Дрожащими руками девушка все же взяла сосуд. Тот был теплым и в нем сразу же ощутилась… жизнь… С трудом она вытащила пробку и в чувствительный носик ударил сильный запах свежей крови.
        «Свежая, теплая, - осознала она, теряя контроль от голода. - Хочу…»
        Дрожащими руками она поднесла горлышку к губам и сделала небольшой глоток.
        В рот тут же влилась горячая жидкость. Такая сладкая и вкусная, что девушка едва сознание не потеряла от удовольствия. Жидкость заструилась по горлу и достигла изнывающего желудка, а затем внутри, будто пламя загорелось.
        «Нет! Нельзя. Мне нельзя столько!»
        Она заставила себя отцепиться от бутылки.
        Мерли села, и с большим трудом заставляла себя успокоиться, что получалось не очень. Дико хотелось прильнуть к бутылке и выпить еще, но наученная горьким опытом хозяев, она не смела больше брать.
        - С-с-спасибо… большое… - произнесла она. - Я…
        - Пей, - сказал скелет. - Для тебя же добывал…
        - Нет. Нельзя. Только необходимый минимум. Это ваше я…
        - Успокойся, - покачал он головой. - Добыть еще не проблема. Это кровь дагонов. Не самая лучшая вещь, но этих тварей вокруг полно.
        «Не самая лучшая? Да я ничего вкуснее в жизни не пробовала», - промелькнула у нее мысль в голове.
        Она снова посмотрела на бутылку.
        - Пей, если мало, я добуду еще. Это все для тебя.
        - Меня… - дрожащим голосом произнесла она. - П-правда… можно?
        - Да пей уже, - фыркнул щит.
        - Да, можно, - снова сказал скелет.
        Мерли притянула бутылку ко рту. Очень хотелось поверить, что кровь не отнимут, что бутылку не выбьют из рук и не станут снова издеваться. Она пыталась сопротивляться, пыталась не поддаваться своим желаниям, а заставить себя держаться, но тело уже было на пределе.
        Девушка сделала еще один глоток этой сладкой жидкости. А затем еще один. И еще! Еще! Еще! Еще!
        Жадно глотая каждую порцию, она очень старалась, чтобы даже капля не пролилась мимо её рта, но голод взял вверх, и она просто упивалась кровью.
        «Хорошо… как хорошо…»
        Бутылка вскоре закончилась, и последние капли были выпиты девушкой.
        Она оторвала горлышку от губ и громко задышала.
        В первые в жизни ей дали так много. Целая бутылка за раз.
        - Ха-а-а-а-а-а… Ха-а-а-а-а-а… С…с… спасибо… ха-а-а-а-а…ха-а-а-а-а…
        - Не за что, - кивнул скелет.
        В этот момент Мерли показалось, что тот улыбнулся ей, пускай губ или какого-то лица мертвец не имел.
        - Да… я… это… - хотела сказать она, но никак не могла подобрать слов. Внутри горел огонь от утоленной жажды, чувства просто запутались и девушка не знала как себя вести.
        Неожиданно, скелет поднял свою черную руку и потянулся к девушке.
        Та, испугавшись, закрыла глаза, но вместо привычного удара… на голову легла большая кисть и начала гладить её.
        - Все хорошо, - сказал скелет. - Меня зовут Ор, а тебя?
        - Мерли… - прошептала девушка и на глаза навернулись слезы. - Мер…а-а-ха-а-а-а-а!
        Терийка, впервые за многие годы ощутившая такую заботу и доброту просто не выдержала и начала плакать…
        Глава 7. Сломанные игрушки
        - А-а-а-а-а-ха-а-а-а-а-а! - ревела девушка-кошка, заливаясь крупными слезами.
        Такой реакции я никак не ожидал, а потому несколько растерялся, когда та начала плакать. Не знаю, почему она так резко разревелась, но что с этим теперь делать я без понятия. Бьонд тоже не знал, а потому молча смотрел на все происходящее.
        Решил пока ничего не говорить, а продолжить гладить эту странную девицу по голове.
        Когда она отказывалась пить кровь, я несколько опешил. И до самого конца она словно чего-то боялась. Могу понять, что я довольно страшный, но её состояние со мной связано точно не было. И вот такое.
        Девушка плакала где-то минут пять, словно из её души рвались все чувства и то, что она сдерживала очень долго, высвободилось в одно мгновение и захлестнуло её.
        «Надо было как-то звуки приглушить, а то ведь весь город на данный крик приманим».
        Одно хорошо. Вокруг идет ливень и в таком шуме вряд ли кто-то со стороны что-то услышит, но на будущее стоит позаботиться о таком. Моих рун недостаточно чтобы поставить вокруг анти-звуковой барьер. В базовых рунах Звука просто нет, а потому придется ждать Гвен. У нее подобное точно должно быть. Она ведь магию иллюзий вполне себе спокойно применяет, так что остается лишь ждать.
        Вообще странно смотреть на такого вот вампира.
        Я из этой братии видел пока только двоих, а уж после того как узнал о том как эти живут, то дружелюбия к ним у меня не прибавилось. Была мысль даже добить такого же, как они, но сам вид беспомощного, забитого и ужасного голодного человека не дал мне поднять на нее руку.
        Вскоре девушка выплакалась, вытерлась… о мой плащ и более-менее успокоилась.
        «Я все равно хотел новый покупать», - мысленно вздохнул я.
        - Простите, - опустила она голову. - Я повела себя недостойно и…
        - Ничего, - махнул я рукой. - Мерли, как же ты оказалась тут? Разве ты, как и другие вампиры, не должна быть в этой своей башне.
        - Я сбежала оттуда, - призналась девушка. - Сейчас я в бегах.
        Мы с Бьондом переглянулись.
        Как-то сложно понять смысл сказанного.
        - Я думал, вампиры у себя там живут хорошо, - неуверенно произнес я.
        - Хорошо живут только полноценные вампиры, - вздохнула она. - А такие как я ценятся хозяевами даже ниже чем скот на ферме. Мы ведь кровь не производим, а только тратим её, по их мнению, а остальное им не важно. Да и кормят…
        Судя по тому, как она с жадностью пила кровь дагона, которая наверняка не особо высокого качества, то мне страшно представить, чем кормят там. Если вообще кормят.
        - Не понимаю, - покачал я головой. - Как так?
        - Потому что я низший вампир. Не воин и не маг. Просто обращенная… игрушка… - голос Мерли дрогнул.
        - Но разве вампиром не становятся добровольно? Нельзя кого-то обратить против его воли - это закон мироздания.
        - Для полноценного обращения нужно искреннее согласие и готовность отбросить свою былую сущность, - пояснила девушка. - А вот чтобы сделать игрушку достаточно соблазнить или подчинить, чтобы добиться просто согласия. Низшие вампиры - не полноценные Птенцы, а лишь жалкие куклы для развлечения… - она закусила губу и зверины ушки опустились. - Нас делают Мастера-Вампиры для грязной работы и утех господ, а в остальном мы просто бесполезны. Потому таких как мы в башне обычно ровно столько, чтобы заниматься уборкой и обслугой. Единственное наше преимущество, это лучшая имитация жизни, да и то…
        Эта новость была для меня неожиданной.
        Я, конечно, знал, что вампиры те еще мрази, раз ради развлечения покупают рабов, чтобы использовать их в охоте на дичь, но сегодня я узнал, что они творят и не менее омерзительные вещи со своими.
        - Мастера часто странствуют по миру, - сухим голосом произнесла Мерли обняв коленки и закутавшись в мой плащ. - Они ищут себе молоденьких девушек или симпатичных юношей, а затем… добавляют их в свою коллекцию. Они ведь могут многих обратить, потому в отличие от других им не нужно волноваться над выбором. А как игрушка надоест, её вполне можно убить и освободить место.
        Мерли потухшим взглядом смотрела перед собой. Слез уже не было, была лишь чистая и незамутненная боль.
        - Соболезную, - только и мог сказать я.
        Страшно представить, что могла пережить такая как она. Будучи вампиром у нее есть способности к восстановлению, а значит… творили с ней многое.
        - В тот день… много лет назад… я должна была выйти замуж, - сказала она. - Родители нашли мне жениха. Он был хорошим охотником из дружественного племени. О нем хорошо отзывались, и в личном разговоре он понравился мне… - она закусила губу. - Но затем появился он… Гостям не препятствовали присоединиться к празднику, а отличить человека от вампира, если тот искусен в иллюзиях очень сложно… - её голос дрогнул. - Он очаровал меня и его речи звучали так сладко… А в себя я уже пришла когда стала его рабыней…
        - Давно это было?
        - Лет десять уже… точно не помню, - она опустила голову и спрятала лицо за коленками. - Я… провела в его комнате… три года… пока не надоела ему, и он не выбросил меня. Так я стала просто служанкой…
        Чем больше слушаю, тем больше мне хочется убивать. Причем убивать именно вампиров.
        Такой мерзости еще поискать нужно.
        - А чего не сбежала-то? - спросил Бьонд. - Раз тебе там не нравилось.
        - Игрушки обязаны подчиняться тем, кто их обратил. Мы не можем пойти против воли Мастера. Даже если мы ему надоели и стали просто общими слугами, мы обязаны подчиняться ему, и не можем сбежать. Мы даже развиваться и получать уровни, или выбирать навыки без разрешения не имеем право.
        - Но ты-то сбежала.
        - Все просто, - грустно улыбнулась она. - Недавно мой Мастер… погиб…
        - Погиб?
        - Да, - кивнула Мерли. - Точно не знаю причину. Говорят, он слишком громко чавкал в тронном зале, высморкался слишком сильно или одет был в нелюбимые цвета королевы… А может натворил что. Не важно. Королева разозлилась и снесла ему голову… Я сразу же почувствовала когда он умер, - она коснулась шеи. - Словно поводок слетел…
        - А что делать с обращенными убитого Мастера?
        - Если они уже достигли уровня полноценного птенца, то есть третьего ранга, то их или отдают другим воспитателям, или просто убивают. Игрушек обычно просто убивают. Никто ведь не хочет их мести…
        - Мести? - не понял Бьонд.
        - Сам подумай, - решил пояснить я. - Если разумных созданий годами держать как рабов и резко освободить посреди логова хозяев, то, что будет? Те, кто сломан окончательно, конечно, просто не отреагируют, но остальные захотят либо сбежать, либо отомстить. Вряд ли им хватит сил бросить вызов хозяевам, но устроить какой-нибудь саботаж, убить ценный «скот», и просто доставить кучу мелких неприятностей им вполне по силам. Так что таких предпочтут убить, на всякий случай.
        - Какое расточительство, - фыркнул щит. - Столько красивых косточек.
        - Согласен, - кивнул я. - Ну, это похоже на них. Я бы больше удивился, если бы они применяли к слугам тот же мягкий подход, что к своему «скоту».
        - Почему это? - нахмурился щит.
        - Ну, «Скот»-то для еды, а вот выброшенные игрушки - просто клапан для сброса давления. «Кастовому обществу нужны парии», - вспомнил я чью-то цитату с уроков истории… или философии, не помню. - Ребятам в низу социальной лестницы нужно чувствовать, что есть кто-то еще ниже, кто-то, кто живет хуже их и кого они могут раздавить по прихоти. Отвлекает от собственной ничтожности. Да и в целом, любовь к чужим страданиям для Тьмы - скорее норма, чем отклонение.
        - И так выброшенные игрушки Мастеров развлекают Птенцов… - горько улыбнулась Мерли. - Все верно… Так оно и есть…
        - А что такое «мастер»? - задал вопрос Бьонд. - Я вот не понял кто это такие.
        - Это одна из четырех форм развития вампиров, - ответила девушка-кошка. - Вампир может стать Кровопускателем, то есть магом, Тенью - скрытником и шпионом, Атавистом - воином, а последний вид Мастер - создателем птенцов. Вампир получает возможность обращать других как только становится свободным. Когда обративший его отпускает Птенца и тот получает право заводить своих птенцов, но он не может держать под контролем сразу многих. Два-три птенца и все. Потому вампир всегда тщательно подходит к выбору своего ученика и абы кого не обращает. Мастера же специализируются на этом и могут обратить целые десятки.
        Мне сразу вспомнился тот сильный вампир, которого, кажется, называли Гаурун. Он был Атавистом и показался мне очень сильным. Странно, он воин, а вот ученик его был магом. Интересно даже почему…
        - Ладно, думаю, хватит предаваться воспоминаниям, - решил я закончить мучать девушку расспросами. - Дождь уже почти закончился.
        Ливень поутих и теперь лишь слабо накрапывает на крышу нашего убежища.
        - Мерли, ты сбежала от вампиров. Что ты теперь намерена делать?
        - Я… не знаю, - она опустила голову. - Я… могла думать лишь о побеге, а об остальном не задумывалась… Мне… некуда идти и некуда возвращаться.
        - У тебя же племя есть.
        - Они в джунглях Арслана, а это через океан отсюда, - покачала кошка головой. - Даже если я пойду по берегу обходя Океан Бурь, пройду Ледяные просторы, Оскверненные горы, Леса Вечных и территорию Шрама Мира, и все же доберусь до джунглей мне все равно там будут не рады. Я… уже испорченная… оскверненная и грязная. Такую как я никогда не примут…
        - Понимаю…
        Такого как я сейчас моя семья тоже не примет. Наверно. Если моя семья вообще все еще жива.
        - Но… если у меня получится, то я бы хотела выбраться из города, - продолжила говорить Мерли. - Выйдя за территорию облаков, я бы смогла… снова увидеть солнце.
        - Солнце ведь смертельно для любого вампира.
        - Я знаю. Но если мне суждено умереть, то я бы предпочла сгореть в лучах света, чем быть съеденной или убитой кем-то. Быть может, тогда моя душа очистится, и Предки пустят меня в свою обитель.
        Я просто не знал, что сказать на этот счет.
        Передо мной совершенно поломанная личность, у которой просто нет будущего. Мне еще хоть в теории есть куда возвращаться, а вот ей… Сложно сказать.
        «И снова я ничего не могу сделать…»
        Опять это мерзкое чувство беспомощности.
        Снова я могу лишь бесполезно барахтаться, крутится вокруг, но сам ничем помочь, не способен.
        Отвратительное чувство.
        - А вы видели недавно как тучи рассеялись? - спросила Мерли. В её взгляде загорелся азартный огонек. - Я просто застыла, когда увидела это. Вспышка где-то вдалеке, а затем облака ушли, и открылось звездное небо, - девушка искренне улыбнулась. - Все вокруг бегали и паниковали, а я стояла у окна и смотрела на звезды… Они были такими красивыми. Вот бы снова увидеть их.
        А она очень красивая, когда улыбается. Такое милое и очень доброе лицо, по ней видно, что где-то там за болью и печалью, все еще живет искренний ребенок, который хочет жить, но в этой жизни нет смысла.
        - Господин Ор, я хотела бы поблагодарить вас, - обратилась ко мне девушка.
        - Поблагодарить? За что?
        - Вы спасли меня, накормили и проявили столь забытую мной заботу, - она слегка покраснела. - Уже многие годы никто не разговаривал со мной вот так, не слушал меня и не помогал. Я искренне благодарна вам.
        - Не говорила? Ну, ты же там была не одной в таком же положении. Разве другие не помогают друг другу?
        - Нет у нас никакой дружбы или хоть какой-то взаимопомощи. Нас кормят очень мало, и мы в основном работаем за еду, и если кого накажут, то его доля достанется другим, потому подставы среди нас обычное дело. К тому же, старшие распространили слух, что они могут кого-то из нас возвысить, но лишь одного в год, вот все и враждуют друг с другом мечтая о становлении полноценным вампиром. Скорее всего, это была ложь, чисто чтобы поиздеваться над нами, но многие верят, ведь это позволяет хоть к чему-то стремиться.
        Все же я правильно сделал, что не пошел к вампирам и не стал пожирателям. Если у них такое норма, но мне страшно представить какой серпентарий творится в высших кругах.
        И вот что мне делать с ней?
        Бросить её мне совесть не позволит, но как помочь, просто не представляю. Я просто не могу оставить её, а вот выхода из положения просто не вижу.
        - Послушай, ты…
        Неожиданно где-то на улице резко завыл ветер.
        Чувство опасности взревело и я моментально поднимаюсь, подхватываю щит и закрываю Мерли.
        АГРЕССИВНАЯ ЗАЩИТА! НЕРУШИМОСТЬ!
        Воздушный серп влетает в здание и просто сносит его, врезаясь в мой щит. Вовремя активированная способность позволила мне удержаться на ногах и защитить девушку. Сарай в котором мы прятались, сдувает и разносит в щепки, которые осыпаются с неба вместе с утихающим дождем.
        Слегка топнул ногой высвободив накопленную энергию и смотрю на того, кто это сделал.
        - А-а-а-а! Что происходит?! - испугалась Мерли спрятавшись за моей спиной.
        - У нас гости, - мрачно ответил я, смотря на высокую фигуру, облаченную в черные доспехи. - И я даже догадываюсь кто это.
        - Давно не виделись, ублюдок, - усмехается вампир, поднимая длинный угольно-черный меч. - Я пришел поквитаться.
        - Долго шел, Бенедикт…
        ВАМПИР-АТАВИСТ. (IV). УРОВЕНЬ - 3. РАСА - ПОЛУ-НЕЖИТЬ. ВАМПИР.
        Глава 8. Кровь и кости
        Вампир встал на крыше здания и свысока смотрел на нас через щели своего закрытого шлема. Доспехи у него были очень даже хороши, если не считать того, что они у него были лишь на ногах, голове и левой руке. Грудь и правую руку этот клоун почему-то держал полностью голыми. Зачем такое делать я решительно не понимал, но видать у вампиров так принято.
        Шлем с крылышками летучей мыши по бокам, с узкой щелью для глаз, полностью черный с небольшими серыми элементами смотрелся очень красиво. Наплечник на левой руке и полная латная рукавица тоже ничего такая. Штаны у него вроде обычные без набедренников, с длинной юбкой до колен и латные сапоги с острыми мысками.
        В левой руке он сжимал обычный длинный прямой меч, матово-черного цвета.
        Смотрелся весь его вид довольно нелепо. Даже у меня, скелета, есть кое-какая броня, а у него и что-то странное.
        - Ты как-то изменился, - хмыкнул я. - Поправился?
        - Язви сколько хочешь, - фыркнул Бенедикт. - Ты будешь умирать и очень болезненно.
        - Как научусь чувствовать боль, так сразу же тебе сообщу.
        - Ну, так сдохни! - с этими словами он взмыл в воздух и показал, зачем ему такой странный доспех.
        Правая рука вместе с грудью начала трансформироваться и вскоре обратилась большим перепончатым крылом, больше напоминая какую-то жуткую лапу с когтями.
        Взмах!
        В меня тут же устремляется поток ветра.
        Подхватываю девчонку и тут же убегаю подальше.
        ПРЫЖОК!
        Мы вовремя отступили, ведь остатки здания, в котором мы прятались, было полностью уничтожены.
        Приземляюсь подальше и ставлю Мерли на ноги.
        - Спрячься!
        Она не стала спорить и тут же убежала, а я развернулся и стал искать в поднявшейся пыли противника. Мне повезло, что все еще шел слабый дождь, ведь поднявшееся облако осело довольно быстро, показав мне врага, что снова взмахивает рукой.
        В этот раз это был не поток ветра, а тонкий вертикальный серп, что очень быстро преодолел разделяющее нас расстояние и обрушился на землю.
        РЫВОК!
        Вовремя отступаю и вижу глубокую узкую яму на земле.
        Опасно, очень опасно, такое я выдержать смогу, но лучше зря не подставляться.
        - Бьонд, как быстро принесешь его? - спросил я.
        - Минуты три нужно, - ответил щит.
        - Тащи и как можно скорее.
        - Уже несу.
        Теперь осталось продержаться, пока он доставит то, что мне необходимо. Эту штуку мы вдвоем целый месяц делали, и пускай оно еще не завершено, но сейчас оно мне очень сильно пригодится.
        - За мной! - крикнул я и рванул в сторону.
        РЫВОК!
        Устремляюсь в сторону от противника, а тот поспешил следом думая, что я убегаю. На самом же деле я просто ухожу подальше от Мерли, которую вполне может задеть нашим поединком. В спину летят ветряные серпы.
        ПОДШАГ!
        На полной скорости смещаюсь немного левее, уклоняясь от вражеской атаки. Чем приятна данная способность так тем, что её в прямом смысле можно выполнить в любую сторону. Да, перемещение всего на полметра, но в настоящем бою это просто идеальное расстояние, чтобы сместится или сократить дистанцию, а также с минимумом усилий уйти от атаки. Несмотря на всю мою силу, вряд ли я выносливее воина-вампира четвертого ранга.
        ПРЫЖОК!
        Подлетаю к небольшому обваленному дому и запрыгиваю на него, а после отталкиваюсь еще выше, чтобы оказаться на крыше двухэтажного здания. Тут же разворачиваюсь и достаю дротик, а затем кидаю его в противника.
        БРОСОК!
        Вампир явно не ожидал столь резкой атаки, но среагировал, моментально оттолкнувшись от воздуха и сместившись в сторону.
        Возврат!
        БРОСОК!
        Возвращаю первый снаряд, и сразу же кидаю второй в отлетевшего врага, но попасть не смог.
        Тот опять отталкивается от воздуха, а заодно посылает в меня сильный поток воздуха взмахом крыла.
        ПРЫЖОК!
        Перепрыгиваю с крыши одного здания на другое, и вовремя, ведь хрупкие руины разваливаются под магической атакой противника.
        Приземляюсь на ломкое покрытие дома, что тут же осыпается под моими обмотанными в тряпки ногами, отчего я на секунду теряю равновесие и останавливаюсь, чем тут же воспользовался Бенедикт, послав в меря тонкий серп.
        Не успеваю уклониться, а потому принимаю удар на щит.
        НЕРУШИМОСТЬ! АГРЕССИВНАЯ ЗАЩИТА!
        Благодаря усилению я поглощаю половину магического урона, а возросшая устойчивость в купе со щитом Бьонда позволили мне устоять на ногах. Энергия поглощена и тут же перетекает в правую руку с дротиком.
        БРОСОК!
        Заряженная атака устремляется вперед, однако летит не точно в Бенедикта, а туда, куда он двигался по инерции своего полета. Осознав, что и сам не успевает увернуться, он тут же крутанулся вокруг своей оси, а затем отбил снаряд мечом в левой руке.
        «Тц, а я надеялся, что он не так хорош», - мысленно поморщился я.
        Враг приземляется на здание, а я встаю поудобнее, взявшись за копье.
        Весьма неудобный враг. Он не подходит слишком близко, чтобы не подставиться, осознавая, как уязвима правая сторона его тела. Да и помнит все еще мой неожиданный удар кулаком, который он пропустил, будучи уверенным в победе. Теперь осторожничает и держится на расстоянии. В воздухе он очень маневренный благодаря Магии Воздуха, а также вампирским способностям. Как минимум Левитацией он владеет, а огромное крыло не только оружие, но и оттолкнуть в сторону может. Фактически у него тоже есть Подшаг, но воздушный и естественный.
        Дальние атаки у него двух видов - серпы и потоки. Серп быстрый и острый, но от него не сложно увернуться, да и сила его не особо велика. Заблокировав атаку, я прочувствовал, что она не так уж и опасна, но все же принимать её на броню не стоит. Она у меня не так крепка, как щит. Поток уже мощнее и куда опаснее, да и поражает сразу большую область, его блокировать мне как-то не хочется. Однако он готовится дольше и несколько медленнее, чем серп, а потому увернуться вполне можно успеть.
        «Так, что он еще умеет?»
        Это не может быть весь его арсенал способностей. Должно быть что-то еще, какой-то козырь в рукаве. Не верю, что он мог прийти сюда без специально заготовленного приема. Я хорошо разбираюсь в людях, точнее подобные обиженные типы мне уже встречались в далеком прошлом. Эти сдвинутые на мести придурки хотят не просто поставить точку в конфликте, а поставить её круто и пафосно, чтоб самим очуметь от своей улетности. И, естественно, что-нибудь для этого придумают.
        Именно поэтому я осторожничаю, ведь не хочется попасть в его ловушку. Да и нужно дождаться «посылки». Магию Света пока не использую, это уже мой козырь в рукаве, а его стоит применять только в самый ответственный момент.
        - Как ты далеко?
        - Еще две минуты, - отвечает щит.
        Хорошо, нужно потянуть время.
        - Смотрю, ты кое-чему научился, - решил заговорить я. Эго подобных ребят всегда достаточно велико, чтобы они упустили возможность похвастаться. Чесать языком попусту - это их любимое занятие. Сам себя не похвалишь, никто не похвалит.
        - Кое-чему, - усмехается вампир. - Пришлось очень постараться, чтобы стать сильнее, и ты даже не представляешь, сколько грязи и дерьма мне пришлось пережить за этот месяц!
        - Ну, так просвети меня. Может, посочувствую тебе.
        - Нет, я не настолько тупой, чтобы болтать попусту, - сказал он, поднимая огромную руку-крыло над собой. - Я учел свои ошибки в том бою и больше не подставлюсь так глупо. Больше не позволю тебе приблизиться, да и не полагаюсь так сильно больше на Воздушный щит, - над его конечностью начал сгущаться ветер и собираться в одну точку. - Ты явно хотел узнать какой козырь, я приготовил для тебя, ну смотри!
        С этими словами над его рукой-крылом сжимается какая-то полупрозрачная сфера.
        - Позволь кое-чему тебя научить… Воздух может быть не самой разрушительной и не самой стойкой стихией, но он определенно самая гибкая. Если у тебя есть навыки, он может стать чем угодно… И у меня они есть!
        Готовлюсь уклониться.
        - Да, ты можешь уклониться, ха-ха-ха! - рассмеялся он, замахиваясь рукой. - А она сможет?!
        Тут же оборачиваюсь и вижу в небольшом отдалении Мерли!
        Терийка стояла спрятавшись за зданием, вместо того чтобы держаться отсюда подальше, она наоборот пришла в эпицентр битвы.
        - ЛОВИ!
        Воздушная сфера устремилась в сторону девушки на огромной скорости!
        ПРЫЖОК! РЫВОК!
        На полной ускоряюсь, и мне удается перегнать снаряд, вот только защитить её обычными приемами не получится.
        - Прости, Бьонд! - крикнул я и тут же начал наполнять его силой Света.
        Однако заклинание приближается слишком быстро, а потому сформировать защиту полностью не успеваю.
        ОПЛОТ СОЛНЕЧНЫХ КРЫЛЬЕВ!
        А затем прогремел взрыв…

* * *
        Когда в нее полетело заклинание, она уже готовилась к немедленной и мучительной смерти, а затем по глазам ударила яркая вспышка, а после, ударная волна отшвырнула девушку в стену, едва не размазав маленькое тельце о камень.
        - Угх… - застонала она, валяясь на земле.
        Несколько переломов она этим точно заработала, однако недавно выпитая кровь и утоленная жажда дали терийке силы на восстановление и очень быстро бывшая служанка пришла в себя. В больших ушках стоял пронзительный звон заглушающий все вокруг. Несколько секунд ей понадобилось, чтобы прийти в себя, а мир вокруг перестал крутиться.
        - Ха-ха-ха-ха-ха! Ха-ха-ха-ха-ха! - послышался громкий смех сквозь поднявшуюся пыль.
        Его звонкий хохот отдавался тугой болью в черепе, от чего становилось еще хуже.
        Вскоре завеса начала оседать под слабым дождем и её взору открылась картина…
        - Господин Ор! - подскочила она, с ужасом смотря на него…
        Её спаситель стоял недалеко. Его хитиновая броня была практически полностью уничтожена, а окутывающие кости тряпки свисали рваными лоскутами. Сами крайне прочные черные кости покрылись множеством небольших трещин, что уже говорит о дикой силе заклинания. Оно явно должно было бы быть куда страшнее, но скелет успел что-то применить и ослабил атаку, однако не до конца.
        - Гадство, - прохрипел чернокостный скелет.
        Его говорящий костяной щит рассыпался мелкими кусками, лишь остатки черепа остались валяться на земле. От копья в правой руке осталось лишь половина древка, а наконечник куда-то улетел или был уничтожен.
        - Господин… простите я… - хотела сказать Мерли.
        - Ты в порядке? - спросил он.
        - А? - застыла девушка.
        - Ты не сильно пострадала?
        - Нет, я… просто… - опешила она от его слов.
        - Хорошо, - кивнул скелет. - Держись подальше. Тут довольно опасно.
        - Но вы…
        - Все в порядке, - уверенным тоном заявил Ор. - Я защищу тебя.
        - Ч… что…?
        - Не бойся. Все будет хорошо.
        От его слов Мерли просто потеряла дар речи. Никто и никогда не говорил ей такого. Среди вампиров она была просто мусором, и никто не проявлял к ней хоть какой-нибудь заботы. Десять лет полных одиночества, боли и унижений, после такого она и мечтать не могла о том, чтобы… кто-то защитил её. Чтобы пришел… настоящий герой…
        - Ха-ха-ха! Защитишь?! Ты?! - завис в воздухе вампир, смеясь над скелетом. - Также как тех двоих рабов? Ты даже их не смог спасти, а сейчас разбрасываешься столь громкими словами! Хочешь знать, что с ними стало?! Парень оказался бесполезен как охотничий трофей и его замучили. Девку обратили в новую игрушку, а затем её новый хозяин заставил её зарезать парня и съесть его! Ты бы слышал, как они кричали и ревели! Ох, это было очень весело! Она после такого тронулась умом и попыталась покончить с собой, но не смогла нарушить приказ. Её разум сломался, и она мозгами превратилась в овощ. После того как с ней развлеклись, тело отдали упырями и те разорвали и сожрали её живьем!
        Мерли задрожала от ужаса слушая подробности тех… событиях. Она слышала о том, что старшие веселятся со сбежавшими рабами, их крики разносились по коридору, и девушка проклинала свой слишком хороший слух.
        - А тут еще одна! Думаю, я заберу эту ушастую зверодевку себе. Мне пока запрещено иметь свою игрушку, но, думаю, после такого сир позволит оставить себе эту, - продолжал издеваться атавист, смотря на дрожащую от ужаса Мерли. - Не волнуйся. Долго она не проживет. Как закончу с ней развлекаться, так потом выпотрошу!
        У Мерли подкосило ноги от страха. Мысль о том, что с ней теперь могут сделать, просто выбивала из разума остатки воли. Теперь участь быть съеденной пауками, не казалась такой уж ужасной и…
        - Ты закончил? - спокойным голосом спросил скелет.
        Девушка с удивлением смотрела на быстро восстанавливающего скелета, что, источая темную силу, залечивал свои повреждения. Он облился бутылками с какой-то жидкостью, предположительно костеростом, а также дополнял его Сращиванием.
        - Если да, то давай продолжим наш бой, - сказал Ор выпрямляясь и разминая кости проверяя как двигаются суставы.
        - Ты еще надеешься победить?! Ха! Ничтожество!
        - Ну, - хмыкнул скелет. - Ты свой шанс уже упустил…
        С этими словами рядом с ним в землю втыкается копье.
        - Ч… что… это?
        От вида этого оружия у Мерли внутри все похолодело. Она даже не поняла в чем именно дело, ведь на вид это было просто какое-то странное черное копье сделанное будто из кости. Странность была в том, что древко и клинок оружия были будто скрученными неведомой силой и сформированными в такую странную форму. Обычным в этом заточенном костяном оружии была лишь кожаная обмотка на середине древка и все.
        Однако само по себе оружие словно… источало тьму… Свет вокруг него словно мерк, а вода едва ли не замерзала. Мерли присмотрелась и увиденное заставило её напрячься еще сильнее.
        Глефа Черных Терний. Тип - Оружие/Артефакт. Урон - Колющий/Рубящий. Прочность - 681/681. Качество - Высокое.
        Магическое оружие, созданное из черной кости и закрученное темной силой, оно наполнено тьмой и источает её, становясь не просто копьем, а частью тела своего создателя. Не должна долго находиться вдали от того, из чьих костей создана, иначе потеряет силу.
        - Ты где там задержался? Территорию метил что ли? - спросил Ор.
        - Заблудился, - фыркнул появившийся рядом со скелетом… костяной пес. Это можно было бы назвать собакой, если бы не два человеческих черепа вместо собачьего и множество шипастых костей и ребер. Говорил он голосом того самого ныне разрушенного щита. - Я же просил не применяй эту штуку на мне.
        - Выбора не было.
        - Отвратительно себя чувствую, но я потерплю.
        А затем «собака» начала резко изменяться. Она сложилась сама в себя и превратилась в новый щит. Шипастый позвоночник по центру был основой, из которого исходили ребра, а наверху было сразу два черепа, из которых горел белый огонь.
        Ударный костяной щит. Тип - Оружие/Артефакт. Урон - Дробящий. Прочность - 355/355. Качество - Среднее.
        Щит, сделанный из кости и наполненный силой иного существа в два раза усиливает защитные и атакующие им способности использующего.
        Девушка просто не знала, что ей и думать, ведь ничего подобного раньше она не встречала. Сам господин Ор словно наполнился силой и исцелился, стоя перед ней и от него прямо веяло… уверенностью.
        Он поднял копье и направил его на своего врага произнеся какие-то слова:
        Я вижу свет, яркое сиянье.
        Что застилает сознанья берега.
        Он рассекает наше мирозданье,
        Уничтожая моего врага.
        - Отойди подальше, Мерли, - сказал скелет. - Я быстро избавлюсь от него…
        Глава 9. Разное мнение
        - Неплохо.
        Артемий Гаурун сдержал желание присвистнуть, когда у противника его ученика появилась новая экипировка. Копье, сделанное из черной кости - это очень солидная вещь. Да, она уступает артефактным доспехам вампира, которые сейчас носил Бенедикт, но сам факт подобной самоделки вызывает лишь уважение.
        Если этот скелет и не лучший боец, то такого мастера кустарной работы обязаны взять к себе темные дварфы.
        Это ведь не просто костяное копье, а практически часть тела своего создателя.
        Щит у него тоже интересный, хотя и не такой опасный в отличие от копья, но появление было эффектным, такое глупо не признать. Сам рыцарь-вампир был инертен к глупому пафосу и выпендрежу, считая это уделом либо дураков, либо молодежи, однако даже он признавал, что это выглядело занимательно.
        - Итак, что же получится по итогу?
        Теперь начнется настоящая битва.
        Скелет явно мог действовать активно и без нового оружия, но специально лишь позволял себя атаковать и просто изучал своего врага. Очень грамотная тактика.
        Бенедикт весьма силен. Получив хорошую мотивацию к саморазвитию, он достиг очень неплохих высот и перешел в атависты. Пока, конечно, ему не хватает опыта и активного использования когтей, но даже то чем он владеет уже неплохо. Да и сам он понимает, что подпускать такого врага слишком близко не лучшая идея, а потому его тактика вполне себе правильная.
        Минус тут лишь в одном.
        Бенедикт стал атавистом относительно недавно и еще не научился всем приемам своей новой формы. Ему просто не хватает немного опыта, так что если бой все же перейдет в ближний бой, то у него могут быть проблемы. Ну и не стоит забывать, что он еще до конца не проникся вампирской сущностью.
        Его противник же уступает по всем параметрам, но является все равно крайне опасным.
        Он всего два с половиной месяца как очнулся, а уже почти достиг третьей эволюции. Быстро развился и даже победил Свинофермера, что является очень хорошим достижением для новичка. Так же он довольно сообразительный, наблюдательный и его мастерство владения копьем и щитом растет. Еще два месяца назад он довольно бездарно махал оружием, а сейчас показывает весьма высокий уровень. Плюс он тоже наверняка имеет какой-то козырь в рукаве.
        «Как он пережил Разрушительную Сферу?»
        Это очень сильное заклинание Магии Ветра, и Бенедикт правильно его составил, и оно должно было просто аннигилировать скелета, уничтожив его и ту слугу за его спиной, но он как-то пережил атаку и даже спас девчонку.
        Что именно он применил Артемий, рассмотреть не успел, но это точно нельзя оставлять без внимания. Вот только Бенедикт то ли сам ничего не заметил, то ли не обратил внимание на этот факт.
        Однако подсказывать своему ученику Гаурун не собирался.
        Это его бой и его испытание, а вмешиваться в битву ученика наставник не имеет право, иначе это навредит последователю.
        - Посмотрим, кто выйдет победителем из этой схватки…

* * *
        Жаль под забралом шлема не видно рожи Бенедикта, я бы посмотрел на его выражение лица. Да, такое оружие действительно внушает. Оно, конечно, не такое красивое и мощное как у него, но для самоделки смотрится действительно солидно.
        Делать его было очень сложно, но довольно увлекательно, не зря я на него потратил целый месяц.
        Идея создания такого оружия пришла мне уже давно. У меня есть ремесло и у Бьонда оно есть, у него резьба по кости, а у меня кустарное дело, и обе имеют способности для деформации материала. А потому мы решили попробовать сделать оружие из кости.
        Первая попытка не удалась. Кость все же полая внутри отчасти и потому прочность в виде оружия у нее не особо хорошая. Эту проблему сумели решить «скручиванием» кости. Благодаря Подгонке от меня и Изгибания у моего напарника мы сумели закрутить кость, сделав её в разы прочнее и практически готовой для боя.
        Вот только обычные кости под такое не очень подходили. Да, скручивание могло связать сразу несколько костей в одну, но все равно прочность у такой конструкции оставляла желать лучшего. Сначала думали кость тролля использовать, но Гвен конечности своей «игрушки» отдавать отказывалась.
        - Найдите себе своего тролля, его и разбирайте, - ворчала она.
        Аргумент, что это как бы и так наш тролль она проигнорировала, сказав, что теперь он её. Спорить с такой непрошибаемой логикой было бессмысленно, а потому отступили. Искать еще одного тролля было глупо, как и пытаться добыть кость дракона в Разломе, а потому Бьонд предложил идею использовать мои же черные кости.
        Идея сначала показалась мне не очень хорошей, но после обсуждения решил попробовать.
        У меня есть особенность всех костяных существ - ассимиляция, то есть я могу заменить свою костью на аналогичную, причем сам состав взятой кости не особо важен, главное чтобы форма была такой же и была именно человеческой, а не звериной. Когда я присоединяю новую кость, то она постепенно подстраивается под меня. Процесс этот не быстрый и занимает несколько дней, но он рабочий. Жаль в бою так новые кости себе не заменить. Ну, если у тебя нет Улучшенной Аугментации, которую я брать не собирался. Становится химерой из кучи всего уж точно не хочу.
        Так что таким образом мы добыли из меня же пяток крупных косточек. Проблема была лишь в том, что отделившись от меня и будучи отрезанными от связи со мной кости со временем теряют силу и становятся обычными, так что приходилось постоянно навещать копье, чтобы восстанавливать его своим присутствием, ну и подпитывать Осквернением, чтобы замедлить процесс.
        Процесс был долгим, муторным, сложным, две кости в процессе были безвозвратно испорчены, но результат вышел просто поразительным. Мы не просто создали какое-то неплохое оружие, мы фактически сделали магический артефакт.
        Теперь это копье, прозванное Хрониками «Глефой Черных Терний», не просто оружие, а практически часть меня. Постоянная напитка Тьмой, постоянная осторожная работа в некотором роде связала нас с этим оружием. Проводимость темной силы у него просто запредельная, оно даже может восстанавливаться и наращивать утраченные куски. Конечно, заново вырасти вряд ли сможет, но мелкие повреждения довольно неплохо устраняет. Главное напитывать оружие темной силой.
        Сам я это копье пока в бою не использовал. Решил, что оно еще не готово, ведь связь пусть есть, но очень слабая и без постоянной напитки тьмой оно быстро теряет все свои уникальные свойства. Закончить такое оружие может лишь одна вещь - моя эволюция. Когда я буду переходить на новую ступень, я буду делать это в обнимку с этим оружием, чтобы оно нас сильнее связало.
        Я использовать его пока не хотел, но против Бенедикта размениваться на что-то меньшее нельзя.
        - Ты немного тяжелее, - хмыкнул я, покачивая новый щит в руке.
        - Я принес и их, - усмехнулся Живое Кладбище. - Можешь использовать.
        - Отлично.
        С Бьондом все получилось еще интереснее.
        Раньше, чтобы из него сделать щит кому-то из нас приходилось склеивать его кости силой своего ремесла, и только так можно было его использовать. Функционал у щита был не особо большой, ведь его куски были в соединены практически намертво и потому могли лишь немного двигаться. Однако с развитием Параллельного сознания и ремесла моего напарника, нужда в постоянных жестких соединениях пропала, ведь теперь у него было не одно дополнительное сознание, а уже целых два, а там и третье скоро появится. Потому одно могло помогать мне в качестве щита, а второе держать всю конструкцию целой и управлять ей, в случае нужды временно сливаясь в костяной монолит.
        Побочным эффектом возросших способностей к управлению костями стала жуткая «мимика» Бьонда, но это отдельная печальная история…
        К сожалению, при всех его способностях, быстрое «слияние» - это пока максимум того, что можно сделать в бою. Серьезные трансформации, требующие изменения формы костей, будь то из Щита в Гончую или из Гончей в Щит, занимают слишком много времени. А жаль, переключающийся Щит-Миньон мог бы помочь во многих ситуациях.
        Вот теперь я при полном оружии и готов к бою.
        - Готов быть битым, Бени? - усмехнулся я.
        - Не зазнавайся! - зарычал вампир и начал формировать новую атаку.
        - А придется…
        РЫВОК!

* * *
        - Сдохни уже, - прорычал Флавиус уже в третий раз протыкая настырного паука, вцепившегося в его ногу своими жвалами. На ноге, к счастью, был хороший сапог, который не так просто прокусить. Пускай нежите были и не страшно потерять конечность, но ведь замену искать придется, а вокруг желающих помочь страже благотворительностью не наблюдается.
        Так что, оторвав членистоногого от своей стопы и пнув ублюдка, стражник метафорически выдохнул и вытер несуществующий пот. Пускай как нежить он существует уже очень много лет, но привычки из жизни порой проскальзывали в нем. Да и не только в нем, но и в других мертвецах. Увы, это часть сущности, таких как они, как бы далеко они ни были от прошлого, оно навсегда с ними.
        - Вот же гады, - выругался Горри копьем тыкая еще один труп, проверяя действительно ли все тут сдохли. Второй раз так попасться на недобитка никто не хотел, вот и приходилось проверять.
        - И не говори, что-то они больно наглые в последние недели стали.
        И действительно.
        Обычно, пауки либо сидят на своих фермах, а пробравшись в город, стараются вести себя тихо, пока не разовьют гнездо, но вот уже вторую неделю членистоногие как-то осмелели. Если раньше на хорошо вооруженных стражников они старались не нападать и всячески прятались от них, то сейчас уже третий раз нападают за последние дни.
        - Говорю тебе, Флави, еще один такой патруль, и я подам в отставку, - ворчал Горри, которого тоже все достало. Он-то, как и Флавиус, пошел в стражники чисто, потому что делать было нечего, и не горел особо желанием рисковать своим существованием.
        - Как будто нас кто-то отпустит, - фыркнул скелет. - Учитывая, что идет подготовка к новому аванпосту, сейчас каждый боец на счету.
        - Что верно, то верно. Спасибо Ору.
        Да, сказать ему «спасибо» за такое порой хотелось.
        В целом-то этот странный скелетик ничего плохого и не сделал, даже наоборот, он избавил стражу от небольшой головной боли и даже перспективы интересные открыл. Стража уже давно хотела создать себе аванпост ближе к Фермам Пауков, чтобы хоть как-то контролировать их популяцию и не давать так активно заходить на чужую территорию.
        Пригород был собственностью Рынка и Армии Наследника, а потому там нежелательно присутствие детишек Долорэ. Конечно, никого не волновало, что там творится, но клиенты рынка там порой проходят, а потому какой-то порядок обеспечивать нужно. Да и слухами в последнее время полнится город, что пауков стало очень много и скоро они могут напасть на рынок. Ради такого даже сам адмирал Ризус вернулся раньше обычного и, как поговаривают, еще не скоро отправится в очередное плавание.
        Благодаря Ору Свиной район, что стоял на пути у большей части пауков сейчас пустует, а потому стража желает как можно скорее занять его и укрепить, чтобы не дать членистоногим активно гулять по Пригороду, но все же углядеть за всем невозможно. С недавних пор стражу и наемников все активнее отправляют зачищать гнездовья многоногих, но меньше их не становится.
        - Ладно, хватит жаловаться, надо бы возвращаться, - сказал Флавиус. - Нам еще…
        Неожиданно мощный звук раздался вдалеке, и потоком воздуха двух стражников сбило с ног. Это было так неожиданно, что они просто не успели среагировать, но быстро поднялись и стали озираться.
        - Смотри! - указал зомби на пылевое облако где-то в центре Пригорода. - Там что-то бабахнуло.
        - Жуть, - поежился скелет. - Идти туда не хочется, но… нас ведь все равно пошлют.
        - Да, как сержант узнает, так начнет нас мурыжить, что мы не проверили. Придется идти.
        - Пошли, узнаем, что там творится…
        Глава 10. Летающий и прыгучий
        РЫВОК!
        Ускоряюсь и мчусь на замешкавшегося противника, что завис в воздухе. Он среагировал почти сразу, как я побежал к нему и тут же начал забрасывать меня воздушными серпами.
        РЫВОК! ПОДШАГ! РЫВОК! ПОДШАГ! РЫВОК! ПОДШАГ!
        Несусь вперед и постоянно меняю свое положение благодаря подшагу, смещаясь влево или вправо уклоняясь от всех дистанционных атак противника.
        Резко влево и атака проносится мимо.
        Второй удар летит точно в меня, но его я встречаю на щит.
        БЛОК!
        Серп разбивается от шипастые кости, почти не нанося им вреда, ведь Бьонд и сам владеет навыком Стойкости, а потому Укрепляется самостоятельно, как и подлечивается Осквернением.
        Быстро сокращаю дистанцию с вампиром, а тот лишь посылает один серп за другим, но они против меня не эффективны.
        Вот он замахивается огромной рукой и швыряет поток ветра.
        ПРЫЖОК!
        Позади взрывается воздух и ударной волной меня подбрасывает еще выше, а затем я отталкиваюсь от крыши дома и долетаю до зависшего в небе противника.
        - А вот и я! - рассмеялся я, врезаясь в него.
        Тот заблокировал меня мечом и вместе мы летим в сторону.
        УДАР ЩИТОМ!
        Отталкиваю его от себя, а затем наношу удар копьем.
        ВЫПАД!
        Покрытое тьмой оружие легко разрушает его воздушный щит и враг остается без защиты.
        - Отвали! - рычит он и толкает меня ветром.
        Наша с ним дистанция увеличивается, однако я уже достаточно близко.
        Взмахиваю левой рукой, и в противника летит обычный метательный нож.
        БРОСОК!
        Тот закрывается правой крылатой рукой, что и стало его ошибкой.
        - А-а-а-а-а-а! - закричал он, когда Благословленный металл рассекает его плоть и жжет кожу святой силой. - Больно! Больно! Больно!
        Возвращаю метательный снаряд обратно в руку, а затем кидаю сразу два. Один Бенедикт отбивает мечом, а второй угодил ему в плечо, принеся еще больше мук от которой он завопил во все горло.
        Я же в это время продолжил падать в низ, благо подом мной крыша, на которую я приземляюсь.
        РАССЫПАТЬСЯ!
        По кускам осыпаюсь на черепицу и тут же собираюсь, ловя вернувшиеся ножики. У меня их всего четыре, так что разбрасываться ими не стоит. Да, хорошо получилось, очень хорошо.
        Обычный щит нужно держать за рукоятку, иначе он будет проворачиваться на ремнях, что крепят его к руке. Но Бьонд-то вполне держится сам, пусть не настолько надежно, как с моей помощью, но все же. Кроме того, он еще и рукоять втянуть-выпустить может без напряга. А значит, когда я не занят блоком, я могу свободно использовать кисть левой руки для чего угодно. Поэтому, как-то посидев-подумав, я и пришел к идее кидаться метательными ножиками, закрепленными на обороте Бьонда и по команде падающими мне прямо в руку. Раньше я не использовал их из-за того, что обычный нож большинство врагам не нанесет никакого урона, а потому применял дротики. Дротики достаточно большие, чтобы если не убить, то помешать двигаться и замедлить.
        Однако сейчас у меня есть Сила Света и Благословение. С ним я могу заряжать любой предмет и кидаться им. Поскольку щит, а сейчас и копье, не предназначены для Света, то ножи были лучшим вариантом решения. Пришлось, правда, потренироваться ловить «отпускаемые» Бьондом ножи, но это мелочи.
        - Понравилось?! - спросил я у стонущего от боли врага. Теперь он не выглядит таким уж и самоуверенным как раньше. Бенедикт ненавидит боль, так что даже обычная причиняет ему немалые проблемы, что уж говорить про освященное оружие. Мои ножи не серебряные, потому Бьонд вполне может хранить их внутри своего тела и оно ему никак не вредит, а Светом я заряжаю их прямо перед броском.
        - Ты заплатишь за все мои страдания! - взбесился он и рванул в ближний бой.
        Огромная рука-крыло ударяет по крыше и заставляет здание шататься.
        РЫВОК!
        Сближаюсь с ним.
        Закрученное копье обрушивается шквалом атак на вампира, но тот хорошо орудует своим полуторником и отражает атаки.
        Взмах рукой и мне в живот летит серп, который я просто не успеваю заблокировать.
        РАССЫПАТЬСЯ!
        Просто отделяю верхнюю часть тела от нижней и тут же кидаю ножи.
        Он отпрыгивает, а я успеваю собраться и снова сократить дистанцию.
        ПОДШАГ!
        Уклоняюсь от его клинка и захожу сбоку.
        Принимаю взмах крыла на щит.
        АГРЕССИВНАЯ ЗАЩИТА! НЕРУШИМОСТЬ!
        Поглощаю инерцию и практически не сдвигаюсь.
        Вместо того чтобы атаковать врага выпускаю накопленную инерцию через ногу прямо в и без того шатающуюся крышу, заставляя поверхность под его ногами начать осыпаться, и кровосос теряет равновесие.
        УДАР ЩИТОМ!
        Шипы на костях обрушиваются на незащищенную плоть, и рвут его кожу, принося тому новую порцию боли.
        - Сдохни! - кричит он, отталкивая меня ветром.
        Меня сносит с ног, но я успеваю швырнуть во врага свой щит. Все же бросать я могу все что угодно.
        Тяжелые кости ударяют по голове в хорошем шлеме и на миг ошеломляют его. Выигрыш в доли секунды, но этого хватает, чтобы напитать Благословением, оставленные Бьондом кинжалы.
        Возврат!
        Вернувшийся ко мне Бьонд на миг заслоняет меня от взгляда вампира, прежде чем упасть под ноги.
        БРОСОК!
        Четыре ножа летят в цель. Два все же отражаются мечом броней на левой руке, один пролетает мимо, но последний угодил Бенедикту в живот.
        - А-а-а-а-а-а-а-а-а-а-а-а-а-а-а-а-а!!! - завопил он и тут же отскакивает.
        Пинком подбрасываю щит вверх, и, схватив, совершаю стратегическое отступление.
        ПРЫЖОК!
        Схватить вернувшиеся кинжалы я уже не успевал, и они осыпались где-то по дороге.
        - Сдохни! Сдохни! Сдохни! - слышится вопль вампира, и вижу, как в меня летят сферы.
        - Задница Барнабаса! - выругался и отступаю на полной скорости, спасаясь от смертельной атаки. Снова применять Оплот и лишатся щита, мне как-то не хочется.
        В это время Бенедикт вырывает освященный нож и живота и отбрасывает его. Сам он тяжело дышит, дрожит, но все еще стоит.
        «У него вряд ли осталось много сил, - подумал я, смотря на состояние вампира. У того на голой части тела были ожоги от Света, которые не спешили заживать. Под шлемом не видно, но не удивлюсь, если этот придурок там плачет. - У меня закончились ножи. Ничего можно хоть камни использовать».
        В это время враг держится в воздухе и явно не собирается больше со мной сближаться.
        - Ненавижу! Ненавижу! Ненавижу! - кричит он и его голос уже не кажется таким уверенным и сильным. Больше похоже на скулеж или истерику, думаю, он уже очень близок к нервному срыву, который я ему обеспечу.
        - Ну, так спускайся и скажи мне это в лицо, если ты мужчина! - кричу этому придурку.
        - СДОХНИ!
        С этими словами он срывает со второй руки броню и выбрасывает меч, а затем и она превращается в такое же крыло.
        Взмах!
        В меня полетело сразу два потока.
        РЫВОК!
        Вовремя уклоняюсь, а за спиной обваливается целым дом.
        Бегу в бок, но прессинг не превращается, а лишь усиливается. В меня летят серпы и потоки, благо хоть не сферы, но скорее всего их он так часто использовать не может.
        Бежать! Бежать! Бежать!
        Уклоняюсь под обстрелом десятка снарядов, а все попытки подобраться ближе заканчиваются тем, что враг усиливает напор и отступает.
        - Мрак, я так долго не выдержу, - зарычал я.
        - У меня есть идея, - говорит Бьонд. - Есть один прием.
        - И что за идея? Почему раньше о ней не сказал?
        - Я её только недавно придумал, а тебе рассказать не успел.
        - Ну давай.
        - Тогда готовься, второго шанса не будет…

* * *
        - Больно, больно, больно… - тихо скулил Бенедикт, до крови закусывая нижнюю губу. Ему еще никогда в жизни не было так больно, но ничего поделать с этим он не мог. Юный вампир не понимал, как вроде не серебряные ножи могут причинять такую агонию. Он осмотрел тот, что был в его животе, он был горячим, явно наполнен магией, но вот какой атавист просто не понимал.
        Ему еще не приходилось сталкиваться с таким, и он просто не знал, что ему делать.
        Нет, одно он знал точно. Ни в коем случае нельзя подпускать скелета слишком близко.
        Его жуткое копье и говорящий щит, из которого тот доставал эти страшные ножи лучше держать подальше от себя. Сейчас он сбросил броню со второй руки и атаковал магией врага не желая сближаться. Он внимательно следил где тот бегает и не позволял подобраться.
        ВОЗДУШНЫЙ СЕРП! ВОЗДУШНЫЙ СЕРП! ВОЗДУШНЫЙ СЕРП! ВОЗДУШНЫЙ СЕРП!
        Заклинание было достаточно дешевым, чтобы его можно было применять непрерывно, но если он так продолжит, то рискует выбиться из сил. Вот только воспаленный, наполненный болью разум Бенедикта не думал о таких вещах, а просто желал уничтожить врага.
        - Сдохни! Сдохни! Сдохни! - повторял он, пытаясь попасть, но пока не получалось. - Сдо… Что?!
        Скелет, к удивлению самого Бенедикта, больше не пытался подобраться, а наоборот убегал прочь.
        - ТРУС! - заскрежетал острыми зубами вампир. Отпускать врага он не собирался, ведь тот может придумать еще какую-то подлость и ударить.
        Бенедикт и так долго выжидал, когда этот гадский скелет будет подальше от парка и рядом с ним не будет тролля. Сражаться со всеми ними он опасался, а потому, когда враг начал двигаться в сторону парка, юному атависту пришлось поспешить следом.
        Взмахнул крыльями и устремился к убегающей цели, что быстро удалялась от него.
        УСКОРЕНИЕ!
        Оказавшись над скелетом, он ударил сразу двумя серпами точно вниз и это врагу пришлось блокировать. Он оказался достаточно крепким, чтобы такое выдержать, но Бенедикт уже готовил сферу.
        - А?! - удивился вампир, когда вместе с поднявшейся пылью появился и какой-то черным дым. - Черный туман?!
        Будучи сам магом Бени легко узнал заклинание, которое создало завесу.
        - Жалкое зрелище!
        ПОТОК ВЕТРА!
        Его магия сдувает как пыль, так и жалкое заклятье противника, развеивая завесу.
        - Где..?! - хотел спросить, и тут же увидел убегающую за дом фигуру. - НЕ УЙДЕШЬ!
        РАЗРУШИТЕЛЬНАЯ СФЕРА!
        Мощнейшее заклинание устремляется в спину убегающему и уничтожает дом за котором тот спрятался и его самого.
        Взрыв!
        Ветер закрутился и разнес по округе камни и осколки кости.
        - Наконец-то ты мертв, - усмехнулся Бенидикт, смотря на упавший, на землю череп. - Теперь ты…
        - Слепой придурок, - неожиданно сказал… обычный белый череп. - Ты попался!
        - Что…?! - только и успел сказать вампир.
        Неожиданно за спиной в воздух подпрыгивает чернокостный скелет.
        - Ты?! - вампир замешкался на мгновение, видя своего подлетевшего в воздух противника.
        - Лови! - крикнул тот и кидает свое закрученное и окутанное тьмой копье в него.
        Бенедикт не успел увернуться и магический щит не защитил его, ему лишь удается слегка сместиться.
        Копье пробивает правую руку вампира и, зацепив его, тянет за собой.
        - А-а-а-а! - вскрикнул тот, когда врезался в стену. - Кхы-ы-ы! - застонал он и попытался встать, но его руку просто пригвоздило к стене.
        В это время скелет быстро сократил дистанцию и достал из-за пояса короткий меч.
        Меч скелета неожиданно засветился ярким солнечным светом, от которого внутри Бенедикта все похолодело и искренний ужас, зародился в сердце, когда клинок устремился к его голове.
        На одних инстинктах он успел дернуться и сместится левее и оружие обрушивается на плечо.
        Вспышка…
        А дальше все заполонила агония…
        Глава 11. Позор
        - А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А!!!! - ужасающе громкий визг разнесся, будто по всему городу.
        Если бы у меня были ушные перепонки, их бы просто разорвало. Такого крика я услышать никак не ожидал, но слушать его не собирался. Пускай я промахнулся и не смог убить вампира, но второй атакой уже не промажу.
        Бьонд дал мне этот шанс ценой своей оболочки, и упускать его я не стану. Не думал, что тот так увлечется рунами, что за время наших посиделок у костра все же запомнит рунную цепочку Черного тумана и пока я бегал, он нанес заклинание на одну из своих костей с помощью Ремесла. Подобным ничем не укрепленным рунам, конечно, далеко до нормального зачарования, поток магии разрушит их буквально за пару применений… Но нам и одного достаточно.
        Затем мы лишь спровоцировали Бени самому сократить дистанцию, и пока он погнался за Бьондом, который кое-как форму изменил и спрятался, я в дыму зашел врагу за спину и атаковал. Получилось очень хорошо.
        То, что после обретения Магии Света, я таки заплатил за замену Бьондовской костяной рукояти меча на обычную, тоже пришлось как раз кстати.
        - Не подходи! - вопил Бенедикт и в меня прилетел шквал ветра, сбив с ног и отбросив на пару метров.
        Быстро поднимаюсь и вижу, как вампир уже кидается бежать.
        - Аха-а-а-аА! Аха-а-а-а-а-а! Помогите! - открыто плакал кровосос. Он сбросил с головы шлем, ронял потоки крови и обугленной светом плоти и, спотыкаясь, бежал. Сил чтобы лететь у него уже не было.
        - Не уйдешь! - зарычал я.
        Подхватываю копье и короткий меч, а затем устремляюсь за отступающим противником. Я не собирался давать ему уйти и залечиться, чтобы снова напасть на меня.
        Спрыгиваю со здания и преследую отступающего врага, что заливаясь слезами, соплями и кровью пытается оторваться.
        РЫВОК!
        Сокращаю дистанцию, но меня снова отбрасывает ветром не давая мне его добить.
        - Не подходи! Нет! Не трогай меня! Помогите! Сир! На помощь! Я не хочу умирать! Спасите меня! - молил он во все горло.
        Снова бегу следом и уже почти настигаю, как резко останавливаюсь…
        Ведь на нашем пути появился тот, кто услышал голос своего ученика…
        Высший вампир-атавист неожиданно появился на пути и просто стоял, мрачно смотря на Бенедикта.
        - Сир! - обрадовался кровосос и бросился к нему. - Спасите ме…
        Договорить бедолага не успел, когда одним лишь когтистым пальцем наставник протыкает грудь своему ученику и уничтожает тому сердце. Я даже не успел заметить то, с какой скоростью он двигался.
        Бенедикт не сразу осознал что случилось.
        Он просто сделал еще шаг и… рухнул без чувств…
        - Позорище, - произнес старший вампир и платком вытер свой коготь.
        Я же поднимаю копье и готовлюсь защищаться. У меня против такого врага шансов нет, но отдавать свою жизнь так легко не собирался.
        - Я взял его в свои ученики, потому что увидел в нем потенциал, - произнес тот, смотря на труп. - Имея слабое здоровье, и фактически умирая, он не сдавался и все же сумел добраться досюда. Мне понравилась его решимость, готовность рвать себе жилы, дышать кровью, убивать и предавать ради выживания, а потому я не просто обратил его, а взял в личные ученики, - он ненадолго прервался и покачал головой. - Однако когда угроза смерти миновала, Бенедикт растерял всю ту решимость и силу воли. Он превратился в совершенно обычного дурака, который не хотел быть лучшим. Я подумал, что если заставлю его то сумею разбудить в нем дух настоящего вампира, но… Увы, нет.
        Я же молча слушал его слова и ничего не говорил.
        - Магия Света, - посмотрел он на меня. - Любопытно…
        Он все видел.
        Плохо.
        Если Бени мог не понять с чем имеет дело, то вот такого обмануть очень сложно.
        Затем он развернулся и пошел прочь.
        - Ты не убьешь меня? - спросил я.
        - Ты заслужил жить, - ответил высший вампир. - Твою тайну я раскрывать не буду, паладин.
        - А что насчет её?
        - А? - слегка удивился он, и только сейчас заметил Мерли, что пряталась за камнем. Если бы не торчащие звериные ушки, то её бы и не заметили. - Игрушки никого не заботят. Забирай себе, если хочешь.
        С этими словами вампир взлетел в воздух и быстро удалился.
        Я же некоторое время смотрел ему, вслед опасаясь, что он все же вернется. Сражаться с таким противником я пока не готов.
        - Ну и жуть, - сказал Бьонд. - Что-то мы слишком часто привлекаем внимание сильных мира сего.
        - Это только начало, - хмыкнул я. - Дальше будет только хуже. А чтобы достичь своей цели мне, рано или поздно, придется такого победить.
        - М-да, с тобой не соскучишься.
        - Можешь уйти, если боишься.
        - Пф, еще чего, - фыркнул тот.
        Только сейчас я заметил, что от моего щита остался только череп с четырьмя ножками из ребер. Смотрелся он довольно комично. Будь тут Гвен, она бы не упустила возможность посмеяться. Повезло ему, что девушка сейчас далеко и не может прокомментировать его нынешнее состояние.
        - Господин… - ко мне неуверенно подошла Мерли.
        Терийка неуверенно шагала по камням и слегка дрожала.
        - Ты как? - спросил я.
        - Я? Почему вас так волнует это?! Это вы же едва не погибли! - закричала она. - Если бы не я, вы бы так не пострадали! Если бы не я вы бы…
        - Все в порядке, - сказал я, положив свою костяную руку на её серую голову. - Все хорошо.
        - По…чему? - посмотрела она на меня.
        - Паладин клянется защищать тех, кто нуждается в помощи, - ответил я. - И пускай я уже не святой воин, пускай я никогда не был ярым сторонником праведности, но… сейчас лишь это не дает мне пасть в отчаяние. Потому я не пройду мимо тех, кто нуждается во мне.
        - Но… но… но… - пыталась сказать она и на её глазах навернулись слезы. - Но разве… в такой жизни… есть смысл?
        - Нет, его немного, - покачал я головой. - Однако умереть, всегда можно успеть, а потому я стараюсь жить.
        - Кхы-ы-ы… - она заплакала и начала лить слезы.
        - Ты теперь свободна и на рынке тебя не тронут. Можешь жить там и просто зарабатывать на будущее.
        - Я пойду с вами, - тут же сказала терийка, и в заплаканных глазах промелькнул огонек решимости.
        Она отступила на шаг, а затем встала на одно колено.
        - Господин Ор, вы спасли меня, опозоренную, грязную изгнанницу, а потому моя жизнь принадлежит вам! Позвольте мне служить вам!
        - Ты только обрела свободу и уже хочешь от нее отказаться? - удивился я.
        - Нет свободы для такой как я, - в дрожащем голосе ощущалась решимость.
        - Я не могу обещать тебе спокойную, долгую или хотя бы безболезненную жизнь. Ты можешь умереть в процессе.
        - Умереть я всегда успею, а сейчас я хочу жить.
        Во взгляде видна решимость, да и идти этой девчонке некуда.
        - Добро пожаловать, - пожал я плечами.
        - Вы не пожалеете, господин!..

* * *
        Выглянув из-за угла разрушенного дома, взору Флавиуса предстала невероятная картина. Тот самый печально известный скелет Ор стоял над телом убитого вампира. Он, в компании какой-то терийки поднял какие-то вещи, а затем пошел куда-то. Труп же вскоре обратился прахом, как и все вампиры после смерти.
        - Нет, я знал, что этот скелет еще удивит нас, но чтобы так, - хмыкнул Горри.
        Когда они увидели разруху, то осторожно двигались к центру этой странной битвы. Ближе они все же решились подойти только, когда все затихло. И когда они выглянули, то удивлению двух стражников не было предела. Что именно тут случилось догадаться не сложно, жаль самого процесса узреть не удалось, но оно и не нужно, и так понятно, что Ор подтвердил свой талант влипания в неприятности.
        - Он покойник, - сказал Флавиус. - Как только другие вампиры узнают о том, что он сделал, то за ним начнется настоящая охота.
        - Да, такого позора они чисто из принципа простить не могут, - покивал Горри. - Гордые они.
        Стражники переглянулись и усмехнулись.
        - На это обязательно нужно посмотреть.
        - Ага, пошли всем расскажем.
        И тихо смеясь, оба мертвеца поспешили прочь…
        Глава 12. Идеальная
        Резкий порыв ветра поднимает множество кристаллической пыли, перетирая её между собой и обращая в порошок, что электризуется от трения и взрывается, разлетаясь во все стороны. Расходящиеся молнии бьют в землю и поглощаются кристаллами побольше, а затем уходят в воздух, рассыпаясь яркими искрами.
        Ярко-желтые молнии ударяли от камня к камню и поднимали темные облака, с которыми словно вступали в какую-то вечную битву вокруг костей исполинского дракона.
        «Прошло уже триста лет с тех пор, но война все еще продолжается», - подумала Гвен, смотря на все это.
        Именно тут случилась грандиозная битва между Повелителем Тьмы Беритом и Избранным Сильвано.
        Великий алхимик и чародей Берит верхом на своем монструозном, искусственно выращенном драконе бился против воина вооруженного полуторным мечом и повелевающего молниями. Он сам словно был живой грозой и сражался на равных с темными. Дракон дышал адским пламенем, а Повелитель плел сложные и могущественные чары, но в итоге все же проиграл голой мощи человека, избранного светлыми богами.
        Их бой был столь масштабным и страшным, что половина Дункельхейда была стерта в порошок, и на её месте появился гигантский каньон - Разлом.
        Однако… по какой-то причине Сильвано не стал задерживаться в столице и уничтожать всех остальных. Он и его спутники покинули город, они двинулись на остальную империю, которую в это время сотрясала война, о том, что здесь, забыли и уже не возвращались, а выжившие стали выбираться из своих укрытий.
        Разруха была катастрофической.
        За одну ночь великая столица и вся Империя Рауминар была уничтожена. Оставшиеся приближенные Повелителя начали делить власть над огрызками былого, а остальные просто пытались выжить в хаосе.
        Именно так слышала эту историю Гвен, когда засиживалась в библиотеке или слушая рассказы на улицах. Сейчас на Рынке практически невозможно найти очевидцев тех событий, они или давно и окончательно мертвы, или служат в какой-то фракции. А все это либо записали в книге, в явно искаженном виде, либо рассказывали проповедники Черной церкви, что иногда посещали Рынок и распространяли «истину».
        Что там правда, а что выдумки сказать сложно, но Разлом есть, и его последствия также имеются, а потому непонятно как к этому относиться.
        «Поразительное место…»
        Разлом - поистине жуткая территория. Аномальная зона, заполненная непрекращающимися энергетическими бурями. Святые молнии и темные ветра разносятся по всей долине и уничтожают все, что встает на их пути. Кристаллы магической энергии растут, питаясь хаосом и растираются в порошок от пульсирующих сил.
        Все это повторялось снова и снова, а юная девушка-призрак, сидящая в гниющем трупе мертвого тролля, стояла посреди этого хаоса.
        Гвен пришла сюда с одной лишь целью - стать сильнее.
        Сейчас вся её сила исключительно завязана на труп тролля. Не будь его, она была бы лишь балластом для Ора и Бьонда. Пускай девица часто подшучивала над Кладбищем, говоря, что от него польза лишь в качестве щита, но сама понимала, что не будь такого тела, то была бы еще более бесполезной.
        Она долго думала, как же ей стать сильнее, ведь вечно ходить в теле оркоида не могла. Пускай тролли и сильные создания, гниют медленно, а благодаря своей силе ей удавалось восстанавливать часть плоти, но лишь отсрочивала неизбежное. Очень скоро она лишится этого козыря и станет ничем.
        Именно поэтому Гвен решила отправиться сюда, в Разлом, чтобы повергнуть себя и этот труп мощнейшему воздействию. Она хотела получить одну особенность, особенность которой владело тело - Регенерация. Этот навык позволяет восстанавливать себя от любых повреждений. Пусть он работает только с плотью и костями, а не духовной оболочкой, но вселяясь в труп она вполне себе могла задействовать способности.
        И вкупе с её навыком Восстановления, Регенерация могла даже обратить гниение вспять, восстановив тело до идеального состояния. Это важно и сейчас, когда зависима от одного тела, и позже, когда благодаря этому сможет восстанавливать тела даже из очень плохого состояния. В конце концов, получить труп действительно сильного существа в целости практически невозможно, такие нередко сохраняют силу сражаться даже когда от них остаются одни ошметки…
        Сейчас её навыки представляли собой такой список:
        Навыки:
        - Духовность IV - 3 уровень.
        - Скрытность III - 4 уровень.
        - Восприятие III - 5 уровень.
        - Магия Тьмы IV - 6 уровень.
        - Стойкость IV - 8 уровень.
        - Восстановление II - 8 уровень.
        - Рукопашный бой II - 2 уровень.
        - Воплощение II - 3 уровень.
        - «пусто».
        Хотя сейчас многие навыки не сказать, чтобы были особенно полезными. Скрытность с таким телом она практически больше не использует. Разве что Распределение веса, чтобы эта туша не проваливалась под землю от каждого шага. Восприятие тоже не особо используется, но бывает полезно заметить приближающегося противника заранее.
        Основными её действующими навыками была Магия Тьмы, где она активно использовала Осквернение и несколько заклинаний, Стойкость для Укрепления и Общего Сопротивления, Восстановление для реставрации трупа и Рукопашный бой для битвы. Подобрать нормальное оружие для такого тела весьма сложно, а потому девушка решила, что просто бить руками в самодельной броне будет куда эффективнее, чем искать дубину или камень, коих может просто не оказаться под руками, а то, что принесла с собой развалиться.
        Одержимость же позволяло ей использовать это тело и задействовать даже те навыки и особенности, коими владел труп раньше. Не все, разумеется, но ту же Регенерацию активировать получалось, и сейчас она хотела данную особенность перенять. Да и, возможно, не только её, кто знает, нет ли навыков, с ней связанных? Она оставила одну ячейку свободной как раз на случай, если будет что интересное. Ор, к примеру, тоже одну оставил нетронутой и что-то планирует.
        «Я выдержу! Ради него!»
        Гвен отдавала себе отчет, что подобное поведение - полнейший идиотизм, но сопротивляться этим глупым чувствам она просто не хотела. После многих лет со ставшей уже привычной пустотой внутри, вызванная «эффектом подвесного моста» влюбленность девочки-фанатки была настоящим наркотиком. Ну, не то, чтобы она прямо именно влюблена в него была. Все же подобные чувства нежити даются с трудом. Скорее это что-то ближе к страсти и желанию обладать… А заодно оторвать лапы всем, кто пытается повредить её драгоценность.
        Этот странный скелет просто ворвался в её жизнь, дважды спас и разбудил то, что она так отчаянно пыталась подавить в себе.
        «Я даже начинаю что-то вспоминать».
        Гвен плохо помнила свое прошлое, точнее она заставила себя его забыть. Забыть жизнь и просто плыть по течению. Никому не нужная дура, что померла в грязной канализации в слезах и мольбе о спасении, осталась в прошлом. А на её место вылезла циничная, равнодушная и жестокая стерва, что готова была идти по чужим головам и не испытывала жалости к постороннему. Даже участь рабов перестала волновать её.
        А затем в жизни появился Ор.
        «Так и знала, что надо было этого скелета стороной обходить», - усмехнулась она.
        Жалкий и слабый скелетик, что уступал вообще всем вокруг, но почему-то серьезный и целеустремленный. Словно ему никто не сказал, что невозможно бороться с судьбой, и он продолжал эту битву. И, несмотря на насмешки, на слабость, на то, что в него никто не верил, сейчас с ним мало кто отважится связываться.
        А сама Гвен превратилась из той кому плевать на всех кроме себя в ту, кто готова рисковать собой ради другого.
        - Угх! - заскрежетала она зубами, когда очередной мощный поток едва не сорвал кожу с тела тролля. Боли она не чувствовала, но постоянное восстановление отнимало очень много энергии.
        ОСКВЕРНЕНИЕ! СРАЩИВАНИЕ!
        Темная энергия растекалась по трупу, и возвращало ему былую форму, однако лишь для того, чтобы новый поток энергии едва не порвал оболочку. Гвен сейчас была в серьезной опасности, ведь если тело не выдержит, то она вылетит из трупа и будет моментально разорвана бушующими энергиями.
        Сила Разлома просто уничтожает любое нематериальное существо, а материальное сначала рвет на части, а потом уничтожает по кусочкам. Сюда без специального костюма соваться нельзя, а призракам вообще лучше даже близко не подходить, ведь местные бури иногда выходят за пределы Разлома и накрывают близлежащие территории.
        Именно поэтому Фабрика, что находится у самой границы, по большей части является мощнейшей крепостью из гранита и металла, изолированной от внешних воздействий. Фабрика нужна как для экспериментов над живыми и мертвыми, так и для изучения Разлома.
        Официально спонсируют Фабрику только темные создания, коим интересен потенциал такой аномалии, но ходят слухи, что и некоторые светлые заинтересованы в Разломе и также покрывают работу данного заведения. Отчасти, именно поэтому светлые силы не штурмуют Дункельхейд для освобождения рабов.
        По крайней мере, так говорят, а вот правда ли это, сложно сказать. На Дункельхейд не нападают прежде всего потому, что из-за географического расположения напасть сложно крупным отрядом. Не зря, когда Избранный пришел сюда, он сделал это в составе небольшой группы.
        - Давай же, держись, - говорила она трупу. - Еще немного.
        ОСКВЕРНЕНИЕ! СРАЩИВАНИЕ! ОСКВЕРНЕНИЕ! УКРЕПЛЕНИЕ!
        Силы быстро утекали, но девушка все равно продолжала поддерживать тело. От этого зависела её жизнь. Пускай она не так глубоко зашла на территорию бури, но даже тут, такой как она, опасно находиться.
        «Я выдержу! Выдержу! Смогу!» - решительно настроилась она и продолжила поддерживать оболочку целительной силой тьмы.
        Много лет она была пассивной и лишь плыла по течению, много лет она не думала меняться и лишь убеждала себя в том, что счастлива в этом состоянии. Но после всего пережитого, после всего что она почувствовала, Гвен уже не могла вернуться назад.
        Может после пережитого шока она сошла с ума окончательно, может это Сила Света разбудила в ней все то доброе, что она столько лет подавляла, а может просто влюбилась в своего героя, но девушка-призрак собиралась идти с ним до конца.
        «Лучше я умру с ним в безнадежном пути на вершину, чем буду и дальше одна».
        Больше никакого одиночества, больше нет грусти в том забитой берлоге, где она заставляла себя не думать о плохом и просто существовать.
        Продолжительная стимуляция особенности вашего текущего сосуда позволяет вам перенять её.
        Получена особенность - Регенерация.
        - Регенерация - восстанавливает поврежденное тело. Скорость восстановления зависит от показателя Телосложения.
        - Нет подтверждения, да? - Гвен натянуто улыбнулась… Сейчас это было неважно, но в будущем ей следует быть очень осторожной с телами, чтобы не перенять что-нибудь нежелательное, - Ну, этого следовало ожидать, для особенности магического дара же не спрашивали… Но главное, все закончено!
        Всего-то два дня все это заняло.
        За пол дня она дошла до Разлома, а затем совершала небольшие заходы с часовыми промежутками, чтобы подлечить тело и вернуться. Все ради того, чтобы добыть себе этот навык.
        - И теперь я…
        Её радостная речь прервалась появлением нового сообщения.
        Внимание! Вы выполнили особые условия и вам доступно слияние навыков.
        Навык «Стойкость» и навык «Восстановление» при наличии особенности «Регенерация», могут слиться воедино и стать навыком «Идеальное тело».
        - Идеальное тело - навык, направленный на достижение и поддержку идеального состояния тела.
        Вам доступна способность - Тень былого.
        - Тень былого - способность, позволяющая восстанавливать ваше тело или сосуд вплоть до исходного состояния.
        Желаете принять изменение?
        Вот такого Гвен не ожидала увидеть. Она даже и не знала, что подобный навык вообще есть, ведь даже в списках подобное слияние не указано. Этот навык сочетает в себе лучшее от всех составляющих, и пускай в него входят далеко не все их полезные способности, но ведь и свое что-то есть.
        - Беру! - решилась она.
        Пускай два отдельных навыка вполне себе хороши, но вот их объединение намного лучше. Освободится еще один слот, дав простор для некоторых экспериментов… А экспериментировать надо будет. Особенность Регенерации, к ее сожалению, пропала, как и способности Восстановления, заменившись Тенью былого… В перспективе та, конечно, лучше, но регенерация-то была полностью пассивной, не дававшей разложиться даже трупу, а вот Тень Былого явно будет затрачивать немало сил. И надо бы подумать, как это лучше исправить. Впрочем, это не было срочной потребностью, так что вариантов для ячеек у нее было немало.
        О способностях восстановления она не жалела ни секунды. Она вообще не знала ни одного призрака, чтобы использовал её. Их «тело», если его можно так назвать, и так невозможно было надолго ранить. Вот Стойкость была совсем другим делом… Но эти способности, к счастью, затронуты не были. И Укрепление, и Общее Сопротивление были на месте. Последнее, конечно, было не самой эффективной способностью, повышающей сопротивление сразу всем нефизическим атакам, от кислоты и молнии до Света и огня, но зато универсальной, и она потратила немало очков на её усиление.
        И благодаря слиянию у нее теперь у нее целых два свободных слота.
        - Мобильность, - кивнула она, тут же приняв такой полезный навык.
        Убегать, догонять или просто не давать врагам прорваться мимо нее - скорость всегда будет полезна. Если бы не желание оставить ячейку «на всякий случай», она бы взяла его намного раньше.
        А вот последнюю лучше так и оставить незаполненный. Раньше она не могла и надеяться похитить навыки действительно сильных существ, ведь получить тело такого в пригодном состоянии почти невозможно. Но теперь она может их чинить…
        - Или может стоит взять что из обычного? Ладно, потом решу, - махнула девушка рукой и посмотрела на свои характеристики.
        Смотрелось все очень даже достойно.
        Похититель трупов.
        Имя: Гвен.
        Раса - Нежить. Призрак.
        Уровень - 22.
        Ранг эволюции - III.
        Навыки:
        - Духовность IV - 3 уровень.
        - Скрытность III - 4 уровень.
        - Восприятие III - 5 уровень.
        - Магия Тьмы IV - 6 уровень.
        - Рукопашный бой II - 2 уровень.
        - Вселение II - 3 уровень.
        - Идеальное тело - 1 уровень.
        - Мобильность - 1 уровень.
        - «пусто».
        Способности:
        = Боевые способности:
        - Кулак-молот.
        - Рассекающая длань.
        - Рывок.
        - Укрепление (+Снижение затрат-2)
        - Общее сопротивление (+Снижение затрат, +Эффективность против Света).
        = Прочие способности: - Проявление (+ Усиление, +Улучшенное осязание).
        - Развоплощение (+Стабильность, +Увеличенный радиус)
        - Неприметность. (+Сокращение затрат-2, +Усиление-2)
        - Острый глаз.
        - Усиление слуха.
        - Осквернение.
        - Одержимость.
        - Телесные резервы.
        - Тень былого.
        = Магические способности: - Осквернение.
        - Метка преследователя.
        - Морок.
        - Звуковой мираж.
        - Стрела праха.
        - Пепельные цепи.
        Да, очень неплохо. Правда, очков, потраченных на усиление Проявления сейчас жаль, но всего не предусмотришь. Кто знает, не сошла бы она с ума, если бы не могла хоть ненадолго возвращать осязание… Впрочем, над бессмысленными вопросами она успеет поразмышлять и потом.
        ТЕНЬ БЫЛОГО!
        Труп, что еще недавно был серьезно изранен окружающими бурями и с трудом поддерживался темной силой начал стремительно восстанавливаться. Раны затягивались, кости срастались, а опаленная шерсть отрастала заново.
        Все то, что казалось безвозвратно утеряно, снова появилось на трупе, и тот даже стал походить на живое существо. Сил, правда, это съело немало и, если она не хочет остаться наедине с Бурей без защиты, ей лучше покинуть это место до того, как они кончатся.
        РЫВОК!
        Туша рванула с места прямо в сторону границы и довольно быстро преодолела разделяющее расстояние. Всего пара минут тяжелого бега и Гвен выбралась из Разлома. Даже энергии это съело не так уж и много - в отличие от первичного восстановления, просто поддержание целостности не ставило её резервы под угрозу. Наверное, она могла бы даже погулять в каньоне минут десять, если бы ей это зачем-то понадобилось.
        Правда, Регенерация позволяла находиться там днями… В этом аспекте новая способность сравниться с ней не могла.
        А вот на выходе из бури она столкнулась с верой неприятных гостей.
        - А вы тут, откуда? - удивилась Гвен смотря на крупного паука-костеглота в компании четверки мелких обычных.
        ВОИТЕЛЬ-КОСТЕГЛОТ. (III). УРОВЕНЬ - 24. РАСА - АРАХНИД.
        Воитель был куда крупнее обычных пауков. Если те напоминали размером чуть меньше обычной собаки, то этот был где-то с доброго коня. Конечно, это не Матка, что по своей эволюционной цепи тварь крупная, но все равно достаточно большой.
        - А, плевать, - махнула Гвен рукой и начала разминать тролльи кулаки. - Мне как раз нужно опробовать свои силы.
        РЫВОК!
        Здоровенная туша неожиданно для пауков быстро сократила дистанцию с главарем и на полной скорости она нанесла ему прямой удар кулаком.
        КУЛАК-МОЛОТ!
        Мощная атака рукой впечатывается в голову арахнида и отшвыривает его на несколько метров и оглушает. И пока главарь валяется ошеломленный, девушка кидается на мелких паучков и начинает их давить.
        Крупная нога расплющивает первого, а схватив рукой второго, она просто раздавила его пальцами. Третий отталкивается от воздуха и прыгает сверху, попутно выплевывая кислоту. Вот только эта дрянь больше костям вредит, чем коже и плоти, тем более, защищенной «Общим сопротивлением», а потому Гвен лишь закрылась от плевка одной рукой, а второй поймала наглую букашку и раздавила.
        Последний забрался по спине, и попытался прогрызться через плоть внутрь, надеясь, что большие руки тут его не достанут, но ей это было и не нужно. Гвен просто упала на спину и расплющила членистоногого.
        - Кха-а-а-а! - завопил главный паук, поднявшись с земли и оклемавшись.
        Он остался один, но сдаваться не собирался, а наоборот бросился в атаку.
        Плевок!
        Гвен уклоняется, не желая портить шкуру о куда более сильную кислоту.
        РЫВОК!
        Она снова сокращает дистанцию, но в этот раз паук не попадается и подпрыгивает, чтобы обрушиться на тело тролля.
        Тяжелая туша членистоногого валит тролля, когти вонзаются в плоть, придавливают конечности, а жвалы раскрываются, чтобы выплюнуть кислоту.
        - Тупица! - усмехнулась девушка-призрак и наполовину высунулась из своей оболочки.
        ПРОЯВЛЕНИЕ!
        Сделав свою руку материальной, она сразу же нанесла удар по глазам.
        РАССЕКАЮЩАЯ ДЛАНЬ!
        Способность Рукопашного боя разрезает несколько глаз на морде арахнида и тот от боли едва не захлебывается своей же кислотой, а прессинг на труп ослабевает, что позволяет троллю вырваться из хватки и подняться. Гвен не смогла бы перерубить лапу паука в своем призрачном теле, а потому атаковала глаза став лишь немного материальной. Такой прием достаточно опасный, ведь в мире немало тех, кто легко может убить даже призрака.
        Вырвавшийся тролль подскакивает к замешкавшейся твари и мощным ударом кулака просто раскалывает той голову.
        КУЛАК-МОЛОТ!
        Хитин не выдерживает и раскалывается, а все содержимое черепа расплющивается.
        - Вот и все, - усмехнулась девушка, вытирая руки. - А из твоего хитина Ор точно сделает мне новую броню, а то от старой ничего не осталось.
        Стоило раздеться, перед тем как идти в бурю, но тогда она об этом просто не подумала.
        - Милый, я возвращаюсь, ха-ха-ха!
        Глава 13. Подсчет ошибок
        Отражаю удар кирки щитом, заставляя мертвяка пошатнуться и тут же отпрыгиваю.
        - Давай! - даю команду.
        Из-за спины вылетает арбалетный болт и попадает точно зомби в голову. Попадание мощного снаряда в череп заставляет покойника завалиться на спину. Жаль мертвяка таким не убить, но ничего не поделаешь. Упавший покойник стал легкой мишенью для лезвия моего костяного копья, и гнилая голова легко отделяется от тела.
        В это время еще один выпрыгивает из земли и пытается напасть на Мерли, но терийка ловко отскакивает и на ходу перезаряжает арбалет. Бью мертвяка щитом, и острые костяные шипы рвут гниющую плоть и грязные тряпки. Болт вонзается тому в глазное яблоко, а я добиваю.
        - Кажется все, - сказал я осматриваясь.
        - Да, господин, этот последний, - подтвердила девушка, тут же подскочив ко мне. - Никого больше не слышу.
        - Хорошо, - кивнул я. - Ты молодец.
        - Спасибо, - расцвела она радостной улыбкой, и кошачьи ушки начали подергиваться.
        Как мало человеку нужно для счастья. Лишь немного внимания, похвалы и заботы.
        - Хорошо, давай собирать ценное с них.
        - Есть.
        Мерли тут же начала подбирать осколки, обыскивать карманы и просто искать среди трупов что-то полезное. Делала она это без брезгливости или отвращения. Белые перчатки спокойно пачкались в грязи и гнили, обыскивая тела. Ей о том чтобы испачкаться волноваться нет нужды, ведь способностью к Очистке она вполне себе владеет. Горничная же.
        - М-да, тратим время впустую, - фыркнул Бьонд.
        - Ну, нам в любом случае нужно было немного энергии для последнего уровня, - пожал я плечами. - К тому же дождаться надо Гвен. Плюс, немного бы Мерли подтянуть, чтобы она стала сильнее.
        - Ну, так я давно бы мог эволюционировать, а ты бы возился с ней.
        - Нет, надо вместе. Потом расскажу. Как Гвен вернется.
        - Ладно, - фыркнул щит. - А с ней как будем поступать?
        Вот тут я действительно не знал, что мне делать.
        Я хотел помочь Мерли, дать ей надежду жить, а вот как с этим быть дальше как-то не подумал. Девушка захотела пойти со мной, и как-то на эмоциях я принял её, а вот что с этим делать дальше не знаю.
        Мерли на данный момент очень слабая. Первый ранг, уровень низковатый, а таланты и того хуже. Хуже даже моих, когда я был на её уровне.
        Низший вампир-слуга.
        Имя: Мерли.
        Раса - Полу-нежить. Вампир.
        Уровень - 8.
        Ранг эволюции - I.
        Характеристики:
        - Сила - 25.
        - Телосложение - 21
        - Ловкость - 33.
        - Аура - 20.
        - Воля - 20.
        Навыки:
        - Скрытность II - 10 уровень.
        - Пожиратель II - 10 уровень.
        - Мобильность II - 10 уровень.
        - Домохозяйство II - 10 уровень.
        Способности:
        - Неприметность.
        - Тихий шаг.
        - Паучий шаг.
        - Усвоение.
        - Чутье крови.
        - Еда впрок.
        - Рывок.
        - Прыжок.
        - Ускорение.
        - Очистка. (+Снижение затрат)
        - Оптимальная температура. (+Снижение затрат)
        Особенности:
        - Нежить - вы оживший мертвец. Вы не можете устать, не испытываете мирских нужд, не нуждаетесь в кислороде, на вас не действуют яды и болезни. Вы не способны умереть естественным путем. Светлая магия наносит вам повышенный урон.
        - Имитация жизни - ваше тело воспроизводит процессы, которые проходили у вас при жизни, но это же приводит к тому, что вы нуждаетесь к пище.
        - Жажда крови - вы вампир и нуждаетесь в крови для поддержания своего существования.
        - Зверолюд - вы при жизни были зверочеловеком и у вас сохранились особенности этой расы. Как у хиррина, у вас увеличены темпы роста Силы, Ловкости, навыков Скрытности и Восприятия.
        - Восприятие хищника - восприятие вашего звериного аспекта было дополнительно усилено вампирской кровью. Вы обладаете усиленным ночным зрением и слухом, а так же чувствительностью к яркому свету.
        Да уж. Ничего боевого. Вообще ничего.
        Есть Скрытность, а потому девушка довольно неплохо может красться. Даже ходя в своих туфельках, она практически не издает звуков. Сказала, натренировала такой метод ходьбы за годы жизни в башне, там прислуге всегда нужно было быть как можно тише, пусть и не всегда получалось. Мобильность у нее тоже неплохая, а навык Пожирателя имеет даже не одну полезную способность. С ней находить живых достаточно легко, и пауки теперь не могут нам засаду устроить. Плюс она может пить много крови и накапливать в себе её запасы и в случае ранений быстро отлечиваться этими запасами, ну и голод долгий выдерживать может. Опять же это отголосок её тяжелой жизни где кровь приходилось экономить.
        А вот навык Домохозяйство как-то не впечатляет. Даже мое Кустарное ремесло смотрится достаточно перспективно в отличие от этого. Да, она умеет чистить все, еду подогревать или охлаждать, а в будущем может и еще чего появится, но пока не особо впечатляет. Увы, она навыки не выбирала, за нее все делал хозяин и тот лишь брал ей то, что будет ему полезно. Пожиратель - обязательный навык у всех вампиров, Скрытность, чтобы тихо ходила и не привлекала внимание лишний раз, Мобильность, дабы успевать исполнять приказы и сопровождать господ, а Домохозяйство дабы свои прямые обязанности выполнять. Разве что прокачано очень неплохо, и все.
        Однако все же кое-что хорошего в ней самой было - это её природная предрасположенность.
        Мерли - терийка, а те изначально создавались древними магами как более развитая и сильная форма человека. Они по стартовым параметрам физически превосходят людей и с развитием пропасть лишь растет. Да и пускай она годами жила как слуга, но прошлые навыки работы с оружием не забыла. Воином Мерли никогда не была, но все зверолюды - охотники, ведь из-за ограничения ранга, без уровней они никогда не сравняться с людьми в навыках, а значит и работу не найдут… Так что стрелять девушка умела, и я торжественно вручил ей арбалет.
        Лук, возможно, был бы лучше, но среди немалого количества накопившихся трофеев, не было ни одного, что был бы ей по силам. А покупка такового для существа, собирающегося эволюционировать в ближайшее время, была сродни покупке одежды для ребенка точно в пору. Не успеешь оглянуться, как вырастет из нее… точнее, как натяжение станет слишком слабо для возросшей Силы. Зато арбалет с воротом был не так требователен к силам владельца… А сменить оружие, если надо будет, можно и после эволюции. Или даже двух.
        А вот что дальше, я решительно не представляю.
        Взять её с собой в те опасные места, куда мы пойдем?
        Не уверен, что она выдержит этого. Я бы не хотел, чтобы девушка пострадала. Она и так за всю жизнь намучалась, и по-хорошему ей бы просто жить спокойной жизнью, но такое я дать ей не могу. Однако идти ей некуда, вернуться домой не получится, да и жить незачем. Можно было дать покой её душе и очистить несчастную, но жалко мне просто.
        «Вот и думай, что теперь делать? - вздохнул я. - Приютил кошку, а куда её девать непонятно…».
        Ну, вернется Гвен, может у нее будут идеи получше.
        Мы уже тут пару дней гуляем по городу, мне нужно было немного дотянуть до последнего уровня, а также посмотреть, что Мерли представляет из себя в бою. Она, как уже известно, неплохо стреляет, а также клинком тоже владеет, хотя последнее у нее слабовато.
        В будущем, девушке можно будет взять навыки Арбалет и Стойкость, вспомогательные у нее и так имеются. А последним постараемся развить в ней магию. Вроде мы с Гвен и Бьондом сможем создать достаточное магическое воздействие, чтобы данную особенность раскрыть. Попробуем.
        - Я все собрала, господин! - отчиталась Мерли, уже успела почистить свой костюм горничной. Надо бы ей нормальную экипировку приобрести, а то с такой одеждой она вряд ли сможет нормально сражаться.
        - Молодец, - кивнул я. - Пошли обратно.
        - Да!
        Девушка пристроилась справа от меня, и мы двинулись к парку.
        По пути же я снова обдумывал тот бой с вампиром.
        Снова и снова возвращался к нему и анализировал свои действия тогда.
        И чем больше думал, тем больше ошибок замечал в собственном стиле боя. Каждый недочет я обдумывал и размышлял, чтобы мог сделать тогда.
        Отчасти, бой вышел таким, потому что я просто не успел развиться получше. Я был еще не готов к бою, а потому в первой половине показывал себя достаточно посредственно. Однако и сам мой враг был не готов к полноценному сражению. Он недавно стал атавистом, и вместо того, чтобы привыкнуть к своей силе и освоится, сразу же бросился в бой. Будь он куда опытнее и подготовленнее, то у меня были бы серьезные проблемы.
        В этом поединке я отметил для себя два своих главных недостатка.
        Во-первых, это очень серьезный недобор боевых приемов. У меня их атак только Выпад, Удар щитом, Бросок, ну и Агрессивная защита, но это как повезет. Набор неплохой, но создаваемый им стиль боя слишком прямолинеен и предсказуем. Нужно больше атак и больше приемов, чтобы как-то его разнообразить. Я как раз докачал навык до четвертой ступени, но пока ничего не брал. После эволюции буду изучать новое, а то там может еще чего появится.
        Во-вторых, это очень большая нехватка мобильности. Враг был в воздухе, и я с очень большим трудом добирался до него. Прыжок был слишком низкий, Рывок не особо помогал, а Подшаг как-то тут не поможет. Короче, нужно также развивать свои возможности в плане того, чтобы доставать летающих врагов. Есть одна идея, но она еще не скоро получит реализацию.
        В остальном никаких проблем у меня не было. Своей защитой я был полностью доволен, она отлично себя показала, разве что нужно магическую сопротивляемость повышать.
        Ремесло также очень порадовало нас. Новое копье просто восхитительно, несмотря на то, что оно еще не готово до конца. Оружие было просто прекрасным, жаль только Свет оно не проводит. И это его главный недостаток.
        У меня есть сила Света, и хочется её активно применять, ведь она довольно эффективна против местных, но теперь и щит, и копье к нему не предрасположены. Зато метательные ножи отлично себя показали, особенно с пространственным возвратом. Жаль не всегда успевал применить способность, стоит носить кинжалов чуть больше, но посмотрим.
        В остальном пока никаких проблем.
        Сейчас у меня уже прокачаны навыки, и я могу взять себе новые способности или улучшить старые, но хочу отложить это до следующей эволюции. Просто потому, что не знаю, будут ли эти способности актуальны.
        Вот, например, порой мне хочется сделать Нерушимость такой же пассивной особенностью, как и Укрепление… Все же в этом городе всегда надо ждать неожиданной атаки, и лететь кубарем от любой такой, мягко говоря, неприятно. Однако, неизвестно, насколько тяжелым меня сделает эволюция в облаченную плотью нежить. Если мой вес будет сравним с человеческим, способность немало потеряет в эффективности, а неспособность отключить её может и вовсе стать вредной. Все-таки катиться кубарем от удара порой лучше, чем стойко принять всю его силу лицом. Лицо-то и треснуть может.
        И таких способностей, чья полезность в немалой степени зависит от будущей формы множество. А я ведь еще даже Плоть не взял. Очки есть, ранг навыка есть, но ограничивать возможность рассыпания и сбора не хочется. Оно не раз и не два спасало мне жизнь.
        «Ладно, хватит об этом думать. Потом решу».
        Мы как раз вернулись к парку, где нас уже ждал Бьонд.
        Огромная куча костей как обычно лежал пластом на земле, а у одного из черепов в зависших перед ним руках была моя книжка с рунами. Живое Кладбище не на шутку увлекся заучиванием рун и экспериментами по их комбинациям. У него к тому же очень высоко развита Аура, так что магической силы у парня в достатке, а вот контроля и умения её использовать не очень. Но он старается. Рисует руны, смотрит, как они сочетаются, ошибается, что-то у него взрывается или ломается, но ему плевать. Его тело слишком огромно, чтобы он даже заметил потерю его части, а свободного времени в достатке, чтобы увлечься этим серьезно.
        Магом он вряд ли станет, но вот изучить данную науку может достаточно неплохо.
        - Куда осколки сложить? - спросила Мерли у Бьонда.
        - Сюда, - указал Кладбище, открывая ямку, где мы храним наши деньги. Таскать с собой подобные суммы мы смысла не видим, так что храним их у него. Нам пока все равно тратить их некуда. Нет, есть куда, но пока мы не видим в этом смысла.
        Девушка спокойно закинула осколки и всякие найденные ценности.
        Она уже более-менее привыкла к Бьонду.
        При первой встречи сильно испугалась, но быстро успокоилась. Пускай побаивается его, но старается не показывать это, чтобы не обидеть. А на слова как она так быстро успокоилась, ответила просто.
        - Раз господин Ор доверяет ему, значит, господин Бьонд хороший.
        Интересная логика. Вот бы узнать, что об этом думает сам конструкт, но тот молчит и лишь фыркает.
        Неожиданно Мерли подскочила и тут же начала озираться, а её звериные ушки быстро дергались.
        - Кто-то идет! - сказала она. - Большой. Тяжелый. Близко!
        Тут же в парк вбегает почти голый тролль, только не мертвый, а внешне даже за живого его можно принять. Если бы не характерное описание в Хрониках, я бы даже испугался.
        - А вот и я! - прозвучал девичий голос от этой туши. - Скучали по мне ма-а-а-а-а… ЧЕГО?!
        Тролль, а точнее вернувшаяся к нам Гвен в теле тролля увидела Мерли.
        Девушка-вампир пискнула и тут же спряталась за мою спину.
        - А-а-а-а! Тролль! - задрожала терийка, смотря на монстра. - Не ешь меня!
        - Какого мрака?! - возмутилась Гвен. - Это еще кто?!
        Так, в ситуацию нужно резко вмешаться, а то начнутся проблемы.
        - Это… - хотел сказать я, но Бьонд меня опередил.
        - Твоя замена, - сказал Кладбище.
        - ЧЕГО?!!! - зарычала Гвен.
        - Ага, кошка получше наглой тролле-бабы, вот и заменили, - откровенно издевался Бьонд. Я прямо не ожидал от него такой язвительности и чувства юмора. Видать втихаря навык-то качает. Но больше всего я был удивлен тому, что он сам захотел поязвить. Обычно он зациклен на своих целях, а тут оживился немного.
        - Ах, вы! - начала закипать девушка. А раз закипает, то и до слез недалеко. Еще подумает, что мы тут серьезно.
        - Так! Все! - встал я между ними всеми. - Хватит уже! Бьонд, прекрати издеваться.
        - Пф, даже пошутить не разрешают, - фыркнул Кладбище.
        - Ну ты даешь, - покачал я головой. - Никем мы тебя не заменяли. Успокойся.
        - А это кто? И вообще она же вампир!
        Сама Мерли дрожа пряталась за меня. Оно не удивительно. Мало того, что Гвен жуткая, так еще и оркоиды естественные враги терийцев и потому девица сильно боится.
        - Её зовут Мерли, и она теперь с нами.
        - С чего это?! - не унималась призрак.
        - Она сбежала от вампиров и ей просто некуда идти. Да и после того как я Бенедикта убил…
        - Чего?! Ты его все же убил?!
        - Да, сразу как ты ушла, он напал. Видать выжидал пока я один останусь.
        - А-а-а-а! Нам тогда бежать надо! Нам же мстить за это будут другие вампиры!
        - Да не будут, - махнул я рукой. - За боем смотрел его наставник, и он сам своего ученика добил. Кроме него никто наш бой не видел, а он обещал молчать.
        - Хм-м-м-м, - Гвен это не убедило.
        - Ну и Мерли, будучи фактически рабом у вампиров, напросилась ко мне. Теперь вот с нами.
        - Ладно, - вздохнула она. - А чего тогда эта ушастая прячется за тебя?
        - Ты себя в зеркало видела? Ты же в теле тролля, а терийцы с оркоидами враги.
        - Ой, точно.
        - Плюс, у твоего тела одежда почти вся разорвана, и эта свисающая «третья нога» даже меня как-то напрягает.
        Только сейчас Гвен опустила голову и увидела, что тролль, труп которого она использует, все же мужик и, восстановив ему все, она в прямом смысле «восстановила все». Теперь такое непотребство болтается.
        Гвен все же вылезла из тела тролля и предстала перед нами. С виду ничего не изменилось с тех пор, как она уходила. Все такая же темноволосая прозрачная девушка в белых одеждах. Разве что облик показался мне чуть более плотным.
        - А она нам точно нужна? - посмотрела она на ушастую. - Она какая-то дохловатая.
        - Вспомни, каким был я на начале.
        - Аргумент.
        - И вообще, я хочу, чтобы именно ты ей помогла.
        - Ха?! А почему я?
        - Потому что мне нужно уходить на эволюцию и пару дней меня с Бьондом не будет.
        - О, ты собираешься на четвертый ранг переходить. Отлично…
        - Нет, я не собираюсь переходить на следующий ранг. Я останусь на третьем пока.
        - Чего? - удивились мои друзья.
        - Ты чего удумал? - спросил Бьонд.
        Я же молча поворачиваюсь к нему.
        - Эй, Бьонд, как насчет того, чтобы нам эволюционировать вместе в совместную форму?…
        Глава 14. Договор
        - Чего? - удивился Бьонд, услышав такие речи.
        Он думал, что уже привык к странностям своего партнера, но сейчас просто не знал, что и сказать. Такого предложения ему еще никто не делал. Он-то еще удивился, почему это Ор настоял, чтобы он не занимал ничем последний слот под навык, ведь Кладбище хотел занять его какой-нибудь магией или еще чем полезным.
        - Ты о чем?
        - Я долгое время думал, как бы нам стать сильнее. Для тебя нужно вырваться из плена одного места, а мне лучше сражаться. Я долго копался в библиотеке и нашел для нас лучший вариант. Если ты будешь эволюционировать и дальше как есть, то в итоге либо останешься стационарным Живым Кладбищем, либо превратишься в Костяного Голема, но учитывая твои проблемы и размеры, быть тебе таким только на пятом ранге, и то, только Костяным Гигантом. Великаном быть круто, но не особо эффективно.
        Об этом Бьонд и сам знал.
        Да, эти пути ему самому не сильно нравились.
        Умом он понимал, что лучший вариант - это отрезать от себя большую часть своего тела и превратится во что-то более компактное, но это все ведь часть него и он просто не мог так просто разорвать себя на куски. Есть еще вариант развить свои «параллельные сознания» до отдельных личностей и обратится единым разумом с множеством разделенных форм, но дробить свой рассудок ему сильно не хотелось. Это чревато серьезной уязвимостью для всяких любителей покопаться в чужих головах.
        - И я нашел путь, который не просто сделает все, что нам нужно, но и сделает нас сильнее - путь Всадника.
        - Всадника…?
        - Я хочу стать Рыцарем Смерти в будущем, а каждому рыцарю нужен свой «боевой скакун».
        Об этом Бьонд тоже читал в библиотеке.
        Пути развития и финальные формы разные. Высшая нежить может прийти к разным знаменателям - Жнец, Страж Могил, Тенепляс, Титан Мрака, Рыцарь Смерти. Последний это не просто форма, а совмещение двух существ, которые могут быть как раздельными, так и вместе сражаться.
        - Став Всадником я получу огромные возможности, а ты получишь иные формы, в которые ты сможешь ужимать все свое тело. Потому я и просил тебя не занимать последний слот для навыка «Договор».
        - Ты понимаешь… что разорвать нашу связь уже будет невозможно…?
        - Понимаю, - кивнул скелет. - Однако обычным путем я своей цели не добьюсь. Да и тебе это будет нужно.
        - Мне?
        - Если ты хочешь когда-либо добраться до своего создателя лично, иного пути нет, - пожал плечами Ор, - Форма, которую ты получишь при стандартной эволюции вряд ли сможет сделать что-то парню, способному бросить тебя, как кусок мусора. Все же, даже в исходной форме ты был готовым стражем высшего класса, чертовски могущественным для своего ранга и физически неспособным покинуть свой пост… То, что он даже не рассматривал твои возможности, означает что он либо сверх меры гордый идиот, ненавидящий любые упоминания о своих ошибках и слишком слабый, чтобы уничтожить таковые… Либо он изготавливает таких как ты десятками и еще один просто не имеет значения. И, разумеется, имеющий все меры защиты от своих творений на случай бунта. Нет, конечно, мы с Гвен, когда станем достаточно сильными, тебе его приволочем, но…
        - Я понял, - оборвал его Бьонд.
        Он и сам о таком думал.
        Раньше, пока он был один, то мыслил только о том, чтобы стать сильнее. Все его сознание было сконцентрировано только на одном и ничего иного. А затем, с приходом Ора, с приходом того, кто хочет ему помочь… Тогда он стал понимать, что у него есть и множество других желаний.
        И найти своего создателя и вбить его высокомерие ему в лицо - одно из них. Или не вбить… Хотя бы просто посмотреть на это существо с высоты, которое то никогда не сможет достичь. И даже если его товарищи найдут и приволокут «отца» к нему, он никогда не будет этим удовлетворен. Ибо тогда он так и останется бракованной ошибкой, пусть и нашедшей пару могущественных покровителей.
        Бьонд не этого хотел. Совсем не того.
        - Что скажешь? - спросил Ор. - Да, я предлагаю тебе не самый выгодный вариант. Но…
        - Я согласен, - сказал Бьонд.
        Он поднял голову к облачному небу, к мрачному и нависающему над ним потолку. Такому же темному и серому как в той лаборатории, где он впервые осознал себя. Он не покидал этот парк уже много лет и лишь благодаря Ору смог увидеть, что находится за оградой его «тюрьмы».
        - Если этот путь с другом, - произнес костяной конструкт. - То я не против.
        - Ну, тогда заключим договор, - с этими словами Ор достал из сумки свиток договора…

* * *
        Достав свиток, я вместе с Гвен, начал подготовку к ритуалу. Получить данный навык не сложно, нужно лишь провести небольшой обряд. У самого навыка не так уж и много способностей, а улучшений практически нет. Это навык позволит заключать сделки и договора с другими, давая гарантию и бонусы при их исполнении, а также серьезный откат в случае невыполнения условий.
        Сложная вещь, но весьма полезная.
        Конечно, для меня было бы лучше взять навык Фамильяра и сделать Бьонда именно подчиненным мне, однако с друзьями так не поступают. Да, я тогда бы смог напрямую контролировать его развитие, но это не только мелкое преимущество, но и откровенное свинство.
        Потому я предпочту равноценное сотрудничество.
        Мы с Бьондом уже давно осознали, что вместе нам работается куда лучше. Мы дополняем и поддерживаем друг друга, вот в этом направлении лучше идти.
        Договор не только даст Бьонду «походную» форму, но и позволит ему еще дальше уходить от своего основного тела. Даже если прямо сейчас уйти из парка он не сможет, зато теперь благодаря нашей связи он сможет «цепляться» за меня, что увеличит его возможности.
        Сам я долго думал, как мне лучше развиваться.
        Есть немало способов стать умертвием и обрести большую силу.
        Для скелета, а потом уже и мертвеца есть немало способов.
        Однако если я хочу двигаться сам, и идти вместе с друзьями, то этот путь самый лучший.
        - Готов? - спросил я его.
        - Да, - кивнул он. - Сделаем это.
        Меня удивило то, как быстро он согласился, а уж когда он назвал меня другом, то осознал, что сделал правильный выбор. Взаимное доверие - вот наш ключ к усилению.
        - Начинаем.
        Вам доступен новый навык - Договор.
        - Договор - навык сделок и соглашений, позволяющий давать клятву и защищающий от нарушений её.
        Способность:
        - Узы договора - особая связь между теми, кто заключил сделку позволяющая чувствовать друг друга на расстоянии.
        Желаете приобрести?
        Да, желаю.
        Вот теперь мой набор навыков полноценный.
        Осталось последнее.
        Захожу в Хроники и наконец-то беру способность Плоть. Раньше я откладывал её приобретение, не зная, насколько сильно такая помеха «рассыпанию костей» повлияет на мои возможности в бою, но теперь. перед эволюцией, самое время.
        - Плоть - пассивная способность, позволяющая обрастать плотью и восстанавливать её.
        Доступна Плоть, кстати, только тем, у кого оной нет. У зомби, такое, считай, по умолчанию. А вот, к примеру, Призракам, если они захотят именно реставрировать свое старое тело, надо взять вначале Прах, что наполняет их хоть каким-то физическим веществом, потом Кость, что сформирует оные из прахового облачка, и лишь затем Плоть. Да, Очков такое съест немало, да и ходить сквозь стены такое будет мешать чуть ли не с самого начала, но смена пути никогда не была простой.
        Беру.
        Как взял так на моих суставах тут же начало расти сухое мясо. Пока немного и никакого эффекта, кроме как укрепления суставов и уже упомянутой помехи рассыпанию, оно не дает.
        - Все готово, - кивнул я. - Пора приступать.
        - Начнем.
        - Нас не будет день или два, а вы пока познакомьтесь и подождите нас, - сказал я остающимся девушкам.
        - Да, господин, - тут же кивнула Мерли.
        - Вали уже спать, - фыркнула Гвен.
        Снимаю с себя всю броню, обмотки и прочее, оставляя при себе лишь свое костяное копье.
        Подхожу к Бьонду и опускаюсь под землю, где спит сам костяной конструкт. Вместе с ним мы закапываемся вглубь земли, где и проведем эволюцию.
        - Начинаем!
        Тьма начала окутывать мое сознание, и мы вместе погрузились в сон…
        Глава 15. Неугомонная кошка
        Ор и Бьонд закопались под землю и как минимум один день их можно не ждать. А может и дольше.
        «А я только вернулась и хотела провести с ним время», - дулась девушка-призрак, смотря на закопанную яму.
        Хотела похвастаться новой силой, поболтать и побыть с ним, а он взял и ушел, оставив Гвен одну с этой…
        Скосив взгляд на эту девку, она оценила новенькую.
        Ростом не очень высокая, молоденькая, смахивает на подростка, но это скорее из-за телосложения. Хиррины выглядят молодыми до преклонного возраста, и только достигнув его, начинают стремительно стареть. И, несмотря на то, что происхождение всех зверолюдей было более-менее одинаковым, только они такой особенностью и обладают. Прям как кошки, у тех тоже возраст на глаз определить сложно. Впрочем, взаимосвязь способностей терийцев с оными у их животных-прародителей всегда была сложной темой с кучей так и невыясненных факторов… Особо загадочных для тех, кто никогда ими не интересовался, как Гвен - у нее и при жизни было много дел поинтереснее, а уж после смерти…
        Волосы у той серые, сливаются с мехом на ушках. Личико смазливое и немного детское, хвоста не имеет, а по уровню и боевым способностям вообще бездарность. Даже Гвен на начале была куда более грозным противником, чем эта.
        «Ну и что мне делать?»
        Ну, возиться с ней она точно не хотела. Ор притащил эту кошку, вот пусть сам с ней и мучается, а ей до неё нет дела. К тому же есть работка поважнее, чем заботится о чужом домашнем животном.
        - Ладно, их придется ждать, - сказала девушка-призрак. - Посиди где-нибудь тут, и не мешай.
        - Хорошо, - кивнула горничная.
        Сама же Гвен подлетела к телу тролля, и стал снимать с него остатки ткани, поправлять повреждения и вытирать грязь. О боевом облачении нужно заботиться, так что она сейчас собиралась приодеть его, укрепить какой-нибудь броней и подготовить к бою. Конечно, у девушки не было никакого ремесла, и влиять как-то на доспехи она не могла, да это было и не нужно. Просто нужно покопаться в куче трофейного оружия и брони, подобрать там какие-нибудь тряпки и прикрыть тело.
        Дело не сложное, но муторное.
        - Вас ведь зовут госпожа Гвен? - послышался позади голос этой девчонки. - Очень приятно познакомиться. Я могу чем-нибудь вам помочь?
        - Нет, сама справлюсь, - фыркнула Похитительница Трупов.
        - Ясно, - все с той же вежливостью сказала терийка.
        Гвен достала из схрона тряпки и начала ими обматывать труп, заодно достала большую банку паучьего клея, который они сцедили с убитых членистоногих. Это неплохой клеящий материал, ведь использовать Соединение прямо для всего, тупо нет времени и сил, а потому можно и подобным попользоваться.
        - Госпожа Гвен, а вы эльфийка? - снова прозвучал голос кошки.
        Та сидела на земле и с интересом смотрела на нее.
        - На половину, - без энтузиазма ответила она.
        - Значит вы родом из Киардха, - покивала хирринка.
        - Типа того.
        Ну, это был очевидный вывод. Большинство эльфов живут или там, или в Вечном Лесу, и представить себе пару из представителей разных рас «под сенью вечных древ» было трудно. Нет, лес не был закрыт от посторонних, и в нем было полно приезжих, что хотели поглазеть на легендарное царство эльфов, поучиться чему-нибудь или продать-купить. Даже право на проживание там можно было получить, пусть и пройдя через ужасающие препоны бюрократии. Да и сбежавших с родины Кицуне, вон, в свое время впустили почти полным составом, увидев ценность в их врожденных способностях к магии…
        Но при этом местные эльфы были до ужаса консервативны. Жить посреди вездесущих осуждающих взглядов и шепотков было отдельным видом мазохизма, и все, кто не вписывался, предпочитали попросту свалить подальше. Ребенок-полукровка или и вовсе, супруг не-эльф, не вписывались совсем, а расовый навык Сродства с Жизнью, еще на ранних этапах дающий противозачаточные способности, начисто убирал вероятность того, что в подобную ситуацию можно было встрять случайно.
        Впрочем, «не вписываться» можно было и по куче других, более мелких причин, и такие невписывающиеся эльфы нередко покидали родину в поисках лучшей доли. И пять сотен лет назад группа таких и основала новое государство, что быстро прославилось как приют для свободомыслящих представителей всех рас. Не первая такая попытка за известную историю, но именно эта стала по-настоящему успешной. Огромный остров посреди не менее огромного озера на востоке Джунглей Арслана был отделен от возможных врагов пустыней и джунглями, что отбивало желание отвоевать лакомый кусочек напрочь и способствовало тому, что оный не был найден до судьбоносной эльфийской экспедиции. Единственная река, соединявшая озеро с морем, легко могла быть перекрыта несколькими фортами. А множество других рек, что в озеро впадали, позволяли вести речную торговлю чуть ли не с половиной Джунглей. Став буквально вратами в мир для арсланских товаров, Республика Киардха быстро стала богатым и процветающим государством, и остается таким до сих пор.
        Упоминание родины породили в Гвен неприятные воспоминания о прошлом. Мысли сами собой коснулись старой сумки, что все еще лежала в убежище на Рынке. Несмотря на то, что она решила изменить свою жизнь, но к прошлому приближаться все еще не хотела. А тут вылезла какая-то девка, что расспросами заставляет думать о неприятных вещах.
        - А вы… - вновь подала кошка голос.
        - Слушай, я не хочу говорить о моем прошлом, - начала уже откровенно злиться Гвен. - Мне некогда с тобой болтать. Не мешай.
        - Извините, - та опустила свои кошачьи уши и отвела взгляд.
        Смотрелось довольно мило, но ей сейчас было не до этого.
        Больше терийка не беспокоила Гвен своими вопросами и позволила работать в тишине. Так леди призрак обмотала тролля тканями, нарядив в импровизированную одежку и кое-где подшив или заклеив тряпки. Смотрелось относительно нормально. На все это ушел где-то час, благо физически устать она не могла, но вот морально утомилась.
        Теперь можно немного передохнуть, а затем думать чем бы себя занять дальше. Самой она вряд ли сможет надеть на труп доспехи, ведь те не предназначены для таких туш, а ремеслом девушка не владела. Тратить последний пустой слот под такое она не собиралась. Лучше оставить на будущее и подобрать что-то более полезное.
        - Ну ладно, - сказала Гвен. - Слушай ты…
        Хотела она обратиться к кошке, вот только никого вокруг не оказалась. Призрак начала крутить головой в поисках пропавшей девчонке, а той нигде не было.
        - Как она убежала?! - в шоке спросила та. Гвен была довольно наблюдательной и за годы жизни научилась смотреть в оба, а потому пропустить, как кто-то уходит она бы точно не смогла. Но тут даже не заметила ничего. - А-а-а! Убежала! Что мне делать?!
        С одной стороны, можно махнуть рукой. Ей на зверолюдку было плевать, убежала и ладно. Вернется, как есть захочет. Почти все бутылки с кровью-то остались тут.
        Но с другой стороны, Ор просил присмотреть за своим питомцем, и, если оный свернет шею под её присмотром, будет как-то… неудобно.
        - Мрак, ну за что мне такое наказание?! - застонала она. Затем задумалась. - Хотя есть за что…
        Делать нечего, а потому придется козявку искать.
        «Надо было на нее метку поставить», - мысленно вздохнула она, но уже поздно жалеть.
        Взлетев повыше Гвен начала поиски убежавшего животного.
        Долго искать не пришлось, так как о себе терийка быстро дала знать.
        Где-то недалеко послышался грохот и визги. Крыша одного домика обвалилась, подняв облако пыли и из него вылетает эта бестолковая идиотка. Вся чумазая, одежда местами порвалась, и на ней появились проплавленные дырки, а на милом личике были быстро заживающие царапины и химические ожоги.
        Зверолюдка бежит со всех ног, на ходу перезаряжая арбалет, а за ней бежит один обычный костеглот.
        «Во дура», - покачала головой призрак смотря на все это со стороны.
        Ушла и влипла в неприятности, и все это за час. Довольно быстро справилась, ничего не сказать.
        «Какой хозяин, такова и зверушка… Хотя в каком-то смысле она Ора даже превзошла, - раздраженно подумала девушка. - Надо дать ей хоть набить шишек, чтобы мозги проснулись…»
        Вообще, её просили только присмотреть, а не воспитывать, но сам Ор этим заниматься явно не собирался. Подобрал котенка, принес в дом, а сам завалился спать…
        «Еще не женились, а уже эксплуатирует на полную! Но ничего не поделаешь…»
        Став невидимой, она подлетела поближе и стала наблюдать.
        Кошка бежала достаточно быстро, могла ускоряться и была весьма подвижной. Ей даже никакие способности не нужны, чтобы шустро куда-то забраться или допрыгнуть. Маневренность весьма высока и попасть по такой очень непросто, но стоит ей сделать ошибку…
        Вот кошколюдка забежала за угол и тут же развернулась, прицелившись. Как только там показался первый паук, то он сразу же словил болт. Вот так просто и был убит преследователь.
        Непонятно только, чего она столько возилась.
        - Ха-а-а-а-а-а… Ха-а-а-а-а… Ха-а-а-а-а… справилась, - тяжело дыша, сказала девчонка.
        Вот теперь можно и поговорить.
        Подлетев к ней, она просто схватила зверолюдку за шиворот и подняла над землей.
        - У-а-а-а! - вскрикнула кошка, не ожидая такого. - Ой…
        Та начала глупо махать руками и ногами, а потому пришлось её слегка встряхнуть, чтобы не вырывалась.
        Терийка повернула голову и увидела Гвен.
        - Ну, твои объяснения?!
        Гвен сердито посмотрела на терийку, а та вжала голову, звериные ушки тут же опустились. Смотрелось и правда, миленько, но это не отменяло раздражения и в пустую потраченного времени. Девку опустили на землю и так села на землю.
        - Простите… - пробормотала кошка.
        - Простым «простите» тут не обойдешься, - прищурилась призрак. - Ты чего тут делаешь и зачем пошла одна?!
        - Вы были заняты, и я не хотела вас отвлекать….
        - Именно поэтому ты убежала и влипла в неприятности! - едва не рыча продолжила отчитывать эту дуру Гвен. - Ты вообще головой думаешь?! Ты же сейчас жалкого первого ранга, для такой как ты идти в одиночку в город вообще самоубийство! Да, тебе в этот раз повезло, но если врагов будет хотя бы двое, то бы будет легко убита!
        Тут же пришла мысль, что вообще Ор так делал, но у него выбора хоть не было. Сейчас, приобретя силу и поддержку, он стал куда осмотрительней. Но все же…
        «Как?! Как во имя всех богов он нашел животное, еще более отбитое на голову, чем он сам?!»
        Второго такого же клоуна она вряд ли сможет выдержать.
        Девчонка сидела и молча принимала выговор.
        - Ох, от тебя одни проблемы, - потерла переносицу девушка-призрак. - Зачем вообще Ор тебя притащил? Ты же более чем бесполезна и ничего не можешь. Скорее бы он изба…
        - Я знаю… - неожиданно подала голос терийка.
        Гвен замолчала и посмотрела на девицу.
        Та сидела на земле с опущенной головой и едва не плакала.
        - Я знаю… что бесполезна… - говорила та. - Знаю, что ничего не могу и просто обуза… Я настолько ничтожна, что от меня даже другие вампиры отказались. Им не захотелось даже руки марать, чтобы убить меня… - она шмыгнула носом. - И я понимаю, что абсолютно бесполезна господину Ору…
        Девица сжала свои кулачки.
        - Господин Ор очень добрый. Он защитил меня, спас, а затем взял с собой… Но я понимаю, что рано или поздно окажусь слишком тяжелым балластом для него и он оставит меня где-нибудь… Он бросит меня, и я снова останусь совсем одна.
        Зверолюдка закусила губу и сдержала подступающие слезы.
        Несколько секунд она молчала, унимая эмоции, а затем продолжила:
        - Одна… Одна я не выживу. Сейчас мне хотя бы есть куда вернутся, где зализать раны… И пока это продолжается, я должна стать как можно сильнее! Стать способной выживать в одиночку… Или и вовсе, - её голос понизился до неуверенного шепота. - Стать полезной… Чтобы меня не бросали…
        Она снова замолчала, сдерживая слезы.
        Вид этой девки довольно сильно раздражал Гвен. Конечно, во Тьме все используют всех, но вот так в открытую выставлять тут свое «я так слаба и зависима, пожалуйста, защити меня»… Где она, по её мнению, находится? Слабые в этом городе - добыча.
        Для всех, кроме Ора. Этот придурок непременно на такое поведется… И осознание этого факта бесило неимоверно.
        - Ну и к чему была вся эта речь? - фыркнула Гвен. - Думаешь, меня такое растрогает? Хочешь рисковать своей шкурой, вали, мешать не буду. Идиотки как ты первыми и погибают.
        - Как скажете, госпожа, - терийка попыталась встать на ноги, но пошатнулась и шлепнулась обратно.
        У Гвен дернулась нематериальная бровь. Даже полному идиоту было бы понятно, что её слова не являлись приказанием, но эта кошка…
        «С меня достаточно этой дуры. Чтобы с ней не случилось, Ор переживет. Она не первая в мире кошка, „растерзанная дворовыми собаками“, и далеко не последняя».
        С этими мыслями Гвен воспарила в вверх и полетела обратно на кладбище, больше не удостоив хирринку ни одним словом.
        Глава 16. Незваные гости
        Девушка-призрак улетела, а Мерли с трудом поднялась на ноги. Голова немного болела от удара, как и кислотные ожоги, но ничего серьезного. Бутылка с кровью устранила все неприятные последствия и вскоре юная терийка была физически в норме.
        - Хорошая она, добрая, милая, - ворчала зверолюдка. - Не похожа она, на ту, кого вы описывали, господин Ор…
        - Ну, мы же не одни тут путешествуем. С нами еще Гвен.
        - А кто это?
        - Наш друг, - кивнул чернокостный скелет. - Она кажется немного вредной и слегка настырной, но она милая. Думаю, вы поладите.
        - Надеюсь…
        - Не поладили, - вздохнула Мерли отряхивая свое платье от пыли и грязи. Ничего удивительного. Вампирша видела немало таких дам - добрых и милых рядом со своими покровителями, но крайне агрессивных к любой конкурентке.
        Вся разница только в том, что Гвен в своих чувствах была куда более искренна. Ни она, ни господин Ор ни находились в таком состоянии, чтобы наслаждаться физической стороной любви, и, соответственно, призрачная леди не была содержанкой, обеспечиваемой в обмен на утехи. Её привязанность к господину Ору была настоящей.
        Но это никак не меняло ситуацию, скорее, делало её еще более опасной. Пока господин не вернется, «госпоже» на глаза лучше не попадаться. Той и одного движения будет достаточно, чтобы позаботиться о Мерли навсегда.
        Утолив жажду и подлечившись Мерли подняла с земли свой арбалет. Тот не пострадал, тетива не порвалась, и вполне себе рабочий. Болтов еще был десяток, а на поясе висел короткий меч, который ей подарил сам господин Ор.
        «С таким оружием я точно смогу!»
        У неё была цель, а остальное не важно. Она должна стать сильной, достаточно сильной, чтобы призрачная леди хотя бы признала пользу от её присутствия. Только тогда она сможет остаться…
        Приведя себя в более-менее нормальный вид, девушка отправилась на поиски новой цели. Болтов еще много, плюс господин дал ей на всякий случай пару бутылок с зажигательной смесью, так что она вполне была готова к трудностям. Энергии развития нужно еще больше, так что необходимо действовать осторожно. Мерли сейчас была слишком слаба для открытого противостояния врагу, а значит, действовать надо тихо и главное больше не провоцировать много врагов сразу.
        С одним пауком она еще может справиться, а вот двое становятся большой проблемой.
        У нее совсем нет боевых способностей, так что полагаться приходится только на арбалет и клинок. Еще проблема в том, что с нежитью ей лучше не пытаться сражаться. Живое существо болт может убить, а вот зомби или скелету от её оружия ничего не будет. Разве что если удачно попадет в голову, чтобы моментально убить, но это вряд ли получится сделать без способностей.
        Проблема еще в том, что уже где-то десять лет Мерли не охотилась и не сражалась. Служанке и игрушке нет нужды в этом, не говоря уж о том, что подобное просто запрещалось. Она-то и из башни редко выходила, и то, только чтобы мусор вынести или убраться где-то. Так что приходилось вспоминать: как прятаться, как красться, как убивать и делать все это сразу. Без навыков, коими она владела при жизни, это довольно тяжело, ну и экипировки соответствующей нет.
        Про общий уровень и навыки лучше вообще молчать. С таким набором даже самый слабый скелетик был для девушки непосильной преградой. Все что она сейчас могла - это полагаться на свою скрытность, которая периодически давала сбой, на осторожность, от которой она отвыкла и фактор неожиданности, что часто работал против нее.
        «Я прямо состою из недостатков», - мысленно вздохнула терийка.
        Да, проблема существенная и с этим нужно как-то жить. Значит, придется учиться. Или так, или и дальше полагаться на господина Ора.
        «Вот только как долго он будет со мной возиться? Никому не нужен балласт».
        А кроме помощи в бою нежити, лишенной даже вампирского подобия жизни, ничего и не нужно. И Мерли сама не знала, к сожалению это или к счастью. С одной стороны, её шансы на выживание падали. Но с другой… С другой, она не хотела знать, как далеко она сама может пасть ради выживания.
        Собравшись с духом терийка кивнула и двинулась на поиски своей будущей жертвы.
        Путь предстоял сложный, ведь в округе от парка уже практически не осталось врагов. Многие твари просто инстинктивно стараются держаться подальше от места, где часто уничтожают монстров. Если дикая нежить еще игнорировала подобные ощущения, то вот живые пауки очень даже чувствовали и не желали умирать. Так что кошкодевушке пришлось зайти достаточно далеко на северо-запад, но не слишком близко к городской стене. Лучше к территории Армии Наследника не подходить. Скучающие на посту стражники могут, от безделья, и убить первого попавшегося, лишь бы как-то развлечься.
        По крайней мере, она так слышала. Все же будучи просто служанкой ей порой приходилось разносить «напитки» гостям на приемах Королевы, а там и услышать можно многое, как о самом городе, так и о том, что в мире творится.
        Вскоре Мерли нашла свою новую жертву. Одиноко паук, спрятавшийся на крыше. Он что-то выглядывал вдалеке и вел себя довольно пассивно.
        «Так, что мне говорила мама во время охоты?»
        Воспоминания на миг резанули грустью, но девушка быстро это отринула и сконцентрировалась на главном.
        Во время охоты на хищника нужно помнить следующие вещи:
        Нельзя надеяться, что ты умнее зверя.
        Животное действительно может не обладать настоящим интеллектом, но тупым оно от этого не является. Звери могут быть хитрыми, у них есть природные возможности для этого, и сами они также учатся и растут.
        Перед тем как атаковать из засады убедить, что сам не окажешься в ловушке. Иногда лучше упустить жертву, если не уверен в том, что сможешь победить.
        Риск, конечно, дело благородное, но умирать, тоже не стоит. Охотник всегда рискует, отправляясь в одиночку на вылазку, и лучше выжить, чем достичь цели, ведь вернуться можно всегда, а с оживлением уже сложнее.
        Засев на втором этаже в руинах острый кошачий глаз стал высматривать возможные угрозы. Просидев несколько минут зверолюдка, снова посмотрела на свою жертву. Тот хорошо спрятался и быть может обычный человек его и не заметил, но восприятие вампира-терийца даже без навыка было трудно обмануть. Немного посидев и поискав иные опасности и не обнаружив ничего, Мерли решила начать действовать.
        Она натянула тетиву арбалета и прицелилась в членистоногое. Тот все еще вертел головой и очень удачно встал спиной к ней.
        Выстрел!
        Болт сорвался с ложе и устремился прямо к цели. Едва слышный звук тихо просвистел в тишине, и острие втыкается в брюшко твари. Тихий визг и паук просто падает с крыши. К ней пришло немного энергии развития, что подтвердило смерть противника.
        «Отлично!», - мысленно порадовалась девушка, но тут же затихла и стала вслушиваться.
        Минуту она сидела, не издавая ни звука и слушала, однако ничего не происходило.
        «Похоже, мне просто повезло, тогда…»
        Только она хотела выйти из укрытия, чтобы подойти к телу убитого, забрать болт и осколки, как какой-то звук прозвучал недалеко.
        Кошка тут же спряталась и стала вслушиваться, и вскоре недалеко от места, где сидел паук земля начала проваливаться. Старая мощеная дорога просела и начала опускаться вниз, образуя большую дыру и из нее тут же повалили пауки.
        Пятерка обычных кослеглотов, два паука крупнее, явно второго ранга.
        ГОНЧАЯ-КОСТЕГЛОТ. (II). УРОВЕНЬ - 13. РАСА - АРАХНИД.
        А затем вылез и последний…
        Здоровенный, размером с того тролля арахнид…
        Жуткая тварь наполовину гуманоид, наполовину паук. Верхняя часть тело, руки, голова и торс напоминали человеческий, только темного цвета и покрытый хитиновыми наростами. А ниже пояса начинался обычный, но очень большой паук.
        АРАХНОС-СОЛДАТ. (III). УРОВЕНЬ - 22. РАСА - АРАХНИД.
        От вида этого существа у Мерли едва сердце в пятки не ушло. Здоровенный бугай, вооруженный хитиновым щитом и жуткого вида булавой, выглядел очень опасным и страшным. Благо она вовремя взяла себя в руки и спряталась, понимая, что нужно срочно бежать, однако если рванет сейчас, то враги тут о ней узнают и начнут преследование, а значит, нужно переждать.
        - Тихо! - произнес главный арахнид скрипучим и неприятным голосом. - Где разведчик?
        Они крутили головами и что-то искали, а затем обнаружили труп убитого Мерли паучка.
        Главарь подошел к тушке, поднял и осмотрел.
        - Свежий… только убит… - он тут же стал крутить головой. - Здесь…
        Девушка задрожала, понимая, что теперь её ищут и нужно бежать, но страх парализовал несчастную.
        - ТАМ! - точно посмотрел в её сторону арахнид. - ПОЙМАТЬ!
        Пауки тут же рванули в сторону Мерли.
        Та словно подгоняемая демонами тут же бросилась бежать со всех ног…

* * *
        - Тупая кошатина, - фыркнула Гвен, прилетев обратно в парк. - «Да госпожа! Конечно, госпожа, как скажете!»… Слушает, кивает и все равно делает по-своему! Одно слово - кошка!
        Девушка и при жизни предпочитала собак пушистым засранцам, но теперь нелюбовь к кошачьему племени взяла новую планку.
        - Бесит! - зарычала она и пнула ногой труп тролля. Тот, никак не отреагировал, да и такой слабенький удар все равно бы ему ничего не сделал. - Если хочет убиться в подворотне, так не вмешивала бы в это других! Нет же, кинулась в ноги Ору, повисла на нем, а стоило ему уйти - как ушла в отрыв…
        Гвен была очень сильно раздражена и никак не могла унять злость.
        Раньше она была осторожной, боялась рисковать и вообще плыла по течению, но с тех пор как в её жизни появился Ор и как он повлиял на нее, та отказалась от прошлой себя и изменилась. Теперь она сражается, рискует, преодолевает страх и встречает опасности лицом к лицу.
        И в глубине души Похитительница трупов понимала, почему эта служанка так её раздражала. Просто потому, что у нее было достаточно воли, чтобы сделать то, что Гвен не могла. Бросить вызов судьбе без поддержки сзади, даже без какой-либо силы. Хотя, скорее это не глупость, просто отчаяние загнанного в угол животного, ведущее к самоубийственным поступкам. Вот только…
        - Зараза мелкая! - злилась девушка.
        Затем опустилась на землю и села на камень, облокотившись на ногу тролля.
        - Ну почему ты так внезапно ушел, Ор? - спросила Гвен, посмотрев на пустырь. - Я же хотела чтобы мы были вдвоем, а ты взял и… привел еще кого-то… И так резко убежал…
        Она ведь скучала, а он, такой бесчувственный чурбан, взял и сбежал, оставив её одну с этой…
        - И что мне теперь делать?
        Вопрос сложный, а вот ничего умного в голову не идет.
        Подняв голову, она посмотрела на мрачное нависающее тяжелыми облаками небо. День уже постепенно клонился к концу и скоро в свои права полностью вступит ночь. Ночью в городе опаснее, а их основные силы сейчас отдыхают, так что стоит подготовиться.
        - М-да, ну как этот ослина проснется, так тут же ему кости пересчитаю… Хотя их и так можно посчитать… Не важно!
        Небольшая вспышка злости вскоре утихла, и снова мысли вернулись к дурной кошке.
        Гвен подняла руку и коснулась своего уха, заостренного уха. Раньше она выглядела как прозрачный скелет с дымом вместо ног, а сейчас приняла облик более живой. Да, кости еще просвечивались через бледную кожу, но со временем она станет все больше похожа на себя былую.
        - Госпожа Гвен, а вы эльфийка?
        - Полуэльфийка…
        Да, так оно и есть. Так она выглядела при жизни. Темноволосая красавица, с заостренными ушками, неуемными амбициями, и желаниями кому-то что-то доказать. Так она и погибла тут, гонясь за глупостями, а затем восстала как приведение. Страх, страх и еще раз страх - вот чем была наполнено её существование вначале такой жизни. Но сейчас…
        - Пф, мне плевать, - фыркнула Гвен, отогнав мрачные мысли. - Я сама знаю, чего я хочу. А хочу я…
        Глава 17. Собственность
        Бежать! Бежать! Бежать!
        Мерли быстро передвигала ногами, мчась среди руин на полной скорости. Так быстро как сейчас она еще никогда не бежала, ведь страх действительно окрыляет.
        - Помогите! - кричала терийка, поддавшись панике и ужасу, когда толпа крайне опасных существ не отставали от нее.
        Она уже была не так слаба и вымотана как раньше, но одно дело убегать от жалких костеглотов, а другое от более продвинутых и сильных арахнидов, что были гораздо быстрее. Да еще и подгоняемые настоящим арахносом.
        - Догнать! Выпотрошить! - кричал главарь, заставляя остальных двигаться быстрее и активнее плеваться кислотой.
        Два особо крупных паука были быстрее остальных, они прыгали по крышам, отталкивались от воздуха и обильно поливали округу кислотными брызгами, что, падая на кожу, больно жгли девушку.
        Закусив до крови губу Мерли сдерживала боль. Кожа на голове, руках и ногах сильно горела, словно её били раскаленным железом. Её бывший хозяин был любителем пыток, благо сама терийка подобное переживала всего один раз, а потом господин нашел себе игрушку по активнее, что кричит громче и больше развлекает его своими муками.
        Ускорение она использовала постоянно, стараясь хоть немного разорвать дистанцию, но убежать, никак не получалось. Враги не позволят ей спрятаться, а если она и сможет, то быстро найдут, как уже сделали.
        «Что мне делать?!» - паникующе думала терийка.
        Убежать никак не получается, а на зов о помощи никто не отвечает. Спасти её может только эта Гвен, но она вряд ли станет помогать.
        На пути замаячил знакомый парк, и девушка сначала обрадовалась, но затем резко осознала страшную истину.
        «Господин Ор сейчас не может сражаться, и если я приведу врагов к нему, то он может погибнуть».
        Эта мысль напугала её еще сильнее, и на мгновение ошеломило своей жуткостью. Господин Ор спас её, рисковал своей жизнью ради нее, а затем и дал хоть какую-то цель и смысл существовать, а потому…
        «Прощайте…»
        Резко свернув за угол, девушка побежала в другую сторону, уводя врагов от парка как можно дальше.
        «Плевать, что будет со мной. Но к нему я врагов не приведу!»
        Да, пора отдавать долг.
        «Я сама виновата, а значит, мне и платить за свои ошибки».
        Кислота лишать мелкими брызгами в спину расплавляя кожу, волосы и одежду, она жгла и причиняла сильную боль, но Мерли сдерживалась и продолжала бежать. Если и умирать, то, как можно дальше от этого места, чтобы не нашли.
        - Кха-а-а! - резко вскрикнула зверолюдка когда лодыжку обожгло резкой и очень сильной болью.
        Не в силах держаться на ногах она упала на землю и в следующий миг тяжелые туши пауков накинулись сверху.
        - А-а-а-а-а-а-а-а-а!!! - закричала она от боли.
        Острые лапы воткнулись ей в спину и пригвоздили к земле.
        В глаза все побелело, и вампирша едва не потеряла сознание от агонии, что завладела её разумом и телом. Разум помутился, и она едва не потеряла сознание, но новая вспышка боли не позволила ей уйти в спасительное небытие.
        - Ха-ха-ха, как сладко кричит, - раздался над головой голос.
        Сильная рука схватила её за волосы и подняла над землей.
        Мерли пытаясь как-то вырваться, хоть что-то сделать, но хватка у арахноса слишком сильна. Он поднял девушку перед собой и довольно усмехнулся.
        - Кричи, дрянь, кричи, нам нравятся чужие страдания, - смеялся арахнид. - Ты тут явно не одна. Такие как ты одни быть не могут. Скажешь где твои хозяева, и умрешь быстро.
        - Да… пошел ты… - с трудом произнесла терийка.
        - НЕПРАВИЛЬНО! - закричал он и в следующий миг плюнул ей в лицо кислотой.
        - А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А!!! - душераздирающий вопль вырвался из её рта когда щеки просто начали плавиться от особо мощного разъедающего вещества. Будь она живой, то уже бы умерла от болевого шока, но такого у вампира быть не может, даже такого слабого и ничтожного.
        В ушах зазвенело, левый глаза перестал что-либо видеть, а сама она снова была готова упасть в обморок.
        Удар!
        - Кха-а-а-а… - закашляла она, выплевывая кровь, когда ей в живот прилетает кулак, а затем саму девушку просто швырнули на землю, едва не размазав её по камням. - Ха-а-а-а… - едва слышно захрипела девушка.
        Боль постепенно начала заглушаться шумом в голове и единственный глаз уже с трудом различал, что вокруг вообще есть.
        - Милые страдания, - издевался над ней арахнос. - Ты умрешь в муках. Сначала скормим твои конечности моим братьям, затем живьем замотаем в кокон и наполним его особой кислотой, которая медленно будет разъедать твое тело и причинять тебе неописуемые страдания в течение нескольких дней. В итоге ты растворишься и станешь питательным бульоном для будущих паучков. Возрадуйся, низшая раса, ведь ты обратишься в ступеньку для возвышения пауков. Скажи нам, где твои хозяева и я убью тебя быстро…
        В голове сразу же вспыхнула картина того, что теперь ждет несчастную терийку. Из единственного глаза потекли слезы, и едва живое тело задрожало от страха и отчаяния.
        Она с трудом открыла рот и обожжённые химическим ожогом дрожащие губы смогли вымолвить лишь одно слово…
        - Нет…
        - ТОГДА ТЫ БУДЕШЬ СТРАДАТЬ! - закричал арахнос и огромная рука потянулась к её голове и… резко куда-то исчезла…
        Мерли не сразу поняла, что случилось.
        Вот к ней тянется жуткая конечность, чтобы замучать её, а затем она куда-то исчезла и… ничего…
        БАХ!
        Мощный грохот ударил по ушам, и раненую девушку обдало пылью и каменной крошкой.
        Она зажмурилась, а затем повернула голову к источнику этого явления.
        К её шоку она увидела там… влетевшего в стену… арахноса…
        - Так, так, так… - прозвучал знакомый голос над ней. - И что это вы тут делаете?
        - Го…спожа… Гвен…?
        Мертвый тролль встал над телом зверолюдки и начал разминать кулаки.
        - Ну и какое у вас дело к нашей кошке?…

* * *
        - Ступай, Апахок, создай новое гнездо, копи силы и готовься, очень скоро мы начнем действовать…
        Именно такими словами Сестра Хагур напутствовала одного из своих многочисленных детей, отправляя их в путь по воле Матери Долорэ. Апахок был рад, что ему доверили столь важное задание. Влияние и могущества арахнидов должно расти. Мать с каждым днем требует больше пищи, больше силы, ведь чтобы родить ЕГО, ей нужно огромное количество энергии.
        Апахок и остальные были избраны, дабы стать ступенькой для возвышения высшей расы. Они должны создавать новые гнезда, плодится, расти, чтобы в нужный момент собраться единым кулаком и раздавить тех, кто станет для Матери едой. Однако это задание требует секретности и осторожности.
        Так что, когда Апахок и его маленький отряд выбрался из-под земли, их никто не встречал. Посланный вперед разведчик должен был встретить их в условленном месте, но не явился. Точнее он был кем-то убит.
        Виновник нашелся сразу и им оказался какой-то жалкий вампир. Эта ничтожная раса, что мнит себя великими, но они лишь в будущем станут такой же едой для них. Однако вампиры редко ходят в одиночке, особенно такие слабые, а значит, тут где-то были и другие.
        Поймать её оказалась не так просто, ведь верткая тварь некоторое время убегала, но точное попадание кислоты по ноге прервало погоню. Допрашивать её имело не особо много смысла, но муки, страдания и крики отчаяние были сладким нектаром для любого темного. Потому он решил помучить это ничтожество перед тем как пустить её на корм будущим детям. Можно даже будет отложить в нее яйца, поддержать жизнь в вампире, чтобы в итоге детишки вкусили свежую плоть, а также приятно будет посмотреть как она кричит.
        А вот говорить мразь отказалась. Думает, будто это имеет значение… Раз её хозяева не пришли на весь шум, поднятый погоней, то должно быть бросили и уже сбежали, и по прошествии времени, затраченного на преследование этой ничтожной твари, их уже не догнать. Впрочем, это не повлияет на общую картину. Разве что место логова придется несколько сместить…
        Только Апахок хотел показать вампирше, что нельзя дерзить будущим богам, как неведомая сила снесла арахноса и тот влетел в руины дома, обваливая их на себя. Удар был не особо опасным, но из-за неожиданности арахнид не успел сгруппироваться и потому был отброшен так легко.
        Быстро поднявшись, арахнид взревел от бешенства и тут же поднял свою булаву и щит.
        - КТО ПОСМЕЛ КОСНУТЬСЯ МЕНЯ?!!!
        - Ну, я, - прозвучал перед ним женский голос.
        Но вот тот, кто стоял перед ним, как-то голосу не соответствовал.
        Это был тролль, обычный снежный тролль, обмотанный в какие-то тряпки и с привязанными к нему какими-то пластинами, да кусками дерева с металлом.
        ПОХИТИТЕЛЬ ТРУПОВ. (III) УРОВЕНЬ - 24. РАСА - НЕЖИТЬ. ДУХ.
        Теперь было ясно. Это лишь жалкий призрак в теле могучего тролля. Ничего опасного.
        - Ты кто?!
        Пауки уже окружили незваную гостью и только ждали команды для атаки.
        - Меня зовут Гвен. Я пришла сюда за ней, - указала она на валяющуюся вампиршу.
        - Она? Зачем она тебе?
        - Мне? Да все просто, - усмехнулась та. - Это животное собственность моего будущего мужа, а значит, автоматически является и моей собственностью. Так что она - просто моя кошка.
        - Кошка? - не понял Апахок, не знакомый с таким словом.
        - Кошка? - удивленно произнесла сама хирритка.
        - Кошка, - кивнула эта Гвен. - А что, ты чем большим можешь быть? Лежи и не мешай мне.
        - Ясно, - мрачно произнес арахнос. - Ты умрешь вместе с ней!
        - Ну, так подойди и попробуй, - смеялась Похитительница трупов. - Я постараюсь убить тебя аккуратно, ведь твое тело может быть мне полезно… Хе-хе-хе-хе….!
        Глава 18. Тролль и паук
        Найти эту идиотку оказалось очень легко, несмотря на то, что Метку на нее она поставить забыла. Она так верещит, что слышно даже на другом конце города. Сначала Гвен пришла как раз когда её пытали, и услышала, чего там хотел этот паукан. Малявка, по крайней мере, не выдала, где остальные спят, хоть какой-то от нее толк есть.
        Хотя теперь она серьезно попорчена, чему Гвен была крайне не рада. Как на неё Ор-то смотреть будет, если она даже кошку в целости и дня продержать не может? А если они действительно живыми станут, и дети пойдут, то тогда что?
        «Так, Гвен, соберись, - прервала девушка сама себя. - Эмоции и привязанности - это конечно хорошо, но постоянно улетать мыслями в далекие дали - не дело».
        В любом случае, оставлять безнаказанным покушение на свое имущества нельзя. Уважать же перестанут. Значит, тех, кто это сделал нужно проучить. Смертельно проучить, заставить страдать, жалеть о содеянном… и о том, что они вообще появились на свет.
        «Да, как же я давно такого хотела…», - мысленно улыбнулась она.
        Будучи в прошлом лишь простым и жалким фантомом, она боялась спорить с сильными врагами, избегала опасностей и терпела, но сейчас, самой став такой же, Гвен жаждала наверстать упущенное. Доказать самой себе, что теперь она на вершине пищевой цепи и это её должны бояться.
        - Госпожа Гвен… - с трудом промычала кошка. - Вы…
        - Лежи уже и не мешай, идиотка, - фыркнула девушка-призрак. - Лучше подумай, как ты можешь приносить нам пользу, так как в открытом бою от тебя толку мало. И не доставляй нам больше таких проблем.
        - Угу…
        Дальше говорить уже не получилось, так как арахнос скомандовал атаку, и противники тут же кинулись в бой. Мелкие паучки не стали бросаться вперед, так как были уж совсем бесполезными и ничего бы троллю сделать не смогли, а просто начали плеваться кислотой. Два же самых крупных рванули в вперед желая замедлить или покусать врага. Ничего другого они и не умели.
        Что и стало их ошибкой.
        РЫВОК!
        Тяжелая туша оркоида просто разметала набегающих врагов, разбросав их в разные стороны. Поскольку оружия Гвен не использовала, то ничего не помешало ей схватить этих двоих за лапки, а после со всей силы долбануть несчастных о каменные стены. Хлипкие руины развалились от такого, как и тела членистоногих, порванных пополам. Кислотные атаки мелких доставляли небольшие неудобства, но жидкость была слишком слаба, чтоб нанести существенный урон мертвой тролльей плоти, усиленной Тьмой. Ну и не стоит забывать, что кислота костеглотов хороша больше против костей, а после получения Идеального Тела оголенную кость на её теле найти было просто невозможно.
        Арахнос, который, похоже, поначалу, опасаясь получения травм, не хотел вступать в схватку с полным сил противником, не мог больше стоять в стороне. Он поднял щит и ринулся в бой.
        УКРЕПЛЕНИЕ!
        Столкновение двух здоровяков разметало всякую мелочь вокруг. Масса и габариты у них были разными, пускай членистоногий ублюдок был силен и умел, а ростом не уступал троллю, но фактор веса, решающий в клинче, был далеко не на его стороне. Все, что он мог - это удерживать Гвен, изо всех сил упираясь в землю всеми ногами, и не сбавлять атакующий напор.
        - Тварь! Ты заплатишь за смерть моих братьев! - заорал арахнид, напирая на врага.
        - Да? А сколько?! - лицо тролля растянулось в уродливой усмешке. - А то, сколько вас не топчу, счет все никак не принесут…
        - Убью!
        Крепкая костяная дубина обрушилась на плоть здоровяка и начала наносить один мощный удар за другим. Если бы не поддерживаемое укрепление, труп вполне мог бы сломать несколько костей от такого шквала атак. Ловко действуя своей палицей и щитом, по мастерству мало чем уступая даже Ору, арахнос давил на нее и пытался нанести телу как можно больший урон.
        РУКА-МОЛОТ!
        Мощная атака приходится на щит и тут же поглощается врагом, чтобы вернуться Гвен удвоенным уроном, заставившим её отшатнуться и едва не упасть.
        «Агрессивная защита? Не ожидала!»
        Ну, глупо было думать будто у Ора особо уникальные способности. Все кто использует слитый оружейный навык Щита и какого-то оружия, так или иначе, имеют доступ к этому приему. Теперь огромная сила тролля не такое уж и большое преимущество как она надеялась раньше.
        РЫВОК!
        Она собиралась сбить врага с ног, но тот с невероятной ловкостью отскакивает с её траектории движения, и успевает даже ударить в спину. Если бы не кое-какая броня, мог бы и позвоночник повредить. С такими ранами управлять телом все еще могла бы, но с куда большими трудностями.
        Резкий разворот, она пытается схватить противника, но тот отскакивает и плюется в нее кислотой. Разъедающая жидкость попадает на выставленные руки, что закрыли голову и неприятно шипит, растворяя плоть.
        ТЕНЬ БЫЛОГО!
        Она тут же начала восстанавливать повреждения, что ей оставил противник. Плоть быстро восстанавливалась.
        - Ничтожество, - усмехнулся арахнид. - Ты ничто без этого трупа!
        - Меньше болтай!
        Схватив ближайший булыжник, она метнула его в противника. Тот уворачивается и Гвен сразу же Рывком сокращает дистанцию.
        РАССЕКАЮЩАЯ ДЛАНЬ!
        Он использует Подшаг, пропуская атаку мимо, и тут же атакует снизу в подбородок тролля. Голова трупа могла бы оторваться, не будь она столь массивной и крепкой, но вот ориентацию девушка на секунду потеряла, что позволило врагу плюнуть большим количеством кислоты, а затем начать обрушивать на тушу один страшный удар за другим.
        Удар! Удар! Удар!
        Вооруженный тяжелой дубиной арахнос словно мастерский повар отбивал мясо на костях. Атаки не могли сломать крепкие кости оркоида, а незначительные трещины было легко залечить Тенью былого… Но после того, как мышцы превратятся в фарш, от костей будет мало толку. Укрепление и Тень былого помогали держаться под градом ударов, но даже огромные резервы Ауры Призрака не могли долго продержаться с такими расходами.
        КУЛАК-МОЛОТ!
        Быстрая атака снизу устремилась к животу противника, но встретилась лишь с выставленным щитом.
        «Мрак!»
        Следующая атака отшатывает Гвен на несколько шагов. Если бы не огромный вес тролля, то она вполне могла бы и не удержаться на ногах.
        В следующий миг в нее летит целый поток кислоты, от которого девушка уклонилась, прыгнув в сторону.
        - Жалкое зрелище! - издевался над ней противник. Вместо того чтобы продолжить прессинг и не ослаблять атаку он решил над ней поглумиться. Ну, он издевался над кошкой, видно, что пытки и мучения других доставляют ему удовольствия и отказаться от него он не может. - Тело и навыки впечатляют, но ты просто не умеешь это использовать, будто вчера вылупилась… Ничтожество, которому просто повезло найти сильное тело, возомнило себя равным с детьми Великой Матери? Жалко и глупо!
        На это Гвен ничего говорить не стала. У нее выдалась спокойная секунда, и она тратила её на восстановление. Бой с этой тварью невероятно быстро истощал её, и каждая секунда передышки была невообразимо ценна.
        «Нужно что-то придумать. Он слишком быстрый».
        Тролль - мощная тварь, но не слишком маневренная и быстрая, от чего такие враги как этот доставляют проблемы. Это все равно, что драться с Ором, ведь он вполне себе использует такие же приемы.
        Но его нужно как-то достать и…
        Неожиданно, что-то укусило Гвен за палец. Нет, боли не было, она просто почувствовала небольшое повреждение.
        Скосив взгляд, она увидела одного из паучков, что во время этого боя стояли в стороны. И когда она рухнула тут, то сблизилась с парочкой из них и теперь малявка пытается помочь старшему.
        «А это идея», - тут же пришла ей мысль.
        Повернувшись к арахносу, она улыбнулась.
        - Что? Думаешь, у тебя еще есть шанс? - насмехался противник.
        - Смотри, что у меня есть! - с этими словами она тут же схватила одного из паучков и раздавила его рукой.
        - ТВАРЬ! НЕ ТРОНЬ МОИХ БРАТЬЕВ! - взбесился арахнид увидев гибель одного из своих собратьев.
        Он рванул в атаку, выставив щит, и на полной скорости врезался в нее, но веса и силы для того, чтобы сбить тролля с ног ему не хватало.
        РАССЕКАЮЩАЯ ДЛАНЬ!
        Пальцы чиркают по хитиновым пластинам и оставляют на них сильную вмятину, однако не пробивают. Враг плюется в руку кислотой и та едва не плавится до костей, лишь вовремя примененное лечение спасает конечность.
        Однако это не мешало ей отскочить и схватить еще одного паучка.
        Арахнос даже не сразу заметил, что она сделала, а потому его шокированная рожа, когда девушка выставила тварюшку как щит для удара был приятен. Атаку уже было не остановить, и дубина размазала костеглотика на лепешку.
        - УНИЧТОЖУ! - взревел паук и набросился целым шквалом атак, кислоты и всего остального, что только имел.
        Он потерял самообладание и подставился, чем Гвен тут же воспользовалась.
        Сделав шаг в сторону, она пропустила удар врага и нанесла свой в бок.
        КУЛАК-МОЛОТ!
        Тот снова приходится на щит и врага лишь на пару шагов отшатывает.
        - Еще не все!
        Гвен тут же бросается вперед, чтобы продолжить атаку.
        - А?! - резко прервалась она, когда застыла на месте и не смогла двинуть рукой. - Что за?!
        Дубина прилетает ей в лицо и заставляет потерять ориентацию.
        Еще одна попытка двинуться и снова руки в чем-то увязли, как и ноги.
        - Бездна! - выругалась девушка, осознав, что увязла в паутине.
        Пока он шел бой он незаметно выплевывал из своего брюшка паутинную жидкость, разлив её вокруг. Липкая субстанция тут же схватила первое, что попалось в нее, и тролль увяз по полной.
        - У тебя много силы, но паутину арахноса так легко не порвать. Разве что огнем можно, но тебе это сейчас не поможет, - усмехнулся враг, медленно приближаясь к ней. - Молись богам, если хочешь! Не волнуйся, у меня найдется немного серебра, чтобы заставить тебя страдать. Твой тролль будет хорошей едой для будущего нашей расы, а из твоей души мы получим много кристаллической эктоплазмы для меня и будущих сильных воинов. Гордись тем, что ты станешь ступенькой к нашему величию!
        Он подошел совсем близко и занес дубину над головой.
        - Это конец…

* * *
        - Это конец, - с улыбкой произнес Апахок, растягивая удовольствие от уничтожения противника. Он знал, что в прямом противостоянии никогда тролля не победит, даже трупа. Слишком разные габариты, а у нежити нет уязвимых точек, в которые можно бить. Потому он и придумал план с паутиной, в которую противник легко угодил.
        Сейчас жалкая Похитительница трупов увязла и ничего не сможет сделать. Он напитал свою костяную палицу тьмой, чтобы достать не только до трупа, но и до скрывающегося в нем призрака. Так он расправится с этой ничтожной тварью, что посмела убить его драгоценных младших братьев. Они - это будущее гнезда и потеря хоть одного - неприемлема, а потому ничего удивительного в том, что он хотел растянуть удовольствие и заставить врага пожалеть о том, что встал на пути детей Великой Матери Долорэ.
        - Ум… Ауч! - вскрикнул он, когда в подмышке что-то укололо.
        Арахнос дернулся и тут же схватил что-то воткнувшееся ему в сочленение хитиновых пластин. Тем, что принесло ему боль, был обычный арбалетный болт.
        - Что за…? - обернувшись, Апахок увидел, как в его лицо летит какая-то бутылка.
        На голом инстинкте он увернулся, и сосуд пролетает мимо и разбивается о тело тролля, разливаясь во все стороны брызгами какой-то жидкости.
        Это оказалась та мелкая вампирша, что с трудом приняла сидячее положение, взвела арбалет и выстрелила, но её дешевая попытка кинуть бутыль оказалась бесполезной.
        - Ничтожная дура! Ты промазала! - рассмеялся арахнос.
        - Не, она попала, - послышался смешок над головой.
        Подняв взгляд, он встретился с призрачной ладонью, вокруг которой закрутилась серая пыль.
        Выстрел!
        Заклинание Стрелы Праха ударило точно в лицо не ожидавшему такого арахниду поранив его рот.
        - А-а-а-а-а-а-а! - закричал он от боли и отшатнулся.
        В следующий миг из призрачных рук вырываются Пепельные Цепи и опутывают Апахока, не давая тому пошевелиться.
        - Я ведь тоже могу плести кружева, - смеялась девка призрак.
        В её руке было огниво, прилетевшее вместе с бутылью. Выбитая ударом кресала о кремень искра подожгла горючую смесь, и тело тролля загорелось, а вместе с ним и сдерживающая его паутина. Похитительница трупов снова вселилась в тушу и поднялась из огня. Для нее такое слабое пламя мало что могло сделать могучему телу оркоида.
        УДАР!
        - А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А!!! - взревел от боли Апахок когда его восемь ног оказались переломаны.
        Цепи разорвались от такой атаки, и арахнос рухнул на землю.
        Огромный кулак устремляется ему в голову, но воин костеглотов успевает выставить свой щит и поглотить его, а затем Ударом щита отбив конечность.
        - О, Агрессивная защита крутая штука, - усмехается девка-призрак. - Но ведь ты же знаешь, что если не высвободишь накопленную энергию она ударить откатом по телу. А уклониться ты теперь не сможешь.
        В этот момент Апахок осознал, что все кончилось…
        Огромная туша тролля, словно гора, нависла над ним и разминала руками.
        - ЗА МАТЬ ДОЛОРЭ! - с отчаянным криком он с трудом подскочил, чтобы броситься на врага…
        Следующую минуту по руинам разносится лишь монотонный звук ломающегося хитина и глухих ударов…
        Глава 19. Крадущиеся неприятности. ?
        - Фу-у-у-у-ух, ну и душный же ты тип, - с усмешкой произнесла Гвен, вытирая руки от крови арахноса. Противник ей попался довольно неприятный, но кое-как девушка справилась. Заодно это позволит теперь ей продумать произошедшее, учесть ошибки и к следующему бою подготовится получше.
        В одном арахнос все же был прав.
        Гвен была слишком слаба, и дело было даже не в трупе тролля как таковом. Она не умела толком сражаться. Хроники могли помочь приобрести нужные рефлексы и дать несколько козырей в рукаве, но научить тактике боя - уже нет. Сейчас, когда запал боя схлынул, она понимала, что действовала вообще неправильно. Нормальный тролль просто не стал бы даже пытаться защищаться, ухватился бы за тот же щит и просто кинул врага через себя. А затем придавил бы и забил, не давая подняться. Единственные шансы арахнида на победу были в отказе от ближнего боя вовсе.
        Но приспосабливаться к телу тролля и по-настоящему осваивать его тоже казалось ей ошибкой. Она не собиралась оставаться в нем на всю вечность. Когда-нибудь она собиралась найти себе нормальное живое тело и слиться с ним, чтобы последовать за Ором в мир живых… И это определенно будет красивое женское тело.
        А значит привыкать к конкретному телу мало того, что нет смысла, так еще и банально опасно, так как может вызвать эволюцию слияния, которая сейчас ей точно не нужна. Ей нужно множество разных тел, каждое под свою задачу. Не зря же следующая форма на ее пути развития у большинства ее достигнувших носит название «Коллекционер Тел». Надо собрать свою коллекцию…
        Жаль сам арахнос не сможет в нее войти. От его тела мало уже что осталось, а Гвен не была алхимиком, чтобы сшивать трупы по кусочкам. Можно, конечно, обратится в Лабораторию и там что-то приобрести, но этот вариант сопряжен с некоторыми рисками и неудобствами. Да и обсуждать такое лучше вместе с Ором.
        Ну, да ладно, об этом она будет думать потом.
        Сообщение оповестило её о получении нового уровня, даже сразу двух, что было приятно, ведь к заветной эволюции она подбирается уже ближе. В отличие от Ора она не собиралась оставаться на том же ранге и собиралась двигаться дальше на четвертый, чтобы стать еще сильнее. Пока она может лишь похищать трупы, но чем сильнее будет, тем большие возможности появятся.
        «Да, я невероятно крута, вот бы Ор меня сейчас видел».
        Жаль, что парень эволюционировать отправился, хотелось похвастаться.
        Остальные пауки тут же разбежались в страхе перед ней. Ну и пусть валят, она гоняться за всякой мелочевкой не собирается.
        Сама же Гвен вылезла из трупа и подлетела к кошке.
        Та едва не теряя сознание, сидела у стены и смотрела на нее своим изуродованным кислотой лицом. Выглядела она крайне жалко.
        - Чтобы больше одна не ходила! - грозно произнесла Гвен. - Ты уже второй раз доставляешь мне неудобства.
        - Простите, - она вжала голову, будто ожидая, что её сейчас побьют.
        Вместо этого леди-призрак просто схватила кошку за воротник и швырнула к кровоточащему трупу арахноса.
        - У-а-а-а! - вскрикнула та, рухнув в лужу крови.
        - Пей пока свежая и лечись, - фыркнула Похитительница трупов.
        Та словно голодное животное, коим она и является, начала хлебать сладкую для себя жидкость быстро залечивая страшные ожоги, переломы и прочие раны. Они таяли на ней и быстро заменялись чистой кожей без даже следов прошлых повреждений.
        Всего несколько минут и сытая вампирша откинулась на земле и довольно замурлыкала.
        «Миленько», - подумала Гвен, смотря как та урчит.
        Появилось сильное желание погладить её, но гордая призрачная девушка сдержала столь глупый посыл.
        Терийка вскоре встала на ноги и подошла к ней.
        Гвен сердито смотрела на эту негодницу и думала, как бы с ней поступить.
        С одной стороны выпороть её за глупость не помешает, а с другой она свое уже получила. Да и, если быть честной, если бы не глупая попытка помочь, то в бою пришлось бы худо. Когда арахнос отвлекся, это дало Гвен нужную секунду выйти из тела, использовать Стрелу Праха, а затем и Пепельные Цепи. Два хороших и полезных заклинания ей пригодились. Будь арахнид более осторожным и внимательным, он бы в такое не попался. Ну и разбившаяся бутылка с горючей смесью сумела освободить труп.
        - Простите меня, госпожа Гвен, - грустным голосом произнесла кошка, опустив свои ушки. - Извините, что доставила вам столько неудобств.
        Она подняла голову и посмотрела на нее своими большими глазищами.
        «Очень миленько».
        Однако таким её не пронять.
        - Ладно, - махнула девушка рукой. - Ты все же наша кошка, так что… Так и быть я помогу тебе развиться до следующего ранга. Мне все равно тоже нужно, так что ты сойдешь.
        - Спасибо, госпожа Гвен! - обрадовалась девчонка и тут же кинулась на призрака обниматься.
        Та не ожидала такого и забыла стать бесплотной, а потому терийка повисла на её шее и стала тереться об нее щекой.
        - Эй! Ты чего творишь?! Не цепляйся за меня!
        - Господин Ор был прав, вы и правда добрая и милая!
        - Ой, ну не говори… - засмущалась призрак. - Так! Не подлизывайся! Отцепись!
        - Му-у-у-ур-р-р-р-р!
        - Не смей тут мурлыкать! Все отстань!..

* * *
        Откинувшись на спинку кресла, Гаурун закинул ноги на стол и просто лежал в таком положении глядя в потолок. Обычно он не позволял себе столь ребяческое поведение, однако сейчас ему было все равно. Он не хотел сейчас заниматься своей работой, да она и не требовала срочного решения. В Башне вообще нет как таковой срочной работы, просто Артемий не желал бездельничать и потому принял на себя роль управляющего хозяйством вампирского жилья. Этим все равно никто не хотел заниматься.
        Возможно, поэтому он не упивался нелепыми развлечениями своих собратьев. Охота на рабов у него вызывала разве что отвращение.
        Нет, высший атавист не был добрым или миролюбивым. Он был воином, жестоким и беспощадным к врагам и рабов ему было совершенно не жалко. Необходимость в стимуляции эмоций, чтобы не впасть в апатию, он тоже понимал…. Однако охота должна быть на достойную добычу, способную дать отпор, неважно, бежит в ней кровь или нет. Не ради добычи, не ради глупой чести - ради себя самого. Столетия погони по лесам за истощенными калеками вели только к неизбежной деградации. К тому, что некогда гордый хищник станет изнеженной болонкой, не способной поймать даже мышь, если её не положат в рот.
        Вот только мало кто в башне разделял его точку зрения. Вампиры тут давно поддались тлетворному влиянию Королевы, а все кто был против или ушли, или погибли.
        В былые дни, когда это место было под контролем Повелителя Тьмы Берита, он заставлял Нарциссу работать, заниматься делом, и каждый вампир не бездельничал. Кто-то служил в страже или личной охране Владыки как сам Гаурун, кто-то отправлялся на дипломатические встречи с другими темными, а кого-то посылали шпионить или устранять врагов. Все были при делах. И сама Королева Нарцисса занималась делом.
        Однако со смертью Повелителя все развалилось.
        Нарцисса уже тогда являла собой пример того, что делает с вампиром бездумное сибаритство. Она слишком долго жила в праздности, её амбиции погасли, а внутренний хищник уснул крепким сном, просыпаясь лишь чтобы взять подачку в виде краткой погони за не имеющим шансов рабом. И ей это нравилось!
        Но пока Владыка был жив, она была буквально прикована к роли Героя Тьмы, повергающего вражеские орды. Повелителю не нужны были бесполезные Лорды, и ставшие таковыми должны были уйти, освободив дорогу его ставленникам. Не важно, просто из властвующих кругов, как старик Сомниярэ, или сразу в загробный мир.
        Терять власть Нарцисса не хотела. Жизнь тоже. Но стоило угрозе пропасть с горизонта, как она с готовностью погрузилась в праздность и ничегонеделание.
        Чертовски похоже на его ученика, не правда ли? Он должен был разглядеть это в нем раньше.
        - И что в итоге? - сам себя спросил Артемий.
        Империя разрушена, вокруг руины, а вампиры могли бы все это починить, но не хотят. Они томятся от скуки и безделья, но слишком ленивы и эгоистичны, чтобы начать чинить поломанное. Возможно, они ждут, что придет новый Повелитель Тьмы и сделает все за них, или оно само как-то исправится.
        А пока все прозябают в глупостях, и даже он сам…
        - А что хочу я?
        Этот вопрос был самым сложным.
        Раньше Гаурун думал, что его цель найти себе приемника и воспитать нового достойного рыцаря. Может, даже, дать ему останки крови дракона и с гордостью смотреть на деяния ученика.
        Но никто из его подопечных так ничего и не добился. Одни помирали, другие разочаровывали, и он сам их убивал, как Бенедикта, третьи просто недотягивали до хоть какого-то приемлемого уровня.
        Лишившись последнего ученика, Артемий стал думать.
        - А нужен ли мне вообще кто-то? - спросил он сам себя. - За триста лет так ничего и не получилось. Может, это я что-то делаю не так? Или может окружение тлетворно влияет на моих подопечных? А может мне просто не везет с кандидатами?
        Столько вопросов, а вот как разобраться непонятно. Возможно виной тому все сразу.
        Найти в этом городе достойного молодого парня или девушку весьма нелегко. Силы воли и стремления у них не хватает, да и сами потом без цели начнут глупить.
        Бенедикт был ведь действительно хорошим кандидатом.
        Одно то, что получив мотивацию, он быстро сумел развиться до четвертого ранга, уже о многом говорит. Как минимум, когда нужно, он умеет быть старательным. Однако в настоящем бою он показал свою полную непригодность и неумение сражаться.
        Воина от обычного человека отличает то, что даже в самой тяжелой и безвыходной ситуации он не сдается и ищет выход, а если такого нет, то с честью примет свою судьбу.
        Бенедикт мог выжить в том бою и даже мог бы победить, если бы не играл со своим противником, если бы не расслаблялся и подготовился получше. Ему стоило остановиться, освоить свои способности, набраться опыта, но вместо этого он не удержался и побежал мстить. Гаурун ведь даже не гнал его тогда и дал шанс подготовиться…
        И такой итог…
        - И никто мне не подходит. Никого подходящего нет… Почти…
        В голову сразу же пришел один мальчишка с кем он познакомился полтора столетия назад. У него были и амбиции, и сила воли, и способности… Вот только завели они его так…
        До сих пор тошнит от одного воспоминания. Даже у темных тварей должны быть границы, переступая которые ты становишься ничем иным, как бездумным чудовищем. Они были у Повелителя Берита, у самого Гауруна, даже у Королевы… Но не у него. Напротив, казалось, этому парню приносило удовольствие находить новую грань мерзости и старательно вытаскивать её на свет.
        Неудивительно, что Нарцисса в кои-то веки поднялась с трона, вышвырнув мразь из города и запретив ему тут появляться… Одно из немногих её решений, с которыми он был полностью согласен.
        - Может взять отпуск? Уехать отсюда, попутешествовать, поискать сильных авантюристов и развеяться. Как в старые добрые времена стать пиратом да разорить несколько городов.
        Это стоит обдумать.
        А еще…
        Тук-тук-тук!
        И не дожидаясь ответа, дверь распахивается в кабинет заходит высокая красноволосая женщина, одетая в облегающий кожаный наряд, а сразу за ней одетый также нелепо крупный мускулистый мужчина с грубым гладковыбритым лицом.
        - Здравствуй, Артемий, - дружелюбно улыбнулась она. - Давно не виделись.
        - Хорошее было время, - ответил он, откровенно не желая разговаривать с этой особой. Раньше атавист пытался быть вежливым и скрывал неприязнь, но сейчас у него просто не было настроения с кем-то играть. - Что тебе нужно, Вивьен?
        - Прости, что беспокою, - извинилась вампирша, но в голосе не было ни капли раскаяния. - Я хотела узнать, а что стало с твоим учеником?
        - Подох он, - лениво ответил Гаурун прикрыв глаза. - Он разочаровал меня, и я от него избавился.
        - Тогда почему по всему Мясному Рынку ходят слухи, будто его убил какой-то скелет?
        Похоже, кто-то все же там был и видел битву.
        - Я стравил Бенедикта с тем скелетом. Бенедикт позорно проиграл, и я добил это ничтожество.
        - А скелета?
        - Зачем? - открыл он глаза и посмотрел на вампиршу. - Какое мне дело до этого скелета?
        - Но он же убил одного из нас! А затем раструбил о своей победе! Это же позор нас, как высшей расы! Ты должен был стереть наглеца в порошок! - возмущалась Вивьен, искренне негодуя. - Он запятнал нашу честь!
        - Было бы что пятнать, - закатил он глаза. - Мне плевать. Если это все темы, которые ты хотела обсудить, то уходи и свой «шкаф» забери.
        - Да как ты можешь?!
        - Могу и легко. Мне все равно. Выметайтесь. Живо… - последнее слово он сказал с нажимом, давая понять, что разговор продолжать он не собирается.
        Вампирша слегка побледнела и прекратила спорить. Знает, что единственная причина, почему он давно не избавился от этой стервы, это то, что она одна из любимых игрушек Королевы… Но если она даст ему подходящее оправдание, он оторвет этой бесполезной дуре голову и скормил гулям, и даже её бестолковый братец ничего бы сможет сделать. А дерзость по отношению к вышестоящим было достаточным поводом во все времена…
        Вивьен все же покинула его кабинет и закрыла дверь, а Гаурун вскоре выкинул её из головы и продолжил думать о своем…

* * *
        - Тц, вот же урод, - тихо прошипела Вивьен покинув кабинет. - Пошевеливайся, Алек.
        - Да, сестра, - ленивым голосом произнес её младший брат.
        - Гаурун не хочет ничего делать. А ведь подобное бросает тень на всех нас. Никто не должен даже думать о том, что может тявкать на нас. Нужно найти этого скелета и показательно его уничтожить!
        - Да, сестра…
        - Хватит мямлить, придурок! - злилась она. - Шевелись. Отправляемся на поиски!
        - Да… сестра…
        Глава 20. И увидел я сон
        - Тихо вы, не надо так шуметь, - ворчал дворф-следопыт, крепко сжимая свой лук и выглядывая возможную опасность.
        - Это кто ещё тут шумит, подставка под пиво? - с привычным раздраженным взглядом произнесла светловолосая эльфийка. Похмелье никогда не сказывалось на ней положительно, а уж такое…
        Вчера эти двое в таверне перебрали алкоголя, а на утро проснулись в одной кровати. Так что ничего удивительного, что между ними столь напряженные отношения. Они всегда были не лучшими, но сегодня особенно резко реагируют на каждое слово друг друга.
        - Ну, ну, ребята, давайте спокойнее быть, - с добродушным оскалом сказал здоровенный огр. Он, как всегда, пытался как-то унять этих двоих. Получалось не очень, но бедолага старался.
        - Охо-хо-хо, молодежь нынче такая активная, - посмеивался старый жрец, закутавшись в яркую мантию. Он протер свои очки и пригладил длинные уже давно седые волосы.
        - Вы не устали? - с беспокойством спросил я, встав рядом со стариком. - Если тяжко то…
        - Не волнуйся, - улыбнулся тот. - Я может и старик, но подобным уже давно промышляю. Такие переходы для меня пустяки.
        - Если что, скажите.
        - Расслабься, дитя, - похлопал он меня по плечу. - О себе волнуйся.
        - А лучше меня понеси, - прозвучал сладкий голос за спиной. Нежные руки обхватывают мои плечи, и на спине повисает небольшой вес. - Я так устала, милый.
        - Не висни на мне, - попытался я отцепить эту наглую приставалу. - Нам нужно идти.
        - Но мои ножки так уста-а-а-али-и-и-и.
        - Ага, как будто ты устать можешь.
        - О, вымотать ты меня смог в посте…
        - Идите уже в кусты, - проворчала моя сестра, проходя мимо. - Хватит флиртовать на людях.
        - Пф, нечего завидовать, - усмехнулась моя девушка.
        - Вот уж ни разу! Можешь забирать братца с потрохами, главное, на свадьбу пригласи.
        - Я не о братце, а о любви в целом, знаешь ли… Если так и будешь воротить нос от мужчин, а в любых отношениях видеть призрак грядущего брака, так и останешься старой соляриситкой.[1 - СОЛЯРИСИТКА - так называют особых жриц богини Солярис. Их набирают среди всех слоев населения от дворян до простолюдинов, и с детства обучают служению Вечному Огню, проведению ритуалов и богослужений. Жрицы обязаны оставаться девственницами до двадцати пяти лет, а после освобождаются от службы, и взять в жену бывшую жрицу, несмотря на её изначальный социальный статус, считается огромной честью и удачей. Однако столь положительное отношение к жрицам есть только в Странах Мирового Кольца.В Фолкегранских королевствах выражение «старая соляриситка» стала синонимом «старой девы», что уже в возрасте, а так замуж и не вышла.]
        - Ты виснешь на моем брате, а не отце, если забыла! - завелась сестренка. - С чего вдруг мамочку-то изображать стала?
        - Эй, вы там долго еще?! - повысил голову дварф. - Нам еще идти целый день.
        Девушки нехотя разошлись, а я облегченно вздохнул.
        Да, это будет долгий поход…

* * *
        Странное видение исчезло из моего сознания так же быстро, как и появилось. Образы растаяли в голове и слова затихли. Я все еще помню чьи-то теплые руки на моих плечах, горячее дыхание и рыжие локоны волос, что подхватывал ветер, но это все…
        Кто бы она ни была, воспоминания о ней начали тускнеть и распадаться.
        Через несколько секунд я уже практически забыл о том, что мне снилось, а остатки дремы окончательно исчезли.
        Открыв глаза, я некоторое время смотрел в темноту, которой был окружен. Тьма была столь глубокой и сильной, что вообще ничего нельзя было увидеть.
        И в этой тьме я был не один.
        Рядом был кто-то еще.
        Кто-то кого я четко чувствовал и точно знал, где он находится.
        - Привет, Бьонд, - сказал я в темноте.
        Во мраке загорелись бледно-белые огни множества глаз.
        - Приветствую, - произнес мой напарник. - Я только проснулся…
        - Я тоже. Как чувствуешь себя?
        - Странно… - задумчиво произнес он. - Я… чувствую тебя… но ты не часть меня… Мне сложно описать свои ощущения…
        - Так работает Договор, что связывает нас, - хмыкнул я.
        Помимо Бьонда я ощущал присутствие еще кое-чего. Того что находилось в моих руках. Копья, созданного из моих костей вместе с которым мы все эволюционировали. Оно стало словно таким же кусочком моей души.
        - Давай выбираться.
        - Да, стоит…
        С этими словами Бьонд начал раскапываться, попутно вынося и меня. Несколько секунд копошения и мы вскоре оказались на поверхности.
        Мир встретил нас вечереющим небом, тяжелыми тучами, и привычным холодным ветром, гуляющим среди мертвых руин. Благо хоть дождя нет и не ожидается, ну так мне кажется. Выбравшись из земли нас уже встречали.
        - Ребята… Уау! - хотела броситься мне на шею Гвен, но резко остановилась. - А ты серьезно изменился, Ор.
        - Угу, - закивала Мерли. - Страшный стал…
        - Привет, - кивнул я, отряхиваясь от грязи. - Страшный…
        Только сейчас я обратил внимание на свое тело.
        Мое костяное тело сильно изменилось после эволюции. Если ранее я был просто обычный чернокостным скелетом, то сейчас мои кости покрылись плотью. Тонкая пленка иссохшегося мяса и истощенных мышц - вот чем я сейчас был. Сочленения костей стало полноценными суставами, ребра покрывало тонкое мясо, а впалый живот вряд ли имел какие-то внутренние органы.
        - Вот, смотри, - протянула мне зеркало Гвен.
        Вглядываюсь в отражение, и оттуда на меня смотрит весьма неприятное существо. Голый череп обзавелся темным гнилым мясом, лысая голова имела лишь очень редкие пучки волос, губы никак не закрывали черные зубы, а носа как такового еще не было. В глазницах появились темные глазные яблоки, в которых едва светился бледно-белый свет. Половых органов у меня пока не появилось, ну, на данный момент они мне и не нужны.
        Выглядел я как человек, что голодал месяцами и с которого живьем сняли кожу. Слышал, в пустыне Шаргли как-то так хоронили благородных господ. Их то ли высушивали, то ли еще как-то обрабатывали и делали мумий.
        - Да уж, - хмыкнул я, вернув зеркало. - Можете шутить по этому поводу.
        - Отлично! - обрадовалась Гвен и демонстративно достала немаленький свиток.
        - Я передумал, - резко останавливаю её. - Лучше не надо этого.
        - Ну вот, а я так долго составляла список, - притворно вздохнула призрак.
        Даже интересно, что в этом свитке на самом деле… Но это не стоит того, чтобы выслушивать множество комментариев о своей впечатляющей до мокрых штанов внешности.
        Я люблю свою самооценку и не хочу её терять.
        - Ну, все вроде закончилось, - покивал я, заканчивая осмотр себя.
        Веса во мне прибавилось не так много, как бы хотелось, но это со временем пройдет. С повышения уровня и эволюциями моя плоть будет расти, и мышцы станут наливаться силой. Сейчас я чисто физически лишь немногим сильнее себя прошлого, но это пока, а чем дальше дело пойдет, тем больше будет.
        Зато теперь я все же смогу носить одежду и в полной броне есть смысл.
        - ХА! А вот я стал круче всех! - прозвучал голос Бьонда. - Смотрите!
        Живое Кладбище, что теперь сменил свое название.
        КОСТЯНОЙ СКАКУН. (III). УРОВЕНЬ - 1. РАСА - НЕЖИТЬ. КОСТЯНОЙ КОНСТРУКТ.
        Он выбрался из земли полностью, а затем начал рассыпаться. Множество костей поднялось в воздух и начало собираться в одной точке недалеко от нас. Частички словно сливались воедино и ужимались, становясь одним целым. Вся эта огромная масса костного материала постепенно исчезала, вливаясь в относительно небольшую форму… костяного коня.
        Только с заостренными зубами и покрытый чем-то вроде костяных пластин, что составляли его оболочку. Смотрелся Бьонд очень солидно, как настоящий рыцарский конь, не слишком массивный, чтобы не походить на тяжеловоза, но и не так мал, как ездовое животное кочевников. Ему бы седло, попону, да кое-какую броню и был бы он совсем хорош.
        - Да, я чувствую! Я могу! - с этими словами он сделал шаг, переставая удерживать тело Остеокинезом…
        Копыто буквально утопло в землю. Ноги подломились, и бедолага упал на землю, просаживая её под собой на полметра, а затем взорвался обратно кучей костей.
        Мы с Мерли тут же отбежали, спасаясь от непредвиденного града.
        Несколько секунд Бьонд валялся в таком состоянии, а затем снова собрался в свою обычную форму.
        - Как же так…? - расстроенно произнес тот. - Должно же было получиться.
        - Видать сразу нельзя, - покачал я головой. - У тебя как с характеристикой Сила?
        - Эм-м-м… тридцать?
        Ого, как от нуля выросло.
        - Вот и ответ, ты чертовски тяжелый и сил поддерживать свое тело у тебя нет. Однако это уже прогресс. Видно, что Сила начала расти, а значит, со временем компенсируешь… И это пол проблемы. Настоящая проблема в том, что даже если бы у тебя была сила, тебя просто ни одна поверхность не выдерживает.
        - И что теперь делать? - уныло «вздохнул» мой друг.
        - Либо все-таки бросать часть костей, либо долго и много думать, - помассировал виски я. В голову, как на зло, ничего не лезло.
        - Если проблема именно в весе господина Бьонда, то решение весьма простое, - неожиданно заговорила Мерли.
        Мы тут же повернулись к кошкодевушке, что с интересом разглядывала моего «коня».
        - В Скрытности, на втором ранге есть способность - Легкий Шаг. Она уменьшает давление, которое вы оказываете на поверхность, позволяя пройти по песку без шороха или затаиться на тончайших ветках. Возможно, она даже поможет вам уменьшить потребность в силе, ибо тело при её применении ощущается крайне легким. Правда, я не уверена, есть ли к ней доступ для тех, у кого нет Мобильности, мой народ с ней рождается…
        - Мобильность Бьонду все равно брать придется, скакун же. Но ты уверена?
        Не хотелось бы давать другу ложную надежду.
        - Да. - кивнула вампирша. - При жизни у меня был этот навык, даже улучшенный для переноса груза. Почти у всех был. Без него трудно донести тушу зверя до деревни по лесным тропам. Пройдет дождь, размоет все - и хоть добычу бросай…
        Девушка грустно вздохнула, вспоминая «живые» времена.
        - Это вариант, - согласился я. - Значит Скрытность и Мобильность.
        Бьонд добрался до третьего ранга эволюции, а значит, получил целых два слота под навыки. Их он быстро и распределил между Скрытностью и Мобильностью. Вообще, когда Мерли сказала про Скрытность, я сразу же представил себе как уже Скакун будет его развивать. Такая огромная гора костей крадется к противнику, и никто её не замечает.
        Гвен тоже представила себе такое и расхохоталась.
        Конструкт же ворчал на нее, но занимался своими делами.
        - О, а у меня что-то похожее на Парадокс появилось, - сказал он.
        - Что?! - застыл я. - Как это?!
        - Смотри, - он показал мне свои характеристики где:
        Костяной скакун.
        Имя: Бьонд.
        Раса - Нежить. Костяной конструкт.
        Уровень - 1.
        Ранг эволюции - III.
        Связь договора - Ор.
        Характеристики:
        - Сила - 30.
        - Телосложение - 214
        - Ловкость - 39.
        - Аура - 186.
        - Воля - 98.
        Навыки:
        - Стойкость II - 1 уровень.
        - Костяное ремесло IV - 7 уровень.
        - Манипуляция костью III - 5 уровень.
        - Аугментация III - 1 уровень.
        - Параллельное мышление III - 2 уровень.
        - Магия Тьмы III - 8 уровень.
        - Договор - 1 уровень.
        - Скрытность - 1 уровень.
        - Мобильность - 1 уровень.
        Способности:
        - Рассыпаться/Собраться.
        - Укрепление.
        - Остеокинез.
        - Далекая связь.
        - Быстрая Ассимиляция.
        - Сращивание.
        - Поток сознания. (+Дополнительное сознание)
        - Форма скакуна.
        - Неприметность.
        - Рывок.
        Особенности:
        - Нежить - вы оживший мертвец. Вы не можете устать, не испытываете голод и жажду, не нуждаетесь в кислороде, на вас не действуют яды и болезни. Вы не способны умереть естественным путем. Светлая магия наносит вам повышенный урон.
        - Костяной - вы состоите из множества деталей, которые могут разъединяться и собираться воедино. Потерянная конечность может быть легко заменена на любую аналогичную и тут же подстроится под ваше тело.
        - Магический дар - пробужденная сила, что позволяет вам использовать магию.
        - Ассимиляция - вы способны приращивать к себе любую другую кость делая её частью себя, увеличивая свою массу.
        - Форма скакуна - вы способны принимать форму боевого коня ужимая свое тело до необходимого.
        - Проявление парадокса - вы затронуты непознанной силой, что способна сочетать несочетаемое и применять невозможное.
        Вид похожей особенности, что есть и у меня, просто шокировал.
        Сомнений быть не может, он действительно получил мою Особенность.
        - М-да… - только и сказал я. - Кажется, моя сила может передаваться и другим, с кем я связан…
        - Полезная штука, - хмыкнула Гвен. - Может и нам получится что-то передать?
        - Ну, чисто вливать Свет - это вас просто убьет, да и заключение Договора само по себе этого не даст. Бьонд, все же эволюционировал как часть меня… Мне тогда нужно развивать свой навык и… Не знаю… Пока лучше не экспериментировать с этим.
        - Ладно, - сказал Бьонд. Он создал из себя еще двух привычных «собак». Одна подошла ко мне и была готова обратиться в щит, а вторая отправилась явно куда-то, чтобы развивать Скрытность. - Как мне Свет открыть?
        - Не знаю, - пожимаю плечами. - Вряд ли ты сможешь его купить в Хрониках, у меня он просто есть, я использовал его в прошлом. Как ему научить другого пока не представляю.
        - Подумаем.
        - Ну, теперь моя очередь, - сказал я, открывая свое окно характеристик. - Страшно представить, что там мне прописали…
        Глава 21. Всадник
        Открываю сообщения и смотрю на то, что мне пришло, а пришло там немало.
        Внимание! Вы прошли свою третью эволюцию.
        Ваш новый вид - Мертвый всадник.
        Поскольку эта эволюция не вывела вас на новый уровень, то вы не получаете новых слотов под навыки.
        Вам дается 100 очков развития, на которые вы можете приобрести в хрониках новые навыки или улучшения для способностей. Тратьте очки с умом.
        Следующая эволюция доступна после достижения 30-го уровня.
        Ну, все это было ожидаемо. Я не стал сильнее, а просто изменил свой вид, перейдя от скелета в зомби, а также стал всадником. Теперь я могу, как ездить верхом, так и сражаться пешим. Никаких ограничений нет. Главное, что теперь мое копье имеет немалый смысл, ведь из седла таким оружием орудовать куда удобнее.
        Идем дальше.
        Внимание!
        Вы перешли из расы Скелет в расу Мертвец.
        Вы лишаетесь способности: «Рассыпаться/Собраться».
        Вы лишаетесь особенности: «Костяной».
        Вы больше не способны свободно заменять свои части тела. Вы все еще можете добыть себе новую конечность взамен старой, однако процесс ассимиляции будет для вас проходить гораздо дольше и сложнее.
        Угу, это все тоже понятно. Я больше как бы не скелет и все что умел скелет, теперь мне недоступно. Мои суставы теперь покрыты мясом, а значит, не могут способно отделиться. Их можно оторвать, но тогда придется все заживлять. Теперь мне Костеростом пользоваться не так нужно, пускай при повреждениях костей и пригодится. Ныне я должен запасаться для себя Бальзамирующей мазью, что восстанавливает плоть. Ну, технически, она не особо бальзамирует, просто так называется.
        Внимание!
        Ваша особенность «Парадокс Тьмы и Света» изменилась.
        Теперь ваше тело способно выдерживать небольшую концентрацию энергии света.
        А вот это интересно.
        То есть теперь если я напитаю свои кости Светом, они смогут немного выдержать?
        Тут же решил проверить и Благословил свою руку. Та несколько секунд была как обычной, просто слегка светилась мягким сиянием, а затем, как и раньше начала разрушаться. Плоть сгорала, кости трескались.
        Быстро отменяю способность и Осквернением лечу повреждения.
        - Три секунды, - нахмурился я. - Примерно столько я могу выдерживать это.
        Если буду сражаться вдруг с другими паладинами, то подобное может помочь. Да и в принципе стоит подумать о такой вещи как Сопротивляемость Свету.
        Это не является особой редкостью. Все темные твари пятого ранга и выше обладают подобной особенностью. Все же будь Свет настолько непобедимым и сильным, темные бы давно вымерли как вид. Они, конечно, и сейчас не доминируют, но тут больше вина Избранного, чем Света как такового. Так что каждый, кто берет Стойкость, рано или поздно открывает способность Общей Сопротивляемости, и улучшает её, чтобы лучше выносить враждебную стихию.
        Ну а те, кто не берет или имеют другие способы защиты, или быстро умирают.
        Но все же сопротивляемость - это далеко не неуязвимость. Последнюю, Иммунитет к Стихии, могут приобрести обладающие навыками Сродства, но для первооснов таковых нет. Ходят слухи, что сильнейшим среди Жнецов и Ангелов удалось приобрести неуязвимость к своей первооснове за счет эволюций, но никто никогда не сможет приобрести таковое с противоположной, ибо сродство с ней отрицательно по определению. Все, что можно сделать - обрести способность выносить немного больше и немного дольше, прежде чем тело начнет разрушаться.
        На этом мои сообщения закончились, и пришло время самого вкусного, а именно приобретением новых способностей.
        Я специально за это время не брал новых приемов, чтобы лучше освоить текущие.
        Отчасти мне это навредило, ведь к битве против Бенедикта я был не готов, от чего сражение прошло куда сложнее. Однако теперь все изменилось и можно приобрести новые способности.
        Их я буду брать в навыках: Стойкость, Мобильность, Метательное оружие, Гоплит, ну и Магия Тьмы и Света.
        Идем по порядку.
        Стойкость достигла четвертого ранга. На третьем я также ничего не брал, так что осталось все двести очков, и доступно мне целых пять способностей:
        - Выносливость - позволяет ускорить восполнение потраченных сил.
        - Подавление стресса - позволяет сопротивляться психологическому истощению и необходимости отдыха.
        - Удержание острия - наделяя оружия своей аурой, вы укрепляете его во время удара от чего оно меньше подвержено деформации.
        - Приспособляемость - постепенно повышает защиту и сопротивление силе, воздействующей на вас. Эффект временный и способен повышать сопротивление только одному типу воздействия единовременно.
        - Общее сопротивление - повышает сопротивляемость не физическим воздействиям.
        Выбор интересный.
        Выносливость не особо полезна. Выглядит неплохо, но по факту мне оно бесполезно, ведь физически я не устаю, а лишь психологически. У нежити нет того что может устать и сущности мы больше магические. Ну, учитывая, что она вообще появилась, то возможно позволит мне восстанавливать и энергию ауры, но скорее при отдыхе, чем прямо во время боя. Я помню что-то такое, похоже, пользовался, когда был жив.
        Подавление Стресса мне не особо нужно. Психологическая усталость? Как же… Нет, возможно кому-то действительно нужна способность, что сможет на время заткнуть всех внутренних демонов, но я в таком не нуждаюсь. Да, конечно, это помогает и против психического нападения, но против него сподручнее защищаться Светом.
        Удержание острия мне изначально казалось неплохой способностью. С ней бы посеребряное оружие почти не теряло бы покрытие и остроту, что весьма полезно. Однако у меня есть Магия Света, так что серебро теперь не особо нужно.
        Приспосабливаемость с виду тоже кажется интересным. Если меня будут жечь, проклинать, бить и прочее, то через некоторое время я буду лучше этому сопротивляться. Но и тут минут в том, что мне сначала нужно под такое воздействие попасть, чтобы способность сработала, а я лучше урона избегу или закроюсь щитом.
        А вот последнее просто отличное. Мне нужно сопротивляться магии и другим неприятным эффектам, тому же Свету. Конечно, это даст лишь немного и только в момент применения, но ведь способность же можно сделать пассивной.
        Так я и поступил. Взял Общее Сопротивление, а также две модификации на Снижение затрат. На третью пока очков нет, но её я брать пока не буду. Мне нужна модификация на сопротивление Свету и та вполне себе может у меня со временем открыться. Нужно лишь побольше подвергнуться воздействию света, что для меня достаточно просто. Это обычной Нежити такое получить можно только от Авантюристов или попав под эманации Разлома.
        Дальше у нас на очереди Мобильность. Открытые способности меня там вообще не заинтересовали. Да, мне нужно повышать свою подвижность, у меня сейчас Рывок, Прыжок и Подшаг, вот только мобильность мне именно вертикальную лучше усиливать. Да, могу взять Ускорение, оно весьма неплохое, но с бегом у меня и так пока нет никаких проблем.
        Так что вместо новой способности я взял две модификации на Прыжок - Повышение Силы. Соответствуя названию, это повышает силу прыжка позволяя забраться на недосягаемую прежде высоту или преодолеть прыжком большую дистанцию.
        Благодаря этому я раньше мог лишь с трудом допрыгнуть до второго этажа, а сейчас и на третий запрыгнуть смогу. Конечно, у меня еще повысится вес от экипировки и плоти, но модификация это компенсирует.
        С Метательным оружием я поступил также. Мне не нужны теперь новые умения, я и так немало усиливаю благодаря Магии Света. Для Броска я взял ранее Пробивание две штуки, а сейчас возьму снова модификации, а именно:
        - Пробивание - усиливает пробивную способность снаряда.
        - Тень - создает иллюзию второго снаряда, что может сбить с толку противника.
        Внимание!
        Ваша способность «Бросок» под воздействием модификаций изменяется в «Теневой клык».
        - Теневой клык - мощный пробивающий бросок, который в полете создает свою иллюзорную копию.
        Вот и отлично. Теперь, когда я бросаю нож, то их от меня словно летит сразу два. Один из них настоящий, а второй лишь мираж. Кстати, такая модификация у меня появилась исключительно благодаря наличию Магии Тьмы. Все же навыки пускай косвенно, но влияют друг на друга.
        Гоплит. С ним у меня история похожа на Стойкость, но в тоже время немного иная. На втором ранге я действительно не брал новую способность, ибо никакая из предложенных меня не устроила. Так что я взял модификацию для Агрессивной защиты - Магическое поглощение, что позволяет мне поглощать и магические снаряды. Благодаря этому мне и удалось пережить атаки Бенедикта.
        Сейчас же кое-что новенькое мне взять стоит.
        - Иллюзорный финт - ускоренная атака, что создает в воздухе образ еще одного оружия. Вы наносите серию быстрых ударов, но визуально это выглядит, словно ваше копье размножилось.
        - Рваный замах - рубящий удар копьем, способное оставить кровоточащую рану на теле врага.
        - Глухая оборона - при применении увеличивает вес, устойчивость и защиту, но не позволяет быстро двигаться.
        Тут я некоторое время думал, что лучше взять и, поразмыслив, решил остановиться на Иллюзорном финте. Мне сейчас пригодится больше атак, а такое может быть весьма полезным. Я просто начинаю быстрее атаковать, но враг будет видеть сразу несколько ударов, от которых сложнее защитится.
        Рваный замах против нежити бесполезен, а Глухая оборона выглядит вкусно, но на нее у меня нет лишних очков. Нет, есть еще сто, но их я тратить не хочу, так что оставлю про запас пока.
        Ну и, наконец-то, я добрался до магии.
        В Магии Тьмы, что сейчас на третьем ранге, естьпо двести очков и мне доступны следующие варианты:
        - Иссушающее касание - прикосновение, постепенно выпивающее жизнь.
        - Черный туман - создает облако тьмы, через которое ничего не видно.
        - Стрела праха - создает снаряд из насыщенной Тьмой материи, который летит по прямо и наносит исключительно физический урон.
        - Пепельные цепи - создает цепи из насыщенной Тьмой материи, что опутывают противника на несколько секунд.
        - Метка преследователя - наносит на цель магическую метку, позволяющая отследить её на определенном расстоянии.
        - Сгусток темноты - сконцентрированная в снаряд темная энергия, что летит по прямой и наносит урон Первостихией.
        Ух, какой выбор. Хочется сразу все, но все брать нельзя.
        Варианты тут хорошие, но мне нужно исходить из того, что мне будет полезно.
        Так что все снаряды сразу же отметаются, ведь я просто могу метнуть нож заряженный Светом, что куда эффективнее. Даже если противники будут Светлыми, насытить тот же нож Тьмой - тоже вариант. Плюс у меня руки постоянно заняты, что усложняет применение. Да, Бьонд левую кисть может освободить, но я лучше нож кину, чем тратить буду много сил на такие заклинания. Туман хорошая вещь, но он редко требует скорости и его можно и рунами создать. Плюс Бьонд явно думает такое себе взять, оно ему понравилось, а повторяться не вижу смысла. Цепь выглядит интересно, но её я знаю, чем заменить.
        И остается лишь Метка преследователя. Заклинание, появляющееся лишь при наличии навыка Восприятия, позволяет отследить помеченную цель. Именно так меня находила всегда Гвен и именно так в свое время свины поймали её. Если я встречу врагов, что умеют хорошо скрываться или становиться невидимыми, то подобное точно будет полезно.
        Беру именно его, а также к нему две модификации - Заряд и Несмываемость. Первое позволит, ставит метку сразу двум целям, а второе затруднит удаление метки моему врагу.
        С магией света аналогичный вариант, разве что вариантов заклинаний больше.
        - Оплот - превращает щит в непреодолимую стену светлой энергии, что защищает от любых атак.
        - Молот рассвета - создает сгусток света, что летит по прямой и атакует врага светлой энергией, а также может сбить с ног.
        - Аура воздаяния - покрывает тело тонкой пеленой света, что разит тех темных, что прикоснуться к нему, а также освещает все вокруг.
        - Наложение рук - вспышка света, что исцеляет раны, и может обжечь темных тварей.
        - Оковы мстителя - создает цепи из света, что опутывают цель, а при разрыве они взрываются небольшой вспышкой разящей тьму.
        - Преграда непокорности - создает временную стену из света, что не позволяет пройти через себя.
        - Усиление - напитывает тело благой энергией, что повышает силу и выносливость.
        - Выведение - выводит из тела яды и токсины.
        Ну, тут с выбором еще проще. Снаряды в топку по той же причине, лечебные тоже, мне тут исцелять некого, ауры и усиления тоже нельзя, ведь меня же эта сила и убьет. Ну и Оплот у меня и так уже отработан до автоматизма.
        Будь у меня навык, Магия Огня, то мне бы были предоставлены иные, более привычные заклинания, часть из которых я освоил еще при жизни, но сейчас использовать их, увы, не могу.
        Так что остается у меня лишь два варианта - Оковы и Преграда.
        Первое это аналог Цепей из Тьмы, но эти при разрушении, то есть если их порвут, еще и взрываются. И так жгут Светом, так еще и поранят, как сломаются. А Преграда тупо может быть полезна при отступлении или удержании позиции.
        Хочется взять оба, но я пока возьму лишь Оковы. Они мне кажутся куда полезнее.
        Оставшиеся сто очков я никуда тратить пока не буду. Может на следующем ранге откроется что-то более полезное.
        У меня еще ремесло до четвертого ранга прокачалось, но способности, что мне предлагают довольно невзрачные, потому оставлю их на потом.
        Ну, вот и все.
        Теперь мои характеристики выглядят так:
        Мертвый всадник.
        Имя: Ор.
        Раса - Нежить. Мертвяк.
        Уровень - 1.
        Ранг эволюции - III.
        Связь договора - Бьонд.
        Характеристики:
        - Сила - 134.
        - Телосложение - 172.
        - Ловкость - 129.
        - Аура - 112.
        - Воля - 118.
        Навыки:
        - Стойкость IV - 2 уровень.
        - Кустарное ремесло III - 1 уровень.
        - Гоплит III - 2 уровень.
        - Восприятие II - 4 уровень.
        - Мобильность IV - 1 уровень.
        - Метательное оружие IV - 1 уровень.
        - Магия Тьмы III - 1 уровень/Магия Света III - 1 уровень.
        - Восстановление II - 2 уровень.
        - Договор - 1 уровень.
        Способности:
        = Боевые способности:
        - Выпад.
        - Удар щитом.
        - Теневой клык.
        - Блок.
        - Агрессивная защита. (+Магическое поглощение)
        - Нерушимость.
        - Общее сопротивление. (+Снижение затрат-2)
        - Иллюзорный финт.
        = СПОСОБНОСТИ МОБИЛЬНОСТИ:
        - Рывок.
        - Прыжок. (+Повышение силы-2)
        - Подшаг.
        = МАГИЧЕСКИЕ СПОСОБНОСТИ:
        - Осквернение.
        - Благословение.
        - Метка преследователя (+Заряд. +Несмываемость)
        - Оковы мстителя.
        = ОСТАЛЬНЫЕ СПОСОБНОСТИ: - Острый глаз.
        - Усиление слуха.
        - Соединение.
        - Подгонка.
        = ПАССИВНЫЕ СПОСОБНОСТИ: - Узы договора.
        - Плоть.
        Особенности:
        - Нежить - вы оживший мертвец. Вы не можете устать, не испытываете голод и жажду, не нуждаетесь в кислороде, на вас не действуют яды и болезни. Вы не способны умереть естественным путем. Светлая магия наносит вам повышенный урон.
        - Парадокс Тьмы и Света - непознанная сила, что способна сочетать несочетаемое и применять невозможное. Ваше тело способно выдерживать небольшую концентрацию энергии света.
        - Магический дар - пробужденная сила, что позволяет вам использовать магию.
        - Сверхпрочная черная кость - ваши и без того крепкие кости теперь насыщены Тьмой, что дает им несравнимую прочность. Будучи надолго отделенными от вас, они постепенно теряют свои магические свойства, становясь обычными крепкими костями.
        - Укрепленное Тело - все ваше тело подвергается постоянному воздействию Укрепления.
        Угу, все круто.
        Особенности еще слегка поменялись. Теперь Укрепление распространяется и на плоть в том числе.
        Мне теперь остается лишь придется, вооружиться, и буду готов к делам.
        - Рады, что ты вернулся, Ор, а вот нам пора тоже спатки, - сказала Гвен.
        - О, вы развились до нужного уровня, - только сейчас заметил я. Гвен получила тридцатый уровень, а Мерли десятый. - Сколько мы спали?
        - Четыре дня. Мы за это время успели набегаться.
        - Молодцы. Ну, тогда заваливайтесь к Бьонду, он вас прикроет, а я мы подождем и пока не будем ничего планировать.
        - Чем заниматься будете?
        - Ну, мне нужно с экипировкой разобраться. Обыщу наш схрон, посмотрю, что там есть полезного. А остальной мусор схожу на Рынок и продам. К тому моменты как вы эволюционируете, я уже вернусь, а потом будем думать.
        - Чудесно. Приятно оставаться, - махнула рукой Гвен.
        - Мы скоро вернемся, господин Ор, - вежливо поклонилась Мерли.
        Девушки ушли преобразовываться в безопасное место, а самое безопасное у моего «скакуна». Он, конечно, съязвил по этому поводу кое-чего, но благо до конфликта не дошло. Они вскоре скрылись под землей, а мы с Бьондом остались посреди пустого парка.
        - М-да, ну давай разбираться с тем, что есть.
        - Давай…
        Глава 22. Противоположности
        Схрон Бьонда находился также под его огромной тушей и представлял собой просто большую яму, которую мы обработали палками, купленной кожей и тканью, чтобы содержимое не промокало. Ну и забито это место было чуть ли не всем хоть сколько-либо ценным, что мы находили или собирали.
        На нас нападали другие мертвецы, мы порой сражались с одичавшими покойниками, ну или обыскивали останки авантюристов, и все найденное складировали тут. Вот за эти два месяца у нас набралось несколько комплектов оружия и доспехов, которые мы так или иначе думали использовать.
        И сейчас пришло для этого время.
        С плотью пришла уязвимость к расчленению. Если раньше я мог просто притянуть любую выбитую ударом противника кость на место, пока она цела, то теперь каждый кусок тела, что отлетает, отлетает навсегда. Нет, восстановить можно, но это долго, муторно и определенно не получится в бою. А значит лучше позаботиться о своей целостности заранее.
        Так что думаем о защите. Благо, благодаря наличию хоть какого-то мяса на костях, доспехи не нужно было полностью переделывать… Хотя Подгонка мне точно пригодится.
        Для начала нужна просто одежда.
        Среди мусора тут нашел себе обычные коричневые брюки, сапоги, рубаху и перчатки. Поскольку плоть у меня уже есть, но еще слишком тонкая, то предварительно я обмотал тканью себе ступни, пояс с паховой областью, шею, суставы и кисти. А только потом надеваю одежду.
        Обычные кожаные сапоги, штаны без каких-либо особенностей, перчатки и рубаха. Далее уже пошла броня. Вот только с самой броней тут вышла определенная сложность. Тут ничего особо хорошего-то и не нашлось. Наручи и поножи разве что, а нагрудники или ржавые, или слишком большие, даже Подгонкой не исправить. Можно, конечно, поискать что-то на рынке, но тут не уверен, что смогу такое купить.
        Зато нашлась весьма хорошая стёганка с длинными полами до колен, поверх него еще кожаный плащ, с пелериной и высоким стоячим воротником. На голову еще кольчужный капюшон надеваю. Мне о жаре думать не нужно, ведь вспотеть или замерзнуть сейчас физически не способен, как и натереть мозоли и все остальное.
        - Ну, неплохо, - хмыкнул я.
        Сначала я думал взять останки брони Бенедикта, но быстро отбросил эту идею. Латная обувь для меня сейчас тяжеловата, второй перчатки просто нет, а нагрудник этот извращенец просто не носил. Штаны были совершенно обычные.
        Однако кое-что у него все же было очень хорошим. А именно его шлем.
        Смотрелся этот образец вампирского доспешного искусства весьма красиво, стилизация под летучую мышь с небольшими ушками-крылышками по бокам и ребристая поверхность. Но лучшее было как раз внутри, ведь это был не просто шлем, а шлем весьма с неплохими чарами.
        Армет воителя ночи. Тип - Доспехи/Зачарованный предмет. Прочность - 247/247. Качество - Очень высокое.
        Шлем настоящего воина-вампира, который выдается каждому новобранцу, вступившему на это нелегкий путь. Он почти не закрывает обзор и всегда идеально подходит под голову носителя не вызывая неудобств.
        - О, а вот это неплохо смотрится, - хмыкнул я.
        Сразу же надеваю его и с удивлением отмечаю, что небольшая щель забрала изнутри казалась просто огромной и словно растворялась по краям, отчего обзор мой почти не урезался. Да и сидел на мне шлем как будто под меня его и делали, хотя обычно арметы требуют нехилой подгонки под владельца.
        - Хоть какая-то от Бенедикта польза была.
        В отличие от Артефактов, чьи магические свойства исходят из материалов и необычного способа изготовления, Зачарованные предметы получают свои просто из выгравированных рун. Рунная печать моего нового шлема расположена на лобовой части, с внутренней стороны - самая толстая и крепкая часть шлема, как-никак. Впрочем, есть подозрение, что с моим образом жизни никакая толщина не поможет… Но все равно это на голову превосходит любое мое предыдущее снаряжение.
        Увы, сапоги и перчатка пусть и были тоже со свойством подстройки, но все еще тяжеловаты, а без остальных элементов не особо полезны. В будущем, разумеется, приобрету себе полный латный доспех, может даже удастся скопить денег и закажу его и темных дварфов, но пока буду пользоваться тем, что есть.
        Далее занялся вооружением.
        Щит мне не нужен, мне его пока что заменит Бьонд. Тот еще не способен передвигаться, а значит, я продолжу его использовать таким образом. Можно, вообще-то носить с собой запасной, как раз под Оплот, а то Бьонд пока Свет не особо хорошо выдерживает. Основным оружием я оставляю свое костяное копье. К моему удивлению и оно слегка преобразилось после эволюции. Нет, не внешне, внутри.
        Глефа Черных Терний. Тип - Оружие/Артефакт. Урон - Колющий/Рубящий. Прочность - 735 1 /7351. Качество - Высокое.
        Магическое оружие, созданное из черной кости и закрученное темной силой, оно наполнено тьмой и источает её, становясь не просто копьем, а частью тела своего создателя.
        Оно способно выдержать небольшое количество Света, пропускаемое через него. Не должна долго находиться вдали от того, из чьих костей создана, иначе потеряет силу.
        То есть, как и мои кости, что после эволюции стали более устойчивы к Свету, так и оружие, сделанное из меня, обрело нечто подобное. Не удивлюсь, если в будущем и Бьонд сможет что-то такое сделать.
        Тут же проверил это пропустив через оружие немного Света. То слегка засияло и покрылось тонкой, едва заметной пленкой и все было стабильно где-то секунды три, а затем начали появляться небольшие трещины. Также отменяю способность и вливаю в копье Тьму, для восстановления.
        «Похоже, выдержка, как и у меня. Буду иметь в виду».
        Ну да ладно. Следом я взял еще несколько метательных ножей. Основные у меня хранятся в щите для быстрого доступа, но можно и на себе несколько «перьев» иметь чисто для того, чтобы метнуть их при отсутствии щита. Большой охотничий нож для разделки и прочего повесил на пояс сзади, и последним элементом моего вооружения стала небольшая булава.
        А именно шестопёр.
        Свой короткий меч я отдал Мерли, ей он нужнее, а мне порой сильно не доставало оружия ударного типа. Навыка у меня на него нет и никакие способности с ним я использовать не смогу, но я и мечом ничего такого не делал.
        Короткое металлическое древко в сорок сантиментов, шесть «лепестков» на головке и обтянутая кожей рукоять.
        Железный шестопер. Тип - Оружие. Урон - Дробящий. Прочность - 83/91. Качество - Ниже среднего.
        Ну, вполне себе нормальное оружие, а если его зарядить Светом, то вообще станет крайне опасным. Его я буду использовать, если копье станет бесполезным или по какой-то причине я его потеряю, а если что охотничий нож всегда есть.
        Далее я стал проверять свои новые возможности. Для начала походил в доспехе, выполнил несколько движений со щитом и копьем, для привыкания. Броня немного сковывала, но скорее от непривычки, ну и просто само качество экипировки было не самым лучшим. Благодаря Подгонке, мне удалось все более-менее подогнать под свои размеры, но все равно идеальной может быть лишь броня, выполненная по заказу. Мне же сейчас заказывать что-то бесполезно, ведь мясом еще буду обрастать и дальше, а там уже решу когда «рост» остановится.
        Несколько минут прыжков, ударов и финтов дали мне общее представление о моем физическом состоянии. Я действительно стал несколько сильнее, веса прибавилось и о защите теперь можно не так сильно волноваться. Однако стиль еще не поменялся, ведь весил я все равно меньше чем обычный человек. Уже не скелет, но все равно какая-то мумия.
        Следом в дело пошли мои способности.
        Первым делом применил новый удар.
        ИЛЛЮЗОРНЫЙ ФИНТ!
        На несколько секунд моя рука и оружие словно стали невесомыми, что позволило мне сделать чуть ли не одновременно три выпада, которые с каждым движением словно оставляли образ в воздухе. Из-за чего создалось впечатление, словно у меня в руке было сразу три копья.
        Смотрелось эффектно и главное эффективно. Отразить такой выпад копья куда труднее, чем обычный. К тому же сила удара никак не снижается, а потому могу чередовать с обычным мощным Выпадом.
        Следом достаю из щита метательный нож и кидаю его в дерево.
        ТЕНЕВОЙ КЛЫК!
        Снаряд устремляется в дерево, попутно словно разделяясь надвое. При столкновении со стволом один ножик рассыпается, будучи иллюзией, а второй на пол рукояти входит в поверхность.
        Мощно получилось. Мало того что пробивная сила оружия стала реально жуткой, так еще и подобная обманка поможет. Крепкие шкуры, хитин или плохонькие доспехи для такой способности становится просто ничем. И это еще без Света, и это еще лишь нож, а не копье. На метание щита уйдет слишком много сил, так что им лучше не размахиваться. Все же чем больше снаряд, тем энергозатратнее способность, и это же еще нужно возвращать.
        Далее применил Прыжок.
        Меня подкинуло едва ли не выше, чем было раньше, а вот с приземлением вышла проблема. Я привык рассыпаться на куски и такими вот легкими осколками падать, а тут пришлось рухнуть, как есть. Еще и не сгруппировался правильно.
        - Хорошо, что я чернокостный, - сказал я, отряхиваясь от пыли. Ничего не сломал и не повредил, а царапины Восстановление затянет.
        Но результат меня полностью устроил. В будущем можно еще раз так улучшить, чтобы умение стало сильнее. Хотя увлекаться слишком сильно не стоит, в будущем Бьонд решит свою проблему с весом и у меня будет боевой скакун, у которого Мобильность будет одной из основных черт.
        Проверять Общее Сопротивление не было как-то возможности. Нужно что-то кто-то бил меня, а Бьонд пока занят своими делами. Стоила способность не особо дорого, при наличии сразу двух улучшений на снижение стоимости, а в будущем переведу её в пассивный режим.
        Ну и теперь пришло время долгожданной магии.
        Метку Преследователя мне ставить не на кого. Я и так ощущаю Бьонда через Договор, так что нет смысла, но в целом и так понятно как оно работает. Просто метишь цель, и та на определенном расстоянии всегда ощущается тебе. Заметить Метку довольно сложно, ведь ставится она незаметно, а сама невидима, но маг с высоким Восприятием может и заметить.
        - Кстати, подобная способность мне бы пригодилась… Особенность нужная есть, магий аж две, так что открыться что-то такое должно, - хмыкнул я. - Надо бы заняться развитием собственного Восприятия, да и не только его… Высшего доступного ранга только три навыка достигло. Интересно, есть ли на моем уровне еще дебилы, у которых ранг навыки опережает?
        Наверное, вряд ли. Даже сущие сорвиголовы разовьют навыки до предела, прежде чем бросаться в действительно опасные ситуации… И только я как-то выживаю на голой удаче.
        Следом я применил свое новое заклинание, и опутать решил ближайший камень.
        ОКОВЫ МСТИТЕЛЯ!
        Из земли вырываются золотистые цепи, что словно змеи кидаются на указанную цель и опутывать её собой. Они будет держаться секунд двадцать, и прочность зависит от вложенных сил и мастерства самого заклинателя. То есть я могу сделать их прочнее, если захочу, но это потребует уже больших затрат, концентрации, контроля частью своего сознания… В общем, много мороки.
        Следом я копьем сам разбил одну из цепей, и та ударила во все стороны небольшой вспышкой. Камню от такого ничего не стало, как и мне с моим копьем, ведь взрыв был слишком слабым и рассеянным, а у меня теперь кое-какая сопротивляемость имеется.
        Вскоре цепи просто растворились в воздухе, выдохнувшись.
        - Если их не рвать, они не взрываются, - хмыкнул я. - Запомню.
        На этом испытание моих новых сил закончилось.
        - Эй, Бьонд, что… - хотел спросить я, повернувшись к своему напарнику и тут же замер, заметив, что он делает.
        Бывшее Живое Кладбище размахивало в разные стороны своими конечностями и выполняло какие-то непонятные телодвижения. Он был явно очень увлечен этим и не обращал на меня внимание.
        Пришлось разговаривать с его параллельным потоком сознания, а щите.
        - Ты чего делаешь?
        - Пытаюсь открыть в себе Магию Света, - ответил тот.
        - Получается?
        - Нет, я выгляжу как идиот.
        - Почему «как»?
        - Мне второго шутника тут не хватало, - застонал Бьонд. - Я же не знаю, как это делается. Ты сам как Магию Света открыл?
        - Да мне это собратья паладины в Ордене сделали, когда я вступил в него, - ответил я то, что помнил. - Они наполнили меня своей энергией и держали так, пока у меня навык не открылся и Магический дар не появился. Также работает у нас с Тьмой. Вон, как Мерли очнется, проведем над ней этот ритуал, чтобы она сама Магией Тьмы овладела.
        - М-да, может в будущем как-то откроется, - задумался щит. - Кстати, давно хотел узнать, а что будет, если Свет и Тьму влить одновременно в одно оружие.
        - Ну-у-у-у… мрак его знает, - пожал я плечами. - Никогда не пробовал… и не слышал, чтобы кто-то пробовал.
        - Так давай испытаем.
        - Только не этим копьем, - сказал я, убирая свое костяное подальше. - Мало ли что случится, а наше творение мне жалко.
        - Да мне тоже.
        Щит обратился «собакой» и встал рядом со мной, а в это время основное тело Бьонда прекратило маяться дурью и также с интересом смотрело за моими действиями.
        Я же пока взял один из моих ножей и стал пытаться.
        Сначала просто влил в нож Тьму и Свет по очереди. Две силы просто нейтрализовали друг друга, и побеждала та у кого подпитка есть. Далее я попытался применить обе сразу, но это оказалось куда сложнее, чем я думал. Одновременное использование двух противоположностей было, словно пытаться делать две вещи одновременно.
        - Никак?
        - Я пытаюсь, - нахмурился я. - Но это как одновременно смотреть одновременно и вправо и влево.
        - Ну, так давай я помогу.
        - А это мысль.
        Вместе мы начали одновременно потихоньку насыщать ножик. Получалось у нас так-себе в основном потому, что мы просто не смогли нормально влить нормальное количество, то один многовато давал, то другой маловато.
        - Утц! - дернулся я, когда предмет в руках развалился в едва заметной вспышке. - Не очень хорошее вместилище.
        - Тогда давай используем это, - сказал мой напарник, и вытащил из себя одну из костей, кинув её мне.
        Поймав снаряд, я узнал в нем осколок оной из наших неудачных попыток сделать костяное копье. Моя черная кость, точнее то, что от нее осталось, половинка обломанная. Уже для работы просто не годится.
        - Она эволюционировала с нами и немного сопротивляемости Свету имеет тоже, - сказал он. - С такой точно получится. У меня еще несколько осколков имеются, так что потратить не жалко, они все равно больше ни для чего не нужны.
        - Дело не только в предмете, но и в нас. Нам нужно вливать одинаковое количество противоположных энергий, если хотим какого-то результата. Нужно как-то синхронизироваться.
        - Как это сделать?
        - Давай постараемся сконцентрироваться на нашей связи. У нас же Узы договора, вот на них и стоит влиять.
        - Давай.
        - Ага, только подальше отойду. Под тобой Гвен и Мерли спят, их лучше не беспокоить, а то мало ли что.
        С этими словами подошел к краю парка поближе к деревьям. Так, если что, остальных ничем не заденет. Лучше перестраховаться.
        Встав у дерева, я начал концентрироваться на нашей с Бьондом связи и вливать в кость Свет. Напарник же в виде «собаки» делал тоже самое и вливал Тьму. Поначалу получалось не очень, но мы не сдавались и продолжали это делать.
        Раз, два, три. Раз, два, три. Раз, два, три.
        Этот счет помог мне отринуть лишние мысли и чувствовать поток энергии, что исходил из моих пальцев, а также ощущать то, что и Бьонд постепенно подстраиваясь под него. Он ощущал тоже самое и старался действовать со мной. Таким образом спустя несколько секунд нам удалось достичь синхронизации…
        Две силы, что до этого просто уничтожали друг друга как-то успокоились и просто стали двумя половинками внутри одного объекта, с постоянно поступающим потоком новых сил.
        Секунда… две… три… четыре…
        Неожиданно граница между противоположности в какой-то миг исчезает и две энергии схлестнулись… чтобы слиться во что-то однородное.
        Вид этого нечто серого оттенка тут же сбил нам концентрацию, и мы с шоком уставились на… что-то… непонятное… внутри черной кости вместо двух стихий была всего одна. Участок мира, разделенного на Свет и Тьму утратил границы между ними и стал…
        Самим Хаосом.
        Какой-то звук раздался от предмета и обломок кости начал дрожать в наших руках.
        Интуиция завопила об опасности, и я тут же со всей силы бросаю эту штуку от нас.
        Взрыв!
        Не было никакого звука, ударной волны или чего-то такого… Просто легкая вспышка, потемнение и… тишина… Мы же уже упали на землю готовясь пережить апокалипсис, но ничего не случилось…
        Поднимаемся на ноги и поворачиваемся к тому месту, куда упал снаряд.
        В месте среди сухих мертвых деревьев и камней остался какой-то круг. Вместо взрыва, что разметал бы все, просто появляется некая сфера, что в одночасье просто срезала все, до чего дотянулся. На камне и двух стволах остались полукруглые следы, словно какой-то мастерский плотник и каменщик сточили их, сделав идеальную окружность.
        - Ни щепок, ни камней, ни пыли, - сказал Бьонд, подойдя к этому месту. - Это просто стерло все, словно этих кусков тут никогда и не было.
        - Кажется, мы только что нарушили еще один закон природы, - хмыкнул я, проведя пальцем по следам. Энергия тоже никакая не ощущалась, ни темная, ни светлая. - Кажется, лучше нам дальше не экспериментировать с подобным.
        - Да, ты прав, - кивнул Скакун. - Что-то мне и самому больше не хочется в такое влезать. По крайней мере, сейчас.
        Мы продолжили смотреть на место где Тьма и Свет слились воедино, чтобы словно стереть что-то из реальности…
        Глава 23. Игра в прошлое
        Мясной Рынок встретил нас привычным шумом, суетой и толпой народа. Кто-то как обычно страдал по углам, проваливаясь в отчаяние, а другие бегали по своим делам. Вид этого мельтешения несколько успокоил меня и заставил забыть недавние странности.
        Да, нарушать законы мироздания было необычно.
        Нет, возможно, когда в бою встречаются маги Света и Тьмы, что-то подобное может повториться, но делать это специально… Слишком многие посчитают это святотатством и попытаются открутить мне голову, другие интересной возможностью, и торжественно произведут меня в звание любимой подопытной свинки.
        Перспективы неприятные.
        И что с этим делать решительно непонятно.
        Так ведь и совета спросить не у кого. О моей силе лучше никому вообще не рассказывать, а то местные разберут меня на кусочки.
        - Кошмар, - покачал я головой.
        Бьонд в виде щита на моей спине был с этим согласен. Он и сам прибывал в некоторой прострации, но в отличие от меня явно хотел как-нибудь эксперимент повторить. Да уж, у меня «конь» экспериментатор какой-то. Как бы он вообще в науку не пошел, а то и мне придется. Если моя лошадь будет умнее меня, засмеют же.
        Помню, слышал о каком-то воине, который выпил особое зелье и научился понимать свою лошадь и та оказалась специалистом получше него в плане расследований и изучения монстров. Но проверить это никто не мог, ведь коня понимал лишь сам воин, а то зелье не нашли.
        Странная история, если задуматься.
        Да уж.
        Как пришел на рынок, то первым делом сходил и продал всякое лишнее барахло, что скопилось у нас. Не все, конечно, продавать решили, но часть, что мы точно не будем использовать, я решил сдать, а то зря занимает место в схроне.
        - Странно, - нахмурился я, когда продавец купил у меня все и даже с ценой обмануть не пытался.
        Сразу же назвал честную цену, все купил и откланялся.
        - Мне кажется, или на нас местные как-то необычно поглядывают, - сказал Бьонд.
        И действительно.
        Как только я вошел на рынок так окружающие стали смотреть в мою сторону, что-то перешептываться между собой и сторониться меня.
        - Всадник - это такая редкость, что ли? - не понимал мой напарник.
        - Нет, обычная форма развития, - отвечаю я. - Не нравится мне что-то…
        Мы двинулись прочь от вещевого рынка на площадь, а местные, завидев меня, продолжали вести себя необычно. Близко никто не подходил, но вот стоять со мной слишком близко у окружающих желания не было. Даже другие наемники, что еще совсем недавно на меня охотились, сейчас старательно делали вид, будто не замечают мое существование.
        - О, здорова, Ор! - услышал я знакомый голос.
        - И правда, он, - подтвердил второй. - Новую форму и внешность не узнал, но щит выдает его сразу.
        - Привет, ребята, - поздоровался я с Флавиусом и Горри.
        Два знакомых мне стражника подошли ко мне и выглядели весьма веселыми.
        - Всадником стал? Понимаю, - покивал Флавиус. - Хороший путь, прямо к Рыцарю Смерти. На пятом ранге или шестом им уже станешь.
        - Да, поздравляю. Смотри с коня не падай, а то ведь шею сломаешь и помрешь, - заржал Горри.
        - Спасибо за поддержку, - буркнул я. - А чего это все на меня так странно смотрят?
        - А ты не в курсе? - удивились они. - Все вокруг узнали, что ты недавно заказавшего тебя вампира убил.
        - Что?! - застыл я.
        Кто-то видел мой бой с Бенедиктом?
        Это плохо.
        Если раньше все вокруг смотрели на мой конфликт с ним как личную разборку, то сейчас это может перерасти во вражду со всей фракцией. Гаурун, конечно, сказал, что ему плевать, но окружающие вряд ли знают такие детали.
        - Точно, ты же шлем с собой взял, - сказал Бьонд.
        Ну да, я вампирский шлем с собой прихватил. Надевать не стал и повесил на пояс, вот у всех и подтвердилась моя победа.
        - Как только обо всем узнали? - нахмурился я.
        - Это мы рассказали, - честно признались эти двое.
        Поворачиваю голову и смотрю на… этих… двоих…
        Они словно обрадовать меня такой новостью захотели.
        - Мы в патруле были и увидели разрушения вдали. Пошли посмотреть и увидели тебя над трупом вампира. Жаль, все увидеть не получилось.
        - Да, судя по разрушениям, зрелище было отличным.
        Мои руки в этот момент зачесались от желания «пожать» их шеи. Эти мысли мне удалось подавить.
        - Ну, спасибо, - застонал я.
        Если они видели лишь финал, то применение Магии Света не заметили. Хоть в этом мне повезло. Но теперь проблем может быть еще больше.
        - Всегда, пожалуйста, парень, - похлопали они меня по плечам.
        Я, было, хотел сказать этим двоим пару ласковых, но разговор наш прервали.
        - С дороги! - приказным тоном велел кто-то.
        Мы тут же отскочили, и мимо нас громко топая латными сапогами, прошла процессия мертвецов облаченных в доспехи. Все в одинаковой черной броне строевым шагом и с настоящей армейской выучкой начала шествовать по площади, а затем двинулась в сторону выхода.
        Такой спектакль привлек внимание всех вокруг и непредвиденный парад стали наблюдать все.
        - Чего это они делают? - спросил Бьонд, одним из черепов выглянув из-за моего плеча.
        - Ходят строем, - хмыкнул я. - Это у вас так принято?
        Стражники, как ни странно, прекратили быть веселыми и с какой-то тоской смотрели на происходящее.
        - Они пытаются не сойти с ума, - ответил Горри.
        Между нами образовалась пауза. Да и окружающие смотрели на происходящее с пониманием и какой-то печалью.
        - Тебе повезло, что у тебя есть цель, Ор, - сказал Флавиус. - Цель позволяет тебе не останавливаться и двигаться вперед. А вот тем кто не нашел себе место приходится туго. Нужно всегда находить себе занятие, пусть даже откровенную чушь, лишь бы не сидеть без дела. Пока ты не думаешь о будущем и его бессмысленности, ты не впадешь в отчаяние…
        - Все мы «играем в прошлое». Пускай никому не нравится приказ Короля-Скелета о всяких парадах, постах и патрулях, но это как-то занимает нас и позволяет чувствовать себя полноценными. Пока мы живем прошлым, мы можем существовать.
        - Понимаю, - кивнул я. - Самый страшный враг нежити - это бессмысленность существования.
        Мы бессмертны, по сути, нет причин волноваться о завтрашнем дне, а в Дункельхейде даже о «пропитании» волноваться не нужно. Многим просто нечем занять себя и чем дольше мы в таком состоянии, тем сильнее деградирует сознание.
        Поворачиваю голову и смотрю на тех бедолаг, что сидели по углам площади и прозябали в прострации. Скоро их разум окончательно ослабеет, и они, если успеют, уйдут и станут той самой дикой нежитью, на которую я и другие наемники охотятся. Иногда в отчаяние впадает кто-то посильнее, а другой ищет свое спасение в безумной резне.
        Все лишь бы сбежать от пустоты нашего бытия…
        - Вы как-то упоминали об этом. Король-Скелет заставляет солдат делать вид, будто мы все еще живем в Империи?
        - Да он и сам живет в прошлом, - покачал головой скелет. - Может показаться, что фракции и их лидеры легко пережили падение Империи и смерть Повелителя, но на самом деле произошедшее задело каждого по-своему. Адмирал Ризус стал редко проводить времени на суше и постоянно чем-то себя занимает, лишь бы не думать о том, что он не был в городе, когда напал Избранный. Сомнеярэ все время спит, чтобы не думать, что он не пришел на помощь своему ученику. Долорэ, потеряв возлюбленного, сошла с ума и превратилась в паука. А Пролатус… по нашему лидеру произошедшее удалило больнее всего…
        - Генерал Армии Повелителя Тьмы ведь был не просто слугой Берита. Он был его правой рукой, - поведал Горри. - Поговаривают, что Пролатус был первой нежитью поднятой Владыкой, и он прошел с ним весь путь к возвышению. Так что Король-Скелет очень уважал и почитал своего хозяина… И для него, невозможность спасти его просто сломала…
        - С тех пор Пролатус тронулся умом, - продолжил Флавиус. - Он внушил себе, что он наследник Берита, что он обязан восстановить его империю, стать новым Повелителем и победить Избранного. И знаешь, чего он добился за все эти триста лет? - посмотрел на меня скелет. - Ни-че-го…
        - Ничего? - удивился я.
        - Вообще ничего. Все что он делает - это сидит в тронном зале на останках трона Берита, проводит время в депрессии и отчаянии, а также говорит с якобы его духом. Он просто не видит разрухи и руин вокруг, прибывая в иллюзиях, считая, что он вот-вот добьется своего, а на деле…
        - Настоящая власть над Армией Наследника в руках советников Короля. Они-то и руководят всеми нами от его имени. Особенно этот… Архейн… - процедил сквозь зубы Горри.
        Это имя мне уже доводилось слышать.
        Архейн Красный, кажется, так зовут главу Обсерватории и могущественного лича, что также является советником Короля-Скелета.
        - Я так понимаю, этот тип никому не нравится.
        - Раньше Архейн был советником Берита, а после его смерти стал сидеть на ушах у Пролатуса, убеждая того спонсировать его исследования и эксперименты. Львиная доля финансов Армии идет ему в руки, а он тратит их на огромные закупки всякого магического мусора. Сидит со своими колдунами в башне и исследует чего-то. Не то, чтобы остальным так уж сильно нужны были деньги, но такое отношение откровенно бесит всех.
        - А может этот ваш Архейн ментально подчинил себе Короля, - предположил Бьонд. - Логично же.
        - Нет, это невозможно. Берит позаботился, чтобы его верный генерал был неуязвим для ментального контроля. Пролатус просто сошел с ума, а хитрый лич ловко пользуется этим.
        Тогда ясно.
        В истории часто такое бывало.
        Когда правитель слаб умом или легко поддается манипуляциям, всегда найдется какой-нибудь «серый кардинал», который будет из-за трона руководить всеми его действиями. Власть всегда привлекает тех, кто умеет управлять другими, оставаясь в тени.
        Однако было весьма интересно узнать какой по-настоящему расклад среди Лордов и как на них повлияли те события. Пролатус впал в отчаяние, Ризус бежит от вины, а Сомнеярэ просто спит, чтобы не думать об этом. Про эту Долорэ и говорить нечего. Может у двух оставшихся, а именно Пастырь Коэкус и вампирша Нарцисса тоже по-своему пострадали от этого.
        Кто знает, а выяснять пока не сильно хочется.
        Но хоть понятно, что…
        Неожиданно обстановка на площади начала меняться.
        Стало как-то холодно и вода вокруг начала покрываться льдом. Окружающие остановились и стали крутить головами.
        - Это они! - сказал кто-то, и окружающие стали резко расходится. Не бежали, но шли достаточно быстро, чтобы попрятаться в разные места.
        Я же с Бьондом не понимали, что происходит, а вот стражники рядом напряглись.
        И было из-за чего…
        С неба на площадь опускался… Жнец
        Закутанная в черный пылающий тьмой балахон фигура, что держала в руке огромную костяную косу, ступил на каменное покрытие. Лужи вокруг него обратились льдом, а воздух стал отдавать могильным морозом. Одно присутствие этого существа было сродни тому, как Ризус давил на меня своей волей.
        МРАЧНЫЙ ЖНЕЦ. (VI). УРОВЕНЬ - 60. РАСА - НЕЖИТЬ.
        - Высшая нежить, - напрягся я.
        Это существо стоит на ступеньку ниже, чем Лорд, но уже является одним из самых могущественных существ во всем мире…
        Я слышал о них. Истинные проповедники Тьмы, Жрецы Погибели и одни из опасных видов нежити. Они стоят на одной ступени с Рыцарями Смерти, Деми-Личами, Высшими вампирами и другими существами почти предельного уровня.
        И слухи об их губительной и давящей ауре не лгали.
        - Внемлите… презренные… гибель все ближе! - прозвучал жуткий могильный голос. - Гремят над землей грозовые раскаты… Пощады не будет… Настал час расплаты!
        От его голоса те, кто был жив, попадал в обморок и свалился от пугающего присутствия жнеца. Даже нежити как я тяжело находится в его присутствии, страшно представить, как сейчас торговцам или рабам. Один вид его может с ума свести.
        Тот поднял вторую руку с золотым колоколом и ударил в него, от чего по рынку прокатился мощный звон.
        - Внемлите голосу Тьмы… Примите его волю и сущность! Ступайте в темноту и растворитесь в ней!
        Существо начало двигаться от площади, по улицам рынка звеня в свой колокол, а окружающие лишь молча провожали его взглядами. Кто-то пал на колени и начал молиться, кто-то забился по углам, а другие лишь мрачно поглядывали на него, ожидая, когда Жнец покинет их.
        - Ну и жуть, - поежился Горри, когда воплощение тьмы покинуло площадь и пошло дальше. - Каждый раз, когда кто-то из них приходит, мне становится не по себе.
        - И часто такие приходят?
        - Может раз в три-четыре месяца, - покачал головой Флавиус. - Эти ребята отшельники, бродят по миру и проповедуют Слова Тьмы. Во времена Берита они были частью Черной Церкви, но потом отделились и стали заниматься исключительно своими делами.
        - Они не ладят с церковниками?
        - Нет, не совсем. Просто в Церкви проповедуют службу Темным Богам, а Жнецы служат лишь Изначальной Тьме, никак не разделяя её на личности. В городе есть несколько Жнецов, что постоянно тут живут, их можно найти на Костяной свалке. Но к ним просто так лучше не ходить, они… странные… их все боятся.
        - Есть за что…
        Насколько я помню карту города, то Костяная Свалка находится рядом с Фабрикой за Черной рекой, недалеко от Разлома. Раньше я думал, что это такой же Мусорный район, а оказывается вот оно как…
        - Что-то мне перехотелось гулять по рынку. Пойду-ка я работать, - сказал я.
        - Отличная идея, - покивали стражники. - Мы тоже сваливаем, пока Жнец не начал читать нам все свои стихи и писания. Так и помереть недолго от тоски…
        Глава 24. Темное зрение
        Принимаю атаку на щит и отвожу его дубину в сторону, а затем наношу несколько быстрых выпадов в корпус. Враг отпрыгивает, а затем идет на таран, но сбить меня с ног у него не получается.
        НЕРУШИМОСТЬ!
        Острые шипы вырываются из щита и поражают незащищённого орка.
        - Гха-а-а-а! - взревел дикарь и отскочил, держась за пораненную конечность. Ему стоило доспехи носить, а не выпендриваться. Но кто же даст изгнанникам качественную экипировку, а что-то нормальное найти самостоятельно весьма сложно. По себе знаю.
        Второй зверолюд атакует со спины, а третий кинул в меня несколько камней.
        Прыгаю в сторону, а камни лишь отскакивает от мягкой брони от отличного шлема. Орк с тем, что можно назвать куском двери вместо щита закрылся им и бросается в атаку.
        Выхватываю сразу два кинжала и тут же кидаю их в него.
        ТЕНЕВОЙ КЛЫК!
        Один снаряд насквозь пробивает щит и пролетает мимо, а второй по рукоятку входит в деревяшку, застревая в запястье.
        Уже второй раненый противник, который временно выведен из строя.
        Последний размахивает своей дубиной и пытается наброситься на меня, чтобы повалить и забить, но зря он решил, что у него получится.
        Когда клыкастый подходит слишком близко, я начинаю действовать.
        ИЛЛЮЗОРНЫЙ ФИНТ!
        Шквал атак появившийся прямо перед мордой оркоида заставил того резко остановиться едва не упав, а вот мне ничто не помешало сократить дистанцию.
        ПОДШАГ!
        Небольшой рывок вперед с атакой позволил мне добраться до противника и просто изрешетить его десятком выпадов.
        Второй увидев гибель товарища, сразу же бросается бежать.
        ОКОВЫ МСТИТЕЛЯ!
        Появившиеся из земли золотистые цепи тут же опутывают ему ноги и тот застревает на месте.
        Отводу руку с копьем чуть назад и бросаю его.
        ТЕНЕВОЙ КЛЫК!
        Костяное оружие молнией настигает живую цель, и вонзается тому в спину, пробивая бедолагу насквозь и тот медленно опускается на землю, повиснув на моем оружии, а цепи вскоре исчезли.
        Последний раненый орк увидев, что я лишился оружия, решил, что теперь уж точно победит, и это стало последней ошибкой в его жизни.
        Закрываюсь щитом и поглощаю атаку.
        АГРЕССИВНАЯ ЗАЩИТА!
        В это же время достаю булаву и ударом снизу вдариваю усиленным шестопером в подбородок оркоида.
        Зубы вылетают из пасти и разлетаются вокруг, а вторым ударом в голову разбиваю варвару череп.
        - Готово, - хмыкнул я, осматривая поле боя.
        Испытание способностей прошло весьма неплохо, да и работка весьма вышла неплохой. Всего-то надо было настигнуть и убить нескольких орков-изгнанников. Те убили соплеменника ради добычи, за что были изгнаны. Вот только вместо того, чтобы восстанавливать свою честь каким-нибудь подвигом, тройка решила заняться разбоем.
        Убили нескольких начинающих наемников, а затем и успели насолить страже, пускай, и убежали, дебилы. За них назначили награду, а я вот работу закончил. Кто вообще их надоумил заняться таким в городе нежити, где из доступной вне рынка еды - только диетические ляжки дагонов? Как их коллега по охоте на рыболюдей, я знал почти все более-менее безопасные места для такого рода промысла, а значит, и выслеживание беглецов было вопросом времени. Мне как раз нужно было подобное задание, в котором я смог бы проверить свои боевые навыки.
        По итогу я почти всем доволен. Разве что к весу еще нужно привыкнуть и к шлему. Тот, пускай и так дает хороший обзор, но все равно нужно было освоиться, и немного не углядел. Будет мне уроком на будущее.
        В остальном, все работает просто отлично.
        Метка позволила мне некоторое время преследовать убегающих орков, что поначалу поостереглись сражаться с хорошо вооруженным мертвецом, а как устали убегать вступили в бой. Будь у них вооружение немного получше, да броня хоть какая-то, то имели бы больше шансов на выживание, а так нет. Если бы не численность, справился бы еще быстрее.
        Забрав головы как доказательство, а также обшарив трупы на предмет ценностей, коих не нашлось, я двинулся обратно на рынок. Путь обратно прошел спокойно и без проблем, ведь связываться со мной теперь вообще никто не хотел. Если раньше кто-то да решился бы напасть на скелета с небольшими терками с вампирами, то сейчас от того, кто вляпался в подобные проблемы народ держится подальше.
        «Да уж. С одним вампиром было столько мороки, а теперь придется терпеть еще».
        То, что, ко мне придут с разборками я даже не сомневался. Не на этой недели, так на следующей.
        Вампиры слишком гордые существа, чтобы оставить подобное оскорбление. Если бы нас никто не видел, то и проблем не было, а поскольку об этом раструбили по всему рынку, то уже закрыть глаза не получится.
        Нет, Гаурун за мной точно не придет.
        Плевать ему на репутацию и на все остальное, но он там не один и кому-то точно скоро станет не плевать. Так что лучше быть готовыми к неприятностям. Хорошо Мерли дошла до второго ранга. Она еще слабовата будет, но хоть выживать сможет.
        Проблема Мерли не в том, что она слабая. Я сам не так давно был слабый, но меня спасала моя воля и забытый опыт сражений, который постепенно просыпался. Я опытный и обученный воин, который просто забыл многое, но душа помнит и вспоминает.
        Мерли же, максимум при жизни охотником была, да и то, начинающим, а потому ни о каком опыте речь идти не может. С Гвен все попроще, она просто сильная и у нее есть туша тролля, что компенсирует недостатки. Но еще при жизни она была полуэльфийкой и став духом у нее была весьма сильная душа. Возможно, и она что-то вспоминать начнет.
        «Главное, чтобы свои позывы контролировала», - поежился я.
        Иногда Гвен несколько перегибает палку с её страстью и влюбленностью. Мне порой кажется, что она может дойти до мысли, что мы обязаны умереть вместе, и она меня убьет во сне, а затем и сама покончит с собой после. Или еще хуже, научившись захватывать тела живых первым делом решит «слиться с любимым». Такое, конечно, вряд ли будет, я утрирую, но желания девушки нужно контролировать и не давать им слишком много разгуляться.
        Ну да ладно.
        Нужно будет с ней просто на эту тему поговорить и постараться сдерживать её, а там посмотрим.
        Добравшись до рынка, я сдал головы преступников заказчику, получил свои деньги, а дальше отправился в одно место, которое я уже давно запланировал. Вообще-то, туда я хотел сходить еще раньше, но как-то денег не хватало, а расходы были. Сейчас вот докопил и можно будет кое-что приобрести.
        Это место было очень неприметным, и если бы мне о нем не рассказала Гвен, то я бы его не нашел. Совсем рядом с Кварталов Зверолюдов, у стены, ничем совершенно обычной домик, дверь без вывески и абсолютная тишина вокруг. Даже шум с главной улицы и площади тут не слышен, лишь полное ничего. Это уже наводит на мысли, что тут живет явно кто-то необычный.
        Подхожу к двери и стучусь в нее.
        Некоторое время была полная тишина, а затем внутри послышались шаркающие шаги.
        - Да… кто там? - прозвучал хриплый голос.
        Дверь открылась и моему виду предстал непримечательного вида старичок. Обычный дед, с палочкой, сгорбленный и одет непритязательно. Его можно было бы принять за обыкновенного старика если не одно НО.
        Он был живой…
        Живой пожилой мужчина посреди города нежити… уже одно это говорит о многом…
        Старичок с залысиной, короткой козлиной бородкой поднял на меня голову и посмотрел через свои очки. То, что перед ним настоящий мертвец его вообще не смутило, а вот меня его вид довольно сильно напряг.
        - Да, слушаю.
        - Добрый день, сэр, - вежливо поздоровался я. Не уверен кто он там на самом деле, но грубить такому - это последнее что бы я хотел сделать. К тому же мне нужна его помощь. - Рунический мастер?
        - Да, я, - покивал дедушка. - Вы клиент?
        - Да, я хочу воспользоваться вашими услугами.
        - Я беру дорого, - фыркнул он. - И меня нужно чем-то заинтересовать.
        - Это подойдет? - протянул я ему меч вампира. У Бенедикта был неплохой вампирский клинок. Мне он вообще не нужен, и никому из моих товарищей тоже. Мерли мелковата для полуторника, да и сейчас ей нежелательно вступать в ближний бой, пусть лучше с арбалетом бегает.
        - Хм-м-м-м, - он осмотрел оружие, позволив мне войти, и закрыл дверь.
        Меч он изучал минуты три, смотрел со всех сторон, едва ли не облизывая, но под конец лишь кивнул.
        - Сойдет, вы можете быть моим клиентом.
        - Благодарю, я…
        - Не нужно имен, - тут же прервал старик мои слова. - Не хочу знать, ведь если будут спрашивать, мне не придется лгать. Имя ведь это не просто слова, а отпечаток нашей сущности и отражение черт. Назвать имя - это доверить тайну о себе.
        - Своего настоящего имени я все равно не помню.
        - Значит, вы не полноценны и лишены себя, - покачал он головой. - А имя, даже выдуманное все равно имеет огромную силу, - с этими словами он пошел по коридору. - Не зря каждому Дьяволу при обретении титула Хроники дают новое имя.
        - Правда? - заинтересовался я.
        - Да, каждый, кто становится Дьяволом, начинает свою жизнь заново, ибо он уже не просто тот, кем он был. Он становится чем-то большим…
        - Любопытно.
        - Но сейчас речь не об этом, юноша, - отмахнулся дед. - Так что тебе набить?
        - Мне нужны руны Темного зрения вокруг глаз.
        - Это будет стоить пять тысяч осколков.
        - Хорошо, - протягиваю ему все свои деньги. У нас в схроне под Бьондом есть еще, так что не жалко, но все равно сумма большая.
        - Ты слегка оброс мясом, придется срезать.
        - Делайте, так как считаете нужным.
        - Тебе стоило прийти ко мне до эволюции.
        - Увы, не мог. Был слишком сильно занят.
        - Ладно, сейчас начнем. Садись и снимай верх.
        Он указал на специальное кресло, с регулируемой спиной. Я разделся по пояс, а затем лег куда сказали, а старик в это время стал доставать инструменты. Ножи разных видов, молоточки и зубила.
        Этот очень странный дедуля является единственным на рынке Руническим мастером гравюр. Занимается он тем, что гравирует вещи и не только вещи. Да, каждая фракция имела среди своих рядов таких, пусть и занятых больше зачарованием предметов, но на сторону они не работали. Совсем. Единственные, кто готов принимать клиентов со стороны - это Черные Гномы, и вот этот мастер. Но первые не интересуются ничем, кроме кузнечного дела, да и заказы берут нечасто, предпочитая торговать готовыми «отходами» своих ремесленных изысканий. Старичок же может взяться за что угодно. Любой в Дункельхейде может прийти к нему и попросить набить руны на оружии, броне или еще на чем. Если ему клиент не интересен, или если тот не принес ему что-то любопытное, то он ни за какие деньги работать не станет. Но скидок даже постоянным клиентам не дает и стоит все дорого.
        К нему я пришел за одной целью, я хочу выбить на своем черепе руны Темного зрения.
        Да, в Восприятии есть способность позволяющая видеть в темноте, однако можно же сделать иначе и не тратить очки, оставив их на что-нибудь другое. А невозможность нормально видеть в темных местах, исправить таким образом.
        Конечно, данный метод не панацея. В отличие от внешних предметов, что могут использовать и магическую энергию, разлитую в воздухе, руны в организме используют именно его энергопоток. Чем больше рун, тем больше тратится постоянно сил, и будешь быстрее уставать в битве. Так что технически можно набить себе кучу способностей, но потом ни на что другое просто не будет хватать выносливости.
        А вот небольшие руны на темное зрение это немного, просто и не напрягает. Да и подобная штука есть у всех, у кого есть кости. Мастер способен выгравировать руны даже на черепе, а уж если кости черные, то еще и вреда никакого целостности головы не будет.
        Первым делом мастер взял нож и срезал с моего лица всю наросшую плоть. Даже хорошо, что её у меня было не так много, восстанавливать будет очень легко. Да и плоть сухая, без крови и всего остального, потому не испачкаемся.
        Следом он белым карандашом наметил на лице, а именно области вокруг глазниц, где будут руны, и нарисовал их. Далее взял сначала маленькое зубило и начал аккуратно чиркать по следам, подрезая основу. Делать это было весьма тяжело, ведь кости у меня укрепленные Тьмой, а значит в разы прочнее иных. Главное Восстановление не активировать случайно. А потом он взял молоточек и начал выдалбливать необходимое, по мере надобности пинцетом укладывая в выгравированные канавки проволочки специального металла и впаивая их какой-то способностью.
        Работа была долгой, кропотливой и сложной, в особенности из-за материала, но я не мешал ему и молча ожидал, когда все будет закончено.
        - Готово, - выдал старик, вытирая пот. За окном уже стало совсем темно. На все шло где-то часов пять. - Можешь начинать.
        - Благодарю, - сказал я, поднимаясь с кресла.
        СРАЩИВАНИЕ!
        Моя энергия налилась в руны и попыталась их залечить, но вместо этого, казалось, еще сильней скрепила внедренный металл с черепом. Символы оказались активированы и уже никогда не выключатся. Ну, пока к ним подходит энергия, но она иссякнет только если я просто помру, ну или научусь тонко контролировать свою ауру… А последнее точно будет нескоро, взятия Контроля Ауры в ближайших планах у меня нет.
        Реальность вокруг меня тут же преобразилась.
        Полумрак комнаты быстро рассеялся, и видеть я стал также, как и днем. Я понимал, где тень, а где свет, но теперь темнота для меня больше не была какой-то проблемой. Человек, а также мы все мертвые видим с помощью света, но с такими рунами, можно видеть и с помощью тьмы. С мирской точки зрения - полная бессмыслица, ведь темнота - лишь отсутствие света и переносить информацию не может… Но скажите это Тьме.
        Правда, магическая темнота все еще может меня ослеплять, но далеко не всякая. Тут будет обычный конфликт заклинаний с противоположными векторами. Грубо говоря, я говорю Тьме дать мне вид, наложивший заклинание говорит - не давать, и все зависит от того, кого она послушает. Последнее же зависит от стольких факторов, что никто толком и не в курсе, как что будет работать в каждом конкретном случае.
        Внимание! Вы получаете особенность - Темное зрение.
        - Темное зрение - позволяет воспринимать мир не только через свет, но и через тьму.
        Хорошо. Работает.
        - Благодарю вас, мастер, - поклонился я.
        - Да, да, можешь идти, дитя без имени, - махнул он, рукой прогоняя меня.
        Подхватываю свои вещи и ухожу.
        - Долго же ты, - фыркнул Бьонд. - Я уже заскучал.
        - Ну, ты же взял себе что почитать, - пожал я плечами. - Как твое изучение рун?
        - Неплохо. Основное тело сейчас испытывает разные варианты. Хочу еще рун.
        - Будет в будущем, - сказал я. - Ты там еще поосторожнее с испытаниями. Девчонки рядом спят.
        - Они, кстати, скоро проснутся.
        - Да? Быстро они.
        - А чего ты хотел. Эволюция вперед лишь усиливает и улучшает текущее, а эволюция вбок перестраивает. Вот поэтому оно у нас так много времени заняло.
        - Ясно, ну тогда поторопимся…
        Глава 25. Спящие красавицы
        Когда я вернулся в парк, уже окончательно наступила ночь, но моему новому зрению это не мешало. Все было видно, словно и не было никакой ночи, но по цвету я понимал какое сейчас время суток, да и дневной свет мешать не будет.
        Красота. Мое самое лучшее приобретение.
        А вот моим друзьям подобное ни к чему.
        У Гвен нет плоти, а на душе лучше ничего не рисовать. Да и я не рекомендую хоть как-то влиять на чужие души. Как паладин я испытываю к подобным извращениям лишь негатив. Мерли же и так видит в темноте, она терийка-кошка, а у них подобное имеется само, да и вампирская сущность все усилило.
        Ну, а у Бьонда слишком много голов, и на каждый нужно будет такое делать, они к тому же заменяться могут. Лучше уж он заклинанием пользуется или способностью какой в будущем.
        К моему возвращению девушки уже постепенно начали просыпаться. Причем обе вместе.
        Видать и тут действует правило, что у двух женщин все начинает синхронизироваться.
        «Это лучше не вспоминать», - сразу же сказал я себе, когда в голове вспыхнул один такой момент. Нервы в тот день мне были истреплены чуть ли не все.
        Девицы выбрались из-под Бьонда и стали потягиваться, да разминаться, ну насколько им это было необходимо. Внешне они ничуть не изменились, но оно и понятно, это у таких как я эволюция происходит заметнее, а у них все куда скромнее во внешнем виде.
        А вот их обозначения в Хрониках поменялись куда сильнее.
        МОЛОДОЙ ВАМПИР-СЛУГА. (II). УРОВЕНЬ - 1. РАСА - НЕЖИТЬ. ВАМПИР.
        СОБИРАТЕЛЬ ТРУПОВ. (IV). УРОВЕНЬ - 1. РАСА - НЕЖИТЬ. ПРИЗРАК.
        Вот они и выбрались. Гвен стала Благородной нежитью. Настоящий элитный боец.
        - Отлично смотритесь, - хмыкнул я.
        - О, доброе утречко, милый, - хихикнула Гвен.
        - Вообще-то сейчас ночь, - поправила её Мерли.
        - Цыц, кошатина, - буркнула призрак. - Не порть мне радость от воссоединения с моим дорогим.
        - Да, госпожа Гвен, - покивала вампирша.
        М-да, почему-то я не удивлен.
        - Ну-с, распределяйтесь с навыками и остальным. Что будете брать?
        - У меня три свободных слота, потому что на прошлой эволюции я ничего не взяла, а на этой мне пока пригодится Контроль Ауры, - ответила Собирательница. - Насчет остального пока подумаю.
        Контроль Ауры я бы и сам взял… Если бы у меня был совсем лишний слот. Неважно, магия или способности - все черпает энергию из Ауры, и все может с помощью её контроля увеличить эффективность… Другое дело, что если нет возможностей, то и увеличивать нечего. И оных возможностей мне надо столько, что до Контроля я доберусь в лучшем случае на пятом ранге, если не на шестом. Всякое может случиться.
        - Господин, а я не знаю, что лучше брать, - нахмурилась кошка.
        - Сейчас помогу, - посмотрел я на её характеристики. - Ну, Стойкость нужно взять обязательно. Выживание - это первостепенная задача. Поскольку твоим основным оружием пока будет арбалет, то этот навык и возьмем. Хотелось бы еще и Восприятие, но оно подождет, в конце концов, ты и так немало этим одарена. Лучше последним взять Магию Тьмы. Магический дар мы тебе откроем запросто, а саму магию лучше начать развивать пораньше. Плюс это положительно скажется на твоей будущей эволюции.
        - Угу, так и сделаю, - покивала девушка.
        - У тебя еще способности открылись. Из Мобильности улучши Прыжок на снижение затрат, это будет куда полезнее, от Скрытности бери Паучий шаг, и на дополнительные очки и себе Легкий шаг возьми. С Пожирателем не уверен, что у тебя там лучше всего будет.
        - Я знаю тут как лучше, - кивнула она.
        Ей можно было бы на увеличение высоты взять, но лучше пусть снижает затраты. У нее Ауры пока маловато, а прыгать придется много, так что лучше много на способность не тратить. Она к тому же и так прыгучая кошка, а тут будет совсем прыголапом. Паучий шаг также повысит её мобильность, как и Распределение веса. Но ей в отличие от моего напарника нет нужды делать последнее пассивным.
        - А что еще за навык Домохозяйство? - спросил я. Такого в списке я не видел.
        - У меня раньше были навыки Уборка и Кулинария, но они слились воедино, - ответила девушка. - Мастер имеет определенную власть над своим обращенным слугой и в мои характеристики он вмешивался, чтобы я была полезнее.
        Это она произнесла с грустью. Да, много ей пришлось пережить.
        Зато понятно, откуда у нее столько способностей. Далее мы с Гвен и Бьондом стали готовить ритуал для открытия магического дара у Мерли. Эта вещь не особо сложная и любой более-менее сильный маг способен её открыть. Нужно лишь создать магический круг и напитывать цель своей силой, чем её больше, тем лучше. Ну, а нас тут трое, так что справимся.
        - Ох, я уже стала весьма крутой, - усмехнулась Гвен. - Теперь я стала еще лучше, чем была.
        - Да? - посмотрел на нее Бьонд. - Неужели, ты придумала, как быть меньшим балластом без трупа?
        - Именно, - кивнула та. - Смотри.
        С этими словами Гвен потянулась рукой к Мерли и сделал движение будто пытается её взять за воротник, но при этом находясь на небольшом отдалении.
        В следующий миг вокруг руки призрака появился странный туман, что обратился во что-то напоминающее… троллью руку. Образ стал весьма четким и явным, а затем большие пальцы ухватились за кошкодевушку и подняли её над землей.
        - Уау! Мяу! - вскрикнула не ожидающая такого Мерли подлетев в воздух. - Что за?!
        - Ха-ха-ха-ха! Узрите! - с гордостью произнесла она. - Это Принятие Сущности! Я теперь могу перенять какие-то способности или форму у того трупа в котором провела долгое время. Не все, разумеется, могу, но теперь с Идеальным телом, это стало получаться. Именно поэтому я держу несколько пустых слотов в навыках, ведь смогу найти себе больше полезного у других.
        - Ого! - сказал я. - Это неплохо.
        - Теперь мне нужно будет найти себе еще тел, но не таких как это, - указала она на тушу тролля. - Этот слишком громоздкий, а мне пригодятся разные формы. Ну и способ их с собой таскать. А в будущем смогу вообще отказаться от тел и просто воплощать нужные мне их части. Правда, круто, Ор?
        - Да, очень. А теперь опусти Мерли.
        - А?
        Пока мы болтали, Гвен увлеклась разговором, и стала крутить вампиршу в руках как какой-то сувенир или плюшевую игрушку. Если бы кошка могла, её бы стошнило, когда мир стал крутиться во все стороны сразу.
        - Пусть привыкает, - фыркнул та. - Лови!
        Мерли подлетает в воздух и её пришлось поймать, ведь могла бы и пораниться сильно. Не то, чтобы это было смертельно, но боль-то она чувствует.
        Мда, похоже, Гвен не шутила, когда говорила, что относится к терийке как к своему домашнему питомцу. Ну, может со временем такое отношение изменится. Заставить кого-то любить или уважать никто не может.
        Как закончили, продолжили готовиться к ритуалу.
        - Кстати, мы тут на Рынке встретили Жнеца.
        - Жнеца? Настоящего?! - встали торчком ушки Мерли.
        - Да, прилетал и проповеди всем читал. Весь рынок от него напрягался, - рассмеялся Бьонд. - Забавный он.
        - Да эти ребята частые гости, - пожала плечами Гвен. - С ними тяжко разговаривать. Лучше даже не пытаться, ведь чуть что сразу же косы пускают в бой.
        - Ух! Ух! А я слышала об одном таком! - с горящими глазами сказала кошка. - Я когда в башне жила, там порой говорили о каком-то Жнеце, обитающем на Костяной свалке. Говорят, он предлагает частичку своей силы любому желающему, чтобы те «приобщились к истинной тьме», как он говорит…
        - Забавно, - хмыкнул я. - И что это дает?
        - Неизвестно, - девушка закусила губу. - Почти никто из тех, кто отправился к нему, не выжил. Ходили слухи, что нескольким из четвертого ранга все же удалось пережить то, что он с ними делает, но они-то о своей силе не распространяются…
        - Интересно, интересно! - заинтересовалась призрак. - Вот бы получить тела этих «переживших»… С их помощью, наверное, можно получить что-нибудь полезное.
        - Я бы тоже не отказался, - кивнул Кладбище. - А еще лучше бы сам попробовал к нему сходить. Получить крупицу силы от Высшей нежити - это довольно-таки круто.
        - А я вот я бы отказался, - сразу заявил я. - Мне и так с Тьмой и Светом нужно разобраться, а тут еще и больше Тьмы… Не, и так достаточно.
        - Господин Ор, а можно спросить?
        - М? - повернулся я к девушке.
        - Вы ведь раньше были паладином, так?
        - Да.
        - Но вы не особо религиозны. Я слышала, что воины света - фанатичны и преданы богам, часто обращаются к своим покровителям и не приемлют становление нежитью. Некоторые даже защищены дланью своего божества от такой участи и после гибели уходят к нему, а их тела растворяются.
        - Такое у нас бывает, - кивнул я. - Однако все зависит от Ордена, в котором состоит паладин. Некоторые действительно крайне фанатичны, другие отдают свою верность какому-то божеству. Например, есть Орден Добрых Попутчиков, что крайне фанатичны, но при этом никогда не отказывают в помощи любому нуждающемуся. А есть Орден Стражей Солярис, они являются защитниками храма своей богини. А есть такие Ордены, что не служат никому из богов, а поклоняются Высшему Свету, то есть единому воплощению светлых богов. Такая религия не предполагает особо молитв и восхвалений, а скорее нацелена на действия и подвиги.
        - Совсем как Жнецы, - хмыкнул Бьонд. - Те же тоже служат Изначальной Тьме.
        - Ага, в этом мы немного похожи, - кивнул я. - Мой орден назывался… кажется… на языке крутится… Выжигатели…
        - Выжигатели Пустоты?…
        - Да! Точно! - обрадовался я вспомнив. - Меня туда приняли, когда я был ребенком. Наставник Логрек постоянно гонял меня до предела. Да, много чего… А? Чего вы так на меня смотрите?
        Гвен и Мерли молча глядели на меня огромными глазами. Разве что Бьонд как и я непонимающе крутил головами.
        - Ты был в Ордене Выжигателей Пустоты? У тех одержимых уничтожением темных маньяков? - притихшим голосом произнесла Гвен. - Как тебя вообще приняли в их ряды? Туда же берут только по рекомендации!
        - Угу, даже я слышала про этих одержимых линчевателях Церкви. Их посылают, когда совсем уже плохо, чтобы истреблять темных и мракопоклонников.
        - Ну, я не особо помню, что было, пока я обучался в Ордене. Да и потом я стал путешествовать в небольшой группе авантюристов, - ответил я и в голове сразу же вспомнились те, кого когда-то я мог называть друзьями. - Нас было немного, но мы… странствовали по миру… не помню деталей.
        - Да уж, - покачала головой призрак. - Зато ясно чего ты такой безбашенный.
        - Угу, угу, - покивала кошка. - Понятно, что господин Ор настоящий герой.
        - Хех, ну и ладно, - фыркнул «скакун». - Давайте уже решим, что дальше.
        Да, лучше заняться делом, однако о том, что мне удалось немного вспомнить, потом стоит подумать. Да и вообще о моем бывшем ордене надо бы побольше узнать, может больше вспомню.
        Но подумаю об этом потом, сейчас нужно заняться Мерли.
        Встав вокруг, мы начали наполнять девушку темной магией. Конечно, ей пришлось раздеться перед ритуалом, ведь тогда платье ей потом придется заменять.
        ОСКВЕРНЕНИЕ!
        Таким образом, нам пришлось обдавать терийку минут пять. Какой-нибудь полнценный волшебник смог бы сделать все это куда быстрее, ну или посадили бы мы девчонку на точку магической силы, но чего нет, того нет. Так что пришлось возиться.
        Вскоре магический дар у нее открылся, и МагиюТьмы взяла и она, как и остальные навыки.
        Она даже показала мне что получилось.
        Молодой вампир.
        Имя: Мерли.
        Раса - Нежить. Вампир.
        Уровень - 1.
        Ранг эволюции - II.
        Характеристики:
        - Сила - 29.
        - Телосложение - 28
        - Ловкость - 41.
        - Аура - 25.
        - Воля - 25.
        Навыки:
        - Скрытность II - 1 уровень.
        - Пожиратель II - 1 уровень.
        - Мобильность II - 1 уровень.
        - Домохозяйство II - 1 уровень.
        - Арбалет - 1 уровень.
        - Стойкость - 1 уровень.
        - Магия Тьмы - 1 уровень.
        Способности:
        = Боевые способности: - Мощный выстрел.
        = СПОСОБНОСТИ МОБИЛЬНОСТИ: - Рывок.
        - Ускорение.
        - Прыжок. (+Снижение затрат-2)
        - Неприметность.
        - Тихий шаг.
        - Паучьи лапы.
        - Легкий шаг.
        = ПРОЧИЕ СПОСОБНОСТИ:
        - Усвоение.
        - Чутье крови.
        - Еда впрок.
        - Очистка. (+Снижение затрат)
        - Оптимальная температура. (+Снижение затрат)
        - Укрепление.
        - Осквернение.
        Особенности:
        - Нежить - вы оживший мертвец. Вы не можете устать, не испытываете мирских нужд, не нуждаетесь в кислороде, на вас не действуют яды и болезни. Вы не способны умереть естественным путем. Светлая магия наносит вам повышенный урон.
        - Имитация жизни - ваше тело воспроизводит процессы, которые проходили у вас при жизни, но это же приводит к тому, что вы нуждаетесь к пище.
        - Жажда крови - вы вампир и нуждаетесь в крови для поддержания своего существования.
        - Зверолюд - вы при жизни были зверочеловеком и у вас сохранились особенности этой расы. Как у хиррина, у вас увеличены темпы роста Силы, Ловкости, навыков Скрытности и Восприятия.
        - Восприятие хищника - восприятие вашего звериного аспекта было дополнительно усилено вампирской кровью. Вы обладаете усиленным ночным зрением и слухом, а также чувствительностью к яркому свету.
        - Магический дар - пробужденная сила, что позволяет вам использовать магию.
        Ну, смотрится неплохо.
        Теперь нужно ей нормальную экипировку подобрать. Свое платье выкидывать Мерли отказалась, да еще и чинила его с удивительным упорством. Новые способности Домохозяйки позволили ей легко заделывать дырки в униформе горничной, и та выглядела как новая. Это мы лишь дополнили поножами и наручами, а из вооружения оставили пока старый арбалет. Потом нужно будет прикупить ей что-то получше.
        - Вот, - я протянул ей комплект новых арбалетных болтов. - Пока был на Рынке сделал тебе.
        - О? - она посмотрела на три подсумка наполненных снарядами для арбалета. - Спасибо!
        Девушка с радостью приняла подарок.
        Посеребрянные болты. Тип - Оружие. Урон - Колющий. Прочность - 22/22. Качество - Низкое.
        У меня скопилось достаточно серебра, чтобы переплавить его на новое покрытие для оружия. Мне оно ни к чему, как и Гвен, а вот Мерли будет полезно хоть как-то отвечать врагам. С такими болтами она даже призраков сможет ранить и помогать нам в бою активнее.
        - Ну-с, что теперь делать будем? - спросила Гвен. - Теперь будет сложнее развиваться. У нас одна обуза, одна великая я, и вы двое.
        - Спасибо за твою оценку, - хмыкнул я. - Пойдем на рынок, посмотрим нам работу какую…
        - А хорошую работу могу предложить я, - неожиданно прозвучал за моей спиной женский голос.
        Резко оборачиваюсь, поднимая копья, остальные также приготовились к бою.
        За нашими спинами находилась неожиданно появившаяся… кибитка торговца.
        - Привет, Косточка, - появилась в окошке Эйш. - У меня для вас есть предложение…
        Глава 26. Необычная работа
        Вид внезапно появившейся ведьмы напряг всех нас. Она всегда появляется в неожиданных местах, и исчезает, будто никогда её не было. Эти ведьминские трюки немного пугают, ведь непонятно где она может явиться и что ей при этом нужно. С тех пор как я пошел на Свинофермера её я больше не видел, словно её не существовало, и никто не видел. Я как-то спрашивал о ней, но остальные лишь ругались на торговку и не желали ей ничего хорошего. А вот где её найти и как связаться никто не знает. Она просто появляется сама по себе в самые неожиданные моменты.
        И вот она здесь…
        - Привет, Эйш, - опустил я оружие. - Какими судьбами?
        - Не поверишь, я совершенно случайно проезжала мимо и увидела вас. Вот и решила поздороваться и предложить кое-что.
        - Ты права, не поверю, - фыркнул я.
        - Ух, какой ты проницательный, Косточка, - хихикнула смуглокожая ведьма. - Мне такое нравится.
        - Эй, не приставай к чужому парню! - возмутилась Гвен и вокруг её рук появились образы тролльих лап. - Я тебя сейчас…
        - Не надо, госпожа Гвен, - кинулась на нее Мерли удерживая вспыльчивую дамочку. - Нельзя нарываться на ведьм, иначе она нас заколдует! Я не хочу стать лягушкой!
        - Да не верь ты в эти враки! - фыркнула она, теряя материальность и проходя сквозь кошачий захват.
        - Девушки, давайте без клоунады, - застонал я, смотря на эту комедию. Бьонду-то нравятся такие представления, и он просто смеется над ними, а мне как-то уже поднадоело. - Эйш, ты хотела нам что-то предложить?
        - Именно, - кивнула она. - Не хотите ли поработать на Ковен?
        Насколько я знаю Ковен это объединение ведьм, колдуний и прочих опасных особ. Это не исследователи и ученые как в Обсерватории, а скорее мистики и ритуалисты, что сами не особо понимают, как у них там все работает. Собственно, поэтому большинство мужчин в эту сферу магии и не суются, слишком уж это мозг ломает. Да и из женщин в это все лезут только особы специфического толка. Я смутно помню, что при жизни знал парочку весьма могущественных магичек, и при этом первая говорила, что знает ритуалистику только поверхностно, а на вторую само её упоминание действовало как солнце на нежить, заставляя убегать с воем и искать щель, куда бы забиться. В общем, занятие не для всех.
        И Ковенами называют объединения именно таких вот специфических дамочек. Местный Ковен, впрочем, чаще называют Шабашом, и располагается его резиденция непосредственно в Королевских Садах, когда-то при Повелителе бывших огромным заповедником, а сейчас просто оплотом всего живого в этих землях. И это «живое» там такое, что их нежить боится… Формально лидером всех тварей Садов является Лорд Сомнеярэ, но по факту он всегда спит и всем заправляют ведьмы.
        - Ты хочешь нам предложить работу?
        - Не я, а Великая сестра Мабан - глава Ковена. Нам нужна небольшая группа мертвяков, которая бы смогла выполнить кое-какую работу.
        - Весьма подозрительно, - нахмурился я. - С чего это ведьмам нужны мы? Да и что это за работа, которую они или их слуги выполнить не могут?
        - Скажем так, - стала ведьма серьезнее. - Некоторое время назад ведьмы обнаружили одно место. Подземелье, переполненное некротической энергией, так что живым просто не пройти. Они посылали туда свою нежить, но те так и не вернулись. Там полно ловушек и других опасностей, с которыми наши не справились. Посылать действительно ценных юнитов рисковать шкурой ради кота в мешке, уж простите, жалко. Мы уже думали закрыть это местечко и забыть о нем, но недавние события дали мне надежду…
        Она улыбнулась, посмотрев на меня.
        - Ты умеешь справляться с проблемами сильнее тебя, а уж если учесть твою особую силу…
        Знает о Магии Света. Точно знает.
        Скорее всего, она видела, как я сражался со Свинофермером и Бенедиктом.
        - Я предложила Великой сестре вашу кандидатуру, и она согласилась.
        - Только потому, что мы сильные? Есть ведь ребята способнее нас.
        - Есть, но у вас есть еще один плюс, который нас устраивает. Вы независимы.
        - Независимы?
        - Пойди, найди группу, с силой, бросающей вызов четвертому рангу, которая еще ни у кого не отметилась, - вздохнула ведьма. - Формально независимых групп-то много, но по факту у всех их есть покровитель. У вас же его нет. И если вы, к примеру, найдете из этого подземелья другой выход, и решите нас обойти и кинуть, прикрыть вас будет некому.
        Ну да, связей нет. Меньше всего я хотел бы вступать в какую-либо фракцию. В любой из них неофит будет десятилетиями горбатиться, прежде чем ему разрешат самому решать, что-то делать, так что о поиске сильных противников и быстром прогрессе придется забыть… А еще придется забыть о некоторых идеологических разногласиях. Все же, рабов все, так или иначе, или используют, или продают, и связываться с этим бизнесом я точно не собираюсь.
        Позвольте мне уж сохранить то немногое человеческое, что во мне осталось.
        - Я в ваше общество вливаться не хочу.
        - Так и не нужно. Работа - это просто работа.
        - Деньги мы и так добыть можем.
        - А как насчет редких навыков, которые нежити крайне сложно открыть?
        - Ты сейчас говоришь, о том, что упоминала во время нашей первой встречи?
        Есть навыки, которые нельзя купить в Хрониках, есть навыки, которые сложно открыть самостоятельно, а есть такие… которые получить можно разве что чудом.
        Например, Сродство с Жизнью, которое Эйш тогда упоминала как один из способов возврата в живое состояние. Навык, способы открытия которого неизвестны… Нет, известны всякие друиды, что смогли, но они вроде сами не могут объяснить, как, да и добились такого отшельничая в лесах годами и десятилетиями. И при том, что таких отшельников в мире как минимум десятки, навык получили считанные единицы.
        В общем, единственный способ наверняка получить такое - это родиться эльфом… Ну или забрать навык у кого-то с помощью темного ритуала.
        - Если ты выберешь его как оплату, - кивнула Эйш. - Мы можем предложить многое…
        Вот теперь мне стало интересно.
        - И что же это за подземелье и что нам нужно будет сделать?
        - Простое подземелье, - Эйш закатила глаза. - От вас ждут, что вы разведаете место, может добыть оттуда что-нибудь. Если честно, я не особо в курсе, что уже удалось узнать, а если бы и была - не сказала бы. Отправляйтесь на Шабаш и там вам все поведают.
        Некоторое время я думал.
        Кое-что мне там реально нужно, но работа весьма мутная.
        Да и добираться до Шабаша не так уж и просто. Не уверен, осилит ли путь Мерли, а защищать её будет сложновато. Но оставлять позади тоже нельзя.
        Оборачиваюсь к друзьям и смотрю на них.
        - Хорошо, мы согласны.
        - Чудно, - потерла руки Эйш. - Отправляйтесь в Королевские сады. Вот пропуск, - она кинула мне медный ключ. - С ним вас пропустят внутрь Шабаша. Удачи.
        С этими словами кибитка торговки вместе с ней просто испарилась, стоило мне на секунду посмотреть на ключ в моих руках. Опять исчезла, будто и не было никогда. Даже следов на земле не осталось от колес.
        - М-да, ну чтож, теперь у нас есть работа, - хмыкнул я.
        - Ты уверен, что оно того стоит? - спросила Гвен.
        - Уверен. Ну, или хотя бы узнаем, что к чему.
        - Мне страшно, - поежилась Мерли. - Ведьмы очень опасны и коварны. Они точно обманут нас.
        - Если договор заключить, то нет, - сказал Бьонд. - У нас как раз навык есть на это.
        - Договора обходятся, - я покачал головой, - Если бы этот навык был абсолютным, то и войн было бы в разы меньше, раз заключил мир - и все. Другое дело, что им кидать нас просто не выгодно. Как уже сказала Эйш, у каждой серьезной группы наемников есть покровитель среди фракций, и угадайте, чьими людьми вскоре начнут считать нас? Ну, если возьмемся…
        В целом, наличие покровителя - это не так уж и плохо. Ну, может повлиять на отношения с другими фракциями, но нашу свободу практически не ограничит никак. По крайней мере, я таких ограничений не вижу, все же это не присяга.
        А если и увижу, то подобные неформальные отношения можно и разорвать. Да, вряд ли какая другая фракция станет покровительствовать «слишком свободолюбивым» наемникам, но уж это-то мы переживем.
        - Что ж, логично, - кивнула Гвен. - Для наемников, что плотно работают с ведьмами, получить навык в награду - не так уж и необычно, а уж учитывая, что заказ исходит от главы Шабаша… Для неё такая мелочь просто не стоит внимания. Ещё одна, в перспективе высококлассная группа наемников, связанная с ними - куда ценнее.
        - Я только не могу понять, чего все они вообще получают от этого покровительства - возвел глазницы к небу Бьонд. - Это же как будто они платят дань наемникам, чтобы они им улыбались, что ли?
        - Ну так никакой «дани» наймиты и не получают, - усмехнулся я. - Просто капелька доверия от одной фракции, в виде сомнительных заданий и возможности купить то, что посторонним не продают, в обмен на воз недоверия для остальных, которые вести дела с «чужими» людьми будут куда осторожнее… Лучше уж скажите, что нас может ждать в Королевских садах?
        - Нежити дикой там немного, - задумалась девушка-призрак. - А вот нечисти полно. В свое время Повелитель Тьмы Берит развел там оборотней, волколаков и прочих проклятых. Так же там можно встретить энтов и других растительных врагов. Нечисть уязвима к Свету, а вот древни защищены от него толстой корой. Благо они ближе к северной части обитают и мы вполне можем их даже не встретить.
        - Может огнем их?
        - За поджог леса нам спасибо не скажут.
        - Значит, сделаем все как обычно, - кивнул я. - Нам что-то нужно на рынке?
        - Нет, не думаю, что нам там что-то нужно.
        - Наша связь вроде должна работать на таком расстоянии, - хмыкнул Кладбище. - Так что щит сможешь использовать.
        - Хорошо. Я возьму еще запасной обычный, чтобы через него пропускать Свет. Мерли, если тебе страшно, то можешь остаться.
        - Нет, господин Ор, я хочу пойти с вами, - уверенно заявила кошка.
        - Да, будет весело, - улыбнулась Гвен.
        - Ну, тогда готовимся. Нас ждет прогулка по Королевским садам…

* * *
        - Так, а что дальше-то? - спросила Вивьен стоя посреди Мясного рынка.
        Когда она загорелась идеей отомстить за убийство сородича и публично наказать одного ничтожного скелета, то думала, что нужно лишь прийти сюда и публично его казнить. Вот только как опознать нужного, найти его вообще и узнать, вампирша как-то не подумала. Все эти мертвяки на одну морду-лица и разлить их сложновато.
        Надо было спросить у Гауруна, как он там находил этого скелета и как тот вообще выглядит, но Рыцарь Драконьей Крови не настроен был на общение.
        «Чувствую себя полной идиоткой», - подумала она.
        Рядом стоящий Алек с никаким выражением лица лишь добавлял ситуации нелепости.
        - Ладно, пошли выяснять, - сказала Вивьен. - Шевелись, Алек.
        - Да… сестра…
        Поиски, благо, много времени не заняли.
        Опросив нескольких торговцев, удалось узнать о том, что недавно они видели мертвеца, который с собой таскал настоящий вампирский шлем. Один из торговцев даже купить его был готов, но ему не продали. Описывали этого типа как мертвяка раньше бывшего чернокостным, с костяным щитом и обмотанным тряпками копьем. В Хрониках он отмечался как «Мертвый всадник».
        - Ну, хоть какая-то конкретика, - вздохнула вампирша.
        Дальнейший расспрос уже наемников и в особенности одной огненной скелетки принес весьма неприятную весть.
        - Его зовут Ор, и он тут появляется иногда, - ответила пылающая. - Приходит, сдает работу или покупает что-то, а затем уходит. Его я раз видела в заброшенном парке, а также он часто ходит в Опасные районы. Больше ничего не знаю.
        Эти известия не обрадовали, ведь бегать по городу и искать одного мертвеца довольно сложно, а Вивьен не готова была тратить столько времени на подобное. Появилась даже мысль забыть об этой цели и заниматься своими делами, но гордость не позволила просто так все бросить.
        - Ладно, будем ждать, - решила Вивьен. - Рано или поздно он появится на Рынке. Заплатим местным, чтобы доложили, как этот тип появится.
        - Да… сестра…
        - Не мычи, придурок, - пнула она брата по ноге. Безуспешное действие, ведь тот боли практически не чувствует. - Шевелись, Алек!
        - Да-а-а-а…
        Глава 27. Рожденный грозой
        Огромная туша тролля врывается в ряды мертвяков и разбрасывает их во все стороны. Нежить даже пискнуть не успела, как одержимый призраком мертвец оказался среди них и стал размахивать своими ручищами. Одного удара хватало покойнику, чтобы отлететь на десяток метров и размазаться о ближайшие руины.
        Один из мертвяков подпрыгнул и захотел напасть с высоты, набросившись на тролля, но был в полете снесет арбалетным болтом. Усиленный энергией выстрел врезался в летящее тело и вместо того чтобы пронзить противника оттолкнул в сторону и тот упал на каменные руины размозжив себе череп.
        Мерли запрыгнула на соседние руины в полете перезаряжая свое оружие, а затем выстрелила снова в другого особо «хитрого» противника, что решил повторить трюк своего товарища. Еще двое лезли на стены руин, но и они вскоре были поражены мощными болтами. А уж если мне их перед выстрелом благословить, то убойность будет в разы страшнее, против нежити.
        Эта крупная, но не особо сильная группа мертвецов встретилась нам совершенно случайно. Перворанговая нежить разом одичавшая и теперь толпой бродящая по улицам Дункельхейда. И пускай они для нас с Гвен уже не противники, но для испытания наших возможностей вполне сгодятся, да и посмотреть нужно как со всем будет справляться Мерли.
        Кошке стоит отдать должное, она глупостей особо не совершала.
        Прыгает по руинам, держит дистанцию и стреляет не абы куда, только по особым целям. Если кто решил убежать, если какой-то мертвец поднимется в воздух или попытается укрыться, его тут же настигает Мощный выстрел одной сероволосой терийки.
        Я же с Бьондом не вмешивался. Мы свои силы уже испытали недавно, а потому просто смотрели, как сражаются девчонки и подстраховывал их если что. В основном только Мерли.
        Гвен моя помощь была не нужна, она спокойно разбрасывала врагов, а те, кто все же забирался ей на спину, встречались уже с призраком и огромным прозрачным кулаком. Она еще не совсем хорошо освоила эту способность, но со временем вполне сможет и без тролля сражаться, только одной своей оболочкой.
        Мы пока не встречали врагов с серебром или особо владеющих магией, а потому Гвен чувствует себя весьма расслабленно, что я нахожу неприемлемым. Никогда не знаешь, у кого может оказаться в руках серебряная монета или магическое оружие, а потому нужно всегда сохранять бдительность.
        Долго этот бой не продлился.
        От врагов ничего не осталось, и победительницы собирали трофеи. Собирать особо нечего было, разве что осколки, а их мы и так с собой взяли. Вдруг у ведьм найдется что купить. С собой мы тоже ничего особого не брали. Я взял запасной треугольный щит, который ношу за спиной. Он мне нужен чисто для Оплота или в те моменты, когда костяной будет не особо эффективен. Жаль запасное оружие взять не получится, все же копья слишком неудобно таскать. Так что приходится обходиться моим шестопером. Бьонд разве что взял остатки тех черных костей, что у нас остались. Сказал - «Пригодиться может», и сделал из них метательные иглы. Те хорошо проводят Тьму, так что вдруг пригодятся.
        «А еще в них можно вложить Тьму и Свет…»
        После того «испытания» мы снова не пробовали соединять эти две силы. Эффект, конечно, неплохой, но мы от него сами едва не подохли, потому пробовать боязно. Но может и попытаемся в будущем. Вдруг и правда поможет.
        С девушками еще проще. Одной вообще ничего с собой не нужно, а второй лишь пару бутылок крови на запас.
        - Да, мы победили, - гордо вздернула носик Гвен. - Видела, кошатина? Я была самой крутой.
        - Да, госпожа Гвен, видела, - кивнула Мерли. - Вы были хороши.
        - Хороша? Да я была самой лучшей!
        - Господин Ор, я хорошо справилась? - спросила у меня зверолюдка.
        - Ты молодец, - погладил её по голове. От чего та стала мурлыкать и лосниться.
        Ну, точно, кошка.
        Вскоре мы снова отправились в путь.
        Дорога до Королевских садов неблизкая, и тут проблема не в дальности пути, он как раз не особо большой, а в сложности маршрута. Город все же в руинах и давно тут нормальных путей не осталось, да и дороги не всегда имеются. Так что придется продираться. Плюс еще в некоторые места лучше не заходить, там не так опасно, но просто будет много неприятностей.
        Мы неспешно продвигались через руины. Пускай встретить тут серьезного врага маловероятно, но мы на всякий случай все же сохраняли возможную тишину и осмотрительность.
        - Ой, смотрите, а что там? - указала Мерли на какое-то далекое свечение в небе.
        Увиденное заинтересовало нас, так что, забравшись на ближайшие руины, смотрели, как вдалеке за домами виднелся свет, словно нечто голубое поднимается в воздух.
        - Это бури в Разломе начались, - пояснила Гвен. - Я была там недавно, но благо ушла пораньше, чем началось все это. Сейчас туда заходить не рекомендуется и близко приближаться тоже нельзя. Может разорвать бешеными потоками магии.
        - Значит, там сражались Повелитель Тьмы и Избранный, - хмыкнул я, смотря на горизонт. Усилил зрение, чтобы получше рассмотреть бушующие энергии.
        - Да, наверняка это была грандиозная битва, - покивала призрак. - Даже страшно представить, что творилось вокруг.
        - Ух, там ведь кости дракона валяются, - с досадой произнес Бьонд. - Вот бы мне хоть одну такую. Настоящую. Драконью.
        - Найти их там не сложно, благо дракон Повелителя был достаточно огромен, чтобы не заметить его. Беда в том, что все мелкие кости давно забрали на Фабрику и с ними работает только Профессор. Остальным же разве что маленький осколок доверят, да и то, не факт. Кости драконов - дикая редкость и невероятная ценность, а уж про мощь костей зверушки Повелителя я вообще молчу.
        - А там после Избранного от дракона хоть что-то осталось? - спросил я.
        - Молния ударила дракона прямо в сердце, так что тот умер быстро, а вот последующее столкновение двух сил Света и Тьмы устроили настоящий катаклизм, - ответила она. - Я много слышала о тех событиях, но очевидцев найти сложно, а те, кто видел, обычно стараются забыть случившееся.
        Да уж.
        Всего два человека оказались настолько могущественны, чтобы устроить тут локальный конец света. Мне страшно представить, на что такие личности способны.
        - Господин Ор, а вы можете быть тем Героем? - неожиданно спросила Мерли.
        - А? Чего? - не понял я. - Я тут причем?
        - Просто из того что я слышала о вас, что я вижу, вырисовывается вполне себе красивая картина, - начала терийка. - Вы явно очень старый скелет, раз при пробуждении растеряли крепость костей и свои силы. Вы паладин с высокими моральными качествами, которые даже перерождение не забрало. Ну и Свет в вас был так силен, что он вернулся к вам, несмотря на Тьму внутри. Вы наверняка и есть тот самый герой.
        - Ха-ха-ха-ха! Забавная теория, кошатинка, - рассмеялась Гвен. - Но тут есть одна проблема, разрушающая всю твою теорию.
        - Какая?
        - Сильвано Грозорожденный все еще живой.
        - Да ладно?! - удивились мы.
        Нет, я слышал, что Избранный есть, но не думал, что это тот самый.
        - Хочешь сказать, что он живет уже триста лет?
        - А что такого? Некоторые живут и дольше.
        - Обычно эльфы или дварфы, у них продолжительность жизни весьма высокая, а люди не так долговечны, даже маги, - вспомнил я. - Вроде как среди эльфов и дварфов Избранные бывали крайне редко. Только среди людей.
        - Одна терийка точно была, - возразила Мерли. - Она наш народ из рабства людей освободила.
        Точно, была такая Йоко Девятихвостая, что в 289 году После Катаклизма освободила свой народ из рабства и привела его в джунгли Арслана. Однако умерла она в 327 году от полученных в бою ран.
        - Вообще, если я правильно помню историю, то никто из Избранных ранее никогда не умирал от старости, - задумался я. - Всегда были или битвы, или какое предательство.
        - Разумеется, - фыркнула Гвен. - Победил Повелителя и Избранный живет себе спокойно, а через десятки лет появляется новый Повелитель и первым делом устраняет Героя. Ослабший бездельем и забывший битвы, Избранный часто не готов к нападению и проигрывает врагу. А затем люди начинают искать нового Избранного, пока текущий Повелитель развлекается.
        - А этот Сильвано какой-то иной? Прожить триста лет, по-моему, это тянет на рекорд, - усмехнулся Бьонд. - Его косточки наверняка очень хорошие.
        Ну, этого волнует только одно.
        - Никто не знает, - пожала плечами Собирательница трупов. - Прошлые Избранные часто были или политическими деятелями, или уходили на покой подальше от власть имущих, однако так или иначе давали о себе знать. Сильвано же иной. Говорят, он никогда не отдыхает, все время бдит и ищет врагов. Никто не знает, где он пропадает, но стоит появиться очередному могучему злу, как он появляется и уничтожает потенциальную угрозу. Раз в десять или двадцать лет его замечают в каких-то локальных конфликтах.
        Она посмотрела на горизонт, где сейчас бушевала буря.
        - Говорят, он сам словно состоит из молний. Его окружает свет, а гроза сопровождает его, куда бы он ни направился. Он может обращаться разрядом и появляться в любой точке мира. Именно благодаря ему Тьма подавляется. Вампиры прячутся в отдаленных местах, лишь бы Избранный не узнал где их гнезда, темные маги и высшая нежить старается не мелькать возле городов, только бы о них не доложили. Все они прячутся и боятся, а потому не выйдут, пока новый Повелитель Тьмы не заявит о себе.
        - Если он такой вездесущий, то где он? - фыркнул я, смотря на горизонт. - В этом проклятом месте творится ужас, тут герой как никогда нужен несчастным, но он так и не приходит.
        - Кто знает, - развела она руками. - По какой-то причине Избранный больше в Дункельхейде не появлялся, и никто не знает почему.
        - Ну так это ведь не отменяет мою теорию! - надулась Мерли. - Если никто не знает где Герой и какой он, то это вполне может быть и не Сильвано, а кто-то с похожей силой и прикрывающийся его именем.
        - А это может быть, - потираю подбородок. - А что если Герой погиб в тот день, но Церковь Света решила скрыть этот факт. Нашли нового или назначили кого-то играть его роль, чтобы люди не теряли надежду.
        - Может быть, - была вынуждена согласиться Гвен. - А что если Повелитель Берит на самом деле не погиб?! Вдруг он выжил и лишь инсценировал свою гибель? Или мог душой переселиться в тело Героя и теперь играть его роль?! Теорезировать можно до бесконечности. Ух, было бы интересно все это узнать.
        - Всякое может быть.
        - Помнится, лет семьдесят назад был какой-то вампир, что пытался всем доказывать, что никакого Избранного нет. Сам вампир был весьма сильным и за что-то его изгнали сородичи, а затем он нашел свою смерть на Континенте Змей, где, как говорят, сам Герой его и испепелил.
        - Изгнанный вампир? - нахмурилась терийка. - Я что-то такое слышала. Иногда старшие говорили о ком-то, чье имя им было запрещено поминать. Когда речь заходило о ком-то они говорили: «Не упоминай запретное имя!». Я мало об этом знаю, так как подобные речи всегда пресекались.
        Интересная тема. Если не забуду, постараюсь потом побольше о таком узнать. Интересно же, кто там натворил дел.
        - Однако я все равно не думаю, что Ор к этому имеет отношение, - заявила призрак. - Ор не Избранный, это как-то глупо.
        - А я думаю все так, - надулась кошка. - Вы просто не хотите, чтобы он был таким.
        - Может и не хочу. А ты не спорь, кошатина.
        - Ой, ухо, ухо, ухо! - вскрикнула вампирша когда Гвен начала дергать ту за уши.
        Эту клоунаду лучше закончить, а то мы тут и так задержались.
        Ну, Герой может быть живой или мертвый, может быть настоящим, а может фальшивкой, но факты говорят свои вещи. Кто-то мир от зла защищает.
        Глава 28. Королевские сады
        Путь на север через весь город не был чем-то особенным, мы просто шли по привычным улицам между руинами некогда великолепной столицы. Быть может, в лучшие годы Дункельхейд был чем-то прекрасным и завораживающим, насколько эти слова применимы к жилью темных тварей, но сейчас тут лишь жалкая тень чего-то могущественного. Огрызок того, чем все это когда-то было.
        У нас разве что вышли сложности с пересечением реки.
        Нет, вампиры все же могут пересекать текущую воду. Мифы о подобных ограничениях восходят к искренней любви светлых жрецов и магов к благословению водных источников. Что может быть лучше благословенной реки, от нее и поля лучше плодоносят, и звери в лесах плодятся, и люди как-то здоровее… Ну и бегать, благословлять все персонально, не надо. То, что для нежити такая вода подобна кислоте - так, приятный бонус. Но вот воды протекающей через город Черной Реки не содержат ни крупицы Света и абсолютно безопасны… Ну, если не считать дагонов.
        Беда была в том, что единственный свободный мост был рядом с Мясным Рынком, да и то, дорога потом проходила через Костяную свалку, а со Жнецами никто связываться не хотел. Их там, конечно, мало, и встреча с ними маловероятна… Но больно уж результаты её непредсказуемы. Еще мосты были в центре города за стеной, вот только Армия Наследника никого без разрешения не пускает, а выбить его не входящему в Армию наемнику пусть и возможно, но по факту - та еще морока. Так что было решено пересекать реку, как есть.
        Мне удалось реку перепрыгнуть благодаря развитому Прыжку, Гвен реку спокойно прошла по дну, а Мерли очень быстро все переплыла и даже сильное течение её не остановило. Сказала, что плавает хорошо, и также добиралась в эту сторону, убегая от вампиров. Плюс сейчас она сильнее, чем раньше, так что плаванье далось легче. Ну и своей силой она в лёгкую высушила свою одежду и была как всегда опрятной горничной.
        Дагоны беспокоить нас не решились. Видать, есть у них еще крохи инстинкта самосохранения.
        Дальше небольшой путь вдоль стены, и мы добрались до Королевских садов. Всего путь у нас занял полтора дня. Прошли бы быстрее, если бы по пути не сталкивались с пауками и просто дикой нежитью. Надолго они нас не задерживали, конечно, но что-то многовато их развелось. Особенно восьмилапых, я аж руны Светлого заклятия, отгоняющего насекомых, вспомнил… Жаль, что эти для него крупноваты.
        Так или иначе, мы добрались до нужного места, и оно просто поражало сменой контраста.
        Серые, мрачные, покинутые руины, где чаще всего слышна лишь тишина, прерываемая стонами рядом бродящей нежити, тресканья жвал пауков или дуновением гуляющего ветра. Там бывают звуки, но они часто приглушены, будто сам мир не желает сильно шуметь в этом месте.
        Королевские сады же были полной противоположностью.
        Яркая зеленая листва колышущаяся и шумящая на ветвях огромных деревьев, что кронами закрывают и без того мрачное небо, отчего темень становится гораздо сильнее. Звуки каких-то далеких птиц, что порой раздаются, копошение мелких зверьков и просто общая оживленность придавала этому месту чуждости и какой-то местами нелогичности. Словно в мертвый город кто-то вдохнул жизнь, которой тут просто не место. Сам лес казался живым, дышащим и… угрожающим.
        Огромные деревья, словно гиганты, нависали над нашими головами и смотрели с осуждением и тихой агрессией, как будто на чужаков, названых гостей, которых они готовы в любой момент раздавить.
        Казалось, мы попали в какой-то иной мир и тот серый унылый город за нашими спинами был лишь мрачным сном, а сейчас мы угодили в настоящий кошмар…
        Жизнь - не означает миролюбие, и темнота стала нависать над нами практически постоянно, словно вечная ночь опустилась на наши головы. Благо с ночным зрением у нас особых проблем не было. Я недавно его приобрел, Мерли всегда им владела, а Гвен с Бьондом вполне себе могли использовать заклинания и обновлять их периодически.
        - Это лес, да? Так выглядят деревья? - спрашивал Бьонд, что никогда не покидал своего парка, ведь там на его земле деревья были уже давно мертвыми. Потому могу понять его удивление зеленой листве и траве.
        - Да, но это все равно пропитано мрачностью и жутью, - кивнул я. - В обычном лесу есть еще и солнечный свет, что пробивается через кроны.
        - Значит, мир и правда не такой как вокруг…
        Что сказать на это я не знаю.
        Бьонд ведь практически родился и провел всю свою жизнь в том парке и просто не видел всего остального. Одного дела знать, что где-то там есть что-то другое, а другое увидеть своими глазами.
        Ну да ладно.
        Что вообще известно про это место?
        Насколько я слышал Королевскими садами, раньше назывался огромный заповедник, где Повелители Тьмы разводили всяких опасных существ или давали дом для нуждающихся в лесе своих слуг. Не все могут нормально жить в городах и им уютнее среди деревьев, как тем же древням или энтам, да и просто животным. Ну и с тех пор как Повелителя больше нет, какого-то контроля за местными обитателями никто не ведет, а места стали еще более дикими и опасными. Разумные существа тут большая редкость и почти все заняли дикие звери, разве что небольшие участки заселены ведьмами и другими темными личностями.
        Основной контингент монстров тут - это Нечисть.
        Нечисть отличается от прочих существ тем, что они с одной стороны живые, но с другой не вполне естественные существа и также созданы из темной силы. Те же Ведьмы и Колдуны могут легко стать настоящими демонами, зависимыми от жизненной силы и людских душ. Это даже не является для них какой-то сложностью или целью, скорее наоборот, очень нежеланный результат. Уж очень плохо с самоконтролем у «новорожденных» демонов, и до уровней, когда адекватность к ним возвращается, они почти стопроцентно не доживают.
        Это то, что я знаю, услышав от местных, да и память паладина подсказывает некоторые детали.
        Мы уже вступили на их территорию и теперь нужно быть максимально осторожными.
        Гвен накинула на своего тролля звуковую иллюзию, чтобы он меньше шумел, Мерли вообще не слышно как идет и даже я стараюсь двигаться аккуратнее. У меня все же какая-никакая, но броня, пускай это далеко не латы, но шум я издаю. У меня и навыка Скрытности нет, как и иллюзий, но хотя бы знания как меньше издавать шума имеются. Был у меня знакомый, что являлся мастером скрытности, от него кое-чего и помню в плане незаметного передвижения.
        Гвен пускай владеет скрытом, но вот передать это туше тролля довольно затруднительно. Звук магией она убрала, а вот тяжесть шагов и габариты, увы, уже нет. Так что от шагов трупа ощущается вибрация, а ветки и кусты постоянно цепляются за него.
        Лучше всего было Мерли.
        Попав в лес, она словно в родной стихии оказалась, и даже несмотря на яркий наряд почти незаметна среди кустов и деревьев. Будто сам лес укрывает и прячет одного из своих.
        Вот кому тут можно позавидовать.
        Разве что Бьонду было еще лучше. Он просто висел у меня за спиной и глазел по сторонам. Жаль только смотреть тут особо не на что, так что скоро ему подобное надоест.
        - Так, в какую сторону нам идти? - спросила Гвен, отодвигая низкие ветки и кусты, чтобы тролль прошел. Пуская тут расстояние между деревьями было достаточно широким, но все же сражаться в таком месте было бы неудобно.
        - На север. Нужно двигаться к Одинокому мысу и по пути к нему будет Шабаш.
        - Не могли они, что ли, место получше выбрать? - ворчала призрак. - Есть же более доступные и приятные территории.
        - Эта земля фактически ничейная, так как единственный Лорд здесь - ленивый и сонливый тип, которому плевать, что происходит вокруг него. Пока не мешают спать, он и не почешется, а потому Ковен может распоряжаться округой как ему заблагорассудится.
        - Все равно как-то не очень. К ним идти Барнабас знает сколько, а нас, поди, и встречать никто не будет.
        - Скорее всего, - согласился я. - Да и сам путь точно спокойным не предвидеться.
        И будто вселенная ждала от меня этих слов как нечто пронеслось мимо меня и кинулось на Мерли.
        Едва успеваю обернуться и вижу нечто размытое в воздухе, что почти добралось до прячущейся в траве терийки.
        Удар!
        Огромный кулак тролля проносится на пути невидимой тени и заставляет ту отскочить в сторону.
        В этот момент Мерли тут же подскакивает на несколько метров и на ходу пускает стрелу куда-то в сторону, куда улетел нападавший. Болт с глухим звуком втыкается в ствол дерева, а звуки вокруг снова затихли.
        - Враг! - зарычал и тут же встал спиной к спине к своим подругам.
        Девушки и сами понимали, что к чему, а потому, как и я, смотрели по сторонам пытаясь увидеть нападавшего. Его я рассмотреть не сумел, то ли он был так быстр, то ли…
        - Невидимка, - мрачно произнес я, ища глазами врага.
        Остальные делали тоже самое.
        Кусты справа зашуршали.
        А затем такой же звук раздался в другой стороне.
        Ветки на деревьях неестественно качнулись, и трава сорвалась с земли, словно была чем-то срезана и подлетела в воздух. Что-то кружило по округе и выискивало шанса на атаку.
        Кусты резко расступились, и нечто невидимое бросилось в мою сторону.
        БЛОК! НЕРУШИМОСТЬ!
        Тяжелый удар пришелся на костяной щит, выбивая из Бьонда щебень, а меня едва не опрокинуло.
        Затем тень перемахнула через меня и бросилась на Гвен, но та закрыла голову руками, и те получили глубокие раны. Она попыталась задеть противника, однако тот увернулся и следом кинулся на Мерли.
        Кошка выстрелила из арбалета, а затем, будто предчувствуя откуда пойдет атака, отскочила, получив лишь незначительные царапины на теле. Если бы не кое-какая броня и Укрепление, могла бы лишиться немаленького куска мяса.
        Невидимка снова скрылся в кустах, уклонившись от моих Оков мстителя.
        - Гад, он будет так трепать нас, - выругался я.
        - Тогда уровняем шансы, - усмехнулся Бьонд.
        После этих слов он призвал Черный туманы, что окутал нас непроглядной тьмой, через которую не могли видеть ни мы, ни тем более наш противник.
        Тихий рык донесся откуда-то слева, и затем в дым ворвалось что-то, набрасываясь на меня со спины.
        - Сзади! - вовремя заметил движения облака мой напарник.
        ПОДШАГ!
        Слегка смещаюсь в сторону, пропуская противника.
        МЕТКА ПРЕСЛЕДОВАТЕЛЯ!
        Магическая отметина упала на туловище незримого врага, давая мне теперь четкое представление о его местонахождении.
        Он ускорился и стал носиться вокруг нас на дикой скорости, при этом прыгая по деревьям стараясь запутать нас, но благодаря Метке я понимаю, где он находится. Главное не следить головой, чтобы не выдать раньше времени это знание.
        - Идет, будет сверху, - шепнул Бьонд остальным.
        О, благодаря Узам он может видеть и чувствовать поставленные мной заклинания. Хорошо. Жаль остальным передать точно это знание не могу.
        Ощущаю, как он кидается, желая растерзать нас своими когтями.
        Резко разворачиваюсь в его сторону и тут же устремляюсь врагу на встречу.
        РЫВОК! БЛОК!
        Выставленный шипованный щит врезается в тяжелую тушу монстра и тот слегка пошатывается, но резко отскакивает и меняет свою траекторию движений снова устремляясь к Мерли.
        Девушка тут же прыгает на него.
        Острые когти располосовали ей правую руку и ногу, но кошка не обратила внимание на ужасные раны и сблизившись с монстром взмахивает рукой, обливая врага своей кровью. Алые капли упали на невидимое тело, позволяя остальным узреть шерсть и оскалившуюся зубастую морду.
        РЫВОК!
        Снова устремляюсь к нему с быстрым ударом.
        ВЫПАД!
        Острие костяного копья задевает врагу лапу и вынуждают того прыгнуть влево, где его уже ждала Гвен.
        Мертвые ручища тролля «обнимают» противника и сдавливают его.
        - ГРА-А-А-А-А-А-А-А!!! - взревел хищник и тут же стал рвать когтями и зубами лицо оркоида, но одержимому трупу было все равно.
        В следующий миг Гвен высовывается наполовину из туши появившись над головой врага и поднимает свой кулак. Вокруг её руки закручивается аура обращаясь огромным для размеров девушки тролльим кулаком.
        - Лови! - со смехом говорит она, и здоровенный кулак обрушивается на голову зажатого врага.
        Кровь брызгает во все стороны, когда череп не выдержал страшной атаки. Мозги раздавило, а глаза повылезали во все стороны.
        Животное некоторое время дергалось, а затем обмякло в руках тролля.
        - Справились, - усмехнулась девушка-призрак. - Эй, кошка, ты как?
        - Нормально, - поморщилась Мерли. Она была серьезно ранена, но свежая кровь только убитого противника ей поможет.
        - И что же это такое? - спросил я, подходя к трупу напавшего.
        Невидимость слетела с его угольно-черной шкуры, и открыла нам вид животного, похожего на какой-то гибрид пантеры и обезьяны. То, что было раньше головой, а теперь наполовину блином, выглядело кошачьей, а вот пасть, открываясь обнажала все зубы с деснами как у бабуинов. Телосложение тоже скорее кошачье, но несколько крупнее в области груди и плеч, а передние лапы имеют даже развитые большие пальцы. И все с острейшими когтями.
        - О, да это же Пантерантроп, - удивилась Гвен рассматривая тушу.
        - Точно, она, - закивала Мерли. - Я такую только издали видела.
        - А я такое не встречал, - хмыкнул Бьонд.
        - Мне тоже не доводилось, или не помню, - кивнул я. - Что это такое?
        - Это такой редкий оборотень-пантера, что можно встретить в джунглях Арслана, - поведала терийка. - Изредка такие появляются среди людей, и они нападают на наши племена. Правда, обычно они после смерти постепенно принимают людской облик… Даже дети оборотней, что никогда не были людьми, такие же. Если только это не дети оборотня и животного…
        - Ну, если убивать не светом и не серебром. Проклятье сползает медленно, - нахмурившись, вспомнил я. - Но ты права, тут вообще никаких признаков.
        - Ну и как такая зверушка оказалась тут? - спросил мой напарник.
        - Тут ничего удивительного, - пожала плечами Гвен. - Любой оборотень происходит от людей под проклятием, а Ведьмы не зря этим известны. Да и Берит был известным коллекционером всякого странного и непонятного. Он и завозил специально себе каких-нибудь экзотических зверушек, а затем запускал их жить в своих Садах. Мы еще много кого встретим…
        Это точно. Звериную половину крови этого парня уж точно не Ведьмы притащили. А значит такие милые зверушки живут тут минимум лет триста и успешно размножаются.
        - Вот только одно странно, - нахмурилась Мерли. - Пантерантропы не падальщики, но они при этом напали на нас, хотя мы все нежить.
        - Ты же вроде как живая выглядишь, - заметил мой «скакун».
        - Не совсем так, - покачал я головой. - Мерли не «живая», просто она, как и все вампиры, имеет особенность «Псевдо-жизнь», из-за которой им доступны чувства, голод и ощущения. Те же вурдалаки тоже частично владели таким.
        - Ага, а «игрушкам» как я такое даже необходимо, - тихо произнесла терийка. - Если слуга не чувствует боли и не может удовлетворять хозяина, то в ней нет толка…
        Не нужно быть гением, чтобы догадаться, что с ней делал хозяин. И, разумеется, он был заинтересован в том, чтобы его собственность была теплой и соответственно реагировала на его действия.
        Желание пойти и вырезать этих мразей было как никогда сильным.
        - Короче говоря, пусть Мерли и умеет имитировать жизнь, но живой это её не делает. Может человека она своим видом и обманет, но вот животное вряд ли. Она еще слишком слабый вампир, чтобы обмануть даже зверей.
        - Тогда он напал на нас по иной причине, - нахмурилась Гвен.
        Я же осмотрел труп и заметил одну особенность.
        - Он совсем не тощий, - сказал я, осматривая мышцы и ощупывая жировую прослойку. - Шкура без особых изъянов и пены во рту нет. Он не похож на голодающего или бешеного зверя. Да и для тех оборотней, чей разум помутило проклятие, действовал слишком осторожно. Но при этом, когда все поменялось из-за Тумана, не убежал, а продолжил атаковать… Странно это.
        - Ты прав… Животные обычно сбегают, если ситуация не в их пользу, - напряглась терийка. - Этот же, мало того, что бросился в одиночку на отряд, так и бился до конца… Отчаянно, как будто его загнали в угол.
        - И загнали не мы…
        - А-У-У-У-У-У-У-У-У-У-У-У-У-У-У-У-У-У-У-У-У-У-У-У!!! - прогремел вой, в котором мои слова и утонули.
        Слаженный звук нескольких зверей раздался среди тишины леса и заставил спрятавшихся птиц и зверьков разбежаться в ужасе.
        - А вот и «встречающая делегация»…
        Глава 29. Проклятые звери
        Устремившись на полной скорости через лес, мы ускорились на наш максимум, пытаясь оторваться от преследующих нас врагов. Тени среди деревьев неуклонно двигались следом, не отступая и готовясь, напасть в любой момент.
        Драться с толпой в столь ограниченном пространстве было бы слишком сложно, и мы бежали, чтобы найти место получше. Если останемся на месте, то нас просто задавят числом.
        Бежать! Бежать! Бежать!
        Ноги несли нас вперед, а противники были все ближе и ближе, что получалось даже разглядеть их.
        ВОЛКОЛАК-ЗАГОНЩИК. (II). УРОВЕНЬ - 21. РАСА - НЕЧИСТЬ. ПРОКЛЯТЫЙ.
        И таких тут минимум штук пять, а может и больше, посчитать всех не представляется возможным. Ну, они хотя бы не невидимые, уже хорошо.
        Сейчас не до этого.
        Враги начали сближение.
        Светящиеся в темноте глаза с диким голодом взирали на нас.
        Вот первая тварь выпрыгивает из кустов и налетает на меня.
        БЛОК! НЕРУШИМОСТЬ!
        Закрываюсь щитом, спасаясь от слюнявой пасти крупного черного волка. Челюсти клацают о костяную поверхность защиты, но не пробивают её. В следующий миг огромный кулак Гвен просто сносит животное в сторону и тот улетает куда-то в кусты.
        Мерли резко прыгает вперед, когда в её едва не впиваются острые зубы еще одного противника.
        Быстро разворачиваюсь и указываю копьем на напавшего.
        ОКОВЫ МСТИТЕЛЯ!
        Цепи появляются из земли и тут же опутывают тварь.
        - Гра-а-а-а! - послышался вой и скулеж проклятого, когда Свет начал жечь его тело.
        Проклятые, как и Нежить, также наполнены Тьмой, а потому Свет наносит им весьма серьезный урон. Точнее он разрушает их проклятье и может даже вернуть первоначальный облик. Вот только человеком уже может стать только свежепроклятый, а вот те, кто поколениями жил так, ничем нормальным уже не будут.
        Кошка же, отскочив, резко разворачивается и выпускает в опутанного волка арбалетный болт пробивающий тому череп и мгновенно убивающий. Несчастный еще несколько секунд висел на цепях, а затем обмяк, а оковы исчезли.
        Двоих или хотя бы одного точно не стало, но другие все еще преследуют нас и нужно бежать.
        Следующая атака была не одиночной, а сразу четырьмя противниками направленная на каждого из нас.
        Из кустов вылетает противник и бросается мне в лицо, но мне удается подставить под его зубы копье, которое перекусить у него не получается.
        БЛАГОСЛОВЕНИЕ!
        Заряжаю оружие Светом, и то превращается для врага в огненную палку, которая обжигает ему пасть.
        - О-у-у-у-у! - взвыл противник и разжал челюсти.
        УДАР ЩИТОМ!
        Шипованные кости на Бьонде обрушиваются на голову волколака и оставляют на его морде довольно мерзкие раны. Они его не убивают, но серьезно напугали и враг отступил.
        В это время Гвен и Мерли отбиваются от своих противников.
        Двое набросились на тролля, и один вцепился ему в ногу, а второй повис на руке. На этом успехи волков и закончились, так как трупу на их действия было плевать. Того что держался на ноге Гвен связала Пепельными цепями, а второго она просто «обняла». Волколаки были явно не такими крепкими, как недавний невидимка, так что кости несчастного переломало полностью.
        Мерли же уклонилась и выстрелила пролетевшему мимо врагу в спину заставив того отступить.
        Быстро добили связанного и помчались вперед.
        Но долго наша пробежка не продлилась.
        Выскочив на небольшой пустырь, мы столкнулись сразу с тремя волколаками, что преградили нам путь. Все трое были теми ранеными, которые уже нападали на нас, но вместо того, чтобы убежать, как нормальные животные, эти вернулись и снова были готовы напасть.
        «Это не нормальное поведение».
        Какими бы проклятые ни были магическими созданиями, но их разум ничем от животных не отличается. А значит, в принципе не должны были бы напасть на кучку мертвецов. Они ведь не падальщики и предпочитают свежее мясо. Получив несколько ран и потеряв пару собратьев вообще бы убежали, как делают нормальные животные. Ни один зверь не нападает на того, кого точно не может победить. Исключением является, когда они прогоняют чужака со своей земли, но мы еще слишком близко к границы Садов, чтобы это была чьей-то землей. Дичи тут точно немного.
        Ответ вскоре показался за спинами волков…
        - Гр-р-р-р-р-р! - вибрирующий рык прокатился по поляне и заставил тяжело дышащих от ран волков задрожать и расступиться.
        Тяжелые шаги послышались среди кустов и веток, а затем показался крупный силуэт.
        Крупное гуманоидное тело, покрытое густой черной шерстью. Волчья голова покоилась на широких плечах, и мощные руки заканчивались длинными острыми когтями. Если обычные волколаки представляли собой просто крупных волков, то это уже был полноценный оборотень.
        ЛИКАНТРОП-ОХОТНИК. (III). УРОВЕНЬ - 12. РАСА - НЕЧИСТЬ. ПРОКЛЯТЫЙ.
        Вот это уже серьезно.
        Этот парень и заставил их напасть на нас… Тот невидимка, возможно, был их разведчиком, гонимым страхом перед вожаком… Нормальный зверь бы берег своих подчиненных, в конце концов, его стая - его сила. Но этот… Этот уже не зверь, скорее звероподобный изверг, равно наслаждающийся мучениями врагов и союзников и имеющий слишком мало разума, чтобы сдержать свои низменные порывы. Тварь, представляющая все то, за что так не любят оборотней.
        - Я займусь вожаком, а вы избавьтесь от мелюзги, - сказал я девушкам. - Как справитесь, присоединяйтесь.
        - А как же мужская битва один на один? - фыркнула Гвен.
        - С животными дуэль не получится. Вперед!
        Волки тут же бросились в атаку с дикой скоростью.
        РЫВОК!
        Пролетаю мимо тройки волколаков и устремляюсь на ликантропа. Гуманоидный зверь тут же обрушивает на меня шквал атак своих когтей, которые я сразу же начал блокировать щитом.
        Удар! Удар! Удар!
        Когти кромсали костяную защиту. Броня также страдала от его атак, и даже пару ударов в голову я пропустил. Благо шлем на ней был достаточно крепким, чтобы все выдержать.
        Тварь была просто слишком быстрой, но, как и у любой живой твари у нее был серьезный недостаток. Каким бы сильным и выносливым не был ликантроп, он не мог сражаться в таком темпе долго. И как только он начал уставать и замедляться, настала моя очередь.
        ИЛЛЮЗОРНЫЙ ФИНТ!
        Ускоренная атака заставила волка отпрянуть и разорвать дистанцию отскоком назад, но я не стал позволять ему уйти.
        ПОДШАГ!
        ИЛЛЮЗОРНЫЙ ФИНТ! ВЫПАД! ИЛЛЮЗОРНЫЙ ФИНТ! ВЫПАД!
        Теперь уже мои атаки начали задевать его. Костяное копье резало шерсть и шкуру, кровь брызгала в разные стороны, однако мощная, почти не уступающая троллям регенерация сводила на нет такие легкие раны. Но боль враг все же ощущал и смысл наносить ему такие атаки был.
        Удар! Удар! Удар!
        Пригибаюсь, уклоняясь от замаха лапой, и тут же задеваю ему ногу. Он отскакивает и прыгает на соседнее дерево, начав не хуже какой-то обезьяны скакать по веткам и пытаться меня запутать, а затем обрушивается сверху, желая сбить с ног.
        ПОДШАГ!
        Уклоняюсь, а затем сам подпрыгиваю, уходя от его рывка.
        ПРЫЖОК!
        Тут же кидаю в спину врагу кинжалы, от которых он уворачивается, хватает какой-то булыжник и метает его в меня.
        АГРЕССИВНАЯ ЗАЩИТА!
        Уклониться в воздухе я не могу, но могу поглотить часть атаки. Меня слегка оттащило назад, но это не помешало мне кинуть во врага еще один кинжал.
        ТЕНЕВОЙ КЛЫК!
        Усиленная поглощенной энергией способность пробила врагу руку и обожгла Светом.
        Приземляюсь на землю и сразу же бросаюсь на раненого противника, что еще не успел залечить эту рану.
        РЫВОК!
        Сокращаю дистанцию и подныриваю под рукой.
        ВЫПАД!
        Костяно копье попадает по животу оборотня и пробивает его насквозь.
        Мощная рука тут же хватает древко моего оружия и мое запастье.
        - Гра-а-а! - зарычал враг, и мощные зубы впиваются в мое плечо.
        Кого иного он, возможно, сумел бы разорвать на куски, но мое тело было укреплено и защищено всевозможными способами, начиная от брони и заканчивая Черными Костями. Его пасть все же сумела смять наплечник, но на этом все и кончилось. Его зубы застряли в броне, а его когти тщетно пытались разорвать тело, что было едва ли не крепче их самих.
        «Главное, чтобы задними лапами, как Барнова кошка, сучить не вздумал. Броню же раздерет».
        - У-у-у-у-у! - взвыли остальные волки и двое из трех тут же бросаются на помощь своему вожаку.
        Схваченный и зажатый, уклониться от всех врагов сразу я просто не успеваю.
        БЛАГОСЛОВЕНИЕ!
        Наполняю себя и оружие Светом, которое неприятно жжется внутри, но благодаря недавней эволюции подобное я все же сумел выдержать.
        - РА-А-А-А-А-А-А-А-А! - взревел ликантроп от боли, когда положительная энергия окутала мое тело и обожгла его проклятье.
        Он тут же отпустил меня и вырвал оружие из своего тела, а затем отбежал.
        Я же поворачиваюсь к волколакам.
        БЛОК! НЕРУШИМОСТЬ!
        Первый врезается в выставленный шипованный щит, а второго я просто насаживаю на копье, все еще заряженное светом.
        Тот не выдержал подобного и моментально умер.
        УДАР ЩИТОМ! РЫВОК!
        Комбинированная техника отшвыривает от меня первого волка и тот отлетает назад, прямо к уже поджидающей его Гвен.
        Зверь даже пискнуть не успел, как был убит.
        Девушки в это время успели расправиться с последним. Бедолага был истыкан болтами и раздавлен кулаками.
        - Отлично, - кивнул я и повернулся к одинокому вожаку, что остался последним.
        Он держался за освещенную рану, которая не желала так быстро заживать и уже начал понимать, что один с нами не справится.
        - Не убивай его Светом, - попросила Гвен. - Мне его тело будет нужно.
        Проклятие все равно сползет за считанные часы… Впрочем, может замена души в теле его и удержит, не знаю. Попытаться стоит.
        - Постараюсь…
        Глава 30. Вторженцы
        Добить оставшегося вожака не было чем-то сложным для троих «человек». Он, конечно, впал в ярость и размахивал своими конечностями, но даже без применения Света и серебра нам с Мерли было не трудно загнать его в любящие объятия тролля, а затем добить схваченную тварь ударом в сердце. Даже тушка почти не пострадала, как и хотела Гвен.
        - Отлично, - потирала она ручки и тут же переместилась из трупа тролля в новую тушку оборотня.
        Та еще дергалась некоторое время, а затем начала чинить. Раны затягивались, кости вправлялись. Идеальное Тело позволяло ей быстро восстанавливать любые повреждения в трупах, делая снова их пригодными для использования.
        Можно было бы использовать и труп пантератропа, но этот волколюд был куда полезнее и сильнее чем кошак. Конечно, у первого была невидимость, но полагаться на нее в лесу полном чутких ушей и носов не слишком разумно.
        - Шикарно, - сказала Гвен, поднимаясь в теле волка. - Блин, опять самец достался. Ну да ничего.
        - Как себя чувствуешь?
        - Отлично, - кивнула девушка. - Теперь я куда быстрее и легче, хоть сила и снизилась.
        - Хорошо.
        Мерли же, в это время напивалась свежей кровью. Очень свеженькой и явно вкусной. Вон, с каким аппетитом пьет. Она хорошо справилась для своего первого полноценного сложного боя. Сама она врагам во всем уступала, так как волколаки с ней и одного ранга, но физически гораздо сильнее, так что один на один, она бы не справилась, а вот как поддержка вполне себе смогла пригодиться.
        Посеребрянные болты хорошо ранили и отвлекали врагов, позволяя нам их атаковать.
        В целом мы справились неплохо. Да, непривычно было, местами сложновато, но этот уровень далек от того, чтобы поставить нас на грань. Если бы мы выложились на полную, могли бы справиться и с чем посильнее… Впрочем, я бы предпочел подобного по возможности избегать. Такая битва, где ты полностью контролируешь ситуацию, куда лучше бешенных стычек с превосходящим противником, когда любая неудача может стоить тебе нежизни. Силы и такие битвы прибавляют немало, так зачем излишний риск?
        Я, вон, на один уровень поднялся, Гвен на половину, Мерли только на два, ведь она не убивала, а лишь помогала убивать, что тоже неплохо. Мы таскаем её по весьма сложным местам и, несмотря на ранг, эти противники довольно опасны, а значит, расти она будет быстро. На следующем ранге уже сможет приблизиться к нам в силе и быть куда полезнее. Может, начнет сама убивать сильных врагов.
        Ну, посмотрим на это когда дойдем.
        Я же собирал осколки после трупов и остановился у того волколака, которого убил освещенным копьем. Мой Свет выжег проклятье из тела нечисти и он уже обратился обратно в человека. Точнее, сам он человеком никогда не был и уже родился таким, а потому предо мной предстал уродливый и искривленный гуманоид, какой-то мутант скорее с деформированным телом.
        В этом разница между теми, кто обратился, и кто таким родился.
        Обращенного еще можно спасти, а вот рожденного нет. Хотя даже обращенный, даже если с него снять проклятье, останется животным разумом. Ведь ликантропия - это не болезнь, а проклятье. Оно вселяет в тело жертвы «зверя» и тот подавляет, а затем и разрушает сознание человека, обращая того в безмозглое животное. Мало кто после такого возвращает свой рассудок.
        - Мне мама в детстве читала сказку о том, как появились оборотни, - сказала Мерли встав рядом со мной и посмотрела на останки волколака. - Когда-то жил юноша по имени Эзопий, он был потомственным пастухом, но очень не любил дело своей семьи. И каждый раз, когда уже пожилой отец, что сам был не способен следить за стадом, посылала его работать, он был недоволен. Он хотел развлекаться с девушками и веселиться с друзьями, а не следить за овцами. И однажды он решил подшутить над своим односельчанами. Он стал кричать «Волки! Волки!», зовя на помощь, а когда к нему прибегали взъерошенные сельчане, он смеялся над ними, ведь это была просто шутка, - Мерли усмехнулась вспоминая что-то. - И он проделывал этот трюк несколько раз чем сильно раздражал крестьян… И однажды желая пошутить еще сильнее Эзопий нарядился в шкуру волка, чтобы напугать овец и сельчан, и это… разозлило божество по имени Пафех[2 - ПАФЕХ - Бараний Господин, Хозяин Пастбищ, Добрый Фермер, светлое божество, покровительствующее фермерскому делу и крестьянам. Оно представляется в виде человека с бараньей или бычьей головой, он дарует урожай,
защищает от наводнений и отводит волков от стад. Весной ему приносят дары в виде небольшой части урожая и благодарят за заботу. Больше всего Пафех не любит бездельников и тунеядцев, которых часто наказывает.] и тот вселившись в одного из баранов сказало - «Хочешь из стража стад стать их разорителем? Так будь им!» После этого шкура прилипла к коже Эзопия и покрыла все его тело, сделав его первым оборотнем.
        - Да, я тоже слышал эту сказку, - хмыкнул я. - Но для божественного проклятия его слишком легко копируют смертные.
        - Ну, какая-то доля правды в этом есть, - сказала Гвен, подходя к нам. - Насколько я знаю, терийцев как раз придумали на основе ликантропов. Но если Проклятие Зверя насильно объединяет Хроники зверя и человека, подавляя разум первого волной чуждых инстинктов и ощущений, то к первым терийцам подселяли звериного духа, что служил буфером, между разными «томами» Хроник, позволяя смягчить влияние на тело и разум человека. А вот придумал это проклятье какое-то божество, либо некий колдун с севера уже сказать сложнее.
        - А ты многое об этом знаешь, - заметил Бьонд.
        - Ничего такого, - фыркнула девушка-призрак. - Просто немного интересовалась темой.
        Ну, раз так, то ладно. Это её дело.
        Закончив со сборами осколков, мы двинулись дальше. Трупы за нас подчистят падальщики, а нам лучше идти вперед.
        Однако просто так уйти у нас не получилось и вскоре новые гости захотели отведать наши косточки.
        - А-У-У-У-У-У-У-У-У-У-У-У-У-У-У-У-У-У-У-У-У-У-У-У!!! - еще более громкий от обилия голосов вой раздался во всем лесу.
        - Ох, да что вам так неймется?!..

* * *
        - Это Джурк, слышишь меня? - спросил обмотанный бинтами мертвец. Пропитанные специальным составом ткани не давали распространяться запаху, а специальные способности позволяли ему скрыть следы нежити в себе. Быть охотником и скрываться, будучи трупом, довольно проблематично, однако местные следопыты научились решать эти проблемы.
        - Слышу, Джурк, - прозвучал в амулете голос второго рейнджера. - Что случилось?
        - Волки будто взбесились в лесу и начали какую-то вакханалию. Кто-то проник на нашу территорию, но разорвать вторженца у них пока не получилось. Я уже час иду по следам и вижу лишь трупы.
        - Я сообщу гвардии. Следуй пока за вторженцами и следи. Скоро наши придут.
        - Принял.
        Связь оборвалась, и Джурк стал двигаться по следу. Особо всматриваться было не нужно, ведь вторженцы и не скрывались. Именно поэтому они привлекли всеобщее внимание местных волколаков и ликанов. Обычно, если кто-то заходит в Королевские сады, то старается особо не отсвечивать, прячется и убегает, а вот эти будто на прорыв пошли.
        «Авантюристы?» - спрашивал себя Мертвый Охотник, поглядывая на оставленные следы.
        Здесь видно шел кто-то большой и тяжелый. Судя по размеру стопы, это был тролль или огр, а волков он в основном ломал и расшвыривал от себя. Вот еще следы, они куда реже и оставляет их явно тот кто умеет скрываться и не оставлять лишнего. Легкий и проворный. Однако выбор обуви странный. Обычно охотники и скрытник предпочитают что-то мягкое, а тут туфельки с коротким каблуком. Очень необычно. Последние следы принадлежали обычному человеку, только несколько более легкому, чем нормальный.
        - Посеребряный болт, - нахмурившись, сказал мертвец, осматривая найденный снаряд. - Значит, сюда пришли не случайно и к походу готовились.
        Иного объяснения нет.
        - Этого разорвало, - сказал Джурк, осматривая останки волка.
        А вот когда он дошел до третьего трупа его огни в глазницах резко увеличились.
        - Какого… мрака?! - застыл он, смотря на труп… со снятым проклятьем…
        Трупам не было и часа. Даже чистое серебро так быстро не действует. А тут волколак был убит и обратился обратно в «человеческую» форму.
        - Свет? - понял он, с чем столкнулся. - Инквизиция напала на нас?
        Осознав, что ситуация может быть куда опаснее чем он думал, Джурк поспешил следом за вторженцами. Сначала хотел связаться с другим охотником и сообщить гвардии, но решил сначала убедиться, что это правда. К тому же такая информация может быть слишком ценной, чтобы отдавать её другому. Если самому доставить эти сведения кому нужно, то можно получить неплохую награду.
        В течении получаса он шел по лесу и вскоре услышал звуки боя. Туда стекались волки и там они с кем-то боролись.
        «Опоздал, - с досадой подумал он. - Теперь там ничего не осталось. Хотя, может трупы обыщу».
        НЕПРИМЕТНОСТЬ! МОРОК! ЗВУКОВАЯ ИЛЛЮЗИЯ!
        Он использовал сразу несколько способностей на скрытность и приблизился к эпицентру.
        «Что за…?!» - только и сказал он, когда ему предстала довольно странная картинка.
        На небольшой скале стояло трое вторженцев.
        Огромный тролль в самодельной костяной броне, терийка-горничная с арбалетом и мертвец с костяными копьем и щитом. Все трое отбивались от целой толпы налетающих противников и успешно противостояли численному преимуществу врагов. Стоя выше остальных они не позволяли врагам себя окружить и наброситься всем разом, а любого кто приблизился слишком близко, они оперативно убивали, причем еще и уровни умудрялись получать, восстанавливая себе силы.
        «И сколько это уже продолжается?»
        Сказать сложно, но несколько десятков убитых волколаков, а также пяток вервольфов уже говорят о многом.
        И тут были те самые трупы…
        Трупы со снятым проклятьем…
        Вид их заставлял Джурка нервничать, и он не решался показать себя. Вторженцы оказались не авантюристами, но вот как именно они все это сделали непонятно. Нужно продолжать наблюдение, а лучше…
        Неожиданно в толпу волков был пущен крупный огненный шар. Звери даже дернуться не успели, как в их рядах вспыхнул огонь, моментально убивая несколько штук и поджигая остальных.
        - НЕ ДВИГАТЬСЯ! - прозвучал усиленный голос крупного воина облаченного в тяжелые латы.
        Он, в окружении еще десятка рыцарей появился на полянке и быстро разогнал проклятых, а затем повернулся к вторженцам.
        - Вы нарушители границ! - заявил командир элитной гвардии ведьм. - Вы вторглись на частную территорию, и понесете наказание за свою дерзость! Сдавайтесь и будете убиты быстро и безболезненно!
        - Не собираемся мы сдаваться, - сказал мертвец с копьем и щитом. Он по уровню был не особо высоким, а по рангу в два раза уступал гвардейцу, вот только ни капли страха или волнения он от такого не испытывал. - Мы не вторженцы, а гости. Нас пригласили сюда для работы.
        - Какие ваши доказательства?
        - Вот, - мертвец достал из сумки железный ключ. - Мне его дала ведьма Эйш и велела прийти сюда.
        Ключ был вскоре передан гвардейцам и те стали проверять его подлинность.
        Через несколько минут оружие стражники опустили.
        - Почему вы не воспользовались им и не открыли портал сразу в Шабаш?
        Троица вторженцев замерли, а затем переглянулись. Судя по их лицам, они даже не представляли что такое возможно.
        - Нам не сказали что так можно… - тяжело вздохнул главарь этой группы.
        - Ладно, мы отведем вас к Великой сестре Мабан.
        Джурк же видел все это и понимал, что ситуация выходит из-под контроля. Если позволить всему этому так случится, то он не получит ничего, а возможно заставят и убирать его все эти трупы.
        Значит, нужно действовать.
        - Подождите! - подал голос Джурк и покинул свое укрытие. - Со вторженцами могут быть проблемы.
        - Поясни, егерь, - велел гвардеец.
        Вместо слов охотник указал на очищенный от проклятья труп.
        - Не знаю, как они это сделали, но они явно владеют какой-то опасной силой. Это может навредить хозяйкам. Его нельзя допускать в Шабаш без обыска и всех проверок.
        Стражник кивнул и повернулся к гостям.
        Мертвец, который оказался Мертвым Всадником, почему-то без своего скакуна лишь сложил руки на груди.
        - А я разве должен что-то объяснять? - заявил он. - Я приглашенный гость и наемник, и лишь мое дело как я выполняю свою работу. Никто не вправе пытаться меня обыскивать или что-то отнимать. Любой, кто попытается, будет считаться моим врагом, а потом сам будет объяснять ведьмам, почему приглашенные гости так и не явились.
        - Справедливо, - хмыкнул гвардеец. - Это не наше дело. Идем.
        Охотника никто больше слушать не стал, и вся процессия двинулась в сторону Ковена.
        Ожидаемо. Джурк тоже бы послал любого, кто попытался бы докапываться до его силы, способностей или прокопаться к его арбалету. Но попробовать стоило. В любом случае, упускать возможности он не собирался.
        Кое-кто будет рад обо всем услышать…
        Глава 31. Банка с гадюками
        Когда в разгар нашей битвы прибыли какие-то мужики в доспехах я, было, подумал, что к волкам подкрепление прибыло. Однако вместо нас они атаковали зверье и потребовали сдаться для немедленной и быстрой смерти. Благо у меня был ключ от Эйш и нас решили вместо этого сопроводить к ведьмам.
        «Вот мракова ведьма!» - мысленно выругался я, поминая эту наглую девицу.
        Дала нам пропуск, а затем сбежала, не сказав, как он работает. Видать решила посмотреть, как мы будем через волков пробираться и выживать тут. Когда на нас напала целая стая, то пришлось очень быстро и оперативно убегать. Благо нам удалось найти небольшую скалу, на которой мы и стали отбиваться от врагов. Те не могли наброситься все сразу, копье позволяло хорошо их держать в узде, а девчонки сами спокойно справляли. Для Мерли так вообще было очень удобно, стоять на высоте и отстреливаться. Жаль только, болты быстро тратились.
        А вот когда вылез какой-то мертвяк, с луком перемотанный в бинты и начал задавать неудобные вопросы я серьезно напрягся. Как хорошо, что отвечать на них я был не обязан. Скорее напротив.
        Общественные отношения Темных издревле наполнены конкуренцией и враждебностью, и попытка выяснить чужие способности воспринимается как акт агрессии, или, как минимум, подготовка к оному. Есть, конечно, исключения вроде боевых товарищей или командиров, которым необходимо знать, на что ты способен, но посторонние любопытствующие традиционно посылаются Барнабасу в глотку.
        Не говоря уже, что концепция «запретной силы» для темных просто не существует. Та светлая шаманка из орков - вовсе не единственный представитель вроде-бы враждебной силы в городе. И подобное даже во времена Повелителя никого особо не волновало.
        Так что единственное, что могло удивить в моем ответе - это вежливость. Как я уже говорил, традиционным ответом был бы посыл к Барну и вопрошающего, и всей его родни до седьмого колена… Впрочем, его отсутствие легко объяснялось недружелюбной вооруженной стражей.
        Вышеназванные лишь пожали плечами, и пошли исполнять свой долг. Что там подумал охотник мне все равно, это его дело. Пусть думает, что хочет. Поверить в то, что я могу использовать Свет, вряд ли кто-то сможет, так что дело спишут на артефакт, а я специально во время разговора слегка прикрыл булаву плащом. Не слишком открыто, но наблюдательный точно заметит. А мне и выгодно, чтобы потенциальные враги думали, что это мое «слабое место».
        Помню, была такая то ли шутка, то ли действительно такое было, где один темный маг делал вид, будто боится зеркал. Старательно притворялся. Ну и когда враги пришли к нему с зеркалами он их осколками и убил. Так что выставить напоказ «слабость» и искусить потенциальных врагов ударить по ней или думать, что они все контролируют, зная уязвимость, позволит их одолеть.
        Собрав с трупов волков осколки и болты, мы двинулись вместе с рыцарями к Шабашу.
        Вели они нас явно какими-то магическими путями, ведь стоило им подойти к деревьям, как те сами собой раздвигались, уступая дорогу. Лес стал менее ясным, и звуки приутихли, все говорило о некоем ином пути через какое-то пространство.
        Путь этот долго не продлился и уже через несколько минут мы предстали перед огромными деревянными воротами, что словно были вмурованы в какую-то живую изгородь.
        - Прошу за мной, - сказал стражник. - Мы пришли.
        Двери медленно отворились, открыв нам вид на…
        - Чего?! - застыл я, смотря на это.
        - Какого…?! - глаза Гвен округлились, и она даже голову из тела тролля высунула, чтобы получше рассмотреть.
        - Вау! - едва не запрыгала на месте Мерли.
        - О-о-о-о-о… - удивленно протянул Бьонд, максимально выражая своей костяной мимикой всю степень шока.
        Когда я слышал выражение «шабаш ведьм», то представлял себе всякое. Ну, там мрачную полянку, заполненную черепами и костями, кучу расчленных трупов и непрекращающиеся оргии с животными и всякими тварями тьмы.
        Однако к такому меня ничто подготовить не могло…
        Светлая фруктовая ферма явно не то, чего ожидаешь от ведьм.
        Теплый тусклый свет пробивался через кроны деревьев, но совершенно не вредил никому из темных. Мерли сначала отпрыгнула, спасаясь от губительного солнца, но вскоре осознала, что свет не вредит ей. Да и если приглядеться, то никакого солнца вообще не видно, а освещение идет, словно из разных источников за белым облачным куполом. Мне вот даже интересно, как можно сделать свет, не прибегая к магии Света? Последняя бы жгла не только Мерли, а вообще всех…
        Вокруг нас росли плодоносные деревья, на которых висели яблоки, груши и какие-то ягоды. Вдоль широких покрытых гладким камнем тропинок росли кусты цветов, что придавали окружению какую-то сказочную волшебность. Множество разноцветных ленточек, реющих на легком ветерке, а также нежный шелест листвы, убаюкивающий как будто настоящая колыбельная.
        Контраст между темным и жутким лесом позади и этими почти небесными кущами был настолько сильным, что я даже не поверил в реальность происходящего.
        Мы прошли по дорожке, идя за стражником, что вел нас куда-то вглубь этого пугающе приятного места.
        Мимо нас словно в каком-то сладком тумане проплывали маленькие цветастые домики с гладкими крышами, напоминающими шляпки каких-то грибов, лужайки с цветами, клумбы да грядки. Все вокруг словно дышало красотой, добром и миролюбием.
        Нас провожали взглядами местные жители, что сплошь были одними красивыми женщинами. Все молодые, все с идеальными телами и все с минимумом одежды, будто красуясь своими фигурами и завлекая мужчину попробовать их плод. Веселые улыбки, смех и радость, вот какая атмосфера царила вокруг.
        «Если тут все так мило, то почему рука сама тянется к копью?» - спросил я сам себя.
        Да, все с виду очень цивильно, красиво и добродушно, однако некий душок напряженности ощущается. Нет, он не на нас направлен, а скорее друг на друга. Ведьмы улыбались, болтали и проводили вместе время, играя или читая книги, но в каждом действии словно ощущалась какая-то неприязнь и отвращение друг к другу. Будто они актеры, которых заставляют играть одну и туже пьесу уже который год подряд вместе с людьми, которых они искренне ненавидят.
        - Жуть какая, - поежился я. - И чего все тут такие злые?
        - Пф, мальчишкам никогда такого не понять, - фыркнула Гвен. Она в отличие от меня никакого дискомфорта не испытывала. Даже Мерли не так напряжена как я думал. - Все что ты видишь вокруг это нормальное состояние для такого общества.
        - Такого общества? - спросил Бьонд. - Это какого такого?
        - Женского, - усмехнулась она. - Некоторые особо «одаренные» дамы считают, что в обществе, где есть лишь женщины или они доминируют над мужчинами, сразу же наступает гармония и взаимопонимание. Вот только такие особы забывают, что девушки также подвержены всем тем же порокам и страстям, что и мужчины. И местами они могут быть куда более жестокими, завистливыми и одержимыми. А если к этому прицепить идеальную у всех внешность c невозможность. таким образом выделить себя среди других, то будут пытаться как-то иначе, делая свой дом красивее или одежду подбирая менее закрытую, а если и так не получится, но будет расти негатив. Ну и не стоит забывать про сущность Тьмы, что есть в каждой ведьме… По-итогу, мы получаем гремучую смесь из кучки змей, пауков и скорпионов, которых засунули в одну банку, но запретили друг друга убивать.
        После того как она это сказала я посмотрел на все несколько иначе.
        И ведь, правда, если абстрагироваться от того, что они все темные, все нечисть и все в душе несут Тьму, то картина вырисовывается достаточно обыденной. Даже в моем детстве соседки часто судачили, наговаривали друг на друга, ну или чисто из зависти творили пакости. И это было не злобные ведьмы, а обычные домохозяйки, служанки, поварихи, прачки и прочие жители маленького портового города. Порой не со зла, порой по глупости, порой просто из вредности, но конфликты между женщинами случались.
        А теперь умножьте это в десять раз, и прибавить Тьму.
        Получится тот еще ядрёный состав, который может воспламенить половину мирозданья.
        «И если они не могут убивать друг друга, то значит, та кто стоит над ними всеми, очень опасна», - пришел я к самому очевидному выводу.
        Эта Великая сестра Мабан должно быть очень могущественная особа, раз может держать всех этих ведьм в узде. Прочитать их уровни и описания не получается, похоже на высоком ранге можно даже научиться скрывать свои параметры от других. Полезная штука, надеюсь, она и у меня появится.
        - А в чем вообще принципиальная разница между ведьмами и теми магами из Обсерватории? - спросил Бьонд. - Вроде и те и другие магией пользуются, но чего-то не вместе.
        - У них принципиально разных подход, - отвечаю я. - Чародеи Обсерватории - это классические волшебники, что используют исключительно математический подход к магии. Точные расчёты, цифры и выверенные руны. Все у них четко, структурировано и разобрано. Они постигают истину через научный подход и магические формулы, стараясь добыть «философский камень».
        - Че еще за камень? - не понял мой напарник.
        - Это такое выражение означающее - «Ищут то, незнамо что, но великое и недостижимое», - пояснила Гвен. - Некоторые всерьез считают, что подобный «камень» существует и дарует бессмертие и могущество, но раз уж ни один Повелитель его не нашел, то вряд ли подобная штука существует. Так что маги и алхимики используют его выражение как обозначение великой цели, труда всей жизни и всего такого.
        - А у ведьм все иначе? - спросила Мерли, которой тоже была интересна данная тема.
        - У них все полностью наоборот. Ведьмы используют ритуалы и обряды. Они проводят кровавые жертвоприношения, и их магия завязана на эмоциях, чувствах и желаниях. Тут нет точных расчетов или выверенных формул, а лишь ощущения. Они настоящие мастера применять магию в движении тела, что делает их не менее опасными противниками.
        - И что она им дает?
        - Много чего она нам дает, - прозвучал рядом с нами веселый и очень знакомый голос. - Например, удовольствие.
        Мы остановились, а затем медленно повернулись к одной больно наглой дамочке, что устроила нам неприятный забег по лесу. Сама ведьма была все также наполовину в своей кибитке и смотрела на нас совершенно честными глазами.
        - Ты…! - зарычала Гвен и тролльи лапы потянулись к этой дамочке. - Да я тебя…
        - Но, но, но! Не надо распускать руки! - возмутилась Эйш и еще тележка отъехала сама на пару метров. - Не надо так бурно реагировать. Я всего лишь забыла упомянуть одну маленькую деталь.
        - Маленькую? - пискнула Мерли. - Да нас там чуть волки не растерзали.
        - Зато вы подкачались и освоились с новыми возможностями, - парировала она. - Считайте, что я вам даже услугу оказала. Хвалите меня.
        - Шею сейчас пожму тебе в знак благодарности.
        - Хватит, Гвен, - махнул я рукой на эту клоунаду. - Она ведь исчезнет и потом не поймаешь.
        - Вот, слушай своего парня, - хихикнула ведьма.
        - Однако это отменяет того факта, что ты нас подставила, Эйш. Будешь должна.
        - Хорошо. С меня должок, - с этими словами ведьма взяла нож и порезала себе ладонь. Рана тут же затянулась, оставив после себя чуть светлый оттенок кожи, будто шрам. - Так достаточно?
        - Да, - ответил я, ощущая формирующиеся узы Договора. Точно оценить я его не могу, все же Способности для подобных договоров у меня нет, да и брать не хочется, но серьезность подхода настораживает.
        Когда я говорил про должок, то не думал, что она к этому отнесется. Ведь не просто признала долг, но и закрепила то ли способностью, то ли каким-то их ритуалом, чего никто от нее не требовал. Как будто только этого и ждала… Ох, чую запах будущих проблем.
        Гвен, секунду назад недовольно разминавшая кулаки, теперь и вовсе пыталась прожечь ведьму взглядом. Не любит она быть втянутой во что-то, чего не понимает.
        Ну, не она одна. Мне остается только надеяться, что это не выйдет мне боком в самый неудачный момент.
        - Итак, что ты имела в виду про «удовольствие»? - спросил я.
        - Да все просто. Ведьмы способны не просто творить магию ритуалами. Они способны, - Эйш улыбнулась, - отнимать навыки и способности у других.
        - Я слышал о таком, - мрачно произнес я. - Значит, ведьмы и правда способны влиять на Хроники.
        - Ага, и это приносит нам невообразимое удовольствие, - промурлыкала торговка. - Вытянуть развитый навык, поглотить его и усилить себя. Это не с чем не сравнимое ощущение… Его даже «удовольствием» то назвать несколько кощунственно. Скорее, ты ощущаешь себя более полным. Как будто всю жизнь ползал без ног, и тут тебе их вырастил проезжий чудотворец. Зависимым стать чертовски легко… И большинство даже не сопротивляются.
        Эти слова заставили меня напрячься еще сильнее.
        Как обладатель кое-чего уникального, мне стало не по себе от мысли, что на мои силы тут могут позариться. Как бы потом не выяснилось, что меня вообще пригласили только затем, чтобы выпить досуха.
        Лучше быть готовым прорываться, хотя, видя местную стражу, что вся как один пятого ранга, не думаю, что у меня много шансов.
        - Успокойся, Косточка, - хихикнула та. - Ты здесь действительно по работе, а наемников ведьмы не трогают. Особенно тех, кого пригласила лично Высшая сестра.
        - Не особо успокаивает, - произнес я.
        Она на это лишь пожала плечами и снова показала свою «клятву», типа намекая, что в случае беды могу попросить ее, нас вытянуть. Возможно это «признание долга» и было чтобы усыпить мои подозрения.
        - Простите, госпожа Эйш, - обратилась к ней Мерли. - Но разве подобные вещи как отнятие навыков никак не вредят ведьмам?
        - Разумеется, вредят, - закивала торговка. - Ты выдираешь страницы из чужой Книги Жизни и переносишь в свою, так как это может не оставлять следов? Пара-тройка, или даже десяток «чужих» страниц ничего особого не сделают, но кто сможет отказаться от легкой и невообразимо приятной дороги к вершине?
        - Черные Солнца смогли отказаться, - вспомнил я про одних ведьм.
        Эйш лишь усмехнулась на мои слова.
        - Кто-то и от жизни своей отказаться может… Но для тех, кто все же хочет ей наслаждаться, конца только два. Или ты умудряешься удерживаться на грани, пока твоя жизнь не закончится так или иначе, или срываешься и становишься суккубом.
        - Суккубом? Дьяволом? - заинтересовался Бьонд.
        - Демоном, - поправила его Эйш. - Дьяволы и Демоны - совершенно разные понятия. Первые - могучие существа, достигшие вершин Тьмы. Последние - ничтожества, чьи Хроники были наполнены чужими страницами, переродившиеся, чтобы стяжать еще и еще. Вечная жажда чужой энергии и множество способов ее заполнить… Ну, было множество. В наши замечательные мирные времена, когда каждая ведьма пытается заглушить жажду силы, утопая в удовольствиях, только суккубы и рождаются.
        - Я думала, ведьмы хотят стать суккубами, - хмыкнула Гвен. - Разве не так?
        - Ранг суккуба - первый, - ведьма даже подняла один палец, или от возмущения, или опасаясь, что до нас не дойдет. - Все навыки, что были скоплены за долгую ведьминскую карьеру, пусть не исчезают, но уходят под блок. Включая те, что помогают в самоконтроле, а ведь давление на разум только усиливается… Кому нужно стать невменяемой тварью, заботящейся только о удовольствиях и поглощении чужой силы? Да, если им удастся зайти в эволюции достаточно далеко, чтобы восстановить навыки и усилить свой разум, они, может, и смогут взять себя в руки… Возможно. В одном случае из сотен, и никто не безумен достаточно, чтобы помогать усилиться демонетке, которая только и ждет момента, когда ей хватит сил тебя съесть. Во времена Повелителя их вообще закидывали в Светлые Земли как живое оружие. Сейчас - просто запирают в пещеры, но все равно, не позавидуешь.
        Да уж, не скучно им живется.
        Если я хоть что-то понимаю в Темных, то в этом месте сдерживаться и не отжираться на чужой силе просто опасно, ибо слабые везде добыча, и вечно ведьму-новичка прикрывать от нападок коллег никто не будет. Конкуренция, страх, жажда силы - все это толкает ведьм на грань, за которую, как и сказала Эйш, им потом приходится отчаянно цепляться. И судьбе сорвавшихся никто не позавидует.
        - А где у вас мужчины? - спросила Гвен. - Я же слышала у вас тут не только ведьмы, но и колдуны бывают, а тут из мужиков только стражники.
        И правда.
        Все стражники, что сопровождают нас исключительно мужчины, а вот местные жители только женщины. Никого лишнего не видно.
        - Есть они у нас. Просто их подавляющее меньшинство, да и тяжко им жить в нашем окружении, так что они селятся подальше и особо активной роли в политике Ковена не играют. А так мужчины у нас либо стражники, либо наши игрушки.
        На последнем слове Мерли слегка вздрогнула.
        Она по себе знает, что такое быть чьей-то «игрушкой». Кошка тут же стала идти как можно ближе к Гвен.
        - Ладно, ребятки, удачи вам, - сказала Эйш. - Поболтаем еще как-нибудь. Если тебе будет нужна моя помощь, то просто произнеси мои имя трижды.
        После этих слов ведьма исчезла, как только мы упустили её из своего взора. Она ушла, а мы остались с полученное информацией. Жаль особо обдумать её уже не получиться.
        Мы пришли.
        - Высшая сестра Мабан, ждет вас…
        Глава 32. Высшая сестра
        Жилье главной ведьмы не сказать, чтобы особо сильно отличалось от окружающих домов. Размерами так точно превосходила все эти маленькие домики с грибными крышами, а по дизайну было почти тем же самым только больше. Оттуда была слышна громкая музыка, стоны и голоса множества людей и доносились запахи разнообразных яств.
        Просто так нас туда не пустили. Пришлось на входе сдать оружие. Гвен оставила свои трупы, а я нехотя копье и все остальное. Лишь Бьонда разрешили оставить, так как он не совсем оружие, но ножи изнутри пришлось отдать.
        Мы прошли внутрь, где нас встретил очень большой приемный зал. Занимающее сразу два этажа помещение с высокими потолками, балкончиками по бокам и лестницами предстал перед нами. В центре всего этого находился огромный трон в виде распустившегося бутона розы, на лепестках которого в центре и сидела их главная… темная эльфийка…
        Молодо выглядящая женщина с серо-синей кожей, длинными угольно-черными волосами и идеальным во всех смыслах телом восседала в центре этого, закинув одну ногу на другую. Её ярко-красные глаза слегка светились и смотрели со смеси азарта настоящего хищника и презрением высшего существа. Из одежды на ней был лишь полупрозрачный сарафан, но вряд ли подобное хоть сколько-нибудь волновало столь могущественную ведьму.
        Окруженная множеством полуголых слуг из миловидных мальчиков и юных девочек она ласково улыбалась, купаясь во взглядах полных обожания и любви. Слуги подносили ей фрукты и напитки, работали опахалами и всячески старались угодить госпоже.
        ВЫСШАЯ ВЕДЬМА. (VI). УРОВЕНЬ - 56. РАСА - НЕЧИСТЬ. ТЕМНЫЙ ЭЛЬФ.
        Темные эльфы… я о них знаю не так много.
        Темные - это павшие светлые, что решили окунуться во Тьму, и у каждой расы на это свои причины. Люди в основном жаждут вечной жизни благо продлить свою за счет чужой с Темной магией не особо-то и сложно. Дварфы от нее тоже не отказываются, но куда больше заинтересованы в банальной артефакторике. Чары, для светлых доступные только по милости богов, Темные могут получить, просто заложив гекатомбу побольше. Да и в целом Тьме доступно много того, на что не способен Свет, что и манит гонящихся за совершенством своих творений подземных мастеров. И мне неизвестен ни один дварф, который пал бы во Тьму, не будучи фанатиком от ремесла. Такие, даже родившись в обществе Черных Дварфов, как себя называют павшие коротышки, продолжают ходить светлыми, благо им вообще плевать.
        У Эльфов же мотивации падать вообще почти нет. Обладая врожденным Сродством с Жизнью, они бессмертны по умолчанию, да и срасти к ремеслу, что порой поражает подгорных жителей, не испытывают. Поэтому и падают индивидуально, в поисках власти, силы, наслаждений или даже банальных новых ощущений. Странные они, Темные Эльфы. И все как один - полные эгоцентрики и эгоисты, как и ожидалось бы от разумных, способных прочертить непреодолимую черту между собой и друзьями-родными из «прошлой жизни» ради какой-то мелкой прихоти. В конце концов, большинство эльфов к вопросам Тьмы и Света относятся даже серьезнее людей, и способны напасть на павшего сородича при первой же встрече…
        Властолюбивые эгоистичные гедонисты все они, что темные эльфы, что ведьмы… Потому ничего удивительного, что Ковен Ведьм возглавляет эльфийка. Скорее, это как-то даже символично.
        - Добро пожаловать в мою обитель, наемники, - произнесла Высшая сестра Мабан. - Я бы пригласила вас присоединиться к развлечению, но вы все равно ничего из этого испытать, не способны.
        - Госпожа Мабан, мы бы хотели узнать причину нашего найма, - сказал я. - Не будем тратить наше с вами время.
        - Хорошо, - кивнула она, а затем хлопнула в ладоши. - Все. Вон!
        Слуги тут же начали расходиться и делали это на удивление оперативно. Всего несколько секунд и в приемном зале кроме нескольких стражников и самой главной никого не осталость.
        Ласковая улыбка тут же сменилась серьезным выражением лица, а сама она встала из-за своего цветочного трона и накинула более закрытый халат.
        - За мной, - велела она.
        Мы быстро двинулись следом за Мабан, и та вскоре привела нас в совершенно обычный, я бы даже сказал скучный и неприметный рабочий кабинет. Ну да, будь ты хоть Повелителем Тьмы, а бюрократию проверять придется и лучше это делать в функциональном месте, а не в цирке.
        - Итак, - сказала она, усевшись, большое кресло. - Вы не выглядите особо впечатляющими, однако вас мне порекомендовала Эйш, так что я доверюсь её мнению.
        - Как есть, - пожал я плечами.
        А про себя отметил, что Эйш мне теперь кажется еще более подозрительной. Раз уж к её словам прислушивается глава Ковена, то торговка не так проста, как хочет показаться.
        - Ладно, я в любом случае ничего не теряю, - фыркнула темная эльфийка. - Только подпишите договор о неразглашении. Я не хочу, чтобы эта информация стала общедоступной.
        Вскоре на нас легли узы еще одного договора, причем чертовски мощные. Навык этой Мабан был прокачан намного сильнее моего, и нарушение обещало нам невероятное количество неприятностей.
        Нет, в отличие от представлений всяких крестьян нарушить договор можно было, даже без применения каких-то особых способностей, достаточно просто силы воли… Но суть в том, что этот психический блок, не дающий нарушить договор, скорее защита от дурака, чтобы не сделать это неосознанно. Главное при нарушении другая сторона получит все «узы» в свое полное распоряжение, будет всегда знать ваше местонахождение, способна немного пользоваться вашими органами чувств и даже пересылать по ним множество смертельных магических сюрпризов.
        «Множество смертных заключало договоры с Дьяволами. Множество нарушало. Но ни один не выжил, чтобы рассказать об этом»… Что-то такое, помню, было на лекциях, мол, не считайте себя хитрее Темных, поросль паладинская. Ведьма, конечно, не Дьявол, но нам, в случае чего, хватит.
        - Так в чем же дело? - спросил я. - Что от нас требуется?
        Ведьма повернулась к большому окну за её спиной, за котором виднелся привычный фруктовый сад, а также там можно было на фоне разглядеть Одинокий мыс. Большая скала посреди леса, чья вершина была слегка видна за листвой.
        - Около года назад маги из Обсерватории проводили какой-то эксперимент, - начала она. - Не знаю точно, что Архейн Красный там проводил и чего добивался, но Дункельхейд слегка тряхнуло. Мы бы этого и не заметили, если бы вскоре не нашли нечто странное. Разведчики доложили о несколько странным образом умерших волколаков. Те были убиты так, словно их сердца сами отказали, но перед этим страдали они очень сильно. Это был какой-то опасный газ, явно не природного происхождения.
        О таком я слышал от одного знакомого дварфа.
        Толща земли полна не только камня и минералами, но и некими участками особого воздуха, что очень опасен живым. Однако сами дварфы научились использовать его для своих инженерных механизмов и даже воспроизводить. Как оно работает, я слабо представляю, однако газ можно использовать и как оружие.
        Помнится, в истории даже был подобный случай.
        Повелитель Тьмы Саллос Владыка Мертвых использовал подобное. Он распространял отравленный воздух, убивая своих врагов, а затем поднимал их как нежить. Я не особо много знаю о тех событиях, но подобный яркий эпизод мне запомнился хорошо. Впоследствии такое оружие пару раз применялось в разных военных столкновениях, но редко с тем же успехом. Все же Магам Воздуха о ядовитом тумане позаботиться не сложно, и полководцу надо учитывать множество разных фактов, чтобы газ не развеяли по ветру или, и того хуже, не погнали на его войско.
        - Так вот, - продолжила ведьма. - Это газ резко отличался от всего виденного ранее, так что к поискам приступили немедленно и вскоре нашли источник. Из-за действий чародеев в Одиноком мысе обвалился пласт камня и открыл нам путь в пещеру, которую никто ранее не мог обнаружить… - последнее она произнесла с четким выражением, подчеркивая странность такого обстоятельства.
        Оно не удивительно, ведь что-то скрыть от ведьм в их собственном лесу достаточно сложно. Они ведь наверняка прочесали весь лес за столько лет проживания здесь, а тут оказывается, что даже их что-то может удивить. Это обстоятельство напрягает еще сильнее.
        - Отправленные туда мертвые следопыты по большей части не вернулись. Единственный выбравшийся рассказывал о множестве ловушек и неведомых ранее врагах.
        - Вы посылали туда еще кого-то?
        - Еще несколько отрядов с теми же результатами. Я не собираюсь жертвовать невосполнимыми силами ради неизвестно чего. Но и звать посторонним, чтобы отдать все в их руки, тоже не собираюсь. Уж лучше и дальше представлять, что подземелья просто нет.
        Понимаю, к чему она ведет.
        В этой пещере явно может храниться что-то ценное и если об этом узнают другие фракции, то начнется паломничество и придется отбиваться от желающих наложить на возможные сокровища руки. И не стоит забывать, что фракции лишь номинально союзники, а как представится возможность, ударить в спину соседу каждый готов. Так что всегда нужно держать оборону.
        - А что это за пещера такая, раз она защищена смертельным газом и ловушками с монстрами?
        - Точно мы не знаем, ведь никто так до конца и не прошел, но есть одно предположение, - мрачно произнесла она. - Кажется, мы нашли тайник Берита.
        А вот это резко меняет дело…
        Если это не просто абы какое здание, а… комната Повелителя Тьмы Берита, то все становится довольно сложно. Мало того, что место это наверняка очень хорошо охраняют, так еще и если информация о нем всплывет, то может разгореться настоящая война. Обычная странная пещерка может быть проигнорирована, но вот останки собственности Повелителя… за такое и войну развязать не жалко. Тот же Король-Скелет чуть ли не сам может побежать, а маги из Обсерватории ему всячески помогут. Вампиры тоже не упустят такой возможности. Призраки Черной Церкви тоже захотят заявить права на все содержимое Одинокого мыса.
        Насчет пиратов и пауков не уверен, этим может быть все равно.
        Так или иначе, мы, кажется, влезаем в очень большие неприятности.
        - Это все что я могу вам сказать о пещере. Есть еще свидетельства выжившего очевидца, но в них ничего толкового не нашлось. Вашей задачей будет проникнуть туда и добыть оттуда все, что только возможно. Награду можете получить осколками, или услугой, например, приобретением навыка, как захотите, - она усмехнулась, полностью осознавая, что именно нас сюда завлекло, - В самой пещере кое-что можете и себе оставить, но это уже решим, когда вы вернетесь. Что скажете?
        Вот теперь я не уверен, как нам лучше поступить.
        С одной стороны ввязываться во все это не хочется. Согласись мы на такую работу, и можем огрести немало неприятностей. Да и сам путь точно безопасным не будет. Нам с Гвен будет сложно, а уж про Мерли вообще молчу.
        Однако с другой стороны мало того, что нам заплатят за эту работу именно тем, что мне очень сильно нужно, так еще и в самом схроне Берита наверняка найдется что-нибудь полезное. Уж у Повелителя Тьмы должно быть что-то ценное, что сможет помочь мне в будущем. И ради такого стоит рискнуть.
        Посмотрю на Гвен, Мерли и Бьонда. Те также не уверены, но право решать оставляют за мной.
        - Мы согласны, - кивнул я, повернувшись к Мабан.
        - Прекрасно, - улыбнулась ведьма. - Можете отправляться в любое время. Вас никто не ограничивает. Если будет что-то нужно для похода, могу предоставить, но сильно не наглейте. И что вы хотите за выполнение работы?
        - За выполнение этой работы я хочу получить от вас один навык. Давно хочется его получить, но он очень сложно достается. Есть способы, но меня они не устраивают.
        - Что за навык?
        - Сродство с жизнью.
        Колдунья приподняла бровь в удивлении.
        Да. среди людей множество готовы отдать руку за навык, что может привести их к бессмертию… Но для Нежити, это просто мертвый груз, скорее помогающий имитировать жизнь, чем добавляющий боевой мощи. Да, конечно, это вернет в мою жизнь множество ощущений и удовольствий, но вряд ли такое ожидают от парня с репутацией маньяка, кидающегося в безнадежные битвы ради силы.
        Данный выбор не был спонтанным, а вполне себе продуманный вариант.
        Пускай моей целью есть и остается ожить, но вот способов есть несколько. Можно как Гвен стать призраком и развиваться в Похитителя, чтобы в итоге слиться с чьим-нибудь телом. Можно обратиться к ведьмам и попросить перенести твою душу в новую оболочку. Они и для себя порой такое делают, просто подыскивая тело покрасивее, ведь внешность для женщин порой важнее всего остального… Самое сложное - это найти этого Дьявола, победить его и самому стать Дьяволом, но не факт что у меня получится.
        И есть еще вариант с подобным навыком.
        Навыки Сродства позволяют сделать какой-то элемент или стихию частью себя. Как та же Хельга сделала частью себя огонь, мне как-то предлагали Сродство с кислотой, но эти навыки плохи тем, что не позволят мне толком ожить. А вот Сродство с жизнью наоборот, еще сильнее приблизят меня к цели.
        Поначалу я смогу лишь имитировать некоторые жизненные функции, максимум, чувствовать вкус еды, но с эволюцией тело будет все ближе и ближе к живому. На следующий эволюции придется еще остаться мертвяком, ведь пустых слотов под навыки у меня нет, но со следующей я уже буду ближе к живому человеку, чем раньше.
        И тогда, возможно, с Дьяволом мне связываться не придется.
        - Хорошо, - кивнула Мабан. - По возвращению я выдам тебе навык. Если не прокачаешься к тому моменту, придешь, как появятся слоты под навыки.
        - Приемлемо.
        - Тогда давайте заключать контракт. Не волнуйтесь «луноликой сделки» не будет…
        Глава 33. За кулисами
        Как контракт был заключен, компания наемников удалилась, чтобы подготовиться. Стража отведет их к нужному месту, а дальше остается только ждать. Мабан же стояла у окна и смотрела вслед удаляющейся группе и думала про себя о них.
        Эти ребята очень странные. Силы очень неоднородны, способности не сказать, чтобы выдающиеся, как и достижения, однако именно их наняли для такой сложной работы.
        - Я должна волноваться? - спросила Высшая сестра.
        - Никак нет, о великая, - прозвучал за спиной голос Эйш.
        - Ты уверена на их счет? Они не выглядят надежными и достаточно сильными.
        - Девчонки, может, и не внушают, но сам Ор заслуживает нашего пристального внимания, - ответила торговка. - Он уже доказал, что способен справляться с проблемами гораздо сильнее себя и тут не подведет.
        - Свинофермер и юный вампир-атавист не тянут на слишком серьезную проблему, - фыркнула главная ведьма.
        - Но это все равно достижение, для того кто столь слаб совершить такое… - хихикнула та. - К тому же он всего-то два месяца как проснулся Хрупким Скелетом, а уже достиг немалого результата. Плюс он не гонится за быстрой силой, а остался на третьем ранге, чтобы в будущем получить больше возможностей.
        - Именно поэтому ты не сказала им, как пользоваться ключом?
        Когда Эйш отправилась доставлять послание, Мабан думала, что те придут быстро, а оказывается торговка не сообщила о быстром способе прибытия в Шабаш, и тем пришлось прорываться через волколаков.
        - Ага. Это было своего рода испытание для них. Они зашли в лес, одолели первых стражей и неплохо втроем держались против стаи. Не каждый наемник такое может совершить.
        - Хм-м-м-м… - не была убеждена Мабан.
        - Ну, раз ты хочешь, то у меня есть последний аргумент, - шепнула Эйш приблизившись к главной со спины и коснувшись губами её заостренного уха. - Он знает про Черные Солнца…
        - ЧТО?! - резко развернулась Мабан и посмотрела на сидящую на её столе торговку. - Что. Ты. Только. Что. Сказала?! - выделяя каждое слово, произнесла она.
        - Он упомянул, что знает, как выглядят наши… «осветленные сестры», - пожала та плечами. - Сам факт, что он вообще о них знает…
        Черные Солнца, они же Тени Солнца или Двенадцать Чистых Сестер… светлые ковены ведьм.
        Те представительницы Тьмы, что решили служить Избранному и его делу. Они используют темные силы, но для блага Света, а не личного использования. Отказываясь от удовольствий и живя фактически как монахини, они хранят навыки и способности всех предыдущих Избранных и помогают новому поколению победить Повелителя Тьмы.
        О них мало кому известно. Даже правители ничего не слышали о таком, а в Церкви Света лишь высшие чины осведомлены о подобных организациях. Двенадцать Чистых… это очень серьезно.
        - Кто он такой?
        - Бывший паладин. Возможно, был связан с кем-то из высшей когорты, либо был просто среди посвященных в эти тайны. Учитывая, в каком состоянии он встал, возможно, даже застал времена битвы с Беритом…
        Главная ведьма смотрела на Эйш с мрачным видом. Она подобные сюрпризы очень не любила.
        - Ты что-то недоговариваешь.
        - Прости, но даже я вынуждена хранить некоторые тайны, - с этими словами она показала на руке Шрам Клятвы. Истекающий чуждой силой след ритуала, призывающего божество стать хранителем договора… Интригующе, в конце концов, даже Эйш не безумна настолько, чтобы беспокоить богов по мелочам. - Могу лишь сказать, что сотрудничество с этими ребятами нам выгодно. Мы, ведьмы, всегда были гибкими и умеем прогибаться под любую проблему, от того столько и живем. Веди с ними дела честно, Мабан, и ты не пожалеешь…
        С этими словами Эйш исчезла так же неожиданно, как и появилась.
        Высшая сестра лишь мрачно смотрела на пустой стол.
        - Да кто же ты сама такая…?

* * *
        Переступив порог небольшого с виду домика, который внутри был куда больше и просторнее Джурк попал в жилище своей ведьмы-хозяйки. Её жилье было практически таким же, как и у всех соседок вокруг, а потому она старалась хоть как-то выделиться и сделать свой уголок уникальнее. Увы, ненадолго это получалось, ведь завистники всегда украдут чужую идею и выдадут её за свою.
        Джурка же не особо волновали подобные вещи, но он всячески соглашался, когда хозяйка негодовала или бесилась на окружающих. В такие моменты желательно быть как можно дальше от нее, ведь в порыве эмоций она вполне могла осушить первого попавшегося на своем пути. Обычно она убивала кого-то из рабов-игрушек, но порой и личной страже доставалось, если они чем-то привлекали её внимание.
        Хозяйка Лагура женщина могущественная, она даже вполне могла бы стать Высшей Сестрой, но Мабан слишком сильная, а потому занять её место в ближайшие сотни лет вряд ли получится. Так что Лагура довольствовалась лишь местом Старшей Сестры, однако таких же, как она было много, что злило колдунью.
        Однако сейчас у госпожи было хорошее настроение. Недавно она уже выместила свой гнев на каком-то бедолаге и лишь, поэтому Джурк пришел к ней.
        Обычно он старался лишний раз хозяйку не беспокоить, особенно по пустякам, но по важным делам всегда приходил.
        Мертвый охотник очень старался быть услужливым и исполнительным, чтобы однажды госпожа выделила его и одарила так желаемым навыком Сродством с жизнью.
        Да, это самый желанный навык для любой нежити.
        Каждый восставший в городе мертвец, так или иначе, скучает по прошлом. По вкусу еды, по наслаждения от прикосновений и разумеется по сексу. Лишение этого серьезно бьет по разуму любого свежего мертвеца и лишь те, кто способен отрешится от эмоций или выдержать информационный голод остаются в своем рассудке. Остальные же впадают в депрессию и со временем становятся дикими лишая разума.
        Потому, когда Джурк узнал, что ведьмы могут дать все это, он, не задумываясь, отправился им служить. Да и не только он. Все стражники, охотники и даже слуги тут это такие же несчастные как и он сам, что пришли сюда в поисках спасения. Но лишь единицам даруют желаемый навык, а самым отличившимся даже переселение душ устраивают и они получают настоящее, живое тело.
        Самому Джурку до такого еще было далеко.
        Увы, он сделал не лучший выбор став служить Лагуре, но о том, что она не самая уравновешенная особа никто ему сразу и не сказал. Да и выбора как такового не было. Это не он выбирал, а его выбрали.
        И вот уже семь лет он в служении. Исполняет разные приказы хозяйки, патрулирует лес как следопыт, да выполняет прочую мелкую работу. Это сделало его сильнее, но пока не приблизило к желанному.
        Но сегодня все может поменяться.
        У него сейчас есть очень интересные новости, за которые хозяйка точно похвалит его.
        Войдя в дом, он прошел по коридору до личных апартаментов госпожи. Та пока развлекалась с двумя мужчинами и одной женщиной, а потому пришлось мертвецу подождать, пока ведьма закончит. Лишь когда она удовлетворила свои желания, попутно высушив невезучих рабов, Лагура покинула свою комнату и отправилась в ванную.
        Хозяйка действительно красива. Её тело досталось ей от какой-то юной аристократки. Такая стройная, белокожая, с длинными волнистыми волосами цвета пшеницы. Само изящество и невинность, пусть и только на вид… Разве что испачканное в крови лицо несколько портило впечатление, но она как раз собиралась помыться.
        - Госпожа, - обратился он к ней.
        - А, Джурк, - зевнула прекрасная женщина. - Говори быстрее, я спешу.
        - У меня для вас очень интересные сведения. Около часа назад в Шабаш прибыли наемники, которых позвала Великая Сестра Мабан.
        - Наемники? - изящная бровь слегка приподнялась. - А это для той пещеры?
        - Да, именно для этого.
        Все знали об этой пещеры, но, увы, так никто и не смог узнать, что же там внутри. Все ведьмы пытались, но ни у одной не вышло. А посылать личных гвардейцев никто не будет, мало того, что нужно от внешних врагов обороняться, так и внутренних немало.
        - Они прорвались через волколаков и перебили немало из них.
        - Хех, ну может у них тогда что и получится. Мне все равно.
        - В этом есть кое-что важно, о прекрасная госпожа, - склонился охотник. - Один из наемников… Он каким-то образом смог применить Свет.
        Ведьма застыла, а затем медленно повернулась к своему слуге.
        - Говори.
        - Я следил за ними и осматривал трупы волколаков. И некоторые были мертвы со снятым проклятьем. Мне уже доводилось подобное видеть. Один инквизитор на моих глазах убил оборотня и тот после смерти стал человеком. Тут не может быть ошибки.
        - Наемники живые?
        - Нет, они все нежить. Мертвец, призрак и слабый вампир, странная компания. Когда пришла гвардия, я хотел поднять вопрос о том, как они убивали Светом, но мертвец отказался отвечать, а страже было все равно.
        - Мертвец со Светом… Как такое возможно?
        - Артефакт, о великая, у него точно какой-то артефакт. Святые оружия клириков, паладинов и инквизиторов все благословлены, и возможно этот покойник добыл себе что-то такое. Я видел, как он плащом прикрывал свою булаву.
        Добыть нечто ценное с мертвого врага - это обычная практика у темных. Джурк так свой арбалет получил, сняв его с трупа одной дварфийки.
        - И что в этом такое странное? - нахмурилась ведьма.
        - Подобные вещи нежить не может использовать. Она бы жгла его также, как и других. Да и без подпитки Светом оно быстро бы выдохлось. У него явно что-то более ценное есть.
        - Ценный артефакт у какого-то наемника, - задумалась Лагура. - Это может быть интересно. Если у меня будет такая штука, то я вполне смогла бы избавиться от нескольких конкуренток… Где они сейчас?
        - Они некоторое время были в Шабаше и собирались, а затем отправились к пещере в сопровождении стражи.
        - Ясно, - кивнула она. - Ты молодец, Джурк. Полезные сведения.
        - Спасибо, прекрасная, - поклонился охотник, радуясь своей находчивости и прозорливости.
        Это приблизит его к цели, ведь хозяйка в хорошем расположении духа щедра на подарки.
        - Но теперь я хочу себе эту игрушку. Добудь её мне.
        - Что?! - застыл мертвец. - Но, госпожа. Как? Эти наемники служат лично Великой сестре Мабан! Если я нападу на них то…
        - Так и не нужно нападать, - улыбнулась ведьма. - Отправляйся тайно за ними в пещеру. И когда они умрут или будут достаточно ранены, ты их добьешь. Из пещеры еще никто не выходил и вряд ли получится, так что можешь спокойно действовать.
        - Ну да… - пытался найти оправдание Джурк. - Я просто…
        - Добудь мне артефакт, и ты получишь то, чего так желаешь, - ласковым голосом сказала она и направила на него каплю своей силы да почувствовать прикосновение, но вскоре все пропало, вернув прежний холод.
        От ощущения теплой нежной руки разум Джурка поплыл, и он был готов на все, лишь бы ощутить это снова.
        - Слушаюсь, госпожа…

* * *
        Сборы и подготовка долго не продлились.
        Нам в основном ничего и не нужно было с собой. Так мелочи.
        Мерли нужно было достать еще больше арбалетных болтов. Нам даже дали с серебряным напылением, куда лучше, чем те, что кое-как сделал я. Этого девушке вполне хватит ни на один бой. Ну и крови немного запаслись. Нам с Гвен есть не нужно, а вот терийке может с голоду умереть, пусть она привыкла голодать, но я бы не хотел доводить кошку до такого. Благо у нее есть способность «Еда впрок», и она может оставлять в себе часть крови прозапас. Думаю, этого хватит.
        Если что нам ведь никто не запрещает вернуться, пополнить запасы и снова отправиться в подземелье.
        Больше всего времени ушло у Гвен на подготовку нового тела.
        Иди под землю в теле тролля - не самая лучшая идея. Большой и неповоротливый бугай просто застрять может или не будет также эффективен. Так что девушке пришлось переселиться в тело оборотня. Своей силой она восстановила все повреждения, и труп снова был готов к бою. Ликантроп уступал троллю во всем, кроме скорости и маневренности, что может быть не слишком полезно в узком подземелье… Но чем уж богаты.
        Труп тролля она оставит пока в Шабаше. Стража обещала позаботиться об оболочке. Да и Гвен теперь став Собирателем трупов научилась оставлять в ранее одержимых телах частичку себя, благодаря которой тело не гниет и не разлагается, так что туша нас дождется в любом случае. Ну, если, конечно, мы все не помрем там.
        Как были готовы, стража повела нас к нужному месту.
        А вот по дороге мы встретили того, кого тут увидеть не ожидали.
        - О, давно не виделись, - услышал я знакомый голос.
        Повернув голову, я с шоком уставился на… Гауруна…
        Высший Вампир-Атавист одетый не в уже виденную мне броню, а обычную рубашку да штаны с сапогами спокойно шел по тропинке, держа в руках свой камзол. Выглядел он слегка потрепанными, ну на одежде было пара дырок, светлые короткие волосы растрепаны, а на короткой бороне были подпалины.
        - Давненько, - хмыкнул я. - А вы тут, какими судьбами?
        - Заходил развлечься, - кивнул он в сторону скалы…
        Той самой скалы, где как нам сказали, содержатся суккубы.
        Видя наш назревающий вопрос, он спокойно ответил:
        - Обычные женщины и вампирши мне наскучили, а с суккубами еще и сразиться можно.
        Выглядел он весьма довольным и явно хорошо отдохнувшим.
        - М-да… - только и сказали мы, смотря на него.
        - Удачной вам работы, - сказал вампир, идя дальше. - И еще… - он остановился и обернулся, - за вами уже охотятся. Двое. Оба достаточно сильны и опасны, женщина больше хитростью, мужчина - боевыми навыками. Если они не вернутся с охоты - буду благодарен.
        Не став нам больше ничего объяснять, он просто исчез, взмыв воздух на своих крыльях и очень быстро скрылся в облаках.
        Это даже на предупреждение не похоже, скорее, на неформальный заказ на две вампирьи головы. Ну, что и ожидалось от маньяка, который после ночи с сукубами отдохнувшим выглядит…
        Но лично я ненужной драки хотел бы избежать. Лучше будем поосторожней.
        Да уж, ну лучше об этом пока не думать, у нас дело посерьёзнее есть. Сконцентрируемся на нем.
        Неприметная пещера у самого подножья Одинокого мыса была хорошо замаскирована. Пройдет тут кто-то и даже не заподозрит что-то неладное. К нашему подходу вход отворили и из него повалил черный дым, что растворялся на свету.
        - Вот и оно, - кивнул нам стражник. - Удачи вам.
        - Постараемся выжить. Идем…
        Глава 34. Подземелье
        Путь по узкой, темной и тесной пещере был не особо длинным. Мы с трудом продирались вперед, точнее сложности в основном были у Гвен, чье тело оборотня, что же было несколько крупнее обычного человека. Меньше всего проблем было у Мерли, что легко протискивалась везде и никакие узкие места ей сложностей не доставляли.
        «Так и знал, что кошки - это жидкость», - подумал я, видя, как легко она преодолевает все препятствия.
        Но особо любоваться этим было некогда.
        Мы двигались по туннелю вперед, ощущая неприятную ауру, что усиливалась с каждым шагом, а напряжение внутри начало расти. Словно я вновь оказался перед лицом с Лордом, и тот давил на меня своей силой, пытаясь подчинить.
        Тут примерно тоже самое.
        Неизвестная сила старалась отпугнуть меня, внушить ужас и сломать, но влияние все же было не таким интенсивным и направленным, а лишь рассеянным, пусть и сильным. Так что даже Мерли могла сопротивляться этому воздействию.
        Однако стоило нам выйти из пещеры в открытое пространство, как оно моментально пропало, словно его никогда и не было.
        - Воу, - только и произнес я от резкой смены обстановки.
        Встав на ровный каменный пол, смотря на ровные стены и высокий овальный потолок я смотрел в темноту, что расступалась перед Темным Зрением, и пытался понять, что же изменилось.
        - Вот пещерка и закончилась, - хмыкнула Гвен. - Смотрится довольно неплохо.
        - Мне это место не нравится, - нахмурилась Мерли. - Слишком чисто…
        А вот тут она права.
        Да, конечно в изолированном подземном пространстве всякому мусору взяться некуда, но тут же землетрясения прошло, такое, что стена обвалилась. Но вместо обломков и беспорядка, так, небольшой слой пыли. Странно как-то, мне это тоже кажется подозрительным и нелогичным, от того и пугает сильнее.
        - Вот, следы, - указала кошка. - Много. Слой пыли на них небольшой. Вероятно, это прошлые экспедиции.
        Как нам рассказали стражники, они посылали туда сначала отряд разведки, который не вернулся, затем серьезных бойцов, и из них вернулся лишь один, а потом была еще одна попытка, но далеко они идти не стали из-за газа, и были вынуждены вернуться. Не нужно быть следопытом, чтобы видеть тут лишь «человеческие» следы от обуви, а значит, это были один.
        - Они шли в разные направления.
        - И какое выбрать нам?
        Сложно сказать.
        Мы сейчас в пустом коридоре и у нас два пути куда отправиться, направо и налево, а вот какой путь ведет в нужное место, сказать не получится.
        - Ну, наставник Логрек всегда говорил так «Вспомни кодекс, выбери право, а пойди налево». Что это означает, я до сих пор не понимаю, но совету лучше последую.
        - Вам мужикам только бы «налево» и ходить, - буркнула Гвен.
        Её ворчание я проигнорировал и первым двинулся вперед, за мной поспешила Мерли, а далее нагнала нас и Гвен.
        Шли мы осторожно, медленно, вглядываясь в не меняющийся пол, стены и потолок, ожидая какой-либо неприятности. Вслушивались в любой возможный шорох, способности на зрение и слух были активированы, чтобы не упустить ни одной детали.
        Стены вокруг были практически одинаковыми, им не одна сотня лет, но слой пыли и правда не слишком большой. У меня был опыт посещения чего-то подобного. Мы как-то в древнюю крипту спускались и чем ниже, тем больше разрухи встречалось, а нижние уровни нам пришлось сначала расчищать.
        Тут же слишком чисто для более трехсотлетнего подземелья.
        - Ткц! - неожиданно захрустело под ногой, а затем камень, на который я наступил, слегка просел.
        - Назад! - крикнул я.
        Мы тут же отскакиваем в обратно, а две стены по бокам резко выстреливают и смыкаются.
        Грохот разносится по темному коридору, а пыль поднимается в воздухе завесой.
        Отступив, мы подождали, пока осядет пыль, а затем посмотрели на то, как две стены сначала стояли неподвижно, а затем начали возвращаться в исходное положение.
        - Я, конечно, предполагал ловушки в подземелье, но не такой, - хмыкнул я, смотря на механические поршни, что постепенно скрываются за каменной кладкой. - Гвен, ты можешь посмотреть, что там?
        - Сейчас.
        Девушка покинула тело волка и затем залезла за стену. Пролезла, почему-то, не сразу и ей понадобилось некоторое время. Пока она там занималась делом, я осторожно осматривал округу на предмет других неожиданностей, да внимательнее посмотрел на ту нажимную плиту.
        Она вполне себе была неплохо видна, если присмотреться. Я мог бы заметить её, но не подумал глянуть под ноги.
        Сам понимаю, что глупо, буду теперь внимательнее.
        Мерли же осматривала, а точнее обнюхивала стены, постоянно чихая от пыли, но быстро все убирала. Всего пара минут, и окружение стало гораздо чище.
        «Вот что значит, горничная с опытом», - хмыкнул я.
        Вскоре из-за стены вернулась Гвен.
        - Там за стеной мало того, что полно сложных механизмов, так еще и рун много. Мне было сложно двигаться там, - поведала девушка-призрак.
        - Они блокируют призрачные силы?
        - Нет, иначе я бы даже пройти через все это не смогла. Скорее просто магический фон повышенный, из-за чего мне там передвигаться затруднительно.
        - Масло, тут через стены отчетливо пахнет машинным маслом, - сказала Мерли. - Запах сильный, свежий.
        - Да, механизмы хорошо смазаны, - кивнула Гвен. - А ты откуда знаешь про масло, дикая кошатина?
        - В Башне есть большие механические часы. Когда-то они принадлежали Повелителю Бериту и Королева очень их любит за красоту, там ведь стрелки лозами опутаны, а на циферблате цветы. Ну и мне часто приходилось смазывать шестерни и обслуживать их. Я там была одной из самых маленьких по росту, а потому легко пролезала между поршнями. Так что этот запах знаю очень хорошо.
        Богатая у нее жизнь была на интересные события.
        - Да и эта плита не выглядит особо старой, - покачал я головой. - Что-то тут не так.
        Мы задумались над услышанным.
        - А чего не так-то? - спросил Бьонд. - Что во всем этом такого?
        - Ах, да, ты вряд ли знаешь о таких вещах, - понял я. - Ладно, я объясню. Смотри.
        Я снова активировал ту ловушку, и стены снова съехались вместе.
        - Вот, - указал я на стальные поршни, что двигали стены. - Эта ловушка приводится специальным механизмом, - указываю внутрь, где видны какие-то трубы и прочие детали. - Однако чтобы такая штука исправно работала её части нужно смазывать специальным маслом, без него механизмы слишком быстро изнашиваются, да и заржаветь могут. Да и в поршнях похожее масло налито, просто сжатым воздухом-то такую махину не сдвинешь. Но оно имеет свойство высыхать со временем и его нужно менять. Так что тут или должен быть какой-то способ сохранения ловушки в рабочем состоянии на протяжении сотен лет, может Берит что-то такое изобрел, ну или тот, кто обслуживает такой механизм.
        - Ясно, - покивал один из черепов на щите. - А с рунами что?
        - Примерно тоже самое, - ответила Гвен. - Они напитаны магией и тут или должен быть какой-то источник энергии, который подводится к каждому элементу, или кто-то кто все это напитывает.
        Да уж, вопросов у нас стало только больше.
        Ладно, оставаться на месте не имело смысла, и мы двинулись дальше.
        Путь наш вскоре начал вести не по одному коридору, а появились развилки и тупики. Все же это не просто какой-то парадный зал, а полноценный лабиринт цель которого запутать незваного гостя. Благо у нас был след прошлых экспедиций, но мы не были уверены, что следовать ему хорошая идея. Все же те, кто были тут до нас, так и не вернулись в основной своей массе, а потому идти за ними может быть самоубийством. Но какого-то иного пути у нас не было. Опасность может быть в любом направлении, и угадывать будущее никто из нас не способен.
        Все что мы могли - это быть внимательными и осторожными.
        Как мы и думали, чем дальше мы идем, тем больше ловушек на пути попадается.
        То пол провалится с ямой наполненной шипами, то из стен начнут вылетать дротики, из пола или потолка вырвутся шипы, металлические диски попытаются располовинить гостей, потолок попытается нас раздавить «падающей» секцией и многое другое.
        Все это было, разумеется, опасно, но для нас, как нежити все же не слишком смертельно.
        Ядовитые дротики никакого эффекта на мертвецов не оказывали, падение с высоты или обвал могли немного навредить, но и то, лишь если повезет. Самой большой опасностью был поток кислоты, что полился с потолка, да и то, одетая на мне броня это частично бы предотвратила. Ну и с моими черными костями даже кислота костеглотов не так страшна, а плоть можно восстановить вполне себе спокойно.
        Чем дальше мы шли через все эти неприятные ловушки, тем больше в моей голове брезжила мысль о какой-то неправильности окружения. Я уже бывал в подземельях, и пускай тут я пока не вижу чего-то слишком нелогичного, но не могу отделаться от мысли, что тут что-то не так. Какая-то деталь постоянно грызла мне сознание, но ускользала, как только я начинал об этом думать.
        Да и некогда было думать, ведь всегда нужно было напрягать органы чувств и следить за окружением. Зрение улавливало детали нажимных плит, отверстий и прочего, слух помогал слышать сквозняки или механизмы, а обоняние чуять масло. С последним у нас в основном Мерли работала, она будучи терийцем, от природы обладает повышенными органами чувств, а с вампирской сущностью это только усилилось. Ей даже навык Восприятие не особо нужен, без него прекрасно справляется, хотя в будущем все же пригодится. Зато у меня этот навык неплохо прокачивался. Пока там все равно нет особо полезных для меня приемов, но с развитием может чего неплохого и появится.
        Вскоре мы обнаружили первую находку, а точнее тело одного из разведчиков, из прошлой экспедиции.
        - Не повезло бедолаге, - хмыкнул я, смотря на труп с расплющенной головой.
        Ловушка тут была чуть хитрее, чем обычная. Двойная.
        Вот выстреливали иглы, а затем из стены вылетала огромная металлическая балка, что сносила всех на своем пути. Этот мертвец не уклонился и ему размозжило череп. С тела забрали всю экипировку и ценности, а вот сам труп никто не тронул. Видать думали унести товарища на обратном пути, но уже не вернулись и все там погибли, а если кто вернулся, то решил не брать ничего. Ну, или тот, кто вернулся тело и обобрал. Сказать наверняка сложно.
        - Странно, что он не поднялся снова, - хмыкнул Бьонд.
        - Нежить дважды не поднимается, особенно без головы, - пожимаю плечами. - Там же у нас хранится «душа» или что-то такое.
        Ага, уничтожь голову мертвяку и наверняка его убьешь. Нет, бывает нежить, у которой голова не главное место, а у некоторых как Далаханы и той нет, ну или она сразу отделена. Так что целится в череп - лучшая возможная тактика, если нет магии. Я даже в прошлом испытывал, могу ли отделять части тела и когда отцеплял голову, понимал, что остаюсь в ней и отделение на далекие расстояния нежелательно.
        Ничего особо примечательного в оставленном трупе не было. Лежит тут, разлагается, ничего больше не делает. На всякий случай Бьонд из него косточки забрал и себе оставил. Ему запасные пригодятся, а нам спокойнее, что никого потенциально опасного за спиной не оставляем.
        Так мы и двигались вперед уже несколько часов, когда усиленный слух уловил странный звук.
        - Что это? - не понимал я.
        Остальные тоже не понимали, а потому продвигаться стали осторожнее, внимательно смотрели перед собой и кидались камнями в подозрительные места. Чем ближе мы подходили, тем отчетливее и громче становился звук и уже становился более различимым. Словно что-то скрипит, похоже на работу ловушки, но куда больше.
        Путь привел нас к большой приоткрытой арочной двери.
        Мы открыли створки и посмотрели внутрь…
        - Какого… Барна? - вырвалось у меня от вида этого.
        - Такого даже я не ожидала, - почесала свое ухо Мерли.
        - А такое вообще бывает? - глупо хлопала глазами Гвен.
        - И я это хотел спросить, - нахмурился Бьонд.
        Наше недоумение было вполне себе понятным, ибо я вообще не представляю, зачем было кому-то в здравом уме создавать огромный высокий зал с большой ямой на почти всем его протяжении с небольшими мостиками через нее и гигантскими маятниками, качающимися из стороны в сторону.
        Вид этого сооружения как-то не вдохновлял и смотрелся местами как-то глуповато, а о его реальном назначении оставалось лишь догадываться.
        Посмотрев в яму, я видел лишь, что там очень глубоко, а на дне валяются останки множества тел.
        - Косточки, - обрадовался мой напарник. - Давай туда спустимся и наберем их!
        - И как мы все это потащим? У тебя не так много параллельных сознаний, чтобы управлять сразу кучей конструктов, а я на своем горбу все это не унесу, - фыркнул я, отметая желание бывшего Кладбища от столь глупого поступка. - На обратном пути, если будем тут проходить, заглянем в поисках тебе костей ценных, а пока не вижу смысла тут что-то делать.
        - Ладно, - буркнул тот. - А делать-то что будем?
        - Ну, - посмотрел я на тропинки. - Что-нибудь…
        Глава 35. Странные места
        Преодолеть эту «комнату испытаний» было так просто, что даже смешно. Не знаю, кому эти маятники могут доставить неприятностей, но явно не нам. Маленькие мостики, конечно, напрягали, но те оказались достаточно прочными, чтобы на них хоть танцевать можно было. Даже если Гвен пришла сюда с тушей тролля, ничего бы страшного не было.
        Мне для преодоления всего пути понадобился лишь Рывок и Подшаг, хотя мог бы и просто спокойно пройти. Маятники не настолько быстро двигались, чтобы особо стараться, скорее я просто перестраховывался. Гвен, вон, даже так не волновалась и в своем трупе оборотня просто проскочила.
        Быстрее всех с этой «проблемой» справилась Мерли. Владея Паучьими лапами, та просто пропрыгала по стене и с маятниками даже не встречалась. Просто и легко.
        Вот стоим мы на другом конце этого зала и в недоумении смотрели на все это.
        - Это что вообще такое было? - спросил я. - Это очень странная ловушка.
        - Ага, даже Бьонд бы её прошел без проблем, - покивала Гвен.
        - Угу-угу, совсем не сложно, - согласилась Мерли.
        - Ничего не понимаю, - чешу затылок. - Зачем такое делать вообще? От этой ловушки же мало толку.
        - Может это ловушка для дураков? - предположила призрак. - Ну, типа, кажется простой, а на деле…
        - Ну, вроде на нас потолок еще не рухнул. Будем внимательны.
        Но ничего не случилось.
        Мы спокойно покинули этот зал и двинулись дальше, оставив эту странную комнату позади.
        Дальнейшие ловушки были такими же, как и раньше. Выстреливающие иглы, вспыхивающий огонь, шипы, ямы, ядовитые облака и прочее «веселье». Не скажу, что это было сложно, просто местами раздражало. Благо многое мы замечали заранее и просто не активировали их. Некоторые работали на магии, другие на простых нажимных плитах или веревках, но все это по большей части удавалось сразу же замечать.
        И чем дальше мы шли, тем больше я не понимал сути происходящего.
        Обычно такой подход в ловушках вообще не используют. Вся эта сложная машинерия порождает необходимость в обслуживании. А уже она заставляет сделать способ доступа к подобным механизмам, а им уже враг может воспользоваться. Да и запах масла может такое выдать, а ведь редкий опытный разведчик обостренного нюха не имеет.
        Не говоря уже о том, что ловушки вообще штука одноразовая, потому что все свидетели её работы в неё уже не сунутся, да и сломать диковинный механизм могут, например, пробив поршни, пока смыкающиеся стены отползают назад. Можно конечно сделать такой механизм труднопробиваемым, из специальных оружейных материалов, укрепленной магией, но вопрос «зачем?» это не снимает. Лучше сделать что-то максимально простое и взвести заново, когда с вторженцами будет покончено.
        Собственно, этим «простым» маятники всегда и были. Лезвие, падающее под собственным весом, угрожающее располовинить врага. Нужно только механизм разблокировки придумать, но и там возни немного, даже я, дай мне время, материалы и стимул заниматься подобным, смогу соорудить что-то достойное.
        Но вместо этого создатель подземелья сделал из них механизм, который только для тренировок и пригоден, разве что вместо обычных отправляющих в полет мешков - острые лезвия. Зачем это все? Да и куча переусложненных, неэффективных и нередко очевидных ловушек перед ними зачем?
        А главное, как именно погибли все экспедиции? Не в этих же детских ловушках, ей богу?
        И вскоре мы нашли первую подсказку возможного ответа.
        В очередном пустом коридоре, куда мы шли по следам на пыли нашлись…останки еще одного мертвеца.
        Если прошлый был целым, лишь со смертельным ранением, то этот… обглодан…
        Одежда порвана, кости перекусаны и раздроблены, мяса почти нет, все чем-то съедено, а потом еще и облизано. Скелета также почти не осталось, лишь обрубки конечностей, ребер и черепа, который явно было неудобно есть.
        - Здесь несколько следов от зубов, - сказал я, осматривая останки. - Конечности перекусывал кто-то крупный и обладающий внушительной челюстью, а вот мясо по большей части… съели обладатели вполне себе человеческих зубов.
        - Человеческих? - поежилась Мерли. - Это как?
        - Вот, - указал я на кости след. - Ярко выделенных клыков не видно, а у вампиров или проклятых зубы обычно первыми меняются. Однако челюсть у этого «человека» видать очень крепкая, раз он так спокойно обгладывал труп. Да и мертвечиной явно не брезгует.
        - А ты разбираешься в таких вещах, - хмыкнул Бьонд. - Это обязательное обучение для паладинов?
        - В моем Ордене не только бездумно убивали мертвецов. Порой приходилось некоторую нечисть ловить и вычислять, так что учили читать следы на телах. Зубы многое могут сказать о своем носителе. Мне как-то доводилось искать одного каннибала. Его как раз по следам привкуса удалось вычислить, у него отсутствовал один задний зуб, а другой явно был металлическим.
        - Не знала, что паладинов вообще таким учат, - теперь удивилась Гвен. - Обычно у вас только религиозная накрутка и боевая, а остальное как придется.
        - Мой наставник потребовал для меня такого.
        - У тебя даже личный наставник был. Неплохо устроился…
        На её слова я ничего не ответил.
        И вот после того как она это сказала я сам задумался.
        А ведь и правда.
        Не каждый паладин или даже аристократ может позволить себе личного опытного боевого наставника. Профессионалы стоят крайне дорого, а тем же вельможам они не сказать, чтобы были особенно нужны. Ну, вот вряд ли сын какого-то графа пойдет изучать анатомию чудовищ, для того, чтобы в будущем их лечить или препарировать. Нанять для таких дел, когда понадобится, специального человека, куда проще и как-то даже дешевле.
        А у меня мало того, что в Ордене был личный наставник, так еще и не слишком религиозный, раз я сам не стал таким. Да ещё и мастер широчайшего профиля, как будто пол жизни проведший в походах, где нужного специалиста нередко не найти и самому приходится быть и следопытом, и сыщиком, и врачом…
        «Вопросы все копятся…»
        Но сейчас думать об этом некогда.
        - Кто бы не объел его, он впереди, идем.
        Мы двинулись дальше.
        Через ловушки мы вскоре добрались… до новой странной комнаты.
        - Нет, это какое-то издевательство, - сказал я, смотря на почти такую же комнату с маятниками, обрывом, но вместо маленьких узких мостиков, были какие-то полупрозрачные платформы. - И ведь кто-то все это построил.
        Остальные сами понимали степень непонятности окружения. Всякое мы ожидали от тайника Берита, но уж точно не чего-то такого.
        Перебраться на другую сторону не составило особого труда.
        Да, некоторые платформы пропадали после пары секунд стояния на них, да и видно их было не слишком хорошо, ну и маятники теперь крутились не слева направо, а их было больше и поставленные в разные позиции. Уже сложнее, но не слишком.
        Девчонки преодолели это еще быстрее меня, так что ни у кого проблем не возникло.
        И опять после завершения ничего не произошло.
        - Ох, не нравится мне это, очень не нравится, - покачал я головой.
        Народ был со мной согласен, а потому дальше мы шли с удвоенной осторожностью.
        Ловушки на пути резко пропали. Точнее попадались уже сломанными, будто в подтверждение моих слов о бесполезности их многоразовости. Некоторые из них подергивались, пытаясь вползти в исходное положение, другие просто застряли в полувзведенном положении… Но видимых повреждений не было, как будто что-то испортило их изнутри, в невидимых частях.
        - Так и есть, - сказала Гвен, вылезая из пола. - Там какая-то жижа из слизи и остатков переваренных тел. Словно кого-то стошнило каким-то желудочным соком.
        Перед глазами вспомнилась неприятная картина блюющего Свинофермера. Тот тоже плевался липкой субстанцией, благо она была призрачной и быстро исчезала, а тут что-то более долгое.
        Пройдя дальше, мы нашли еще одни останки трупа, насаженного на копье. Кто-то тут убегал и не углядел ловушку, а затем был пронзен. Пытался выбраться, но был кем-то объеден прямо на шесте.
        - Концентрация газа стал сильнее, - неожиданно сказала Мерли. - Я чую это.
        И правда. То, что было смертельным для живых существ стало ощущаться сильнее. Нам, как нежити, на все это было плевать, но ощущалось это куда интенсивнее.
        - Хш-ш-ш-ш-ш… - послышался в коридоре какой-то звук.
        Затем тяжелые грузные звуки шагов впереди.
        Мы тут же приготовились к бою.
        Вскоре оно появилось перед нами.
        Этим чем-то оказалось существо, напоминающее собой крупную размером с коня ящерицу. С угольно-черной чешуей, такими же черными глазками и торчащим из спины позвоночником с какими-то дырочками. Голова у существа была слегка скругленной, пасть без губ была заполнена множеством длинных острых зубов, а изо рта стала капать та самая липкая субстанция. Ящер двигался вразвалочку, тяжело ступая сразу восемью ногами, а из тех самых дыр у него выходил едва заметный черный дымок, который тут же растворялся в воздухе, и повышла концентрацию ядовитого газа.
        «Вот и источник…»
        Ящер остановился перед нами и поднял свою голову, будто только сейчас нас заметил.
        ГАЗОВЫЙ ВАРАН. (III). УРОВЕНЬ - 21. ТИП - ХИМЕРА. ЖИВОТНОЕ.
        Вот только этого нам не хватало.
        - Хш-ш-ш-ш-ш! - зашипел монстр, а затем тут же плюнул в нас чем-то, от чего мы сразу же увернулись.
        Как и думали, плевался он чем-то вязким и липким, что создало лужу, а брызги от плевка разлетелись во все стороны.
        Восемь ног заработали с неожиданной проворностью, и монстр помчался на нас, широко раскрыв пасть.
        ПРЫЖОК!
        Монстр перемахнул пространство между нами и тут же плюхнулся в свою же лужу липкой жижи разбрызгав её во все стороны, а затем резко крутанулся размахивая хвостом.
        БЛОК!
        Защищаюсь от его атаки, а затем огромные челюсти пытаются укусить меня.
        АГРЕССИВНАЯ ЗАЩИТА!
        Бьонд тут же укрепился, не позволив острым зубам перегрызть его кости.
        Поглощаю атаку противника и тут же возвращаю её в ответной атаке.
        УДАР ЩИТОМ!
        Голову варана отводит в сторону, а острые кости рвут морду и вырвали несколько клыков. Тот выпускает еще больше газа, вот только на нас он не действует.
        Гвен набрасывается на монстра со спины и начинает рвать его чешую когтями, а Мерли стреляет из арбалета целясь в глаза.
        - Гра-а-а! - вопила химера и попыталась снова прыгнуть, но я ей сделать этого не дал.
        ОКОВЫ МСТИТЕЛЯ!
        Святые цепи тут же опутали существо и тот сразу же начал пытаться вырваться. Гвен вовремя отскочила, и её едва не задело ими. Состоящие из Света звенья заскрипели и порвались, взорвавшись вспышкой энергии, что никак не отразилась на существе.
        «Так и знал!»
        Вырвавшееся существо бросается в сторону Мерли, желая вцепиться в самую легкую добычу.
        Та пытается отпрыгнуть, но тут же прилипает к земле. Теми брызгами слизи на нее все же попало, и девушка оказалась приклеена к полу.
        РЫВОК!
        Устремляюсь наперерез монстру, но в меня тут же летит его хвост.
        БЛОК!
        Защищаюсь от атаки, меня сметает в сторону, и я врезаюсь в стену.
        Оборотень набрасывается на противника сверху и впивается острыми когтями тому в глаза и монстр сворачивает, чтобы рухнуть на пол и перекатится. Сама Мерли просто выпрыгнула из своих прилипших к полу туфелек и отскочила, на ходу перезаряжая арбалет.
        Выстрел!
        Болт вошел в шею монстру заставив того вскрикнуть и начать шататься.
        РЫВОК! НЕРУШИМОСТЬ! БЛОК!
        На полном ускорении врезаюсь в бок химере и сбиваю ту с ног. Устойчивая ящерица лишившись зрения и получив несколько ран оказалась не готова к такому столкновению и завалилась на бок.
        Зверь тут же взмахивает хвостом для того, чтобы вмести потенциальную угрозу, но я это движение ждал.
        АГРЕССИВНАЯ ЗАЩИТА!
        Поглотив половину атаки, я тут же усилил ей свою способность.
        ВЫПАД!
        Костяное копье пробивает шею животному, то еще несколько секунд дрыгает лапами и пытается шевелиться, но вскоре тварь издохла.
        Вынимаю оружие и вытираю его от крови.
        - Все целы? - спросил я, смотря на девушек.
        - Нормально, - фыркнула Гвен. - А ты, кошатина?
        - Хорошо. - кивнула Мерли используя Очистку на свою прилипшую обувь. Слизь быстро отстала и терийка снова обулась.
        - Какое странное животное, - хмыкнул Бьонд. - Что такое химера?
        - Практически тоже, что и ты, - отвечаю ему. - Искусственно созданное живое существо, фактически животное, если, конечно, за основу не был взят гуманоидный организм или магией его не наделили.
        - Свет на него не сработал.
        - Ну да, это же не нечисть и не нежить, а фактически просто зверь, пусть и явно оскверненный. Уязвим даже меньше, чем Оборотни.
        - А чего тогда Тьму не использовал? Она-то на живых, даже темных, действует весьма неплохо.
        - Должна, - киваю я. - Но толку от нее немного сейчас. Свойство же иное.
        - Свойство?
        - Ну, я же рассказывал о том, что такое Свет и Тьма в принципе. Так вот их влияние друг на друга похоже, но все же разное. Когда Свет атакует Тьму, то напоминает собой по свойству огонь, он как бы жжет тень. А вот свойство Тьму обращенного на Свет больше похоже на яд, где Тьма медленно отравляет и отнимает жизнь у Света. Есть, конечно, заклинания, которыми можно бить мгновенно, полно их, но на то они и заклинания. Простому Осквернению «пламя жизни» одним дуновением не погасить… А отравление Тьмой, конечно, тоже неплохо, но действует не мгновенно. Мне проще нанести врагу десяток ударов, чем долго держать воткнутое в тело копье, ожидая пока его проймет.
        - Ясненько. Ну, так, а чего с самим животным?
        - Сейчас посмотрю.
        Начинаю осматривать труп и от увиденного появились лишь новые вопросы.
        - Он довольно тощий, - посмотрел я на места, где чешуя облегает голые ребра. - Давно не ел и очень проголодался. Потому был настолько слаб для стража.
        - А как они тогда вообще питаться должны? - нахмурилась Гвен.
        - Если тут нет того, кто всех кормит, то должен быть способ кормежки. Не мог же Берит не продумать для своих охранников еду. Хотя этот явно голодал, но где-то с едой перебивался, - заметил я маленькие ошметки гнилого мяса между его зубами. - Вопросов все больше. Может за триста лет еда в кормушках закончилась и химеры ослабли… Но слишком уж вовремя проход открылся. Да и голодных ослабленных монстров уж другие отряды вполне могли бы и убить.
        - Говорите, что он голодный, а у химеры весьма большой животик, - указала Мерли на пузо монстра, что действительно было достаточно округлым.
        - Это не живот, а внутренний пузырь для той слизи. Да и сам этот ядовитый газ должен же откуда-то взяться. Но ничего не появляется из ничего и где-то еду её должны были находить.
        - А может и нет, - задумалась Гвен. - Кажется, у меня есть мысль. А что если эта химера не жила тут триста лет, да и не была потомком тех, кто жил. Что если она «свежая»?
        - Свежая? - мы трое удивленно переглянулись. - Это как?
        - Ну, я просто подумала, - нахмурилась призрак. - Как бы я поступила на месте Берита. Зачем тратиться на еду и обслуживание всего этого, если можно просто… законсервировать все подземелье, поместив его в стазисное поле. Поставить в центре мощный накопитель, который будет держать его и можно просто забыть.
        - Хм-м-м-м, а это может многое объяснить, - покивал я.
        Видя непонимание у Бьонда и Мерли пришлось пояснить.
        - Вы же знаете про заклинание консервации, я так кровь для Мерли в бутылках сохранял… Оно, конечно, отбирает у продуктов только способность к разложению, но есть его старший братик Стазис, что забирает само время… И, обладая мощью Повелителя, подобное вполне можно провернуть на весьма большой площади.
        - Ага, - продолжила Собирательница Трупов, - весь комплекс просто застыл во вне времени, а когда герметичность была нарушена тем происшествием все вернулось, как было. Ведьмы нашли пещеру уже несколько месяцев назад, вот с тех пор химеры и бродят по коридорам, да может, жрут друг друга или еще что.
        Теперь становится немного понятнее, почему все ловушки и само подземелье в таком хорошем состоянии, несмотря на более трехсотлетний возраст, а пыли так мало. Если все так, то и наличие химер обусловлено.
        Но вопросы остаются.
        И один из них…
        - Что такое заставило эту химеру голодать? - спросил я. - Если она одна из местных тварей, то еды ей не досталось, потому что она никого не могла убить и съесть…
        Неожиданно в коридоре послышались шаркающие шаги и стоны.
        - А значит, тут есть кто-то кого, она боялась… или от кого убегала…
        Теперь начинается настоящее сражение…
        Глава 36. Дикая толпа. ?
        Огромная рука удлиняется раза в два, и проносится нал головой, едва не задевая стены и потолок. Затем само тело существа изгибается, позволяя тому уклониться от выпада, словно кости этой твари состоят из жидкости или имеют крайне много суставов.
        ИЛЛЮЗОРНЫЙ ФИНТ!
        Атаки копья сыпятся шквалом, а противник лишь уплотняет свою кожу, делая себя защищеннее, да и те раны, что мое копье все же оставляет, быстро затягиваются.
        Шея гуманоида удлинилась, и он пытается меня укусить, однако это была не самая умная тактика, ведь кусать Бьонда обычными человеческими зубами бессмысленно. Вырвавшиеся из щита шипы пронзают щеки и язык, зацепляясь за них, а затем я просто дергаю на себя, и монстр падает на землю врезавшись окровавленной мордой в пол.
        Копье входит в затылок и легко пробивает монстру мозг, моментально его убивая.
        Тут же отпрыгиваю назад, когда сразу двое таких же деформированных урода нападают со спины.
        - Ха-а-а-а-а… - стонет первый уродец с вздувшимися пузырями на груди и голове, с тонкими ручками, одной ногой больше другой, но со щупальцами, торчащими из груди.
        - А-а-а-а-а… - не менее усталый стон был у второго, с не менее деформированным телом.
        Они начинают махать конечностями, пытаются достать меня, но щит и броня сводят почти на нет большую часть их движений. Шлем так вообще спасает мой череп от выстрела острым шипом изо рта монстра.
        «Вот же нарвались».
        ДЕФОРМИРОВАННЫЙ ГОМУНКУЛ. (III) УРОВЕНЬ - 16. ТИП - ХИМЕРА. ГУМАНОИД.
        Гомункулы…
        Попытка алхимиков создать человека.
        Неудачная попытка, стоит сказать.
        Я лишь слышал о подобных экспериментах.
        Война со смертью, как его еще некоторые называют.
        Таким образом, алхимики пытаются найти источник бессмертия, тот самый метафорический «философский камень». Говорят, его воплощением может стать даже «идеальный гомункул». То есть бессмертное тело, в которое желает переместить свой разум любой ученый, чтобы жить вечно и вечно заниматься своими исследованиями.
        По сути же, если обычных химер делают из животных, то гомункулов в основном создают из людей. Они фактически как мясные големы, но им не куски тел сшивают вместе, а нечто иное. Не знаю, как такое называется, но ученые берут сущности тех или иных существ, а затем как-то сплетают их вместе, чтобы по итогу вырастить новое живое существо с этими свойствами.
        Слышал я легенду о таком исследователи, что сотворил какое-то существо, и то держало в страхе один город, по ночам нападая на одиноких путников. На монстра началась охота и со временем его удалось отловить и убить, а потом выясняли, что этим «зверем» оказался тот самый ученый, что принимал какое-то зелье, от которого он менялся и совершал все эти убийства, не помня о содеянном, когда просыпался.
        «Не время сейчас придаваться мыслям», - отругал я сам себя, когда острые когти едва не порвали мне кольчугу.
        Подныриваю под лапищей первого гомункула, а затем кидаю во второго заклинание.
        ОКОВЫ МСТИТЕЛЯ!
        Уродец со щупальцами оказался связан и хоть несколько секунд не будет мешаться.
        Сразу же переключаюсь на того, кто еще не связан цепями и блокирую его огромный кулак щитом.
        АГРЕССИВНАЯ ЗАЩИТА! НЕРУШИМОСТЬ!
        Поглощаю половину его удара, а затем высвобождаю накопленную энергию в следующем движении.
        ИЛЛЮЗОРНЫЙ ФИНТ!
        Размножившееся копье перед мордой гуманоида заставили того закрыть голову руками спасая лицо от опасности. Все же живые существа, даже искусственные, всегда пытаются выжить. Это тебе не нежить, пропускающая удары лишь бы добраться до противника.
        И это можно использовать.
        Тут же обрушиваю рубящий удар на колени перекрывшей себе обзор твари и заставляю ту вскрикнуть от боли и раскрыться, а затем просто достаю метательный нож и втыкаю его в глаз противнику. Тот застонал и начал шататься, а я уже переключаюсь на второго, что освободился от цепей и бросился в атаку.
        ТЕНЕВОЙ КЛЫК!
        Метательный нож устремляется в цели и втыкается в плечо замешкавшегося ублюдка.
        Подныриваю под одной из щупалец, а затем резким движением отрубаю ее, причиняя противнику, множество боли, от которой он прозевал мое сближение, что и стало для него смертью.
        Быстро оборачиваюсь и смотрю как там девчонки, но те уже справились без меня.
        Мерли убегала от преследователей попутно забрасывая тех болтами, а как Гвен растерзала своих врагов, то побежала помогать кошке.
        - Справились, - кивнул я.
        - А они не такие уж и сильные, - фыркнула Гвен. - Если эти ребята держат в страхе некоторых химер, то я даже не знаю. Слабоваты они как-то.
        - А может, это мы просто так сильны, - усмехается Бьонд.
        - Кто-то или что-то прошлые экспедиции уничтожил, а значит, и нам нужно быть осторожными, - не согласился я с их расслабленным отношением к врагам. - Эти гомункулы были не особо сильны, но кто знает какие нам еще встретиться. Не ослабляйте бдительность.
        - Да! - хором сказали они.
        Вряд ли моя речь произвела на них хоть какой-то эффект. Будут и дальше такими же расслабленными.
        Встретить гомункулов в тайнике великого алхимика, было ожидаемо, пускай мы все же удивились их появлению. Семерка искаженных, кривых уродцев, с раздутыми деформированными телами, с непропорциональными конечностями и полным отсутствием мозгов, которые заменяли лишь животные инстинкты.
        Смотрелось это довольно пугающе.
        Это не люди и никогда ими не были, но мне страшно представить, сколько невинных Берит загубил, создавая этих существ. Да, гомункулов выращивают из разных сплетенных сущностей, но откуда-то же все эти кусочки взяли, так что лучше не думать, чьи кости и сколько их лежат на дне ям.
        Сейчас мы встретили маленькую группу. Один на один подобные монстры не представляют особой опасности. Даже Мерли вполне себе может с таким справится убегая и отстреливаясь, но вот в группе они становятся весьма неприятной силой. Хорошо у меня есть Оковы, с ним удается нейтрализовать хоть одного или как-то замедлить других.
        «Может все же стоило взять Преграду», - задумался я.
        Преграда Непокорности создает стену из Света, что не позволяет через себя пройти. В подземелье это заклинание будет весьма полезным, и может, стоит его приобрести. Свободные очки у меня есть, но пока я все же хочу их приберечь на будущее. На четвертом ранге вполне может открыться что-то более полезное.
        «Главное, до этого момента вообще дожить».
        Мы пока справляемся.
        Разве что сейчас у нас все несколько иначе.
        Гвен больше не в теле огромного и мощного тролля, а ходит в более легкой и быстро оболочке оборотня, так что как раньше полагаться на её нерушимость нельзя. Сейчас фактически я стал самым защищенным и крепким в команде, а ведь раньше им была наша призрачная леди.
        С нами теперь Мерли ходит и пускай сама она в бою не особо хороша, но как поддержка вполне себе справляется. Не лезет на рожон, держит дистанцию и помогает чем может. А учитывая, что сейчас мы боремся пусть с искаженными, но все же с живыми врагами, то боль от болтов они вполне себе хорошо чувствуют.
        Ну и Бьонд пока в плане полезности лишь дополняет меня.
        Он сейчас там со своим основным телом и одним из параллельных сознаний прокачивает Скрытность, чтобы получить так необходимую ему способность. С ней он сможет стать полноценным членом отряда. Конечно, жалко будет лишаться такого щита, но мне и с обычным неплохо. Не зря же я с собой еще и простой треугольный щит захватил, хоть пока его еще не применял.
        «Ладно, хватит причитать. Пора двигаться».
        Дальнейшие ловушки в этой части подземелья были не особо рабочими. Частично слюна варанов и частично застрявшие на механизмах обглоданные тела не давали им нормально работать. Все еще было несколько действующих, но слишком мало и не особо для нас опасные.
        Так что мы спокойно проходили тут, встречая на пути лишь останки тел, да немногочисленных противников. Вараны и гомункулы поодиночке для нас не были особой проблемой. Их убивали быстро, так что они даже пискнуть не успевали.
        Легко, но интуиция настороженно мне шептала о приближающихся неприятностях.
        Не нравилось мне что-то в окружении, и я постоянно вслушивался в каждый шорох и странный звук.
        И вскоре нечто необычное было нами услышано…
        - Слышу звуки боя, - сказала Мерли. - Кто-то сражается… впереди.
        Впереди мы вскоре нашли уже знакомую нам большую арочную дверь, за которой должен находиться очередной зал. Морально я уже приготовился к чему-то странному и чудаковатому, но отворять створки решили осторожно, чтобы не привлекать лишнего внимания.
        Однако это у нас не получилось.
        Двери срывает с петель, и крупная туша варана заваливается на нас.
        Вовремя отскочив, нам удалось спастись, а затем мы увидели химеру, что валялась на земле с множеством ран.
        Мы подняли головы и… застыли… смотря на гомункулов, что убили животное… на сотню гомункулов заполонивших вещь большой зал…
        Секунда… вторая… третья…
        Время начало течь очень медленно, когда мы смотрели на это…
        - ХА-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А!!! - завопил хор сотни голосов искривленных уродцев, и вся эта толпа тут же бросилась в нашу сторону.
        Нам ничего говорить не пришлось, все и так понимали, что к чему и мы рванули на полной скорости назад.
        Словно огромный поток воды множество врагов влились в туннель, и едва не заполняя его до потолка, понеслись за нами.
        Они бежали своими кривыми ногами, толкались, переступали и топтали друг друга, цепляясь и бросаясь вперед, но неуклонно двигались, преследуя нашу группу не отступая. Как будто ожившая стена они настигали нас.
        Бежать! Бежать! Бежать!
        Мы мчались со всех ног, используя Рывок, чтобы как-то отрываться от них, но проблема в том, что враги также это умели.
        - А-а-а-а! Они догоняют! - паниковала Гвен. - Скоро нагонят и порвут!
        - Тебе это не грозит, облачко, - фыркнул Бьонд. - Лапами шевели.
        - Не болтай под ноги, костяная кучка! - зарычала девушка-призрак. - Кошка, не отставай!
        - Стараюсь, госпожа!
        Но Мерли не могла быть настолько же быстро. То есть могла, она среди нас быстрейшая, но вот с выносливостью у нее пока все не очень. Такой темп она долго не сможет продержать.
        «Думай, Ор! Думай! Мы так передохнем все!»
        Но вот ответить ничем мы просто не могли.
        Массовых атак ни у кого не имелось, горючей смеси тоже, так что мы никак не могли их чем-то занять. Но что-то делать нужно.
        «И я, кажется, знаю что».
        Действовать начал незамедлительно.
        - Бьонд, за спину и дай мне щит! - сказал я напарнику.
        Тот без слов сполз с моей руки и забрался мне за спину, а затем подал обычный щит.
        Пока он все это делал, я обратился к Гвен.
        - Бери Мерли на руки и мчитесь вперед.
        - Я тебя тут не брошу!
        - И не нужно. Там впереди труп химеры. Вспорите ей брюхо и разлейте слизь, а затем мчитесь в зал с платформами, я приведу их всех туда. Вперед!
        С таким планом она спорить не стала.
        Мерли запрыгнула оборотню на спину и обе солидно ускорились. Волчье тело позволяет Собирательнице трупов развивать очень большую скорость и вскоре они умчались вперед.
        Я же напитываю обычный щит энергией Света, а затем резко останавливаюсь и поднимаю щит перед всей толпой уже почти нагнавших меня врагов.
        - Фортитудо! - произнес я слово-ключ и тут же активировал заклинание.
        ОПЛОТ СОЛНЕЧНЫХ КРЫЛЬЕВ!
        Магическая преграда тут же выросла из моего щита и заполонила собой все пространство коридора до каждой стены, пола и потолка. Светящаяся стена оказалась непреодолимой преградой для нескольких десятков гомункулов, что не ожидали встретить что-то такое и врезались. Со спины их тут же начали давить задние, опрокидывая, и в коридоре образовалась неслабая куча-мала.
        Я же сразу применил Нерушимость, но все равно едва удержался на ногах от такого напора. Если бы Бьонд не выпустил несколько костей мне в помощь как опору, меня бы просто сломало.
        Отключаю заклинание и мчусь на полной скорости дальше, выиграв себе целых четыре секунды форы.
        Химеры недолго были в прострации, давление заднебегущих оказалось столь сильным, что образовавшаяся пробка была моментально пробита, а все кто не успел подняться, просто раздавлены десятками ног. Это лишь капля в море и никак не скажется на их количестве, но задержит, что мне было и нужно.
        Четырех секундная фора позволила мне набрать неплохую скорость и еще на секунду улучшить свое положение.
        Вскоре я добрался до трупа варана, который девушки уже обработали. Мешок со слизью в животе был вспорот, и субстанция разлилась по полу на весьма большую площадь. Я сначала слегка запаниковал, думая, как мне перемахнуть через такую лужу, ведь даже Прыжок не всесилен, но вскоре заметил оставленные куски кожи, брошенные в разных местах.
        С их помощью мне и удалось легко миновать липкую поверхность.
        Враги же ничего не заметили и вступили в слизь, тут же рухнув на пол, были затоптаны своими собратьями. Это опять же не остановило их, но подарило мне еще одну секунду, которую я собирался использовать по полной.
        - Готовь Туман и как только я скажу, применяй! - дал я команду напарнику.
        - Сделаю!
        Щит быстро начал готовить заклинание, а я снова напитывал его положительной энергией.
        БЛАГОСЛОВЕНИЕ!
        Орудие наполняется позитивной силой и вскоре начинает слегка искриться. Мое сопротивление Свету еще держит, но вскоре мне начнет жечь руку, однако на такие мелочи сейчас просто плевать.
        Вот впереди замаячил выход из коридора и знакомый звук двигающихся маятников.
        Бежать! Бежать! Бежать!
        Ускоряюсь настолько сильно, как могу, хоть немного увеличивая разрыв между мной и противниками, что едва ли не в спину дышат. Руки тянутся, летят плевки и щупальца, но Подшаг помогает смещаться в стороны и уходить от опасности.
        Свет неприятно жжет левую руку, но пока терпимо.
        Вот коридор почти заканчивается, а значит…
        - Пора! - даю команду Бьонду.
        Тот моментально применяет Черный туман и облако тьмы заполоняет все ограниченное пространство лишая всех возможности видеть хоть что-то перед собой.
        Я же резко останавливаюсь и разворачиваюсь.
        - Фортитудо!
        ОПЛОТ СОЛНЕЧНЫХ КРЫЛЬЕВ!
        Снова применное заклятье через темную завесу становится непреодолимым барьером для врагов. Те может после первого раза, и среагировали бы, вот только туман не позволил вовремя разглядеть преграду и они снова врезались в щит. Бьонд опять же усилил мою устойчивость, как и Нерушимость, но давление стало в разы сильнее, ведь враги успели неслабо разогнаться.
        Секунда… две… три…
        Держаться под напором все нарастающей силы оказалось ужасно сложно, но мне много и не нужно.
        Как только враги снова сбились в плотную кучу, я сразу же убрал заклинание и рванул бежать в открытый зал.
        Словно вылетевшая пробка из узкого горлышка гомункулы хлынули за мной мощным потоком, практически влетая в большой зал.
        Пускай площадка перед входом была достаточно большой, но под таким давлением мало кто успел среагировать на резко изменившееся окружение.
        Я запрыгиваю на плохо видимые платформы и начинаю скакать по ним с помощью Прыжка, перемахивая даже через маятники, а бегущие позади гуманоиды так быстро среагировать не успели.
        Подталкиваемые теми, кто бежал позади, из-за образовавшейся толкучки и почти полным отсутствием интеллекта твари ввалились в зал, не успели даже осознать где они и что происходит вокруг, как большая часть сразу же полетела вниз в огромную яму. Те же, кто еще успевал как-то осознать, где находится или не видели платформ, или их толкнули со спины, от чего те также полетели вниз.
        Целая толпа из сотни монстров ввалилась сюда, а затем почти всем же составом устремилась в глубокую яму, из которой им уже не выбраться.
        Я же пропрыгал по платформам и добрался до ожидавших меня Гвен и Мерли, что смотрели за разворачивающейся картиной, да постреливали в тех, кто все же успевал что-то предпринять.
        Вот так почти сотня гомункулов и оказалась либо убита, разбившись с большой высоты, либо изолирована в яме, откуда выбраться самостоятельно уже не сможет.
        - Ну… это место все же не так уж и простое, - сказал я смотря на разворачивающуюся картину. - Страшно представить, что нас теперь ждет дальше.
        Одно можно сказать точно - скучно не будет…
        Глава 37. Мама рядом
        Добить оставшихся гомункулов было крайне просто. Большая часть до нас и не добралась даже, маятники выполнили всю работу за нас, а остальных мы издали расстреляли. Когда с врагами было покончено, а те, кто выжил внизу, нам уже ничего не сделают, мы присели на пол и решили обсудить произошедшее.
        Само наше выживание неплохо подняло нас на целых целый уровень каждого, но это капля в море, ведь нам сейчас не сильно поможет.
        - Итак, что думаете обо всем этом? - спросил я друзей.
        - Мы едва выжили, - вздохнула Гвен, выбравшись из трупа оборотня. - Такая толпа для нас слишком опасна. Будь я в теле тролля, сумела бы их сдержать, а затем мы бы их перебили, но в подземелье с таким телом ходить не самая умная идея.
        - Угу, - покивала Мерли. - А я вообще бесполезна.
        - Магию нам бы развивать, - хмыкнул Бьонд. - На нашем ранге ничего полезного в магии нет, так что надо бы взять.
        - У меня Магия Тьмы хорошо развита, но я ничего не взяла, - сказала призрак. - Слишком полагалась на тело тролля и не подумала. Виновата.
        - Не, нам в принципе нужно было не торопиться, а развиться, как следует, перед такой работой, - покачал я головой. - Сейчас уже поздно что-то делать, но факт остается фактом. Мы сами виноваты в своих проблемах.
        На это никто не мог ничего сказать.
        Мы слишком расслабились.
        Имя такую полезную боевую единицу как тролль, нужда в чем-то массовом просто отсутствовала, а магию никто из нас толком не развивал. У меня сейчас очки есть, но вот массового ничего не имеется на этом ранге, только на следующем что-то появится, да и то, не факт, что будет полезным.
        Значит, придется обходиться тем, что есть.
        Парочка коктейлей с горючей смесью у нас имеется, но вот хватит ли их на что-то непонятно. На ту толпу точно бы не хватило, а сколько здесь еще подобных непонятно. Если само подземелье не представляет какой-то опасности, то вот его обитатели могут быть смертельными. Теперь ясно как погибли прошлые группы, их просто разорвали толпой.
        - А если вся эта толпа вырвется наружу, то что будет? - спросила Мерли. - Может нам стоит предупредить ведьм?
        - Не думаю, - пожала плечами Гвен. - Они-то в отличие от нас массовыми атаками владеют, да и уровень у многих буквально максимальный. Большинству из них, конечно, и сражаться-то ни разу за жизнь не приходилось, враги-с-мозгами при удаче могут их убить, отставая на ступень или даже несколько… Но тут-то мозгами и не пахнет.
        Да, это мы в плачевном состоянии, а вот у них таких проблем нет.
        - Ладно, тогда главный вопрос, что будем делать дальше? - посмотрел я на друзей. - Сейчас мы выжили лишь потому, что сумели заманить врагов в подобное место. Сможем ли мы снова такое выдержать?
        Вопрос заставил народ задуматься.
        Сейчас нам повезло, но вот как будет дальше сказать сложно.
        С одной стороны, можно не рисковать. Уйти. Отказаться от задания. Ну, или немного стать сильнее и попытаться снова. Хоть это и ударит по нашей репутации с ведьмами, зато живы останемся.
        С другой же, ведьмы могут нам просто не дать возможность уйти или долго возится. Это сейчас они спокойны и терпеливы, а вот что будет завтра сказать сложно. Все же это сборище опасных дам, которые себе на уме и если начнем возиться, то они могут от нас избавиться.
        Ну, а если они все же нас не убьют, то могут лишить этого задания, а значит, возможных ценностей, что скрывает в своем тайнике Берит нам не видать. Как и награды, выполнение задания. У нас ничего нет, что мы могли бы предоставить нанимателям, так что лучше не злоупотреблять гостеприимством.
        - Предлагаю продолжить, - сказала Гвен. - Уйти еще успеем, а второго шанса попасть сюда могут не предоставить. Упускать такой шанс глупо.
        - Согласна с госпожой Гвен, - покивала Мерли. - Мне немного страшно, но я готова сражаться.
        - А мне все равно, - фыркнул Бьонд. - Главное чтобы было не скучно.
        - Ну, значит так и поступим. Отдыхаем, а затем двигаемся дальше…

* * *
        Вновь затаившись и обновив заклинания иллюзий, Джурк отступил чуть подальше.
        «Поразительно. Эта штука просто невероятна».
        Он уже несколько часов тайно следует за этой троицей как ему и приказала госпожа Лагура. Поначалу он побаивался вступать в подземелье, из которого почти никто не выбирался, но двигаясь за этими, он несколько успокоился, видя уровень местных ловушек.
        Джурк сам задавался вопросом, кто мог подобное придумать и зачем, но рассуждать времени не было. Он тут недавно едва не был растоптан целой толпой гомункулов. Лишь потому, что он не выходил из скрытности и постоянно обновлял морок, позволило ему спастись.
        А эти вон неплохо справились с таким количеством противников, но по большей части благодаря смекалке, а не силе.
        Почти.
        «Это же был Оплот! Одно из заклинаний паладинов!»
        Нежить применил Свет - это же нонсенс, такого быть не может, однако глаза не обманывали мертвого охотника. Фактам не верить было невозможно.
        Но вот как он это сделал?
        «Похоже, артефакт, который он использует намного сильнее, чем я думал. Одно дело просто излучать Свет, а другое еще и заклинания Света использовать… Такого просто быть не может».
        И чем больше на это смотрел Джурк, тем сильнее он желал поскорее заполучить этот невероятный предмет, а возможно и не один. С такими «игрушками» он не то, что получит желаемое Сродство с жизнью, он еще и возвыситься может, так как никто до него.
        Подобный шанс ни в коем случае нельзя упускать, но торопиться нельзя.
        «Со всеми тремя я не справлюсь, особенно в таком окружении. Для открытого боя нужно больше пространства, а с первого раза я вряд ли смогу убить этого мертвеца».
        Этот тип же чернокостный, очень крепкий, а уж шлем у него и того крутой, так что никакая, даже самая мощная взрывная стрела, с первого удара его не убьет. Может ранить, но не убить, а затем нужно будет действовать моментально, ведь призрак и вампирша ему второго шанса не дадут. Нет, у Джурка серебряные болты имеются и Собирательницу трупов он победить сможет, если она вылезет из туши волка и позволит в себя попасть, но это лишь предположение, а не факт.
        Да и сам мертвец может не пострадать от атаки и тогда Джурк останется наедине с тремя опасными противниками.
        Тут разве что вампирша не представляет какой-то угрозы, но это ему вряд ли поможет.
        «Придется ждать. Мне остается только ждать. Ничего… я терпеливый. Как только они увязнут в сложном поединке. Как только будет подходящее место… Я не промахнусь…»
        С этими мыслями мертвый охотник продолжил осторожное преследование своей жертвы…

* * *
        Мама рядом, мама слышит,
        Спи скорей мое дитя.
        Ночь прохладой снова дышит,
        И в кроватку нас зовя.
        Эти подземелья всегда были местом опасным и нелюдимым. Изначально тут на поверхности живые последователи Повелителя возделывали землю и выращивали еду для него и других живых. Но после того как Берит погиб, эти места пришли в запустения, а пауки прокопали множество туннелей и пещер под толщей уже мертвой земли. С тех пор эта земля стала носить имя Фермы Пауков, хотя фермерского здесь уже давно ничего нет.
        Да и на земле уже ничего не осталось, а вот под землей…
        В эти места никогда не проникает даже такой тусклый и рассеянный мрачными облаками свет. А освещалось оно либо магическими светильниками от тех, кто мог, применят магию, либо вовсе оставалось во мраке, ведь темное зрение было у многих жителей этих туннелей.
        Обычно в этих пещерах просто кипит жизнь.
        Маленькие паучки, что недавно вылупились из яиц, облепляли коконы с расплавившимися трупами, что обратились в питательную смесь. Более крупные пауки лазали повсюду, развешивали паутину участь её контролировать, а также дрались друг с другом за куски гниющего мяса. Те, кто эволюционировал в иные формы, выполняли какие-то приказы старших, копали новые туннели или тащили коконы. Арахносы же учились сражаться, использовать свои силы в отдельных залах и даже старались перенимать какие-то повадки иных рас. Прежде чем им будет позволено выйти наружу и отправиться на охоту за едой, им предстоит многому научиться. Те же, кто давно обучен, уходили и возвращались, таща за собой пойманных животных, трупы разумных или еще живых. В других залах слышались крики и стоны тех несчастных, кто был еще в сознании. Они медленно, с муками растворялись в коконах, или их живьем обгладывали мелкие твари.
        Тут всегда кипит жизнь, здесь всегда что-то шумит…
        Но только не сейчас…
        Точнее вот уже месяц как в этих залах, коридорах и пролетах царила мрачная и давящая тишина. Пауки старались ходить как можно тише, тренировочные поединки старших перенесли в более отдаленные залы, а пленных теперь тащили сразу в определенное место, где они особо пошуметь не успевали.
        Любой встреченный тут паук будет выглядеть нервным, напуганным и очень желающим быть отсюда как можно дольше.
        И причиной тому было то, что находилось в центре самого большого зала… в покоях Матери…
        Посреди опутанного паутиной гигантского зала с валяющимися на полу костями, что заменяли помещению пол и декорации, на горе из свежих и гнилых трупов возлежала огромная паучиха. Её тело было таким большим, что занимало половину свободного пространства тут, и лишь небольшую гуманоидная часть, торчащую из головы монстра еще можно было как-то опознать.
        Мать Долорэ… Мать Пауков…
        Некогда темная эльфийка, возлюбленная Повелителя Тьмы Берита, она когда-то была невообразимо красива. О её внешности слагали легенды, о её величие ходили слухи и ведь даже сам Повелитель не устоял и взял эту женщины в свои жены. Темным неведома любовь, но им понятна дикая страсть, и между ними когда-то был истинный пожар чувств, который порой находит отголоски и до сих пор.
        Но все это осталось в далеком прошлом.
        Уставшая, слегка дрожащая всем телом Долорэ лежала на этой куче тел, тяжело дышала и радостно улыбалась.
        Цель всей её жизни была достигнута. То чего она так желала все эти сотни лет, наконец-то, исполнено.
        Результат своих сотен лет мук и слез, она держала в своих руках. Маленькие ручки тянулись к ней, громкий плачь, раздавался в тишине огромной пещеры и разнесся по всем коридорам.
        - Прекрасно, - со слезами на глазах произнесла Долорэ, смотря на свое дитя.
        Идеальное дитя. Не то, что какие-то пауки, а именно то, чего она так давно хотела.
        Мама рядом, мама слышит,
        То, как сны к нам все идут.
        Нам луна их просто пишет,
        В страну сказок нас зовут.
        Она помнила тот день триста лет назад, помнила боль, помнила отчаяние и разрывающее сердце муку, она все помнила… Как она от агонии в сердце переступила черту, что нельзя нарушать, как стала единой с этой тварью, как пировала на гнили и падали. Сколько боли ей пришлось пережить, сколько принести в жертву и лишиться почти всего, за что её почитали когда-то…
        И вот результат её трудов… смотрит на нее своими маленькими черными глазками…
        Искреннее счастье, искренняя радость наполнили её сердце приятным теплом.
        Все это было не напрасно… все это было не просто так… Все это…
        Она прижимала к груди это маленькое покрытое слизью и паутиной тельце, крепко держала его и напевала колыбельную.
        Её голос с затихающим плачем ребенка был слышан всем притаившимся паукам вокруг, а те не смели даже дернуться, лишь бы не мешать своей матушке проявлять искренние чувства к своему долгожданному дитя.
        Мама рядом, мама слышит,
        Слушай просто голос мой.
        Скатерть грез для нас уж вышит,
        Все печали прочь, долой…
        Когда ребенок окончательно заснул и успокоился, Долорэ удобнее устроилась, не смея отпускать его, а затем повернулась к смирно стоящему старому пауку, что находился у подножия горы из трупов. Закутанный в тряпки арахнид молча ждал, когда Мать обратиться к нему и это время, наконец-то, пришло.
        - Фохот… - позвала она старика. - Слушай меня…
        - Да, матушка, - склонился старый арахнид. - Повелевай…
        - Мое дитя… скоро проснется,… и он будет голоден… снова… - заговорила она. - Мне нужно больше… как можно больше…
        - Да, матушка, мы все исполним.
        - Готовь всех… всех до единого… сотри в порошок весь город, уничтожь каждого кто встанет на пути… Принеси мне трупы всех в этом городе. Мое дитя голодно.
        - Мы готовы… - произнес старый паук, поднимая голову.
        - Тогда вперед. Собирайтесь и уничтожьте всех. Принесите моему дитю еду…
        - Да.
        Старый паук отступил на несколько шагов, склонившись, а затем поднялся и направился исполнять приказ. Приготовления к войне почти завершились и скоро можно выступать.
        Но перед тем как уйти из зала он остановился..
        Фохот обернулся и посмотрел на маленькое существо на руках у Матери…
        И снова он испытал то, что чувствовал при его появлении…
        Дикий и неистовый ужас…
        Даже он, древний и видавший многое арахнид не мог сдержать свою дрожь перед тем, что она родила… его лапы тряслись от одной мысли, рядом с чем он находится и что оно может принести.
        Он исполнит приказ, он принесет Матери столько еды, сколько она пожелает, ведь Фохот прекрасно знает одно…
        Если не накормить ЭТО… то оно просто сожрет их всех…
        Пожиратель… снова родился в этом мире…
        - Мама рядом… мама слышит…
        Глава 38. Варианты былого
        Сразу три руки устремляются в мою сторону, и огромные кулаки обрушиваются на выставленный костяной щит.
        АГРЕССИВНАЯ ЗАЩИТА! НЕРУШИМОСТЬ!
        Поглощаю тройную атаку и тут же отвечаю своей.
        ИЛЛЮЗОРНЫЙ ФИНТ!
        Быстрый тройной выпад, усиленный поглощенной энергией, рассекает тяжелые кулаки и проливает брызги густой крови. Такие раны гомункулу не страшны, но, как и все живые существа, он чувствует боль, из-за которой удлиненные конечности возвращаются к нему и тот дергается от страданий.
        Гвен удается поднырнуть под размахивающимися культями ранее отрезанных мной рук, а затем когтями рассечь живот. И когда монстр согнулся, держась за рану, поразить вторую, торчащую на плече голову, лишая врага глаз на этой стороне.
        - Ра-а-а-а-а-а! - завопили две головы и конечности стали махать в разные стороны с удовенной силой и скорость, а втыкающиеся в спину болты лишь усиливали страдания химеры.
        Четырехрукий уродец с четырьмя ногами, две из которых торчат в спине, начал пытаться сбежать от нас, инстинктивно закрываясь руками, плача и вопя во все горло. Он уже осознал, что в одиночку не сможет нас одолеть, а его собратья давно мертвы, так что он хотел спастись.
        Жаль, у него не выйдет уйти.
        Пораженное болтом колено заставляет монстра упасть, обрушившиеся на руки когти рвут плоть, а я со спины уже разогнался.
        РЫВОК!
        На полной скорости устремляюсь к цели.
        Одна из ног тут же удлиняется и пытается остановить меня.
        ПОДШАГ!
        Смещаюсь, уходя от движения врага, а затем на полной скорости врезаюсь в него щитом с выставленным копьем.
        ВЫПАД!
        Костяное копье, окутанное Тьмой, пронзает спину твари. Острие слегка показывается из грудной клетки, выходя между ребрами, а темная энергия, быстро вливаемая в чудовище, начинает стремительно отнимать у того жизнь.
        Тьмой довольно трудно быстро убить, но вот чтобы добить слишком живучую тварь, она прекрасно подходила. Пускай гомункул обладал повышенный здоровьем, у него было два сердца, и, похоже, особенность Регенерации, вливаемая в него первостихия сводила все это на нет.
        Многорукий гомункул долго не продержался и пускай он был сильнее своих собратьев, но это ему не помогло в борьбе с нами.
        - Выживших нет? - спросил я у девчонок, что осматривали тела.
        - Никого. Всех положили, - кивнула Гвен.
        - Да, мы справились, - сказала Мерли.
        - А то, хе-хе-хе, никто нас не остановит, - рассмеялся Бьонд.
        - Ну, это пока на новую толпу не наткнемся, - не разделил я их расслабленность.
        Да, за те часы, что мы бродим после разборок с целой толпой гомункулов, нам больше враги в таких количествах не встречались. Не уверен, везение это или закономерность. Быть может мы как раз, и уничтожили большую часть гомункулов, а может нам просто повезло не встретить другую такую орду. Пока что мы сталкивались лишь с небольшими группами максимум в десять особей. В основном это были или гомункулы, или животные-химеры.
        Из зверей тут по большей части были уже знакомые нам вараны, что источали ядовитый газ, но изредка встречались немного иные твари. Однако они были еще слабее, чем остальные. Видать Берит, когда создавал себе стражей, делал разные формы, но впоследствии остановился только на самых эффективных.
        Зачем в местную систему добавлены еще и гомункулы, мне сказать сложно. Эти уроды больше на ошибки похожи, чем на эффективные единицы. Пока что логику этого подземелья я не понимаю, но, думаю, скоро разберемся.
        - Раз все нормально, то давайте зайдем.
        С этими словами я повернулся к очередной большой арочной двери, что предстала в конце коридора. Мы, походу, уже зашли гораздо дальше, чем остальные экспедиции. Следов прошлых входящих сюда уже не осталось, а потому мы начали петлять в лабиринте, ища нужный путь. Приходилось оставлять на стенах пометки кровью, чтобы хоть как-то ориентироваться. Все же неизвестно, каким будет у нас обратный путь и не придется ли идти той же дорогой.
        Остальные быстро встали рядом со мной и также приготовились к бою, когда я начал открывать дверь.
        За ней было на удивление тихо, что напрягало еще сильнее.
        Никаких звуков механизмов, никаких стонов или еще чего-то подобного. Просто тишина.
        Такое нам еще не встречалось, а потому мы были готовы к возможным неприятностям.
        Двери открылись и нашему взору предстал… просто большой пустой зал…
        Никаких звуков, никакой видимой опасности или хоть чего-то иного, просто просторное помещение.
        Мы не спешили входить внутрь, а обождали пару минут, но когда по истечению некоторого времени ничего не изменилось, мы все же решили зайти.
        Помещение представляло собой круглый зал с такой же круглой крышей с простыми светло-серыми стенами из крупного кирпича. Единственной странностью этого места была противоположная дверь, по краям которой стояли какие-то одинаковые статуи. Статуи просто стояли со сложенными на груди руками и безмолвно смотрели на все вокруг каменными лицами. Шесть статуй у двери и все.
        - Ого, посмотрите наверх, - подала голос Мерли.
        Поднимаю голову и замираю, смотря на открывшуюся мне красоту.
        Потолок этого гигантского зала, что размерами превосходил все видимые ранее, представлял собой какую-то сложную мозаику. Поначалу разобрать изображенное на ней было сложно, но вскоре глаза охватили всю картину целиком и увидели изображение гигантского кратера посреди пустыни. Большая яма на фоне песков по краям которой были две едва заметные точки одна белая, а вторая черная.
        И больше ничего.
        - Да это же кратер в пустыне Шаргли. Изображение Великого Катаклизма, что изменил мир более полутора тысяч лет назад, - усмехнулась Гвен, наполовину вылезая из тела оборотня. - Не знала, что Берит тоже изучал эти события.
        - Ну, тема в любом случае интересная, - хмыкнул я. - Многие пытались её раскрыть, но безрезультатно.
        - А чего это такое? - спросил Бьонд.
        - М? Ты не знаешь? - удивился я.
        - Нет. Откуда?
        - Ну да, - инстинктивно чешу затылок. Ему ведь и правда, не откуда узнать подобное. Просто я думал, что это знают все и нет, нужны объяснять. - Ну, короче, тысячу семьсот лет назад боги разгневались на смертных и принесли им погибель. Говорят, звезду с неба притянули и та уничтожила город, что некогда располагался в центре пустыни Шаргли. Говорят, местные так грешили, что светлые и темные боги решили их вместе уничтожить и стерли ту империю вместе с половиной пустыни.
        - Пф, типичная церковная пропаганда, - фыркнула Гвен. - Не понимаю, кто вообще верит в подобную чушь?
        - Я тоже такую версию слышала, - покивала Мерли. - Только там не грешный город был, а чисто какие-то боги разозлились на всех нас и решили мир стереть, чтобы потом его воссоздать заново.
        - Еще глупее, - покачала призрак головой. - Даже у богов нет столько сил, чтобы мир восстановить. И если вспомнить масштабы катастрофы, то мир бы от такого не разрушился. Да, ударная волна устроила землетрясения, смешение тектонических плит и извержения вулканов, в результате которого океан на южном полюсе стал огненным, но вот починить потом сломанное никто бы не смог.
        - Ну, а какая еще версия есть тех событий? - спросил я. - Насколько мне известно, сами боги никогда не подтверждали и не опровергали ни одну из теорий, а лишь молчали. Да и другие свидетели тех событий, эльфы, фаэ, древняя нежить - все так же молчат, по крайней мере, на публику. Но если кому что и рассказали, те тоже предпочитают не распространяться…
        - Да все просто, там была Война Богов, - заявила Собирательница трупов. - Каким был наш мир до Катаклизма сказать сложно, ведь все археологические раскопки на эту тему запрещены и историки толком не могут собрать все факты воедино. Однако одно известно точно, - Гвен посмотрела на нас. - В прошлом боги активно вмешивались в дела смертных и проявляли себя очень часто. Даже воевали самолично.
        Насколько я знаю, боги никогда лично в дела не вмешивались. Даже когда шли войны с Повелителями или за выживание, напрямую ни один бог ничего не делал. Только там чудо мог совершить, благословение дать или в храме своем что-то сделать, а в остальное время ничего.
        И это как бы нормально.
        С темными вроде то же самое.
        - Ну и тогда боги Тьмы и Света устроили между собой войну результатом которой стал огромный кратер и уничтожение половина пустыни, а также катастрофы в остальном мире. Осознав, какую угрозу они несут всему миру, боги заключили между собой договор, никогда больше напрямую не вмешиваться. Это касается как высших, так и младших божеств. Никто теперь не имеет право выбираться в мир смертных и творить что вздумается.
        - Как продуманно.
        - Потому ничего удивительного, что они запрещают все о Забытом Времени, ведь тогда их вина станет слишком явной.
        - А что-то известно об этом Забытом Времени? - заинтересовалась Мерли.
        - Лишь, что в то время смертные были куда более развитыми и у них были невероятные технологии. Вроде даже Хроники отчасти пришли оттуда.
        Это тоже может быть одной из теорий как все пришло к такому.
        Когда я учился в Ордене, нам преподавали только официальную позицию Церкви о тех событиях. Да и те, не слишком подробны. Пусть говорили о некоем городе, что впал в грех и строил бесконечную башню, дабы поклоняться космическому злу. Наставник Логрек на это лишь усмехался, а затем заставлял меня бежать еще десять кругов.
        - Чтобы о всякой чуши не думал, маленький засранец!
        Да уж, с таким учителем как-то нет времени для церковной пропаганды.
        Главное выжить на тренировках, а потом доползти до своей кельи.
        - Надо будет об этом почитать в библиотеке, - сказал Бьонд.
        - Так интересна история? - спросил я своего напарника.
        - Это ведь знают все, вот и я должен. Меня такому никогда не учили.
        Печально, если задуматься о судьбе Бьонда.
        Он был рожден с ошибкой. Его создатель либо не увидел в нем потенциала, либо ему было плевать, а потому создание было брошено. А потом десяток лет это существо лишь копило силы и ненависть к сотворившему его. И многое из-за этого мимо себя пропустил.
        Сейчас, когда он с нами, его начинает интересовать вещи вне круга его нужды и злобы, но он просто не знал, что нужно быть в теме некоторых моментов. Так что, думаю, он чувствует себя не в своей тарелке из-за такого.
        - Ну, - я посмотрел на потолок, а точнее обратил внимание на две точки, черную и белую, - не знаю что же там случилось на самом деле и сколько еще теорий выдумают по этому поводу… Но вряд ли это запретили узнать исключительно из-за страха разоблачения. Быть может, есть что-то еще…
        Девушки как раз обсуждали разные варианты трактовок тех событий. Точнее все это говорила Гвен, а Мерли лишь спрашивала и внимательно слушая оттопырив свои большие ушки.
        - А еще, исследования профессора Арэстериса те события могли быть связаны с некими людьми из других миров, - говорила Гвен. - Но в той теории он больше времени уделил тому, как эти неизвестные гарем себе собрать пытались, а не как мир менять…
        - О-о-о-о! Как интересно! - запрыгала на месте терийка. - А у господина Ора может быть гарем?
        - Зачем ему гарем, когда у него есть я, - гордо вздернула носик призрачная леди. - А если что, эволюционирую в Легион Одного и станет у любимого сразу куча жен.
        - Невероятно…
        Кажется, их разговор зашел в какое-то совсем уж странное русло.
        - Так, заканчивайте ваше, безусловно, важное обсуждение, - сказал я. - Нам нужно дальше идти.
        Нехотя они закончили болтать, и мы пошли к противоположной двери.
        Сначала несколько опались подходить опасаясь, что статуи оживут, но несмотря на все наши действия те двигаться не торопились. Потыкал копьем, и ничего. На вид просто статуи, похожи на людей, только очень крупных больше двух метров, с грубыми чертами лица и металлическими наплечниками.
        Странное эстетическое решение, но пока эта шестерка не оживает, можно игнорировать их.
        Далее мы попытались пройти дальше, однако теперь на нашем пути встало самое сложное препятствие - заклинившая дверь. Попытки отворить её, толкаться и сломать ничего не дали. Ни у меня, ни у девчонок не хватало сил открыть или сломать её.
        - Проблема, - хмыкнул я, смотря на металлическую поверхность, которая даже не шелохнулась от наших атак и даже вмятин не осталось. - Как будем решать?
        - Есть идея, - сказала Гвен.
        Пристроив труп оборотня она покинула его, а затем полетела к входу и вселилась там в того крупного четырехрукого гомункула. Подлечила его, приделала отрубленную руку обратно, а затем двинулась к двери. Идти ей было сложно, три ноги, одна из которых торчит из копчика, не особо помогали, но кое-как доковыляла.
        - Отойдите, малыши, - с усмешкой произнесла призрак, разминая кулаки.
        Замах.
        Удар!
        Кулак-молот влетает в металлическую поверхность двери и по залу разносится мощный грохот. Железная дверь содрогается и на ней образуется глубокая вмятина.
        - Ого, вот это да, - усмехается она. - А сила этого тела почти не уступает тролльему. Если бы не неудобная форма, можно было и себе взять.
        С этим не поспоришь.
        Труп этого многорукого гомункула по росту такой же как тролль, даже силой весьма неплох, но проиграл бы весьма быстро. Неудобное, кривое тело просто ограничило потенциал существа, не дав тому раскрыться на полную. Он, фактически, сам запутался в конечностях, что и позволило нам его без труда убить.
        Гвен ударила снова, и преграда зашаталось, грозясь вот-вот развалиться…
        Гршк! - послышался какой-то шум рядом с нами.
        Статуи начали оживать…
        Глава 39. Надзиратели
        То, что статуи пробудятся и нападут на нас, было очевидным и ожидаемым развитием событий. Я не удивился, когда те ожили и начали двигаться на нас. Мы просто не понимали, чего те ждали и почему сразу не набросились. По какой-то причине эти типы ждали, пока мы начнем долбиться.
        Видать, когда поняли, что мы все же сможем пройти, они и ожили, чтобы нас остановить.
        «Но все же лучше развить Восприятие и добыть себе магическое зрение. Тогда бы големов в статуях не предполагал, а знал точно…».
        Глупо, конечно, но среди нас никто этим пока не владеет. В текущей ситуации, это, конечно, не так уж и важно, но чем выше вы поднимаемся, тем больше встречаем магии на пути. Когда-нибудь такая «магическая слепота» может нас и убить…
        Впрочем, сейчас думать об этом нет времени.
        Каменные истуканы начали двигаться на нас, однако шли они не напрямую, а стали окружать и обходить со всех сторон. Шестерка двух с половиной метровых громил начали медленно окружать нас, выставив вперед руки с растопыренными пальцами. Оружия, как ни странно, у них не было, только голые руки и металлические пластины на плечах и конечностях.
        КАМЕННЫЙ НАДЗИРАТЕЛЬ. (III). УРОВЕНЬ - 30. РАСА - РУКОТВОРНЫЙ. ГОЛЕМ.
        Странное название для такой махины, но думать мне уже было некогда.
        Один из них направился в мою сторону, второй нацелился на Мерли, а остальные четыре стали обходить Гвен.
        К моему удивлению голем побежал в мою сторону с несвойственной для такого вида прытью и тут же попытался схватить меня своими руками.
        Отскакиваю и кидаю свое копье в сторону, а сам достаю булаву с пояса и закрываюсь щитом. Мое основное оружие сейчас полностью бесполезно и использовать его, нет никакого толку. Раздолбить голема копьем может и можно, но для этого нужно быть намного сильнее, чем я сейчас…
        Каменные пальцы попытались схватить мой щит и вырвать его из моей руки, но я отскакиваю и бью шестопером по пальцам, отбивая конечности от попытки своего захвата. Дробящее оружие отскакивает от укрепленного камня, оставляя лишь небольшую трещину.
        Враг начал действовать быстрее и руки шустро заработали, пытаясь подловить меня.
        Он резко бросается вперед, раскинув руки, и те пытаются сомкнуться на мне.
        ПОДШАГ!
        Отходу в сторону и пропускаю врага мимо.
        УДАР ЩИТОМ!
        Костяные шипы Бьонда обрушиваются на спину каменному истукану, а я толкаю его чуть вперед, однако сбить с ног не получилось. Враг оборачивается и снова повторяет свои действия, вместо того, чтобы пытаться меня ударить.
        Снова уклоняюсь и начинаю наносить один удар булавой за другим по каменным кулакам, стараясь сломать его явно опасные пальцы. Давать ему возможность ухватиться за мой щит ему ни в коем случае нельзя.
        Удар! Удар! Удар!
        У меня нет никакого навыка на булаву, а потому мои атаки совершенно обычные, пускай и достаточно сильные. Металлические перья моего шестопера оставляют на камне трещины и небольшие сколы, но пока сломать что-либо не получается.
        Тактика моего противника была слишком необычной для меня, и как реагировать на такое я просто не знал. Меня учили многому, но вот как противостоять рукопашному каменному болвану, что вместо нормальных ударов пытается меня схватить, я просто не представлял.
        Пять минут моего кружения вокруг голема привели к тому, что мне удалось серьезно потрескать его кулаки, что грозились вот-вот развалиться.
        «Давай же!»
        Руки пытаются сомкнуться на моем щите.
        Резко в сторону.
        Неожиданно враг, сам совершает Подшаг и толкает меня плечом.
        Вовремя успеваю среагировать и защищаюсь.
        АГРЕССИВНАЯ ЗАЩИТА! НЕРУШИМОСТЬ!
        Меня отбрасывает на пару шагов.
        Пригибаюсь, а затем обрушиваю усиленную кинетической энергией булаву на колено противника.
        Впитанная мощь заставляет сочленение двух конечностей зашататься и покрыться трещинами, но не сломаться.
        Разрываю дистанцию с противников, но тот ускоряется, быстро добираясь до меня.
        Резко в сторону и толкаю щитом, лишь слегка пошатывая, и снова пытаюсь спровоцировать врага на атаку, но тот словно учится на своих ошибках и не повторяется, но снова пытаясь меня схватить.
        «Да что с ним такое?» - не понимал я действий этого рукотворного монстра.
        В далеком прошлом мне доводилось биться с подобным созданием. Это была гранитная горгулья и её действия были вполне себе стандартными для любого такого существа. Она размахивала когтями, била своим тяжелым телом и неплохо прыгала, однако этот почему-то вместо попытки меня ударить лишь пытается схватить. Напрыгивает, словно хочет упасть сверху и придавить, пытается отобрать оружие и вообще действует как-то странно.
        Бросаю взгляд на то, что там, у девчонок и их состояние немногим лучше моего.
        У Гвен достаточно сильное тело, чтобы отбиваться от них, однако четверка големов работала на удивление слажено. Они схватили четыре руки гомункула, а затем скрутили их, а после сломали. Боли Гвен чувствовать не могла, но когда кости были переломаны и зафиксированы в этой «сломанной» позиции, делая невозможным восстановление, ей пришлось сменить тактику.
        Девушка покинула труп и переселилась обратно в оборотня. Двое остались доламывать тело химеры, а два других стали гоняться за ликантропом.
        Мерли же просто бегала по всему залу и даже не пыталась отстреливаться. Это было бесполезно, и она понимала это, а потому могла лишь отвлекать врага на себя, не давая тому помочь остальным.
        Враг снова нападает.
        Каменные руки тянутся ко мне.
        ОКОВЫ МСТИТЕЛЯ!
        Заклинание создает цепи из света, что опутывают врага и сковывают тому движению.
        Увы, рукотворные создания были движимы почти чистой магией Земли и к воздействию первостихий относились практически индифферентно. Да и сами цепи оказались недостаточно прочными, чтобы полностью обездвижить цель, но этого мне хватило, чтобы сократить дистанцию, а затем сконцентрировать свои атаки на конечностях противника.
        Удар! Удар! Удар!
        Булава, откалывала кусок за куском от пальцев, ломая хрупкие шарниры на членениях. Те пускай, укреплены магией, но даже она не может сделать их неуязвимыми к грубым дробящим атакам. Единственная проблема только в том, что само оружие так укреплен не было и от чудовищных нагрузок постепенно превращалось из шестопера в банальную палицу… Но пока на эффективности атаки это сказывалось незначительно.
        Удар!
        Левая кисть голема разваливается, оставляя ему грубый обломок.
        - Бездна! Это весь результат! - выругался я. - Булавы недостаточно!
        К этому моменту големы поймали оборотня и скрутили только что и его. Девушке-призраку пришлось выйти из тела и, призвав Руки Тролля, пытаться отбиться так. Получалось не очень хорошо, ведь грубой силы у нее сейчас было недостаточно для противостояния каменному истукану. Плюс тела врагов были наполнены магией, а потому вполне себе имели шансы навредить призраку, от чего девушка была вынуждена больше уклоняться, чем атаковать.
        - Нас, таким образом, раздавят просто!
        - У меня есть идея! - неожиданно произнес Бьонд. - Только что придумал!
        - Что нужно?
        - Минуту, я скоро вернусь!
        - Действуй!
        Щит отделился от моей руки и перестроился в «походную форму», а затем помчался к выходу из зала.
        Я же достал свой запасной щит и снова приготовился к бою с неприятным врагом. Тот уже освободился от цепей и руны на его теле засветились, четко показывая, что второй раз такой трюк на нем не сработает.
        Взмах!
        Культя пытается сбить меня.
        Пробую блокировать, но тут же отскакиваю, когда пальцы второй едва не вырывают мне щит.
        Удар! Удар! Удар!
        Концентрируюсь на второй кисти, однако врагу кажется, вовсе плевать на урезанные возможности. Он снова и снова пытается повторить уже привычное действие, несмотря на все мои атаки.
        Отскакиваю и кидаю во врага кинжалы.
        ТЕНЕВОЙ КЛЫК!
        Усиленные на пробивание снаряды скалывают неплохие куски камня, но этого слишком мало, чтобы стать хоть чем-то опасным. Пытаюсь перевести бой на дистанцию, атакуя и возвращая свои метательные ножи, однако голем слишком шустро сокращает дистанцию, чтобы этим заниматься постоянно.
        - Господин Ор! Осторожно! - послышался крик Мерли.
        Тут же падаю на землю и перекатываюсь в сторону, когда каменные руки едва не хватают меня со спины.
        Второй голем неожиданно вмешивается в мою дуэль и начинает помогать своему товарищу. Он прекратил преследовать слишком быструю вампиршу, что легко могла зависнуть на недосягаемой высоте, и решил переключиться на другого противника. Двое големов легко сдерживали Гвен, один остался возле перетащенных трупов, а последний также стал двигаться в мою сторону.
        - Мерли, стреляй пока в того, которого я потрепал! - даю приказ терийке, а сам поднимаюсь и двигаюсь к стене, чтобы не дать уже троим меня окружить.
        Болты зверолюдки, усиленные способностью, как и мои ножи, неплохо бьют по и без того потрескавшемуся врагу, но тот не реагирует и не пытается обратить свое внимание не девушку, продолжая двигаться в мою сторону.
        Три статуи все ближе, они надвигаются, расставив руки и цель у них только одна. Схватить меня, переломать кости и обездвижить.
        «Ладно, попытаюсь!»
        ОКОВЫ МСТИТЕЛЯ!
        Центральный опутывается магическими путами и застывает на несколько секунд.
        РЫВОК! ПОДШАГ!
        Устремляюсь на крайнего, а затем резко смещаюсь в центр к обездвиженному.
        Подныриваю под его застывшими конечностями и захожу тому за спину.
        ПОДШАГ! УДАР ЩИТОМ!
        Придав себе небольшое ускорение, я врезаюсь в спину голему, с которого уже слетели цепи, и толкаю его на уже изрядно побитого третьего противника и те слегка замешкались, стараясь не упасть.
        Левый нападает и ему удается схватить мой щит.
        Выдергиваю руку из ремней, а затем обрушиваю на кисть врага булаву, и тот от удара разжимает пальцы и выпускает мой щит.
        Подхватываю свое орудие, а затем метаю его в голову голему, а вместе с ним сразу два ножа.
        ТЕНЕВОЙ КЛЫК!
        Возвращаю щит, пока истукан опускает руки, которыми он закрылся.
        К этому времени двое другие уже расцепились и кинулись в мою сторону. Теперь у двоих на телах вспыхнули руны, повышающие их магическое сопротивление, а потому на них Оковы использовать больше нет смысла.
        ОКОВЫ МСТИТЕЛЯ!
        Последний еще не выработал такой же эффект и оказывается тоже обезврежен на пяток секунд, но, увы, успеть нанести по нему хоть какой-то удар я просто не успеваю, так как те двое резко приблизились.
        Один закрыл собой путь к товарищу, а второй использовал Рывок и едва не сбил меня с ног.
        Второй такое ускорился, и они сумели зайти ко мне с двух сторон.
        Попытки Мерли отвлечь внимание на себя ни к чему не привели и болты пускай вредили «раненому» голему, но тот пока держался и не разваливался.
        Мой щит снова оказывается в руках противника и мне приходится окончательно от него отказаться, чтобы не лишиться конечности.
        Это промедление не позволило мне заметить, как последний слишком быстро освободился от цепей и выскочил из-за спины приблизившегося собрата, а затем вырвал из моих рук булаву.
        - Барнабасова задница! - зарычал я, лишившись вооружения.
        Достаю охотничий нож, ведь это мое единственное сейчас оружие. Пытаться подобрать копье и сражаться им сейчас нет никакого смысла.
        Грубо выточенные каменные лица смотрят на меня бесстрастно медленно надвигаясь и с трех сторон сразу.
        - А ВОТ И Я! - прозвучал на весь зал громкий голос Бьонда.
        Неожиданно в самого раненного голема врезается большой костяной шар и просто разламывает несчатного на куски. Тот и так был на последнем издыхание и столкновение с чем-то большим и тяжелым не оставило ему шансов. Поврежденное колено не удержало такой вес и переломилось, а потрескавшиеся руки рассыпались.
        - Что за…?! - только и сказал я, смотря на эту кучу костей. - И это твоя идея?!
        - Ага! Держи! - усмехается Скакун, а затем их этого костяного шара вырывается длинная толстая палка, склеенная их нескольких костей для надежности. - Быстрее!
        Тут же подскакиваю к напарнику и хватаюсь за палку, а в это время остальное «тело» начинает быстро перестраиваться, чтобы обратиться тяжелым овальным наконечником.
        Всего секунда и в моих руках оказывается… огромная кувалда…
        Вид этого совершенно непропорционального и кривого молота был настолько глуп, что я сначала не поверил в реальность происходящего.
        Ужасно тяжелый и грубый молот смотрелся может и красиво, если кому-то нравится эстетика костяного дизайна, но по мне было довольно нелепо.
        НЕРУШИМОСТЬ!
        Применяю способность, чтобы не завалиться, от такого несбалансированного оружия.
        - Я выгляжу как идиот с этой штукой?
        - Почему «как»? - рассмеялся Бьонд. - Свежие косточки! Только достал из трупов!
        - Так вот куда ты ходил.
        Отправился к оставшимся телам снаружи и вырвал их кости, а затем ассимилировал в себя, чтобы использовать. Вот и создал такую вот глупую штуковину.
        - Если это глупо, но работает - это не глупо! - фыркнул бывшее Кладбище. - И хватит уже болтать.
        И правда. Големы снова пришли в движение и начали быстро надвигаться. Одного из них уже нет, но другие остались.
        Замахиваюсь этим оружием и со всей силы бью горизонтальным ударом.
        Первый голем встречается с кувалдой и его сносит на пару шагов в сторону. Тяжесть оружия оказалась неприятным сюрпризом для истукана и тот едва не упал.
        ПРЫЖОК!
        Подпрыгиваю на пару метров, сколько позволила мне тяжесть орудия, а затем обрушиваю весь вес молота на второго голема. Тот не посчитал нужным уклониться, а лишь поднял руки, закрывая голову, что и стало его ошибкой.
        Удар!
        Костяная ударная часть, коей был один из черепов, обрушивается на каменные конечности и просто переламывает их. Укрепленные сочленения оказались недостаточно подготовленными к такому и просто отломались, лишив статуи рук.
        Тут же тяну на себя оружие и всем телом привожу его в горизонтальную атаку.
        ОКОВЫ МСТИТЕЛЯ!
        Быстро применяю на второго, целого.
        Тот был усилен рунами, что защищают его от магии, но нужную мне секунду обездвиженности оно мне принесло.
        Удар!
        Зажатый цепями враг не сумел уклониться, а потому его ноги оказались раздробленными всего одним движением.
        Он рухнул на спину, освободившись от оков, но теперь представлял собой, куда меньшую опасность.
        Добиваю безрукого.
        В это время те двое, что прессовали Гвен заметили поражение своих собратьев и поспешили в мою сторону. Они явно посчитали, что девушка-призрак уже не опасна для них, а потому отвлеклись. Третий что остался и трупов получил болт в голову и повернулся к терийке, чтобы следом на него обрушились два тролльих призрачных кулака поваливших его. Гвен сразу же вселяется в поломанную тушу гомункула.
        То сейчас недееспособно, но это ей было и не нужно. Она заставила тело подняться на поломанных ногах, чтобы просто упасть на завалившегося голема придавив того своей тушей.
        Сама же перекинулась в оборотня и быстро залечила тому переломы. Тело ликантропа големы не стали сильно ломать. А потому она быстро восстановила его и поспешила мне на помощь.
        РЫВОК!
        Устремляюсь на пару големов, а затем резко останавливаюсь, раскручиваю кувалду и просто бросаю её в воздух.
        Собирательница трупов в облике верволка легко хватает тяжеленное оружие прямо над головами своих недавних преследователей, а после просто разбивает одному из них голову. Сломало ему не только лоб, но и туловище от чего несчастный просто рассыпался на куски.
        Второй тут же кидается на волка, но это было уже бессмысленным действием. Ведь когда я подоспел, то быстро поднял упавший молот и занялся последним…
        Глава 40. Озарение
        Лишь когда перетерли камень в мелкий щебень мы успокоились и поверили, что ублюдки окончательно «сдохли». А то я недавно поверил, что со сломанными ногами последний голем не доставит проблем, а когда он меня схватил, девчонкам пришлось схватить молот и булаву и долбить истукана, пока тот не отцепился. Не обратил я внимание на его приближение, вот и поплатился. Благо обошлось.
        Перепугался слегка от такого.
        Как только опасность миновала, мы просто развалились на полу.
        Нет, физически мы не устали, а вот морально серьезно вымотались.
        - Нет, это какая-то ерунда, - застонал я. - Это был не бой, а клоунада какая-то. Мы просто безобразно справились с такой проблемой.
        - Согласна, - вздохнула Гвен занявшись восстановлением гомункула. Его туша нам еще для ломания двери нужна. - Если бы Кучка не придумал сделать молот, быть бы тогда нам всем переломанными.
        - Ха! Ты, наконец, признала, что не смогла бы без меня! - рассмеялся Бьонд.
        - Ой, заткнись! - зашипела она на него.
        - Ух, а я была совсем бесполезна, - поникла Мерли. - Простите…
        - Расслабься, - махнул я рукой. - Мы все были более чем бесполезны.
        - Кхе-кхе! - подал голос Бьонд.
        - Ну, кроме тебя, - признаю я. - Так или иначе. Этот бой был просто отвратителен. Мы практически ничего не могли сделать. Враг едва нас не растер в блин, и лишь Бьонд исправил ситуацию.
        - Мы еще могли бы попробовать кинуть «иглы», - предложил мой напарник.
        - Очень смешно. Как будто это так легко, - фыркнул я.
        Снова смешивать Тьму и Свет мне как-то не хочется. Получившийся Хаос слишком… пугает меня. Да и на ходу такое сделать весьма сложно.
        - Короче, мы с трудом совладали с этой проблемой, и боюсь, чем дальше, тем сложнее будет. Что думаете?
        - А тут и думать нечего. Мы в полной заднице.
        - Угу, все очень плохо.
        Да, мы действительно в плохом состоянии.
        Слишком поторопились с этим заданием и оказались к нему не готовы.
        Массовых способностей на толпу противников у нас просто нет, а толковых бронебойных способностей тоже. Мое основное оружие оказалось полностью бесполезным, а стиль боя противника даже не дал толком использовать то что я умел. Короче, я был полностью бесполезен.
        У Гвен с Мерли все также.
        Разве что Бьонд придумал неплохую идею.
        - Идея с трансформацией в молот была хорошей, - кивнул я другу. - Но в следующий раз делай его раза в три легче.
        - Э? Зачем? Он же и так был хорош.
        - Плох он был. Слишком тяжелый. Сила дробящего оружия в основном не в весе, а в смещенном центре тяжести и в сконцентрированной силе удара в одной точки. Вон, как мой шестопер. Все сходится в одном из «перьев» и потому удар имеет такую эффективность. Почитай про оружия.
        - Ладно, - кивает щит. - Почитаю.
        - Заодно подумай, какие ты еще формы можешь принять. Это вполне может нам пригодится.
        - Хорошо.
        Он покивал и передал все эти сведения своему основному телу.
        Да, хорошо, наверное, иметь параллельные сознания. Можно думать о куче вещей сразу, а отсутствие живого мозга позволяет не волноваться о переутомлении. Разве что магических сил на это тратится немало, но для Бьонда подобное мелочи. Совсем уж много сознаний ему не нужно.
        - Ладно, как дальше поступать будем? Мы уже сталкивались с проблемами и решили пойти дальше, а затем врезались вот в это, - киваю в сторону остатков големов. - Справимся ли?
        - Не уверена теперь, - вздохнула Гвен. - Этот бой выявил нашу полную неподготовленность. Конечно, бросать работу на половине не хочется, но…
        - Да, умирать тоже не хочется, - покивала Мерли.
        - М-да… и это печально.
        Мы молча сидели на полу и думали над сложившейся ситуаций.
        Бросать работу и упускать такую возможность и правда не хочется, но если мы погибнем, то никакого толка от этого не будет. Будь у нас возможность немного до развиться навыками до следующего ранга, и может и стало бы получше, а так… Оставаться на одном месте и не продвигаться просто бессмысленно. Еще непонятно, что может случиться и не бродит ли вокруг еще таких големов, или чего-то посерьезнее.
        Боюсь, уходить - это наш единственный вариант.
        Да, ведьмы будут недовольны и могут второй шанс нам не дать. А узнав уровень местных ловушек и врагов, могут вообще решиться сами продолжать.
        Короче мы этой работой заработали лишь неприятности.
        - Кстати, народ, - обратился к нам Бьонд. - Я вот одного не понимаю… А зачем вообще нужно это подземелье? Я может, чего-то не знаю просто, но зачем все это строить?
        - Ох, какой же ты глупый, Кучка костей, - покачала головой Гвен. - Это же очевидно. Всякие сильные мира сего часто имеют всякие схроны или гробницы, где они хранят свои сокровища. Ну и, разумеется, нужно сохранить все это, вот и строят всякие лабиринты с ловушками. Пройти их все спокойно может лишь создатель, а остальным придется пробираться через западни и стражей. Все же логично.
        - Не понимаю, - нахмурился Бьонд, снова демонстрируя свою костяную мимику на черепах. - А чего тогда вообще не сделать так, чтобы даже проникнуть сюда не могли.
        - Так вход же должен быть. Как-то сюда создатель попадать должен.
        - А где вход?
        - Ну, где-то там, - кивнула она в сторону выхода из зала. - Мы-то сюда попали через дыру в стене, а официальный вход где-то должен быть.
        - И ведьмы его не нашли.
        - Так замаскирован он. Чтобы так просто не нашли. Внутри куча ловушек, дабы вторженца задержать.
        - Так-себе ловушки.
        - Ну, тебе не угодишь. Видать не для нас они делались.
        - А для кого?
        - Без понятия. Для детей наверно.
        - Чушь какая-то. Зачем вообще подобное делать, если можно вообще не волноваться на этот счет.
        - Просто ты глупая кучка костей.
        - Заткнись, облако агрессивное!
        Эти двое начали препираться, а я вот начал размышлять над услышанным.
        - Хм-м-м, а ведь он прав, - нахмурился уже я.
        С тех пор как я оказался в этом подземелье и узнал что тут и как, меня не покидала какая-то странная мысль. Нет, я не узнаю местность, а просто чувствую, что тут что-то не так, но никак не могу понять что именно.
        - И вообще, раз тебе интересно, то можешь сам дальше и идти.
        - Пф, да легко. Эти ловушки даже идиот пройдет.
        - Ну так под тебя и делали.
        - Ах ты…
        - Погодите! - резко поднялся я. - Стойте! Стойте! Стойте… А ведь в этом что-то есть…
        Встаю на ноги и начинаю расхаживать взад вперед.
        - Так, давайте соберем все факты, что у нас есть, - сказал я, смотря на друзей. - Первое, местные ловушки не годятся против нормальных врагов. Второе, сам лабиринт какой-то простой и имеет весьма странные комнаты. Третье, уровень местных врагов, не особо высокий. Что-то для схрона самого Повелителя Тьмы, как-то мелковато. Четвертое, из серьезной опасности тут были только эти големы. Да и те странные какие-то.
        - А ведь правда, - задумалась Мерли взяв одну из уцелевших рук голема. - А зачем големам вообще кисти и пальцы? Просто у нас в Башне была парочка големов, оставшихся еще со старых времен. У одного вместо рук были мечи, а второго лишь отверстия под оружия. А у этих даже его не было.
        - Теперь, когда ты это сказала, - Гвен посмотрела на тело гомункула. - Они ведь могли бы его разорвать на куски, но ограничились лишь тем, что сломали конечности и обездвижили. А потом еще сторожили, будто чего-то ждали.
        - И их боевой стиль подразумевал только сдерживание и обездвиживание, чем убийство, - киваю я. - И они тут пока самая серьезная угроза.
        Все четверо снова погрузились в раздумья.
        - Местные ловушки слишком простые, - продолжил я свои мысли. - Они точно не рассчитаны хоть на кого-то с хотя бы примитивным интеллектом. Обойти их не так уж и сложно, но при этом огромное количество денег и усилий приложено только для того, чтобы они работали сами по себе, без чьего-либо вмешательства. Против противника с мозгами все делается строго наоборот - сложно, но одноразово, потому что виденная ловушка уже никого не задержит… Если эти ловушки не рассчитаны на разумных существ, то для кого они?
        - Для… химер…
        Я снова уселся на пол, а затем взглянул в лица своим друзьям, что и сами начали понимать суть.
        - А что если местные химеры, это не стражи, а… лабораторные свинки?
        Поднимаю голову и смотрю на потолок.
        - Мы не в подземелье и не в схроне Берита, а… в его лаборатории… Мы просто попали на испытательный полигон для испытания химер.
        Произнеся это в моей голове будто щелкнуло осознание.
        Ну, конечно!
        Ведь с самого начала это было очевидно.
        Странные ловушки, непонятные «комнаты испытаний» и общий уровень местных тварей, а также их количество. Это никакая не попытка остановить возможных вторженцев. Барнабасова задница, да это место столетиями ведьмы найти не могли и лишь случайно из-за действий магов обнаружили.
        Зачем вообще Бериту в принципе нужен «вход» в свой схрон?
        Он же могущественный алхимик и чародей. Уж телепортацией он точно владеет и мог просто перемещаться туда. Никакой «открытый» вход ему просто не нужен. И то, что мы приняли за банальные внутренние коридоры, на деле оказалось просто площадкой для тестов новых образцов.
        Наверняка Берит изучал тут химер, ему нужно было проверить их в разных обстоятельствах, в неожиданных ситуациях и чтобы проверить, как они поведут себя, будучи оставленными одни.
        Для этого же ему такие големы и нужны.
        Это ведь не големы-стражники, а надзиратели. Они специально не были вооружены и имели такие гибкие тела с пальцами, чтобы активно заламывать или нейтрализовать тварей, а затем тащить их господину на проверки.
        Именно поэтому их стиль боя такой странный. Их цель не убивать, а обезвреживать. Как у вышибал в тавернах, что нужны, чтобы драку разнять, а не убийства врагов. На нас они не реагировали, пока мы не начали…
        - Тогда… - поворачиваюсь к двери, в которую мы пытались долбиться, - тогда там должен быть ход в основную лабораторию…
        Теперь и остальные повернулись к двери.
        - Возможно, наш путь не такой уж и невозможный, - сказал я. - Уходить когда цель уже совсем рядом было бы глупо…
        - Да, - кивнула Гвен, встав рядом со мной, - если мы близки к цели, то можно и перетерпеть.
        - Ага, попробуем, - воодушевилась Мерли.
        - Да, вперед… - радостно смеялся Бьонд. - Нас ждет нечто очень… любопытное…

* * *
        «Невероятно, да сколько же у него артефактов?» - спросил Джурк, смотря на эту компанию.
        Он давно уже следует за ними и наблюдает со стороны. Приходится держать определенную дистанцию, чтобы не выдать себя. Обычно он подбирается к жертвам куда ближе, но в этом месте особо не спрятаться. Иллюзии иллюзиями, но Джурк не хотел рисковать и подбираться на опасную для себя дистанцию.
        Так что когда в этом зале бушевал бой, он не сразу решился приблизиться, опасаясь, что может пострадать. Так что только когда грохот оттуда стал особенно сильным, он все же заглянул и с шоком уставился на то, как в руках у мертвяка появился огромный костяной молот. Его щит неожиданно ожил, а затем обратился в такое оружие.
        «Что это за дикая штука? А что у него еще есть?»
        Что именно это такое охотник не знал, а подойти поближе и рассмотреть было слишком рискованно, так что мог лишь предполагать.
        «Это точно не нормально. Какой-то мертвяк имеет в своем арсенале целую кучу редчайших артефактов. Булава, что заряжена светом, щит способный призывать Оплот, а теперь и костяной конструкт, обращающийся в разные виды оружий… Я обязан снять с его хладного трупа все это… Госпожа вознаградит меня за все!»
        Эйфория от перспектив едва не вскружила Джурку голову, но опытный охотник быстро взял себя в руки и успокоился.
        Да, куш сейчас просто невероятно ценный, но от того и более опасный.
        Он уже упустил свой шанс вмешаться в битву с големами и нападать сейчас не стоит. Да. Помещение тут весьма неплохое и отлично подходит под стиль боя мертвого охотника, но один против троих - слишком опасно. Пока Джурк не будет уверен, что сможет нейтрализовать самого опасного сразу же, он действовать не будет.
        «Ничего, я умею ждать… Я умею выжидать… Скоро, все твое станет принадлежать мне…»
        Глава 41. Под шум волн
        Бум! Бум! Бум!
        Глухой звук ударяющихся кулаков о металлическую дверь раздавался в относительно небольшом коридоре, и проносился по стенам, уходя куда-то назад. Если местные твари еще не слышали нас сразу, то за полчаса вполне могут узнать о том, что тут кто-то находится.
        - Глаза змеи, - хмыкнул я, смотря на то, сколько выпало на игральных костях. - Да я «везунчик».
        - Хе-хе-хе, сегодня я в ударе, - радовался Бьонд своими костными лапками, поднимая кубики и бросая их на пол. - Тц, две тройки.
        - Теперь я, - кивнула Мерли и сама бросила их. - О, отыграться смогу.
        - Новичкам везет.
        - Эй, я вам там не мешаю?! - послышался возмущенный голос Гвен, что отвлеклась от долбления двери.
        - Нет, все нормально, - отвечаю ей. - Фоновый шум даже расслабляет.
        - Лентяи. Вот открою эту дверь и обработаю вас всех.
        - Если вам сложно, госпожа Гвен, то я могу стоять рядом и поддерживать вас, - вызвалась Мерли.
        - Нет, спасибо. Мне над душой стоять не нужно. Не мешай лучше.
        - Хорошо.
        Девушка-призрак в теле гомункула продолжила долбиться в металл, а мы вернулись к игре.
        Ничего большего мы тут делать уже и не могли.
        Как только Гвен доломала дверь в том зале мы прошли по коридору, а затем угодили в какое-то небольшое помещение с несколькими такими же дверьми. Стали долбиться в них, но они оказались куда прочнее, чем прошлая, вот это и заняло полчаса.
        Мы понятие не имели, в какую нам нужно идти, а потому решили «открыть» все по очереди, но у этого возникла проблема с слишком большой прочностью материала. Вот сейчас сидим, убиваем время, пока Гвен работает.
        Сама Собирательница трупов лишь недовольно фыркнула, но продолжила свое дело.
        Понять её можно, среди нас только она может с таким справиться, а нам делать нечего, потому только и остается, что как-то развлекаться. Вот, случайно в сумке нашел игральные кости и стали кидать ими, играя на камушки. Не на деньги же.
        Ну и, разумеется, поглядываем, чтобы к нам сюда никто лишний не заглянул. А то шума столько, что Звуковая иллюзия не справляется, да и толку тратить на нее силы нет. Так что стоит кому-то из гомункулов приблизиться, как мы тут же подрываемся и начинаем устранять угрозу.
        «Сколько мы уже в этом месте?»
        Сложно сказать.
        Сначала долго шли по коридорам, петляя тут, а затем сидим здесь и ломаем двери. Может, дня два уже ходим так. За это время наш уровень не сказать, чтобы сильно вырос. Мне и Гвен энергии развития нужно довольно много, так что мы поднялись не слишком высоко, а вот Мерли растет быстрее. Если я с Бьондом достиг четвертого уровня, то у Мерли все шесть, а Гвен почти на третьем.
        Чем ты сильнее, тем больше энергии развития необходимо для того, чтобы стать сильнее.
        Взобраться на третий ранг еще относительно просто. У меня это вообще рекордно быстро удалось сделать. На четвертый уже сложнее, нам с Гвен на это два месяца потребовалось. И то, не скажу, что рост был слишком интенсивный, ведь не каждый день мы сражались, а порой достойный противник не находился. Плюс, первое время просто к своим способностям и силам привыкали.
        Сейчас все идет несколько быстрее, но все еще не слишком быстро. Мне до следующего ранга еще двадцать уровней нужно, а вот Гвен тридцать четыре. Все же чем выше ранг, тем сложнее развиваться.
        А вот если поднимемся еще выше… Да, там уже начнется основная сложность. Вряд ли в городе много дикой нежити четвертого ранга и выше. Чтобы становиться сильнее, нужно сражаться, а биться может очень скоро стать не с кем. Все действительно сильные ребята или вовлечены во фракции, или являются маленькими боссами собственной немаленькой территории, вроде пресловутого нахтцеррера. Последних, по понятным причинам, не так уж и много, несколько десятков на весь город. Связываться же со фракциями… Мда…
        Сейчас нам относительно везет.
        Это подземелье наполнено врагами и вполне себе нас тянет, но и оно скоро может потерять свою актуальность.
        «Все же мы правильно решили, что продолжили».
        После боя с големами наша уверенность в себе немного пошатнулась, и мы всерьез раздумывали над тем, чтобы бросить работу и уйти. Портить отношение с ведьмами не хотелось, но и погибать тоже. Однако осознав, что мы в лаборатории и вокруг нас просто испытательный полигон, вместо обычного подземелья с ловушками, это вселило в нас определенную уверенность.
        Раз уж мы в месте испытаний химер, то и уровень местных тварей подстроен под определенные пределы. Значит, сильнее, чем сейчас, местные монстры вряд ли будут. Это несколько успокаивает. Может еще кого встретим, но уже маловероятно.
        К тому же мы покинули так сказать «основные коридоры» и вышли в какое-то непонятное место. За той металлической дверью располагался небольшой зал с вот этими тяжелыми дверьми. Куда нам идти мы не представляли, потому стали прорываться в первую попавшуюся дверь. Ну, а поскольку у нас кроме Гвен никто этим заняться не может, вот ей и приходится работать «ключиком» ко всем дверям в виде гомункула.
        Через сами двери и стены она пройти не смогла. Магия там окружает все и обойти не получилось, так что придется долбиться.
        Бум! Бум! Бум!
        Расправившись с парочкой забредших на шум варанов, мы вернулись к игре.
        - В следующий раз стоит взять карты, - сказал Бьонд.
        - Ага, а еще инструменты для вскрытия дверей, - фыркнул я. - Они бы сейчас пригодились. Ну, или кому-то научиться в них обращаться.
        - Я может и научился кое-как изменяться в иные формы, но еще не до конца. Да и моя прочность пока не слишком высока. Попробовать можно, но…
        - Ну да, оставим это на потом.
        Вскоре со стороны металлической двери послышался скрип и преграда, наконец-то, начала сдавать. Ждать осталось недолго, и путь нам открылся. Две стальные перегородки рухнули на пол, открывая нам вход в новое помещение.
        Тут же пришлось взяться за оружие, ведь из прохода на нас накинулось сразу четверо големов. Они накинулись на гомункула, но мы с Бьондом среагировали достаточно быстро. Тяжелый молот неплохо разламывал каменные конечности, расправляясь с достаточно серьезным противником.
        Забавно как легко может решиться исход поединка, если подойти к нему с правильными инструментами.
        Сейчас я еще больше жалею о своем выборе оружия.
        Все же копье было спонтанным решением недавно проснувшегося и еще не особо хорошо соображающего скелета. Как и Кустарное ремесло. Оно пусть пользу принесло, но могло быть и лучше.
        Расправившись с каменными истуканами, мы вошли в проход и несколько опешили от увиденного.
        - Вау… - только и сказали мы, смотря на огромный овальный зал, полностью заполненный водой.
        Белый потолок с нарисованными на нем облаками, относительно чистая вода, заполоняющая от одной стены до другой. Водная гладь не была спокойной, а волнами билась о торчащие повсюду скалы и каменные платформы.
        - Красиво, - только и сказал я, проходя внутрь. - Что это за место?
        - Без понятия, - сказала Гвен. - Может специальные комнаты с испытаниями. Типа, проверка химер в разных условиях.
        - Логично, - хмыкнул я.
        - Так, а что нам здесь нужно? - спросил Бьонд.
        - Ну, нам же нужен выход куда-то, - задумалась Мерли. - Но что-то не видно его…
        - Это я что, не в ту дверь ломилась что ли?! - ужаснулась девушка-призрак, понимая, что ей еще раза четыре придется так делать.
        - Ну, может и то, - пожимаю плечами. - Давайте осмотримся. Только в воду не заходите. Мало ли что там находится.
        С этим никто спорить не стал.
        Мы прошли вперед и начали прыгать по платформам и скалам, торчащим из воды. Нам просто нужно забраться на самую высокую точку и оттуда осмотреться. Первой это с лёгкостью сделала Мерли, что мало того, что Прыжком владела, так еще и Паучий шаг позволил спокойно отталкиваться от любой поверхности и не скользить. У меня неплохо Прыжок был улучшен, потому я тоже легко забирался, пусть и поскальзывался пару раз, но хоть не падал.
        А вот у Гвен это вызвало определенные трудности, ведь в теле гомункула это сделать было проблематично. Покидать труп она не захотела, а потому решила остаться ниже и осматриваться оттуда.
        Первой на самую вершину забралась терийка и стал вглядываться в окружающие стены.
        Вскоре я к ней на скале присоединился и также подключил усиленное восприятие.
        - Ну чего там?! - спросила Гвен снизу.
        - Ничего не видно, - отвечаю ей. - Походу, это все же не то место.
        - Кошмар! - застонала она. - Я утомилась.
        - Ну, отдохнем, - говорю я, спускаясь на уровень пониже. - Потом подумаем, как быть дальше, а то такими темпами мы тут надолго застряли.
        - Поду…
        События резко понеслись с дикой скоростью, и пришлось моментально реагировать.
        Гвен успела лишь обернуться, как нечто огромное выпрыгнуло из воды и с утробным мощным ревом врезается в тело гомункула, пронзая его своим здоровенным рогом, насаживая труп, а затем утаскивает его в воду. Девушка быстро покинула тело и взмыла в воздух, она была цела, но перепугалась сильно.
        - Что за…?! - только и сказала она.
        В следующую секунду вода вокруг нас задрожала, а затем крупная волна обрушивается на место где я стоял.
        ПРЫЖОК!
        Вовремя отступаю, уходя от водной стены, что падает на камень.
        Затем из воды вновь показывается большое тело и несмотря на свои размеры ловко выпрыгивает в воздух и пытается схватить меня удлиненной пастью.
        ПРЫЖОК!
        Снова спасаюсь от нападения противника, который быстро погружается обратно в воду и скрывается в темноте глубины.
        - Это еще что?! - спрашивает Бьонд.
        - Гвен! Ты как?! - кричу девушке-призраку.
        - Нормально, - отвечает та. - Могла бы, обделалась. Я за телом оборотня!
        - Мерли, будь осторожна!
        - Поняла! - кивает кошка, заряжая арбалет.
        Смотрю в воду и вижу едва заметные тени в глубине, а затем оно снова показывается нам, и в этот раз рассмотреть непонятное существо у меня все же получилось.
        Собой оно напоминало какую-то огроменную змею длиной метро в двадцать бледно-голубоватого оттенка чешуи, с торчащими из тела шипами и перепонками, с вытянутой мордой полной острых зубов, а также большим костяным рогом, торчащим изо лба. Хотя нет, это все же не змея, у этого есть два больших плавника в виде передних конечностей, но без ног, а с длинным хвостом.
        - Дракон?! Морской змей?! - не понимал я сущности существа перед собой.
        А затем рассмотрел его описание в хрониках.
        МОРСКОЙ ПРЕСЛЕДОВАТЕЛЬ.(VI). УРОВЕНЬ - 31. РАСА - ХИМЕРА. ЖИВОТНОЕ.
        - Блеск, кажется, мы угодили в камеру содержания…
        Глава 42. Хозяин местных вод
        ПРЫЖОК!
        Подлетаю в воздух и спасаюсь от броска противника, что перемахнул через каменную платформу с дикой скоростью. Не уйди я с его пути, и он просто разорвал бы меня на куски своим рогом или острейшими зубами.
        Огромная туша почти без брызг погрузилась в толщу воды и опустилась на самое дно, чтобы быстро развернуться и вновь устремиться в атаку.
        ПРЫЖОК!
        Снова отступаю, уходя с очередной платформы.
        Гигантское тело выныривает из воды и закручивается в воздухе, чтобы извернуться и взмахнуть своим длиннющим хвостом, что будто прорезал собой пространство. Не имея возможности маневрировать в воздухе, мне остается лишь защищаться.
        БЛОК!
        Все еще слишком легкого даже после последних эволюций меня просто отшвыривает на другой конец затопленного зала.
        - Держись! - крикнула Гвен, поймав меня в полете и опустила на одну из платформ.
        - Спасибо, - кивнул я.
        СРАЩИВАНИЕ!
        Восстанавливаю повреждения, ведь после такого остаться невредимым невозможно.
        Несколько секунд передышки и снова приходится уходить, ведь тварь взмахивает своим плавниками и поднимает высокую волну, что обрушивается на платформы и смывает все на своем пути.
        ПРЫЖОК! ПРЫЖОК! ПРЫЖОК!
        Удается добраться до самой высокой скалы здесь и спрятаться на ней. До верхушки вода не достигает, а прочность у самих платформ и колонн такая, что они легко выдерживают все атаки этого существа. Жаль за ними прятаться, вечно не получается.
        «Бездна! Мы так долго не продержимся!»
        Беда не в том, что он сильнее нас, а в том, что мы толком его атаковать не можем.
        Он выныривает из воды только ради одной атаки, а затем погружается снова, не позволяя нам даже задеть его. Мне разок удалось чиркнуть копьем по его чешуе, она прочная, но сильной атакой пробить можно. Мерли пару раз удалось удачно попасть в голову монстра, и болты застряли между чешуйками. Жаль, в глаза не может нормально прицелиться, но у нее хоть какое-то достижение.
        Он снова пропал из виду и нам остается лишь крутить головами в поисках опасности.
        Химера для своих размеров удивительно проворна и непредсказуема, а потому все что мы можем, лишь пытаться подловить её на какой-нибудь атаке.
        Гвен пыталась сражаться в призрачной форме, но тварь владеет примитивной магией и её рог вполне может ранить призрака, если тот подойдет. Это свойство у него не всегда, иначе бы он первой же атакой уничтожил девушку, но та уже едва не лишилась конечностей, приблизившись к нему даже будучи невидимой.
        И ведь самое паршивое в этой ситуации, что мы даже сбежать не можем.
        Стоит нам приблизиться к выходу, как монстр начинает поливать все волнами, а если все же и выйдем, то открыть остальные двери просто не сможем из-за воды и постоянных атак. Нам придется убить эту тварь, иначе покоя она нам не даст и найти нужную дверь, мы не сможем.
        Есть, конечно, шанс, что нужной двери тут вообще нет, но даже если мы уйдем, нам может понадобиться вернуться и уже тогда будет худо. Закрыть за собой проход невозможно, мы там все сломали.
        «Либо мы убиваем этого гада, либо погибаем. Иначе никак!»
        Но пока ничего толком поделать не получается.
        - Нашел, на центральной платформе! - сказал Бьонд, указывая налево.
        - Понял! - киваю я. - Как идет подготовка?
        - Относительно, - отвечает напарник. - Сделаю быстро, но деталей не хватает.
        - Сейчас добудем!
        У нас есть небольшой шанс, но для этого Бьонду нужно больше костей. Проблема в том, что по прибытию большую часть дополнительных косточек, что он использовал для трансформации в молот, он потерял при столкновении с химерой. Так что снова обратиться в тяжелое оружие ему материала не хватает. Нам удалось кое-чего собрать, пока бегали вокруг, но этого еще недостаточно.
        - Вперед!
        ПРЫЖОК!
        Устремляюсь к центральной площадке, где валялись останки четырехрукого гомункула. Точнее его нога и рука, что нам сейчас пригодятся, главное успеть их подобрать.
        Платформа гораздо больше, чем остальные, но низковата, от чего воды там по колено и двигаться сложно.
        ПРЫЖОК!
        Отталкиваюсь от скалы и перемахиваю на следующую. Жалею, что у меня нет Скрытности с Паучьим шагом, а то мог бы как Мерли, легко клеиться к любой поверхности.
        - ГрА-А-а-а-а-а! - послышался рев монстра позади, и он устремляется за мной.
        Резко влево!
        Пропускаю тушу мимо, и огромный рог едва не задевает мне спину. На спине у меня сейчас висит лишь мой запасной треугольный щит. Он несколько мешает, но сбросить просто не успеваю.
        Взмахивает хвостом!
        Отскакиваю назад, пропуская длинную конечность, что бьется о скалы и выбивает с них каменную крошку. Та словно шрапнель разлетается во все стороны со скоростью арбалетного болта.
        Закрываюсь щитом и перемешаюсь на следующую платформу.
        Приземляюсь, перекатываюсь, а затем подскакиваю и устремляюсь дальше.
        Снова змей атакует и всей тушей врезается в скалу, по которой я бегу, от чего та трясется, но все же не ломается. Вот только я из-за встряски теряю равновесие и едва не падаю с края.
        Резко назад и пасть смыкается в метре от меня, а после он падает в воду.
        - Дельфин переросток! - зарычал я. - Чтоб тебя задницей Барнабаса придавило!
        ПРЫЖОК!
        Перемещаюсь дальше и бегу со всех ног, пока водяное тело продолжает преследовать.
        Удар!
        Огромный размером с меня рог обрушивается на каменную платформу и заставляет ту дрожать.
        Перескакиваю на соседнюю скалу и, развернувшись, бросаю в противника ножи.
        ТЕНЕВОЙ КЛЫК!
        Лезвия входит в твердую чешую, принося химере неприятные ощущения, но не более. Снаряды слишком маленькие для такого чудовища.
        «Теперь я жалею, что отказался от метательных дротиков».
        Ну, кто же знал, что они так пригодятся.
        Возвращаю ножи обратно в руку и продолжаю свой бег.
        - Ор! Кости! - крикнула рядом Гвен и кидает мне несколько собранных косточек. Те быстро ловит Бьонд и тут же вставляет в себя, утяжеляя.
        - Вот, господин! - подскакивает Мерли и также подает необходимое, а затем отступает.
        Враг пока по большей части сосредоточен на мне, что позволяет девчонкам помогать.
        Неожиданно платформа снова сотрясается, и мы с Мерли едва не падаем.
        - Уау! - зашаталась кошка.
        Тут из воды вырывается длинное тело морского чудовища.
        Он нависает над нами, раскрывает пасть, а затем начинает кричать:
        - ГРАААААААААААААААААААААААААААА!!!
        Неожиданно громкий звук обрушивается на нас словно десяток килограмм живого веса. Кости начинают трещать и перед глазами мир слегка плывет. Незнакомая атака заставляет все мое тело вибрировать и слышится, как косточки едва не дробятся от подобного давления.
        Секунда… вторая… третья…
        - РААААААААААААААААААААААААААААААААААААААААААААААААААААА!!! - вой словно отдается волнами внутри тела. Боли нет, но ощущения такие словно меня наполняет осколками, что пытаются вырваться из тела.
        Рядом на колени падает Мерли и выплевывает кровь, что идет у нее также из глаз и ушей.
        ОБЩЕЕ СОПРОТИВЛЕНИЕ!
        Способность, что защищает от не материальных и магических атак тут же включается.
        В следующий миг такое мощное воздействие прекращается, что позволяет мне хотя бы двигаться.
        ПОДШАГ! РЫВОК!
        Ускользаю от хвоста чудовища, а по пути подхватываю Мерли и утаскиваю из зоны звукового давления.
        - ГРААААГАХАА! - рев резко прерывается, когда Гвен напрыгнула на застывшее в одной позе водяного существо и начала когтями рвать его морду. - ПХААА! - захрипел Налетчик и тут же сбросил букашку с себя, затем погрузившись в воду.
        Звук и разрушительное давление прекратились, и мы, наконец, смогли перевести дух хоть пару секунд. Мерли сильно досталось, но она понемногу начала восстанавливаться.
        - Уходи и держись от него на расстоянии! Быстро!
        - Да… господин… - с трудом ответила терийка и поспешила удалиться и спрятаться.
        Сейчас она будет лишь мешать.
        Продолжаю бег.
        Рядом пристраивается Гвен, что кидает еще пару костей.
        - Без Общего сопротивления к такому лучше не подходить, - сказала она, двигаясь рядом. - Кошка и, правда, бесполезна.
        - Не важно, он скоро нападет!
        Добираюсь до центральной платформы и быстро подбираю куски тел гомункула. Бьонд быстро начал снимать с конечностей плоть, чтобы освободить кости, а я побежал к центру. Вода хлюпала под ногами и мешала двигаться, тяжесть костяного щита неприятно оттягивала руку, нарушала баланс. Сапоги грозились вот-вот соскользнуть с каменной поверхности, и я рухну мордой в воду.
        Встаю в центре платформы.
        - Ты готов? - спрашиваю напарника.
        - Почти, вставь в щит копье. Буду его как основу использовать, - сказал Бьонд.
        Делаю, как он сказал и вставляю костяное копье в заметно выросший и утяжелившийся щит, который держать одной рукой стало весьма сложно. Приходится Нерушимость постоянно поддерживать, чтобы просто не упасть.
        - Приближается! Пять часов! - крикнула Гвен, стоя на одной из высоких скал.
        Мерли не видно. Хорошо. Пускай спрячется, а то только помешает.
        Я уже и сам заметил торчащий из воды гребень.
        Монстр пошел снова в лобовую атаку, выставив вперед свой устрашающий рог.
        - Как только скажу, трансформируйся, - говорю Бьонду, выставив щит в сторону противника.
        - Сделаю!
        Вода начала тень в обратную сторону и волны стали биться мне о ноги. Огромное тело ускорялось и приближалось с каждой секундой, становясь все ближе и ближе.
        - ГРА-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А!!! - завопил он во все горло, и водное пространство вокруг начало вибрировать.
        ОБЩЕЕ СОПРОТИВЛЕНИЕ!
        Тут же активирую защитную способность, но общая вибрация вокруг неприятно отзывается в костях.
        Он все ближе и ближе, пасть, из которой доносится неприятный рев, почти достигает моего тело, а могучий рог устремляется в центр моего щита, чтобы пробить меня насквозь.
        «Пора!»
        РЫВОК!
        Устремляюсь навстречу противнику.
        Вода взрывается под ногами и расходится брызгами позади, а тело несется вперед словно клинок, прорезая набирающие волны.
        Поднимаю щит и напитываю его темной энергией на полную.
        ОСКВЕРНЕНИЕ!
        Тьма покрывает кости, словно языки пламени, растекаясь на пространство вокруг.
        Острый рог все ближе и уже почти добирается до меня.
        ПОДШАГ!
        Смещаюсь вправо и вместо того, чтобы принимать эту чудовищную атаку напрямую, лишь боком задеваю его.
        АГРЕССИВНАЯ ЗАЩИТА!
        Огромное количество энергии проникает в щит и наполняет мое тело. Мощь этого рывка монстра была столь страшной, что, если не освобожу её, меня разорвет на куски через секунду.
        Щит трескается и скрипит, но мы с Бьондом удерживаем его целостность.
        Использую энергию движения, меня закручивает вокруг своей оси.
        - ДАВАЙ! - кричу я.
        В следующий миг кости щита начинают быстро двигаться и меняться. Они покрывают древко копья и усиливают его, а затем наращивают на острие массив, что становится похожим больше на лезвие топора, чем молот.
        Пальцы сжимают утолщённое костяное древко и благодаря энергии, меня тянет вместе с тяжелым оружием, которое, описав дугу, устремляется к телу пролетающего противника. Вся накопленная энергия перетекает к острию…
        УДАР!
        Столкновение костяного топора и плоти монстра порождает мощную ударную волну, от которой вода на платформе разлетается в разные стороны, открывая голые камни. Суженное навершие врывается в чешую и просто разрывает её, от чего во все стороны ударяет фонтан крови, заливающий поверхность платформы.
        - РА-А-А-А-А-АА-А-А-ААА-АА-АА-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А!!! - новый вопль монстра, но уже не злобное рычание или устрашение, а визг полный боли.
        Мощнейшая атака сбивает траекторию движения водяного существа и вместо того, чтобы пролететь мимо платформы оно рухнуло на нее саму и застыло без возможности двигаться.
        - Не уйдешь! - крикнул я и тут же рванул на откатившейся химеры, что стало легкой добыче…
        ВЗРЫВ!
        Что-то мощное бьет меня в спину и сносит с ног, а затем по телу прокатывается волна болезненной энергии. Это оказалось так неожиданно, что я просто не успел среагировать и меня сносит с ног, отшвыривая от водяного чудовища на несколько метров.
        - Что…? - только и говорю я и, повернув голову… вижу на одной из скал какую-то небольшую фигуру человека с взведенным арбалетом…
        Выстрел…
        Глава 43. Беспощадный стрелок
        Странное чувство то ли боли, то ли какого-то жжения пронзило тело и перед глазами все побелело. Реальность словно исчезла, а я остался в полной тишине и пустоте. Словно никогда ничего и не существовало, а я лишь песчинка в этом…
        - Держись! - крик Бьонда вывел меня из этого состояния, а затем наваждение пропало.
        Чувство исчезло и все вернулось в норму.
        - Залечивай раны! Скорее, пока он не выстрелил вновь!
        Поднимаю голову и смотрю на маленькую фигуру на стене, что целится в меня из арбалета.
        Выстрел!
        ПОДШАГ!
        Уклоняюсь от снаряда и бросаюсь прочь в сторону скал, укрываясь от неизвестного противника.
        - Какого… мрака? - все еще пребывая в какой-то прострации, ответил я.
        - Смотри, какой чистый, - протягивает мне Бьонд серебряный болт.
        Не посеребрянный как у меня кое-как или те, что нам стражники выдали, а полностью сделанный из серебра снаряд. Таким даже стрелять нельзя без какой-нибудь формы укрепления, иначе просто сомнется в лепешку о кости любого хоть сколько-либо достойного применения такого снаряда монстра…
        Впрочем, у стрелка явно все нужные навыки имелись.
        - Повезло, что ты запасной щит со спины не снял и кое-какое сопротивление позитивной энергии имеешь, иначе я бы не успел вытащить его, - говорит щит.
        - Спасибо, - киваю я. - Сколько я был в отключке?
        - Секунды две. Где остальные не знаю. Змей нырнул в воду.
        - Бездна! - зарычал я, осознавая, что возможность была упущена.
        Если бы не вмешательство, я бы сумел если не убить, то серьезно ранить химеру, но теперь тварь ушла и снова нападет.
        Выстрел!
        Снаряд врезается в землю недалеко от меня, затем отскакивает от нее и попадает в противоположную скалу и, отскочив от нее, устремляется ко мне.
        ПОДШАГ!
        Уклоняюсь от снаряда, который через несколько секунд взрывается осколками.
        БЛОК!
        Закрываюсь щитом, но в следующий миг в него влетает сразу два бронебойных снаряда, что едва не раскалывают Бьонда на части.
        РЫВОК!
        Устремляюсь вперед на стрелка.
        Вместе со мной параллельно двигается и Гвен, желая побыстрее добраться до противника.
        Тот же увидев, что к нему приближаются, отцепил странную веревку со своей спины и бросился бежать.
        - Не уйдешь! - зарычал я и ускорился.
        ПРЫЖОК! ПРЫЖОК! ПРЫЖОК!
        Быстро сокращаю дистанцию с неизвестным, что с не меньшей ловкостью старается удрать. Он окружил себя мороком, вот только следы на воде выдавали его местонахождение.
        ТЕНЕВОЙ КЛЫК!
        Кидаю сразу три ножа и заставляю противника показаться, защищаясь от них.
        - Ты?! - удивился я, узнав нападавшего.
        Им оказался тот самый охотник из леса. Тот, который пытался заставить нас выдать, как мы убивали волколаков. Вот только почему он напал было решительно непонятно.
        ТЕМНЫЙ ЕГЕРЬ. (III). УРОВЕНЬ - 27. РАСА - НЕЖИТЬ. МЕРТВЕЦ.
        - Не уйдешь! - зарычала Гвен и первой добралась до охотника.
        Она попыталась порвать его когтями, но противник мгновенно взвел свой на вид тяжелый арбалет и выстрелил в девушку серебряной стрелой. Она увернулась, но снаряд взорвался осколками, когда пролетел мимо и серебряные кусочки влетели в мертвую плоть оборотня.
        - Агх! - зарычала та и пошатнулась.
        Мертвому телу серебро не вредит уже, а вот призраку, который в нем находится, уже тяжко приходиться. У той есть Общая сопротивляемость, и она даже Свет может недолго выдерживать, но ей теперь контролировать своей силой тело станет сложнее.
        Арбалет снова был моментально взведен и направлен на застывшую девушку.
        РЫВОК!
        Становлюсь на пути стрелка и отражаю выстрел щитом.
        РЫВОК!
        Быстро добираюсь от егеря и атакую копьем.
        ИЛЛЮЗОРНЫЙ ФИНТ!
        Тот прыгает спиной и пытается сбежать, но я устремляюсь за ним, попутно ставя на него клеймо.
        МЕТКА ПРЕСЛЕДОВАТЕЛЯ!
        Даже если он знает о ней, на заклинании стоит модификация на сложность снятия, а потому быстро не сбежит.
        ПРЫЖОК!
        Добираюсь до него и…
        Что-то бьет меня в шлем, сверху огибая щит и не удержавшись на ногах, падаю в мелкую воду.
        Тут же перекатываюсь, спасаясь от выстрела серебряным болтом.
        - Что за…?! - удивленно произнес я, смотря как из спины Мертвого егеря вырвались четыре паучьих лапы. Крупные конечности как у костеглотов заканчивались острыми шипами. Если бы не шлем, мне бы как минимум повредило голову.
        - Тц, как много сюрпризов, - фыркнул он и из его спины выстреливает паутина, которая быстро цепляется за высокий потолок этого огромного зала и утаскивает противника куда-то наверх.
        - Бездна! - выругался я, понимая, что на такой высоте добраться до врага не смогу. Даже мой прыжок не настолько высок, а бегать по стенам у меня нет возможности. - Гвен, ты как?!
        - В порядке, - застонала она, своей силой выдавливая из своего тела осколки серебра. - Терпимо…
        - Нам нужно… Берегись!
        На полной скорости врезаюсь в девушку щитом и отшвыриваю её в сторону, а затем сам отскакиваю.
        - ГРА-А-А-А! - завопил водяной монстр, выпрыгнув из воды и едва не порвав замешкавшуюся девицу. Мне удалось её отшвырнуть, а самому подпрыгнуть.
        БЛОК!
        Закрываюсь щитом, в костяную поверхность втыкается еще один болт, что едва не пробил мне тело. Подпрыгнув в воздух, я стал легкой мишенью для зависшего под потолком стрелка.
        - Задница Барнабаса, сразу с двумя будет тяжко! - зарычал я.
        - Займусь стрелком, а ты отвлекай монстра, - предложила Гвен.
        Мы вместе помчались вперед в сторону снайпера, что быстро перемещался на недосягаемой для нас высоте. Он ловко стрелял из спины паутиной и четыре паучьи конечности позволяли ему быстро перемещаться по потолку и при этом не мешали ему стрелять в нас.
        - У него не могут быть бесконечные болты, - сказала она.
        - Он их Возвращать, как я может, - фыркнул я спрятавшись за скалой. Мои ножи вернулись в щит. - Так что лишь уничтоженные болты не возвращаются, а остальные могут к нему вернуться. Да и с собой он точно взял их много. К тому же у него серебро, а в призрачной форме ты будешь слишком уязвима для него.
        Да, Гвен умеет летать, будучи духом, а Лапы Тролля позволят ей сражаться даже в такой форме, но прямое соприкосновение с серебром для нее будет слишком опасным. В прошлый раз урон на себя приняла плоть.
        - Эй, а где кошка? - подал голос Бьонд.
        - Да в бездну её, - фыркнула призрак. - Сейчас не до этой бесполезной идиотки.
        Я, конечно, был не так категоричен, но если она где-то спряталась, то пусть там пока и сидит. Сейчас от нее нет никакого толку.
        - Оставаться здесь нельзя, вперед!
        РЫВОК! ПРЫЖОК!
        Устремляюсь на полной скорости и перепрыгиваю с одной платформы на другую. Двигаюсь пониже между скалами, так как на открытой местности буду слишком легкой мишенью.
        Бежать! Бежать! Бежать!
        Ноги несут меня по воде, между камнями, прикрывающими от скрывшегося стрелка. Метка, увы, позволяет мне отслеживать противника на достаточно близкой дистанции, что также является проблемой. В будущем нужно будет это исправить, но это как выживем.
        Морской преследователь не собирается так просто отпускать меня. Та рана была не слишком серьезной, чтобы напугать его или навредить, но достаточной, чтобы разозлить как следует, а потому он так просто уже не отстанет.
        Перепрыгиваю между очередной платформой, а затем тут же отталкиваюсь в сторону уходя от пасти.
        ПОДШАГ!
        Огромный чешуйчатый хвост едва не снес меня.
        Неожиданно между скалами с неба обрушивается сразу десяток болтов, что начинают рикошетить от окружающих скал и в хаотичном движении разлетаться во все стороны.
        Закрываюсь щитом от приближающейся опасности, но та просто разбивается о костяную поверхность и исчезает.
        «Иллюзия?!» - осознал я.
        В следующий миг в плечо врезается настоящий болт и сильно бьет, едва не входя в кость, благо броня сместила его, и он лишь повредил плоть.
        РЫВОК!
        Пытаюсь вырваться из окружения скал, где снаряды буйствуют.
        В спину, закрытую уже дырявым обычным щитом, втыкается еще один, по шлему ударил один, а остальные рассыпались как миражи.
        ПРЫЖОК!
        Забираюсь на скалу и прыгаю дальше, но тут из воды снова выпрыгивает монстр, едва не перекусывая меня по полам.
        Удар!
        Две ноги врезаются мне в спину и толкают прямо на огромный рог. Я слишком поздно почувствовал приближение Метки и меня теперь несет прямо на чудовище.
        Благодаря все еще большому весу щита мне удается сместиться вбок.
        ВЫПАД!
        Атака копьем никак не навредила голове Преследователя, но позволила мне пролететь мимо.
        Падаю на платформу и снова перекатываюсь от выстрела, раскачивающегося на своей паутине Егеря. Тот с приклеенной к спине «веревкой» движется по воздух, ловкой отцепляясь от одного и выстреливая новым шнуром.
        - Бездна! - зарычал я, понимая, что долго так не продержусь.
        - Задрало! Я за ним! - сказала Гвен и, закинув труп оборотня на ближайшую скалу, устремилась к противнику. - Отвлеку его! Займись этой тварью!
        - Легко сказать, - буркнул я, поднимаясь и двигаясь в место, где будет хоть как-то удобно сражаться с монстром. - Бьонд, ты как?!
        - Не очень. Большинство наших костей сломаны и больше стать особо тяжелым молотом я не смогу. Повторить тот трюк не получится, да и нам этого никто не даст.
        - Есть идеи как нам быть?
        - Только эта, - сказал он, вытащил из себя черную костяную иглу.
        - Это… - напрягся я, вспоминая наш недавний опыт. - В этот раз мы можем не успеть…
        - А выбора у нас и нет. Либо это, либо смерть.
        Тут он прав, однако снова попытаться слить Тьму и Свет… В прошлый раз мы допустили ошибку и вовремя отбросили его, но в этот с таким врагом за спиной мы просто можем не успеть среагировать.
        Но выбора все равно нет.
        - Ладно, - сконцентрировался я. - Давай сделаем это…
        Глава 44. Надменный паук
        - Жалкое зрелище, - фыркнул Джурк, снова заряжая свой арбалет. Способность Импульсный откат, что позволяет ему мгновенно взводить свое оружие в боевую готовность, штука, конечно, хорошая, но пользовался ей охотник лишь по необходимости. Все же даже с улучшениями на снижение стоимости она достаточно затратна, а сделать такое пассивным невозможно. Да он и так тратит достаточно много энергии на свои выстрелы, так что тратить лишнее ни в коем случае нельзя. - Верно, мой папаша при жизни говорил - Даже самый сильный враг может легко умереть, попав сложную ситуацию.
        Такое отец говорил редко, обычно в редких перерывах трезвости, когда он вспоминал о родительском долге и чему-то пытался сына научить. И как бы Джурк не ненавидел этого старого алкаша, но подобная наука от опытного охотника действительно была хороша. И запомнил её он очень подробно, ведь именно благодаря этим наставлениям маленький забитый мальчик сумел избавиться от семейного тирана, сбросив того с обрыва.
        Сейчас вот это снова пригодилось.
        Этот Всадник действительно силен.
        Дело даже не в наличие невероятно ценных артефактов, но в личных способностях. Все же даже будь у тебя прям «палка-кого-хочешь-убивалка» таким еще пользоваться нужно уметь. Джурк достаточно долго следил за ним, чтобы оценить, сколь силен и опасен этот мертвец. В прямом столкновении у егеря не было бы и шанса на победу.
        А вот выждать, когда вся троица будет завязана на сложный поединок с кем-то опасным и ударить в нужный момент - это то, что нужно.
        «Тц, сопротивляемость у него неплохая».
        Он рассчитывал тем выстрелом серебряного болта убить мертвеца, но не рассчитал толщину того щита на спине и имеющуюся сопротивляемость Свету. Теперь придется действовать осторожно, благо охотник он опытный и знает, как загонять добычу, а сделать ему враги ничего не смогут.
        Вот всадник помчался между скалами, надеясь, что те укроют его от стрелка.
        «Наивно…»
        Взяв сразу три болта, Джурк вложил их в свой арбалет, где они слились воедино. В этом было главное свойство его магического оружия созданного дварфами. Он позволял временно соединять сразу три снаряда в один, а те через секунду после выстрела разделятся, сохранив все вложенные свойства.
        Джурк очень любил свой арбалет.
        Ему он тяжело достался. Пришлось неделю следить за авантюристами и выжидать, когда те попадут в тяжелое положение, чтобы метким выстрелом избавиться от дварфийки с этим оружием, а затем забрать с её мертвого тела столь прекрасный образец оружейного искусства.
        Четыре металлических коротких плеча с железной веревкой, намотанной на две катушки у основания, приклад и даже прицел. Великолепное оружие, да и стилизовано черепом и крыльями от чего оружие просто радовало эстетически.
        Зависнув на своей паутине Джурк прицелился, усилив свое зрение, и стал вливать в оружие энергию. Паутина, выстрелившая из аугментированной паутинной железы на спине, с четырьмя лапками давали неплохую стабильность и позволяли быстро передвигаться в воздухе. Особенно удобно ему было в таких огромных залах, где можно зависнуть под потолком и стать недосягаемым для многих врагов.
        «Сейчас!»
        МОЩНЫЙ ВЫСТРЕЛ! РИКОШЕТ! ТЕНЕВОЙ ЗУБ!
        Скомбинировав сразу три способности, Джурк нажал на спуск, и снаряд устремился в цель. Первую секунду тот был прозрачным и призрачным, что даже позволило бы тому пройти сквозь стену, чем иногда охотник пользовался. Затем болт разделился на три, а после вокруг каждого появилось еще три иллюзорной копии.
        Снаряды достигли цели, и начали отскакивать от скал, попадая в мертвяка. Тот не знал, какие из них настоящие, а какие нет, так что заблокировать их не мог.
        Один втыкается в щит на спине, второй входит в плечо, а третий отскакивает от вампирского шлема.
        «Тц, не очень!»
        Но это было лишь половина его действий.
        Враг забрался на скалу и думал, что спасся, но егерь просто раскачался на своей паутине и влетел врагу ногами в спину бросив того прямо на огромный рог Морского преследователя. К несчастью для охотника, противник сумел извернуться используя энерцию своего тяжелого костяного щита, а ударом копья сместился в сторону.
        Выстрел!
        Всадник перекатился в сторону и спасся.
        Возврат!
        Вернув болт, Джурк снова изменил свое местоположение и скрылся, став выжидать нового момента для атаки.
        «На мне метка, не хорошо, - нахмурился Егерь. - Просто так её не снять. Она еще и усиленна… Стоп! Что это..? Две метки?!»
        В следующий миг из невидимости появляется огромный кулак, который едва не задевает Джурка.
        Паучьи лапы из спины позволили ему оттолкнуться от скалы.
        Враг же появился из воздуха в виде девушки-призрака, вокруг рук которой появилась аура, дающая ей усиление.
        СОБИРАТЕЛЬ ТРУПОВ. (IV). УРОВЕНЬ - 3. РАСА - НЕЖИТЬ. ПРИЗРАК.
        «Благородная нежить. Плохо!» - напрягся Джурк, отступая от врага на ходу заряжая арбалет.
        - Не уйдешь!
        Та рванула на него и быстро сократила дистанцию.
        Резкий разворот, взведенное оружие.
        ШРАПНЕЛЬ!
        Болт при выстреле разрывает на куски, и серебряные осколки летят в девку.
        Та успевает неосязаемой тенью нырнуть в скалу, спасаясь от смертельного для нее вещества, но лишилась возможности атаковать.
        ПАУТИНА!
        Выстрелив из спины липкой жидкостью Джурк резко начал разрывать дистанцию между ними. Как бы Собирательница не была быстра, на такой скорости ей не двигаться.
        Та стала преследовать его, но летящий спиной охотник вполне мог спокойно перезарядиться.
        «Тц, чистых болтов осталось не так много».
        Он не любил использовать Шрапнель и другие способности, уничтожающие снаряды. Они все же дорогие, а серебро добывается не так просто, как хотелось бы и тратить его на подобные способности не стоит. Призраки очень уязвимы к серебру, даже такие могучие и с Общей сопротивляемостью, но нужно еще умудриться попасть. Все же твари почти не подвержены инерции и прочим факторам, делающим перемещение обычных смертных предсказуемым.
        - Получай! - крикнула девчонка и послала в него несколько Стрел Праха, но паук легко от всего увернулся.
        Быстро добравшись до него, та попыталась ударить своими кулачищами, вот только лапы паука у Джурка были не для красоты, и ему не составила труда отклонить атаки. Да, обойди она его защиту, вполне могла бы нанести серьезные увечья, но опыта рукопашного боя ей явно не хватало. Охотник такого никогда не позволил бы себе попасть под прямой удар какого-то новичка.
        - Слабовато, - усмехнулся егерь, провоцируя явно разозленную девицу. - С такими силенками вам не победить.
        - Ур-р-род! - заскрежетала она зубами. - Ты у меня получишь!
        - Ну, так попытайся! - рассмеялся охотник, продолжая двигаться на паутине.
        Сам же он старался не терять из виду и второго врага. Всадник, конечно, до него не доберется, но лучше не упускать потенциальную опасность из виду. Да, эта девка будет мешать ему стрелять, но он не просто так один из лучших охотников среди егерей Королевских садов. Пускай по силе он уступает, но опыта ему хватает, чтобы всегда выживать, даже в самых сложных ситуациях. Даже против Благородной Нежити четвертого ранга. Не впервой.
        Выстрел! Выстрел! Выстрел!
        Быстро перезаряжаясь и возвращая посеребрянные болты Джурк начал поливать призрака атаками, при этом стараясь экономить силы и постоянно держать с ней дистанцию. Благо потолок в этом зале очень высокий и можно хоть летать без проблем.
        Выстрел! Выстрел! Выстрел!
        Один из болтов слегка задел девку и та замешкалась на месте, что и стало её концом.
        ПЕПЕЛЬНЫЕ ЦЕПИ!
        Заклинание тьмы тут же формирует вокруг застывшей призрачной девушки и опутивает её не позволяя сбежать. Это заклинание даже призрака может сковать на пару секунд, что опытному стрелку и нужно.
        - Прощай, - улыбнулся егерь.
        Взвел арбалет, навел на не способную сбежать цель. Будь та в трупе, подобное бы ей не сильно навредило, как и в прошлый раз, но сейчас призрачная оборочка была слишком уязвима для серебряного покрытия. В её глазах читался ужас от осознания неотвратимости своего положения, и чувство беспомощности противника приятно грели мертвую душу нежити.
        В этом и сущность всех темных тварей. Страдания, страх и муки врага всегда отдаются приятной пьянящей дымкой в сердце.
        Выстре…
        - Агх! - захрипел он, получив сильный толчок в спину.
        Боли не было, но любая нежить ощутит, когда получит внутрь себя серебро. Как и любой обычный мертвец, он не был столь уязвим к этому металлу, но полуживая плоть на спине от аугментации все же ощутила неприятное шипение.
        Паутина, держащая Джурка, резко оборвалась, и ошеломленный паук полетел вниз…
        «Что за…?! - только и успел сказать он, летя в воду. - Ты…?!»
        В полете он увидел… горничную…

* * *
        - Попала! - обрадовалась Мерли смотря как враг летит камнем вниз.
        Увы, на его пути была вода, так что он не разобьется, а утонуть в любом случае не способен. Плюс Преследователь сейчас плотно занимается господином Ором, а потому перекусить упавшим в волны врагом не может.
        Покинув свое укрытие, девушка-вампир бросилась в сторону, куда упал этот стрелок.
        Его нужно как можно скорее добить, пока он не причинил им еще больше неприятностей. Тот болт, увы, не смог его убить. Слишком слабый арбалет, слишком мало сил у самой Мерли и слишком большое расстояние, зато удалось сорвать его с этой паутины. Пускай у терийки не было навыка Восприятия, но природные возможности её расы и прижизненный опыт охотницы легко компенсировали все недостатки. В будущем, правда, этот навык приобрести нужно, ей, как стрелку такое необходимо.
        Кошка ловко прыгала по скалам и все ближе подбиралась к врагу. Тот уже начал плыть к ближайшей платформе.
        - Явилась, - послышался рядом голос госпожи Гвен.
        Та успела освободиться от цепей, а затем вселилась обратно в тело своего оборотня.
        - Простите, что раньше не помогла, - сказала зверолюдка. - Он списал меня со счета и забыл, так что я решила выждать идеального момента для выстрела.
        Будучи полностью бесполезной против химеры, Мерли, пришлось укрыться от него и спрятаться. Та звуковая атака была слишком опасной для нее, и приходилось всегда держать дистанцию и какую-то преграду между ними. Да и её выстрелы оказались бесполезны.
        Но вот напавший на них стрелок был куда более подходящей мишенью. Вот только хирритка понимала, что если враг о ней вспомнит, то уже никогда не подставится. И пусть ей хотелось поскорее воссоединиться с друзьями, но она этот порыв сдержала и стала красться. Нужно было выждать идеальный момент для атаки, и госпожа Гвен его ей предоставила. Пока он сконцентрировался на призраке и в момент опутывания Цепью расслабился, наслаждаясь муками и страхом противника, он замер, что и дало девушке возможность. Попала точно в спину и заставила упасть.
        Теперь осталось лишь добить.
        - Забудь, ты молодец, - усмехнулась Собирательница.
        - Спасибо, госпожа, - отразила её улыбку вампирша.
        - Не расслабляйся, он еще живой.
        - Есть!
        Они добрались до крупной каменной платформы, куда выбрался этот ублюдок. Мертвец с паучьими лапами на спине вылез из воды, бросив на землю свой арбалет, а затем выдернул из спины болт. Вместе с ним из него потекла паутинная жидкость. Похоже, орган, выделяющий её, поврежден.
        «Хорошо, теперь не убежит».
        Девушки приземлились на платформу.
        - Ну что, налетался? - усмехнулась госпожа Гвен. - Готовься быть битым.
        - Тц, сучки, - выругался Егерь. - Не думайте, что вам меня так просто удастся убить.
        - Сейчас проверим.
        - Ну, проверяй…
        С этими словами охотник топнул ногой по каменной платформе и неожиданно вокруг него начала подниматься каменная крошка.
        Пыль с земли и камушки взмыли в воздух, и начали притягиваться к телу стрелка, облепляя его со всех сторон. Всего пара секунд понадобилось ему, чтобы покрыться толстым слоем камня и обратиться массивной статуей.
        - Бездна, - застонала Гвен. - Опять типа голем?!
        - Каменный доспех, - узнала Мерли заклинание. - Причем какое-то особо мощное и усиленное. Дело не особо хорошо.
        - Ну, идите сюда, - произнес враг, поднимаясь на свои паучьи конечности. Из его спины вырвало еще четыре таких же лапки. - Посмотрим, чего вы стоите…
        Глава 45. Отрешение
        ПРЫЖОК!
        Перемещаюсь с одной скалы на другую, попутно следя за преследующим противником. Морской Преследователь не отстает и постоянно пытается поймать, но пока мне удается живать. Местные скалы и платформы сделаны точно под этого монстра, а потому не разрушаются, даже когда он всей своей тушей в них врезается.
        Жаль только в полете между скалами я довольно уязвим.
        Одно хорошо, за все время бега в меня пока не стреляли. Видать Гвен все же сумела отвлечь стрелка на себя.
        «Надеюсь, с ней все в порядке».
        Но волноваться сейчас нет времени.
        Нужно сконцентрироваться.
        Вскоре мы добрались до нужного места. Это была небольшая часть зала с множеством мелких скал и платформ, расположенных на разном уровне от воды, стоящих не слишком близко друг к другу. Тут монстр не сможет слишком активно разгоняться по прямой, да и хвостом ему будет сложно бить, а расположение скал не очень удобно для рикошета.
        Добравшись до одной из самых больших платформ быстро отслеживаю, местоположение противника и приготавливаюсь.
        - Давай, - кивнул я напарнику, и мы вместе начали концентрироваться на игле.
        Делать это было сложно, ведь приходилось не забывать об окружении. Закидываю костяной щит за спину к обычному. Сейчас блокировать мне ничего не получится. От Бьонда до моей руки идет лишь небольшая конечность, что касается черной костяной иглы сжатой в моих пальцах.
        Сконцентрироваться…
        Нужно концентрироваться на нашей связи.
        Думать совместно, вливать одинаковое количество энергии.
        Опасность слева!
        РЫВОК!
        Отступаю с места, где только что пыл и огромная туша монстра проносится мимо, едва не порвав меня своими зубами. Затем он погружается в воду, чтобы вынырнуть как дельфин и обрушится своим рогом на платформу, сотрясая камень мощью своего удара.
        - Угх! - пробормотал я, едва удерживаясь на ногах.
        Тряска была такой сильной, что едва не падаю, однако концентрация летит к черту.
        - ГРА-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А!!! - мощный вопль химеры заставляет воду завибрировать, а мое тело содрогнуться от полумагической атаки.
        ОБЩАЯ СОПРОТИВЛЯЕМОСТЬ!
        Кое-как подавляю эту атаку и пытаюсь разорвать дистанцию, снова концентрируясь на игле, вливая в нее позитивную энергию. Чудовище пытается обрушить на меня свой хвост, но ударить горизонтально ей мешают местные скалы.
        Что не помешало ей взмахом послать в меня все камушки и осколки, что словно шрапнель разлетелись в разные стороны, врезаясь глубоко даже в камень. Два щита на спине кое-как спасают меня от такого.
        Морской преследователь снова погрузился в воду, дав мне время на подготовку, но надолго он там не задерживается.
        «Успокойся. Сосредоточься. Нужно сконцентрироваться. Вместе…»
        Однако отрешиться от окружающих угроз не получалось, и я постоянно отвлекался.
        - Так ничего не получится, - сказал Бьонд. - Ты там не можешь собраться?
        - Не выходит, - заскрежетал я зубами. - Не получается. Слишком медленно, а нужно еще и за окружением следить. Черт его знает, когда будет новый выстрел…
        - Хватит об этом думать! - разозлился Бьонд. - Забудь обо всем. Девки не подведут нас! Раз уж мы их с собой таскаем, то и доверять как-то нужно! Давай, уничтожь этого урода, а остальное не важно!
        Такой экспрессии от него я не ожидал, но…
        - Ты прав, - успокоился я. - Раз Гвен сказала, что отвлечет, то я не должен в ней сомневаться.
        Нужно отринуть лишнее и сконцентрироваться.
        Никаких волнений.
        Только одно…
        Монстр снова движется в нашу сторону, но в этот раз он поднимает крупную волну в которой движется в нашу сторону.
        Энергия Света перетекает от меня в иголку, а Тьма исходит от Бьонда.
        Да, хватит сдерживаться.
        Раздражение, что копилось во мне все это время должно вырваться наружу…
        И для этого у меня найдутся слова.
        Изиды зло, я заклинаю,
        Нет страха в сердце у меня.
        И тьму вокруг я презираю,
        Стою на страже всего дня.
        Волна нависает над головой, а вместе с ней и вырывающийся их нее монстр.
        - ГРА-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А!!! - снова звуковая атака, но в этот раз я не позволяю ничему отвлечь мне от поставленной задачи.
        Свет и Тьма в игле сначала сражались друг с другом, но, как и в прошлый раз, преграда между ними спасает и две силы сливаются, образуя нечто новое. Черное и Белое исчезают, становясь нейтрально-серым, и тусклая пульсация разносится от переполняющейся костяной иглы.
        Чистейший Хаос…
        Он все ближе и ближе, огромный рог вместе с толщей воды почти добирается до нас…
        Взмах!
        Левая рука дергается вверх, и игла срывается с пальцев.
        Доля секунды пульсации и…
        Взрыв!
        Вода обрушивается на наши головы, и смывает нас с ног, утаскивая куда-то вперед по большой платформе.
        - Пфа! - подскакиваю я, поднимая забрало шлема, откуда вытекает куча соленой воды. Захлебнуться я не могу, но вот дискомфорта мне это доставляет. - Где враг?!
        Рядом со мной в землю врезается осколок рога, что наполовину входит в каменную поверхность.
        А затем всю платформу сотрясает удар огромной туши, что прокатывается по земле.
        - РА-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А!!! - крик полный боли раздается из пасти чудовища, когда то корчится от агонии, лежа на камнях. Плавники машут в разные стороны, тело извивается, а хвост истерически бьется в конвульсиях. Звуковая атака даже мощнее чем обычно.
        Смотрю на чудовище и поражаюсь тому, что оно еще живо, несмотря на отсутствия половины головы.
        Кровь целой рекой разливается во все стороны и окрашивает окружающие воды в багровый оттенок. Алый фонтан разносит капли жизни во все стороны и обрушивается ливнем на все вокруг.
        - Ор! Ты как?! - говорит Бьонд.
        - Нормально! Нужно…
        - Твоя рука!
        - Моя что…?! - не понял я.
        А затем в следующий миг увидел, что моей… левой руки… просто нет…
        Она стерлась из реальности в момент взрыва, который, похоже, оказался слишком близко. Кисти нет, предплечья нет, и лишь половина плеча.
        - Кошмар… - только и сказал я, смотря на свою культю.
        Боли нет никакой, но вот ощущение потери была неприятной.
        - Гр-р-р-р-р… - уже тише зарычал монстр и стал ползти к воде, желая сбежать.
        Вид химеры, что получив столь страшную рану, все равно живо и хочет уйти почему-то взбесил меня.
        - НЕ УЙДЕШЬ! - зарычал я.
        РЫВОК!
        Устремляюсь по крови к ползущему животному. От него ощущается боль, ему страшно, а вид того как я несусь на него разбрызгивая во все стороны его же кровь ужасает несчастное создание и то смотрит на меня единственным глазом с полным отчаянием.
        Оно ползет быстрее и почти добирается до воды, но уйти ему я не дам.
        ОКОВЫ МСТИТЕЛЯ!
        Магические цепи сковали чудовище и прибили его к земле не давая пошевелиться. В обычном состоянии он бы легко порвал столь ненадежные путы, но с такой раной уже ничего сделать он не мог.
        Добираюсь до морды химеры и со всей силы бью копьем точно в единственный оставшийся глаз.
        ВЫПАД!
        Предсмертный рев разносится на весь зал…

* * *
        - РА-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А!!! - рев этого чудища был слышен во всем зале, вот только ощущения от звука были какими-то иными.
        Если раньше голос химеры был наполнен яростью и злобой, то нынешний звук был больше с болью и страхом. Ничем хорошим это не ощущалось, Джурк понимал это прекрасно.
        «Надо бежать!» - пришла мысль мертвому охотнику, вот только сбежать, пока не получалось.
        Удар! Удар! Удар!
        Тяжелые кулаки оборотня, усиленные аурой, неприятно били по каменной броне. Паучьи лапы неплохо отбивались от назойливой одержимой твари, но вот толком ответить не получалось. Так еще и каждый раз, когда он пытался сконцентрироваться на основном враге, как в спину ему прилетал тяжелый болт от этой мерзкой вампирской девчонки.
        «Как же стыдно!»
        Позор для опытного охотника быть застигнутым врасплох. Он же был уверен, что Всадник и Собирательница, тут основные враги, а мелкую вампиршу низшего ранга даже не рассматривал как помеху. А уж когда она, получив рану от химеры, убежала и спряталась, вообще списал её.
        И все для того, чтобы так глупо попасться.
        Заиграл с призраком и оставил спину открытой…
        Оборотень нанесла несколько тяжелый ударов, откалывая куски камня от его тела, а затем увернулась от паучьих лап. Увы, будучи под заклинанием Каменная Кожа, маневренность Джурка была не очень высокой, а потому угнаться за ловким врагом оказалось еще сложнее.
        Выстрел!
        В спину прилетает болт, который едва не отшатывает егеря.
        - ТВАРЬ! НЕ ТРОГАЙ МОЙ АРБАЛЕТ! - бесился охотник, видя, как эта мелкая вампирша перезаряжает его оружие.
        Он так увлекся боем с ликаном, что не заметил, как эта мелкая пигалица проскочила мимо и украла его прекрасное оружие. Получалось у нее не очень, ведь взвод четырех плеч и металлической тетивы был очень тугим и рассчитанным на более сильного пользователя. Но кое-как она справлялась, стреляла редко, но в самый неприятный момент.
        Каждый раз, когда Джурк слишком отвлекался на одного врага, второй тут же напоминал о себе.
        Благоразумно было бы сейчас сбежать, но егерь просто не мог оставить тут свое ценное оружие. Этот арбалет слишком важный и сильный, чтобы бросать его, да и возвращаться с позором как побитая собака и без своего арбалета было бы невыносимо. Его и так другие егеря терпеть не могут за хвастовство и то, что его покрывает госпожа Лагура, так теперь он станет просто посмешищем.
        «Что делать?!» - паниковал Джурк, не зная как теперь быть.
        Нужно бежать, но оружие оставлять нельзя. Надо спасаться, но непонятно безопасно ли сейчас в воде.
        Что там с монстром и можно ли нырять, да и нет ли там еще чего?!
        УДАР!
        Что-то большое и тяжелое падает сверху и ударяет между Джурком и оборотнем.
        Небольшое облако пыли поднялось, но вскоре развеялось, открыв им вид на… какое-то странное оружие…
        Кусок рога той химеры было опутано человеческими костями, создающее тому длинное древко. Оружие смотрелось крайне нелогичным, кривым, тяжелым, но каким-то неприяным.
        Один из черепов на древке повернулся к нему и выдал неожиданную для себя мимику.
        - На что уставился, придурок?! - сказал череп.
        - ХА?!
        - Бери его, Гвен, - послышался новый голос и на платформу приземляется и сам Всадник.
        Вид этого типа заставил Джурка застыть в ужасе.
        Потрепанный, покрытый кровью, лишенный левой руки, он все еще был живой и светящиеся белые глаза виднелись через узкую щель забрало его шлема.
        - Крутая штука, Бьонд! - рассмеялась девка-призрак, подхватив это монструозное оружие.
        - Стой… - хотел сдаться егерь, но его уже никто не слушал.
        Тяжеленный то ли молот, то ли топор просто переломал паучьи лапы Джурку, а затем с легкостью уничтожил каменную броню. Понимая, что бороться бессмысленно охотник кинулся к воде.
        Выстрел!
        Его ногу пробивает тяжелым арбалетным болтом, и мертвец спотыкается и падает на землю.
        - Не уйдешь, - прозвучало над ним, и мертвая рука легла тому на шею.
        - Нет! Стой! Пощады!
        - Никакой пощады…
        А затем свет заполонил взор…
        Глава 46. Тайник
        Бум! Бум! Бум!
        Глухой звук ударяющихся кулаков о металлическую дверь раздавался в относительно небольшом коридоре, и проносился по стенам, уходя куда-то назад. То, что местные твари могут нас слышать и прийти нас уже не особо волнует. Все разумные животные после воплей морского преследователя разбежались в ужасе, да и запах его крови скорее пугает остальных химер, чем привлекает.
        Может на его труп кто-то и позарится в качестве еды, но не скоро, а мы тут задерживаться на слишком долго не собираемся.
        Бум! Бум! Бум!
        Гвен, вооружившись Бьондом-молотом, долбила очередную дверь под тихие маты последнего. Тот явно был не рад, что им пользуются как ломом, но сам понимал, что выбора у нас как бы и нет. Одно было хорошо, что ударную часть сделали из куска рога той химеры, а не его собственных косточек. Его бы Укрепление вряд ли выдержало столько ударов, а этот рог весьма прочный. Не зря его лишь «иглой» удалось срезать.
        - Эх, как утомительно, - вздохнул я.
        - Господин Ор, не дергайтесь, мне неудобно, - сказала Мерли.
        - Извини.
        Кошка продолжила работать иголкой и пришивать мне новую руку.
        Моя старая оказалась полностью уничтожена во взрыве, а новую достать не так просто. Благо тот Егерь, что напал на нас, был достаточно «мясным», чтобы его левая рука мне подошла и её можно было пришить.
        Увы, быстро прицепить новую конечность я уже не могу.
        Это минус новой формы эволюции.
        Будучи скелетом, я мог спокойно менять конечности и те быстро ассимилировались во мне. Став Чернокостным этот процесс был уже не таким быстрым и куда сложнее проходил, но также проблем не было. А вот теперь мои кости больше не скрепляла магия, а были вполне себе обычные суставы, которые просто так не приделать заново.
        Остается полностью заменять конечность и плоть пришивать новую.
        Так что я тихо сижу и не шевелюсь, позволяя заботливой Мерли заниматься мной.
        В это время Гвен злобно зыркает и ревнует, но не мешает, ведь кроме нее сломать стены, увы, никто не может. Терийка слишком слабая и Бьонда не поднимет, а я с одной рукой сейчас не особо хороший боец. Сражаться могу, но вот держать щит не получится.
        Сам же я чтобы не мешать девушке заниматься своим делом обдумывал произошедшие события.
        Если раньше я наивно полагал, что мы справимся со всеми проблемами своими силами, то сейчас был в этом не уверен. После победы над Бенедиктом я несколько возгордился и стал самоуверенным.
        Ну да, это не удивительно, ведь не каждый может похвастаться победить сразу двух достигших уровня Благородной нежити. Четвертый ранг - это весьма сильно, но мне дважды удалось таких побороть.
        Сначала Свинофермер, потом Бенедикт…
        Вот только оба врага были лишь номинально на этом ранге, а на деле оказались лишь середнячками.
        Свинофермер - деградировавший элитный воин, причем не только телом, но и разумом. Он был слишком погружен в свое безумие, слишком предсказуем, что и повлекло за собой его смерть. Нормальный призрак четвертого ранга, как та же Гвен сейчас, во всю пользовался бы преимуществом бесплотности, атакуя через стены и просто не давая в себя попасть.
        Бени же лишь недавно стал атавистом, толком не освоился и даже не выработал свой личный стиль. Так и не определился в целом, на что ему хочется полагаться - магию, тело или их комбинацию. Все, на что его хватило в плане их соединения - это одно-единственное крыло. Нет, в плане использования своих сил и общей тактики он был несравненно лучше Свина, но ему недоставало опыта, причем опыта не только побед, но и поражений. Стоило бою отойти от его предполагаемого плана - как он растерялся и начал паниковать.
        Да, они оба были слабы для своего ранга. Однако этого хватило, чтобы я переоценил свои силы.
        И это подземелье отвесило мне солидную пощечину, мигом спустив с небес на землю.
        Моих сил было недостаточно для боя с толпой химер, и лишь удача в виде недалеко расположенного зала-с-топорами нас спасла. Встреться мы где-нибудь дальше от него, и я бы не смог сделать вообще ничего.
        Затем столкновение с големами, которые нас едва не заломали. Я ничего сделать тут не смог, все сумел решить Бьонд, так что это полностью его заслуга.
        Далее двойная проблема от морской твари и того охотника. Тут было уже лучше, но и так, если бы не Бьонд одолеть змея не получилось бы. Да и то, я лишился руки. С охотником также неплохо справлялись девчонки, и, если бы не Мерли, он бы и так продолжал бы мне мешать.
        Короче я себя чувствовал просто отвратительно, и мне было стыдно за себя и свою слабость. Именно мое решение привело нас всех сюда, но моих возможностей было недостаточно, чтобы вывести отсюда. Конечно, я далек от тех идиотов, что пытаются сделать все сами, не полагаясь на товарищей, но мне не нравилось, насколько я был зависим от их помощи… и насколько от глупой удачи.
        Благо мы все-таки выжили, а значит, нужно сделать выводы из случившегося.
        «Закончим эту работу, а затем уйдем на небольшой „отпуск“, чтобы разобраться в себе», - решил я.
        Да, уйдем подальше, как следуем, разовьем свои способности, подтянем навыки и усилимся, и только потом будем вмешиваться во что-то опасное. Если на нас нападут вампиры, то ничего сделать с ними мы не сможем. Это Бенедикт был бездарным идиотом, что неподготовленным бросился в бой, а вот новые враги вряд ли буду столь же беспечными.
        И ведь еще, не понятно получим ли мы за эту работу какую-то награду…
        Скашиваю взгляд на новую руку.
        «Почему он напал на нас?»
        Не могу поверить, что ведьмы просто взяли и решили нас предать. Обход Договора - дело долгое и сложное, за пару суток это может и можно провернуть, но траты сил при таком подходе точно увеличатся, придется в старых-добрых темных традициях складывать гекатомбочку жертв… Просто заплатить было бы как-то дешевле.
        «Да и само нападение какое-то странное…»
        Начнем с того, что если бы ведьмы и правда пытались нас кинуть, то сделали бы это уже после выполнения работы, а не в середине, когда непонятно достигнем ли мы цели. Да, можно было бы подумать, что они там уже все обнаружили и решили избавиться от работников за ненадобностью, но все равно как-то глупо бить таким образом.
        Плюс сама атака была бы иной.
        За нами бы послали стражу или более солидных врагов, а не одного егеря.
        «Надо было его сначала допросить».
        Да, еще одна ошибка.
        Вместо того, чтобы убивать его, стоило сначала выудить всю информацию, а уже потом уничтожать, но я был так взбешен в тот момент, что позволил эмоциям меня захлестнуть.
        Да, Свет не позволяет мне стать холодным и чёрствым, но он же заставляет меня действовать импульсивно и необдуманно.
        «С этим нужно что-то решать».
        Как-то нехорошо получается. Я слишком эмоционален и иду на поводу у своих чувств.
        Нужно будет теперь следить за своим поведением, и пресекать излишне резкие желания. Или завести соответствующий навык, когда будет место… Вот только когда оно будет?
        Ладно, возвращаясь к недавним событиям.
        Я решительно не понимаю, зачем ведьмам было устраивать подобное нападение. Удобнее было бы поднять нескольких ведьм с постелек, пройтись до выхода из подземелья и банально задавить нас числом, рангами и массовой атакой по площади. Значит это не ведьмы как таковые. Либо за нами послали шпиона, хотя бы для того, чтобы картографировать подземелье до точки нашей возможной смерти, и он из-за чего-то решился на такую самодеятельность, либо это рука другой фракции, либо сами ведьмы в этом вопросе далеко не едины, что, кстати, вполне себе правдоподобно…
        - Я закончила, господин, - сказала Мерли.
        - Спасибо, - киваю ей, а затем смотрю на свою новую руку.
        Пришили её хорошо, правильно, но пока она еще не моя.
        А значит, пора работать.
        СРАЩИВАНИЕ! ОСКВЕРНЕНИЕ!
        Пропустив через конечность темную энергию, начинаю попутно лечить её, заодно попросил Мерли обработать ее бальзамирующим составом. Мертвая конечность с гнилой плотью и обычными костями вздрогнула, а затем начала дрожать, когда в нее проникала моя сила. Несколько минут такой процедуры и косточки начали темнеть, а плоть отслаиваться, а затем заново наращиваться.
        Процесс ассимиляции начался.
        Займет он от пары дней до недели, а значит, сражаться я уже не могу. По крайней мере, так активно как раньше. Свет через нее вообще пропускать нельзя, ведь сопротивляемости у нее совершенно нет.
        В будущем, с прокачкой навыка Восстановления, у меня появится способность по отращиванию потерянных конечностей, но до нее еще дойти нужно. Сейчас пользуемся тем, что есть.
        - Нормально, - кивнул я. Руку закинул на перевязь, чтобы не болталась. Двигать ей уже могу, но держать щит не получится. - Ты сама как?
        - Все хорошо, - кивает терийка. - К тому же…
        Она с улыбкой посмотрела на арбалет.
        - Теперь я буду еще полезнее.
        Ну, хоть кому-то тут хорошо, и он вышел из событий с пользой. Бьонд получил кусок рога химеры, который он теперь может использовать как ударную часть для трансформированного оружия. Рог очень крепкий и не особо тяжелый.
        А вот Мерли получила оружие напавшего на нас егеря.
        Его арбалет просто невероятная штука. Дерево и металл, явно дварфийская работа, не понятно только темных или светлых. Стилизация под череп ни о чем не говорит. Светлые дварфы тоже любят украшать свои изделия черепами, костями и демоническими рожами. Все же, какими бы национальные дизайны не были, каждый хочет быть запоминающимся.
        Четыре металлических плеча, тетива из металлических волос и чего-то еще замотанные на две катушки по бокам, удобный приклад и даже прицел есть. Что уж говорить про магические свойства этого оружия…
        Призрачный мракострел. Тип - Оружие/Зачарованный предмет. Урон - Колющий. Прочность - 545/545. Качество - Очень высокое.
        Дварфийский механический арбалет усиленный рунами. Настоящее произведение искусства оружейного дела, что сочетает в себе качество и эффективность.
        Особое свойство - Тройной призрачный снаряд.
        - Тройной призрачный снаряд - позволяет временно слить воедино сразу три болта, что разделяются в полете. Также первую секунду после выпуска болт неосязаем и может пройти через любой физический объект.
        Вот это я понимаю - крутое оружие.
        У меня есть шлем и копье магические, но они не такие интересные как это. Даже без магического свойства этот арбалет является крайне хорошим. Конечно, для Мерли он пока тяжеловат, взводить его ей непросто, но со временем она станет сильнее и этот недостаток исчезнет.
        В остальном у этого типа ничего особенного не было, разве что болты подходящие и парочка из чистого серебра, что может пригодиться, а остальное не заслуживает внимания. Я с собой только голову забрал, будет, что предъявить ведьмам. Даже если это была его личная самодеятельность, то отвечать за это будут уже они.
        - Ура! Я закончила! - послышался голос Гвен.
        - Наконец-то, а то у меня в голове уже гул стоит, - застонал Бьонд.
        - Помалкивай, палка-ковырялка, от тебя все равно мало толку.
        - Да я тебя…
        - Завязывайте, - пресек я их обычную перепалку. - Открывайте.
        Нехотя они перестали спорить и все же раскрыли дверь.
        К нашему огромному облегчению за ней не было очередного огромного зала, а была просто лестница. А то мы открыли вторую дверь и нашли за ней такой же гигантский зал, только заполненный песком. Есть ли там огромные черви или какие-то другие твари мы выяснять не стали, а быстро ушли, предварительно завалив ход останками големов.
        Теперь же что-то новенькое и проверить стоит.
        Аккуратно, тихо, не спеша мы двинулись вверх по ступенькам готовые в любой момент сражаться и убегать.
        Поскольку в нашей группе я самый пострадавший, то мне пришлось одни в центре. Да, без возможности орудовать второй рукой я был не особо полезен. Бьонда в форме молота сейчас носила Гвен, её телу оборотня он был как раз.
        Вскоре лестница вывела нас в большой зал со стеклянными стенами, через которые было видно те два зала, в которых мы успели побывать. Видать это какая-то смотровая площадка, где что-то видно только с этой стороны, ведь с той ничего не заметили. Гвен пару раз ударила по стеклу молотом, но то даже не поцарапалось.
        В самом помещении не было ничего интересного, зато отсюда вела еще одна дверь, в этот раз совершенно обычная, не бронированная и открылась она легко. Пройдя внутрь мы оказались обычном коридоре, который для тела Гвен был тесноват, но кое-как протиснулись.
        Через пару минут хода в темноте мы вышли в какое-то странное помещение с высоким овальным потолком, множеством столов, на которых валялись всякие вещи типа каких-то документов, книг, странных приборов и камней. У стен стояли шкафы и белые мраморные статуи с частично облупившейся краской. Видать когда-то скульптуры были расписаны, но время их не пощадило.
        - Так это не големы? - напрягся я, смотря на изваяния.
        Ну, если те были похожи на то, что может пошевелиться, так как у них видны шарниры, то это целостные куски камня из которых выточили эти изваяния. Смотрелось красиво, но я мало разбираюсь в искусстве.
        - Вау! Невероятно! - сказала Гвен, выбравшись из трупа оборотня.
        Она подскочила к статуям и стала рассматривать их.
        - Невозможно! Так он и правда был первым?! - заговорила она. - Но ведь тогда получается, что заметки Клауса Арестериса не верны и он ошибся! Ого! Да это же сенсация! Узнай все об этом и все…
        - Эй, Гвен! - позвали мы девушку, что уже начала сама с собой говорить. - Ты чего…?
        - А? - она обернулась. - Вы что не понимаете?! Эти статуи! Это же все Повелители Тьмы!..
        Глава 47. Урок истории
        - Повелители! Те самые! Как же круто! - словно маленькая девочка радовалась Гвен, летая вокруг статуй. - Вау! Это же Батахай! Я думала, он не был Повелителем! Невероятно!
        Такое поведение от Гвен никто из нас никак не ожидал.
        Обычно циничная и отстраненная девушка сейчас выглядела дико увлеченной, словно маленький ребенок попавший магазин игрушек, которому позволили забрать все что хочешь. Смотреть на это было непривычно, и несколько шокировало нас всех. Она продолжила летать от одной статуи к другой, что-то говорить на смеси общей человеческой речи и эльфийского, вплетая маты от дварфов.
        Все это явно могло продолжаться долго, поэтому я решил привлечь внимание нашей подруги.
        - Эй, Гвен. Очнись! - поймал я призрачную девушку и стал трясти. - Приди в себя. Что с тобой происходит?
        - А?! Что? - удивленно посмотрела она на меня. - Чего?
        - Что с тобой происходит? Ты вдруг резко стала такой активной. Раньше мы тебя такой не видели.
        - А… да… - она словно очнулась от наваждения. - Извиняюсь… Просто…
        Гвен снова посмотрела на статуи.
        - Это же Повелители Тьмы. Многие даже не знают, как они выглядели, ведь исторических справок не осталось, а многие были целенаправленно уничтожены. А тут показаны их точные изображения. Может даже еще что-то найдется. Ведь ради этого я и приехала сюда…
        Отпускаю девушку, и та снова подлетает к статуям.
        Призрачная леди подошла к первой статуи. Это оказался высокий бородатый мужчина в полном латном шипастом доспехе. Смотрелся он очень грозно и сурово, прямо видно, какой серьезный вояка.
        - Это Агарес, Первый Повелитель Тьмы, - сказала Гвен. - Его также называют Владыка Расколотых Небес, Король Облаков и Хозяин Драконов. В 147 году После Катаклизма он появился и объявил войну всему миру. Он был наездником на могучем красном драконе и возглавлял армию таких же всадников. Он не сильно жаловал магию и некромантию, хоть и был могущественным колдуном. Некоторые считают, что он все же не был Повелителем, а был просто Лордом, но подтверждения или опровержения историки еще не получили. Он погиб от рук Эрмонда, Первого Избранного в битве в Драконьих Горах. Известное небесное сражения 176 года, в котором оба великих воина завершили бой смертельным падением с огромной высоты. Неизвестно, кто нанес последний удар и был ли он нанесен вообще. Есть версия, что оба просто истощили себя настолько, что когда дракон Агареса получил рану и начал падать, ни один из них уже не смог справиться с последствиями этого падения…
        Я читал о нем. Как паладин я, разумеется, изучал историю, и Первого Повелителя на уроках вниманием не обходили. Правда, преподавали в стиле «Катаклизм смыл грязь Старого Мира и дал шанс установить Царство Света под справедливым правлением пережившей все невзгоды Ангельской Армии, пережившей его, но Агарес все испортил».
        Сейчас, правда, мне больше кажется, что именно ангелы и спровоцировали дикие племена Темных сплотиться под предводительством Повелителя. Все же тогда, когда цивилизации только-только начали подниматься из руин, силы что Тьмы, что Света были в большинстве своем разобщены, раздроблены и конфликтовали друг с другом за остатки ресурсов прежнего мира, даже не обращая внимания на принадлежность противника к какой-бы то ни было Первостихии. Скорее всего, пост-катаклизменные Повелители рождались и перед Агаресом, просто они сгинули в пучине непреходящих племенных конфликтов.
        А затем собравшаяся Ангельская Армия и дала темным то, что объединяет больше всего - общего врага, не готового на какие-бы то ни было компромиссы. «Спасибо» им за это большое.
        Гвен отлетела от первой статуи и подошла ко второй.
        Там был изображен человек, что был полной противоположностью первому. Худой, если не тощий, с уставшим взглядом и морщинами, одетый в дорогие одежды и смотрящий на мир с некой циничной обреченностью и насмешкой.
        - Саллос Владыка Мертвых, - представила его Собирательница трупов. - Он был самым могущественным некромантом за всю историю мира. Действовал он в период с 211 года по 219, довольно немного, но за эти восемь лет он натворил очень много бед. Только начавшие оправляться от потерь Силы Света встретились с героями предыдущей войны, восставшими из мертвых, а потери армии Агареса стали костяными драконами. Если бы на него не было совершено удачное покушение, а его войска, потеряв контроль, не рассеялись бы, мир бы сейчас был другим. Саллос был убит героем Саймусом Светорубом. Некоторые считают, что они были братьями, но это не доказано. Сам Саймус выжил в той битве, но умер спустя десять лет при очень смутных обстоятельствах. Говорят, был отравлен или убил в постели проституткой, что задушила пьяного мужчину под наркотиками. Однако Церковь отвергает эту теорию и заявляет о смертельном ранении от рук слуг Повелителя.
        Ну, тут могу понять, почему Церковь скрыла эти данные.
        Избранные всегда подавались как образцы морали и нравственности, они чистые и благородные, а потому ничего удивительного, что никто не хотел портить эти образы. Насколько я слышал, Избранного выбирают боги как самого достойного, но это не значит, что он впоследствии не может испортиться. И тут вполне возможно такой вариант.
        - А вот это Повелитель Нибериус, как его еще называют Главный Неудачник среди Владык, - с усмешкой произнесла Гвен, смотря на длинноволосого крупного мужчину с грубыми чертами лица. - Он заявил о себе в 286 году, но его армия мертвых ничего толком не смогла сделать ведь была остановлена Йоко Девятихвостой, Избранной среди терийцев. Ему, похоже, не давала покоя слава Саллоса, но после войны с последним, уничтожение трупов обоих сторон стало одним из главных приоритетов, а бывшая нежить Саллоса совсем не горела желанием связываться с еще одним Повелителем-некромантом. Говорят, они так быстро рассеялись именно потому, что Саллос держал над ними чуть ли не прямой контроль, сковывая их разум, так что понимаешь, почему они не хотели еще одного такого. Так что Йоко легко его победила, а затем на волне своей победы в 289 году освободила остальных терийцев от рабства и увела свой народ в Джунгли Арслана.
        - Да, Йоко национальный герой терийцев, - с гордостью закивала Мерли. - Мы тогда были слугами людей, их созданиями, но Йоко вырвала нас из рабства, а затем, после поражения Повелителя Тьмы, ей уже никто не мог перечить и она навязала договор об освобождении остальным странам мира.
        - Слышал об этом. Достойная женщина.
        Эти речи я не в первый раз слышу. Кое-кто в прошлом много мне рассказывал о истории своего народа.
        - Эй, смотри, тут прямо агнетина помочь[3 - АГНЕТИНА ПОМОЩЬ - выражение терийцев означающее «хотел помочь, а натворил еще больше бед». Отсылается к ужасной чуме 512 года приведшего к истреблению большей части видов терийцев и смерти многих людей. В те годы в джунглях Арслана бушевала страшная болезнь и туда в качестве гуманитарной помощи приезжали целители, врачи и жрецы. Одной из последних была Святая Агнетта, что помогала умирающим, заботилась о них и искренне желала их спасения. Вот только тотальная необразованность, непонимание принципов медицины и глухота к убеждениям других привели к тому, что на доверенных ей участках царила ужасная антисанитария, больных плохо кормили, а лечение светом не применяли к тем, кто отказывался принимать веру в Солярис. Агнетта будучи фанатично верующий была свято уверена, что терийцы умирали из-за своей еретичности, не желала помогать тем, что не принимал истинную религию, и, главное, не соблюдала принципы карантина, считая что истинно-верующие в безопасности. Все это привело к рождению очень сильного штампа вируса, что начал поражать представителей иных рас и в
результате её действий погибло очень много людей, терийцев и даже эльфов с дварфами. Сама Агнетта выжила, но была сослана в дальний монастырь, где и умерла в позоре и слезах за содеянное. Хотя поговаривают, что зверолюды добрались до нее и разорвали на куски. В Церкви Света для всех соляриситок стало обязательное обучение медицины, а также срок их обязательной службы сократился до возраста в 25 лет вместо добровольного пожизненного.] получается, - хрустальный смех одной рыжеволосой девушки разносится среди деревьев. - Смотри, не облажайся так же.
        Воспоминания очень мутные, но теплые.
        Ну да ладно.
        Из истории я знаю, что сама Йоко умерла в 327 году от полученных ранений. Кто с ней сражался неизвестно, но она тот бой пережила лишь на несколько дней. Её похоронили где-то в джунглях, о местонахождении её могилы никто не знает.
        - А вот это Повелительница Тьмы Паймон, - указала она на невысокую женщину с внешностью присущей жителям Разорванных островов или Империи Цао. Такие же суженные глаза и темные волосы. - Создательница Оркоидов, а некоторые считают, что она и терийцев создала.
        - Чего?! - удивилась зверолюдка. - Как это?!
        - Если свидетельства, говорящие, что раньше её имя было Орико Номура, та самая ученая, что и вывела формулу создания кицунэ. Дальше данные разняться. Говорят, что она возомнила себя богом и возжелала большего, чем просто роль ученой. Но историки больше склоняются к фактам, что после создания кицунэ её наработки каким-то образом попали в Страны Мирового Кольца и там были созданы люпиниты, без её ведома. Похоже, у нее отняли её работу, а саму едва не убили, чтобы присвоить наработки. Вот она и отомстила миру за такое. Она была ученой еще во времена Нибериуса, и кто-то считает, что она даже помогла избавиться от него. А оркоидов Паймон создала, чтобы компенсировать недостаток войск, какой был у её предшественника.
        А вот это любопытно.
        Я думал создание оркоидов и терийцев все же разное, но если задуматься, то все вполне логично. Кто еще может создать расу зверолюдов как не тот, кто уже это делал. Эффективную расу.
        Дальше Гвен рассказывала нам обо всех остальных Повелителях. Их за всю историю было немало и каждый прославился по-своему. Например, Повелительница Тьмы Паймон по одной из версий проиграла не потому, что была слабее Избранной Люминэ, а потому что не смогла нанести ей последний удар, так как считала ту своим другом. Она некоторое время притворялась спутником героини и прониклась к той искренней симпатией, а потому не смогла заставить себя убить кого-то дорогого.
        Дальше шел великий хан оркоидов Батахай.
        Он в 455 году объединил племена орков в Нэргульских степях и пошел войной на Фолкегранские королевства и даже сумел большую часть завоевать, но объединенные силы Стран Мирового Кольца, эльфов и дварфов сумели изгнать орков. Впоследствии через сто лет у Фолкеграна начнутся трения с объединившимися в единый союз Странами Кольца, которые будут претендовать на южные территории восточных соседей в знак благодарности за спасения. Как ни странно, но их от порабощения спасут те самые орки, что придут им на помощь. Те орки отринули служение Тьме и заключили с Форкеграном союз, что действителен и по сей день. Ту войну между востоком и центром назвали Война Кольца и Топора.
        В шестисотые годы появился Повелитель среди терийцев, что ратовал за чистоту своей расы. Поговаривают в те годы были не только кицунэ, люпинитов и хирринов, а еще и другие формы, созданные Империей Цао и Фолкеграном, но недавняя ужасная чума, в которой частично виноваты Страны Мирового Кольца довели Повелителя Элигоса Очистителя до мысли истребить людей и «всех недостойны». Благо, большая часть терийцев его не поддержала, а убил его первый Избранный среди орков Хаган, что по теории мог быть потомком Батахая.
        А вот когда мы дошли до следующего, Гвен остановилась и некоторое время молча смотрела на высокого седовласого эльфа с холодным мрачным взглядом облаченного в черные одежды.
        - Это Раум… создатель Дункельхейда и Империи Рауминар, - произнесла она. - Его еще некоторые называют Трусливый Раум… Будучи первым Повелителем среди эльфов, он пал во тьму, но вместо того, чтобы завоевывать остальной мир он сбежал на север, там спрятался от Избранного Бримондо с кем он до последнего не хотел сражаться. Точно неизвестно, почему он так поступил. Будучи эльфом, он являлся очень могущественным магом, и до этого прославился как великий чародей. Трусом его назвать было сложно, но по какой-то причине он отказывался сражаться. Ну и в 945 году был убит Героем.
        Действительно странное поведение.
        Повелители - это самые могущественные личности во всем мире. Противостоять им могут лишь Избранные. И чтобы, такой как он, стал избегать битвы? Для этого должна была быть особенная причина. К тому же он был эльфом, а эти ребята не часто впадают во тьму. Да есть те, кто называет себя «темными эльфами», но это по большей части одиночки, что ушли во Тьму по разным индивидуальным причинам, как та же Мабан. Никакой расы «темных эльфов» не существует.
        После Раума было еще два Повелителя Тьмы. Черный дварф Халфас, что прославился скорее своими архитектурными способностями и был гением фортификации крепости, которого до сих пор стоят. Вроде даже крепость моего Ордена паладинов - это бывшая постройка Халфаса, но об этом стараются не упоминать. А вот история Повелителя Тьмы Кроцесса весьма интересна.
        Как рассказала Гвен когда Избранный Долменгос победил Халфаса он стал видной политической фигурой, ушел в религию и даже боролся за пост главы Церкви Света. И даже выиграл выборы в 1161 году. Учитывая, что со смерти Халфаса прошло больше ста лет, многие поверили, что «зло окончательно уничтожено и Долменгос прекратил цикл появления Повелителей», его победа была ожидаемой. Вот только день своей инаугурации был убит Кроцессом. По одним из сведений Долменгос не был чистым и непорочным и вполне себе физически устранял конкурентов, одним из которых был отец Кроцесса, вот и пришла месть.
        Кроцесс прозванный Вестник Конца Времен в 1206 году был убит паладином Мортимером, единственным дварфом среди Избранных. Последний вскоре пожертвовал собой, истребляя сотню личей поднятых Кроцессом из гробницы святых под Нимбом Ангела.
        С Повелителем Тьмы Декарабией, Звездой Погибели была также связана интересная история. Она появилась в одно время с Избранной Юстикией Дочерью Волн, вот только долгое время не проявляла себя. От чего появление тьмы было неожиданным, и Юстикия была убита даже раньше, чем успела что-то сделать. Её отравили, а затем ослабшую героиню показательно убили, а после подняли в качестве Рыцаря Смерти, дабы убить надежду. Конечно, душу Избранной не затронуть даже Повелителю, но даже такая её «пустая шелуха» была крайне сильна.
        Террор Декарабии продолжался двадцать лет и впоследствии её убил Варфоломей Мстящий, сын Юстикии, он поднял восстание и в 1293 году сразил Звезду Погибели, а сам получил страшные увечья, которые сделали его инвалидом, но он свою слабость и боль скрывал долгие годы. Что в будущем и сыграло злую шутку со всем миром.
        - И вот мы добрались до последнего, - тихо произнесла Гвен, встав перед последней статуей.
        Когда я взглянул на последнюю статую, то не сразу поверил, что это именно он.
        Немного не так я представлял себе Повелителя Тьмы…
        Это был мужчина, кажется, но очень женственный. С гладкой кожей, острым лицом, с большими глазами и длинными угольно-черными волосами. Фигура у него тоже слегка напоминала женственную и никак не походила на… самого эффективного и продуктивного Повелителя за всю историю.
        - Берит Отравитель… О нем ходит много слухов. Говорят, он - Темный Эльф, первый после Раума, но никто точно не уверен. Начал он свою деятельность, как и остальные Повелители, с убийства Избранного. Из-за того, что Варфоломей скрывал свои увечья о его слабости никто не знал и публичная смерть Героя надолго убила надежду сил света… А затем он выследил еще в детском возрасте трех других Избранных… Величайший Алхимик сумел как-то определить тех кто мог стать его врагом и избавлялся от них. От чего его правление и продлилось с 1376 года по 1411. Он не торопился истреблять мир, а скорее держал его в страхе благодаря своим химерам, алхимическим болезням и армии тварей. Война с ним шла долго, но впоследствии Сильвано Грозорожденный все же объявился… Дальше вы знаете…
        Берит…
        Сложно представить, что тогда случилось на самом деле. Даже если найдем свидетелей тех событий, то вряд ли узнаем что-то дельное. Берит и Сильвано сошлись в битве, победителем из которой вышел последний, а после начались триста лет падения тьмы, что длятся до сих пор.
        Сейчас мы находимся на руинах некогда великой и сильной империи темных.
        На осколках величия мы стоим.
        Гвен замолкла и стала осматривать многочисленные столы. Будто искала что-то важное и перебирала одну бумажку за другой, одну книжку за другой. Она не замечала нас и выглядела крайне взволнованной…
        - Вот оно как… - прошептала девушка, склонившись над одной из пачек свитков. - Так значит это… правда…
        Я поднял голову к потолку и увидел уже ранее виданную фреску. Ту самую, что находилась в том большом круглом зале.
        Вот только вместо двух звезд, что находились по разные стороны от кратера в пустыне Шаргли, там было… две человеческих фигуры черная и белая.
        - Кажется, он изучал это…
        Глава 48. Сбор ценностей
        - Угу, а это что? - спросил я, взяв очередной документ и вчитываясь в не особо ровный почерк. Все же, как бы гениален не был Берит, от руки он писал ужасно, и разобрать его буквы было тем еще наказанием. Он вроде мог писать красиво, каллиграфии как минимум учился, но, видать, когда это не требовалось, он давал полную волю своей криволапости.
        Ну, этот маленький факт делает его ближе к обычным смертным, и несколько развеивает ареол божественной таинственности высшего существа. Обычно мы привыкли думать о подобных личностях как об идеальных созданиях, но, по сути, у них тоже есть недостатки, которые делают их человечнее и живее, какими бы по природе сами они ни были.
        - О, это, кажется, разобрал, - сказал Бьонд. - Тут вроде про ту химеру написано. Я только терминов не знаю.
        - Я тоже их не знаю, - покачал я головой. - Берем тогда все.
        - Будем надеяться, ведьмам этого хватит.
        - Ага, а то тащить как-то нечего…
        Когда мы пришли в лабораторию Берита я уж понадеялся, что мы найдем тут нечто ценное, но реальность оказалась суровее, чем я думал. Ничего особо ценного для нас тут вообще не было.
        Берит был алхимиком, химерологом, а никак не артефактором. Этот раздел науки его не особо интересовал, так что он всецело посвящал себя исследованию химер и всяких опасных веществ. Так что в его лаборатории ничего не связанного с этой деятельностью и не было. Сейчас мы с Бьондом обшаривали столы и полки и просматривали документы, написанные крайне кривым почерком в котором толком разобраться не получается.
        Будем надеяться, что этого всего ведьмам хватит для того, чтобы посчитать нашу сделку выполненной. Мы еще предъявим им претензии за нападение, но все же свою работу нужно исполнить.
        У меня, конечно, были мысли не позволить ведьмам заполучить в свои руки что-то слишком опасное, что они потом могут применить против невинных, но среди нас в науке никто не разбирался и понять, что тут и к чему относится довольно сложно. Можно сжечь все, но тогда ведьмы нас не похвалят, и награду мы никакую не получим, и это в лучшем случае. В худшем, они прочухают саботаж и проведут показательную казнь с нами в главной роли…
        «Извините, вероятные жертвы, менять жизни своих друзей на предотвращение бед, которые то ли будут, то ли нет, я как-то не готов…»
        Ну, пока мы разбирались с документами, девчонки занимались своими делами.
        Мерли лазит повсюду и ищет что-нибудь ценное. Пока успехи у нее не очень, но терийка старается.
        Гвен же…
        Поворачиваю голову и смотрю на девушку-призрака, что летает возле книжных полок и просматривает книги. Она выглядела очень взволнованной, что-то бормочет себе под нос, кусает ногти и увлечена изучением этого.
        Сама она вряд ли выйдет из этого состояния, так что стоит помочь.
        Оставляю Бьонда одного разбираться, а сам иду к девушке.
        - Гвен?
        Та не реагирует на мой голос и все еще поглощена чтением.
        - Гвен, - беру её за руку, и та вздрагивает.
        - А?
        - Ты в порядке?
        - Д…да… - неуверенно произнесла она.
        - Ты сама не своя как мы пришли сюда. Я волнуюсь за тебя.
        - Прости… - она опустила голову. - Просто… - снова смотрит на книги. - Когда-то давно… я… приехала сюда… чтобы узнать… много чего узнать… Но… - она закусила губу. - Я не помню… не хочу вспоминать… это… так больно…
        - Понимаю, - киваю я и слегка приобнимаю девушку. - Прошлое… причиняет боль тем, что оно уже не вернется. Мне тоже больно вспоминать.
        Да, когда мне снятся сны о прошлом, то становится теплее на душе, но при пробуждении внутри остается лишь холод от осознания, что это все лишь видение. То, что, скорее всего, уже никогда не вернется, а те, кого я знал, уже могут быть мертвы. Мне приятно вспоминать о них, но после, мысли о бессмысленности моих стараний снова и снова посещают меня и не дают спокойно жить.
        Гвен же явно целенаправленно бежит от своего прошлого и вот оно настигло её, когда она этого не ожидала.
        - Нам не стоит слишком надолго тут задерживаться, - сказал я.
        - Ты прав, - кивает девушка. - Я… возьму с собой пару книг. Не могу их так оставить…
        - Бери что хочешь.
        Она кивнула и стала разбираться с книгами, а я оставил её в покое.
        Ей нужно немного разобраться в себе.
        Нам же остается только собрать вещи и уходить.
        Честно говоря, этот поход был не особо успешным. Да, кое-чего получили, даже немного сильнее стали, но вот по итогу награда оказалась не очень весомой. Я вот ничего так и не нашел себе тут. Да, мне по возвращению навык полагается, но взять я его смогу только по достижению следующего ранга. Вероятно, придется нам уйти, стать сильнее, а уже потом возвращаться и брать обещанное. Если, конечно, нас не кинут.
        Судя по недавним событиям, такое вполне возможно.
        Единственная польза от всего этого, что мы узнали о своих слабостях и недостатках, ну и кое-что узнали о прошлом этого города.
        Тема Повелителей весьма интересная.
        Их за всю историю было немало, и каждый оставил свой след.
        Один прославился как великий завоеватель, кто-то истреблял ангелов, другой поучаствовал в создании целой расы, а другой открыл какие-то новые способы магии или науки. Так или иначе, но Повелители Тьмы оказывали свое огромное влияние на весь мир…
        «А что нам оставили Избранные?»
        Они, по большей части, лишь реагировали на действия зла.
        Да, были те, кто освобождал свой народ, но это исключения. В остальное время Герои лишь побеждали Злодея и уходили на второй план, чтобы в будущем быть убитыми или погибнуть, дав дорогу новому Повелителю.
        Сейчас лишь Сильвано держится неизменным вот уже три сотни лет.
        «Даже не знаю, какие выводы сделать из всего этого, - покачал я головой. - Мы нашли такой важный кусок прошлого, но он столь же бесполезен, как и золото в городе. Никому не нужно прошлое, ведь его уже никогда не вернуть».
        Осколки режут пальцы, когда их подбираешь, а прошлое оседает болью на сердце, когда его вспоминаешь. Такова природа всех разумных существ в мире.
        - Господин! Господин Ор! - услышал я голос Мерли.
        - А? Чего? - обернулся я к терийке.
        - Я нашла кое-что! Смотрите!
        Она прибежала и принесла довольно большой кожаный ошейник. С виду обычный ошейник, кожаный, с металлическими шипами, довольно увесистый, но не слишком. А вот если присмотреться.
        Защитный ошейник. Тип - Рунный Артефакт. Прочность - 1331/1331. Качество - Идеальное.
        Магический ошейник для химер. Всегда идеально подходит под все размеры.
        Особое свойство - Защитная оболочка.
        - Защитная оболочка - при активации окружает тело защитным барьером, что защищает химеру от физических и магических атак, подпитываясь от ауры носителя. Пассивно усиливает сопротивляемость магическому воздействию.
        Рунный Артефакт, то есть артефакт, еще и зачарованием дополненный. Редкая вещь, уж больно сложно такие делать. Да и мощная, судя по описанию.
        Мне она бесполезна, а вот Гвен может пригодиться. Оденет на тушу оборотня или тролля и тот будет лучше защищен. А возможность подстраиваться под размеры носителя как мой шлем, позволит легко менять трупы, оставив полезный артефакт.
        - Молодец, Мерли, - киваю я. - Думаю, Гвен он пригодится.
        - Спасибо, господин, - заулыбалась вампирша и задергала ушками.
        Миленько смотрится.
        Ну да ладно.
        Пора собираться…
        Глава 49. Награда ведьм
        Приятная музыка, изысканные вина, роскошь, влюбленные рабы и взгляды, полные зависти и ненависти - то, что нужно для настоящей ведьмы. Кто-то может посчитать такое времяпрепровождения не особо разумным, но для тех, кто живут сотни лет и обладают огромным могуществом, подобное приносит неподдельное удовольствие.
        Смотреть, как твои завистники кусают локти от невозможности добраться до тебя - и вовсе никогда не надоедающее развлечение.
        А уж для того-то, типа темного эльфа, что жил в такой обстановке всегда, это еще и напоминание о доме.
        Темные любят доминировать, возвышаться над другими и давить тех, кто слабее - это в природе стороны Тьмы, такова её сущность и таковы мысли каждого несущего в себе Извечную Тень.
        Неважно как благороден и чист был кто-то на стороне Света, попав во Тьму, он рано или поздно сам дойдет до негативной стороны своей личности и погрузится в нее. А затем лишь от него зависит, утонет ли он в этом или подчинит.
        Это характерно для всех, как для людей, так и для эльфов, дварфов и даже зверолюдов.
        Эльфы - эгоистичные существа, уверенные в том, что он лучшие в мире, но умеющие контролировать эти порывы своей мудростью и пониманием. Однако впав во Тьму, они отбрасывают все сдерживающие факторы и становятся одержимы самими собой и своей идеальностью.
        Дварфы же по своей природе трудолюбивые, простые и веселые, однако на темной стороне их переполняет гордыня, алчность и желание превзойти всех вокруг убирая сдерживающие ограничения и те готовы принести в жертву все ради величия своих творений и личной славы.
        Даже терийцы могут впасть в дикость и звериную ярость, осознав в себе темноту.
        Нет никаких ограничений на этой стороне.
        Однако лишь дураки упиваются Тьмой, те, кто действительно хотят выжить, должны еще и контролировать себя. Самоконтроль - вот важнейшая черта каждого темного. Лишь сдерживая себя в нужные моменты, лишь контролируя свои порывы можно выжить в мире, где каждый вокруг твой враг.
        Это прекрасно понимала и Мабан, наслаждаясь жизнью.
        Она - глава Ковена, она - могущественнейшая ведьма и фактически лидер одной из шести фракций. Да, технически лидером является Сомнеярэ, но этот вечно спящий энт почти никогда не просыпается и не интересуется окружающим миром. Все что нужно - это раз в определенное время кормить его, и тот не станет интересоваться всем остальным.
        Так что она лидер всех ведьм и Королевских садов, а потому все твари подчиняются ей, а другим лидерам, несмотря на статус Лорда, приходится считаться с кем-то всего лишь шестого ранга. Хотя если учесть, что та же Нарцисса некогда сама была ведьмой, то ничего удивительного в этом нет. Ведьм всегда боялись и уважали даже другие темные, ведь их сила не в прямом противостоянии, а том какие проблемы они могут создать своим врагам.
        Не зря даже светлые не решаются на открытую войну с ними и сумели с некоторыми договориться и стать союзниками. Даже Избранному приходится мириться с существованием Сестер Тьмы… Жаль, что эти дурочки, «павшие во Тьму ради дела Света» просто не способны этим воспользоваться, вместо этого превращая свое существование в сущую пытку. Впрочем, если кому-то нравится быть мучеником, то это его дело. Ведьмы не осуждают чужие фетиши.
        «Какая ирония, - усмехнулась Мабан. - Мы вроде как слабейшие среди всех, но при этом нужны всем и даже Повелитель и Избранные вынуждены с нами считаться».
        Такие мысли весьма повышали самоуверенность и тешили чувство собственной важности. Приятно жизнь с мыслью, что ты незаменим.
        Конечно, ведьмы понимали свое положение в мире и не наглели. Ведь как бы они ни были важны и нужны, но терпение сильных мира сего не бесконечно. Бывали случаи, когда зарвавшаяся идиотка доводила кого-то до предела и платилась за это своей жизнью. Одна из предшественниц Мабан как раз была такой.
        Будучи сильной и древней она посчитала себя правой указывать самому Рауму, за что могущественный эльф и стер дуру с лица мира. Эта казнь была показательной и эффектной. Мабан надолго запомнила её и никогда не позволяла себе переступать через определенные границы.
        «Жаль, не все это понимают».
        Увы, даже если бы Мабан вдруг захотела уйти в отставку, что никогда не случится, то передать свое место ей было некому. Никто вокруг нее не понимает, как нужно вести дела, они слишком подвержены своим страстям и не включают голову. Зависть и самовлюбленность застилает им мозги, и эти дуры никогда просто сведут в ноль все достижение предшественников.
        Однако позлить их одно удовольствие.
        Любила Мабан устраивать балы у себя, приглашать на них остальных ведьм и показывать им свою власть, чтобы они улыбались, делали вид какие они верные и скрежетали зубами от бессильной ярости.
        Сейчас как раз происходило все это.
        Ведьмы пили дорогое и редкое вино, которое сами они никогда не достанут, вкушали деликатесы, какие они никогда не смогут приготовить, слушают музыку и старательно делают вид, как им нравится находиться в компании друг друга.
        «Красота..», - улыбалась темная эльфийка.
        Неожиданно в помещение входит одна из служанок и быстрым шагом подходит к ней.
        - Великая сестра Мабан, срочные новости, - склонилась молоденькая послушница.
        - Новости?
        - Вы велели беспокоить вас, если дело касается той пещеры.
        - Говори, - Мабан стала серьезнее и отогнала от себя прислугу с вином и едой. Музыка резко прекратилась, и служанка стала объектом всеобщего внимания.
        - Наемники выполнили свою работу, - поведала волнующаяся от взглядов окружающи девушка. - Они сказали, что все сделали и добыли необходимое.
        - Прекрасно! - обрадовалась главная ведьма. - Пригласи их сюда!
        - Слушаюсь.
        Можно было бы принять их и в своем кабинете, но раз уж они все сделали, то можно и покрасоваться перед остальными. Пусть видят, что лидер может добиваться своего разными методами. Может даже, чему и научатся.
        Вскоре наемники вошли в зал.
        Выглядела эта тройка, точнее почти четверка не особо презентабельно.
        Грязные, потрепанные, раненые, стоило заставить их помыться перед приходом, но уже поздно.
        Впереди стоял этот Всадник. Он явно лишился руки в бою и заменил её новой, отчего та висела на перевязи. Броня была грязной от запекшейся крови, и пахло от него не особо приятно, от чего окружающие начали морщиться и смотреть на мертвеца с отвращением.
        «Брезгливые маленькие девочки», - мысленно покачала она головой.
        Новое поколение ведьм совсем размякли и стали неженками. В её время Сестрам Тьмы приходилось по болотам скрываться, проводя ритуалы в подвалах и жрать крыс, когда совсем плохо было, а нынешние порой даже сами уборкой не занимались и не готовили.
        Позорище.
        - Вы выполнили свое задание? Вы нашли тайник Берита?
        - Нет, - прямо ответил Всадник.
        Образовавшаяся тишина стала весьма неприятной и Мабан напряглась.
        - В том подземелье был не тайник Берита, а его лаборатория.
        Эти слова эхом прокатились по затихшему залу. Все оказалось даже лучше, чем они могли подумать.
        - Все подземелье является лабораторией и испытательным полигоном для химер. Лабиринтом, где Берит проверял своих зверушек. Одни из них и создавали этот опасный газ. Большую часть тварей мы там перебили и со временем сможете посылать своих людей без опаски. Мы также составили карту лабиринта, чтобы можно было добраться до самой лаборатории. В некоторые двери лучше не входить, там живут опасные экспериментальные химеры. Одну мы убили, но остальных не трогали.
        Ребятки, похоже, ответственно подошли к своей работе.
        Мабан была довольна. Все же Эйш правильных людей порекомендовала.
        - Также мы принесли документы Берита, результаты его исследований, - он поднял сумку забитую бумагами.
        - Прекрасно, - кивнула Мабан полностью довольная действиями наемника. Тот не только выполнил свою работу, но еще и хорошо все поведал, теперь окружающие заткнуться в своем нытье хоть ненадолго. - Вашу плату я выдам после банкета. Передайте все…
        - Подождите, - прервал её мертвец. - Для начала нужно разобраться в другом вопросе.
        - Вопросе? Каком?
        - Вот в этом, - с этими словами Всадник кинул на банкетный стол голову мертвеца. - По какой это причине ведьмы решили предать нас?
        Такое заявление породило шепотки среди ведьм.
        - Этот мертвец ваш подчиненный. Один их егерей. Он следил за нами в лабиринте и напал, когда мы вступили в бой с опасной химерой. Из-за его действий я лишился руки и всем мы вполне могли погибнуть. Я требую объяснений!
        Выслушав его слова, Мабан оказалась в некой растерянности, ведь она никого вслед за ними не посылала, а также не стала бы нарушать договор. Нет, наказания или отката она не боялась и могла бы легко обойти соглашение, но этих наемников рекомендовала ей Эйш, как ребят с большим потенциалом, а ссориться с перспективными людьми глупая затея.
        Щелкнув пальцами, несколько послушниц подошли к брошенной голове и осмотрели её, а затем подошли к главе ведьм и поведали кто это такой.
        Услышав эти слова, Великая сестра начала тихо закипать…
        «Этого стоило ожидать…» - мысленно застонала она.
        Ведь стоило подумать об этом.
        - Лагура… выйди ко мне, - подала Мабан голос.
        Ведьмы тут же расступились, и вперед вышла Старшая сестра Лагура с гордо поднятой головой. Златовласая красотка в белоснежном платье с привычной надменностью и самоуверенностью смотрела на нее. Да, она одна из тех, кто может занять место Мабан, если та вдруг умрет или будет вынуждена уйти, а потом имеет право быть столь дерзкой.
        - Как это понимать? - прямо спросила она одну из своих заместительниц.
        - А тебе нужно все объяснять? - фыркнула Лагура. - Ты позоришь нас, Мабан! Мы нашли столь ценное место, но ты не смогла его исследовать своими силами, и вынуждена прибегать к каким-то жалким наемникам! - она бросила недовольный взгляд на гостей. - Это настоящий позор и прямой показатель твоей некомпетентности!
        Остальные ведьмы зароптали, не зная точно, что им делать. Кто-то явно поддерживал заместителя, но мало кто решался сделать это открыто, и они еще колебались.
        Сама же Мабан молча встала из-за своего трона.
        - Почему мы вообще должны им что-то платить?! - продолжала Лагура. - Мы - высшие, мы должны брать то, что пожелаем, а не прогибаться перед всякими низшими тварями! Если ты не способна это понять, то ты недостойна нами править! Я сама займу твое место и первым делом избавлюсь от всякого мусора, который пачкает своим существованием наш прекрасный уголок!
        Мабан продолжала молчать и спокойной подошла к Ларуге, оставаясь такой же тихой и бесстрастной.
        - Что молчишь?! - продолжила дерзить та полностью уверенная в своей неприкосновенности. - Хочешь убить меня?! Ну, давай! Попробуй! Я ничем не уступаю тебе, и ты лишь развяжешь войну между теми, кто поддерживает меня! ТЫ НИЧТО! И НЕ ЗАСЛУЖИВАЕШЬ….
        - Хочешь быть лидером? - спокойно произнесла Мабан. - Хорошо.
        - А? Что?! - несколько растерялась Лагура. Она наверняка подготовила целую речь.
        - Поздравляю, теперь ты наш лидер, - продолжила Высшая сестра, а затем положила ей руку на щеку. - Ну и как лидер тогда тебе с этим вопросом и разбираться.
        Развернувшись, Мабан двинулась обратно к своему трону под шокированные взгляды окружающих ведьм.
        - И раз ты лидер… - она подняла руку. - То тебе и платить за работу.
        С этими словами она сжала пальцы, и в следующий миг зал пронзил дикий визг Ларуга.
        - А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А!!! - крик полный ужасающей боли, который несчастная испытала в этот миг, вырвался изо рта. Леденящий душу визг пробрался в сердце каждой в этом зале и все они застыли не в силах пошевелиться от страха.
        На их глазах Лагура начала умирать.
        Из её рта, глаз, ушей и пор кожи начала вытекать кровавая дымка, что поднималась в воздух, а затем устремлялась в руку Мабан и собиралась там, в маленькую багровую сферу. Вся жизнь, кровь, соки тела и навыки, все это вырывалось из тела ведьмы.
        То, что у других получается лишь по результатам сложных ритуалов и долгих практик Мабан совершила одним прикосновением и начала быстро осушать ту, кто должен был ничем не уступать ей в силе.
        Вскоре то, что осталось от Лагуры перестало кричать и высушенной мумией упало на пол. Она еще несколько секунд была жива, осознавая все, ощущая агонию и рассыпаясь пылью, а вскоре окончательно умерла не в силах сопротивляться такому. Вся её сила, жизнь и душа были вырваны из её оболочки, а она даже не осознала это и не смогла сопротивляться.
        В мире нет существа, более уязвимого к насильственному отъему Хроник, чем Ведьма. В конце концов, их Книги Жизни наполнены чужими страницами, кое-как вшитыми, а иногда и вовсе просто вложенными. Чтобы сделать это все действительно своим, нужно время и усилия. Но сколько ведьм готово проводить время, тренируя навыки, вместо того, чтобы утопать в наслаждениях?
        Поэтому все, что надо сделать, чтобы забрать у этих идиоток все - просто «потянуть», даже ритуалов никаких не нужно. Конечно, такую атаку можно отразить, ведь никто так не понимает свои Хроники и способы атаки на них, как Ведьмы, но это жалкое подобие настоящей Темной Сестры не смогло даже немного подрыгаться.
        «Какая жалость… Я хотела бы хоть чуточку насладиться ее бессильными трепыханиями».
        Еще раз взглянув на остатки Лагуры она лишь скривилась.
        - Вот дура, она даже не понимала разницу в нашей силе, - покачала головой Мабан в мертвой тишине банкетного зала, а затем посмотрела на окружающих её ведьм. - Кажется, вы стали забывать, почему именно я лидер Шабаша. Может мне стоит периодически напоминать вам об этом?
        Напуганные и осознавшие насколько опасна их лидер, остальные ведьмы не решились даже пискнуть. Если до этого кто-то еще сомневался, то после такой демонстрации никто уже не решится в ближайшие сто лет даже думать о том, чтобы свергнуть Высшую сестру.
        - Чудесно, - кивнула она, а затем посмотрела на наемника. - Я беру на себя всю вину за произошедшее и компенсирую издержки.
        С этими словами Мабан подняла багровый шарик, а затем из него в сторону Всадника ударил алый луч, который сбил того с ног.
        Черное пламя охватило наемника и начало разрастаться во все стороны словно огромный костер из самой бездны. Главная ведьма была привычна к такому зрелищу и спокойно смотрела на то как переполняющая мертвеца энергия вырывается наружу.
        МЕРТВЫЙ ВСАДНИК. (III). УРОВЕНЬ - 6. РАСА - НЕЖИТЬ. МЕРТВЯК.
        МЕРТВЫЙ ВСАДНИК. (III). УРОВЕНЬ - 7. РАСА - НЕЖИТЬ. МЕРТВЯК.
        МЕРТВЫЙ ВСАДНИК. (III). УРОВЕНЬ - 11. РАСА - НЕЖИТЬ. МЕРТВЯК.
        Его уровни начали стремительно расти, получив такое огромное количество энергии развития.
        А затем начали происходить странности.
        - Что за…?! - нахмурилась она, когда вместе с темной энергией из Всадника начали вырываться и бело-золотистые искры.
        Огромный столб тьмы оказался испещрен белыми молниями, что окутали темноту и не позволяли ей распространяться на все вокруг.
        Окружающие разбежались в разные стороны, спасаясь от непонятных завихрений, что оказались весьма опасны для тех, кто оказался слишком близко. Одну из ведьм обожгло и вполне могло убить этим.
        Мабан смотрела на творящийся беспредел и не понимала в чем дело. Такого ей еще видеть не доводилось.
        Вскоре буйство энергии прекратилось и все затихло.
        Посреди облака дыма, пыли и пара послышалось… хриплое дыхание…
        - Ха-а-а-а… Ха-а-а-а… Ха-а-а-а…
        Вскоре в облаке показался силуэт.
        Его броня была почти полностью уничтожена, оставив лишь костяной щит, валяющийся у ног, остатки штанов, костяное копье и вампирский шлем.
        Вскоре туман рассеялся и все смогли увидеть длинные седые волосы грязно-серого оттенка. Мускулистый торс с мертвенно-бледной кожей и трупными пятнами, потрескавшееся лицо со Стигматами Тьмы… Он открыл свои глаза и посмотрел на них почти настоящими, почти живыми серыми зрачками и красной склерой.
        И надпись, возникшая в Хрониках, над его головой говорила о том, чем он сейчас стал.
        МЛАДШИЙ РЫЦАРЬ СМЕРТИ. (IV). УРОВЕНЬ - 1. РАСА - НЕЖИТЬ. УМЕРТВИЕ.
        Вскоре новорожденный Рыцарь Смерти упал, потеряв сознание, а к нему тут же подскочили его подруги.
        Мабан же посмотрела на мертвеца, а затем на остатки энергии в своих руках, что не понадобились для эволюции.
        - А это от меня лично, - махнула она рукой и остатки силы тут же вселились в девушку-призрака. Ей это нужнее.
        «Ты была права, Эйш, они заслуживают моего внимания».
        После этого Мабан развернулась и пошла в свои покои.
        - Бал закончен. Убирайтесь. Выделите гостям комнату…
        Глава 50. Танцуя на луне
        - Эй, спой нам, - попросила она. - Ты же умеешь?
        - Эй, я же не бард, - пытаюсь отвертеться от перспективы петь на людях. Стесняюсь я немного.
        - О, он оказывается, и петь может, - усмехнулась эльфийка. - Как много талантов у столь бестолкового парня.
        - Будет неплохо, я уже и пивко приготовил, - рассмеялся дварф, погладив за ухом у своего барса.
        - Эй, а мне ты не сказал, что умеешь, - надулась рыжеволосая терийка, размахивая лисьим хвостом. - Давай!
        - Хо-хо-хо, очень милый талант, молодой человек, - тихо посмеивался старик. - Что думаешь?
        - Да, неплохо, - громко хохотал огр. - Праздник ничто без песни.
        - Ну, вы даете, - все еще не хотел я брать эту маленькую гитару.
        - Давай, братик, ради меня! - начала строить глазки сестренка.
        Ну, это уже подло. Знает же, что я не могу отказать.
        - Ладно, - вздохнул я. - Но только в этот раз.
        Взяв инструмент, я начал перебирать струны.
        Один я на луне,
        Тебя я жду к себе.
        Приди ко мне,
        Как словно все во сне.
        И лишь вдвоем остались мы…
        Пусть мир горит в огне,
        Луна видна в окне.
        Одна лишь ты,
        Вокруг же нас цветы.
        И мы танцуем среди тьмы…
        Плывем мы на волне,
        На этой стороне.
        Давай забудем всех,
        С луны слышен лишь наш смех.
        Мы одни среди луны и той большой звезды…
        «Танцуя на луне».
        Открываю глаза и некоторые время смотрю на побеленный деревянный потолок надо мной. Потолок был чистым, хорошо покрашен, такое не часто увидишь. Я не так много отдыхал в гостиницах Рынка, но ни в одном номере такого не припомню. Всегда была грязь, затхлость, отвалившаяся побелка, дырки. Не будь вокруг так много нежити, то может и крысы с тараканами и пауками появились, но там, где много некротической энергии живым живется плохо. Крысы вымирают в Дункельхейде с завидной регулярностью. На каком-то торговом корабле их завозят, а уже через недельку только трупики или крысы-зомби остаются, а тех уже местные дикие мертвяки быстро истребляют. Кого просто так, а кого на еду. Народ тут не привередлив.
        Но что-то я отвлекся…
        Потолок был слишком чистым и целым, чтобы я его узнавал.
        «Так, где я?» - спрашиваю сам себя.
        Поворачиваю голову и осматриваюсь.
        Находился я в какой-то комнате. Слишком чистая, слишком ухоженная и целая, чтобы быть мне привычной. Первая мысль, пришедшая мне в голову, что я очнулся после ужасного сна, и бытность нежити мне приснилась, но валяющиеся рядом кости Бьонда и наша с ним связь быстро разрушили эти надежды.
        - Эх, кажется, помню.
        Точно, я был у ведьм, пришел с докладом, а затем…
        Мабан чем-то ударила меня, и я потерял сознание. Судя по отсутствию цепей или чего-то такого, да и сама комната не такая - это не камера заключения.
        - Похоже, не стоило злить ведьм, - вздохнул я.
        А в следующий миг застыл…
        Вздохнул…? Вздохнул?!
        Я и раньше «вздыхал», но это просто была привычка от моей жизни, чем что-то реальное. Просто повторяющееся движение, рефлекс, как попытка почесать затылок, даже если не чешется, вот и я делал это исключительно по привычке, но сейчас…
        Я почувствовал… как мои легкие наполнились воздухом… я почувствовал слабых холодок внутри…
        Следом я осознаю, что кожей чувствую мягкую шелковистую простынь и легкий прохладный ветерок идущий из окна.
        Поднимаю руки…
        - Что… за…?
        На моих мертвых руках… была кожа… настоящая кожа…
        Она была трупного цвета, мертвенно бледной, с пятнами, темными разводами и проступающими черными венами, но… это была кожа… и я чувствовал ей все это. Пальцы, ногти и даже волоски, все было, и все ощущалось словно… я снова был живым.
        Ногти с силой надавили на кожу и слегка повредили её.
        Почувствовалась фантомная боль, но ничего более. Из раны потекла густая черная кровь, слишком густая и темная, чтобы бить живой. Следом ранка быстро затянулась словно ничего и не было.
        - Я все еще нежить… - произнес я. - Я… стал умертвием?
        Вот это было действительно неожиданно.
        Я никак не мог им стать.
        Я же был третьего ранга, на начале. И даже если бы как-то эволюционировал, то лишь изменил бы степень своего гниющего тела с тощей мумии до более мясного зомби, а уже на пятом ранге бы стал умертвием, если не на шестом.
        - Это не нормально…
        Быстро открываю и смотрю на свои навыки.
        Младший Рыцарь Смерти.
        Имя: Ор.
        Раса - Нежить. Умертвие.
        Уровень - 1.
        Ранг эволюции - IV.
        Связь договора - Бьонд.
        Характеристики:
        - Сила - 161.
        - Телосложение - 213.
        - Ловкость - 163.
        - Аура - 152.
        - Воля - 158.
        Навыки:
        - Стойкость V - 1 уровень.
        - Кустарное ремесло IV - 2 уровень.
        - Гоплит IV - 1 уровень.
        - Восприятие III - 1 уровень.
        - Мобильность V - 1 уровень.
        - Метательное оружие V - 1 уровень.
        - Магия Тьмы IV - 1 уровень/Магия Света IV - 1 уровень.
        - Восстановление III - 1 уровень.
        - Договор II - 1 уровень.
        - Сродство с жизнью - 1 уровень.
        - «пусто»
        Ничего себе…
        Это ведьмы со мной такое сделали?
        Неужели то чем меня ударила Мабан, так на меня повлияло?
        Насколько я помню, она вырвала всю жизнь и сущность той ведьмы, что велела тому охотнику напасть на нас, а затем влила это в меня и…
        - Результат поражает…
        Ведьмы и такое могут?
        Невероятно. Я достиг четвертого ранга и стал Благородной нежитью всего за несколько дней после прошлой эволюции. Очередной рекорд, кто узнает, не поверит. Но, похоже, она не просто дотянула меня до эволюции, но еще и заставила перевоплотиться почти моментально, а затем еще и вплела в процесс навык так, что моя эволюция словно перескочила целую ступень. Я на четвертом ранге, однако, развитие выше, чем должно быть.
        Навыки у меня и сами развились до нового ранга, не зря столько дней прошло, а вот новый навык появился. Причем именно тот, на который и договорились. Видать, Мабан что-то подшаманила, тем более, что на другие навыки переданное не повлияло никак, а ведь что-то, совпадающее с моим у усопшей должно было быть. Та же Стойкость, к примеру, чертовски популярна у магов, потому что всякие щиты обычно создаются на расстоянии от тела, и если враг подошел вплотную, то защищаться магией уже поздно, а вот укрепить тело - вполне…
        - Да уж… - почесал я лоб.
        Тут же осознал, что у меня теперь и волосы есть.
        Встаю с кровати и слегка нетвердой походкой подхожу к большому зеркалу.
        Оттуда на меня смотрел тот, с кем бы я в темной переулке встретиться бы поостерегся. Телосложение довольно крепкое, мускулы неплохо развиты, во мне сейчас килограммов восемьдесят или около того, сказать точно не могу. Больше легким, как раньше, мне не быть, но зато сбить с ног станет в разы сложнее.
        Лицо было уже походим на человеческое, но еще слишком грубое и словно «сухое». Морщины на лице, трупные пятна, разрывы кожи прямо до мяса, все это не позволяет мне посчитать себя «живым», однако издали уже можно перепутать.
        - Ну, с такой рожей отправляться домой мне еще рано, - усмехнулся я. - Но уже можно хоть верить, что уехать смогу.
        Даже без родства с жизнью сильная нежить нередко похожа на живых. Рыцари Смерти, Морои, Высшие Драугры и Высшие же Утопленники… Нарисуй картину такого - и от живого не отличишь… Правда, при личной встрече кто угодно поймет, что эти ребята ни разу не живы. Мертвенно бледная холодная кожа, отсутствие дыхания, а самое главное - само ощущение присутствия высшей нежити не даст ошибиться.
        Но присутствие можно скрыть Контролем Ауры, ведь именно она, расползающаяся во все стороны, дает непередаваемые ощущения, а со Сродством Жизни вернется тепло тела и дыхание. Так что даже если я и не оживу полноценно, скрываться среди живых сумею не хуже вампиров. Даже лучше, учитывая, что есть мне не надо… Правда, остается вопрос Осколков Душ для долгого пребывания вне Дункельхейма, но это тоже решаемо.
        Заглядываю в то, что осталось от штанов.
        - С возвращением, Ор-Младший, - хмыкнул я.
        Не уверен, что он сейчас в рабочем состоянии, но тенденции определенно радуют. Отвлекаться на интрижки в мои планы на ближайшее будущее не входит в любом случае, но сам факт наличие вышеназванного органа на положенном месте приносил какое-то ощущение целостности, что ли…
        - Ну-с, и что по итогу?
        Ведьмы полностью компенсировали мне все издержки за эту работу. Я даже получил больше, чем желал и стал в разы сильнее. Сейчас осталось только привыкнуть к резко изменившемуся телу, а также новую броню найти, а то моя самоуничтожилась во время этого процесса.
        - Эй, Бьонд, ты тут? - спрашиваю свой щит.
        - Относительно, - застонал тот. - Подобное я бы снова испытывать не хотел.
        - Ты как?
        - В порядке, - ответил щит, собираясь в единое целое. - По связи основному телу передалось все, что и тебе, так что я тоже эволюционировал. Удивительно, что я еще цел…
        - Ты о чем?
        - Потом расскажу. Где девки, кстати?
        Обозначенные «девки» вскоре пришли.
        - Господин Ор! Вы очнулись! - обрадовалась Мерли и подскочила ко мне.
        Но первой долетела Гвен и пинком отшвырнула кошку в сторону.
        - Не лезь, мое! - зарычала девушка-призрак. - Ор! Я так рада, что ты в порядке! Я волновалась!
        - Да, спасибо… - сказал я, смотря, как кошка сползает со стены, в которую её отправили. - Так, а что случилось после того как я сознание потерял?
        - Ну, банкет резко закончился, нам выделили комнату, ну и все. Мы прогуливались, пока ждали вашего пробуждения. Кстати, неплохо выглядишь. Почти живой.
        - Угу, угу, - покивала кошка, потирая шишку на голове. - Поздравляю с обретением имитации жизни.
        - Да, спасибо, - хмыкнул я. - Кажется, свой план мы перевыполнили.
        - Ага, теперь можно уходить, - фыркнула Гвен. - А то местные несколько напрягают.
        - Сама-то ты как?
        - Я в норме, - махнула девушка рукой. - Не волнуйся.
        Ничего она не в норме. По лицу видно. В глаза не смотрит и явно пытается с темы соскочить. Ладно, пока не буду вмешиваться, для таких разговоров нужно более спокойное место.
        - Тогда давайте собираться, - сказал я. - Мне не хочется оставаться в этом месте дольше необходимого.
        - Да, стоит возвращаться, - сказал Бьонд. - А то к нам уже «гости» приходили…
        Глава 51. Обратный путь
        - Итак, ваша работа закончена и можете быть свободны, - сказала Мабан как только мы вошли к ней в кабинет. - Добытая вами информация весьма полезна, и она полностью окупает все, что я вам дала. В ближайшее время я пошлю в лабиринт уже своих людей, и мы будем сами исследовать лабораторию.
        - Понимаю, - киваю я.
        - Для вас же с этого момента открыты все наши лавки и магазины. Скидок вам делать никто не будет, но торговать разрешаю.
        Вот это полезное разрешение. Мне как раз нужно кое-что приобрести перед отбытием. Осколков у нас предостаточно, так что, думаю, на это мне хватит. Может даже на кое-что еще, а то планы имеются.
        - На этом наше сотрудничество заканчивается. Если у меня найдется еще работа по вашему профилю, я с вами свяжусь. Медный ключ оставьте себе, если вам будет нужно что-то в Шабаше, с его помощью сможете попасть сюда.
        - Только скажите сначала, как им пользоваться. А то Эйш нам ничего не объяснила.
        На это ведьма лишь тяжело вздохнула, но все же пояснила, что нужно просто найти любую целую дверь и, влив в ключ темную силу, приложить его к двери. Ну, в самом Пригороде такая вещь как «целая дверь» вообще несусветная редкость, но на Рынке точно имеется и немало. Значит, если что, перемещаемся оттуда. Жаль только, что ключ действует только в пределах города, а то я уже понадеялся, что если вдруг уеду, то смогу так вернуться.
        «Хотя я возвращаться как-то не хочу».
        Так или иначе, на этом наш разговор окончился.
        Мы попрощались, покинули кабинет, и вышли из дома. Одежка что мне выдали немного жала в плечах, но носить можно. Всяко лучше, чем голым ходить в рваных штанах. А то местные ведьмы уже с интересом поглядывать на меня начали. Нет, вряд ли их такой «сухарик», как я привлекаю, но человек, что добился расположения их главы, явно может быть полезным и им самим, а потому захомутать меня явно могут попытаться. Благо хоть Гвен и Мерли на «страже» стоят и не подпускают ко мне всех желающих.
        «Чувствую себя как-то глупо».
        Но ничего не поделаешь.
        Ладно, какие можно подвести итоги всей этой авантюры?
        Ну, мы стали немного сильнее, обзавелись кое-какими усилениями, сработались неплохо, ну и осознали свои недостатки. Последнее особенно ценно. Ведь лучше на такой относительно «простой» работе разобраться в своих минусах, чем понять их, когда проблема слишком опасна. Мы на своей шкуре испытали недочеты и теперь постараемся все это компенсировать.
        Прямо сейчас распределять очки смысла не вижу, а мне к тому же еще нужно один навык себе приобрести. И над этим надо подумать. Ну и еще одну вещь надо, которую я давно хотел достать, но все руки никак не доходили.
        «А еще мне нужна новая броня».
        У меня при себе осталось лишь мое костяное копье, что также со мной эволюционировало, ну и шлем, но он магический и просто выдержал давление, не сломавшись. Придется у Бьонда поискать, что еще имеется. Я теперь оброс достаточным количеством мяса и сил прибавилось, так что смогу надеть доспехи потяжелее.
        С копьем изменения стали куда заметнее.
        Глефа Черных Терний. Тип - Оружие/Артефакт. Урон - Колющий/Рубящий. Прочность - 8149/8149. Качество - Высокое.
        Магическое оружие, созданное из черной кости и закрученное темной силой, оно наполнено тьмой и источает её, становясь не просто копьем, а частью тела своего создателя.
        Оно способно выдержать большое количество Света, пропускаемое через него.
        Не должна долго находиться вдали от того, из чьих костей создана, иначе потеряет силу.
        Теперь пропускаемый Свет может выдерживать не три секунды как раньше, а целых восемь, что уже солидно. Есть пара приемов в этом разделе магии, что мне крайне пригодятся. Но об этом я буду думать попозже.
        Закупиться необходимым мы смогли довольно быстро. Ведьмы все же пытались меня соблазнить, но именно «соблазнить», а не околдовать или подчинить. Это они делать не станут, просто потому что боятся гнева своей госпожи. Та как раз недавно напомнила им их место, вот все местные и стали как шелковые.
        Больше я ничего не брал, да не было возможности. Ведьмы ничем кроме алхимических снадобий, рун и магических побрякушек не торговали.
        Амулеты и талисманы выглядели интересно, но стоили слишком дорого даже для наших финансов. И так на необходимое потратил больше половины скопленного капитала. Больше ничего ценного для нас тут не продавалось, так что мы покинули Шабаш и двинулись в обратную дорогу.
        Путь дался нам гораздо легче, ведь теперь волколаки даже не показывались нам на пути. Гвен шагала по лесу в теле тролля, с трупом оборотня запиханным в мешок за спиной. Мерли обнимала свой новый механический арбалет, смотря на оружие с любовью и обожанием. Ну, а я раздумывал над дальнейшими планами.
        Мы выполнили сложную работу, получили неплохую награду и даже кое-что узнали из истории этого мира. Пока последнее не особо полезно, но может в будущем пригодится. Гвен еще какие-то книги с собой взяла. Потом узнаю, что там. Мне и самому стала интересна подлинная история. Может что-то из нее, как-то прольет свет на то, что случилось со мной. Все же такая вещь как Парадокс явно не мелкая чушь и возможно, кто-то с ней в прошлом сталкивался.
        Ну, так вот.
        Вот что делать дальше пока не знаю.
        Придется вернуться к старой работе, охоте на дикую нежить и походы в Опасные районы. Кто-то может сказать, что не солидно полноценному Рыцарю Смерти заниматься подобным, но вступать в какую-либо фракцию я совершенно не желаю.
        Ни одна из существующих фракций меня не устраивает, и становиться их подчиненным не имею ни малейшего желания.
        С Вампирами у меня кровная вражда, они за мной придут. С Ведьмами работать можно, но исключительно напрямую с главой и не слишком близко, а то я уже натерпелся их политических игр. Армия Наследника просто не устраивает меня, как и Пираты. В религию к Призракам подаваться не собираюсь, а с Пауками и так все понятно.
        Тут или оставайся вольным наемником или создавай свою фракцию. Но последнее проблематично, ведь никто не любит конкурентов, а значит, задавят просто. Да и нет у меня столько последователей, чтобы целую фракцию создавать, к тому же я тем, кто за мной пойдет, ничего предложить не могу. И не хочу.
        «Можно попробовать стать элитным наемником, - подумал я. - Я теперь Благородная нежить, то есть принадлежу к одному из видов, что при дворе Повелителей автоматически признавались благородными, и пусть их давно нет, это все равно немало значит. Правда, из-за связи с Ведьмами многие задачи пройдут мимо, но есть немало нанимателей и не столь чувствительных…».
        Не всем же им проходить в режиме секретности, правда? Жаль, что я ничего толком о таком уровне не знаю, задачи для них на доску просто не вешают…
        Доберемся до парка, а потом решим что делать.
        - Кстати, Бьонд, ты вроде хотел нам что-то сказать, - вспомнил я, что недавно мой напарник выглядел весьма задумчивым.
        - А, ну да, - кивнул один из черепов на щите. - Кое-что случилось перед эволюцией.
        - М?
        Мы все посмотрели на него.
        - К моему основному телу… приходили вампиры…

* * *
        Вивьен не хотела покидать башню и переться куда-то, но спокойно сидеть и просто ждать, когда там появится хоть какая-то информация было невыносимо. Вампиршу раздражала сама мысль, что опозоривший их народ ублюдок все еще не наказан, а и это раздражение преобладало над ленью и доводами разума.
        В перспективе смотря на свои действия, она понимала, что очень зря не усидела дома, ведь в такие неприятности нормальный вампир никогда бы по своей воле не влип.
        Поскольку искать того мертвеца было делом бессмысленным, она решила зайти с другой стороны.
        Узнав о некоем парке, где обитает какой-то монстр, служащий этому типу она решила выяснить все сама. Ну не совсем сама, а в компании своего тупоголового братца, который ничего без нее не может.
        Так что, приодевшись, она двинулась в нужную сторону и очень быстро оказалась на месте.
        Старый и заброшенный парк не представлял собой ничего особо интересного. Когда-то это явно было неплохим местом, Берит был большим ценителем красоты, так что не удивительно, что он повелел создать несколько таких зеленых зон в Пригороде. Все же даже сейчас в Дункельхейде живет не только нежить и нечисть, но и вполне себе живые существа… В прошлом же их и вовсе было чуть ли не полгорода.
        Да и статус Темной Империи, конечно, подразумевал и участие в политических игрищах, а значит и дипломатические делегации тут тоже присутствовали. Да, для каких-нибудь идеалистов может быть шоком, но не все поддерживали исключительно идеалы Церкви Света.
        Есть такая страна как Республика Змея, которая в свое время была очень серьезно обижена своими соседями. Кольценосцы всегда желали вернуть эту некогда бывшую их колонией страну, а когда это в очередной раз не получилось, решили пополнить свой бюджет ударной наркоторговлей, заодно и понизив боевой потенциал противника. Учитывая, что Странам Кольца приходилось платить контрибуцию и вывозить войска, за безопасный вывод которых, они, если говорить откровенно, и платили, просто заблокировать корабли бывшего врага было затруднительно, да и с таможней был напряг… В результате после завершения всего процесса, на Континенте Змея осталась целая сеть наркоторговли, возместившая убытки от уплаты контрибуции раз так в двадцать.
        Змеи счастливы не были, но все, что они могли - пытаться пресечь торговлю кулапом[4 - КУЛАП - сильное наркотическое вещество, добываемое из редкого растения, произрастающего в Империи Цао и Джунглях Арслана. Изначально его использовали как обезболивающее и настоящее лекарство, но оно вызывало слишком сильную зависимость, и впоследствии было признано во многих королевствах незаконным. Однако это не мешает контрабанде этого вещества через терийцев, Империи Цао или Джалильского халифата.] на своей земле, когда снаружи подкидывали ещё и ещё… Даже вроде бы въезд кораблей с Кольца запретить попытались, несмотря на то, что большинство купцов оттуда в схеме все же не участвовали… Но Кольценосцы просто начали использовать посредников и писать гневные ноты, угрожая новой войной. Если те не перестанут ущемлять их торговые интересы… Деньги за войну они отбили, армию пополнили наемниками со всех концов земли и теперь ждали только повода чтобы нарушить условия мирного соглашения…
        А затем поставки кулапа резко так снизились. Денег на наемников стало не хватать, армию пришлось сократить, да и сеть сбыта обвалилась. Энтузиазм сторонников войны в Странах Кольца сильно поугас, и мир продержался еще добрую половину столетия.
        По официальной информации Церковь решила сделать ход и пресечь распространение «нечестивого вещества», перекрыв каналы поставки этой гадости в цивилизованные страны, но активно ходят слухи, что республику спас сам Раум, проклявший весь род растения, дававшего кулап так, что оное гнило на корню в течение нескольких лет. Разумеется, даже со всей повелительской силищей проклятие на целом виде растений продержалось недолго, а семена никто не отменял, так что производство давно уже восстановили… Но на тот момент результат был достигнут. Республика Змея получила желанную передышку, а Раум - опору для строительства Дункельхейма и поддержки зарождающегося государства черных дварфов. Все же на тот момент присутствие Тьмы на севере ограничивалась дикими орками и нежитью, в принципе не способными никого прокормить, так что близкий источник поставок был более, чем кстати. Да и сейчас порой можно найти среди магов или ученых в городе выходцев из этой страны. Официально они изгнанники, но слухи говорят, что они вполне себе передают свои наработки в тайные отделы своей родины.
        Так или иначе, этому месту уже ничто не поможет. Тут нужно весь город переделывать, но этим заниматься никто не станет.
        Стоило им зайти на территорию парка, как она сразу почувствовала присутствие чего-то сильного и явно большого. Однако Вивьен это не напугало. Она давно уже была Благородной нежитью, да и, будучи любимицей Королевы Нарциссы, одарена благословениями своей госпожи. Пускай в боевой мощи она уступала своему брату, но вот в магическом мастерстве могла заткнуть за пояс даже Гауруна. Хоть тот как таковым магом и не являлся, и сражаться с Рыцарем Драконьей Крови все же даже для нее с братом было бы самоубийством.
        Они прошли в центр парка и стали ждать, когда этот так называемый «монстр» явится.
        К счастью, он вскоре появился.
        Земля задрожала и из земли показалась огромная куча костей.
        Вид этого существа серьезно напряг вампиршу и у нее появилось желание спрятаться за спину брата, однако разглядев его уровень, и ранг она успокоилась.
        БОЕВОЙ СКАКУН. (III). УРОВЕНЬ - 6. РАСА - НЕЖИТЬ. КОСТЯНОЙ КОНСТРУКТ.
        «М-да, только выглядит опасно… Скакун?!»
        То, что она видела перед собой, никак не тянуло на хоть что-то ездовое. Вивьен была даже не уверена, может ли это вообще передвигаться.
        Существо выбралось из земли и посмотрело на них множеством своих черепов.
        - А… явились, - произнес довольно внятным и четким голосом монстр. Слишком четким для такой тупой громадины, хотя его интеллектуальные возможности остаются под вопросом. - А я думал вы раньше придете.
        - Ты ждал нас?
        - Было очевидно, что когда Бенедикт сдохнет, кто-то придет «восстанавливать справедливость», - усмехнулся Скакун. - Вот только опоздали вы немного. Мы уже ушли.
        - Ушли и оставили тебя?
        - Кто знает, - откровенно издевался над ними мертвец.
        - Где этот Ор?! - прямо задала она вопрос.
        - Кто знает.
        - Ну, тогда я заставлю тебя говорить.
        - Ну, попро…. А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А-А!!! - неожиданно закричала эта куча костей.
        Огромная костяная гора начала пылать Тьмой и корчилась в какой-то агонии.
        Вивьен с Алеком тут же отступили и с шоком смотрели на странные преобразования.
        БОЕВОЙ СКАКУН. (III). УРОВЕНЬ - 7. РАСА - НЕЖИТЬ. КОСТЯНОЙ КОНСТРУКТ.
        БОЕВОЙ СКАКУН. (III). УРОВЕНЬ - 10. РАСА - НЕЖИТЬ. КОСТЯНОЙ КОНСТРУКТ.
        БОЕВОЙ СКАКУН. (III). УРОВЕНЬ - 14. РАСА - НЕЖИТЬ. КОСТЯНОЙ КОНСТРУКТ.
        И рост уровней продолжился, пока не достиг тридцати и не перевалил на следующий ранг.
        Смотря на все это Вивьен быстро поняла, в чем дело.
        Гора костей рухнула без чувств и замолкла, а сама вампирша некоторое время смотрела на него, а затем развернулась и пошла к выходу из парка.
        - Сестра…? - удивленно промямлил Алек.
        - Заткнись, - фыркнула она. - С ним нет смысла сражаться. Эта кучка явно связана Договором с тем, кого мы ищем, а потому даже если убьем, то ничего не узнаем. Да и убить вряд ли получится, он наверняка разделил свое тело и чтобы уничтожить его, придется найти все куски, а бегать по городу в поисках я не собираюсь. К тому же…
        - М?
        - Я уже знаю, где они, - мрачно произнесла фаворитка Королевы. - Так быстро подняться в уровнях и эволюционировать за одно мгновение можно только в одном месте. У ведьм. А значит, пока добраться до нашей цели не получится.
        Они вышли из парка и шли дальше пешком.
        Вивьен обдумывала полученную информацию и не могла понять, как ей теперь поступить. Если этот Ор обзавелся связями с ведьмами или даже стал их слугой, то убить его будет сложнее. Возможно, ей придется просить помощи у других вампиров. Многие молодые разделяют её мнение, да и выделится перед Королевой точно кто-нибудь захочет, а уж получить одобрение от любимицы госпожи тем более.
        «Да, так и посту…»
        Неожиданно из-за угла выскакивает отряд стражи. Вивьен так погрузилась в свои мысли, что пропустила их появление.
        - О, вампиры! - сказал командир отряда патруля. - Наконец-то вы явились!
        - А?! Чего?! - не понимала вампирша.
        - Мы уже отправили к вам послание и вот вы тут. Скорее, лейтенант стражи ждет вас. Вы ведь по этому вопросу прибыли?
        - Э-э-э, да, - кивнула Вивьен, не желая, чтобы кто-то узнал о настоящей цели её визита. - Ведите!
        - Отлично! - обрадовались мертвецы. - Прошу за нами, господа!
        Вампиры последовали за отрядом патруля.
        «Кажется, я влипла в какие-то неприятности…»

* * *
        - Ну и когда я очнулся, их уже не было, - поведал Бьонд. - Они приходили за тобой и явно узнали, что мы сотрудничаем. Скорее думали убить меня, но по какой-то причине ушли.
        - Скорее они увидели твою эволюцию и поняли где мы, вот и решили пока не связываться, - логично заключила Гвен.
        - Не рискуй больше так, Бьонд, - я серьезно посмотрел на напарника. - Один бы ты с ними не справился, но начал дерзить. Я не прошу тебя прогибаться или молить о пощаде, но не нарывайся на кого-то слишком сильного для тебя.
        - Пф, не ворчи, - фыркнул он, но надеюсь, задумается над своим поведением.
        Нам очень повезло, что вампиры пришли именно в тот день. Появились они раньше или позже и моему напарнику было бы туго. Однако теперь хоть понятно с кем мы имеем дело. Рыжая вампирша и крупный темноволосый вампир. Бьонд не успел рассмотреть их статус в Хрониках, потому сказать, кто они не может, но узнает лица при встречи.
        «Ладно, вернемся, а затем все решим…»
        Глава 52. Решение
        - Воу, а тут многое изменилось, - сказал я, смотря на окружающие дома, запачканные в крови, трупы пауков повсюду и следы явно серьезной битвы.
        Мы всего на максимум неделю ушли, а тут уже такое.
        Стоило нам пересечь реку как обстановка резко изменилась.
        Из обычных и привычных руин мы оказались посреди поля битвы.
        Особенно меня волновало количество трупов пауков. Трупоедов, что сейчас пируют на останках довольно много, как и стражников, что собирают тела и сжигают. Именно стражников мы и встретили когда уже подходили к парку.
        - Стоять! Кто такие?! - появились перед нами несколько солдат и наставили копья.
        - Спокойно, - поднял я руки. Из брони у меня сейчас почти ничего не было, и сражаться в таком состоянии я бы не хотел.
        Вид настоящего рыцаря смерти несколько осадил группу солдат и те замешкались в нерешительности. Да, нападать на элитного противника гораздо опаснее, даже если вас толпа. Не то, чтобы я не смог бы с ними справится, но без брони, еще не подготовленный, у меня бы возникли проблемы. Ну и если уж драться, то тогда со Светом, а потому в живых никого оставлять нельзя.
        Но вообще я бы убивать стражу не хотел.
        У меня с ними вражды нет.
        - Мы только вернулись из Шабана где выполняли работу. Что происходит?
        - Просим прощение, Рыцарь, - сказал главный патрульный. - У нас сейчас война с пауками, вот мы несколько и нервные.
        - Война? - удивилась Гвен. - Пауки напасть решились?
        - Да, и походу все разом, - кивнул тот. - Мы уже отразили несколько атак, но их с каждым днем все больше. На Рынок особенно часто нападали. У нас даже нет лишних людей, чтобы трупы убирать. Вурдалаки плодятся как чумные грибы на болоте. Если ищете работу, то приходите на Рынок, там сейчас каждый нужен. Чем дольше ждем, тем больше пауков придет за нами всем.
        - Благодарю за информацию. Будем иметь в виду.
        Стражники откланялись и ушли дальше патрулировать улицы, а мы продолжили наш путь к парку.
        Такие новости взволновали всех, но обсуждать все мы решили уже когда соберемся вместе.
        Благо к вечеру мы уже были на месте и в полной компании засели за обсуждением.
        - Итак, похоже, назревает что-то серьезное, - начал я. - Что думаете обо всем этом и как нам лучше поступить?
        - В бой! - рассмеялся Бьонд. - Столько хитина набрать можно!
        - Я не уверена, - нахмурилась Гвен. - Нам нет смысла так рисковать. Можно и переждать.
        - Я тоже не знаю, - пожала плечами Мерли. - С одной стороны, и правда, слишком рискованно, но с другой если все так серьезно, то бежать бессмысленно. Война нас все равно догонит.
        - Согласен, - кивнул я терийке. - Если пауки действительно начали войну, то они не остановятся только на Пригороде, а бежать как бы и некуда.
        - И правда, - была вынуждена согласиться призрак. - Даже если мы найдем укрытие у ведьм, то они все равно пошлют нас защищать хотя бы их.
        - К тому же это неплохой способ для нас, чтобы стать сильнее. На войне нам будет всегда хватать врагов. Если не качеством, то хотя бы количества.
        - Да, с живыми сражаться проще, - покивала кошка. - Арбалет тут будет полезен.
        Она снова обняла свою обновку.
        Вот же ребенок, нарадоваться новой игрушке не может. Главное, чтобы никто не попытался отнять её на «нужды армии».
        Впрочем, это Тьма и убийство посягнувшего на твое имущество даже преступлением не считается. Ну, если ты можешь сделать это быстро и без особого шума.
        - Значит, решено, давайте готовиться, - кивнул я.
        - Ага, кстати, я уже могу двигаться, - усмехнулся Бьонд. - Больше сидеть в стороне я не стану.
        - Отлично. А то мне как раз нужен боевой скакун.
        Вот это хорошо. С Бьондом моя мобильность увеличится в разы. Нужно только будет потренироваться, перед тем как отправится на войну, чтобы уж совсем глупо не выглядеть.
        Ладно. Это попозже.
        Для начала нужно распределить целую кучу очков и приобрести новые способности. Новинки мне нужны, очень нужны, благо я как раз развился до следующего ранга почти во всех навыках кроме Ремесла, в остальном пора приобретать нечто полезное.
        Итак, пока остальные разбирались со своими делами, я решил, наконец-то, распределить очки и приобрести новые способности.
        Пойду по порядку.
        Сначала то, что проще.
        Стойкость. Там я ничего нового брать не буду, а лишь улучшу Общую сопротивляемость так необходимой мне модификацией Сопротивление Свету. Я и так после эволюции способен дольше на себе выдерживать Свет, а теперь все станет еще лучше. Возможно, в будущем, смогу даже взять заклинания усиления, что наполняют тело положительной энергией без вреда для себя.
        - Эффективность против Света - позволяет лучше сопротивляться светлой энергии.
        Да, две модификации сразу. Очень полезная вещь. Снижение затрат сюда больше не нужно, ибо, пока делать способность пассивной я не хочу.
        Стойкость у меня уже развита до текущего возможного предела и до следующего ранга не поднимется. Печально, но ничего не поделаешь.
        Далее идет Гоплит.
        Брать новую способность тоже не вижу смысла. Выпад, Удар щитом, Агрессивная защита и Иллюзорный финт отлично в бою справляются, но вот улучшить вполне можно.
        Улучшать я буду Выпад. Эта мощная способность, но её можно усилить Бронебойностью, сделав куда эффективнее против защищенных врагов. Те же големы теперь перестанут быть такой проблемой. Не до конца, все же бить камень копьем не лучшая идея, но в будущем улучшу еще несколько раз, добившись убойной мощи.
        Второй модификацией будет Отдача. Это улучшение для Выпада, что позволит легче вырывать свое оружие и не допустит его застревания. Работает примерно как Возврат у метательного, но не притягивает, а просто выпускает импульс с конца копья, толкающий его обратно. И заодно могущий разворотить рану, в которой оружие застряло, что тоже неплохо.
        - Бронебойность - усиливает пробивные свойства оружия.
        - Отдача - позволяет легче возвращать оружие.
        Вот это будет полезным.
        Далее Восприятие.
        Тут мне давно уже нужна новая способность - Магическое восприятие. Оно позволит мне чувствовать перед собой магию. Големы еще полбеды, а вот угодить в магическую ловушку не хотелось бы.
        - Магическое восприятие - позволяет ощущать магию вокруг себя и в объектах перед собой, чувствуя её своей аурой.
        Ага. Отлично идем дальше.
        Метательное оружие…
        Честно говоря, здесь мне ничего не нужно.
        Да, есть неплохие способности как та же Шрапнель или Взрывной снаряд, но проблема этих приемов в том, что они уничтожают брошенный объект. У меня и так немного с собой ножей и уничтожать их как-то не хочется. У меня и так есть Благословение, что делает их сильнее против нечисти, а модификации уже сделали их неплохими против остальных.
        Так что эти очки пока сохраню. В будущем может появиться что-то новое, но пока не стоит.
        Вообще нужно будет пересмотреть свой боевой стиль. Возможно, к метательным копьям можно будет и вернуться, благо теперь я могу носить их не на себе, а на Бьонде. Но это уже обдумаю потом.
        С Мобильностью все точно также.
        Можно, конечно, улучшить Прыжок или взять Ускорение, но у меня теперь есть Бьонд, что готов сражаться. Как мой боевой скакун теперь он будет отвечать за нашу мобильность, так что пока что нет смысла. В будущем посмотрю, может, и изменю свое решение, но на данный момент ничего не нужно.
        Восстановление, мой новый и пока сильно недооцененный навык.
        Тут, благодаря Сродству с жизнью, произошли кое-какие изменения. Теперь так желаемая способность Отращивание конечностей переехала на пораньше. Недавно руку я уже терял и второй раз оставаться без конечности не хочется. Да, приделать можно, но не факт, что нужное будет рядом, так что лучше уметь все это возвращать самому.
        - Отращивание - позволяет отращивать потерянные конечности.
        Вот и чудно. Жрет эта способность очень много энергии, но после боя восстановиться будет полезно. Лучше, конечно, руки-ноги не терять, но если что можно будет в после битвы все вернуть и не придется полагаться на удачу.
        Теперь Договор.
        У нас с Бьондом он развивается пассивно всегда просто от нашего взаимодействия через Узы договора, и пока активных способностей у меня там нет. Есть только пассивные, и вот одно такое весьма пригодится.
        А именно Призыв.
        Это улучшение для Уз договора, что позволит мне в случае чего призвать того кто связан со мной Узами, а именно Бьонда. Это такая полу-активная-полу-пассивная штука, но если вдруг нас разделит, то я его к себе позвать могу. Увы, в обратную сторону это не работает. Он меня призвать не может, но ему и не нужно.
        - Призыв - позволяет призвать своего контрактора с кем связаны Узами Договора.
        Стоит оно все сто очков, но будет в будущем полезно.
        Вот и все.
        Осталась у меня только магия, то есть самое сложное.
        Проблема тут в том, что в Магии Тьмы мне пока ничего особо крутого недоступно, а мне нужна какая-то массовая атака.
        Некромантом я становиться не хочу, а потому мне такие штуки как Поднятие нежити даже не предлагают, а что-то типа Едкого дыхания или Агонии просто бесполезно сейчас.
        В Магии Света нужное мне есть, но палиться данным навыком мне нельзя, а на войне НЕ использовать все, что я могу нельзя.
        И потому я нашел решение.
        Одной из моих покупок у ведьм была рунная цепочка Иллюзии.
        У меня нет навыка Скрытности, а потому Морока или Звуковой иллюзии мне не предлагают, но есть способ внести в свой список доступного то, что изучил самостоятельно в рунной цепочке.
        Наложение иллюзий процесс сложный. Это создание чего-то вроде оболочки вокруг объекта или явления. Этакая пыльца, что покрывает существующее и изменяет его. В Магии Света же Иллюзия работает от преломления света и создания миража, а во Тьме с покрытием реальностью «меняющим туманом».
        Рунная цепочка Иллюзии достаточно сложная.
        Она включает в себя руны Тьмы, Ветра, и еще ряда более сложных конструкций, которые сложно удержать. Составлять их постоянно с нуля будет слишком сложно, но у меня есть очки развития и я могу потратить их, чтобы освоить этот прием моментально в Хрониках. Главное изучить руны и чтобы Хроники посчитали это достаточным, для включения их в мой список.
        Занимался я этим где-то час, но оно того стоило.
        - Иллюзия - заклинание позволяющее наложить мираж на тот или иной объект.
        На него я потрачу все имеющиеся сто очков за прокачку навыка.
        Но тут же использую еще сто общих очков на модификацию заклинания.
        Мне нужна также открытая с этой способность - Сокрытие магии.
        С ними я могу спокойно применять Свет, и он для всех будет выглядеть и ощущаться как Магия Тьмы, а благодаря тому, что я довольно странный тип мои необычные заклинания мало кого удивят. Я никому не служу и свой список навыков показывать не обязан.
        Кстати, Иллюзия в будущем вполне может, позволит мне скрывать даже свой статус в Хрониках, чтобы никто ни уровня, ни названия моего вида не видел. В будущем пригодится, когда я покину город, а то мало кто решит сотрудничать с Рыцарем Смерти.
        Модификации обычно стоят пятьдесят очков, но такие сильные как эта требует все сто.
        - Сокрытие магии - позволяет скрывать магические эманации от окружающих.
        Вот и чудно.
        Теперь у меня осталось еще двести очков Света и сто общих. В прошлый раз у меня остались лишние, ну и за эволюцию.
        Из магии Света доступной мне на четвертом ранге я взял два очень хороших заклинания.
        Клинок Рассвета и Испепеляющая вспышка.
        Первое является как бы усилением для оружия, создавая вокруг него образ огромного меча, со сконцентрированной энергией Света. Такая концентрация даже без Магии Огня может быть опасна и живым, обжигая того, кого коснется.
        Второе же создает вспышку такой же высокой концентрации энергии, перед собой обжигая всех, кто подойдет слишком близко. Ну и расстояние у заклятья весьма неплохое.
        - Клинок Рассвета - создает образ огромного меча вокруг оружия, что поражает цель сконцентрированной энергией Света.
        - Испепеляющая вспышка - создает сияющее светило, что поражает всех перед собой лучами сконцентрированной энергии Света.
        Да, чудесно.
        Напоследок же оставшиеся общие очки я решил потратить на модификацию другого моего заклинания, а именно Оковы мстителя.
        Я хочу взять улучшение Святой крюк.
        В обычном состоянии Оковы работают так. Из земли вырываются цепи и приковывают цель к земле. Эта же модификация позволит изменить по моему желанию способность, создав из моей руки цепь, которая полетит напрямую и зацепит противника, а затем я могу либо потянуть его на себя, лишь сам забраться. Да и можно это не только на живое цеплять, но и забраться куда-то.
        Вполне себе полезная вещь.
        - Святой крюк - меняет форму Оков мстителя, позволяя выстреливать в цель цепью и зацеплять её.
        Чудесно.
        На это ушли мои последние очки и распределение закончилось.
        Однако.
        У меня появился еще один слот под навыки. Точнее два, но один сразу же был отдан Сродству с жизнью.
        Последний же слот нужно решить на что потратить.
        Изначально у меня были планы на новую магию типа Магия Огня, или же на Контроль ауры, чтобы силы лучше использовать, но подумав, я решил все это отложить на будущее, ибо сейчас есть кое-что более полезное.
        Мне уже приходило предложение его взять, но тогда возможности не было, но сейчас…
        Навык Лидерство.
        Вам доступен новый навык - Лидерство.
        - Лидерство - навык позволяющий передавать другим свое усиление и волю, вдохновлять и привлекать внимание.
        Способность:
        - Аура лидера - при активации делает вас центром внимания и более желанной целью для противника.
        Желаете приобрести?
        Этот навык имеет несколько полезных свойств.
        Для начала я смогу отвлекать на себя противников. Пускай это не всегда работает и более разумный враг может мое влияние проигнорировать, но даже так может помочь. Неразумный зверь так вообще посчитает меня главной угрозой и отвлечется от остальных.
        В будущем я смогу не только привлекать внимание, но и делиться своими силами. Например, если я все же возьму Усиление, то смогу его свойство распространить на других, без вливания Света в них, а значит куда безопаснее для темных.
        Но главное, что мне нужно от этого навыка это узнать, смогу ли я поделиться с Гвен и Мерли своим Парадоксом.
        Контракт с Бьондом дал ему похожее, так может и другим получится. Заключать контракт с ними смысла не вижу, а им брать этот навык нет толку, так что могу попробовать таким образом. Вполне себе может у них, что и получится. Это будет полезно нам всем.
        Так что, немного подумав, я решил взять именно его.
        В любом случае будет полезно.
        Ну, теперь все.
        Младший Рыцарь Смерти.
        Имя: Ор.
        Раса - Нежить. Умертвие.
        Уровень - 1.
        Ранг эволюции - IV.
        Связь договора - Бьонд.
        Характеристики:
        - Сила - 161.
        - Телосложение - 213.
        - Ловкость - 163.
        - Аура - 152.
        - Воля - 158.
        Навыки:
        - Стойкость V - 1 уровень.
        - Кустарное ремесло IV - 2 уровень.
        - Гоплит IV - 1 уровень.
        - Восприятие III - 1 уровень.
        - Мобильность V - 1 уровень.
        - Метательное оружие V - 1 уровень.
        - Магия Тьмы IV - 1 уровень/Магия Света IV - 1 уровень.
        - Восстановление III - 1 уровень.
        - Договор II - 1 уровень.
        - Сродство с жизнью - 1 уровень.
        - Лидерство - 1 уровень.
        Способности:
        = Боевые способности:
        - Выпад. (+Бронебойность. +Отдача)
        - Удар щитом.
        - Теневой клык.
        - Блок.
        - Агрессивная защита. (+Магическое поглощение)
        - Нерушимость.
        - Общее сопротивление. (+Снижение затрат-2.+Эффективность против Света-2)
        - Иллюзорный финт.
        = СПОСОБНОСТИ МОБИЛЬНОСТИ:
        - Рывок.
        - Прыжок. (+Повышение силы-2)
        - Подшаг.
        = МАГИЧЕСКИЕ СПОСОБНОСТИ:
        - Осквернение.
        - Благословение.
        - Метка преследователя (+Заряд. +Несмываемость)
        - Оковы мстителя/Святой крюк.
        - Иллюзия. (+Сокрытие магии)
        - Клинок Рассвета.
        - Испепеляющая вспышка.
        = ОСТАЛЬНЫЕ СПОСОБНОСТИ: - Острый глаз.
        - Усиление слуха.
        - Соединение.
        - Подгонка.
        - Магическое восприятие.
        - Отращивание.
        - Аура лидера.
        = ПАССИВНЫЕ СПОСОБНОСТИ: - Узы договора. (+Призыв)
        - Плоть.
        - Имитация жизни.
        Особенности:
        - Нежить - вы оживший мертвец. Вы не можете устать, не испытываете голод и жажду, не нуждаетесь в кислороде, на вас не действуют яды и болезни. Вы не способны умереть естественным путем. Светлая магия наносит вам повышенный урон.
        - Парадокс Тьмы и Света - непознанная сила, что способна сочетать несочетаемое и применять невозможное. Ваше тело способно выдерживать небольшую концентрацию энергии света.
        - Магический дар - пробужденная сила, что позволяет вам использовать магию.
        - Сверхпрочная черная кость - ваши и без того крепкие кости теперь насыщены Тьмой, что дает им несравнимую прочность. Будучи надолго отделенными от вас, они постепенно теряют свои магические свойства, становясь обычными крепкими костями.
        - Укрепленное Тело - все ваше тело подвергается постоянному воздействию Укрепления.
        Осталось вооружиться, проверить и испытать способности, а затем можно отправляться на войну…
        Глава 53. Испытание возможностей
        - Аккуратнее, - сказал я, дергая поводья. - Не дергайся так.
        - Заткнись, я делаю что могу, - огрызнулся Бьонд. - Откуда мне знать, как вообще лошади скачут?
        - Ну, так давай учиться. Для начала не дергайся так. Я в седле едва могу усидеть.
        Как хорошо, что я все еще нежить и отбить задницу себе не могу, а то бы точно после пары минут такой поездки я бы ходить целый день не мог. Пока мы с Бьондом только учились просто скакать. О сражении верхом пока речи и нет. Хотя что-то простое типа «он просто бежит вперед, а я отбиваюсь от врагов», вполне себе потянем.
        Ну, а если что вполне может и поодиночке сражаться.
        В форме коня Бьонд достаточно мобилен сам по себе, он более-менее привык уже передвигаться и наслаждается этим.
        - Да, я крутой конь! Как мощны мои копыта! - хохотал он, гарцуя по парку.
        - Спокойнее, конина костлявая, опять занесет же! - пытался осадить я друга, что чрезмерно увлекался беганием.
        Он теперь постоянно использует Легкий шаг и может отлично контролировать свой вес, будучи или крайне легким, или достаточно тяжелым, чтобы его не могло так просто сбить с ног. Как ни странно, но пока я сидел на нем, то на меня его сила также распространялась. То есть либо мы были в режиме легкости, где ловко скачем вперед и легко прыгаем, либо в режиме тяжести, где нас с места никому не сдвинуть.
        Правда есть проблемка - Шаг в основном облегчает именно его вес, но не массу. Ну, на массу он все же влияет тоже, но намного, намного меньше… Проще говоря, Бьонд набирает чудовищную инерцию, а остановиться может, только перейдя в тяжелый неподвижный режим и зарывшись всеми четырьмя ногами в землю по колено. В первый раз он так даже себе что-то сломал, но, будучи мертвым и костяным, он легко залечивает все повреждения.
        Чего нельзя сказать обо мне. Я как-то сразу понял, почему, по слухам, от падения с коней погибло больше рыцарей, чем от вражеских мечей… Благо, все же успел сгруппироваться и не сломать себе шею, а в следующие разы был уже готов. Хотя не уверен, что мои черные кости от такого могут сломаться.
        Впрочем, скоро это все закончится. В навыке Мобильности есть такая замечательная штука, Сброс Инерции называется. Мне не предлагали, видать недостаточно тяжел для такого, но Гвен в туше тролля в свое время открыла, пусть и не взяла… Осталось только натренировать коняшку до четвертого уровня навыка, и его ужасающая масса станет исключительно преимуществом, позволяющим снести любого, кто встанет на пути.
        В своей обновленной конной форме Бьонд выглядел гораздо лучше, чем раньше.
        Стал куда массивнее и больше. Огромная туша спрессованных костей стал напоминать белую статую мускулистого коня, с головой-черепом, торчащим позвоночником и коротким «хвостом». Смотрелся он довольно жутко, мощные копыта могут и взрослого человека раздавить, а обычными ударами его даже не поцарапать. Ему нужно только нормальное седло и сбрую достать и будет совсем хорошо.
        Разве что ушки торчат из головы, зачем-то, но я к странностям Бьонда не придираюсь. Мне мой рассудок дороже, чем истина в логике этого типа.
        Себе, кстати, Бьонд взял Контроль Ауры и Знание рун. Будет развивать свои магические способности. У него чисто боевых приемов вообще нет, да и он особо ничего нового старается не брать пока, на будущее копит для более полезных вещей, а затем хочет активно работать с магией.
        Да и на Легкий Шаг, ставший особенностью, без Контроля Ауры влиять больше не получится, а так, ослабляя концентрацию или нагнетая ауры, Бьонд все еще может несколько контролировать свой вес. У меня с моим укреплением тоже открылись бы интересные возможности, но пока приходится использовать свои слоты для другого.
        Костяной скакун.
        Имя: Бьонд.
        Раса - Нежить. Костяной конструкт.
        Уровень - 1.
        Ранг эволюции - IV.
        Связь договора - Ор.
        Характеристики:
        - Сила - 78.
        - Телосложение - 311
        - Ловкость - 81.
        - Аура - 237.
        - Воля - 134.
        Навыки:
        - Стойкость III - 1 уровень.
        - Костяное ремесло V - 1 уровень.
        - Манипуляция костью IV - 1 уровень.
        - Аугментация IV - 1 уровень.
        - Параллельное мышление IV - 1 уровень.
        - Магия Тьмы V - 1 уровень.
        - Договор II - 1 уровень.
        - Скрытность III - 1 уровень.
        - Мобильность III - 5 уровень.
        - Контроль ауры - 1 уровень.
        - Знание рун - 1 уровень.
        Способности:
        = Магические способности:
        - Осквернение.
        - Стрела праха.
        - Черный туман.
        = СПОСОБНОСТИ МОБИЛЬНОСТИ:
        - Рывок.
        - Ускорение.
        - Прыжок.
        = ПРОЧИЕ СПОСОБНОСТИ:
        - Остеокинез.
        - Далекая связь.
        - Быстрая Ассимиляция.
        - Сращивание.
        - Поток сознания. (+Дополнительное сознание)
        - Неприметность.
        - Рассыпаться/Собраться.
        - Укрепление.
        - Общая сопротивляемость.
        - Концентрация ауры.
        = ПАССИВНЫЕ СПОСОБНОСТИ:
        - Узы договора.
        - Легкий шаг.
        - Рунная память.
        У него способностей и заклинаний не так много, но это пока что.
        Ладно, не будем отвлекаться.
        Так что пока мы скакали и учились девчонки также готовились.
        Гвен примеряла новый ошейник на тролля и проверяла как он работает, а Мерли училась нормально работать со своим новым арбалетом. Тот был все же тяжеловат и туговат для нее, но терийка не собиралась бросать такое прекрасное оружие. Она приобрела способность Возвратный импульс и после выстрела могла перезарядить тетиву своей силой. Разумеется, на свободные очки она тут же снизила стоимость этой способности и более-менее могла нормально стрелять. В остальном она новых способностей не брала, а лишь на все ключевые способности поставила снижение затрат энергии. У нее пока все сложно с запасами сил, вот ей лучше тратить их экономнее.
        В остальном у них все было в порядке.
        Я же облачился в новую броню, которая по большей части мало чем отличалась от той, что у меня была, разве что дополнил все обычным нагрудником. Я думал использовать остатки брони Бенедикта, но они не слишком удобные. Сапоги явно не для кавалериста сделаны, а из перчаток только левая, что мне было неудобно. Была бы правая, я бы еще подумал, а левая рука у меня щитом прикрыта и не нуждается в такой защите.
        В остальном я заодно испытывал новые заклинание и проверял тем, чем владею.
        Первым испытал Клинок Рассвета. Проверил его на новой булаве, так как не хотел рисковать копьем.
        КЛИНОК РАССВЕТА!
        Клинок слегка замерцал, а затем бело-золотой луч ударяет от верхней части и образует длинный клинок из света. Длиной он был как солидный цвайхандер, но веса никакого не имел. Просто удлиненное оружие со сконцентрированной Магией Света. Она, конечно, слаба против живых и светлых, но вот нечисть и нежить от такого страдать будет серьезно. К тому же длина позволяет задеть сразу нескольких врагов. А если влить в заклинание больше энергии, то и размеры «меча» увеличатся. Неплохая такая двухметровая палка у меня получается.
        ИСПЕПЕЛЯЮЩАЯ ВСПЫШКА!
        От вершины оружия вперед ударяют несколько лучшей и на пять метров вперед все поражает Светом, который, увы, по большей части вредит только Тьме, а вот живым от такого разве что поплохеет.
        Зато когда перед любым из этих заклинаний применяешь Иллюзию.
        Меч света окрашивается в черный с серыми элементами. Смотрится оружие крайне устрашающе и действительно может сойти за заклинание Тьмы. Гвен сказала, что от заклинания эманаций Света не ощущает, так что маскировка хорошая.
        Со Вспышкой было тоже самое. Сильно, эффективно, практично.
        Хорошо.
        В остальном никаких проблем не было.
        Разве что во время использования Выпада теперь у кончика завихрятся слегка энергия. Не знаю с чем это связано, но выглядит неплохо. А если оружие застревает, то Откат легко выдергивает его из любой «западни».
        Магическое восприятие позволяло чувствовать рядом с собой магию, но поскольку единственными источниками оной были мои друзья, то проверить особо было не на чем. Ну, разве что на шлеме вампира, но работало не слишком хорошо. Не важно, со временем станет лучше.
        Проверка способностей это одно, а вот испытать их на ком-то нужно.
        Перед тем как идти наниматься к кому-то, лучше быть более-менее готовым.
        И нужные «испытуемые» нашлись довольно быстро.
        На пути к Рынку мы наткнулись на два десятка пауков первого и второго ранга. Костеглоты выбрались из земли и начали озираться в поисках противников. Но противники в лице нас, нашли их сами.
        Первой в бой кинулась Гвен, что активировав ошейник, быстро сократила с ними дистанцию. Те, завидев несущегося на них тролля, начали заплевывать её кислотой, но та лишь беспомощно стекала по магическому барьеру. Туша рухнула в центре толпы и начала размахивать руками и ногами, давя членистоногих сразу по нескольку штук.
        Те, кто пытались напрыгнуть на спину здоровяку получали по болту в брюхо, что быстро убивали или серьезно ранили темных тварей.
        Затем в бой вступил я и тут же активировал способность Лидерства.
        АУРА ЛИДЕРА!
        Толпа тварей тут же обернулась в мою сторону и кинулись в атаку, что мне было необходимо.
        Поднимаю копье и с него, под иллюзией, вырывается темный свет.
        ИСПЕПЕЛЯЮЩАЯ ВСПЫШКА!
        Первая налетающая волна была тут же обожжена Магией Света и самые слабые моментально погибли, а остальные получили серьезные ожоги, которые заставили их начать кататься по земле и корчится от боли. В таком состоянии они были легкой добычей для копыт Бьонда. Он еще и Стрелой Плаха стрелять успевал. Параллельные сознания позволяли ему активно следить за обстановкой.
        Несколько крупных пауков прыгнули на нас с крыши здания, о чем быстро и пожалели, когда мое копье обратилось огромным двуручником на длинном древке и рассекло их темны тушки.
        Один из пауков плюется кислотой, от которой я тут же закрываюсь щитом.
        Эта была не лучшая идея, ведь щит у меня был все еще костяным.
        Шипящая жидкость быстро начала разъедать Бьонда и едва не уничтожила мне оружие.
        ТЕНЕВОЙ КЛЫК!
        Брошенные в плевак кинжалы заставили тех прекратить обстрел. Несколько капель упало и на тело коня и неприятно, пусть и не серьезно, разъела внешнюю оболочку.
        Еще один крупный многоногий урод подкрадывается сбоку, и я бью его копьем, но тут Бьонд встает на дыбы и обрушивает на него свои копыта, а я едва не вылетаю из седла.
        - Осторожнее! - дергаю за поводья.
        - Ха-ха-ха-ха! Как же приятно их давить самостоятельно! Я больше не бесполезный щит! - радовался мой напарник.
        - Не увлекайся, - дернул я посильнее. - Сражаемся вместе!
        - Извини! - слегка остыл он.
        - Вперед!
        Он помчался через толпу пауков, просто давя всех на своем пути. Активированное Укрепление сделало его страшным тараном для этих тварей, которые никак не могли его остановить и лишь гибли под копытами.
        Я же крепко держался в седле и отбивался костяным копьем, что также слегка повредилось от кислоты внутри тушек тварей. Благо Осквернение быстро восстанавливало его пока что.
        Долго это избиение низших созданий не продлилось.
        Вскоре мы расправились с членистоногими и добили тех, кто еще был живой.
        Я же смотрел на трупы и мысленно поражался разнице, какая произошла за эти месяцы.
        Еще недавно один такой паукан пугал меня, и я с трудом справлялся на пределе сил, а сейчас десятками убиваю их. Ну и в целом осознавал, что стал гораздо сильнее, чем недавно. Даже на прошлом ранге куча таких тварей могла бы доставить мне неприятности, а сейчас даже особо напрягаться не пришлось.
        Вот что значит новые более мощные способности, сильное тело, а также наличие аткивного напарника.
        - Ну, справились, теперь делаем выводы, - хмыкнул я.
        - Костелоты могут стать проблемы из-за кислоты, - логично заключил Бьонд. - Мне нужна защита, да и костяным оружием больше не попользоваться.
        - Да, придется убрать. Тебе купим попону, а мне нужно новое оружие. Ну и больше не увлекайся. Нам нужно научиться сражаться вместе и дополнять друг друга, а не сражаться в разнобой.
        - Постараюсь, - кивает он лошадиным черепом. - Кстати, а я еще могу так.
        С этими словами от раскрыл пасть черепа коня на полную и из нее вырвался тот самый рог морской химеры. Она хранится внутри него с остальными костями, и он в любой миг теперь может вытащить её и неплохо ей ударить. Пока не нужно, но на будущее стоит запомнить, что подобное он может. Если будем идти на таран, то пригодится, чтобы не лбом врезаться.
        - А у нас все нормально, - усмехнулась Гвен. - Мелкой разве что какая-нибудь бронька нужна будет.
        - Да все нормально, - пожала плечами Мерли.
        - Ладно, отправляемся на Рынок. Пора вступить в войну…
        Глава 54. Подготовительная суета
        - Тащите доски к воротам! Укрепляйте их!
        - Магический барьер будет воздвигнут вечером! Враги будут уже завтра! Шевелитесь!
        - Те, кто хочет рекрутироваться в защитников, вставайте в очередь и записывайтесь! Всем присоединившимся будет положена награда и бесплатное вооружение!
        - Собирайте обоз быстрее! Караван до Крепости должен отправиться через час!
        Подобные крики разносились по всему Мясному Рынку и создавали довольно напряженную атмосферу. Народу тут было также гораздо больше, чем обычно и порой даже встать было некуда, а центральная площадь так вообще переполнена. Все торговцы спешно собирались, чтобы уехать, или прятались кто куда, а обычно не особо активные орки сейчас шастали по улицам вместе со стражей и обеспечивали порядок.
        Наша же компания оказалась не особо примечательной в местном потоке, да и обращали на нас внимание скорее из-за тролля, который своими габаритами просто расталкивал всех. Ну, еще и Бьонд был достаточно видной фигурой, но костяным скакуном мало кого можно удивить. Может, кто бы к нам и присмотрелся, вот только сейчас было не до этого.
        Поскольку планы сначала купить новое оружие и кое-чего из брони не удалось выполнить в виду отсутствия торговцев, пришлось сразу пойти в очередь на запись в добровольцы. Мы спокойно привстали в конец и стали ждать, когда до нас дойдет.
        А тем временем суета вокруг будто усиливалась.
        Стражники и орки бегали туда-сюда, рабочие таскали доски, камни и прочее, укрепляя стены и строя баррикады. Скелеты, зомби и призраки старались не сидеть без дела, даже привычные отчаявшиеся мертвяки, что обычно сидели по углам и медленно впадали в безумие, словно ожили и нашли себе цель к существованию, а потому активно работали вместе с остальными.
        «Нежити нужна цель, и когда она сама к ним приходит, то все вокруг сразу „оживают“, - хмыкнул я, смотря на происходящее. - И ведь это просто какой-то локальный конфликт. Страшно представить, что происходит, когда появляется лидер».
        Да, можно представить, что может случиться, если появится Повелитель.
        Несмотря на страх перед врагами общее воодушевление поражает. Такими активными я местных никогда еще не видел.
        Стоять в очереди было достаточно скучно, но ничего поделать мы не могли. Создавать беспорядки не хочется.
        - Ну, ничего себе, - послышался рядом с нами знакомый голос. - Если бы не туша тролля, я бы и не узнал, кто здесь пришел.
        - Ага, неплохо смотрится.
        Обернувшись, я увидел двух знакомых мне стражников. Флавиус и Горри облаченные в сегментированные доспехи с большими широкими щитами, да копьями вооружились.
        - Здорова, Ор, тебя прямо не узнать, - рассмеялся Флавиус.
        - Подняться от обычного мертвяка до благородной нежити за неделю, это тянет на рекорд, - покивал Горри.
        - Привет, парни, - усмехнулся я. - Так уж получилось.
        - Не будем спрашивать, как это ты умудрился. С тобой вообще удивляться смысла нет.
        - Рад, что решили не пропускать такое веселье.
        - Ха, да куда мы денемся, - кивнула Гвен.
        - Вы, ребята, как всегда неподражаемы.
        - Какие новости, кстати, по поводу обороны?
        - А все как обычно. Часть войск оставят оборонять Рынок, а большую часть пошлют в Крепость Бдения.
        - Крепость Бдения? - нахмурился я, не помня такую по карте.
        - Её недавно построили, - ответил Горри. - После того как ты убил Свинофермера власти Рынка и Армия Наследника быстро заняли его район, вычистили его, а затем из старой церкви построили крепость. Она как раз будет стоять на пути армии пауков, так что большую часть солдат пошлют туда, отбивать первую атаку, а здесь будет лишь передовой отряд и поддержка. Вот всем добровольцы и нужны.
        - Забавно, - хмыкнул я.
        Оказывается, я сам того не понимая внес немалый вклад в оборону Рынка. Не убей я Свинофермера и никто бы не стал даже чесаться, пытаясь осваивать новые территории.
        - Кстати, мы чего же подошли-то. Вы не в ту очередь стоите.
        - А?
        - Это очередь для обычных солдат, а раз вы уже элитная нежить, то вам в другой стол, - указали они на небольшое скопление ребят по серьезнее, что стояли поодаль от всех остальных. - Все четвертого ранга и выше должны записаться там. У вас будет какое-то свое дело в отличие от остальных.
        - Понятно. Благодарю, - кивнул я, а затем обратил внимание на щиты этих двоих. На деревянных щитах прямоугольной формы с закругленными углами были изображены черные ослы. - Хм? Вы из Веркульских мулов?
        - ХА! Узнал! - рассмеялся Горри. - Гони монету, Флави!
        - Эх, повезло, - расстался с деньгами Флавиус. - Да, мы из «осликов» когда-то были. Пока не померли тут с нашим отрядом. Всех перебили, а затем кого не сожрали гули подняли, а за столько лет остались только мы двое. От нечего делать пошли в стражу.
        - Хо-о, ну тогда выказываю свое уважение, - кивнул я. - О веркульских мулах слышал каждый уважающий себя воин.
        - Чего еще за мулы? - спросил Бьонд.
        Вид костяного коня несколько напряг парочку, но голос они узнали.
        - Так стали называть солдат армии Стран Мирового Кольца после военной реформы консула Сена Веркулия. Раньше солдат в армию набирали по призыву, отбирая молодых и зажиточных крестьян и горожан, что не особо горели желанием сражаться за господ, да еще и им приходилось самим доставать себе вооружение. Многие старались откосить от службы, ведь практически никакой пользы от этого они не получали и отрывались от своей основной работы на несколько лет, да еще и погибнуть могли. Но как к власти пришел бывший генерал Веркулий, он тут же провел крупнейшую военную реформу, сделав службу контрактной, и ввел обязательные тяжелые тренировки для всех солдат. Воины должны были совершать длинные пешие переходы, при этом таская на себе все свои личные вещи, часть провианта и остальное. Из-за чего легионеров стали называть Мулами или Ослами, так как были всегда нагружены едой, палатками, скарбом и прочим. Зато это были самые выносливые бойцы во всем мире.
        - И что в этом такого? - не очень понимал мой напарник.
        - Обычно солдат в походе сопровождает снабжение. Телеги с едой, палатками и всем остальным. Иногда целая толпа слуг, что обслуживает походные лагеря. Причем обслуживает во всех смыслах, являясь еще и здоровенным походным борделем. В Фолкегране в какое-то время был генерал, что реально бордель с собой таскал, так сказать, чтоб не отвлекать другой обслуживающий персонал… Из-за такого солдаты двигались лишь там, где проходит обоз, да и скорость была невелика. Хотя сравнивать эти две армии все же не стоит. Рыцарство Фолкеграна с его потрясающей кавалерией, где большая часть остальных солдат вчерашние крестьяне с луками, против профессиональной пехоты Кольценосцев… Да, разные подходы в разных условиях.
        Насколько я помню земли кольценосцев более жаркие, там много скал, а потому кавалерия у них пускай есть, но не в таких масштабах. В Фолегранских королевствах много лугов и полей, там тяжелая конница - это основной ударный костях любой армии.
        - Да, это правда, - с гордостью произнес Флавиус. - Помню, мы сражались с орками в ущелье Билгени. Так мы целый день шли, а потом еще ночь сражались со зверолюдами. И ведь победили. Для нас такие марш-броски обычное дело.
        - Ух ты, - загорелись глаза у Мерли слушая нас.
        Заметив терийку, парни даже не удивились. Ну да, вампир, да, низший, но я и так уже зарекомендовал себя как тип странный, вокруг которого творится черте что.
        На этом наш разговор и закончился. Парням нужно было дальше заниматься патрулированием улицы и поддержанием правопорядка, а мы двинулись к другому столу.
        Однако спокойно дойти до нужного места нам не дали.
        Видать наша группа достаточно заметна, чтобы привлекать ненужное внимание.
        - Так-так-так, вот ты и явился, - сказала женщина, встав на нашем пути.
        Красноволосая девушка, облаченная в черный облегающий костюм с очень откровенным вырезом на груди с небольшой шелковой накидкой на плечах. За её спиной встал крупный, почти не уступающий троллю в размерах мускулистый мужик с длинными черными волосами. Если девушка выражала всем своим видом надменность, самоуверенность и презрение к окружающим, то мужчина смотрел на все мутным взглядом полным скуки и безразличия.
        Видок этих двоих меня сразу напряг, а уж то, что написано о них в хрониках не внушало оптимизма.
        ЧАРОДЕЙ КРОВИ. (IV). УРОВЕНЬ - 23. РАСА - НЕЖИТЬ. ВАМПИР.
        ТЕНЕВОЙ ХИЩНИК. (V). УРОВЕНЬ - 41. РАСА - НЕЖИТЬ. ВАМПИР.
        Девушка маг, а парень, скорее всего, атавист, но приписка «теневой» несколько напрягает. Мерли рассказывала, что вампиры тени обычно ловкие и скрытные убийцы, а не такие бугаи. Не тянет этот мужик на скрытного убийцу.
        - Ик, Леди Вивьен! - испугалась Мерли и тут же спряталась за меня.
        Вампирша посмотрела на терийку и презрительно фыркнула.
        - Подбираешь всякий мусор. Очень похоже на деятельность низшей расы.
        - Говори, чего тебе нужно, вампир, - спокойно посмотрел я на нее.
        - Сейчас тебя убить я права не имею, но знай, что как появится возможность, Алек оторвет тебе голову, - кивнула она на своего сопровождающего.
        - Тебе так было жалко этого неудачника Бенедикта?
        - Нет, мне плевать на него, - пожала она плечами. - Однако он был одним из нас, а такое мы не прощаем. Мы - высшая раса, сама наша сущность превосходит остальную нежить, и мы всегда были на вершине пищевой цепи, так что, таким как ты, порой нужно напоминать их место.
        - Ты ведь понимаешь, что говоришь это Рыцарю Смерти, да?
        На это они ничего не сказали, а лишь ушли.
        Благородная Нежить - это те, кто считаются вершиной того, что может достичь нежить вообще. Вампиры - для хищников. Рыцари Смерти - для умертвий. Способные настолько сильно уплотнить свое тело, что их трудно отличить от живых Морои - среди призраков. Понимающие сущность Тьмы как никто Жнецы - среди костяных.
        Так что даже по меркам тех, кто верит в подобную чушь с «чистой силой и совершенной формой» мы как минимум на равных. Но вообще это скорее глупости и предрассудки, вроде веры многих живых в то, что дворяне от рождения превосходят простолюдинов. Те же личи в список «благородных» никогда не входили, мол, потому что их сила не «врожденная», они десятилетиями зачаровывают свои тела, превращая те в настоящие артефакты… И в результате мало кто дерзнет сразиться с личом равного ранга. Это так, просто самый вопиющий из примеров.
        Да и в целом, среди семи Лордов только два - из благородных, Королева Вампиров и предводитель призраков. Это тоже хоть о чем-то да говорит.
        Но какой бы ущербной не была подобная логика, уделать её адептов ей же порой приятно.
        - Это было довольно дерзко, - хмыкнула Гвен. - Не слишком ли резко ответил?
        - Мы в любом случае не поладим, а конфликт с вампирами все равно случился бы, - пожимаю плечами. - Во время войны они не нападут. Не настолько тупые. Но после лучше быть готовыми к бою.
        - Ха! Будет весело! - обрадовался Бьонд. - Мы уже побеждали тех, кто сильнее и тут справимся.
        - Не недооценивайте их, - тихо произнесла Мерли. - Это Леди Вивьен и её старший брат Алек. Они очень опасны, особенно для своего ранга.
        - Что тебе о них известно?
        - Леди Вивьен одна из любимиц Королевы, - с дрожью ответила терийка. - Она сильный маг крови и получила немало «даров» от Владычицы Нарциссы. От чего она даже с такими как господин Гаурун может говорить на равных. А её брат… - она замолкла на пару секунд. - Он кажется недалеким и молчаливым, но он очень силен. Он одновременно и атавист, и вампир-тени от чего его скорость и сила просто невероятные. Он даже во время одного инцидента спокойно держался против Рыцаря Драконьей Крови. Всей их силы я никогда не видела, но они на очень хорошем счету, а Королева абы кого подле себя не держит уже столько лет.
        - Значит, будем осторожны, - кивнул я.
        А пока мы болтали на площади началось определенное оживление.
        Поставили в центре у высохшего фонтана большой помост, куда взобрался очень крупный огр. Таких здоровяков мне видеть еще не приходилось. Он был даже больше тролля Гвен.
        Высокий, широкоплечий мужчина с объемным животом, который не казался пивным пузом, а скорее просто еще одним слоем защиты его мускулистой туши. Грубые черты лица были словно высечены из камня каким-то неумелым скульптором. Множество шрамов на теле словно карта его битв, из которых он всегда выходил победителем.
        Гигант внушал одним своим видом и от него исходила знакомая мне Аура внимания, но гораздо сильнее, чем может показаться.
        ВЫСШИЙ ОГР-ВОЕВОДА. (VI). УРОВЕНЬ - 49. РАСА - ОРКОИД. ОГР.
        Вот и он.
        Глава Мясного Рынка Бахок Змеекус, высший огр, вершина эволюции. Дальше лишь лорды.
        А вот рогов, что обычно бывают у таких, у него нет. Он даже к человеческому внешнему виду ближе. Видать только человечиной и питался, раз эволюционировав, стал к ним столь близок. Мой знакомый огр в прошлом есть мясо разумных презирал. Его племя отказалось от поклонения Тьме, и он никогда не смел, нарушать эти традиции. Не то, чтобы у оркоидов действовал такой же принцип как у нежити «ты то, что ты ешь», но определенное влияние есть.
        - Слушать сюда! - громогласный голос огра разнесся по всей площади. Явно усилен каким-то заклинанием. - Завтра пауки будут здесь. Их тысячи и все они идут с одной целью - сожрать всех нас!
        Народ молча слушал его и не смел даже пискнуть.
        - Не советую сдаваться в плен. Выживите вы не намного, а затем ваша участь будет даже хуже чем у убитых, - продолжил Бахок. - Наши войска разделятся на две части, одна отправился со мной в Крепость, и будет держать оборону там и примет на себя основной удар, а остальные будут защищать Рынок. Мастер Захрис обещал поставить купол вокруг всего, но он не всесилен и потому в бою нужен каждый! Мы сражаемся не за славу или почет, а за наше выживание!
        Тут все понимали.
        Пауки просто так нападать бы не стали. Они и раньше доставляли неудобства, но лишь одиночкам вне стен Рынка, а самим работорговцам не мешали.
        Однако от меня не ускользнуло упоминание мастера Захриса.
        Насколько я помню, это тот деми-лич, что обитает в библиотеке. Странно, что он лично не идет защищать место, где живет.
        - Армия Наследника, пираты и призраки уже готовят свои войска нам в помощь. Вампиры прислали своих представителей, а там и ведьмы не останутся в стороне. Мы выживем и победим членистоногих тварей! Нам нужен каждый воин! Сражайтесь! И мы все выживем!
        Эти слова воодушевили большую часть местных.
        Не сказал бы, что речь особо вдохновляющая, но с навыком Лидерства коим владел огр замотивировать окружающих не так сложно.
        Ну что… война начинается…
        Глава 55. В ожидании атаки
        Мрачные тучи нависали над городом и грозились вот-вот разразиться дождем и молнией. Холодный ветер свистел среди редких камней и стеклянных наростов на почти гладкой поверхности земли. Тишина… мертвая тишина была громче, чем рев все чудовищ, так как в ней боялись говорить и как-то нарушать устоявшуюся атмосферу.
        Страх… вот что витало в воздухе и многие действительно боялись.
        Нет, не смерти. Нежить не сказать, чтобы сильно боялась этого.
        Скорее они страшатся того, что находится за границей их существования. Что у темных после окончательной смерти не будет перерождения или покоя, а лишь забвение или растворение в Извечной Тьме. Да и ходят слухи, что пауки могут и душу сожрать, но это скорее уже просто байки напуганных мертвяков, чем что-то реальное. Как мне сказали, пожирание души вещь редкая и мало кем одобряемая. Не из какого-то миролюбия, а просто потому, что прокормить такого индивида становится гораздо сложнее. Те же вампиры одного человека могут неделю пить, а если его лечить и кормить, и того дольше, а вот с поеданием души такое не работает.
        Так или иначе, но пауков все же боятся.
        Именно поэтому приготовления к их атаке были настолько масштабными.
        «Ох, а ведь раньше тут был целый район…»
        Между Мусорным районом и Опасными районами находился Свиной. Там обитал Свинофермер и там же он мешал окружающим, но к нему не лезли, и все находилось в определенной стагнации. Но затем пришел я, убил Париса и открыл местным доступ сюда, чем они быстро и воспользовались. Тут отстроили настоящую крепость, а вот все остальное… уничтожили.
        То есть ВСЕ.
        Раньше тут был целый район с десятками домов, улиц и прочего, а сейчас здесь чистое поле с одной крепостью в центре. Причем поле не просто чистое, оно еще и стеклянное.
        Пауки любители подкопов, так что магам пришлось постараться, чтобы те не вылезли неожиданно в самом неподходящем месте. Сама Крепость Бдения не была чем-то выдающимся. Все же создать такое большое укрепление с нуля довольно сложно, а потому просто взяли какое-то старое поместье, укрепили стены, настроили сверху, выкопали рвы, и получилось относительно неплохо. Для работы в пару месяцев.
        Сейчас это место назвали Стеклянные поля, и они являются первой линией обороны города против пауков, что вот-вот должны напасть. Обойти крепость они конечно могут, но в том и суть что все самое вкусное на много миль вокруг - в ней. Можно, конечно, рассеять силы и попытаться догнать тех, кто решил навострить лыжи из города или выковырять забившихся в норы, но малые отряды пауков и перебьют поодиночке.
        - Ух, ожидание неприятнее, чем сам бой, - поежилась Гвен. - Ну, где они там?
        - Да, скорее бы! - покивал Бьонд. - Скучно просто стоять!
        - А я бы предпочла не рисковать, - пискнула Мерли.
        - Спокойнее, успеем еще наубивать членистоногих, - сказал я.
        - Пф, молодежь, - фыркнул рядом сидящий в седле своего костяного коня Рыцарь Смерти. - Вечно вам неймется поскорее. Битвой нужно наслаждаться и удовольствие растягивать. Это вы сейчас волнуетесь перед началом, а с годами рутины начнете ценить такие сладкие моменты предвкушения резни.
        - Да! - поддержали старого мертвеца. - Мы ждем резню!
        - Да-а-а-а! - воодушевились другие рыцари.
        От их совместного крика и легкого выпуска своей энергии нам, тем, кто был недостаточно силен, стало слегка не по себе. Все же младшая элита и полноценные монстры среди темных - это не одно и тоже, но нас поставили вместе с ними. Мерли так вообще даже до среднего ранга не дотягивает и её чисто за компанию с нами взяли. Я может и оставил бы девушку в крепости, но боялся держать её слишком близко к врагам, которые уже четко обозначили свою цель.
        - Эй, новенький, не лезь вперед нас! - сказал уже мне один из рыцарей. - Наемники едут позади, а Армия Наследника нанесет главный удар!
        - Да, да, удачного похода, - фыркнул я.
        Народ хочет славной битвы и боится, что кто-то лишний отнимет у них славу.
        Многие пришедшие вообще косо поглядывают на добровольцев и не особо желают нас тут видеть. Слышал даже, что рыцари смерти требовали убрать из их отряда всех лишних и позволить сражаться, как им хочется. Благо командует всеми пока орг Бахок и ему плевать на отношения между солдатами. Думает только над эффективностью.
        Примерно также рассуждают и командиры, но они не мешают своим подчиненным выражать негодование.
        - Тихо вы, иллюзию сорвете! - зарычал на них Гаурун, которого поставили наш отряд возглавлять.
        - Не ворчи, Артемис, - фыркнул старый рыцарь. - Ты, небось, совсем разленился на своем посту. Даже в уровнях почти не поднялся за те годы, что я тебя не видел.
        - Кто бы говорил, Борис, - усмехнулся вампир. - Сам-то, небось, в седло Бывалого свой зад не опускал уже лет двадцать.
        - Ха-ха-ха, да нечем нам заняться было, - рассмеялся тот. - Но сегодня мы оторвемся.
        - Да-а-а, командир! - поддержали его остальные рыцари.
        - И как нас пауки еще не обнаружили? - покачал я головой.
        Сейчас мы в составе двух сотен элитных мертвецов находились на небольшом пригорке в стороне от крепости. Наша задача не защищать цитадель на стенах, чем в основном занимается младшая нежить и маги, а мы нужны для другой задачи. Как только начнется битва, мы будем ждать сигнала, чтобы ударить пауков с фланга. Все же есть вариант, что наши панцирные друзья не полезут на крепость, а просто осадят её частью своих сил и пойдут дальше. Вот мы и нужны, чтобы этого не допустить. Наша задача перехватывать всех отделившихся врагов, если они пойдут малыми отрядами, если же попрут большей частью армии, а меньшую оставят на осаду - ударить в спину осаждающим. Ну и как придет подмога, мы ударим в бок армии врага и возьмем их в «клешни» вместе с другим отрядом на противоположной стороне.
        Ради такого в подобные отряды собрали всех рыцарей и всадников, а также тех, кто может быть достаточно быстрых как они. Вот Армия Наследника прислала элитный взвод Мертвителей, это их рыцари смерти. Воины четвертого, пятого и шестого ранга, возглавляемого старым ветераном еще войн Берита, Бориса Неупокоенного. От вампиров прилетел Артемий Гаурун вместе с остатками Рыцарей Драконьей Крови. Элитные вампиры-атависты, все ветераны времен Повелителя. Как я слышал, Королева Нарцисса не захотела никого присылать и Гаурун тут со своими товарищами исключительно по личной инициативе.
        Наличие тут своей фаворитки объясняется довольно забавным образом.
        Та случайно попалась страже, ляпнула не подумав, что представитель вампиров и теперь уйти не может, так как это репутацию её фракции может подорвать. Зато как маг выбила себе место в крепости и брата своего там пристроила, чтобы не рисковать, как мы.
        Я же с Бьондом и Гвен были признаны достаточно хорошими бойцами, чтобы войти в состав кавалерии. Для такого дела Гвен на временное пользование выдали новое тело какой-то химеры с верхней частью гуманоида, а все ниже пояса было от коня.
        - Я, конечно, слышал о кентаврах, но думал это просто сказки, - рассмеялся один из рыцарей. - Эй, как тебе с лошадиным задом?
        - У своего коня спроси, - зашипела призрак. - Хорошо хоть половые органы ему не приделали. Я задолбалась в тела мужиков вселяться. Скоро у самой вырастит огромный…
        - Завязывай, - остановил я её поток ругательств, от которых окружающие только ржали еще больше. Причем ржали больше своих мертвых конец.
        Про кентавров я тоже слышал.
        Ну, вроде как пытался терийцев сделать конелюдов, но эта идея не оправдала себя. Те же фолкегранцы пытались создать своих зверолюдов, но ничего у них не получилось. А то, что получилось, потом чума выкосила. Да и если посудить, то кентавры были бы как вид довольно ущербными. Все же сжирать лошадиные объемы жратвы через человеческий рот - это такое себе. Да и в целом их физиология вызывает кучу вопросов.
        Но нежити плевать на подобные мелочи, поэтому среди некромантов такая конструкция весьма популярна. Да и химерологи тоже, бытовые неудобства их творений никого не волнует, потому как, самостоятельный быт у них отсутствует в принципе. Вот Гвен одно такое тело и досталось. Всем, кто вступил в войну добровольцем, выдали что-то. Мне вот новые копье и щит дали, обычные, но хорошего качества. Тьму проводит не слишком хорошо, но если что, выкинуть не жалко. Мерли одели в более-менее приличную экипировку хоть с какой-то защитой, а Гвен дали труп химеры.
        - Хватит разговоров, - прервал смех Гаурун. - Они уже здесь.
        Поначалу я не понял, что имел в виду вампир и стал вглядываться вдаль. Перед нами простирались равнины Паучьих ферм. Когда-то здесь располагались обширные фермерские угодья для живых последователей Берита и его самого. Дункельхейд ведь в некотором роде безопасная крепость или тыл, а потому всеми силами был сделан самодостаточен. Тут выращивали специальный сорт злаков, которым не нужен был солнечный свет, а также паслись искусственно выведенные животные, мясо которых было вкуснее и сытнее обычного. Все же когда твой господин выдающийся алхимик, то проблем с едой в Империи никогда не было.
        Как я узнал, одна из проблем Раума, почему его все же нашли тут, было как раз в том, что он был зависим от поставок извне, Берит же исправил этот недостаток.
        Сейчас же от того что было когда-то эпицентром жизни и еды осталась лишь мертвая, сухая и потрескавшееся земля, по которой проходил холодный ветер и поднимал облака пыли. Если пройти дальше, то можно было найти остатки самих ферм и скотобоен, опутанных паутиной.
        Я всматривался в горизонт и ничего не видел даже с усиленным зрением…
        - А? А что разве горизонт был так близок?
        Услышав это, я вспомнил, что вообще-то за полями простирается огромный лес, уходящий в заснеженные горы, а затем осознал, что даже намеки на этого не видно.
        - Нет… сам горизонт это они…
        И вот тут я начал понимать… горизонт… приближался к нам…
        Сначала были видны лишь какие-то непонятные искажения вдалеке. Словно иллюзорное искажение, что иногда появляется на море из-за перепада температур. Но затем я начал различать маленькие контуры. Что-то двигалось.
        Быстро, очень быстро двигалось. Приближалось.
        - Ничего… себе…
        - Да сколько их тут?
        - Это… оно серьезно?
        - Что-то мне не по себе…
        Подобные разговоры послышались в основном от молодых рыцарей как мы и другой еще младшей элитной нежити. Старшие же лишь хмурились и молча смотрели на… легионы…
        Десятки, сотни, тысячи… десятки тысяч… сто тысяч… если не больше…
        Они шли, словно отовсюду сразу. Как будто приливная волна они накатывались и заполоняли собой все как море. Море множества ног, белых брюшек и жвал. Гвалт от их совместных перещёлкиваний, шагов множества конечностей и шипения стоял такой, что уши может заложить. Они двигались одной единой волной и не знали преград или сомнений. Они не были нежитью, не были мертвыми, но в них сейчас виделось что-то гораздо более опасное.
        «Голод…»
        От них веяло голодом.
        Нежить не имеет такого понятия как «эмоции». Наши чувства - это отголоски нашей жизни, но никак не явление наших живых тел. Один знакомый маг рассказывал мне в прошлом о том, что эмоции есть ничто иное, как какие-то реакции внутри мозга и тела, что мы испытываем. И когда живое существо становится нежитью, с ним это все в памяти остается. Привычка, условный рефлекс, как почесывание затылка или поправление очков, даже если всего этого нет. Разум так часто выполнял все эти действия через тело, что они стали естественным проявлением наших сущностей. Потому от мертвецов можно услышать вздохи, стоны, закатывание глаз или щелчок языком, даже если этого всего нет. Так и эмоции, ничто иное, как имитация. Все зависит от степени «разумности» мертвеца, чем он сильнее, тем и эти проявления ярче.
        Однако главная наша сущность - это безразличие и холодность. Нежить холодна, если не снаружи, так внутри, и лишь страсти могут сделать нас активнее.
        Пауки же были живыми существами. Да, они нечисть, темные, но живые, однако разумность имеется далеко не у всех. А потому они живут звериными инстинктами, помноженными на негативное влияние Тьмы внутри них.
        А потом я прямо ощущал то, как они голодны.
        Дикий зверь, что давно не ел, утративший терпение, цепляющийся из последних сил за жизнь. Он вот-вот рухнет и заснет вечным сном, но еще держится, экономит энергию, терпит, и в какой-то момент он видит еду, а потому беспощаден в своем желании утолить свои естественные потребности. Он смотрит на живое или мертвое, ему плевать на вкус, на возможные проблемы, на отраву или на внешний вид, его уже не волнует все это. Важно лишь утолить это ужасное чувство.
        - Как же их много…? - спросила Мерли вжавшаяся в спину Гвен. Маленькая терийка сидела в седле на спине «кентавра» и с ужасом смотрела на все это.
        - Не меньше ста тысяч, - произнес Бьонд. - Я тут думал жаловаться на попону, в которую меня нарядили… Мне что-то захотелось еще в парочку обернуться.
        - И ведь это явно не все, - сказал Борис. - Далеко не все… За триста лет она нарожала очень много… Ох, Долорэ, маленькая и глупая Долорэ… что же ты с собой сотворила?
        Похоже, он знал их в прошлом. Даже ближе чем можно было подумать.
        - Ну, чтож, - прозвучал голос Гауруна, смотрящего на бескрайнее море пауков, - вот и началась война…
        Глава 56. Волна за волной
        Они кричали.
        Их визги разносились повсюду, и, казалось, достигал небес.
        Если бы темным богам было бы дело до смертных, то они бы посмотрели на место, где гибли тысячи живых существ.
        И они умирали.
        Кричали, визжали, корчились в страшных муках, извивались на земле, застывали и больше не двигались. Вид всего этого ужаса мог бы показаться стороннему человеку чем-то мерзким и бесчеловечным, но скорее он бы ужасался совершенно другому.
        Несмотря на катастрофические потери, которые бы разбили любую армию, это… была лишь маленькая капля в море.
        Пауки не стали ждать чего-то, никакой команды, никакого направления, ничего. Просто, как только гигантская толпа членистоногих добралась до Стеклянных равнин, они тут же все набросились на крепость и начали осаду. Поначалу их едва набиралось пара тысяч, а потому их гасили стрелами, кипящим маслом, горючими смесями и мелкими заклинаниями. Но с каждой секундой поток все усиливался.
        Вскоре в битву полноценно вступили маги.
        Личи призванные из Обсерватории возвели руки к небу и на толпы врагов обрушились заклинания.
        Огненные вихри закрутились среди тысяч членистоногих, град размером с кулак начал падать сверху, ветра закрутились режущими потоками и из земли начали вырываться копья насаживающие тушки на свои шипы. Чародеи не стали мелочится и уничтожали противников сотнями, выжигая, замораживая и разрывая врагов оставляя после себя лишь трупы разной степени целостности.
        Однако и этого было мало для победы.
        Армия пауков даже не заметила подобных потерь и продолжила наседать.
        Обычно, разумные склонны цепляться за свое существование. Даже нежить не станет так просто идти на верную смерть. Большинство зверей ничем не отличается, небытие страшит всех. Но пауки были другими. Они напоминали муравьиный или пчелиный рой. Им плевать на тысячи убитых собратьев, они спокойно переступают через трупы или даже набрасываются на них, чтобы съесть, восстановить силы и вновь бросится в самоубийственную атаку.
        Снова и снова, снова и снова, армия тварей и не думала останавливаться и продолжала свои атаки. Огонь черными языками распространялся в толпе, лет примораживал конечности к земле, ветер подкидывал тела в воздух и рвал на куски, все делалось для истребления этих слабых и ничтожных тварей, но этого… все равно было недостаточно.
        - Да сколько же их там? - слегка напрягшись, спросил один из молодых рыцарей смерти. Он по уровню и рангу от меня не сильно отличался и также нервничал.
        - Очень много, - покачал головой Борис. - Запомните. Когда нападем. Ни в коем случае не останавливайтесь. Не падайте и держитесь в седле. Если замрете, если задержитесь, то они всем скопом накинутся на вас. Вы сильнее, но даже вам такую орду не выдержать. Разорвут и сожрут.
        Веселье в отряде резко пропало, и напряжение стало только сильнее.
        Да, одно дело настраиваться на битву с сильным врагом, а другое с очень неприятным. И ведь никакой чести в подобной гибели нет.
        - Меня больше интересует, откуда они вообще в таком количестве взялись, - нахмурилась Гвен. - Зачем тут вообще пауки? Они ведь слабы и лишь в подобной толпе могут крепость взять, да и то, я не уверена, что у них вообще может что-то получится.
        - Так это же была основная боевая единица в армии Берита, - фыркнул старый рыцарь.
        Мы все посмотрели на него, и в глазах было одинаковое недоумение.
        Старик взглянул на нас и лишь покачал головой:
        - Не учите вы историю, молодежь.
        - Архивных документов о войне с Берита даже в центральной библиотеке Киардха нет, - тут же сказала девушка призрак. - Как один из тех, у кого есть высший доступ к ним могу смело сказать, что я ничего такого не видела. В библиотеке Захриса тоже ничего такого не имеется.
        Интересный факт о жизни Гвен.
        Насколько я знаю, в Киардхе находится одна из самых больших библиотек в мире. И чтобы иметь доступ архивам нужно быть не ординарной личностью или кем-то очень высокопоставленным.
        - Так их и не будет, - рассмеялся Борис. - Не хочет Церковь Света такой позор вспоминать. Учитывая, что они так и не придумали, как с этим справляться, не хотят идеи будущим Повелителям подавать. Тактика ведь была весьма эффективной. А этому зануде Захрису такое не интересно. Его знания о магии и Хрониках волнуют, а не истории и военные хроники.
        Еще больше вопросов к тому деми-личу, что сидит в библиотеке. Он вроде как в обороне Рынка участвует, барьер даже поставил, но сам на битву не явился.
        - Берит был личностью осторожной и никогда не лез на рожон. В этом он походил на Раума, но не прятался на другом конце мира, оставив всех остальных в покое, а активно досаждал светлым. Он решил поступить тактикой Паймон и создать свою армию сам, но решил пойти противоположным путем. Паймон сделала ставку на качестве, а Берит на количестве. Оркоиды пускай и были сильны, росли в бою и могли быть крайне опасными ребятами, но пауков было в десятки раз больше и их не жалко потерять в случае чего.
        - Но зачем тогда они нужны? - спросила Мерли. - Если они такие слабые, то завоевания ими проводить весьма сложно.
        - Так они и не для такого создавались, - рассмеялся старый мертвец. - Берит не дурак, и никогда не посылал их в подобные штурмы. Целью пауков всегда были диверсии. Наводнив земли смертных пауками, он фактически парализовал всю экономику своих врагов. Крестьянин не пойдет сеять поля, если там на него может напасть членистоногий ублюдок. Охотник не сможет добыть мяса в лесу, если всех пожрали пауки. А торговец не повезет товары в соседний город, если точно нападут. Про снабжение армии или дальние походы я вообще молчу. В результате пол-армии его врагов гонялась за пауками по лесам да охраняла деревни, вместо того, чтобы идти на фронт. Да и то не всегда спасало… Из-за этого война с ним длилась очень долго, и если бы Избранный не убил Берита, то победа была бы наша.
        Борис тяжело вздохнул, явно вспоминая те события. Некоторое время он молча смотрел перед собой.
        - Единственное, что Берит не мог остановить - это морское снабжение между странами. Не было у него такого флота, чтобы перекрыть всех, а пауки отвратно плавали. Он вроде пытался придумать какую-то тварь для моря, но я лишь о таком слышал.
        В этот момент наша четверка синхронно скривилась, вспоминая одну очень неприятную тварь.
        Теперь наличие того змея в той комнате было куда более оправданным. Преследователь, если посудить, был идеальным для того, чтобы топить корабли. Таранит рогом, управляет волнами и быстро двигается. Такой ударит в борт и уплывет, а затем сожрет на дне утонувших.
        А если припомнить, то там ведь была еще комната с пустыней и червями. Видать, он планировал и Джалилский халифат атаковать. Мы нужный путь нашли с третьей двери, но там ведь и другие были закрыты. Страшно представить, что мы там еще не нашли.
        Зато стало яснее, зачем тут вообще пауки нужны.
        Я раньше думал, что пауки были просто какими-то очередными темными, которых приютил Повелитель в свое время. Однако теперь понятно, что им выделялась весьма важная роль в военной тактике, так что они были важной частью той войны.
        А меж тем ситуация на поле боя продолжала развиваться.
        Все больше и больше пауков окружали крепость и наседали уже со всех сторон одновременно. Все Стеклянные поля были заполнены врагами и тысячи членистоногих ломились к месту, где есть так необходимая им еда. Голодные, одичавшие, лишенные страха, они рвались на смерть в отчаянной попытке добиться своей цели.
        На это было в некотором роде больно смотреть.
        Я, конечно, к паукам не испытываю никакой симпатии, но лицезреть на подобное все равно неприятно.
        Оно кажется мне каким-то неправильным и не естественным.
        Эти твари всегда казались мне животными. Дикими, злобными, вредными, даже когда мы изредка встречали арахносов, те все равно рассуждали в подобной логике. Вот, недавно Гвен одного такого забила, но он все равно действовал, как полагается подобному существу.
        Сейчас же происходит что-то странное.
        Словно кто-то отключил паукам инстинкт выживания, они словно все стали бездумной дикой нежитью, которой плевать на свои тела и на желание существовать.
        Основную работу тут выполняли именно маги.
        Их массовые заклинания истребляли тысячи наступающих, а в это время воины на стенах отбивались от прыгающих тварей. Стены были смазаны специальным составам, по которым пауки не могли карабкаться, а потому могли лишь прыгать.
 &