Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Лорд Дьявола Владимир Александрович Кощеев
        Наследник Дьявола #3
        Тучи над миром Колыбели сгущаются все сильнее, Империя захлебывается кровью собственных жителей, а дикие племена режут глотки друг другу за право возглавить победный Великий Поход. Никто больше не чувствует себя в безопасности.
        Из десяти Героев выбыли четверо. Но не погибну я.
        Ведь их избрали Боги, меня же прислал сам дьявол!
        Лорд Дьявола
        Глава 1
        Огненный щит вспыхнул, мгновенно сжигая первого бросившегося на меня монстра. Шипованный шар моргенштерна ударил в череп другое чудовище, голова твари сплющилась, раскололась и брызнула во все стороны. Опавший труп, завалившись на меня, распался пеплом, наткнувшись на защиту.
        Они лезли напролом, не отступая и не раздумывая - гибли один за другим, десяток за десятком складывались под ударами оружия, и сгорали в огне дьявольского Щита. Но все равно лезли, как тупые зомби - не рассуждая и не считаясь с потерями.
        Я же чувствовал, как медленно испаряется моя дьявольская мощь. Сегодня, похоже, жертвы Асмодею не достались. Осознав этот факт, я постарался ускориться и сам пошел навстречу врагу.
        От вспышек Огненного Щита я ничего не мог разобрать. Но это проблемой не было - сожженное при моем приближении дерево осыпалось прахом, а описывающий широкие дуги шар моргенштерна сносил по две-три твари за раз, беспрепятственно круша кости и плоть уродливых существ.
        Щит мигнул и пропал. Моргенштерн исчез из моей руки, не долетев до очередной цели, и я оказался один на один с тремя десятками врагов. На этот раз ни о каком усилении речи не шло - сегодня я исключительно тратил дьявольскую мощь. И теперь, окруженный врагами, едва стоял на ногах.
        - Ко мне, уроды! - зарычал, появляясь из-за деревьев, Адам.
        Дьявол резко оттолкнулся и прыгнул ногами вперед. Ближайший ко мне монстр потерял равновесие, и я оторвал ему голову. Поймав его соседа за две руки, уперся стопой в бочкообразную грудь и без особых усилий оторвал конечности, тут же вогнав одну из них в бывшего хозяина по локоть.
        Адам уже вертелся волчком в толпе чудовищ. Каждый удар дьявола ломал конечности, пробивал тела насквозь. Невооруженный, он сеял смерть не хуже, чем я справлялся с моргенштерном. Не прошло и минуты, а он оторвал голову последнему противнику.
        Впечатленный столь эффектным появлением, я не сразу понял, что со стены к нам доносится крик. Обернувшись, Адам поднял руку и закричал в ответ:
        - Все кончено, можешь не спешить.
        Однако Ада была иного мнения. И пока я разглядывал стоящего на безопасном расстоянии дьявола, моя первая участница домена добежала до нас. Я не повернулся к ней, продолжая изучать надетое на Адаме. Под моим взглядом он ничуть не смутился, но, хлопнув по груди, с проклятьем поспешил спрятать медальон искателя.
        - Какого хрена ты меня не позвал?! - с ходу оценив обстановку, зашипела дьяволица, набрасываясь на меня с занесенными для удара кулачками.
        Легко перехватив ее руки, я прижал Аду к себе и приобнял. Та пару секунд изображала сопротивление, но моя архидьявольская сущность быстро возобладала, выметая из головы девушки всякие глупости.
        - Удивлен, что ты так скоро добрался, - снова обернувшись к Адаму, сообщил я.
        - Пришлось бежать со всех ног, - ответил тот, бросив на бывшую спутницу подозрительный взгляд. - И я пришел не с пустыми руками, Дим.
        Хмыкнув, я кивнул.
        - Рассказывай.
        - Я нашел Саркана, - безо всяких уловок сообщил Адам.
        А я только что потратил все силы на толпу каких-то уродов. Оставалось лишь дать самому себе мысленный подзатыльник. С другой стороны, тварей было столько, что в одиночку я бы все равно не справился. Адам хоть и серьезно помог, но основную часть работы я сделал с помощью Огненного Щита, так что все не настолько плохо.
        Ада сообразила первой.
        - Как далеко? - спросила она, недовольно глядя на новоявленного члена моего домена. - И почему ты прячешь жетон искателя?
        Глазастая, я бы и внимания не обратил - с того расстояния, на каком она была, когда Адам убрал медальон, даже в голову бы не пришло, что это знак Гильдии.
        - Идемте втроем, - решил я, пока не началось. - Никаких ссор и драк между собой, это приказ.
        Оба дьявола кивнули, соглашаясь, причем сделали это синхронно. В пору задуматься, не объединяет ли их нечто большее, но я не стал заострять на этом внимание.
        Дождь немного успокоился, хотя лить не перестал. С неба все так же текли водопады, однако это уже было не сравнить с тем, что было до схватки. Адам шагал впереди, я двигался следом, Ада замыкала процессию. По пути никто не проронил ни слова, молча переставляли ноги, стараясь не наступать в совсем уж глубокие ямы, сейчас заполненные водой.
        Местность мне была хорошо знакома - по этому пути мы с Адой уходили в гости к берам, на нем же и встречали разведчиков. Сейчас я бы даже не взялся сказать, где конкретно устроены нами ловушки, все ориентиры, оставленные для своих, смыло. Но, кажется, дьявол прекрасно их чувствовал, несколько раз он останавливался на мгновение и менял курс, чтобы обойти некую преграду.
        Лес расступился, обнажая кусок выжженной степи. Сейчас здесь разлилось внушительное болото, но это нас не задержало. Может быть, в человеческом теле я бы не шагал столь уверенно, однако сейчас меня это мало беспокоило.
        Дьявол впереди резко свернул, не доходя примерно четверть до границы беров, и мы молча последовали за ним. Здесь уже было ощутимо суше - лес рос чуть выше уровня степной проплешины, и вода понемногу уходила куда-то под практически оголенные корни. Мох и листву с веток посрывало то ли ветром, то ли в начале ливня, лес стоял обнаженный, стыдливо прикрываясь уцелевшей зеленью.
        Постепенно Адам сбавлял шаг, пока наконец не остановился. Обернувшись, дьявол странно посмотрел на меня.
        - Я попрошу защиты для человека, - сообщил он неуверенно и негромко.
        Меня не столько удивила его просьба, сколько тон, каким она была высказана. Нет, из рассказов Ады я знал, что конкретно этот дьявол с радостью бы открутил мне голову, имейся в этом хоть какой-то смысл. Но здесь и сейчас, похоже, он меня боится.
        - Кориалис из древнего рода Стеллер? - хмыкнул я, внимательно следя за его реакцией.
        Кивнув, он стал ждать моего ответа. Но вмешалась Ада.
        - Давайте вы потом будете бабу делить? Нам дело нужно делать! - заявила она, щелкнув хвостом от негодования. - Далеко еще идти?
        Мы с Адамом перевели взгляды на сердящуюся дьяволицу. И оба обменялись понимающими улыбками.
        - Если ты готов поручиться за нее, я не против, - заявил я. - А сейчас подождите пару минут.
        И, не дожидаясь ответов, нырнул в домен. Пышущий жаром поток приятно ударил в лицо, и после унылого промозглого леса я вздохнул с облегчением. Однако придется смириться с тем, что еще не знаю, когда в следующий раз мое личное пространство будет столь насыщено маной и пламенем.
        Сосредоточившись, я впитывал в себя мощь домена, но не спеша, чтобы не одуреть от переполняющей силы, а постепенно, строго отслеживая уровень. Процесс шел со скрипом - то ли я еще не опытный пользователь, то ли домен так не хотел делиться. Однако вскоре я все равно ощутил, что достиг предела.
        Сознание слегка повело, будто я опьянел, и на этом мне хватило. Накачанный под завязку, вернулся в реальность, оглушенный собственными возможностями.
        - Хорошо, ждем, - ответил Адам, скрещивая руки на груди.
        - Да что за херня, - выдохнул я, понимая, что здесь не прошло и секунды. - Что не так с этим доменом?!
        Яркая эмоция вспыхнула в мозгу, сразу же переходя в сводящую с ума ярость. Немедленно захотелось схватить кого-нибудь за ноги и шваркнуть головой об дерево, чтобы мозги полетели во все стороны из расколовшегося черепа. Воображение настолько четко нарисовало соответствующую картину, что я не сразу понял, что транслирую мысли обоим своим дьяволам.
        - Спокойнее, - отреагировала Ада, осторожно кладя ладошку мне на плечо. - Что стряслось?
        - Потом расскажу, - прорычал я в ответ, сжимая кулаки. - Веди!
        Адам, наоборот, слегка отстранился, чувствуя исходящую от меня угрозу. Ощущая себя закипающим чайником, я резким шагом двинулся следом.
        Мы прошли еще с километр, когда злость, наконец, утихла, и я смог дышать свободнее. Адам по-прежнему не сбавлял темпа, даже поддал немного, и я легко бежал следом, перескакивая лежащие деревья и уклоняясь от лезущих в лицо ветвей. Ада оставалась позади и вперед не рвалась.
        - Эти твари, - спросил я на бегу, догнав дьявола, - их Саркан сделал?
        - Похоже на то, - не сбивая дыхания, сказал он. - Саркан всегда кого-то вскрывал или пытался сшить. В его пещере вечно валялись кишки и конечности.
        Удовлетворенный ответом, я проверил состояние ядра. Если это были не все химеры, у меня найдется, чем встретить новую партию, жаль только, справиться удастся, если она будет меньше предыдущей. Сила хоть и выплескивалась из ушей, но сейчас я прекрасно ощущал ее пределы. Возможно, если бы выскреб весь домен до капли, получилось повторить длительность первого раза. Но за все есть цена, и в схватке с другим Героем лучше иметь трезвую голову. Говоря по правде, я не уверен, что навык клепать чудовищ - единственное, что досталось Саркану от его Бога. У меня вон целый набор бонусов, как показала практика.
        Дождь постепенно сходил на нет. Однако теперь в лес ворвался ветер. С завыванием он сбрасывал нам на плечи воду с ветвей, метал грязь в лица и холодил кожу. Чувствуя все больше возрастающее раздражение, я снова отметил усилившиеся эмоции и постарался держать их под контролем. Не хотелось стать психом, срывающимся из-за мелочей.
        А еще я подумал, что в будущем нужно уточнять у Касси, насколько «скоро» в ее понимании действительно означает «быстро». Или она вообще не Адама имела в виду? Для ответа на этот вопрос пришлось напрячь память, чтобы в голове всплыл подслушанный разговор.
        «Я видела других дьяволов» можно трактовать и так, что их было много в одном месте, и так, что видений о дьяволах было несколько. Сразу я не додумался прояснить этот момент, а теперь уже не спросишь - мехиса далеко, и телепатия нас не связывает.
        Оставалось лишь продолжать бег, надеясь, что Саркан не сбежит раньше, чем мы до него доберемся.

* * *
        ТЕРРИТОРИЯ ЛИКАНОВ. МИНМИР САРКАН, ГЕРОЙ ДЕШУ.
        Осознав, что часть столь долго собираемой буквально по кусочкам армии уничтожена, Саркан не стал терять времени. Собравшись с силами, минмир практически вслепую двинулся прочь от места, где пережидал дождь.
        К счастью, потоки воды заметно поредели, хотя все еще мешали рассмотреть что-либо впереди дальше пары метров. Но сейчас даже это было за благо.
        Спеша со всех ног, Герой призвал остатки армии химер и направил их к своему кратковременному убежищу. Пусть встречают возможную погоню, а сам он за это время уберется подальше. Ливень смоет все следы, и ни один дьявол, чьим бы он Героем ни был, его не найдет. Временная потеря химер ничего не значит - теперь Саркан учел свои ошибки и соберет новую, куда более приспособленную армию.
        Что же касается Героя Асмодея, так убивать его сейчас вовсе не обязательно. Вот когда благословенный минмир накопит достаточно сил, тогда и поговорит с архидьяволом. А пока нужно убираться подальше от замка Ольх. Да и не последний это Герой, можно попытаться отыскать других и набраться сил на их убийствах.
        Губы Саркана расплылись в довольной улыбке. Ведь всегда можно прийти к степным племенам и заставить их присягнуть на верность. Уж с парой десятков мощных и выносливых химер в степи можно любое кочевье покорить. Заодно и новых воинов себе создать.
        С этой мыслью минмир зашагал увереннее, совсем не глядя по сторонам. Да и зачем бы ему оглядываться, когда он точно знал, что в этом лесу никого не осталось, кроме дьявола с его искательницей.
        Поэтому Герой Дешу прошел мимо комля, под которым пряталась Кори, и не заметил сидящую по шею в воде девушку, а та не стала себя выдавать.

* * *
        ТЕРРИТОРИЯ ЛИКАНОВ. ДЬЯВОЛ ДИМ.
        Мы прибыли на место через пару часов максимально быстрого бега. Мои дьяволы, запыхавшись, переводили дыхание, я же осмотрел ближайшие кусты, но, естественно, никаких следов не осталось. Проклятая непогода скрыла все, что могло бы указать направление бегства ублюдка.
        Адам тоже пребывал не в лучшем расположении духа. Одного взгляда достаточно, чтобы понять ход дьявольской мысли: он свою часть сделки не выполнил, стало быть, и мне слово держать нет причин. С минуту я раздумывал, оставить его поволноваться, или сразу же облегчить душу. Но все решилось само собой.
        - Пошли отсюда, - недовольно проворчала Ада. - Он мог уйти куда угодно. Фора у него была огромная, так что даже разделяться нет смысла.
        Кивнув, я обернулся к Адаму.
        - Пошли за Кори, раз уж мы поблизости.
        - Ты сказал…
        - И слово сдержу, - заверил я его. - Пока она не творит ничего, что может нам помешать, она в безопасности.
        А сам подумал, что нужно обязательно разобраться, почему это дьявол защищает искательницу. Вряд ли дело в их взаимном чувстве. Так что когда окажемся в тепле и сухости, с Адамом нужно как следует побеседовать. Входя в мой домен, он подчиняется моим законам, и, кажется, я знаю, каким станет следующий.
        Размышлял я уже на ходу, Адам уверенно вел нас через лес, дьяволица замыкала наше шествие. Теперь мы не спешили, так что последние два километра заняли у нас порядка часа. Зато тучи над нашими головами рассосались, и сверху на землю теперь падал яркий свет звезд. После темноты, вызванной грозовыми тучами, сейчас стало светло, как днем.
        Адам спрыгнул в воду, погрузившись по пояс, и протянул руку под комель очередного перевернутого ствола, каких хватало в округе. Мелькнула дрожащая рука в перчатке, и дьявол вытянул из воды промерзшую Кори. Та лишь на мгновение мазнула по нам глазами, и обхватила пришедшего дьявола за плечи, прижимаясь изо всех сил.
        - Я так испугалась, - сообщила она, борясь со стучащими зубами. - Уже думала, с тобой что-то стряслось!
        Адам стянул с себя куртку и поспешно раздел девушку. Она не стала стесняться, быстро надела разогретую дьявольским теплом одежду. И снова взглянула на нас.
        - Мне кажется, я их знаю, - негромко произнесла искательница.
        - Конечно, знаешь, - ответил я, на пару секунд возвращая себе человеческое лицо.
        Далось это легко и просто, а затрат маны практически не требовало, так что я дал ей немного посмотреть, а потом вновь вернул свой новый облик.
        - Но как? - выдохнула Кори, с тревогой оглядываясь на своего дьявола.
        - Потом все обсудим, - заверил я, - а пока, Кориалис из древнего рода Стеллер, можете считать себя гостьей в замке Ольх. Он, кстати, принадлежит мне.
        Она растерялась буквально на секунду.
        - У тебя теперь собственный клан? - выдохнула девушка.
        Однако Ада нас перебила.
        - Пора возвращаться, Дим, Саркан ушел, торчать тут больше нет смысла, - заявила дьяволица, недовольно хмуря брови.
        - Кто такой Саркан? - уточнила Кори, все еще прижимаясь к Адаму, и, кажется, чувствуя себя от этих объятий в полной безопасности.
        - Минмир, - ответил я. - А почему ты спрашиваешь?
        - Один минмир прошел мимо меня часа два назад, - ответила искательница. - И я могу ошибаться, но мне кажется, он явно был доволен.
        - В какую сторону он прошел? - спросил я, сжимая кулаки.
        Искательница махнула рукой, указывая направление, и я обернулся к Аде.
        - Ты отведешь Кори в крепость и поможешь согреться. Она моя гостья, и ни в чем не должна испытывать стеснения. Рьерту можешь именно в такой формулировке и передать, если щенок попытается качать права. Это приказ, - припечатал, пока дьяволица не стала возражать, после чего обернулся к своему второму подданному: - Адам, идешь со мной. Это тоже приказ.
        Ему явно не хотелось, однако пришлось подчиняться. Как бы ни желал Адам быть самостоятельным, но приняв мое главенство, он сам добровольно оставил себе лишь совещательный голос. А я не собирался мириться с размякшим дьяволом, когда пара часов бега отделяют меня от новой победы над чужим Героем.
        Так что мы разошлись в противоположные стороны, и на этот раз первым бежал я. Адаму явно приходилось напрягаться, чтобы держать заданный мной темп, но я и не думал его щадить. Вновь распалившаяся ярость требовала немедленно достать Саркана хоть из-под земли. И сейчас я не стал ей противиться.
        Деревья мелькали с такой частотой, что я скорее на одном наитии проскакивал мимо, чем реально осознавал, что впереди жесткий ствол. За спиной очень быстро начал задыхаться Адам, однако я не сбавлял бег. Из-под ног вырывались брызги, и мне уже показалось, что, ускорившись лишь на самую малость, побегу по воде, как по сухому.
        Что Адам окончательно отстал, я понял, лишь выскочив на поляну перед знакомой мне деревенькой ликанов. Выбитые ворота лежали внутри поселка, сразу от входа я разглядел лужи крови - Саркан явно не сдерживал своей силы.
        Осторожно вступая на территорию деревни, я огляделся вокруг и сразу же кинулся в сторону. Слепленное из нескольких ликанов чудовище, замершее в тени, ринулось на меня, завывая тремя пастями.
        Вой раздался и со стороны жилых построек - но то вопили еще живые ликаны. Следом за их криками раздался грохот металла, оставшаяся в деревне стража вступила в бой.
        Не раздумывая, я призвал один только моргенштерн и тремя короткими ударами обезглавил бегущую на меня тварь. Тяжелая туша завалилась на землю, и я припустил в сторону отбивающих нападение жителей.
        Ревели от страха свиньи, звенел металл, с десяток химер наседал на трех оставшихся воинов. А за спинами чудовищ, гордо выпрямившись и водя руками по воздуху, стоял Саркан. Ошибиться было невозможно - такая тварь не могла быть кем-то иным.
        - Ты умрешь! - взревел я, окончательно теряя контроль над накопленной силой, и рванул в атаку.
        На лету вскинув моргенштерн, даже не заметил, как вспыхнул Огненный Щит, а на мне появились золотые доспехи. Саркан, однако, отскочил раньше, чем до него дотянулась обжигающая сфера. Не переставая вращать раздвоенными руками, Герой усмехнулся.
        Его чудовища сразу же забыли о недобитых противниках, ринулись ко мне. Я лишь отмахнулся, но оказалось, что этих тварей мой огонь не трогал.
        - Я умею работать над ошибками, - заявил Саркан, как кузнечик, отскакивая еще дальше.
        Пришлось забить двух тварей, не жалея сил на удары, а затем широким замахом отбросить остальных.
        Однако отбежать далеко главный враг не успел. Помимо Щита, у меня было и еще кое-что. Отмахнувшись от ближайшего монстра моргенштерном так, что у него переломились кости в грудине, я набрал в легкие как можно больше воздуха и выдохнул струю пламени Инферно в сторону Саркана.
        Четырехрукий завизжал от боли, метнулся прочь, объятый огнем, будто его полили бензином. Под моим ударом упала другая огнеупорная тварь, а затем я прыгнул на пытающегося сбежать врага.
        Саркан катался по земле, пытаясь сбить языки пламени. Он уже не пищал, лишь дергался из стороны в сторону. Мне было мало и я отозвал огонь, всосав нерастраченную силу обратно.
        Обугленный урод все еще хрипел под моими ногами. Схватив его за нижнюю пару рук, я уперся сапогом в обгоревшую грудь и потянул на себя. Плоть минмира с треском разошлась, конечности остались в моих руках, и я швырнул их в стороны.
        - Любишь разделывать других, тварь?! - прорычал я. - Сейчас я сделаю с тобой так же!
        Повторив со второй парой рук, я оставил калеку стонать на земле и обернулся к последнему созданному Сарканом чудовищу. Остальных, пользуясь случаем, забили воспрянувшие духом стражи деревни.
        Вновь взявшись за Саркана, я перехватил шар моргенштерна и стал методично крушить кости в его левой ноге. Герой сипел, исходил пеной, но ничего не мог поделать. Закончив с ногой, я ощутил, что силы вот-вот меня покинут, а потому поспешил.
        - Асмодей, для тебя! - и шипованный шар обрушился на голову чужого Героя, прерывая его мучения.
        Мир вокруг погас, а меня унесло на волнах пребывающей силы. Наполнявшая тело Саркана мощь чужого Бога вливалась в меня, сметая сознание и все глубже погружая в эйфорию. Пока еще мог мыслить, перешел в домен и слил все лишнее в него, возвращая потраченное за ночь сторицей.
        Вновь ожили демонические двери. Запертые по ту сторону створок создания дружно ударили раз-другой, но запоры все еще сдерживали натиск. Сияли кристаллы в стенах и камнях, ревели реки взметнувшихся вверх огненных гейзеров. Стоя посреди всего этого адского хаоса, я прошел к дверям в другие миры, но они оставались запертыми.
        Что ж, чувствуя себя совершенно счастливым, подумал я, начало положено. Осталось убрать еще пару Героев, и тогда Колыбель станет моей.
        Глава 2
        Первыми привлекли мое внимание доспехи. Они никуда не исчезли, хотя вся магическая свистопляска закончилась, и их уже ничто не поддерживало. Сапоги, нагрудник, юбка и наручи - до полного комплекта не хватало цепей на хвосте и короны. Однако и то, что эти элементы остались, кое о чем говорили.
        Ликаны еще были заняты осмотром деревни, латали раненых, добивали умирающих. На меня никто внимания не обращал, а потому у меня было время поэкспериментировать. Для начала я снял левый наруч, подсознательно ожидая его мгновенного исчезновения. Однако элемент доспеха остался как в моей руке, так и на влажной почве, куда я его положил, желая убедиться.
        Адам приблизился ко мне в тот момент, когда я отошел на десяток шагов, не сводя взгляда с сотворенного дьявольской силой предмета. Недоумение на лице дьявола трактовалось однозначно - подчиненный посчитал меня немного сдвинувшимся.
        - Ты победил, - констатировал он тоном, будто сомневался, что у меня получится. - Как тебе удалось?
        Убедившись, что экипировка не исчезнет, я поднял наруч с земли и отряхнул его. Затем защелкнул на предплечье и, еще раз проведя пальцами по влажному металлу, повернулся к Адаму.
        - Это было просто, - сообщил, пожимая плечами. - Саркан получил только одну способность - создавать химер. И, надо признать, освоил ее в полной мере. Однако не учел, что сам при этом остается все тем же хилым минмиром. И поэтому даже защищенные от моего огня химеры его не спасли.
        - Выходит, он так и не стал полноценным Героем, - пробормотал Адам.
        - Стал, почему нет? Просто это немного не так работает. Видишь ли, каждый Герой имеет шансы на победу. И когда он одерживает верх в одной Игре, на следующую может просить новую способность у своего Бога.
        Видя, что это совершенно новая для дьявола информация, я усмехнулся. Все же отсутствие полноценных знаний о Героях, их силах и реальных правилах Игры можно использовать себе на благо. А раз можно, значит, и нужно.
        - Тот Герой, что продержится достаточное количество Игр, со временем получит все способности своего Бога, - продолжил пояснения я, внимательно наблюдая за реакцией Адама. - Но Саркан был, скажем так, Героем первого уровня, а значит, и силу мог иметь только одну. В данном случае - клепать химер с заранее заданными свойствами. Он не мог разобрать уже готовое чудище и наделить его новой силой. Поэтому когда мы разбили его армию, он полез в ближайшее селение. Ему нужен был материал.
        Дьявол оглядел обезображенное тело минмира, около которого мы стояли.
        - Выходит, это уже не первая твоя Игра, Дим? Поэтому у тебя и силы разные?
        Я пожал плечами в ответ.
        - Я не родился в этой Колыбели, это все, что тебе нужно знать. Но да, я знаком с правилами Игры больше, чем кто-либо еще из дьяволов. Впрочем, поговорим об этом после.
        Он кивнул и взмахом подозвал одного из воинов, осторожно приглядывающих за нами. Все верно, мы хоть и спасли деревню, хоть меня здесь и помнят, однако земля принадлежит Рьерту.
        - Сожгите все тела, - распорядился Адам. - Химер, минмира, своих. Не стоит оставлять лишнего.
        Воин кивнул, сохраняя дистанцию, но распоряжение передал прошедшему мимо рабочему. Я же развернулся и побрел к выходу из деревни. Свернутые ворота все еще лежали в земле, рядом подсыхали кровавые лужи.
        Стараясь не испачкать сапог, я прошел через открытый проем и скрылся под кронами деревьев. Адам следовал за мной на некотором отдалении. Моему новому дьяволу еще предстояло осмыслить, насколько ему повезло, что не стал воевать со мной. Пускай он и не желал вставать на мою сторону, однако моя победа доказывает, что я точно достоин быть Героем Асмодея - у меня есть для этого сила. В отличие от всех остальных дьяволов.

* * *
        НЕВОЛЬНИЧИЙ РЫНОК АЛЬТАРЫ. ГЛАВА ГИЛЬДИИ ИСКАТЕЛЕЙ СЕРРЕН.
        Мир перевернулся с ног на голову. Серрен, прекрасно помнивший времена Вторжения, смотрел на жителей Колыбели и уже не отличал их от тех, кого привыкли называть дикими. Имперцами двигали те же страсти, что и аборигенами.
        И стоящие на помосте для рабов, закованные в цепи обнаженные полукровки это доказывали. Совсем недавно их защищала воля императора, а дракониды набирали из них обслугу. Теперь же те, кому не повезло, и чьи хозяева пали от ударов мятежников, продавались с молотка по всей земле распадающейся Империи.
        Сам глава Гильдии, естественно, уцелел. Как и те кошки, что служили ему. Несмотря на то, что резиденции открывали двери и склады, помогая в свержении императора, ни у кого из революционеров не хватило дерзости напасть на глав резиденций. Искатели не принимали непосредственного участия в резне, однако своих повелителей были готовы защищать до последней капли крови.
        Столетиями дракониды поумнее вкладывали в головы доверчивых имперцев одну мысль - искатели сильнее и опаснее всех. Они неприкосновенны, и за любую каплю их крови даже кланы отвечают как минимум одной жизнью. Потому шагающий в парадной форме драконид, окруженный искателями изумрудного ранга, особой касты, гвардии Гильдии, спокойно смотрел на помост и не обращал внимания на собравшуюся толпу.
        Имперцы расступались перед свирепыми воинами, не делая ни попытки задержать или остановить тех, кто способен разметать весь город за считаные минуты. По крайней мере, так думали сами жители Альтары.
        - Я забираю всех полукровок, - объявил Серрен, когда отряд охраны довел его до середины помоста. - Хозяин, назови свою цену.
        Рядом, но на почтительном расстоянии, ему слегка поклонился молодой человек в свободной мантии. Украшений на нем было, как на женщине, и все они бряцали при каждом движении. Присутствуй здесь Кориалис, она бы заметила, что нынешний рабовладелец похож на покойного Дана как две капли воды, только помоложе.
        - За каждую самку по десять золотых, самцы по пятнадцать, уважаемый Серрен, - заломил торговец.
        Драконид спокойно кивнул и отдал короткий приказ. В руки работорговца тут же перекочевали три увесистых мешка, бугрящиеся от переполняющих их монет.
        - Будете пересчитывать, уважаемый? - спросил Серрен, выражением глаз давая понять, что любая наглость должна иметь пределы.
        - Я верю вам, уважаемый Серрен, - с улыбкой ответил тот, прекрасно понимая намек. - Все полукровки ваши.
        Новый приказ, и часть искателей, среди которых не нашлось места для людей, отделились. Цепи просто обрубили не церемонясь. Затем каждому рабу выдали по дешевому комплекту холщовой одежды.
        - В следующий раз, уважаемый, такой товар немедленно доставляйте в резиденцию, - проговорил Серрен, уже отворачиваясь от продавца. - Их выкупят на месте.
        - Как пожелаете, уважаемый, - снова поклонился работорговец.
        Драконид пошел обратно в сторону города, уже планируя, как и где применить расширившийся штат. Конечно, запасы денег у Гильдии огромны, но если тенденция сохранится, скоро им нечем будет платить за заказы. Разве что самим начать чеканить монеты?
        Мир перевернулся с ног на голову, подумал Серрен.

* * *
        СТЕЛЛАН, СТОЛИЦА РОДОВЫХ ЗЕМЕЛЬ КЛАНА СТЕЛЛЕР.
        Рендариан внимательно взглянул на лицо своего самого верного помощника. Арт серьезно сдал за время короткой, но кровавой войны. Худое изможденное лицо, ввалившиеся щеки, запавшие глаза. Ко всему прочему руки и ноги Арта беспрестанно тряслись, он едва мог удержать кружку.
        - Хватит смотреть на меня так, будто я уже умер, - заявил помощник. - Через пару месяцев буду как новенький. Куда важнее работа…
        - Работа, - вздохнул глава клана. - Отвары помогают?
        - Как видишь, я еще здесь, - развел руками Арт, едва не расплескивая лекарство. - Наш клан практически не пострадал, но другие понесли огромные потери. Самое время начать вторую часть плана.
        - Еще слишком рано, - покачал головой глава. - Армия драконидов пока еще держит границы. Мы не можем позволить себе такой риск, ослабляя защиту.
        - Кто говорит о наших воинах, Рендариан? - хмыкнул в ответ, лязгнув зубами его правая рука. - Для этого есть наемники. Зря мы, что ли, так долго подкупали этих полукровок? Или золота у клана Стеллер теперь тоже не хватает?
        Рендариан молча взглянул в окно. На заднем дворе продолжались тренировки. Военное положение внутри земель Стеллер позволило вернуть в строй седых ветеранов и набрать достаточно безусых юнцов. И одни теперь гоняли вторых, выковывая из вчерашних детей будущих мастеров меча.
        - Наемники сейчас уже работают, как мы и планировали, - наконец, изрек он. - А сторонним компаниям я не доверяю, ты знаешь.
        Арт фыркнул, подавившись лекарственным отваром.
        - Дрянь, не могли хотя бы вкус изменить! - проворчал он. - Как насчет свободных искателей?
        Глава клана вскинул бровь.
        - Гильдия ни за что не полезет в наши разборки. А свободные, как ты говоришь, искатели скорее захватят чужую землю для себя лично. Нет, Арт, я буду ждать. Это мое последнее слово. Понимаю, ты устал и многим пожертвовал ради клана, но сейчас в тебе говорит ярость.
        - Я холоден и расчетлив, - заявил помощник. - И вопросы эти задаю лишь для того, чтобы ты сам понял, почему нам нужно сохранить положение. Иначе ты бы точно ввязался в авантюру, а теперь и сам видишь - у нас идеальные условия. И лезть в них нельзя.
        Рендариан хмыкнул.
        - Все время дергаешь за ниточки, старый друг, - с улыбкой проговорил он.
        - Что поделать? - развел руками Арт. - Так распорядилась судьба - тебе от нашего отца досталась его красота, а мне - ум.
        - Жаль, что матери у нас все же разные, - покачал головой глава клана. - Иначе я бы давно уступил тебе свое место.
        - И мне бы пришлось сидеть на приемах, выслушивать идиотов и трахать всех служанок в зоне видимости? - притворно ужаснулся Арт. - Нет, спасибо, за ниточки лучше дергать, когда никто на тебя не смотрит.
        - Тогда ждем и готовимся, - подвел итог Рендариан.
        - Ждем и готовимся, - подтвердил Арт. - А теперь позови кого-нибудь, чтобы мое проклятое тело доставили на мягкие подушки.

* * *
        РЫБАЦКАЯ ХИЖИНА НА ЮГО-ЗАПАДЕ ИМПЕРИИ.
        Морской прибой ударил в песчаный берег, оставляя на блестящих частицах клочья быстро тающей пены. Крики зависших в синеве неба чаек едва доносились сквозь шум воды. Плеск волн, ударяющихся об одинокую лодку, зависшую на небольшой глубине, уже давно не улавливался слухом старого полукровки.
        Изо дня в день рыбак, некогда герой противостояния с дикими племенами, а теперь - простой ирбис, выходил в море, проверял сети и возвращался в свою лачугу на берегу. Изредка приходила с корзиной продуктов внучка, забирая засушенный и вяленый улов деда, в остальное время старик был предоставлен сам себе.
        Он привык к звукам моря, а потому, когда новая волна ударила о берег, чуткое ухо сразу вычленило совершенно неуместный в безлюдном краю звук. Старый рыбак медленно обернулся, бросая взгляд на темную фигуру, лежащую на песке.
        Старый меч, давно уже не пивший крови врага, но все еще содержащийся в полном порядке, со стуком оказался приставлен к борту, чтобы его можно было легко выхватить. Старик же взялся за весла и, налегая изо всех сил, послал лодку обратно к суше.
        Чутье воина, давно оставившее старого ирбиса, проснулось вновь, наполняя плечи и грудь силой, заставляя глаза гореть от жажды схватки. Мирная жизнь оказалась позабыта, подернулась дымкой, словно и не было всех этих лет. Пусть и изрядно потрепало время солдата имперской армии, однако выучка не забылась.
        С шорохом лодка выползла на песок, сапоги подняли брызги, закапываясь по щиколотки. Держа меч в правой руке, старый ирбис осторожно приближался, переставляя ноги практически бесшумно, подгадывая моменты, когда море скроет звук шагов. Незнакомец, развалившийся на берегу, лежал лицом вверх, и, наверное, только потому и был до сих пор жив - грудь нежданного гостя медленно вздымалась и опускалась.
        Ирбис подходил все ближе, подслеповатые глаза внимательно рассматривали тело незваного гостя. Пребывая в глуши, старик не знал о случившейся в Империи резне, но столь странное явление драконида не могло не всколыхнуть в груди отставного воина воспоминания и опасения.
        Драконид, лежавший на песке, вздрогнул, перевернулся на бок и закашлялся, исторгая из себя морскую воду. Обрывки некогда дорогой одежды сейчас никому бы не напомнили о его былом величии, однако глаза ирбиса пусть и видели сейчас хуже, чем добрых пятьдесят лет назад, но не признать в незнакомце повелителя Империи было невозможно. Когда, просыпаясь и входя в кабинет начальства для планерки, ты смотришь на портрет разумного в течение нескольких десятилетий, это лицо забыть невозможно.
        Император драконидов, выброшенный на берег в такой глуши, куда по своей воле даже дикие не заходили с набегами, медленно открыл глаза. Его взгляд наткнулся на полукровку с мечом в руке.
        - Властью и правом, - прохрипел владыка Колыбели и его взгляд поплыл, а голова уткнулась в песок.
        Старый ирбис вложил меч в ножны и подхватил тяжелого повелителя под руку. Напрягая дряхлые мышцы, забросил его себе на шею и потащил волочащего ноги драконида в сторону одинокой хижины. Особой любви к своему императору рыбак не испытывал, но и враждовать с ним повода не имел - после долгих лет честной службы воин получил пенсию, осел на собственной земле, вырастил сына и даже понянчился с внучкой. Старому воину не за что было ненавидеть драконидов, а потому у него и мысли не возникло добить умирающего.
        Последние метры ирбис практически нес безвольно висящего на плече императора. Тот на ходу пытался что-то говорить, плямкал пересохшими и полопавшимися губами, водил руками, но ни единого слова разобрать было нельзя.
        Сгрузив свою ношу на тонкий матрас, старый воин отложил ножны с мечом в сторону и, без суеты и спеха, стал готовить согревающий отвар. Кому, как не опытному рыбаку было знать, как нужно выхаживать пережившего подобное?
        Так что, когда отвар был готов, ирбис насильно напоил бредящего драконида. Тот лишь на мгновение открыл глаза и, снова увидев седое лицо, выдохнул всего одно слово:
        - Измена.
        Молча кивнув ему, ветеран отставил пустую глиняную чашку и накрыл владыку империи теплым одеялом. Пусть спит и набирается сил, сейчас ему будет жарко, затем начнет знобить. Однако сборы, которые приносит внучка - опытная травница, свое дело сделают, и через неделю при правильном питании император будет стоять на ногах так же крепко, как и раньше.
        А пока - нужно было позаботиться о подходящем горячем ужине, например, бульоне, а его не сваришь из сушеной и вяленой рыбы, тут нужна свежая. Так что рыбак вышел из хижины и, добравшись до лодки, столкнул ее в воду. Загрузившись, схватился за весла, тревожно поглядывая на горизонт.
        Ведь если императора вынесло сюда, значит, где-то остались его корабли. Не по воздуху же драконид прилетел? Однако ни единого намека на судно не имелось. Так что старик отложил весла и взялся за вчерашние сети.
        Конечно, не императорский праздничный стол, но есть ли выбор?

* * *
        КРЕПОСТЬ ОЛЬХ. ДЬЯВОЛ ДИМ.
        Наше возвращение произвело настоящий фурор. Я даже на мгновение подумал, что такое приветствие скоро войдет в привычку. Впрочем, у ликанов был повод для радости, и я нисколько не против. Ведь встречали меня, искренне поздравляя с победой.
        Рьерт, как и в прошлый раз, выскочил наружу первым. Молодой лорд схватил меня за плечи, будто проверяя, не стал ли я крупнее. Глаза ликана метались по моему лицу, словно надеясь уловить изменения.
        - Как хорошо, что ты вернулся! - заявил он. - А то ночка была…
        Договорить ему не дала Кориалис, пулей пронесшаяся мимо нас и повисшая на шее Адама. Дьявол едва успел раскинуть руку, прежде чем искательница оказалась на нем.
        - Адам, когда закончишь, найди меня, - распорядился я, тут же увлекая Рьерта и охранников внутрь крепости.
        Прошедший ливень серьезно подпортил незавершенные постройки - тут и там виднелись дыры, оставленные вырванными досками и бревнами. Однако рабочие ликаны нисколько не расстроились, наоборот трудились с утроенной силой. Крепость гудела, как муравейник, во все стороны, едва не сбивая нас с ног, носились рабочие, спеша восстановить нанесенный непогодой урон. Воины, выставившие на изрядно расшатанную стену весь свой состав, наблюдали за происходящим в лесу.
        Грязь из внутреннего двора подсохла, взявшись коркой, но все еще пачкала сапоги. Особенно это было заметно на моих обновках - золотая броня быстро покрывалась крапинками влажной земли. Однако я не переживал по этому поводу - часть женщин уже занималась очисткой укрепления, размахивая лопатами и катая тележки с землей.
        - Когда мне передали, что ты в бой ввязался, я думал броситься на помощь, - сообщил мне лорд, стараясь говорить не слишком громко. - Но потом уже увидел, что вы скрылись. Честно говоря, думал, ты погиб, пока твоя дьяволица не вернулась.
        - Меня не так-то просто убить, - хмыкнул я в ответ, переступая порог донжона. - Впрочем, это не значит, что другие не попытаются.
        - Твое предложение еще в силе? - спросил он, сразу же переходя к нашему незаконченному разговору.
        Очевидно, мои слова направили разум ликана в нужную сторону. Если меня убьют, шансов занять место верховного лорда у него станет значительно меньше. Без поддержки столь сильного соседа, как архидьявол, добиться расположения остальных лордов будет куда как труднее.
        - Все в силе, - подтвердил я. - Но мне нужно сперва поговорить с Касси.
        Ликан с готовностью кивнул, открыл дверь в подвал и, вооружившись заготовленным факелом, в два удара зажег его. Я не стал говорить, что в темноте вижу как днем, просто кивнул, позволяя себя сопровождать.
        Вычищенные и отремонтированные ступени привели нас в первый зал. Здесь ликаны уже расположили склад провизии. Длинный ряд бочек с заготовками мяса и овощей выстроился вдоль стены. С другой стороны установили подставку для инструментов и оружия. Теперь не придется переживать о сохранности - в подземелье они защищены от непогоды. А запас продовольствия всегда позволит безбоязненно пережидать любые условия в тепле и сухости.
        - Напомни мне потом, чтобы я рассказал, как устроить печи здесь, - проговорил я, указывая черным когтем на свободный угол. - Мы еще многое не сделали, а времени становится все меньше.
        - Опасность? - нахмурился Рьерт, шагая следом за мной.
        - Можно сказать и так, - кивнул я. - Со дня на день прибудет целая толпа дьяволов, и их всех придется кормить. Поверь, ты не захочешь находиться рядом с голодным дьяволом.
        Касси ожидала нас у подъема из пещеры с бассейном. Наряд она каким-то образом умудрилась починить, больше не бросались в глаза порванные чулки и сломавшаяся кость лифчика. Чуть отросшие волосы мехиса зачесала назад, чтобы не лезли в глаза. Змеи на голове оракула приветственно склонились при моем приближении, выглядело достаточно забавно.
        - С возвращением, мой лорд, - с теплой улыбкой произнесла Касси, изображая какое-то подобие книксена. - Рада, что моя помощь оказалась кстати.
        - Рьерт, оставь нас, - положив руку на плечо вожака ликанов, проговорил я.
        Щенок кивнул и, воткнув факел в держатель на стене, быстро ретировался. По-прежнему, похоже, опасается оракула. Впрочем, на его месте я бы тоже относился к подобному существу с предубеждением. А как еще можно, когда мехиса может видеть все твои ходы и мысли наперед, причем настолько, что ты сам до них еще не дошел, а она уже может с точностью сообщить, какие у них будут последствия.
        - Ты сказала, что видела других дьяволов, и что скоро они будут здесь, - сразу же перейдя к делу, напомнил я. - Но умолчала об искательнице…
        - Я могу лишь оправдаться тем, что не каждому в твоем домене следует знать то, что положено знать архидьяволу, - пожала плечами мехиса. - Расскажи я Аде все, что мне удается увидеть, разве это принесло бы тебе пользу?
        - А ты, значит, знаешь, что конкретно мне принесет пользу? - усмехнулся в ответ, кладя ладонь на упругий живот оракула. - Может быть, расскажешь теперь без утайки? Я буду очень внимательным слушателем.

* * *
        КРЕПОСТЬ ОЛЬХ. ДЬЯВОЛ АДАМ.
        Как оказалось, Дим успешно организовал постройку своего замка. Пока только деревянного, но Адам видел и слышал, как рабочие ликанов обсуждают будущую модернизацию укреплений. Да, сами они по камню далеко не мастера, но это не мешало говорить между собой, а дьяволу - слушать.
        Кориалис, на удивление, никто даже пальцем тронуть не подумал. К ней действительно относились, как к гостье хозяина. И хотя некоторые воины все еще не могли определиться, какой хозяин настоящий, но приказ Ады позаботиться об искательнице, выполняли так, будто его отдал сам Рьерт или Дим.
        Двойственность власти бросалась в глаза, однако Адам не был уверен, что это плохо. Тот факт, что архидьявол завалил уже двух Героев, о чем с ним с готовностью поделилась девушка, говорил о том, что присоединиться к домену было не самой плохой идеей.
        И все же дьявол по-прежнему ожидал удара в спину. Пускай он и не мог объяснить, зачем такому сильному существу, на несколько порядков превосходящиму обычного дьявола, бить исподтишка, но расслабляться не собирался.
        Даже наблюдая за спящей в отведенной специально для них комнате искательницей, дьявол Адам оставался погружен в мысли и строил планы. Если Дим поднимет на него руку, нужно найти способ не только пережить нападение, но и выйти из него победителем.
        Дверь комнаты бесшумно приоткрылась, Адам поднял взгляд на гостью. Ада поманила его пальцем.
        - Нам нужно поговорить, - заявила она, тут же прикрывая за собой дверь.
        Глава 3
        ПОДЗЕМЕЛЬЕ КРЕПОСТИ ОЛЬХ. ДЬЯВОЛ ДИМ.
        После тех экзерсисов, что были за ее плечами, мехису нельзя было назвать пылкой любовницей, богатой на выдумки и отличающейся особой страстью к этому делу. Однако удовольствие все же получали оба. И если с Адой чаще всего у нас была какое-то звериное вожделение, то Касси просто наслаждалась процессом, особо не стараясь выдумать нечто эдакое. Честно говоря, неожиданно я нашел в этом какую-то свою пикантность. Ей было приятно, мне было приятно, но, пожалуй, не более того. Никаких вспышек эйфории, бешеного желания, только спокойное наслаждение процессом и друг другом.
        Оставив в покое оракула, я поднялся на колени и облизнул пересохшие губы. Касси осталась лежать на спине, только ноги вытянула. Грудь ее все еще бурно вздымалась, красуясь темными навершиями, как наконечниками копий. Змеи на голове мехисы тоже притихли, видимо, прибалдев от прошедших упражнений.
        - Ты хотел поговорить, - раскрыв глаза, напомнила Касси.
        Я кивнул, оглядывая пещеру. Нужно сказать, за прошедшее с моего последнего визита время она довольно неплохо обставила свои хоромы. То ли это ее собственная магия, то ли ликаны постарались, намереваясь таким образом откупиться от девушки, пугающей волков до мокрых штанишек. Как бы то ни было, а кровать, накрытая толстым слоем шкур, нам очень пригодилась.
        - Да, - найдя взглядом глиняный кувшин, я осторожно понюхал содержимое и сделал пару мощных глотков. - Пора обсудить твои видения.
        Оракул помолчала немного, собираясь с мыслями. Затем девушка приподнялась на локте и потянулась за кувшином. Поддержав емкость за дно, я помог ей напиться.
        - Ты же помнишь, что твое участие вносит беспорядки в мои способности? - уточнила она на всякий случай, когда я забрал воду.
        - Конечно, - кивнул, ожидая продолжения.
        - Кажется, я начинаю понимать, как и когда можно просчитать вероятности с твоим участием, - сообщила она. - Далеко я по-прежнему еще не вижу, и, допустим, что происходит в Империи, пока что не скажу, только в случае очень сильного напряжения. Но… Назовем эффект твоего участия в событиях клубком.
        Заметив мое непонимание, она решила пояснить точнее.
        - Есть нити возможного будущего, они ровные и тянутся вдаль параллельно друг другу, однако само твое появление превращает их в хаотично смотанный клубок. И предсказать, как нити изменятся после него, я не могу. Но могу определить по вот этим самым клубкам, где и когда это, скорее всего, произойдет, - продолжала она, внимательно наблюдая за моим лицом. - Однако в радиусе моего видения, разумеется. Со временем оно будет расти, и когда-то охватит всю землю, но пока я даже до границы с Империей смотреть не могу. То есть, получается, но там все слишком расплывчато.
        Я продолжал слушать.
        - Ада была права, Герои защищены от взгляда провидцев. Однако по тому, как, например, внезапно после клубка прерывается чья-то жизнь, можно предположить, что он столкнулся с Героем. Так, если помнишь, я предсказала смерть Адама, твоего нового дьявола.
        - Но ты же не знаешь, как пройдут нити, - хмыкнул я, чувствуя, как начинаю путаться.
        - Да, не знаю точно, что произойдет, однако когда все вероятности указывают на исчезновение смертного, трактовать тут нечего, - пояснила Касси. - Однако твое вмешательство в этот клубок создало новую нить, ту, в которой Адам выжил.
        - Я запутался, - признался, глядя в ее глаза.
        - Дим, проблема в том, что там уже был клубок, до того как ты вмешался, создавая еще один. Так как ты находился здесь, и дотянуться до означенного дьявола не мог, я решила, что это другой Герой.
        - То есть, если искать целенаправленно именно эти клубки, мы сможем вычислить других избранных? - выудив зерно из ее пояснений, уточнил я.
        Змеи на голове девушки довольно зашипели. Вот уж не думал, что смогу понимать их поведение, и тем более слышать в этом бесконечном потоке «ш-ш-ш» какой-то смысл. Сама Касси прикрыла глаза и откинулась на кровать. Отросшие волосы разметались по подушке, и смотрелось это так по-домашнему, что я даже замер на пару секунд, просто разглядывая довольную провидицу.
        - И ты заметила Саркана, - решив подытожить диалог, проговорил я.
        - Я не была уверена, - призналась оракул, - все же ты много вращаешься среди ликанов, и клубок мог оказаться твоим. Но после, когда я узнала, что произошло, все встало на свои места. Так что если дальше увижу что-то подобное, я сразу же тебе сообщу.
        Я кивнул, переваривая свалившийся на голову рояль. Не то чтобы это особенно помогло - чем дальше расстояние, тем меньше шансов, что замеченная Касси развилка окажется Героем, а не «туманом войны», просто скрывающим реальность из-за удаленности места действия. Однако на моей территории, по крайней мере, эта способность может очень пригодится.
        - Спасибо за пояснения, - наконец отошел я от новостей и, взяв ее узкую ладошку, мягко сжал.
        Да, теперь, когда у меня тело накачанного архидьявола, рядом со мной и без того хрупкая и маленькая Касси вообще кажется пятнадцатилетней девочкой, настолько я раздался в габаритах.
        - Я, как никто в твоем домене, заинтересована в вашем успехе, Дим, - сжав мои пальцы в ответ, с улыбкой заявила она. - Если за мной не будет стоять архидьявол, избранный Богом, жизнь моя закончится быстро и болезненно. Ты же сам видишь, как одно только мое присутствие нервирует ликанов, как бесится Ада.
        Я кивнул, признавая правоту оракула. Тех, кто много знает, не любят нигде. А уж тем более, когда о твоих грехах не только известно, но и каждый шаг твой просчитывают наперед, каким бы ты его ни сделал, такое никому не понравится. Это все равно что жить под постоянным присмотром, вроде и не трогают тебя, но ты ведь помнишь, что в любой момент твои тайны могут перестать быть таковыми.
        После плавного и расслабленного акта любви меня потянуло на философию. Захотелось порассуждать на тему большого брата и того, как ему скучно. Однако пришлось взять себя в руки.
        - Ты же помнишь, что я дал тебе слово, - проговорил я, глядя, как оракул поворачивается набок, не отпуская мою руку.
        - Конечно, - отозвалась Касси. - И мне приятно знать, что после стольких лет у меня, наконец, появился кто-то достаточно сильный, чтобы не дать меня в обиду.
        Вернувшись к реальности, я еще раз вспомнил все вопросы, какие хотел задать перед тем, как меня потянуло на любовные подвиги.
        - Ты говорила, что когда придут другие дьяволы, Аде уже будет все равно, - напомнил я, старательно избегая смотреть на изящную линию теплого бедра девушки, чтобы не сбиваться с мысли. - Почему?
        Касси мягко улыбнулась.
        - Если ты переживаешь за нее, то можешь расслабиться, - заявила она. - Смерть ей пока что не грозит. То, что я озвучила, когда мы только зашли в чертог, уже не сбудется. Однако дьяволица действительно не станет переживать о конкуренции в твоей постели.
        - Поясни, - попросил я, понимая, как оракулу нравится играть словами, водя за нос неподдающегося ее чарам архидьявола.
        - Народу, родившемуся в Колыбели, всегда нужен жрец, Дим, - внимательно смотря на меня, усмехнулась Касси, после чего положила мою ладонь себе на грудь. - Ты бы и сам до этого додумался рано или поздно, однако я в первую очередь хочу, чтобы ничего не омрачало мое существование, так что… Когда остальные дьяволы прибудут, ты уже должен дать ей эти силы. Одно дело спорить с первой шлюхой, легшей под владыку домена, другое - поднимать руку на жрицу Асмодея, вторую после Бога.
        Да, на эту тему, помнится, я уже размышлял. Оставалось только понять, как это сделать. Мироздание должно определить нового жреца в случае гибели предыдущего, так утверждала сама Ада, однако, положа руку на сердце, так ли верно это утверждение? Все, что Круг донес до своих народов, на практике в половине случаев оказывается байкой, не имеющей под собой реальных оснований.
        - Спасибо, - искренне поблагодарил я и, решив отложить техническую сторону процесса возведения в сан жреца, снова потянулся к уже приготовившейся к новому раунду мехисе.
        Ее стоны, отпрыгивая от стен пещеры, зазвучали уже через пару минут, сообщая, что оракул в данный момент занята.

* * *
        КРЕПОСТЬ ОЛЬХ. ДЬЯВОЛЫ АДА И АДАМ.
        - Ну и о чем ты хотела поговорить? - спросил Адам, когда они оба оказались на стене крепости.
        Работа вокруг кипела, однако ликаны обходили пару краснокожих монстров стороной, старательно изображая внезапную слепоту. Адам, пусть и провел в крепости не так много времени, уже понимал, что дело в неожиданной двойственности власти.
        Приведенные на руины ликаны подчинялись напрямую Рьерту, молодому щенку, внезапно обретшему власть. В его деревне, кстати, Дим и порвал Саркана на тряпки, как потом выяснил Адам. И именно существование архидьявола вносило диссонанс в головы простых работяг. Ведь Рьерт пришел вместе со своими подданными и подчиняется Диму, это все видят, однако оспаривать приказы не собираются. Хотя сам Адам уже бы поднял бунт на их месте и узурпировал трон такого прогибающегося под чужаков лидера.
        - Во-первых, меня интересует, почему ты передумал, - сообщила Ада, скрестив руки на груди. - Из всех дьяволов, которых я знаю, ты же самый непримиримый борец с властью! Да ты даже на мнение жреца плевал!
        Адам пожал плечами в ответ, глядя в сторону.
        Сам в себе еще не разобрался - прямого запрета на какие-либо способы сместить Дима в домене нет. И в другое время Адам уже бы вовсю работал над свержением наследника. В конце концов, тому не обязательно именно править всем народом дьяволов, достаточно будет только входить в сам домен. Однако мальчишка, которого они встретили на рынке, и тот, каким Адам увидел Дима сейчас, это будто два разных существа. И если против первого еще можно было бы интриговать, то второй не задумываясь оторвет любому бунтовщику голову.
        Нельзя сказать, что Адам боялся. Не хотел умирать - однозначно, но страха перед архидьяволом не испытывал. Нет, не боялся, но, сам того не замечая, начал уважать, как уважают любую силу, способную в мгновение ока стереть тебя с лица земли. И не просто стереть, а даже не обратить на этот факт внимания.
        - Дим, - выдохнул Адам, кося взглядом на дьяволицу, - не самый плохой предводитель, - наконец, выдал он. - Странный, но я уже слышал, что наш Герой не родился в Колыбели.
        Ада помолчала с минуту, обдумывая его слова.
        - Хорошо, допустим, я тебе поверю, - заявила она. - И что ты планируешь делать дальше? Кстати, зачем ты привел сюда эту шлюху? - срываясь на шипение, вытолкнула она слова сквозь зубы.
        Адам задрал голову к небу и заржал, как конь.
        - Так вот в чем дело, сестренка? - отсмеявшись, произнес он. - Ревнуешь своего архидьявола? Думаешь, раз Кори спит со мной, так и с Димом ляжет?!
        - Да она сама под него стелиться была готова, когда узнала, что у него свой клан! - гневно воскликнула Ада. - И знай, если она хоть попытается, я не посмотрю, что ты за ее безопасность просил!.. Оторву ей голову собственными руками!
        Сказала она это, конечно, не подумав. Ведь Дим не отменял своего слова, что фактически запрещало любому дьяволу даже угрожать искательнице. Но сила домена уже восприняла слова Ады, как нарушение, и отреагировала соответственно.
        Адам едва успел подхватить сестру, когда у той от резкой потери сил закатились глаза. С чувством выругавшись, дьявол закинул ее себе на плечо и, похлопав по заднице, пошел в сторону донжона. Где сейчас находится Дим, он видел, так что без проблем, но и не слишком торопясь, добрался до спуска в подвал.
        Нужно сказать, встреченные по дороге ликаны на этот раз провожали его с ношей на плече заинтересованными взглядами. Похоже, вся крепость была в курсе, в каких отношениях с Адой состоит Дим. Впрочем, возможно, дело в том, что они впервые видели дьяволицу в подобном состоянии.
        Хмыкнув про себя, Адам не удержался от улыбки, расслышав, чем именно занят архидьявол. А еще и от того, насколько легко сестра повелась на провокацию. Это ж надо, почти сотня лет девчонке, а все еще попадается на его подначки.
        Само нарушение приказа ничем особенным ей не грозило. Наказание в виде отъема жизненной энергии - ровно столько, чтобы потерять сознание, но ни каплей больше - уже осуществлено, теперь оставалось дать архидьяволу признать меру достаточной, и Ада придет в себя.
        А заодно и поговорить о будущем - как для них обоих, так и для приведенной в крепость искательницы.
        Дождавшись, когда оракул и архидьявол успокоятся, Адам нарочито громко прокашлялся и вошел в обитель провидицы.
        Внутри оказалось достаточно уютно. Ликаны, похоже, всерьез озаботились бытом мехисы. Во всяком случае практически все пространство было закрыто шкурами и тканями, а ведь и то и другое было у волков в цене. Оракула задабривали?
        Мебели тоже хватало, но это как раз было понятно - шла стройка, и предметы обихода требовались в огромном количестве, а подземелье - наиболее защищенное место, так где же еще скапливаться столам и стульям, как не в пещере? Особенно учитывая, что ликаны вообще не сидят сложа руки, а за время грозы, приостановившей работы, можно было наделать немного мебели наперед. Если внимательно присмотреться, сразу становится ясно, что украсить все волки просто не успели, а запах к тому же указывал, что изделия совсем недавно еще были деревьями.
        На фоне обстановки красная фигура обнаженного архидьявола выделялась особенно ярко. Даже бассейн, возле которого он и оракул наслаждались друг другом, хоть и играл всеми красками, а все равно не так бросался в глаза, как медленно повернувшийся ко входу Дим.
        Адам сразу заметил, как напрягся Герой, мышцы заиграли под волшебным светом бассейна. Правая рука будто сжала рукоять моргенштерна, а левая, наоборот, расслаблена и направлена ладонью ко входу. Будь угроза вторжения реальна, дьявол мог поклясться, Дим в один момент призвал бы и оружие, и ударил пламенем Инферно.
        - Что случилось? - низким рокочущим голосом осведомился Герой. - Что с Адой?
        Глаза архидьявола недобро блеснули, и Адам в который раз ощутил себя в шаге от смертельного приговора, мгновенно сменяющегося исполнением. В способности Дима свернуть простого дьявола в комок, умещающийся на ладони, Адам не сомневался.
        - Она нарушила твой приказ, - спокойно сообщил дьявол, опуская сестру на ложе, укрытое шкурами. - Ты должен признать, что наказание получено, она очнется, и все будет в порядке.
        На секунду показалось, глаза архидьявола полыхнули огнем, лицо окаменело, пальцы сжались в кулаки и, медленно-медленно, расслабились.
        - Ничего не чувствую, - заявил он выдыхая. - Ладно, какой приказ она нарушила?

* * *
        ПОДЗЕМЕЛЬЕ КРЕПОСТИ ОЛЬХ. ДЬЯВОЛ ДИМ.
        Сказать, что я был удивлен, все одно что промолчать. Впрочем, сама Ада предупреждала, что сила домена будет отслеживать исполнение законов. Однако я никак не ожидал, что сама же дьяволица станет первой, кто мои законы нарушит. И это через час после того, как я решил сделать ее своей жрицей!
        - Какое разочарование, - проговорил я, подходя ближе к кровати.
        Даже сам не заметил, как повторяю слова Асмодея, высказанные в момент, когда архидьявол увидел лежащего в куче мусора Райса. Тогда Асмодей был очень невысокого мнения о своем наследнике, однако вот они мы, завалили двух Героев, отстраиваем крепость, уже ждем появления будущих подданных. Не так и плохо для разочарования, не правда ли?
        Адам молчал, стоя рядом. Нужно отдать ему должное, дьявол даже не глянул на мехису, приводящую себя в порядок после развлечения у бассейна.
        Мы проводили с ней небольшой эксперимент. Как оказалось, если оракул во время процесса касается воды в зачарованном водоеме, ее восприятие происходящего обостряется. Не в том плане, что она видит дальше, просто чувствует сильнее. Возможно, сказывается, что в «клубке», где Касси пребывает вместе со мной, ее одновременно пользует не один архидьявол, а все, какие только есть на нитях вероятностей. То есть она одновременно чувствует каждого меня из тех возможных сейчас, что могли бы происходить. Подробнее выяснить не удалось - явился Адам с дьяволицей на плече, но сам я разницы никакой не почувствовал.
        - И что, пока я не признаю наказание исполненным, она так и будет валяться без сознания? - спросил я, оборачиваясь к Адаму.
        - Со временем ее тело наберет силу, но это будет долго, - ответил тот.
        Надо признать, чем-то новый участник моего домена мне нравился. Уверенный в себе, готовый отстаивать точку зрения и защищать свое. Кто бы на его месте стал торговаться со своим сюзереном, когда мы шли за Сарканом? Я сам бы, пожалуй, не стал испытывать судьбу, а он решился, хотя и понимал, что если я откажу, дьяволу придется выкручиваться с искательницей серебряного ранга самому. Тем более, в том настроении, какое было у меня, вероятность получить по рогам для Адама была отнюдь не иллюзорной.
        - Я признаю наказание за нарушение законов домена исполненным, - проговорил я, глядя на лежащую поверх шкур дьяволицу.
        Ада мгновенно распахнула глаза и едва не подскочила на кровати, широко открытый рот вдохнул полную грудь воздуха. Золотые глаза дьяволицы заметались по пещере, не сразу сообщая хозяйке, куда ту занесло.
        - Дим!.. - всхлипнула Ада растерянно.
        Я отшагнул назад, видя, что хвостатая готова броситься мне на шею.
        - Ты нарушила два моих закона, Ада, - совершенно спокойно сообщил я, глядя на нее почти с отвращением.
        Изображать особо не пришлось, настроение, такое прекрасное после времяпровождения с Касси, улетучилось. Да еще и по такому, честно говоря, идиотскому поводу.
        - Два?! - удивленно выдохнули они оба.
        - Во-первых, - холодно ответил я, - ты нарушила мой приказ о гостеприимстве. Во-вторых, ты покусилась на собственность другого дьявола. Так как Кориалис из древнего рода Стеллер находится под поручительством дьявола Адама, она приравнивается к его собственности.
        Дав им несколько секунд на осознание моих слов, я продолжил речь.
        - По-хорошему, мне стоило придумать, как тебя наказать еще сильнее, однако ты прекрасно сделала это за меня, - и, выдержав небольшую паузу, я договорил: - Да будет тебе известно, Ада, что я собирался сделать тебя жрицей Асмодея со всеми правами и обязанностями, твое слово значило бы больше, чем слово любого другого дьявола, и только я бы стоял над тобой. Теперь этого не будет.
        Осознав, что я сказал, дьяволица по-настоящему взвыла, запуская когти в шкуру под ней.
        - НЕТ!!!

* * *
        ПОДЗЕМЕЛЬЕ КРЕПОСТИ ОЛЬХ. ДЬЯВОЛ АДАМ.
        Жестокость и хитрость архидьявола, похоже, была так же невероятна, как и его сила Героя, избранного Асмодеем. Такие безвредные законы, какие установил Дим, не производили впечатления чего-то сложного, и нарушение их не выглядело опасным.
        Но на деле, как оказалось, это лишь видимость. Мираж, являющийся усталому путнику оазисом в пустыне. Всего одно предложение, и Ада уже бьется в истерике, осознав, что она получила за свой промах. Как наказана на самом деле.
        И, честно говоря, Адам впервые понял, что производящий впечатление сильного и угрожающего архидьявол на самом деле куда более грозен, чем может показаться. Он пришел из другого мира, не имеет никаких привязанностей в Колыбели, а потому с легкостью растопчет любого дьявола, кто не встанет на его сторону и не подчинится.
        Если раньше Адам еще сомневался, стоит ли хранить верность такому архидьяволу, теперь же окончательно осознал: как только Дим узнает про любую самую безобидную интригу, направленную против его власти, сотрет в порошок всех причастных. И никто не сможет сказать, что архидьявол сам преступил какие-то нормы или правила.
        Воистину, такому и служить страшно, но не служить - просто глупо. Потому что те, кто вздумает перечить архидьяволу, долго не проживут.

* * *
        ПОДЗЕМЕЛЬЕ КРЕПОСТИ ОЛЬХ. ДЬЯВОЛ ДИМ.
        Надолго истерики Ады не хватило.
        Дьяволица любила власть и стремилась к ней. По сути, жреческий сан был ее максимально возможным потолком карьерного роста. А теперь я это отнял.
        Конечно, через пару дней, когда она достаточно выест себе мозг за неосмотрительность, мы поговорим снова, и сан жреца она все же получит, но пока пусть помучается. Как говорится, побольше поплачет - поменьше пописает. Других кандидатов у меня все равно нет, да и вряд ли появятся. А что она оступилась, так это даже отлично.
        Теперь и она, и Адам, а через них и другие дьяволы, поймут, что со мной шутки плохи. А раз так - я только что доказал, что пытаться меня обыграть чревато последствиями.
        - А теперь ты, - обернувшись к Адаму, проговорил я, не обращая внимания на замершую без единого движения дьяволицу. - Рассказывай, зачем ты привел ко мне в дом искательницу серебряного ранга на самом деле.
        Глава 4
        Адам бросил красноречивый взгляд на мехису, но я махнул рукой.
        - Можешь свободно говорить при ней, - заверил дьявола, ожидая ответа. - Считай, она наш самый заинтересованный союзник, практически член домена.
        - Я считаю, что Кори может быть нам полезна, - приняв информацию о Касси к сведению, заявил он. - Она, конечно, всего лишь дочь главы, без права наследования, но ее дети…
        - У дьяволов не бывает полукровок, - жестко отрезала Ада со своего места, постепенно приходя в себя.
        - Ты говоришь это кому? - хмыкнул в ответ Адам. - Наш глава домена - сам полукровка, так еще и…
        - Я не из этого мира, - покачал головой в ответ. - Следовательно, мое происхождение - не подтверждение, что вы, урожденные дьяволы Колыбели, способны дать смешанное потомство. Да и потом, за столько веков, прошедших со Вторжения, наверняка были попытки. Всем бы стало известно, если бы что-то получилось.
        Адам склонил голову.
        - Похоже на правду, - вздохнул дьявол. - Пока я был в роли раба, старался сделать как можно больше, но… - он махнул рукой. - Ни с Кори, ни с кем другим у меня не получилось. Они просто не могут зачать от меня. Я даже стал сомневаться в своей способности дать потомство. То, что сработало бы с любой дьяволицей, с обычными самками всех возможных видов просто бесполезно.
        Я выслушал его, ощущая некую странность. А потом сообразил, что здесь не так.
        - Как размножаются дьяволы ? - спросил я Асмодея, стоя над собственным телом.
        Но здешние дьяволы вполне способны плодиться, как и все прочие - через банальный секс и беременность. То есть на лицо та самая расплата за бессмертие - как архидьявол я не могу воспроизвести себя в потомстве, но могу превращать в таковое чужие души. А местные, уже настолько ослабшие дьяволы, что неспособны даже колдовать, применяя расовые способности, взамен получили возможность рожать. Конечно, будучи урожденным населением Колыбели, дьяволы не могут воспроизводить потомство с другими видами таких же урожденных, но с вторженцами?..
        - Этот вопрос мы обсудим позже, - вернувшись с небес на землю, тряхнул головой. - За исключением возможных детей, как еще ты собираешься использовать близость с искательницей?
        - Она может послужить ключом к переговорам с кланом Стеллер. Они влиятельны и богаты. Когда нам придет время выступать в Империю - не важно, за другим Героем или просто для покорения мира - они могут нам помочь.
        - В обмен на ее жизнь? - усмехнулась Ада, и я кивнул Адаму, соглашаясь с ее вопросом.
        - Она может выступить нашим посланником, - покачал головой дьявол. - Сама по себе одна жизнь девчонки, не имеющей реальной власти, ничего не стоит. Как украшение правящего рода, конечно, она годится, но если бы от нее действительно был какой-то возможный в теории толк, никто бы не лишал ее права со временем возглавить род.
        Я задумчиво погладил правый рог на голове и отошел к кровати. Жестом заставив Аду подвинуться, опустился рядом и принял позу мыслителя.
        Мне не особо нравилась идея использования Кори в нашей внешней политике.
        Во-первых, за то время, что я был с ней знаком, так и не увидел проблеска разума в избалованной девчонке. А доверять важную парламентскую миссию глупой дурочке - быть таким же глупцом, как она.
        Во-вторых, на месте ее папаши я бы не только лишил ее права наследовать трон клана, но и озаботился достойными преемниками. Таким образом, даже потомки Кориалис должны быть исключены из реальных претендентов на трон, то есть, прежде чем ее ребенок встанет во главе клана, все его дяди, тети и двоюродные, троюродные и прочая родственники должны скоропостижно скончаться. Если же мы провернем подобное сокращение населения у Стеллеров, никто не станет подчиняться ни Кори, ни ее детям - просто потому что на банальный вопрос, кому это выгодно, заказчик убийств станет известен моментально.
        В-третьих, кланы подчиняются законам Империи, а император сам не прочь превратиться в Бога. То есть смысла сотрудничать с дьяволами для него, а следовательно, и для клана, нет. В лучшем случае глава Стеллеров доложит дракониду, а тот велит заманить нас в ловушку, чтобы расправиться со мной, тем самым подчинив дьяволов клану драконидов.
        И все это приходит в голову, стоит задуматься лишь на пару минут. А если копнуть глубже, то обнаружится и больше подводных камней. Вывод? Использовать Кориалис в таком ключе совершенно непростительная глупость.
        - Итак, пока что все остается как и раньше, - хлопнув себя по колену, изрек я. - Кори поживет под нашим кровом, - заметив, как вскинулась Ада, готовая протестовать, я добавил: - Адам обеспечит за ней постоянное наблюдение. Заодно будет вытягивать как можно больше информации по кланам вообще и по взаимодействию их друг с другом и Империей в частности.
        Дьявол с готовностью кивнул.
        - Если у нее возникнут вопросы - можешь спокойно отвечать, - продолжил отдавать распоряжения я, мельком глянув на погрузившуюся в свой бассейн Касси. - Думаю, ничего страшного она все равно не узнает…
        А если и узнает, то из крепости Ольх уже никуда не уйдет. Но это я пока озвучивать не буду. Однако если встанет выбор между потенциальной утечкой в Империю нашего местонахождения или жизнью искательницы… Прощай, Кориалис.
        Поднявшись с ложа, я оглядел своих дьяволов и махнул им на выход.
        - Идемте-ка за мной, нам нужно кое-что сделать.
        И первым направился к лестнице, но, оказавшись на верхнем этаже подземелья, свернул не к лестнице в крепость, а повел своих подданных к тому коридору, откуда выбрался сам, когда заклятье еще работало.
        По моему указанию тоннель расчистили, останки ржавой решетки исчезли, на их месте теперь красовалась новенькая деревянная дверь. Ухватившись за ручку, рассчитанную на ширину двух ладоней, я с легкостью распахнул выход к морю.
        В лицо тут же бросились несколько принесенных ветром капель. Облизнув губы, я первым вышел к краю, также обзаведшемуся устойчивым полом и перегородкой, не позволяющей свалиться вниз. Небольшой балкончик не предназначался для трех дьяволов, из которых двое весьма крупные, а потому жестом указал Адаму на дверь.
        Закрыв ее, он приблизился ко мне и Аде, все еще косо на меня смотревшей. Ничего, подумал я, будет у нее еще время перебеситься. А пока немного нервного напряжения пойдет ей на пользу.
        - Итак, прежде всего я хочу, чтобы вы уяснили два момента, - произнес негромко, чтобы нас не могли услышать сквозь шум воды под нами. - Первое - все, чем жили дьяволы до моего появления, исчезнет. Второе - ваши сородичи не будут этому особенно рады, но вам двоим будет посильна поставленная мной задача.
        Дождавшись, когда они усвоят эту мысль, я продолжил.
        - Совсем скоро здесь будет не продохнуть от самовлюбленных мудаков, не чурающихся запачкать руки кровью, и потаскух, готовых стелиться под кого угодно, лишь бы оказаться поближе ко мне и власти в моих руках.
        Если бы Ада могла, она бы сейчас покраснела, но по блеску золотых глаз и так ясно - мои слова ее задели.
        - Как вы уже поняли, свое место я не уступлю никому. А те, кому не хватит мозгов этого понять, вскоре будут кормить червей. Ваша задача - наблюдение за другими дьяволами и контроль. Вы - уже избраны, так как первыми пришли на мой зов.
        Заметив, как оба хотели возразить, я отмахнулся.
        - Неважно сейчас, как было на самом деле, важно - как мы втроем обрисуем ситуацию другим. А потому прямо сейчас расставим точки над «i». Чего вы оба хотите от меня и домена? Не обещаю, что смогу вам это все дать, но ваши интересы я буду учитывать сразу после своих. Всем остальным дьяволам придется облизываться и кусать себя за локти, но первые после меня - это вы двое, и я хочу знать, чем я могу вас купить.
        Откровенность, конечно, прозвучала не очень благородно, но я все-таки не менестрель и не Цицерон, так что чем прямее разговор в данном случае, тем лучше. Тем более что, судя по их лицам, ни он, ни она даже не подумали оскорбляться.
        Первым нарушил молчание Адам. Дьявол скрестил руки на груди, бросил взгляд на Аду и заговорил.
        - Я хочу власти и поклонения, - заявил он. - Однако я уже понял, что при попытке отобрать у тебя власть, ты меня убьешь, но я бы хотел занять место рядом с тобой и управлять…
        - Хорошо, - кивнул я. - Как только прибудут остальные дьяволы, ты отберешь себе тех, кто будет подчиняться напрямую тебе. Естественно, это не исключает того факта, что все вы выполняете мои приказы.
        - В этом можешь не сомневаться, - заверил Адам. - После убийства Героя…
        - Двух Героев, - поправила его дьяволица. - Первого убили еще в Шипящих лесах.
        Адам кивнул.
        - В общем, оспаривать твою власть напрямую просто невыгодно. Под рукой архидьявола мы можем достичь небывалых вершин, но без тебя нас растопчут. Судя по тому, что я узнал об Империи, пока гостил в Альтаре, у них хватит сил и без драконидов растоптать нас всех - как вместе, так и по отдельности. Нам нужны союзники.
        - Я хочу пойти к диким, - бросив взгляд на Аду, сообщил я. - Если у них не будет своих Героев, принудить их к подчинению будет несложно. Если там окажется еще один Герой - я убью его и стану сильнее, что, опять-таки, приведет нас к тому же.
        - А если не убьешь?! - прошипела дьяволица.
        - Тогда нам останется самим наложить на себя руки, - ответил за меня Адам. - Потеря Героя, тем более такого сильного, как Дим, это приговор. Никто не станет церемониться с нами после всего, что произошло. Тем более что победивший Герой первым делом захочет самоутвердиться на чужом поле, доказывая, что все дьяволы ничего не стоят.
        Я ведь собираюсь поступить точно так же, подумал я. Интересно, это опьянение силой и могуществом или типичное поведение Героев? В конце концов, когда в руках молоток, все вокруг кажется гвоздем. Да и если припомнить мою эмоциональную вспыльчивость во время погони за Сарканом…
        А что если я вообще до сих пор трезво мыслю только потому, что сливаю ману в домен? У остальных Героев вряд ли есть место или хотя бы некий накопитель, куда они могут сливать излишки своей мощи. А ведь крышу сила рвет изрядно, и если бы я не питал домен, сейчас бы уже обезумел и превратился в какого-нибудь маньяка, убивающего окружающих за один слишком громкий вздох.
        - Отлично, - возвращаясь в реальность из своих мыслей, кивнул я. - Адам, тогда ты отберешь отряд, который пойдет со мной в степи. Будем считать, что ты - наш главнокомандующий. Устраивает тебя такая должность?
        - Более чем, - отозвался тот, а по блеску глаз я понял, что именно этого он и хотел.
        - Теперь ты, Ада, - повернулся я к недовольной дьяволице. - Скажи мне, ЧЕГО ТЫ НА САМОМ ДЕЛЕ ЖЕЛАЕШЬ.

* * *
        Все дьяволы жаждут сидеть повыше и поплевывать на тех, кому не так повезло. Разумеется, власть бывает разная, и выражается она по-своему.
        Адам хотел почитания, а раз должность главы домена ему недоступна, с легкостью согласился обменять ее на кресло рядом. Действительно, нельзя сказать, что лидера армии, идущей от победы к победе, не будут почитать.
        Да, такого же поклонения, как перед главой домена, ему не видать как своих ушей. Но он уже сидит выше, чем те, кто только придет в крепость Ольх. А значит, его слово будет весомее. И с этим пришлые дьяволы будут вынуждены считаться.
        Ада же хотела большего. Не просто власти над дьяволами, но и власти над самим доменом. И проще всего это было сделать, влияя тем или иным образом на решения главы. И несмотря ни на какие заверения, именно это послужило причиной, почему ее так тянуло ко мне - не моя архидьявольская сущность, а именно фантом исполнения собственных желаний.
        Хоть дьяволица и заверяла, что раньше дьяволы правили миром, но на деле - сама в то не верила. У детей Инферно никогда не было государства. Однако и диким племенем они не являлись. Ада хотела это изменить и возглавить, пусть и теневым правлением, свой народ.
        Когда подчиненная моему очарованию дьяволица закончила говорить, Адам хмыкнул и отошел подальше, очевидно, ожидая, что я снесу наглой девчонке голову с плеч. Однако я лишь кивнул, принимая информацию к сведению.
        Сама Ада больше поразилась тому, что не смогла противостоять моему воздействию, чем собственным потаенным желаниям, высказанным вслух.
        - Мы это обсудим, - проговорил я. - А теперь оставьте меня одного, мне нужно подумать.
        Давать ей хотя бы намек на то, что сделаю ее жрицей Асмодея, я не стал. Пока еще рано, да и не имею ни малейшего понятия, как это делать. Но тут разве что методом проб и ошибок выяснять - архидьявол вряд ли выйдет со мной на связь самостоятельно, а лезть к нему - я по-прежнему не представляю как.
        Оставшись в одиночестве, я прислонился к стене плечом и, прикрыв глаза, оказался в собственном домене. Огни заплясали вокруг меня, как собаки, приветствующие вернувшегося хозяина. Коснувшись рукой языка пламени, я едва сдержался, чтобы не выпустить поток маны, насыщая домен - пока пригодится самому, я и так очень мощно подзарядил местные батарейки.
        Приход новых дьяволов перевернет все с ног на голову. Как бы я ни готовился, а все равно не представляю, что и как им говорить. Одно ясно - нельзя давать садиться на шею, иначе меня быстро попытаются убрать собственные подданные, а потому мне придется бить насмерть тех, кто должен был завоевать мне весь мир.
        Перебирая в памяти все, что со мной произошло за последнее время, я хмыкнул и вытянул руку. Вспыхнули искры, на ладони оказалась булава - точная копия той, что я подобрал в Дейвене со спящего стражника Шерронов. Короткое движение запястьем, и навершие закачалось, спускаясь на цепи, а потом разделилось на шесть шипованных шаров поменьше.
        Крутанув всей ладонью, распылил созданный моргенштерн, превратив его в искры, и тут же сплел из них усилием воли подобие трехмерной проекции ДНК. Полюбовавшись на крутящуюся вокруг своей оси огненную цепочку, сжал ее в пальцах, всасывая обратно затраченную силу. Мана хлынула по венам, тут же растворившись где-то внутри магических потоков.
        Припомнив, как это выглядело, когда Асмодей открывал порталы, я поднял левую руку, выставив когти, и повел ею по воздуху, всей душой надеясь, что получится. Однако когти просто рассекали воздух, не вызывая никакой реакции. То ли недостаточно силы, то ли понимания, как это работает.
        Однако даже в нашем мире считалось, что дьяволов и прочую нечисть, можно призвать в любое место. То есть технически телепортация доступна, просто ей нужно уметь пользоваться. В средневековье столько народу души дьяволу продавали, в одиночку он никогда бы всех не оформил. Значит, если принять, что дьявол - не выдумка, а вполне реальная сущность, выходит, действовал он не один, а целым подрядом трудились.
        Хотя есть у меня и другая мысль по этому поводу. Если в те времена Асмодей лично являлся на все вызовы, накопил таким образом достаточно душ, а затем уже стал первым среди равных в Инферно…
        В любом случае, пока у нас есть небольшой промежуток свободного времени, можно провести пару экспериментов.
        Большинство моих способностей выходят за пределы того, о чем могут мечтать местные дьяволы. Но, положа руку на сердце, они же просто одичавшие потомки некой силы. А потому чего-то могут и не знать, даже не догадываться о таких возможностях. Но у меня за плечами сотни историй о том, как некие древние знания позволяли творить вещи за гранью человеческого понимания. Стало быть, я и вообразить могу нечто такое, до чего урожденный житель Колыбели никогда бы не додумался.
        Древние греки посчитали размер планеты в те дикие времена, когда вокруг царило настоящее варварство. Атомное строение мира тоже пришло к нам от них, а как до такого можно додуматься? А я не древний грек, знаю и понимаю больше информации, чем какому-нибудь Евклиду за всю жизнь удавалось познать.
        И если уж говорить начистоту - для меня дьявольская мана не более чем энергия, позволяющая воздействовать на окружающий мир. Хочешь фаерболл? Собери водород из воздуха и подожги, да метай во врага сколько влезет.
        То же касается и предметов - я воспринимаю их не как упавшее с небес чудо, а техническую возможность перестроить атомы вокруг, заставляя реальность складываться в такие вещи, как моргенштерн или доспехи. Асмодей точно так же создал себе планшет, куда записаны приговоры грешников.
        А раз я могу так воздействовать на реальность, что мешает создать переход в любую точку мира? Мне ведь не нужно строить волшебное зеркало для этих целей - просто разобрать собственное тело в одном месте и собрать в другом. Домен в этом случае выступает как носитель моей личности, что защищает от опасности перестать быть, когда в другой точке пространства появится заново собранный из тех же атомов воздуха клон, в точности повторенный и неотличимый от оригинала. Не будет копии и оригинала - просто шаг из крепости Ольх в домен, а из него - куда там я захочу переместиться.
        Пока убеждал себя таким образом, что все получится, продолжал рассматривать свою ладонь. Когти на пальцах то отрастали длиннее, то, наоборот, обращались в человеческие. И это я делаю с такой легкостью не потому, что чему-то там научился - у магов, получающих систематическое образование, успехи куда как печальнее. Все это работает по той же дурацкой причине, что я сам верю в то, что могу это сделать. Конечно, каждый новый прием требует освоения и бешеного расхода маны, ну так что мешает начать с маленького шага? Например, подсмотреть за кем-то из Колыбели, а не соваться туда самому?
        Все эти выверты времени с доменом указывают на один неоспоримый факт - я так или иначе, но могу воздействовать на время, в котором выхожу из домена. То есть пространство и время, в принципе, подчиняются моему желанию. И если это не круто, то я даже и не знаю…
        Еще раз отрастив когти на максимальную длину, представил себе место, которое решил увидеть, и полоснул ладонью воздух. Яркий огненный след расплылся, будто вот-вот действительно откроется окно, куда я смогу сунуть свой любопытный нос, но вспышка исчезла, так и не раскрыв передо мной пещеру Ады в Шипящем лесу.
        Зато рука онемела по самое плечо, а вокруг меня мгновенно взвихрилась дьявольская мана. Сила домена вливалась в моментально опустевшее почти до дна ядро, заново наполняя меня мощью.
        - Получилось! - выдохнул я, не обращая внимания на слабость после неудачной попытки. - Вашу ж мать, получилось!
        И, окрыленный столь сомнительным успехом, я повторил взмах уже правой рукой - левую еще кололо, будто осушило. На этот раз вспышка в воздухе оказалась ярче, на мгновение проступило нечто вроде леса, и я не успел удивиться, почему вдруг точка назначения изменилась, как портал закрылся.
        Покрытый потом, я вернулся в реальность и едва не свалился с балкона. Перед глазами плавали цветные круги, во рту пересохло, все мышцы сводило судорогой. Резко хватая ртом горячий воздух, я опустился на деревянный пол балкона и прижался спиной к ограждению.
        - Получилось, - повторил я, чувствуя, как медленно-медленно восполняется ядро, генерируя растраченную ману.
        Пожалуй, теперь я знаю, чем займусь, пока мы ждем остальных дьяволов.
        Глава 5
        ГДЕ-ТО В АСТРАЛЕ. ЧЛЕНЫ КРУГА.
        - Круг давно не собирался в полном составе, - первой завела речь Тошшала, складывая все четыре руки на груди. - И, похоже, полного-то состава нам уже и не собрать. Однако, как бы то ни было, мы не можем и дальше бездействовать.
        Нага говорила уверенно, обводя собравшихся в астрале внимательным взглядом.
        За последние несколько месяцев их численность действительно снизилась. Кто-то не смог передать свои знания новому ученику, кто-то оказался вырезан имперцами вместе с племенем. Но последние трое отсутствующих жили относительно рядом, и их исчезновение указывало на один факт - некая неучтенная сила убирает членов Круга целенаправленно.
        - Согласен, - важно кивнул серокожий каменный орк, увешанный перьями горных орлов. - Первым был Ратар, затем Огрим, а после Мечка. Очевидно, что на очереди ты, Тошшала.
        Нага спокойно выдержала его взгляд. В Круге не было особой теплоты между участниками, но и враждовать никто не решался, однако это не значит, что предательства вовсе не случались. Любой из присутствующих мог выдать секреты Круга своему Герою.
        - Судя по направлению, вероятнее, нам следует связаться с Лерро, - заговорила третья присутствующая на встрече, поправляя веточки листвы, закрывающие грудь и пах. - Дьяволы теряют жреца, дьяволы уходят. Наги возвращаются в Шипящие леса. Затем Огрим… Кто-то вообще пытался узнать, что там стало с кобольдами после его смерти?
        - Огрим не оставил после себя ученика, - покачала головой Тошшала. - Мы уже наведались к ним, когда гнались за серпентами. И да, я сообщаю всем, что наши беглые рабы должны быть нам возвращены. Мы платим за каждого возвращенного серпента.
        - Да всем плевать на ваши змеиные разборки, - отмахнулся орк, - меня больше тревожит, что неведомый убийца расправился с Ратаром, затем сделал крюк, заходя к кобольдам, и после - выбил из Мечки дух.
        - Что тебя смущает, Ор’рамм? - спросила нага.
        - Непоследовательность, - орк тряхнул рукой, формируя перед собой карту. - Я уже размышлял, что в этом всем есть какая-то ошибка. Зачем делать крюк? И, думаю, мне ясно. Огрим не на своей земле умер, а встал у убийцы на пути - между Ратаром и Мечкой. Собственно, если бы не его самоуверенность, подозреваю, он бы сейчас был здесь.
        - С чего ты так решил? - спросила Тошшала, нервно дергая хвостом.
        - С того, что нет смысла в смерти жреца. Спихнуть дьяволов с места? Не смешно даже, кому они, кроме тебя и твоих змеенышей, мешали? Что это не работа нагов ясно хотя бы потому, что ты, Тошшала, еще жива, а мы все знаем, в случае вашей схватки старый Ратар свернул бы тебе шею безо всяких проблем. Так что наги невиновны.
        - Так и к чему ты ведешь, брат? - выпуская пар из широкого носа с золотым кольцом, спросил доселе молчавший гигант с бычьей головой.
        - Нет никакого заговора против Круга, М’ноя, - ответила участница в листьях. - И Лерро может оставаться в своем лесу совершенно спокойно. Если, конечно, ликан не решит действовать сам, как решил Огрим, даже не подумавший уведомить о происходящем Круг. Кто бы ни расправился с тремя нашими друзьями, Лерро он не угрожает.
        - Нужно все взвесить, - заявил орк. - Не будем спешить. Тем более есть повод поговорить гораздо серьезнее. Все уже знают, что в Империи распря?
        Члены Круга закивали подтверждая. Однако вставить им слова орк не дал.
        - Я объявляю своего сына - вождем Великого Похода, - резко заявил он. - Другого шанса у нас не будет, нужно уничтожить драконидов сейчас, пока они сами воюют друг с другом!
        - Я поддерживаю кандидатуру Ор’рамма, - с готовностью, выдавая сговор с орком, заявила, поправляя листочки, маруна.
        - Я против, - качнул головой М’ноя. - Мы ослаблены после драки с армией Империи. И еще не скоро восстановим число воинов. Нужно выжидать.
        - Наги тоже против, - скривилась Тошшала. - Мы только захватили Шипящие леса, и нам просто некого послать. Что ты будешь делать там один, Ор’рамм?
        - Я не пойду один, - кивнув в сторону маруны, заявил он. - Нэс поддержит нас, тем более в Империи полно лесов, которых ее народу так не хватает на нашей земле.
        В стороне от спорщиков вспыхнул яркий свет, быстро формируясь в невысокую фигуру худого гоблина. Осмотрев собравшихся, шаман шмыгнул носом и приблизился к остальным.
        - Что, молодежь, не ждали? - скрипучим голосом спросил он. - А я ведь с подарками!
        Орк презрительно хмыкнул, женщины промолчали, а вот М’ноя хлопнул трехпалой ладонью по пустоте рядом с собой, предлагая гоблину присесть.
        - Хоть у кого-то хватает такта и уважения к моему почтенному возрасту, - пробормотал, меняя позу, старик.
        - О каких подарках речь, Грол? - спросила, недовольно покачивая хвостом, Тошшала.
        - Император драконидов исчез, - не став откладывать, заявил старый гоблин. - Уже пущен слух, что Герой Талы прикончил его в порту.
        - Так исчез или убит? - сжав пудовые кулаки, уточнил Ор’рамм.
        - Пропал, - подтвердил Грол. - Но я говорил с духами воды. Его еще живое тело вынесло из моря где-то рядом с границей. Что с ним стало дальше, им неизвестно, сами знаете, какие эти духи непостоянные.
        - Это знак, - прикрыв глаза от удовольствия, заявил орк. - Нужно выступать немедленно!
        Старый гоблин усмехнулся и исчез с собрания первым. Орк и маруна скрылись вместе, М’ноя бросил взгляд на Тошшалу, прежде чем заговорить.
        - Ор’рамм развяжет бойню, - заявил бык. - Его нужно остановить.
        - Тем более что твой внук гораздо больше подходит на роль предводителя, - с улыбкой заявила нага.
        М’ноя довольно кивнул, а четырехрукая змея подумала, что не так уж и сложно манипулировать мужчинами, к какому бы роду те ни принадлежали.
        Да, пожалуй, стравить М’ною и Ор’рамма - отличная идея. К тому же, совсем скоро нагам понадобится новая территория, ведь с возвратом Шипящих лесов начнется рост рождаемости. Лес не горы, и прокормить в нем новых детенышей куда проще.
        Благо народа нагов - высшая цель. И если ради их величия нужно заставить иных урожденных воевать друг с другом, единственное, о чем стоит думать - как убить больше.
        Колыбель должна принадлежать нагам. Значит, остальным придется умереть.
        - Я пришлю своих воинов к вашему стойбищу, М’ноя, - сообщила Тошшала, обвивая хвостом пояс полубыка. - Они помогут вам в бою с сыном этого тупого орка.
        - Да будет так, - выдохнул облако пара жрец и растворился в воздухе.
        Нага, оставшись в одиночестве, еще раз обдумала ситуацию, уже поименно представляя, кого отправит в помощь. Хорошо бы избавиться от Ашшара, уж слишком приблизил его Верховный.
        С этой мыслью нага покинула место собрания Круга.

* * *
        ДЕРЕВНЯ ИБУНОВ В ПОГРАНИЧЬЕ. ТАНИ, ГЕРОИНЯ МИХАИЛА, И ЕЕ ОТРЯД ИСКАТЕЛЕЙ.
        - То есть они здесь прошли, - подытожил разговор со старостой маг. - Ну и куда они так бежали?
        Глава деревни, по меркам полукровок совсем еще молодой, но уже вдвое старше появившейся с альтарского направления группы искателей пожал плечами, его увеличенные глаза следили за блондинкой с длинным мечом в руках.
        - После них был от Гильдии маг, - заявил он.
        Тани оторвалась от молитвы и взглянула на ибуна по-новому. Глава деревни, впрочем, не испугался - пока служил в разведке, насмотрелся на разных искателей. И большинство в его глазах недостойны и толики того уважения, что им якобы положено. Тем более что эти трое всего лишь люди.
        - И что же тот маг хотел? - чистым и приятным голосом осведомилась девушка.
        - Спрашивал о той же парочке, что и вы, - спокойно отозвался староста. - Взял у меня бойцов и побежал дальше.
        - Бойцы, естественно, не вернулись, - кивнула Тани.
        - Нет, - повернул голову к стоящему напротив колдуну тот. - И маг тоже пропал. Подозреваю, несмотря на всю свою силу, сгинул в диких землях. Хотя что возьмешь с человека?
        Он демонстративно оглядел троицу пришедших в его деревню искателей, без слов сообщая, что он о них думает.
        - Как звали мага? - уточнил Мандар, устало опираясь на посох.
        - Мне он сказал, что его зовут Зул, - ответил глава деревни. - Жетон на нем был золотым. Так что не думаю, что вам стоит пускаться по его следу, тем более когда в Империи и без того есть чем заняться.
        Тани сверкнула глазами, пальцы воительницы сомкнулись на рукояти меча. Однако вмешался закончивший медитацию Калм.
        - К сожалению, у нас есть приказ совета глав Гильдии Искателей, уважаемый, - произнес он, кладя свою руку поверх ладони девушки. - И как бы ни хотелось нам остаться в Империи, наш долг - идти до конца.
        - Это я понимаю, - кивнул староста. - Но проводников не дам. Ваша парочка уже стоила мне слишком многих воинов. Так что я могу лишь сказать, что они уходили на юго-восток.
        Калм кивнул и поманил спутников за собой. Оставаться в деревне им больше смысла не было - староста явно дал понять, что поисками каких-то там дьяволов ни заниматься сам, ни помогать другим не станет. Ибуна больше тревожит положение полукровок в Империи, чем мифическое задание Гильдии.
        - Благодарим за помощь, - кивнула напоследок Тани и первой покинула территорию деревни.
        Мандар шагал за ней, опираясь на посох при каждом шаге. Калм замыкал движение, постоянно глядя по сторонам.
        - Не нравится мне все это, - сварливо заявил маг, ступая след в след за лидером. - Мы и так отдалились от своих земель, а теперь что, попрем на территории диких?
        - Если так будет нужно, я и в Инферно пойду! - решительно заявила искательница.
        - Мандар прав, Тани, - кротко вставил Калм. - Без подготовки соваться в степи нельзя. Племена опасны даже в Пограничье, а на что способны будут на своей земле?
        - Мой Бог… - начала заведенная воительница, но ее спутник прервал пылкую речь.
        - Не дурак твой Бог, - заявил Мандар, почувствовав поддержку. - И должен понимать, насколько рискованно совать голову тигру в пасть. Для такого похода нужна подготовка: карты, провизия, в конце концов. А ты хочешь сунуться туда как есть.
        - Согласен, - подхватил Калм. - Я не полезу в степь, не зная, с чем мы там столкнемся. Зул, если верить ибунам, а не доверять им нет причин, был магом золотого ранга, выходит, на порядок сильнее нас всех вместе взятых. И он погиб, а это значит, нас тем более ждет смерть.
        Тани обернулась на спутников, недовольно поджав губы. Дурой она не была и прекрасно понимала, что соратники правы. В любое другое время она бы и сама не стала рваться в неизвестность с одним мечом наперевес. Однако…
        - Я не могу отказаться от поиска дьяволов, - призналась она.
        - Тебе никто этого и не предлагает, - заверил Мандар. - Но если ты действительно хочешь преуспеть, нужно делать все правильно, как по книжке.
        Воительница еще немного потопталась на месте, но все же кивнула.
        - Хорошо, значит, вернемся в Альтару и соберем столько сил, сколько сможем. Вряд ли там будет много свободных искателей, но можно взять с собой полукровок.
        - А у рабов из числа диких - выяснить подробности, - кивнул Калм. - Вот видишь, не все потеряно.
        Группа свернула с юго-восточного направления и поспешила обратно. Следившие за ними разведчики ибунов доложили об этом старосте, но тот, махнув на глупых людишек рукой, велел продолжать работу. Деревню еще предстояло укреплять - если дикие прознают, что в Империи гражданская война, они обязательно нападут, и тогда ибунам придется одними из первых встречать врага.

* * *
        АЛЬТАРСКАЯ РЕЗИДЕНЦИЯ ГИЛЬДИИ ИСКАТЕЛЕЙ. КАБИНЕТ ГЛАВЫ.
        Серрен расположился в кресле и, постукивая когтями по столешнице, ожидал сеанса связи с другими главами Гильдии.
        За прошедшие с начала революции дни обстановка постепенно успокаивалась. Народ, замерший после известий о смерти императора, медленно возвращался к работе. Территории мелких кланов вообще разницы не почувствовали, ведь зачастую их единственный драконид являлся главой Гильдии, соответственно, его никто и не трогал.
        К несчастью для клана Шерронов, на чьей земле стояла альтарская резиденция Серрена, поднятый мятеж все же имел для них последствия. Почуяв волю, каторжники, добывающие кристаллы в шахте, устроили свой переворот.
        В попытке отбить законное имущество был смертельно ранен лидер клана. Теперь власть должна была перейти его безмозглому сыну Кендаллу. Только мальчишку удушили в ту же ночь, когда глава Шерронов отбыл воевать за шахту.
        Особняк клана превратился в скотобойню, другого слова и не подберешь. Свои резали своих, сокращая и без того хилое поголовье рода. Зато теперь власть держал маг - молодой колдун из свиты Кендалла, не прослуживший у мальчика и двух лет.
        Серрен, наблюдавший за происходящим глазами искателей и полукровок, не вмешивался. Новый глава рода по крови не имел никаких прав, но по силе… Стоит ли говорить, что этот маг моментально казнил всех причастных к бунту в шахте, отказавшись от содержания прорвы уголовников и предателей? А следом пустил под нож всех, кто осмелился нарушать закон в смутное для рода Шерронов время.
        Драконид снова покрутил в пальцах свернутое в трубку письмо от новоявленного лидера.
        Достопочтенный Серрен! Настоящим заверяю вас, что ранее достигнутые договоренности между кланом Шерронов и Гильдией Искателей остаются в силе.
        С надеждой на дальнейшее взаимовыгодное сотрудничество, чародей третьего круга, глава клана, Ванион Шеррон .
        Делать ли что-то с выскочкой? Или закрыть глаза на изменения в политике мелкого клана? Старый драконид пока не спешил, предполагая, что небольшая пауза пойдет на пользу всем - и клану в целом, и населяющим его территорию жителям. А главное - Гильдии.
        Однако эта пауза, предназначенная отложить настоящее решение, не означала, что Серрен пустит все на самотек. Потому драконид разослал своих доверенных полукровок собирать информацию, а для новых искателей - объявил внеплановый набор в ряды Гильдии, да еще и под патронажем уже действующих бронзовых рангов. То есть теперь новички не просто получат жетоны, но и пройдут какой-никакой курс подготовки. Таким образом агентурная сеть будет разбросана достаточно широко, чтобы собрать как можно больше информации и принять решение о будущем нового главы Шерронов.
        Примерно такую же политику вели остальные представительства Гильдии. Этот бурный поток новичков, разумеется, не останется без внимания родов, ведь, по сути, потенциально пригодное мясо одинаково подходит и в искатели, и в клановые члены. Но большие рода сейчас готовятся к войне друг с другом, так как сдерживающего фактора в лице императора больше не существует. Осталась армия и администрация, конечно, но первые готовы воевать только с внешней угрозой, а вторые вообще не бойцы.
        Шаткое перемирие между крупными родами и Гильдией продержится максимум пару месяцев, пока редконаселенные территории Империи не окажутся под одной жесткой рукой. И в этом случае наличие свежей крови станет решающим фактором, кто же возглавит обновленную Империю.
        Серрен вновь развернул письмо Ваниона. Мальчишка уже вкусил крови, почуял аромат власти и от своего места теперь не откажется до последнего. Но при необходимости Гильдия легко сместит узурпатора с неустойчивого трона. Однако стоит Серрену поддержать новоявленного главу, и он получит легитимность.
        Отложив бумагу в сторону, драконид бросил взгляд на фигурки Богов. Уже четверо вышли из Игры, из оставшихся шестерых были известны двое - некромант Корн из рода Максалис, избранный Талы, и искательница Тани, избранная Михаила. Как назло - даже среди Богов силы разделились между Гильдией и кланами.
        И если уж Гильдия дала своей Героине карт-бланш, надеясь, что в случае победы Тани об этом не забудет, то про могущество рода Максалис даже и говорить нечего. Самому себе Серрен мог признаться честно - единственные во всей Колыбели, кто владел магией смерти, как своей рукой, запросто могли потягаться со всеми искателями по силе. А ведь в случае необходимости, остальные роды встанут именно на сторону Корна.
        Но до столкновения Героев было еще далеко, а опасность масштабной войны между кланами и Гильдией - уже на пороге. Потому стоит на время отложить все вопросы и поговорить с другими главами.
        Вздохнув спокойнее, Серрен сосредоточился и вызвал своих коллег на очередное внеплановое совещание.

* * *
        КРЕПОСТЬ ОЛЬХ. ДЬЯВОЛ ДИМ.
        - Мне нужен обученный маг, который сможет обучить меня, - заявил я, бесцеремонно вламываясь в комнату искательницы.
        Кориалис фыркнула ликанским вином, заплевывая своего дьявола от неожиданности. Судя по брошенному на меня взгляду, этот запрос ее крайне удивил.
        - Зачем, ты же не колдун?! - заявила она.
        Знающий о моих тренировках Адам сдержался от комментариев, с ворчанием вытирая лицо.
        - Вот поэтому я и сказал, что он должен меня научить, - пожал плечами, проходя к свободному стулу.
        Обстановка в гостевой комнате пока что оставалась спартанской: затянутое слюдой окошко, кровать, стол и стул. В принципе, с учетом того, что они имелись в каждом помещении, это уже отличный результат. До прихода дьяволов оставалась буквально пара дней, и застройка замка ударными темпами завершалась приведенными Рьертом ликанами.
        После моей победы над Сарканом в крепость стянулись практически все свободные рабочие из той деревни. Так что скорость исполнения заказа стремительно возросла.
        - Дьяволы не умеют колдовать, - повторила прописную истину искательница, хотя по ее лицу было заметно, что она сама уже в этом сомневается.
        И было отчего - я ни от кого не скрывал способностей манипулировать пламенем Инферно, когда Ада в очередной раз пыталась загонять меня до смерти во время тренировки. И Кори своими глазами видела, как я сжигал летящие в меня деревянные палочки, изображающие метательные ножи.
        - Я все же хочу попробовать, - настоял, закидывая ногу на ногу. - Так что, ты поможешь мне найти подходящего кандидата?
        Кори обернулась на Адама, но тот не стал ее отговаривать, наоборот, подбадривающе кивнул своей женщине.
        - Я не уверена, что могу помочь, - призналась та. - Одно дело выписать бойцов клана в Альтару, совсем другое звать мага на земли диких. Да и… - она обвела помещение взглядом.
        - Любой разумный чародей постарается нас уничтожить, - договорил я за нее. - Что ж, а как насчет книг, пособий или, допустим, наемников?
        - Наемный маг не покинет земель своего клана, - заверила искательница. - Род его кормит и полностью содержит. Так что… Только если в Гильдии.
        Я снова кивнул.
        - А что насчет книг?
        - Я не знаю, где и как их достать, если ты, конечно, не планируешь взять одну из школ штурмом.
        Что ж, примерно так я и думал. Все мои самостоятельные попытки добиться развития огненного дара, в том числе и телепортации, ничего так и не дали. Без помощи со стороны тут не обойтись.
        - Спасибо за консультацию, - проговорил я, вставая со стула.
        Уже дойдя до выхода из комнаты, я обернулся к Адаму.
        - А кто у нас здесь есть из членов Круга поблизости? - спросил у дьявола.
        - У ликанов есть свой жрец, но вряд ли он поможет, если правильно помню слова Ратара, там дряхлый дед, которому осталась пара недель, - медленно проговорил тот, все еще не до конца отошедший от прерванной прелюдии. - Должен быть у нагов, но ближайшими все же будут маруны.
        - Это кто? - уточнил я, так как названия местных жителей не всегда отзывались даже в памяти Райса.
        - Это лесной народ, очень замкнутый, редко покидают свои чащи. Внешне похожи на людей, но из них растут растения.
        Дриады, что ли, подумал я.
        - Что ж, готовься, Адам, - распорядился, уже покидая комнату. - Как только утрясу все с нашими сородичами, мы с тобой съездим к этим марунам в гости.
        Глава 6
        - Ада, пора серьезно поговорить, - стоя на своем балконе, сообщил я, медленно оборачиваясь к дьяволице. - Касси сказала, уже завтра прибудут другие дьяволы.
        После устроенного мной наказания за нарушение законов, первая вступившая в мой домен девчонка оставалась хмурой. Впрочем, это не мешало во время спаррингов выбивать из меня дурь.
        Несмотря на всю мощь архидьявола, подпитанного доменом, без применения огненных способностей я все еще оставался грушей для битья. Ада превосходила меня в ловкости. Только и разницы, что теперь ей не приходилось сдерживаться, как это было в пещере Шипящих лесов.
        Каждый раз, когда я попадал, дьяволица оказывалась на земле. Но беда в том, что попасть я мог далеко не всегда. Бои с Адой не напоминали восточные единоборства, однако с уверенностью можно было сказать - выйди она один на один с толпой «черных поясов», в эти пояса можно было бы заворачивать останки лучших представителей школ ближнего боя.
        Будь мы в игре, она бы явно имела класс монаха. В первом «Невервинтере» эти персонажи к концу игры развивались до такой мощи, что ломали двумя пальцами всех возможных существ, какие только встречались на пути. И Ада была именно таким бойцом - неостановимым и неудержимым. Запредельная ловкость, умение использовать собственное тело, общая подготовка - при желании дьяволица могла бы меня убить мизинцем ноги.
        Да, я все еще сильнее и выносливее. По сравнению с обычным человеком - просто монстр. Но против опыта и многолетних тренировок Ады я все еще не мог составить ей серьезную конкуренцию. И после моего отказа сделать ее жрицей дьяволица неупускала случая доказать мне это.
        - И чего ты хочешь? - спросила она, скрестив руки на груди.
        Золотые глаза блеснули, отражая свет опускающегося в море солнца.
        - Я уже отдал распоряжение для Адама. Он поведет за собой всех воинов, какие только найдутся среди прибывших. Но есть кое-что еще, что делать я не могу, однако это все равно нужно выполнять, - ответил я, внимательно следя за ее лицом. - Я помню, как мы с тобой встретились, и как ты первой встала под мою руку. Военачальников может быть много. Но жрец у любого народа только один.
        - Ты хочешь, чтобы я сказала тебе, кто подходит для этой роли больше всего? - гордо вскинув подбородок, спросила она.
        Я замедленно кивнул.
        - Именно так, Ада. Я хочу знать, кто может занять место жреца Асмодея. Кто более достоин.
        Дьяволица не стала мяться, лишь глубоко вздохнула, смиряясь с тем, что ее имени в этом списке не будет.
        - Если бы могла выбирать я, это однозначно были бы трое - Диксрон, Ксай и Нимрод. Все они - дети Ратара, и он наверняка их многому обучил еще в детстве. Но обычно жрец не назначается, как я и говорила.
        - Но текущий иногда может чему-то научить своего преемника, - кивнул я в ответ. - И как мы видели на примере Саркана, жрецом может стать и тот, кто просто наиболее заслуживает. Его Бог не просто так принимал жертвы, да ты и сама это понимаешь - там, в деревне Мечки, мы с тобой истребили всех беров. Но жертвы приносились лишь от моего имени.
        - Потому что моя просьба не была услышана, - раздосадованно кивнула дьяволица.
        Я так и думал. Не могла она не попытаться повторить то, что я сотворил на ее глазах. Обещание силы - слишком сильное искушение, чтобы все подряд к нему припадали, как к источнику.
        А все почему? Потому что недостаточно зарезать девственницу в пентаграмме, чтобы получить в обмен на ее жизнь силу. Сколько на Земле дебилов, надевающих черные балахоны и проводящих «сатанинские» обряды. Да хотя бы черные мессы во Франции - их там веками проводили, чтобы своих Людовиков влюбить в себя, чуть ли не всем высшим светом. И - ничего. А почему?
        Потому что дело-то не в обрядах, ни в черных свечах и прочем показном дерьме. Дело в том, кто уполномочен проводить подобные мероприятия. И если таковой найдется - ему никакой воск не нужен с литрами крови. Достаточно слова.
        - Наш Бог стоит на трех столпах, - заговорил я, оборачиваясь к морю. - Личная сила - главное, что есть у каждого дьявола. Неважно, в чем она проявляется - важно, чтобы он мог повести за собой других. Второе - четкая внутренняя иерархия. Тот, кто главнее, опирается на более слабых, а они в свою очередь идут за лидером. И третье, наконец… Скажешь сама?
        - Нет, я не знаю, - призналась Ада.
        Я хмыкнул.
        Была у меня мысль развить аналог расового превосходства, тем более в условиях Колыбели это единственный путь к выживанию всего вида. Но после долгих размышлений решил отказаться от такой доктрины. Не потому что фашизм, а потому что подобное и так происходит само собой. Дьяволы сильны физически, способности архидьявола куда мощнее любого искателя, какого бы тот ранга ни был. Так что чувство собственного превосходства впитывается с пеленок.
        Но было кое-что, без чего не обойтись в обществе сверхсильных людей. То, на чем горели все эти супергерои в трико и с плащами. То, на чем базируется любое общество. И то, в чем дьяволы должны себя чувствовать как рыбы в воде.
        - Нет ничего священнее закона, - ответил я, оборачиваясь к дьяволице. - Вот три столпа, на которых держится любое общество дьяволов. Закон, Ада, превыше всего. И если ты нарушаешь его, ни твоя личная сила, ни твое место в иерархии - ничего не значат. Потому как тот, кто противопоставляет себя всему обществу, не достоин являться его частью.
        Дьяволица склонила голову, вновь переживая мой отказ. На секунду мне даже стало ее жаль, но я отринул эти мысли. Не зря, совсем не зря Библия утверждает, что одна раскаявшаяся блудница ценнее ни разу не согрешившего праведника.
        - Мне придется уйти? - спросила Ада, поднимая на меня глаза.
        - Зачем? - усмехнулся я в ответ, протягивая к ней руку. - Разве ты не хочешь сказать мне, что с этого момента и до последнего вздоха ты будешь соблюдать мои законы? Разве не станешь убеждать и клясться, что никогда больше не поступишь столь опрометчиво, чтобы нарушать установленные в моем домене порядки? Разве не готова ты встать передо мной на колени и просить простить тебя?
        - Если ты этого пожелаешь, мой повелитель, - она уже стала опускаться на колени, но я схватил ее за руку.
        Мгновение, и мы уже вместе стоим в моем домене. Ада дернулась от неожиданности, рефлекторно вцепилась в мое предплечье сильнее, едва не оставляя на золотом наруче глубокие борозды от когтей.
        - Где мы? - тихо спросила она, оглядывая пышущий жаром и огнем огромный зал.
        Я осторожно убрал ее пальцы со своей руки и обвел жестом сияющую пещеру.
        - Это мой домен, Ада, добро пожаловать в святая святых для любого дьявола Колыбели. Можешь считать, что тебе доверен главный секрет всего нашего вида. И этот секрет должен умереть вместе с тобой, но ни при каких условиях ты никому про него не расскажешь.
        Дьяволица осторожно сделала шаг в сторону огненной реки и, вытянув руку, тут же сжала пальцы в кулак.
        - Никогда не думала, - призналась она, - что домен реально существует, как…
        - Его и не существует в привычном тебе смысле, - усмехнулся я, подходя ближе. - Сейчас мы с тобой по-прежнему находимся на балконе крепости Ольх. И в то же время, мы здесь, в домене, откуда со временем нам будут открыты дороги в другие миры и времена.
        Подробнее рассказывать было ни к чему, Ада и так получила куда больше впечатлений, чем я думал. Так что мы просто прошлись вдоль коридоров с порталами, пока я не привел дьяволицу к своей самой лакомой добыче.
        - Это?.. - спросила она, протянув руку, но не прикасаясь к створкам с изображенными практически живыми демонами.
        - Да. Там сидят те, кто завоюет для нас всю Колыбель, - не скрывая гордости, заявил я.
        И я действительно был горд собой. За считанные месяцы я прошел такой путь, какой не каждому рожденному в Колыбели выпадает за всю жизнь. Вряд ли даже глава Гильдии может похвастаться такими успехами роста. А ведь я еще даже не в середине пути, так что впереди нас ждет немало открытий.
        - Как ты понимаешь, я показал тебе все это не просто так, - произнес я, беря дьяволицу за руку.
        - Думаю, ты хотел показать мне, какая сила и мощь скрывается за словом «архидьявол», - кивнула Ада. - И еще раз доказать, что мне с тобой никогда не справиться. А учитывая три озвученных тобой положения культа Асмодея, еще и заставить меня осознать, от чего я отказалась, нарушив твои законы.
        Она вздохнула и взглянула на меня.
        - Ударить больнее ты бы не смог при всем желании, Дим. Теперь, когда я назвала тебе тех, кто достоин занять место жреца в домене, в моем нахождении рядом нет больше никакого смысла. Касси предсказывала, что мне будет все равно, когда явятся остальные дьяволы, значит, меня уже не будет ни в домене, ни в Колыбели.
        Она опустилась передо мной на колени и раскинула руки в стороны, подставляя грудь. Я же наблюдал за этим с улыбкой. В моей руке, стоило пожелать, возник моргенштерн, тут же сократившийся до булавы.
        - Я готова, мой повелитель, можешь меня убить, - произнесла дьяволица.
        Я же поднял оружие над головой, а затем резко опустил. Навершие мягко легло на правое плечо златоглазой девушки, после чего также плавно поднялось и коснулось левого. Последнее движение, и булава касается лба.
        - Я, архидьявол Дим, дарую тебе, дьяволица Ада, силу жреца, - объявил я, чувствуя, как от меня расходятся волны огненной мощи, укрывающие девушку подобно плащу. - Отныне и до самой смерти ты будешь служить моему домену в этом качестве, и никто, кроме меня, не в силах этого изменить. Встань, жрица Асмодея!
        Огненный вихрь, окружавший нас во время моей речи, перетек на Аду, вспыхнув, обратился черно-золотым тканевым нарядом, точь-в-точь повторяющим тот, что она делала во время нашего бегства из Альтары. Только теперь на голове дьяволицы появилась маленькая корона, на руках - золотые наручи. Из золота же была изготовлена пряжка на груди, удерживающая полоски ткани.
        - Я… - выдохнула она, но продолжение речи я услышал, уже стоя вместе с новой жрицей Асмодея на балконе в крепости. - Я буду верна тебе до конца, мой повелитель.
        Я протянул ей раскрытую ладонь и помог подняться.
        - С этого момента Адам отвечает за наших воинов, а ты - за всех, кроме меня, - заявил, глядя в золотые глаза дьяволицы. - Теперь, Ада, ты - вторая во всем домене, и только моя власть выше.
        Глаза дьяволицы горели в предвкушении, и я не стал ее разочаровывать.
        - А теперь нам нужно выработать линию поведения в отношении остальных дьяволов. И я готов выслушать все твои предложения.

* * *
        Ворота крепости были распахнуты заранее. Ликаны, заканчивающие работу, расходились в стороны, образуя широкий коридор для выдвигающейся из леса армии краснокожих и рогатых воинов.
        На крыльце донжона волки установили три трона, сам Рьерт стоял позади и левее. На сидениях же расположились мы втроем - справа гордая своей властью Ада, слева Адам, сложивший ногу на ногу. В центре восседал я, удерживая тяжелую двуручную булаву на коленях.
        Они входили, не вертя головами. И быстро занимали всю свободную площадь. Ликаны - воины и строители - жались к стенам, но бежать и не думали. Здесь и сейчас они под нашей защитой, так что ничего им не грозит, а вот поглазеть на представление хотелось. В последнее время не так уж много развлечений выпало на долю волчьего народа.
        Дьяволы все прибывали, задние напирали на передних, но те не могли сдвинуться с места, замирая в двадцати метрах до моего трона. Аура власти, пульсирующая в такт моего сердцебиения, заставляла не просто опасаться меня, но и ощущать свое место в этом мире - где-то на уровне плинтуса. У нас был запас пространства, чтобы сделать внутренний двор шире, но я не хотел, чтобы пришедшие осознавали сейчас свою силу и важность. Они пришли ко мне, как просители, как слабые к сильному. И отсутствие свободного места, возвышающиеся над головами стены подавляли. А бьющая от меня аура еще сильнее сжимала собравшихся.
        Больше трех сотен дьяволов пришло на мой зов, и теперь, с трудом помещаясь на территории крепости, никто из них не чувствовал себя ни в безопасности, ни тем более в выигрышном положении. А уж когда я медленно встал с трона, каждый из них ощутил на своей красной шкуре еще и физическую разницу между архидьяволом и собой.
        Любой труд, посвященный управлению, твердит, что нужно ставить себя сразу перед новым коллективом, формируя первое впечатление. И то, что я возвышаюсь над ними всеми, запомнится раз и навсегда.
        - Кто будет говорить от вашего имени? - произнес я, и мой низкий голос рокотом прокатился по внутреннему двору крепости.
        - Я буду говорить с тобой, полукровка! - из толпы, раздвигая локтями собратьев, вышел здоровяк с золотой серьгой в ухе.
        На голове его болтался заправленный за ухо черный хохолок, как у лихого казака. Полуголый торс, свитый из толстых змей сухих мышц, и свободные шаровары лишь усиливали эту схожесть. Впрочем, судя по тому, как толпа раздалась в стороны, этот Тарас Бульба уже успел завоевать кое-какой авторитет.
        - А ты кто? - спросил я, забрасывая булаву на плечо. - Самый сильный? Может быть, самый наглый?
        - Я - Ксай, - заявил он, щелкая кулаками. - И я сейчас быстро покажу, где тебе самое место.
        Я вручил булаву в руки Адама, дождался, пока Ада ловко снимет с меня доспехи. В центр свободного пространства я вышел таким же полуголым, как и сын жреца. Толпа перестроилась, образуя широкий круг. И теперь каждый мог вживую убедиться, что доспехи нисколько не делают меня больше, и я гораздо массивнее и без того перекачанного дьявола.
        - Что написать на твоей могиле, Ксай, сын Ратара? - рыкнул я, с улыбкой наблюдая, как начинает приплясывать на месте противник.
        - Давай уже, Ксай! - крикнул кто-то из толпы, и дьявол бросился на меня.
        Летящий мне в лицо кулак столкнулся с подставленной ладонью. Легко сжав пальцы Ксая, я чуть надавил. Треснула красная плоть, хрустнули кости и завыл от боли в искалеченной руке здоровяк. Повинуясь моему движению, он опустился передо мной на колени, не в силах даже попытаться вырваться из захвата.
        - Это ваш самый сильный боец, дьяволы? - продолжая сжимать израненную руку Ксая, осведомился я. - Неудивительно, что вас так мало - удивительно, что вас еще не перебили. Ну, кто еще хочет оспорить мое право?
        Отпустив раненого, я взял его за горло и, подняв в воздух, швырнул под ноги стоящим вперед дьяволам. Ксай тут же продолжил выть, а на меня бросились сразу двое - похожие на поверженного как две капли воды.
        Многого я ожидал от пришедших дьяволов. В схватках с Адой и то, что демонстрировал Адам, внушало уважение, они были прекрасными бойцами. Однако я не учел, что оба - уже члены моего домена и потому по определению сильнее. Но здесь…
        Пара коротких ударов, и оба сунувшихся в атаку дьявола ловят распахнутыми ртами воздух, чтобы втянуть его в отбитые легкие.
        - Это все?! - прорычал я, встряхивая кисти.
        От моих пальцев брызнули искры, они слились в сплошной поток огня и соткались в две дубины. Бросив созданное оружие поверженным дьяволам, я отступил на шаг.
        - Не можете вручную, так воспользуйтесь оружием. Может быть, с ним от вас будет толк?
        Но и с наколдованными дубинами оба дьявола не способны мне противостоять. Я даже не особенно пытался уходить от атак, просто либо пропуская оружие мимо, либо перехватывая запястья и пинками отгоняя противников. Через минуту уже все в крепости поняли, что я просто играю с двумя дьяволами, как котят валяя их в грязи.
        - Достаточно! - объявил я, взмахом руки отзывая волшебное оружие.
        Оставшиеся с пустыми руками дьяволы отступили, глядя на меня с ненавистью, но и уважением. Я же вернулся к своему трону и опустился на него, после чего принял оружие из рук Адама.
        - Итак, меня вы испытали, - проговорил я, осматривая толпу своих будущих подданных. - Может, кто-то рискнет выйти против Адама? - бросив взгляд на сидящего рядом дьявола, спросил я.
        - Нет смысла сражаться с тем, кто превосходит нас в силе, - заявил старик, медленно выходя из толпы. - Мы признаем твою власть, архидьявол. Прими нас в свой домен.
        - Э, нет, - покачал я головой. - Что значит «прими»? Ты мне указываешь, старик? Такое ощущение, что это не я здесь главный, а вы. Кто-то всерьез верит, что мне нужны такие слабаки? Нет, свое место в домене вам придется заслужить. И служба эта начнется прямо сейчас.
        С этими словами я вновь поднялся на ноги.
        - Однажды я уже давал вам шанс прийти ко мне добровольно и… - я улыбнулся как можно шире, - совершенно бесплатно. Теперь я готов выслушать, кто будет мне полезен. И чем. Те же, кого мне незачем будет принимать к себе, смогут беспрепятственно уйти из моей крепости, однако после им лучше не попадаться на глаза моему домену. Я - архидьявол Дим, Герой Асмодея, владыка домена. И либо вы живете по моим законам, либо по ним умираете. НА КОЛЕНИ ПЕРЕД ВАШИМ ГОСПОДИНОМ!

* * *
        - Разочарован? - спросила Ада, обнимая меня сзади и прижимаясь горячей грудью.
        - Да нет, все прошло, как я и рассчитывал, - признался в ответ, наблюдая, как дьяволы расходятся по территории крепости. - Ты поговорила с теми тремя?
        - Поговорила, - недовольно буркнула жрица.
        - Потом передай мою благодарность, если бы эта троица не решилась выступить, как я предлагал, мы бы еще несколько недель давили общественное мнение. А так - все видели, с какой легкостью я нагнул трех молодых и готовых ко всему воинов.
        - Адам точно будет рад, - кивнула Ада.
        - Да, а этих трех бери под свое крыло в первую очередь. Я, конечно, наделил тебя властью жрицы, но они точно должны знать больше и о способностях, и о возможностях жреца. Уж если Ратар и правда готовил их, как отец, то они должны разбираться во всей этой шаманской брехне.
        - Брехне? Ты не веришь в силу жреца?
        Я пожал плечами.
        - Я знаю , как все работает на самом деле, Ада. Но я не могу объяснить так, чтобы понимали вы, урожденные в Колыбели. А потому будет лучше, если тебе будут объяснять те, кто хоть что-то в этом понимает.
        - А чем займешься ты?
        - Завтра я с Рьертом выдвигаюсь к ликанам. Пора держать данное маленькому лорду слово.
        - Не боишься остаться один?
        Я обернулся к златоглазой красотке и оценивающим взглядом прошелся по ее фигуре.
        - В моем домене теперь 317 дьяволов, Ада. Чего мне бояться?
        Глава 7
        Разумеется, это только на словах звучит просто - принял толпу дьяволов в домен и ушел. Конечно, чтобы нищему собраться, нужно только подпоясаться. Имуществом я не оброс и достаточно легок на подъем, а вот подданные…
        В первую очередь потребовался новый закон - ни один дьявол не выступает инициатором конфликта с ликанами, если не получил на то моего приказа. Не всем это понравилось, но пара зуботычин от Адама, и напоминание о трех столпах религии Асмодея от Ады помогли.
        Следующий момент, обнаруженный мной наутро после присоединения дьяволов - они генерируют маны всего на треть от полного объема моего ядра. Однако, поразмыслив, я понял почему.
        Система, контролирующая и питающая домен, собирает со всех нас налоги в виде некоего фиксированного количества маны на душу населения. Но и выплачивает обратно, сливая излишки, которые не могут быть усвоены, мне. К тому же, чтобы просто догнать уровень уже вступивших в домен Адама и Ады, остальным требуется больше, чем нам троим, а система поддерживает некий баланс, чтобы сила была распределена относительно равномерно. То есть пока весь домен не соберет достаточно, пока не приблизится к условному порогу общего уровня, новые члены будут потреблять больше нас троих.
        Естественно, я всегда останусь на вершине этой дьявольской пирамиды, как и Ада, получившая не только фору в несколько месяцев, но и пост жрицы.
        Разобраться в процессах мне помогла банальная визуализация. Стоило пару часов помедитировать, добиваясь нужного эффекта, и я увидел полупрозрачные нити, соединяющие со мной всех членов домена. Эта паутина отличалась по толщине и насыщенности. Но у только что получившей сан Ады имелась дополнительная нить, уходящая в никуда, и влиять на этот отросток я не мог, из чего и сделал вывод, что это - та самая антенна связи с нашим Богом. Остальные каналы я при желании мог контролировать, усиливать или уменьшать поток.
        Пока Рьерт собирался в дорогу - как лорд он просто не может путешествовать в одиночку, обязательно нужна гвардия - я решил продолжить эксперименты. Ведь если смогу научиться определять такие связи, как проявившаяся дьявольская паутина, это можно будет применить. Но как ни бился, а у ликанов никаких следов не появилось. Похоже, ману, не прошедшую адаптацию под потомков Инферно, определять все же не выйдет.
        Особо я, однако, не расстроился. Уже само проявление связи дает два бонуса: само соединение, естественно, и мои расширенные возможности. Это для местных слабо вообразимо, они никогда не сталкивались с проводами, да и подход к магии здесь иной. Я же, как житель Земли, прекрасно могу представить локальную сеть, в которую мы все подключены. Помимо этого я способен делать со своей маной гораздо больше, чем призыв одежды, нужно только правильно развивать это умение. И визуализация потоков дьявольской маны - это маленький шаг на пути моего развития.
        - Уверен, что должен идти один? - спросила Ада, переворачиваясь на живот и вытягиваясь по всей кровати.
        Я поднялся с ложа, где мы провели ночь, и спокойно кивнул.
        - Этим путешествием я закрываю договоренности с Рьертом, а заодно даю и тебе, и Адаму возможность навести порядок в наших рядах, - создавая на себе одежду, проговорил в ответ. - Бунт у дьяволов в крови, так что я оказываю вам обоим честь. Но и спрошу с вас соответственно, если что-то будет не так к моему возвращению.
        Конечно, это были не все причины выдвигаться в одиночку. Но на то они и тайны, чтобы хранить их в секрете.
        Обнаженная жрица тем временем взмахнула хвостом, встала на четвереньки и сладко зевнула, демонстрируя белые зубки. И хотя ночью мы бурно провели время, а все равно мозг тут же нарисовал картинку, как хорошо нам будет, если задержаться в комнате.
        - Искусительница, - проворчал я, шлепнув девушку по подставленной заднице.
        - Да, я такая, - довольно отозвалась она. - Пришли кого-нибудь с завтраком?
        - Ты теперь сама можешь приказывать всем дьяволам, - напомнил я, уже подходя к двери.
        - Да, но хочется же, чтобы ты обо мне позаботился! - притворно надув губы, сообщила Ада.
        - Я и позаботился, ты вторая в домене, - погрозил ей пальцем. - Все, я ушел, не разрушь мою крепость, пока меня нет.
        И, не дожидаясь ответа, покинул комнату, сразу же окунаясь в поток проходящих мимо дьяволов и ликанов. Нельзя сказать, что появление новых подданных не изменило настроений в крепости, однако нейтралитет пока что поддерживался моим авторитетом и приказом Рьерта.
        Покинув подземелье - наиболее обжитую часть замка - я выбрался на первый этаж донжона. Здесь уже было посвободнее, стало больше воинов. Ликаны не сидели без дела - кто-то точил оружие, другие смазывали кольчуги.
        На их фоне одетые в легкую кожу дьяволы смотрелись безобидно. У выхода из холла прямо на ступеньках в позе лотоса сидел Ксай, держа перебинтованную руку на коленях. Регенерация практически исцелила увечье, хотя конечность все еще стоило поберечь.
        - Доброе утро, - поздоровался я, садясь рядом. - Как рука?
        Он бросил на меня недовольный взгляд, но рвущееся изо рта ругательство все же проглотил.
        - Заживет, - едва не выплюнул мне в лицо раненный дьявол.
        - Пострадало только твое самолюбие, - усмехнулся я и хлопнул его плечу. - Вас троих обучал Ратар, верно?
        - Ну.
        - Поступаете в распоряжение жрицы. Во всем ее слушаетесь так, будто вам сам Асмодей приказывает, - проговорил я. - Это ясно?
        - Да куда уж яснее, - фыркнул тот.
        - Я ненадолго отлучусь по своим делам. Когда вернусь, спрошу у Ады, хорошо ли вы себя вели. И в ваших же интересах, чтобы так оно и было.
        Дьявол дернулся, когда я сдавил его плечо, но промолчал. Ничего, потерпит немного, ему полезно. А мне нужно, чтобы механизм работал как часы. Так что - постараются повлиять на Аду, и я их прикончу.
        Как бы ни хотелось, а все равно нужен тот, кого придется списать в расход для закрепления своего авторитета. Ничто так не поддерживает власть на начальном этапе, как страх. В конце концов, их жизни мне нужны только до тех пор, пока Ада не получит знания. А после - так или иначе, но данное трио пойдет в утиль.
        Они уже попробовали вкус власти, когда папаша обучал их. То есть, не зная, станет ли хоть один из них новым жрецом, Ратар уже привил им ощущение избранности. И это никуда не денется, будет преследовать каждый миг, каждый день. И так до тех пор, пока не представится шанс избавиться либо от меня, либо от Ады. Просто потому что они этого заслуживают больше.
        Но и впрямую убрать братьев нельзя - мне нужны доказательства их предательства. Так что пока потерпим разговоры через губу. Тут главное вовремя поднажать, вывести из себя, спровоцировать на ошибку, а потом уже вбивать в землю по ноздри на полном законном основании.
        Ада не дура, теперь она отлично понимает, на чьей стороне нужно играть, чтобы не сдохнуть раньше времени. Поэтому либо сама справится с излишне активными конкурентами на сан, либо попросит брата. В крайнем случае, вопрос решу я, когда вернусь.
        Любая система зиждется на делегировании полномочий. А чтобы функционеры выполняли свои задачи, у них должен иметься шкурный интерес. А что может быть важнее собственной жизни, ведь ни Ада, ни Адам со своих постов добровольно не уйдут. Оппозиция же хороша тогда, когда она проплачена правящей партией.
        Остальные дьяволы более инертны, среди них после гибели Номара не осталось яркого лидера. Так что, вероятнее всего, будут наблюдать за обеими сторонами конфликта не вмешиваясь. Однажды они уже поверили новоявленному избранному, и в результате лишились дома, второй раз так просто завербовать их не выйдет. Разочарование пришедших ко мне я чувствовал безо всяких магических ритуалов, достаточно было послушать разговоры и посмотреть на их поведение.
        Если когда-то давным-давно дьяволы и правили всей Колыбелью, от тех великих предков нынешним не осталось ничего, кроме внешности. Без особых причин и целей, они просто существуют так, как могут. И зрелище удручает, но моральной накачкой будет заниматься жрица.
        А мне в это время вообще лучше не светиться лишний раз - ни к чему мозолить глаза и без того все потерявшим беженцам. А именно ими дьяволы и стали с легкой руки Номара.
        Добравшись до выхода с территории, я, наконец, увидел Рьерта. Молодой лорд раздавал последние указания остающимся трудягам.
        По большому счету, крепости не хватало только нескольких дверей да мебели, и вместе со своим хозяином собирались отчалить практически все ликаны. Однако Рьерт настаивал, чтобы все было исполнено до конца.
        - Нам пора, - договорив с подчиненным, завершил раздачу заданий лорд. - Как только закончите и лорд Дим примет у вас работу, можете вернуться. Ваша работа уже оплачена, и не стоит думать, что я нарушу свое слово только потому, что вы боитесь здесь оставаться.
        Гвардейцы в кольчугах бросили на раздраженного мастера хмурые взгляды, кто-то хлопнул по поясу, выражая готовность научить подчиненных послушанию. Однако мастер оказался покрепче.
        - В таком случае рекомендую снять отсюда и наших воинов. Дьяволы - сильный народ, и присутствие ваших бойцов на страже их территории наносит оскорбление хозяевам. Вы будто говорите им, что дьяволы не способны сами охранять свои земли и имущество.
        Рьерт не стал оправдываться, пожав плечами, обернулся ко мне.
        - Что скажешь? - спросил он. - Присутствие моих воинов оскорбляет дьяволов?
        Мастер бросил на меня опасливый взгляд. Это молодого щенка он мог поставить в тупик, заранее предсказав, как из него выбраться. Но я не Рьерт, меня ликаны хоть и не боятся, но опасаются. К тому же строитель знал, что это я остановил Саркана в их деревне.
        - Скажу, что мастер прав, - вздохнул я. - Твои воины и большинство рабочих действительно могут отправиться домой - оставшейся работы немного, и закончат они ее все равно раньше, чем мы с тобой вернемся. Сторожить моих дьяволов также не нужно - у меня есть тот, кто отвечает за безопасность. А собственных бойцов хватит, чтобы отбиться от любой угрозы.
        При моих словах рабочий выдохнул, стараясь делать это незаметно. Я же мысленно поставил себе памятку - разбираться в подобных вещах нужно будет постоянно. И чем дольше и больше я буду погружаться в общество урожденных жителей Колыбели, тем опаснее будет действовать необдуманно.
        - К тому же твои мастера стоят дорого, и простой в работе - излишний урон дохода, - продолжил я, оборачиваясь уже к лорду. - Однако это твои ликаны, и решать, как ими править, только тебе.
        Сказать, что мастер был рад такому повороту событий, не сказать ничего. Не то чтобы я планировал получить от него какую-то выгоду, однако крепость Ольх и его деревня - ближайшие соседи. Рьерт или любой другой лорд все равно живет где-то в ином месте, а мы - всегда рядом. И подобное налаживание отношений может оказаться прибыльным.
        Если, конечно, мастер пересилит страх перед моим народом.
        - Что ж, если ты не против, я дам добро. Мастер, вы можете уходить, но оставьте столько рабочих, сколько потребуется, чтобы закончить все в срок.
        - Разумеется, милорд, я сейчас же распоряжусь, милорд, - низко поклонился тот, и поспешил претворять слова в жизнь.
        Я же прикрыл глаза, устанавливая связь с Адамом.
        - Ликаны уходят. Займись обороной крепости, чтобы муха не пролетела незамеченной , - передал приказ я.
        - Нам так даже лучше , - заверил тот. - Будет время и возможность перевоспитать особо упорных и напомнить о силе тем, кто отчаялся .
        - Своих я предупредил, - заявил я, прерывая контакт с Адамом. - Идем?
        Рьерт кивнул и приказал своим выдвигаться.

* * *
        ТЕРРИТОРИЯ БЕРОВ. ПЕПЕЛИЩЕ НА МЕСТЕ ДЕРЕВНИ МЕЧКИ.
        Матерый великан поднялся с колен, внимательно оглядывая разоренный поселок. Некогда здесь было полно сильного народа, но теперь осталась лишь черная земля.
        Отряд в два десятка беров, вооруженных копьями и дубинами, отправился на место, как только сбежавшая с одним малышом самка добралась до ближайшей деревни. Выжившей чудом удалось избежать смерти, но поседела молодая еще мать полностью.
        Затем старейшина бросил клич, но пока еще соберется войско, пройдет слишком много времени. Уже сейчас следов практически не осталось, а что они обнаружили бы, решай, как всегда, дольше?
        - Что будем делать, Волс? - спросил ближайший дружинник, посматривая по сторонам.
        Деревню жреца знали все. Мечка совмещал роль правителя и должность жреца. Его власть была крепка, несмотря на дряхлость тела. Древний бер помнил дедов присутствующих воинов, и в народе был популярен.
        Мечка был всегда. А теперь не стало даже его рода. Все полегли, попытавшись совладать с дьяволом. Несмотря на плен и чудовищные раны, жертва сумела завладеть разумом лорда и устроить массовую бойню. Воевать малым отрядом с тем, кто уничтожил целую деревню в одиночку - глупо, но и ждать, пока соберется народ, тоже нельзя.
        Старейшины сейчас заняты укреплением власти и отдавать свою дружину не захотят. Без лидерства Мечки народ беров еще долго будет переживать смутные времена. Начнется резня между родами, и племя расколется.
        - Узнаем, куда он ушел, - рыкнул Волс, вырывая воткнутое копье из земли. - А потом вернемся домой. Воевать против дьявола - нам сил не хватит, нужно убедить старейшин.
        Остальные соглашались, и Волс видел на мордах - они боялись. Никогда еще беры не сталкивались с таким мощным противником. Это не ликаны, война с собаками привычна, впитана с раннего детства. Но так…
        - Ищем, братья! - велел Волс. - Дьявол, уничтоживший деревню, ушел. Но следы должны были остаться. Смотрите внимательно, не пропускайте и пяди земли!
        Отряд рассредоточился по пепелищу. А через час уже выдвигался в сторону руин замка Ольх.
        О многом успел подумать Волс, когда понял, куда ведут следы. А когда отряд вышел к широкой вырубке, воняющей ликанами, даже немного растерялся.
        Не могли ведь ликаны справиться с дьяволом и начать захватывать новые территории! Но вот она - лесозаготовка, и брали-то не молодое дерево, явно что-то строилось крупное, на десятилетия.
        А еще через несколько часов беры вышли к самому краю леса. Волс жестом приказал остальным затаиться, а сам выглянул между разросшихся кустов.
        Деревянная крепость на месте руин возвышалась над каменным плато, почти упираясь до края утеса. Технология постройки сразу же была признана ликанской - уж творения рук своих исконных врагов беры знали отлично. Но то, что на стенах стояли не волки, наводило на бывалого воина страх.
        Деревню беров уничтожил один дьявол, а здесь только на стене несут службу три десятка! И на что способны такие дьяволы?!
        Об исходе из Шипящего леса Волс не знал, а потому предположил, что крепость - только плацдарм для наступления. И что ликаны ее построили… В храбрости своих вечных врагов бер не сомневался. Значит, они либо в союзе, либо уже в рабстве.
        Ни того, ни другого для своего народа Волс не желал. А потому решил получше присмотреться, и был вознагражден за терпение, когда через несколько часов из ворот крепости выдвинулся отряд ликанов.
        Тринадцать воинов и толпа безоружных рабочих. Они сразу же взяли направление на земли ликанов, не оставляя иной трактовки - союз с дьяволами!..
        - Идем за ними, но так, чтобы не заметили, - отдал приказ Волс, и первым последовал за ушедшими ликанами.

* * *
        КРЕПОСТЬ ОЛЬХ. ДЬЯВОЛЫ АДАМ, АДА, ИСКАТЕЛЬНИЦА СЕРЕБРЯНОГО РАНГА КОРИАЛИС И МЕХИСА КАССИ.
        Когда прорицательница ворвалась в покои, отведенные Адаму и Кори, искательница едва не поседела от вида оракула. Схватившись за меч, отпрыгнула в угол комнаты, готовясь подороже продать свою жизнь.
        Адам даже сказать ничего не успел, а змеи на голове Касси зашипели, топорщась во все стороны.
        - Замри! - приказала оракул девушке, и тут же обратилась к дьяволам. - У нас гости! Отряд беров преследует вышедший из крепости караван ликанов!
        Адам встрепенулся, даже не подумав спорить с пророчицей, как и успокаивать искательницу. В отличие от все время сидящей в комнате Кориалис, он уже понял, насколько полезна эта девчонка. Да, видеть Героев она не могла, но вот в такие моменты была просто незаменима.
        - Сколько их конкретно? - тут же уточнил он. - Идут по лесу?
        - Не больше тридцати, скорее даже меньше, видела только часть, - ответила Касси. - Двигаются медленно, боятся выдать себя раньше времени. Либо там засада…
        - Либо это только разведка, - включилась в разговор Ада, дергая хвостом. - Нам необходимо понять, что нам выгоднее - завести их в ловушку или не трогать.
        - Не трогать?! - выдохнула, все еще держа оружие наготове, искательница. - Но ведь…
        - Если это разведка, они наверняка поняли, что дьяволов много, и нападать на нас - опасно, - пояснила жрица. - Беры уже попытались совладать с Димом, и он уничтожил их деревню. А сейчас нас здесь три сотни. Есть шанс запугать их или даже принудить к союзу.
        - Ты не вправе решать такое, - возразил Адам.
        - Вправе, я - вторая в домене, но первая после Дима, - сверкнув глазами, заявила дьяволица. - И должна мыслить дальше, чем на пару шагов. Если это разведка, рано или поздно придет новый отряд, а то и армия, ведь Дим уже их напугал, и навалившись всем народом, они могут сбросить нас в море.
        Касси пригладила змей, как волосы, и кивнула жрице.
        - Считаю, у нас нет выбора. В любом случае беры обязательно придут прийти к нам под стены. Без своего главного они могут воевать между собой, но такой сильный враг, как Дим заставит их сплотиться - без вариантов.
        - Значит, выиграем нам время, - кивнул Адам и прикрыл глаза, устанавливая связь с дьяволами.
        Мехиса хмыкнула и, не дожидаясь решения, покинула комнату. Все, что от нее зависело, она сделала, дальше вероятности расходятся, но все они уже известны. Осталось лишь дождаться, какая из нитей судьбы станет реальностью.

* * *
        ТЕРРИТОРИЯ ЛИКАНОВ. В НЕСКОЛЬКИХ КИЛОМЕТРАХ ОТ ДЕРЕВНИ. ДЬЯВОЛ ДИМ.
        - Слушай, я все понять не могу, - заговорил я, обращаясь к шагающему рядом Рьерту. - Почему ваши жрецы не захватили себе власть и не объединили весь народ?
        - А зачем? - искренне удивился тот.
        - Чтобы править, - хмыкнул я в ответ.
        - Дим, а зачем жрецу править? - столь же искренне рассмеялся молодой лорд, прерываясь на фырканье. - Он и так уважаем, его слово многое значит, а все пожелания - исполняются. Зачем ему еще править?
        Ну да, об этом я как-то не подумал. Вождей у любого народа может быть много, а вот действующий жрец - только один. И, раз у него прямая связь с прародителем своих сородичей, отвлекать его мирской суетой вроде как нехорошо. И в то же время такому жрецу нет нужды вникать в дрязги простых смертных. Выходит, одни права, и никаких обязанностей, а с учетом отсутствия Героя среди ликанов - это совершенная халява, ведь если Бог не участвует в Игре, то и прав на Колыбель у него никаких нет, следовательно, у жреца полная свобода действий и никакого контроля сверху.
        Хотя ликаны не показатель. Вон Огрим своих кобольдов дрессировал старательно, и лишь моя наглость помогла вынудить его выйти на поединок. Наверняка есть и другие лорды-жрецы, просто я о них пока не слышал.
        - Я тебя понял, - кивнул я Рьерту. - А вот и твоя деревня.
        Поселок действительно уже можно было разглядеть впереди. Стена уже починенного частокола распахнулась, пропуская нас внутрь.
        Встречали своего юного вождя со всем почтением. Ликаны постарше кланялись с уважением, молодые парни старались выглядеть крупнее, чем они есть на самом деле, самочки строили глазки. Мне тоже перепало несколько заинтересованных взглядов, но ничего хорошего они не сулили, скорее, от меня ожидали неприятностей.
        А ведь я их спас от Саркана. Но это ничего не меняет, для всех, кроме дьяволов, я буду чужаком, от которого ждут лишь проблем.
        И внезапно для себя я понял, что меня это устраивает. Пусть меня боятся и ждут удара. Враг, все время находящийся в напряжении, совершает ошибки. А там, где он ошибается, я могу выигрывать.
        С этой мыслью я проследовал в дом старосты вместе с Рьертом.
        Глава 8
        На ночь решили не задерживаться - как-никак, нам еще предстояло пройти несколько деревень, также входящих в феод Рьерта. Так что уже через пару часов наша группа вышла через вторые деревенские ворота. Вслед нам махали, лорду кричали здравицу.
        Хмурые воины гвардии, недовольные столь скорым уходом, все же выполняли свои функции - так что мы с Рьертом были окружены достаточно плотным кольцом бойцов, готовых отдать жизнь за своего повелителя. Сам лорд спокойно двигался по плотно утоптанной тропинке, погруженный в мысли, а я тем более не горел желанием что-то обсуждать сейчас, когда нас слушают посторонние. Это с Рьертом я могу договориться, а вздумай кто из гвардейцев укоротить лорда на голову за предательство народа, что мне останется делать?
        - Почему вы не заведете коней хотя бы? - проворчал я, перешагивая через упавший на дорогу ствол молодого деревца. - Уж между поселениями всяко лучше поддерживать быстрое сообщение, а не переться каждый раз пешком.
        Рьерт недовольно вздохнул, но все же ответил.
        - Конечно, ездовых животных можно купить. Тут ведь степь неподалеку, только на это нужны деньги, которых нет. Я, знаешь ли, не настолько богат, чтобы тратить такие суммы.
        Я покачал головой, вспоминая, как обменял одну золотую монету в заштатной гостинице. Конечно, она была не так уж и плоха, но явно же не топовый сегмент, а обычная ночлежка с комнатами для купцов побогаче.
        - А какие монеты в ходу у степняков?
        - Пятиграммовый золотой кругляш, - сгоняя присевшую на нос муху, ответил Рьерт. - За него можно обменять десять серебряных - каждый весом по десять граммов. Ну а те уже размениваются на сотню медных квадратов весом в те же десять граммов.
        Что ж, мои запасы однозначно более полновесные. Во всяком случае выменянная в той гостинице тысяча серебряных весила просто неприлично много, явно побольше десяти килограммов.
        - А как идет расчет, сколько в одном степном золотом имперских монет?
        - Тут все просто. Имперские золотые примерно в два раза тяжелее. А вот серебро и медь - легче.
        - Потому что золотодобычи у вас нет, а серебро с медью кто-то добывает? - предположил я, обдумывая его слова.
        Рьерт кивнул.
        - Есть один медный рудник - на западе, его разрабатывают совместными усилиями орки и гноллы. А серебряные источники лежат в подземельных штольнях кобольдов.
        То есть Огрим на бабках, получается, сидел? Определенно нужно будет сходить в гости еще раз, заранее озаботившись глубокими мешками. Как известно, все что нужно для победы в войне - деньги, деньги и еще раз деньги. И тот, кто может себе позволить первым расшатать экономику врага, выигрывает. Получив серебряные рудники, я могу просто идти и скупать все встреченные мной отряды диких. Вряд ли они откажутся сходить в оплачиваемый отпуск на земле Империи. Как-никак все равно позвенеть мечами наведываются в Пограничье, будто на работу. А так им за это еще и заплатят дополнительно!
        Держа эту мысль в голове, я задал сам собой напрашивающийся вопрос:
        - А почему бы просто не захватить нужную скотину? У тебя есть воины - напали на степняков, заковали их в рабство, а самим можно обзавестись транспортом.
        - Смеешься, Дим?! - хмыкнул в ответ тот. - Мы в лесу живем, и наши бойцы в открытом поле уступят наскоку кочевников. Это мы здесь осели, деревни возводим. А в степи детеныш с рождения, считай, в седле. И не кони там вовсе.
        - А на ком они ездят?
        - На боевых турах. Такой затопчет на раз, только дай ему нас учуять. Мы же все-таки волки. К тому же кочевники всегда наготове - иначе в степи не выжить. Это в лесу все относительно спокойно, иногда даже поторговать получается с другими народами. В степи - каждый сам за себя, и даже два разных племени из одного народа могут запросто резаться между собой. Так что нет - подобный захват транспорта невозможен.
        Или нужно просто для кражи брать того, от кого не несет за версту волком, подумал я, но вслух этого говорить не стал. Союз союзом, но ни к чему давать подсказки тому, кто в любой момент может ударить в спину. Сам потом попробую реализовать.
        - А нормальных торгов не проводится? - припомнив, что Ада под предлогом торговли провела меня в поселок Огрима, уточнил я.
        Рьерт не спешил отвечать, то ли обдумывая ответ, то ли размышляя, стоит ли делиться информацией. Но, наконец, заговорил.
        - А это зависит от отношений между народами. Вот, к примеру, с кобольдами и орками - только торговать и получится. Народы они боевитые, могут и не обрадоваться налету. Хотя, конечно, и на них степняки нападают.
        - А кто вообще в степи живет? А то я как-то плохо представляю, кто где разместился.
        - За нами идет лес марун, - указал на северо-запад ликан. - Если взять от нас на север, выйдешь в степь, там племена торренов.
        Я хмыкнул, припомнив таблетки со схожим названием. Был у меня знакомый, которого ими в дурке пичкали. Решил откосить от армии, а из психушки вышел пускающим слюни идиотом.
        - Если еще дальше на север, выйдешь к гидарам, - видя мое непонимание, Рьерт пояснил: - шакалы, Дим, шакалы. У нас с ними не сказать чтобы вражда, но мой прадед лихо рубился с ними на границе леса, пока их не вышибли пришедшие от западного края торрены.
        Чувствуя, что без взгляда на нормальную карту все равно не пойму, где и чьи земли, я махнул рукой.
        - Ладно, с этим все понятно. А что ты, кстати, скажешь про орков и гноллов?
        Лорд задумался на пару минут, я терпеливо ждал, переставляя ноги по тропе. Воздух нагрелся, от окружающей нас зелени поднимался мощный запах трав. Солнце местами проглядывало через стебли и листья, а чем дальше мы углублялись, тем сильнее проступало небо между расходящимися деревьями. Очередная полянка была достаточно широка, чтобы мы смогли на ней разместиться, но Рьерт приказал своим вояками идти дальше не останавливаясь.
        - Про гноллов я тебе ничего не расскажу, - сообщил он, возвращаясь к нашему разговору. - А про орков… Сильные, смелые, богатые. Одни из лучших оружейников по эту сторону границы. У них единственных, кстати, есть безопасная постоянная торговая зона.
        - До того, как начать со мной играть, беры тоже говорили, что торговая зона у них безопасная, - покачал головой я.
        Рьерт задумался.
        - Да нет, там действительно никого не трогают. Вот на выходе с торга - там да, случаи бывали. А так - они же и без того, считай, на деньгах живут. Зачем им еще с кем-то драться?
        - Но при этом они сильны, - подметил я.
        - Ну, если б я с детства махал киркой и молотом, тоже бы сильнее стал, - чуть обиженно проговорил лорд. - Они и броню делают, и оружие. Считай, обеспечивают всех, так что особо на них никто войной и не ходит - если орков перебить, где оружие брать?
        Тоже верно, монополия - великая вещь. Даже последний идиот понимает, что с продавцами оружия надо дружить, а не воевать. Такие если сами не отобьются, могут нанять твоих конкурентов. И совместно объяснить, в чем конкретно ты неправ.
        Когда солнце уже скрылось за горизонтом, бросив последние лучи в гущу ветвей и листьев, мы вышли ко второй деревне ликанов, подчиненных Рьерту. Лорда вновь встречали со всем возможным уважением, а я ловил на себе подозрительные взгляды.
        Ничего, сейчас вы еще меня не знаете и не доверяете. Но со временем я ваше мнение изменю. И вы начнете писаться от одного моего имени.

* * *
        АЛЬТАРА. ГЕРОИНЯ МИХАИЛА ТАНИ И ЕЕ ОТРЯД ИСКАТЕЛЕЙ.
        Вернувшись в город, блондинка первым делом повела компаньонов не в Гильдию, а в дом, который команда снимала уже на протяжении нескольких месяцев. То что творилось на улицах города, знакомого до последнего камня в стенах, больше походило на застывшее ожидание бедствия.
        Граждане прятались по домам, хотя небо только начало окрашиваться в красный цвет подбирающегося заката. Трактиры и гостиницы закрывались изнутри, не оставляя возможным гостям и шанса попасть внутрь. Усиленные патрули стражи косились на всех без исключения, не выпуская оружия из рук.
        Тревога поселилась в Альтаре и не спешила покидать портовый город. Собственно, не замер от страха только порт, да и то лишь по той причине, что там обитали одни прибывшие моряки и обслуживающие их шлюхи.
        - Не нравится мне все это, - заявил Мандар, когда за группой закрылась дверь арендованного двухэтажного дома. - Такое ощущение, что вот-вот случится что-то непоправимое.
        - Конечно, случится, - кивнул Калм, закладывая толстое полено в камин. - Императора свергли, драконидов перерезали. Сейчас начнется война между кланами, если еще не началась.
        - Мы не допустим лишних жертв, - заявила Тани, вешая меч на стену. - Уважаемый Серрен защитит город, а искатели его поддержат.
        Мандар хмыкнул, глядя на соратницу с легким презрением.
        - А ты не заметила рабов из полукровок на улице? - спросил он. - Уважаемый Серрен, конечно, сильный боец, у него есть изумрудная гвардия, и искатели за ним пойдут. Но что мы на самом деле сможем противопоставить, например, клану Максалис?
        - Мастера Смерти от нас так далеко, что об этом я бы совершенно не переживал, - парировал Калм. - Шерроны - слишком маленький клан, чтобы заинтересовать своими шахтами кого-то серьезного. Так что, думаю, нас не коснется уже война. Самые кровавые дни Альтары позади.
        Тани и Мандар переглянулись, но не стали разубеждать товарища. В конце концов, ни маг, ни воительница не собирались бежать от драки, если уж придется защищать город. Самому Калму вообще было без разницы, кого убивать - он с одинаковым настроем шел зачищать заброшенные шахты гоблинов и так же рвал голыми руками мантикор.
        Была своя прелесть в статусе свободных искателей, и в любой момент троица могла покинуть город. Но если уж случится драка, убегать от нее отряд не будет, не первая резня на их памяти и не последняя.
        - В Гильдию сегодня не пойдем? - уточнил Мандар, проходя к лестнице на второй этаж. - Я тогда займусь своими делами.
        - Думаю, уважаемый Серрен и без нас справится с совершенно тихим и спокойным городом, - пожала плечами Тани. - Но завтра с утра я сразу отправлюсь к нему на прием. Нужно найти хотя бы одного относительно сведущего дикого.
        - И закупиться полукровками, - хмыкнул маг, опираясь на посох. - Хм, в этой братоубийственной войне есть и свои плюсы…
        - Какие же? - спросил Калм, ставя на огонь котел с водой.
        - Можно покупать полукровок и проводить над ними магические опыты, - с улыбкой маньяка ответил Мандар. - И, пожалуй, я так и сделаю. Что скажешь, Тани?
        Героиня Михаила пожала плечами.
        - Если это не помешает нашей работе, то не мое дело, как ты используешь свою собственность и какие игрушки ломаешь.
        - Тогда до завтра, - довольный ответом маг поднялся на второй этаж и толкнул дверь своей комнаты.
        Тани и Калм остались внизу, ожидая, когда закипит вода. Упаковка койи была уже подготовлена, и оставалось лишь бросить сушеные листья в бурлящую воду, чтобы насладиться возвращением домой.

* * *
        РЫБАЦКАЯ ХИЖИНА НА ЮГО-ЗАПАДЕ ИМПЕРИИ.
        - Шайка предателей, - прошипел владыка драконидов, сжимая кулаки от гнева.
        Уже на второй день он пришел в себя достаточно, чтобы попросить старого рыбака навести справки о происходящем в Империи. Сам владыка пока еще с трудом сидел, про более активные действия и речи не шло - вот что бывает, когда неверно рассчитываешь силы телепортации. Но ядро медленно восстанавливалось, и драконид уже продумывал, как именно будет тратить свою магию, выжигая предателей.
        - Это еще не все новости, ваше императорское величество, - покачал головой старый ирбис, ставя перед своим повелителем чашку с дымящимся отваром. - Как я понял, Максалис вышли из заточения. Именно их отпрыск уничтожил ваш флот.
        Владыка опустил взгляд на кружку. Глиняная посуда была вылеплена со старанием и под вдохновением. Только поэтому император еще ее не разбил. По факту получалось, что единственный верный боец его великой Империи сейчас вынужден носить своего повелителя на руках до отхожего места. И потому стоило беречь не только старого ветерана, но и его имущество.
        - Что ж, значит, клан некромантов выбрал свою сторону в этой войне, - выдохнул он, чувствуя полное бессилие.
        Падение оказалось слишком резким. В одночасье из всемогущего повелителя драконидов, державших весь мир в кулаке, он оказался нищим, подобранным сердобольным стариком. Ни власти, ни армии, ни верных людей на местах - у него не осталось ничего, кроме собственной жизни и силы, полученной от двух Героев.
        - Если я правильно понял, совершивший это, - проговорил ирбис, наблюдая за состоянием своего поселенца, - стал Героем Талы, ваше императорское величество. Уж не знаю, что там конкретно произошло, но вы явно сейчас не в том положении, чтобы с ним воевать.
        - Да, Деф, тут ты прав, - кивнул драконид, протягивая руку к кружке. - Но это не значит, что я не знаю, кого направить против этого проклятого некроманта. И ты мне поможешь.
        Старый ирбис медленно поклонился.
        - Я давал клятву, ваше императорское величество.
        Император отпил отвара и отставил его в сторону.
        - Тогда слушай, что нужно сделать.

* * *
        ЛЕС МЕЖДУ ЗАМКОМ ОЛЬХ И ДЕРЕВНЕЙ ЛИКАНОВ. ДЬЯВОЛ АДАМ И ДРУГИЕ ДЬЯВОЛЫ.
        Пройти по следам беров труда не составило. Обладая куда большей ловкостью и умением передвигаться очень тихо, дьяволы достаточно скоро нагнали идущих по пятам ликанского каравана разведчиков, и теперь шли за ними след в след.
        Держась на расстоянии, Адам внимательно наблюдал, как ликаны совсем не беспокоятся о собственной безопасности. Чуть больше десятка воинов с трудом поддерживали порядок и дисциплину, а к наступлению ночи и сами уже расслабились. Нападения они не ждали, да и беры были не дураками, умели скрывать свое присутствие.
        Впрочем, когда на вставших лагерем ликанов обрушился отряд Волса, Адам тоже долго затягивать не стал и принялся отдавать приказы, пользуясь обретенной благодаря назначению способностью общаться с дьяволами без слов.
        Не успели беры всерьез навредить толпе отдыхающих волков, а их уже окружили дьяволы, отрезая все пути к отступлению с поляны. Убедившись, что ни один бер не остался без внимания подчиненных, Адам направился к месту несостоявшегося боя.
        Сегодня он принес победу не только дьяволам, что поднимет их боевой дух, но и защитил подчиненных Рьерта, что можно будет в будущем использовать для торга. В том, что Дим так или иначе, но начнет торговаться со щенком, военнокомандующий дьяволов не сомневался ни на секунду.
        - Ну и что у нас здесь происходит? - раздвигая заросли, чтобы выйти на поляну, с улыбкой произнес Адам.
        Могучие беры переглядывались, держа оружие наготове. Их немного, но кого-то они точно попытаются забрать с собой. Даже численное превосходство дьяволов более чем в два раза их не напугало. И Адам даже на секунду восхитился стойкостью дружинников.
        - Я так понимаю, вы пришли предложить нам торговлю? - безошибочно найдя среди разведчиков главного, спросил дьявол. - Что ж, уважаемые, я готов предложить вам сделку.
        Волс постарался отвести взгляд. Но золотые глаза были повсюду и все равно находили его, а воля, и без того подточенная внезапным появлением врагов, теперь и вовсе утекала сквозь пальцы.
        Воин понимал, что им не выбраться живыми - их просто невыгодно выпускать. А любое послание могут передать и ликаны, благо в торговых зонах временное перемирие, а они вокруг земель беров есть практически везде. Так что оставлять отряд никто не станет, просто незачем. Однако…
        - Чего ты хочешь? - прорычал бер, сжимая древко копья.
        Адам в ответ рассмеялся, запрокинув голову к небу.
        - Нет, уважаемый, - резко оборвав хохот, отрезал он, приближаясь к заговорившему с ним противнику. - СКАЖИ МНЕ, ЧЕГО НА САМОМ ДЕЛЕ ХОЧЕШЬ ТЫ!
        Глава 9
        Областной центр. Это была первая моя мысль, когда я увидел главный городок Рьерта, откуда его род правил своими ликанами.
        Кольцо внешних стен явно строили не одно поколение назад - они были каменными и приходили в упадок. Судя по многочисленным бликам, воинов на страже хватало, они не стояли на месте, постоянно передвигаясь по кругу. Внутри первого кольца разместились обширные свинарники, перемежающиеся маленькими ухоженными полями. Также здесь имелись производственные постройки.
        Следующее кольцо стен, тоже каменных, отделяло этот колхоз от жилых кварталов. В центре городской части поселения возвышался потрепанный временем замок с одной квадратной башней - очевидно, резиденция лорда.
        Весь городок занимал не так уж много места, а из-за напирающего со всех сторон леса казался даже меньше, чем был на самом деле. И хотя, похоже, вотчина Рьерта могла поспорить размерами с Дейвеном, обитало здесь меньше жителей, чем в городе моего появления.
        При виде родных стен идущие с нами бойцы заметно расслабились, почуяв финал затянувшегося путешествия. Они же выходили собрать налоги по деревням, а попали в многодневную работу на благо архидьявола.
        Наверху, разглядев нас, засуетились. Кто-то из дежурных ликанов загудел в рог, передавая весть в город.
        - Лорд Рьерт вернулся! - закричали на стенах.
        - Лорд Рьерт вернулся! - донеслось с другой стороны.
        Что ж, не только солдаты отсутствовали дольше обычного. Не удивлюсь, если оставшиеся без своего феодала волки уже готовились сменить хозяина, раз текущий пропал с концами. Князь Игорь вот так сходил налоги собрать, так и разодрали его деревьями. Здесь нравы примерно соответствуют, и исчезновение законного правителя - дело, должно быть, не редкое. Тем более в землях, граничащих с берами.
        Пока мы огибали каменную преграду, нам уже открыли массивные двустворчатые двери, обитые железными полосами.
        Наверное, в другое время меня бы это впечатлило. Средневековый замок, гордые воины, встречающие вернувшегося феодала… Сейчас же я видел и ржавчину в сочленениях на листах металла, и заплаты на кольчугах, и трещины в каменной кладке, выкрошившийся раствор между булыжниками. Да и сами воины не выглядели особенно опасными, во всяком случае я смотрел на большинство сверху вниз.
        Однако в первую очередь волки встречали своего правителя, и лорд, довольный любовью народа, на ходу рассказывал о прошедшем путешествии.
        Я не вмешивался, шагая следом за отрядом. И пускай мой облик притягивает внимание, пока что никто даже не посмел задать разумный вопрос, какого хрена здесь делает архидьявол.
        Оглядывая свинарники и поля, заметил, что ликаны организовали все очень прилично по меркам Колыбели. Представляя хлев с поросятами, неизбежно приходит на ум вонь, а когда хрюкающих пятаков собирается несколько тысяч, запах должен стоять очень мощный. Однако те самые растения, что питались навозом, перебивали вонь, и после шли на корм - безотходное производство во всей красе. Запаха же просто не было, как и грязи - все собирали и сбрасывали в поля.
        Каждая ферма окружена плотно утоптанной тропинкой, они сливаются в удобную мостовую из мелкого щебня и тонкой гладко выструганной доски. По ширине дорога вполне сойдет для двухполосной трассы. Автомобилей тут, конечно, нет, зато есть телеги, как и раньше запряженные ликанами.
        В сопровождении дополненного стражниками отряда мы достигли внутренних ворот примерно минут через двадцать спокойного шага. Здесь на стенах владыку уже встречали горожане, одетые лишь чуточку лучше крестьян. Но это и понятно - волки научились работать по дереву, но остальные ремесла все еще в зачаточном состоянии.
        Жилая часть еще больше походила на Дейвен - слюда в окнах, двухэтажная застройка, только не каменная, а уже деревянная. Кое-где сохранились фундаменты, навевающие воспоминания о найденном рядом с Альтарой уничтоженном селении ликанов. Чистые улицы, спокойные морды жителей, расцветающие радостью при виде идущего лорда.
        Даже немного неловко стало, я ведь их использовать буду, наплевав на все возможные последствия. И этот народ будет вынужден воевать за меня, считая, что поддерживает любимого лорда. Однако эту мысль я подавил, как и все миролюбивые настроения.
        Если когда-то и наступит время мира и любви в Колыбели, чтобы его достичь, необходимо лить цистерны крови и складывать на алтарь победы тысячи трупов. Со всех сторон конфликта. Если не использую ликанов я, рано или поздно это сделает другой Герой. В союзе с дьяволами их хотя бы никто до статуса рабов низводить не станет.
        Меж тем мы добрались до замка. Его, похоже, поддерживали в должном состоянии, как последний оплот. С левой стороны торчали леса, где рабочие подновляли раствор. Центральная башня хорошо подходила для ведения стрельбы по вторгающемуся врагу. Интересно, бывает ли здесь столбняк? С тем количеством навоза, что имеется на свинофермах, любая смазанная стрела может убить если не через попадание, так через заражение.
        Магия в Колыбели имеется и лечебные зелья тоже, но помогают ли они от простых болезней? Дьяволы-то не болеют, а вот местные люди? И как у полукровок с иммунитетом?
        А ведь биологическое оружие - это отличный способ выкашивать целые армии. Главное - вовремя и грамотно провести диверсию по доставке отравы в расположение. С острым поносом особо мечом не помашешь.
        Пометив себе обязательно разузнать, как здесь обстоит дело с этим, я последовал в гостевую комнату замка, выделенную Рьертом для высокого гостя.
        Общаться о планах и задумках будем потом, пара часов роли не сыграет, а я пока займусь полезным делом. С этой мыслью я погрузился в домен.
        За меня управление магией никто не разовьет.

* * *
        Ужин был устроен хоть и с размахом, но достаточно просто. Особых разносолов на длинном столе для пятидесяти персон не имелось, зато поесть можно было от пуза. Пока Рьерт в очередной раз пересказывал своим приближенным, как прошло его путешествие, я налегал на свинину в соусе, шашлык, копченое сало. В общем, как уже говорил, ликаны более чем умели готовить.
        - И так вышло, что я повстречал Героя Асмодея, - договорил лорд, указывая на меня кубком с ягодным вином.
        Жидкость плеснула через край в очередной раз. Но в отличие от остальных, уже изрядно заложивших за воротник, я не пьянел абсолютно, а потому видел, что Рьерт только изображает поддатого феодала. Способный все же паренек, не просто выслушал мои советы, но и претворяет их в жизнь.
        Хотя это все моя инерция мышления. Здесь и сейчас Рьерт полноценная личность, половозрелый и совершеннолетний владыка ликанов. У окружающих с него повышенный спрос, и будет глупо, если я стану считать его малолеткой совсем уж без мозгов. Будь у него недостаток интеллекта, этой областью уже бы правил другой род.
        Теперь, переключив внимание, захмелевшие ликаны здравицу кричали уже мне. Как же, это ведь я помог уничтожить деревню ненавистных беров, благодаря чему Рьерт отомстил за отца. Однако это для него предыдущий лорд был родней, для остальных он был именно лордом, и мщение тут вопрос политического престижа.
        - За Рьерта, победителя беров! - громогласно объявил я, подняв кубок с вином.
        - За Рьерта!
        - За нашего лорда!
        Сам лорд наблюдал за своими приближенными, но после такого тоста не выпить не мог. Впрочем, в его кубке уже плескалось на дне, так что хитрец просто изобразил, будто пьет из полной посуды, вон даже струйки побежали мимо пасти.
        Праздник плавно переходил в тотальную пьянку. Не знаю, видел ли Рьерт раньше подобное, но сейчас лучшие из лучших среди ликанов лыка не вязали. И хотя их владыка все еще оставался за столом, никто уже не обращал на него внимания.
        Кивнув Рьерту, я первым поднялся из-за стола и покинул зал. Через минуту за мной последовал и хозяин замка.
        - Ты был прав, Дим, - неохотно признал ликан. - Выглядит это не слишком хорошо.
        Я кивнул в ответ, шагая по коридору к гостевой комнате.
        - А теперь подумай вот о чем, - проговорил, заглянув за угол, чтобы убедиться в отсутствии лишних ушей. - Пьяные много говорят, и еще меньше думают. Тебе достаточно пару раз послушать их в таком состоянии, чтобы осознать, у кого что на уме. Зная, к чему стремится твой подданный, можно им управлять - награждай каждого нужным ему и карай, отбирая это. Но здесь ты уже разберешься без меня и моих советов.
        Рьерт задумался, а я пошел дальше. Этот ужин прошел хорошо, никто не задавал лишних вопросов обо мне. А завтра будут уже считать меня обычным гостем, которого на время приблизил их вождь. Надолго я тут не задержусь, так что особых проблем можно не ожидать.
        - Завтра утром обсудим, куда нам идти и с кем встречаться, - напомнил я. - А пока мне нужно передохнуть.

* * *
        Можно ли назвать кошмаром сон о собственном прошлом? Ночью я вновь оказался на той улице, под дождем, один против нескольких.
        И я снова принял то же решение, что и раньше. И в награду получил лишь предательство. Защищать слабых? Скорпион все равно ужалит лягушку, даже если это приведет к гибели его самого.
        Проснувшись за пару часов до рассвета, я спокойно поднялся на ноги и оглядел предоставленную мне комнату. Что сказать? Здесь явно не одно поколение трудилось - дорогая ткань, ажурная резьба по дереву, добротная мебель.
        Начищенная пластина металла вместо зеркала, и это - у народа, который ценит железо едва ли не больше золота! А ведь она во весь мой рост высотой, украшена деревянной рамой. Тоже, по-своему, вопрос престижа. Может быть, гости в этой части ликанского леса и нечасто бывают, но подобные предметы - показатель богатства.
        Привычка громко открывать шампанское, как известно, пришла к нам из-за дороговизны напитка. Мол, слушайте все, у нас тут бухло аристократическое, мы не быдло. Как айфон в кредит и последующее питание на дошираке. Или свадебные гуляния с лимузином и дорогим рестораном на сотню рыл, которых видишь первый раз в жизни, и никогда больше не встретишь. Все это - пыль в глаза.
        На табурете разместился тазик с водой, не иначе Рьерт распорядился, помня, как не люблю ходить грязным и вонючим. Конечно, всегда можно просто перекинуться в человека и обратно, моментально почистившись, однако умываться по утрам куда как приятнее.
        Кое-что еще, замеченное мной - намечающаяся бородка. Щетина росла красиво и ровно, но если перекинусь в человека, она исчезнет. Хотелось посмотреть, как мне будет с бородой. Все равно эксперименты провожу, к тому же долгое нахождение в облике архидьявола может иметь и другие особенности. Например, я начну еще быстрее усваивать магию. Кто знает?
        Асмодей начинал ангелом, если Библия не врет, но все равно ходит в дьявольской форме. Судя по тому, что у меня осталось человеческое тело, бывшее изначально, у Асмодея должен был сохраниться облик ангела. И почему он его не использует? Вот и я повременю со слишком частой сменой тел.
        Закончив с банными процедурами, привычно проверил уровень заряда ядра. Перед сном сбросил все накопленное в домен - копейки, конечно, но с учетом, что я могу оттуда черпать, запас в суточный резерв маны лишним не будет.
        Это только кажется, что Саркан оказался таким слабым лишь потому, что у него была одна способность. Эту версию я могу рассказывать другим, и если мне доведется писать мемуары, там я тоже солгу, бумага не краснеет. На самом деле причина в силе, которую я впитал из домена. Именно она позволила одолеть Героя. Так что постепенно наращивать мощность - жизненно необходимо. К тому же, чем больше я оперирую дьявольской маной, тем вместительнее становится ядро. И каждый слив в домен на шажок приближает меня к истинному величию.
        Как гласит народная мудрость: пока ты спишь, твой враг качается. А потому нельзя пренебрегать даже крохой пользы. Если каждый день получать по одной единице, за год их будет уже триста шестьдесят пять.
        Заодно, сливая до нуля ядро, я могу наблюдать рост членов домена. Если изначально их силы хватало только на треть ядра, теперь этот показатель возрос. Ненамного, конечно, но прогресс налицо. И это - тоже повод для маленькой радости.
        Уже собираясь покинуть комнату, я услышал вой сигнального рога. Кто-то дудел, что было сил, спеша оповестить город о событии, которого я не знал.
        Решительно толкнув дверь, я вышел в коридор. Нужно понять, из-за чего такой шум.

* * *
        КРЕПОСТЬ ОЛЬХ. ИСКАТЕЛЬНИЦА СЕРЕБРЯНОГО РАНГА КОРИАЛИС.
        После того как Адам вернулся из своего похода и притащил очищенный от мяса череп бера, в крепости устроили настоящий праздник. И дьявол настоял, чтобы девушка пошла с ним.
        Нужно заметить, Кори и сама уже поняла, что никто ее трогать не станет. Да и жрица постоянно была рядом - то ли охраняя, то ли следя. В любом случае, когда искательница все же вышла из своего укрытия, никто из населяющих крепость монстров даже в ее сторону особо не смотрел. Так, обходили, чтобы не сбить с ног, но не более того.
        Праздник дьяволов по определению не мог походить на имперский. Он и не был похож, хотя кое-что все равно оставалось неизменным.
        Во дворе крепости воздвигли настоящий алтарь, полностью укрытый тарелками с едой, бутылями с вином и ярко крашенными тряпками. Отдельной горой высились стопки золотых монет - круглые, квадратные, с дырками и цельные. Серебру и меди просто не нашлось на алтаре места.
        Каждый проходящий мимо этого алтаря дьявол добавлял что-то свое к общей куче, и нагромождение смотрелось внушительно, постепенно все больше напоминая какую-то помойку.
        Кори встала рядом с Адамом. Он же дождался, когда остальные закончат, и водрузил череп бера поверх общей кучи. После чего, вернувшись на место, взял искательницу за руку и замер, ожидая начала.
        Как-то внезапно и незаметно рядом с натасканным добром появилась Ада. На жрице была лишь короткая черная юбка с золотой каймой да сапоги. Обнаженная грудь тяжело поднималась на вдохе, и медленно опускалась при выдохе. Это гипнотическое движение - единственное во всей крепости, притягивало взгляд, но никто из дьяволов даже не смотрел. Золотые глаза потомков Инферно были устремлены только на алтарь.
        Ада облизнула губы и заговорила.
        - Мы все знаем, что олицетворяют собой семь смертных грехов, - произнесла жрица с улыбкой. - Принято считать, что эти семь страстей губят души, но мы с вами знаем, что падки на них только те, чей век недолог. И потому эти грехи смертные, как и те, кто их совершает.
        Голос Ады разносился над крепостью, обволакивая и погружая в цепенящее ощущение единства. Кори будто сама стала одной из дьяволов, и у нее даже не возникло мысли обдумать слова жрицы.
        - Все это ключи, - ее рука обвела кучу на алтаре. - Лишь тот, кто достаточно силен, чтобы знать об этом, способен стать сильнее. Мы спрашиваем смертных, чего они хотят, и сами чувствуем их самый сладкий соблазн. С помощью ключей мы получаем силу, заключенную в душах смертных, и живем вечно. Потому что мы сильны, и за это нам дано благословение Асмодея! Именно наш Герой победит в этой Игре!
        Ада обошла алтарь по кругу, прикасаясь то к золотой чаше, то к куску окорока. От ее пальцев вспыхивал короткий огонь, мгновенно превращая предметы в пепел.
        - Вот что это такое! - заявила дьяволица, демонстрируя собравшимся испачканную в саже ладонь. - Пепел! Пепел и пыль!.. Мы держим в руках ключи от смертных душ и обретаем власть над ними. Жизнь смертного коротка, и потому их души ярче, а ощущения острее. Но мы - вечны! И только нам, дьяволам, известно, что такое настоящая власть.
        Народ вокруг по-прежнему молчал и не шевелился. Кори не могла оторвать взгляда от медленно плавящегося камня, еще минуту назад казавшегося монолитным и крепким.
        - Герой Асмодея, архидьявол Дим пришел к нам по воле нашего прародителя, - продолжила речь Ада, плавным движением растирая пепел с ладони по шее, груди и животу. - Его воля - воля Асмодея. Он уже дал нам силу, и мы знаем, как ее применить, чтобы получить то, что по праву наше! И сегодня мы празднуем пусть маленькую, но важную победу.
        Четкий жирный след на красной коже жрицы сменил цвет с грязно-серого на золотой, застывая затейливой татуировкой.
        - Мы получили силу Асмодея, и доказали, что можем ее использовать верно! - голос Ады наполнял душу ликованием. - Мы, дьяволы, будем править Колыбелью, подчинять других и укреплять свою власть. По всей земле будут царить наши законы, и сегодня мы празднуем свой первый шаг к мировому господству! Асмодей! - когти на левой руке дьяволицы удлинились, она порезала ими ладонь и брызнула несколько капель на оплавленный камень. - Для тебя!
        Алтарь резко вспыхнул, во все стороны ударила волна нестерпимого жара. Кори на мгновение показалось, что ее сожжет в этом огне, но наваждение тут же спало, оставив приятное тепло где-то в солнечном сплетении.
        На восстановившемся камне вновь появились все те предметы, что приносили дьяволы. Но теперь над ними возвышалась небольшая статуя архидьявола, будто замершего в гордой позе - подбородок вскинут, руки скрещены на груди, правая нога чуть выдвинута вперед.
        - Асмодей! - рявкнули хором собравшиеся, и Кори осознала, что и ее голос звучит в унисон с дьяволами. - Для тебя!
        Глаза фигуры на алтаре засияли золотыми огнями. Статуэтка исчезла в короткой вспышке, оставив после себя запах серы и пепла. А в следующий миг лежащее на алтаре подношение исчезло, сменившись золотыми кубками с драгоценными камнями, удивительными даже на вид яствами, обрывки ткани превратились в редчайшие и дорогие шелка. Череп бера отрастил рога, во лбу его горел массивный черный камень.
        - Восславим нашего Бога Асмодея и его Героя Дима! - первой поднимая кубок, выкрикнула Ада.
        И началось. Ощущение общности притихло, дьяволы быстро разбирали выпивку, еду, кто-то разложил шкуры прямо на земле и уже предавался телесным наслаждениям.
        Кори и не заметила, как сама оказалась на дорогом шелке, а над ней навис Адам, надевший свой измененный трофей на голову. А потом сознание искательницы уплыло на волнах удовольствия.

* * *
        ГОРОД ЛИКАНОВ РАЛ, ЗАМОК РЬЕРТА. ДЬЯВОЛ ДИМ.
        Сильнейший толчок в грудь едва не опрокинул меня с ног. Волны силы плескались внутри меня, будто пытаясь взорвать изнутри, разорвать на куски. Замерев у стены, я вжался в угол, пережидая неожиданно свалившуюся на меня мощь.
        В голове раздался довольный хохот, и я был готов поклясться, это смеялся Асмодей.
        - Ада, что у вас там происходит ? - обратился я к своей первой соратнице.
        - Мы празднуем и проводим ритуалы. Ты тоже это чувствуешь ?
        - Да я сейчас начну визжать от удовольствия, как девчонка , - признался, чувствуя, что губы сами собой расползаются в улыбку.
        - Я - жрица Асмодея, мой повелитель. И сегодня я сделала так, что мы стали на шаг ближе к успеху. Наша вера начнет расползаться по Колыбели. И сегодня можно назвать днем рождения нашей религии .
        Я перешел в домен и сбросил излишки силы, оставив полное ядро на всякий случай. Но, вернувшись в реальность, понял, что из меня сегодня деятель просто никакой. Пришлось практически на ощупь продвигаться обратно в комнату и там падать на кровать.
        Еще двенадцать раз я сбрасывал силу в домен, полностью обнуляя запасы ядра. Лишь на тринадцатый круг не хватило каких-то капель.
        Только после этого смог нормально мыслить и шевелиться. И, судя по раздающимся снаружи крикам, вовремя.
        Кто-то напал на замок Рьерта.
        Глава 10
        Из комнаты выбежал я вовремя.
        В распахнутые ворота донжона входили ликаны в черных тряпках. В руках у каждого - мечи, и они явно не стеснялись ими пользоваться. Трупы защитников замка покрывали широкие ступени замкового крыльца.
        Даже не раздумывая, я зачерпнул силы из ядра, создавая мощный огнешар и швырнул его в нападавших. Фаерболл красным росчерком влетел в толпу убийц, ударил по ушам хлопок взрыва. И в зале раздались истошные вопли. С потолка осыпалась крошка, левую створку ворот снесло с петель.
        - Опять не рассчитал, - невольно выдохнул я и, спрыгнув с лестницы второго этажа, бросился к раскиданным нападающим.
        Мысленное усилие, и у меня в руке возникла булава.
        Тринадцать врагов. Трое, стоявшие в эпицентре, превратились в пепел, еще пятерка безуспешно сбивала пламя Инферно, оставшиеся шестеро оказались только оглушены и медленно приходили в себя, но я не собирался дать им возможность.
        Булава колола черепа, как арбузы. Только последний ликан успел очухаться и с рычанием бросился на меня. Отведя в сторону один его клинок, второй я просто расплавил, ударив по нему волной огня. Несколько капель горящего металла упали на лапу врага, и тот выпустил горячую рукоять.
        Ликан отскочил в сторону, бросил взгляд мне за спину - там были двери пиршественного зала. Шансов добраться туда у него не было, по крайней мере, в драке со мной. И, кажется, он это понимал.
        Короткий взмах меча я парировал, а свободной рукой схватил врага за шею и поднял над землей. Убийца задергался, его глаза заметались, оставшийся клинок я выбил, сломав булавой удерживающую его кисть.
        - Кто такие? - прорычал я, стараясь поймать его взгляд. - Кто послал?!
        Этот доморощенный ниндзя дернулся и обмяк в моей руке. Из пасти пошла зеленая пена, разъедающая плоть и шерсть. Пришлось бросить эту падаль на пол.
        Со второго этажа, звеня кольчугами, сбежало несколько замковых стражников. Один из них тут же принялся отдавать приказы, расставляя своих бойцов у дверей и коридоров.
        Я же спокойно вышел во двор и огляделся. Убитые лежали повсюду. Солдаты гарнизона и убийцы - вперемешку. Дорого обошлось нападение, но ведь могло же и получиться?.. Нападавших больше полусотни, в замок вошло только тринадцать, а вот защитников перебито…
        С дальней городской стены раздался новый вой рога, но, судя по спокойствию выходящих из распахнутых дверей воинов Рьерта, это не сигнал тревоги.
        Сам хозяин города появился на лестнице в окружении толпы охранников. Криво надетая кольчуга, взъерошенная шерсть - он явно проспал начало и теперь Рьерта потряхивало. Осознание случившегося постепенно проступало на морде молодого лорда.
        - Кому-то ты очень дорог, мой друг! - заявил я, пиная ближайшее тело в черных тряпках. - Не пожалели толпы профессиональных убийц, чтобы поздравить тебя с возвращением домой!
        - Это стая, - ответил командовавший ликан, встав рядом со мной и тоже глядя на подпорченную морду самоубийцы.
        - Что еще за стая? - спросил я. - Хотя не отвечайте, и так видно, что на клуб любителей сдобной выпечки они не слишком-то похожи.
        Еще раз взглянув на отравившегося, я взъерошил волосы на голове. Короткая схватка еще будоражила кровь, я даже разогреться не успел. Надо брать себя в руки.
        - Кто бы знал, что в вашем лесу есть свой орден ассасинов. Альтаиры доморощенные, твою мать.
        Рьерт, наконец, вспомнил, что он тут главный, и принялся приказывать. Я же отошел в сторону и уселся на ступеньку крыльца, найдя чистое место. Вокруг пахло кровью и дерьмом, хотя лежащий рядом со мной труп в черных тряпках совсем не источал запахов.
        Потянув за конец ленты, я оторвал кусок и принюхался. Действительно, никакого запаха не имелось. Интересно, чем обработали ткань, что вообще ничего не ощущается? Ликаны, мягко говоря, и так пахнут совсем не розами, а уж после участия в бойне перед дверьми донжона - шерсть и пот должны чувствоваться.
        Хотя вряд ли такой состав известен всем подряд. Ликаны обитают в лесу, скрывать собственный запах - основа выживания. Это только конченый идиот думает, будто можно подобраться к чуткому животному, когда от тебя несет выгребной ямой. Земной охотник, вооруженный дальнобойным оружием, может себе позволить вонять как угодно, у него прицел имеется, чтобы близко не приближаться. А здесь в ходу больше стрелы и копья. То есть состав, скрывающий запахи, имел бы большее распространение в народе. А раз остальные им не пользуются, значит, он в руках некоего лица, отвечающего за подготовку стаи.
        - Есть ли шанс, что их опознают? - спросил я, когда рядом со мной вновь оказался командир охраны.
        Вопрос нужно было задать, так как для меня лично ликаны как китайцы - все на одно лицо. Однако между собой они прекрасно друг друга различают. И если эти морды окажутся знакомы… А ведь это хорошо, что они в черной униформе, иначе я бы просто не понял, кого убивать, за кого сражаться.
        - Вряд ли, - недовольно проворчал командир. - Стая всегда присылает тех, кого никто не знает. Еще ни разу не случалось так, чтобы хоть одно тело оказалось знакомым.
        - Ясно, - кивнул я ему в удаляющуюся спину.
        Кажется, я недооценил масштабы. Где-то в этом лесу существует тайный анклав, способный прокормить достаточно ртов, чтобы запросто перебросить больше полусотни ликанов в хорошо укрепленный вражеский замок. И это - на постоянной основе, раз об этой стае широко известно. Охренеть, волчата.
        День пока только начинался. Пировавшие в тронном зале приближенные Рьерта еще просто не проснулись со вчерашней попойки. Их, как говорится, даже шторм не разбудил. И тот последний убийца перед смертью явно оценивал свои шансы туда прорваться. Выходит, стая изначально шла, четко зная, когда именно требуется нанести удар. Одним нападением уничтожить всех, кто состоит в свите Рьерта, обезглавив разом всю область. Создать идеальную почву для захвата власти.
        Поднявшись на ноги, я отошел в сторону, чтобы не мешать наводить порядок. Мелькнула мысль сказать, чтобы не выбрасывали вещи нападавших, но ликаны и сами прекрасно справлялись.
        - Если бы я тебя не послушал, сейчас бы и сам там лежал с мордой в тарелке, - тихо выдохнул лорд, подойдя ко мне.
        - А если бы меня не было в замке, вас бы всех перерезали, как свиней, - договорил за него я. - После этого наемников можно было бы списать, они все равно живыми бы не ушли.
        - Капсула с кислотой у каждого в пасти, - кивнул Рьерт, понимая, к чему я клоню.
        - Именно, - раздраженно выдохнул я.
        А еще это чертовски дорого. Ведь подобная подготовка не достается бесплатно. Либо это фанатизм, взращенный с рождения, либо просто огромные деньги. Ни один наемник не станет сознательно жертвовать собой за пару монет. Просто ради чего?..
        Нужны годы тренировок, чтобы такой убийца мог выполнить задачу. Пятьдесят ассасинов уделали больше сотни стражников, которые тоже не первый день с оружием в руках. Обмундирование убийц - скрывающие запах повязки, качественное оружие, кислота в капсулах для самоликвидации. План нападения - проникновение в город, то есть под прикрытием где-то обитал засланный разведчик, предоставивший настолько подробную карту, что стаю обнаружили лишь в тот момент, когда они уже вступили в бой.
        А ведь их могли сюда и телепортом закинуть, что тоже ни разу не дешево в части мира, где подобные услуги предоставить практически некому. Магией здесь владеют лишь жрецы и шаманы, каждый - тварь штучная и уже обласканная законной властью настолько, что ради пары золотых гор и пальцем не шевельнет.
        Нет, только в играх и книжках случаются подобные чудеса.
        Трупы меж тем уже убирали. Ополовиненная замковая стража таскала мертвецов и обрубки тел. Командир рычал на подчиненных, недовольный результатами боя. Похоже, тоже понимал, что нападение не удалось исключительно из-за моего вмешательства.
        Рьерт исчез в донжоне, раздавая указания. Стража и слуги носились по территории, приводя ее в порядок. Меня снова оставили предоставленным самому себе. И я решил этим воспользоваться.
        Путь на замковую кухню нашелся по запаху. Оказавшись внутри заполненного паром и ароматами жаркого помещения, где невероятно толстый ликан гонял поваров, я, наконец, удостоился внимания.
        - Уважаемый? - обернулся ко мне шеф, спешно вытирая лапы о передник.
        - Я немного проголодался, не найдется, чем накормить гостя? - с улыбкой спросил я.
        - Герой Асмодея на моей кухне? - даже его голос звучал как покрытый потом кусок сала. - Я все сделаю сам! Садитесь.
        Спорить я не стал. Заняв маленький круглый стол, явно предназначенный для слуг, стал ждать и думать.
        Фаерболл получился на славу. Рвануло мощно, раз воротину оторвало. Самим убийцам досталось намного меньше, чем должно было - при такой-то мощности. Значит, на них еще и защита какая-то была.
        Передо мной поставили широкое блюдо с мясной нарезкой, толстую кружку с ягодным отваром, затем миску с похлебкой. Шевельнув ложкой в вареве, я приступил к еде.
        Чтобы понять, кто подослал убийц, думаю, будет достаточно узнать, кто способен подмять под себя эту землю. То есть либо родня Рьерта, имеющая право вступить в наследство, либо тот, у кого хватит солдат и влияния управлять сразу несколькими областями.
        Однозначно осведомитель, докладывавший из города, никуда не побежит - стая умерла молча, его никто не знает, следовательно, и суетиться нет причин. Более того, информатор вообще может дальше жить как ни в чем не бывало. Спящие агенты могут обитать на чужой территории годами.
        Допросить, получается, некого. Эх, жаль, я не некромант. Хорошо было бы сейчас призвать души убитых и поспрашивать. Но чего нет, того нет.
        - Уважаемый Дим, - рядом со мной возник слуга, он коротко поклонился. - Вас ждет господин Рьерт.
        Кивнув, я отодвинул пустые тарелки и залпом допил вино. Шеф-повар явно был доволен, и я поблагодарил его кивком, прежде чем отправиться на встречу.

* * *
        РАСШИФРОВКА ТАЙНОЙ ПЕРЕПИСКИ.
        - Собаки сдохли. Щенок жив. Дьявол в замке. Что делать?
        - Дьявола узнать. Щенка убить. Средств не жалеть.

* * *
        СТЕЛЛАН, СТОЛИЦА РОДОВЫХ ЗЕМЕЛЬ КЛАНА СТЕЛЛЕР. КАБИНЕТ ГЛАВЫ КЛАНА.
        - Ну и что ты думаешь по этому поводу? - Арт медленно опустился в кресло.
        Руки помощника главы еще тряслись от слабости, но на ногах он уже стоял достаточно твердо, чтобы при ходьбе не держаться за стены.
        Рендариан поднял лежащий на столешнице лист с донесением и тяжело вздохнул.
        - Похоже, что начало положено, - проговорил он, свернув бумагу в трубку. - Что еще мы знаем?
        - Максалис никогда не выступали открыто, а тут почти ритуальное убийство драконида, - Арт развел руками. - Сам понимаешь, оставшиеся главы Гильдии Искателей могут потребовать крови.
        Рендариан нахмурился.
        - И потребовать нашей помощи в этом.
        - До сих пор дракониды Гильдии оставались неприкосновенны, - пожал плечами Арт. - Если сейчас начнется война с некромантами… Кто победит, масса обученных воевать с тварями бойцов или клан Смерти - тут еще не до конца ясно. Даже император, каким бы дураком ни был, не рисковал выводить Максалис на поле боя. Но если мы откажемся от участия в карательной операции, нам это все равно не поможет.
        Глава сжал кулаки.
        - Мы не можем просто взять и вмешаться, - проговорил он. - Если бы Максалис не тронул своего главу Гильдии, у нас было бы время…
        - Все с самого начала пошло не так, как планировалось, - кивнул его помощник. - Но чего у нас точно нет, так это времени на сожаления. Единственное, что мы сейчас действительно можем - выступить немедленно, пока нас еще не поставили перед выбором.
        Рендариан внимательно посмотрел на своего старого друга.
        - Что ты предлагаешь?
        - Бить на опережение, - заявил тот. - Только объединившись с другими кланами, мы сможем без особых потерь пережить войну с Максалис.
        - Ты так уверен, что они нападут?
        - У них есть Герой, Ренд! - не выдержал Арт, срываясь на крик. - Он в одиночку уничтожил весь флот драконидов! А что он сделает вместе со всем своим проклятым кланом, Ренд?! Ты правда думаешь, что эти трупоеды остановятся на главе Гильдии?!
        Рендариан откинулся на спинку кресла и устало потер ладонями лицо. Тяжелое дыхание Арта медленно успокаивалось, пока не выровнялось, стоило главе рода убрать руки.
        - Корн - это чума, Арт, - медленно проговорил, подбирая слова, Рендариан, - и мы не можем позволить Максалисам превратить весь мир в одно большое кладбище, как они поступили с собственной землей. Я пошлю призыв остальным кланам. Если у нас и есть шанс против них, то только объединившись.
        Арт довольно кивнул.
        - И направлю такое же послание Гильдии Искателей, - продолжил Рендариан. - Нельзя допустить, чтобы они возглавили этот поход, иначе драконидов будет не остановить - вкусив крови одного из древних родов, они могут решить, что нас можно давить по одному.
        - Они уже так решили, - возразил его помощник. - И развязали эту войну, сообщив нам об исчезновении Кори. Никто из глав Гильдии Искателей не мог уничтожить собственных братьев своими руками, Ренд. Именно поэтому нам и рассказали. Чтобы агрессором выступили мы!
        - Мы и сами этого хотели, - возразил Рендариан, покачивая головой.
        - Да, - постучал пальцем по столешнице собеседник, - но так они сохранили себе жизнь. А теперь, пожертвовав одним из своих, хотят подмять под себя кланы! Все кланы!
        - Что ты предлагаешь? - раздраженно спросил глава. - Не брать с собой Гильдию? Воевать с трупоедами только своими силами?
        Арт развел руками.
        - Для начала я бы не стал вообще втягивать их в это дело, - предложил он. - Направим в Максалис посланника, кого-то из новых и не важных, кого не жалко будет потерять. Пусть спросит напрямую: вдруг они не собираются развивать успех?
        - И что тогда? Они не скажут правды в любом случае.
        Арт улыбнулся.
        - Да плевать, что они скажут! Потому мы и отправим только того, кого на самом деле не жалко. А пока они будут считать, что мы бездействуем, ожидая ответа, мы начнем работать над созданием первой клановой коалиции.
        - Мне нужно подумать.
        - Думай, но не слишком долго, - опираясь на подлокотники, Арт поднялся с кресла. - Тот, кто первым начнет объединение, станет новым императором.

* * *
        ГОРОД ЛИКАНОВ РАЛ, ЗАМОК РЬЕРТА. ДЬЯВОЛ ДИМ.
        Я сидел в кресле, наблюдая и слушая, как Рьерт и его подчиненные обсуждают нападение. Кто-то оправдывался, кто-то пытался переложить вину на другого. Лорд медленно закипал, теряя терпение, но что он мог сделать?..
        - Мои воины заплатили жизнью за то, чтобы спасти нас всех! - прорычал командир охраны, ударив кулаком по столу. - Не смейте разевать на меня пасть! Пока вы, пьяные твари, валялись в тронном зале, мои солдаты умирали за вас!
        - Если бы вы выполнили свою работу, вообще никому бы умирать не пришлось! - возразил ему один из проспавших нападение.
        Этот спор длился уже больше часа. Никто не мог сказать ничего нового или хотя бы полезного. Но зато у меня сложилась достаточно ясная картина.
        Итак, за день до нашего прибытия в город Рал, столицу земель Рьерта, сюда вошел торговый караван. Несколько купцов и охрана. После нападения все они исчезли. Среди трупов нападавших никто не нашел ни охранников, ни самих купцов. Сами торговцы вечером зашли в номера и испарились.
        Стену стая преодолела с помощью обмотанных теми же черными тряпками кошек. Закинули кошки, забрались по веревкам, напали на стражу. Тут их заметили и затрубили в рог.
        В бою погибло сто двенадцать защитников, со стороны стаи потери шестьдесят три убийцы. Караван насчитывал всего двенадцать ликанов, трое при этом почтенного возраста, преодолеть стену такие бы не смогли.
        Когда взаимные обвинения пошли на очередной круг, и Рьерт был готов взорваться, я грохнул ладонью по столу. Все присутствующие замерли, обратив на меня внимание.
        - Значит так, уважаемые, - медленно произнес я, поднимаясь на ноги. - Мне нужно поговорить с вашим лордом.
        Рьерт кивнул и вышел вслед за мной, велев остальным ждать. Мы вышли из зала в комнату для прислуги.
        - Что думаешь? - спросил он, но я положил руку ему на плечо и вытащил к себе в домен.
        Оказавшись в пылающей пещере, молодой ликан дернулся, но я держал крепко, так что ему удалось устоять на ногах.
        Я довольно оглядел пылающую пещеру. Яркий оранжевый свет лился со всех сторон, с рокотом пузырилась лава в потоках под стенами. Сияющий коридор уводил вглубь домена.
        - Итак, что ты думаешь? - спросил я, когда Рьерт смог перестать таращиться на пещеру и посмотрел на меня.
        - Где это мы? - вместо ответа спросил лорд.
        - У меня, - ответил, пожав плечами. - Слушай, я не за тем тебя сюда притащил, чтобы похвалиться и обсуждать, куда я хожу по нужде. Давай по делу.
        Сглотнув, ликан постарался собраться с мыслями. Я же довольно отметил, что еще одно свойство домена проверил. В прошлый раз, приводя сюда Аду, делал ставку на членство в домене, но теперь проверил, что втащить могу кого угодно. Полезное свойство.
        - Я… Не знаю, - признался Рьерт после короткой паузы. - Стая - наемники. Кто угодно мог их купить.
        - Серьезно? - хмыкнул я, скрестив руки на груди. - Не глупи, такая сила стоит баснословно дорого. Не всякий клан сможет себе такое позволить, а ты говоришь, что нанять их может любой дурак. Нет, Рьерт, думай! - встряхнул его я. - Эта атака была направлена на тебя и твоих близких! Кто следующий в очереди на правление? Кто может претендовать на твой трон?
        Я встряхнул его еще раз, так что у ликана клацнула челюсть. Но он схватился за меня останавливая.
        - Хватит, Дим, ты мне весь мозг взболтал!
        Я отпустил его и похлопал по плечу.
        - Забудь про стаю, Рьерт. Сами по себе они ничего не решают. Кто-то заплатим им за твою смерть. И чтобы его вычислить, нужно знать, кому выгодна твоя кончина. Думай об этом.
        Ликан кивнул, и я вернул нас в Колыбель. Пришлось снова поддержать щенка, чтобы тот устоял на подгибающихся лапах.
        Дав ему минуту, чтобы опомнился, я кивнул на дверь.
        - Сейчас ты выйдешь к своим и начнешь отдавать приказы по укреплению защиты. Кто бы ни напал на тебя, он должен сейчас либо знать о провале, либо ожидать сигнала.
        - Что ты предлагаешь? - спросил лорд.
        - Врага нужно выманить. Сегодня ты умрешь, Рьерт. И пусть желающий тебе смерти явится на твои земли. А чтобы в твою смерть поверили, на обеде ты отравишься.
        Глаза ликана вытаращились.
        - Не бойся ты, - похлопав его по плечу, заявил я. - Я просто очарую всех в замке, и они поверят во все, что я им покажу. Но и тебе придется изобразить отравление. Готовься.
        Уверенности это ему не прибавило, но я только что показал ему Инферно. А еще я прекрасно помню, как заставил серпенту поверить, что жгу ее заживо. Остается самая малость - убедить весь замок в смерти лорда.
        Глава 11
        АЛЬТАРСКАЯ РЕЗИДЕНЦИЯ ГИЛЬДИИ ИСКАТЕЛЕЙ. КАБИНЕТ ГЛАВЫ.
        - И мы ничего не станем делать?! - уточнил хозяин резиденции Шиноса. - Даже не пригрозим Максалисам за убийство?!
        Серрен поднял руку, и остальные дракониды замолчали. Дождавшись, когда они станут готовы выслушать, он заговорил:
        - Что сейчас мы можем им противопоставить? Я разделяю ваше негодование и злобу, но подумайте, братья. Я прошу вас сказать здесь и сейчас, чем мы реально можем отплатить этому клану. Итак?
        На долгие несколько минут повисло гнетущее молчание. Дракониды опускали глаза, смотрели в сторону, но чем дольше длилась пауза, тем яснее становилось - Гильдии Искателей просто нечем ответить взбунтовавшемуся клану мастеров Смерти.
        - Я рад, что вы пришли к тому же выводу, что и я, - заговорил, наконец, Серрен, бросив взгляд на фигурки Богов, стоящие за переговорными зеркалами. - Однако я верю, что мы сможем их одолеть, если не совершим ошибок. А если будем действовать быстро, сгоряча - точно ошибемся.
        - Что конкретно ты предлагаешь? - спросил глава Шиноса. - Торговые санкции? Эвакуацию искателей?
        Старый драконид поднял крохотный медный колокольчик и звякнул им. Дверь в комнату открылась, и помощница ввела за собой Тани.
        Воительница поклонилась главе, а тот махнул ей, чтобы подошла ближе.
        - Как вы все знаете, у Гильдии Искателей есть свой Герой, - проговорил Серрен, чуть поворачивая зеркало, чтобы девушка попала в него. - Позвольте представить вам Тани, Героиню Михаила.
        - Для меня большая честь, уважаемые главы, познакомиться с вами, - гораздо глубже поклонившись, заявила та, немного краснея.
        - Серрен, эта девушка серебряного ранга? - усмехнулся глава Шиноса, заметив болтающейся на груди искательницы соответствующий жетон. - Как она справится с Корном? Или хотя бы…
        - Это всего лишь прикрытие, - оборвал коллегу глава Альтары. - Тани, став избранной богом, перешагнула человеческие пределы. Сейчас она уже равна орихалковому рангу.
        Дракониды резко замолчали.
        - Как нам стало известно, на территории диких объявился Герой Асмодея, - продолжил речь Серрен. - И в наших силах сделать так, чтобы Тани добралась туда и прикончила его. После этого, согласно моим изысканиям, ее ранг дойдет до алмазного. И вот тогда наша искательница сможет совладать с Корном.
        Девушка ничем не выдала ни волнения, ни удивления. Наблюдающие за ней через зеркала дракониды видели спокойную и уверенную молодую человеческую женщину.
        - Что потребуется конкретно от каждого из нас? - прервал тишину глава Шиноса.
        Серрен, стоящий спиной к зеркалам, слабо улыбнулся. План сработал.

* * *
        РАЛ, ГОРОД ЛИКАНОВ. ДЬЯВОЛ ДИМ.
        Конечно, легко сказать, я очарую всех в замке. Другое дело - так сделать.
        После нескольких попыток разобраться в механике способности очарования пришлось признать, что единственный способ воплотить план в реальность - зрительный контакт. То есть мне потребуется смотреть в глаза каждому, кто решит удостовериться в смерти Рьерта.
        И вот тут начинались проблемы. Я мог внушить, что лорд мертв, но я не мог снять это очарование. На примере стула, над которым ставили эксперименты я, Рьерт и его солдат, выяснилось, что я могу убедить подопытного в отсутствии стула, но заставить его увидеть после этого - уже нет.
        То есть стоит кому-то поверить, что Рьерт помре, дальше возможно лишь волшебное воскрешение. Но до такого даже Боги не дотягивали. Вылечить смертельно раненого, как было с Адамом - да, но труп оживить не сможет ни один из участников Игры. Таким образом план со смертью лорда и попыткой поймать желающего занять его место накрылся медным тазом.
        - Все плохо, - подытожил я, хлопая служивого по плечу. - Но ты молодец, лорд тобой доволен .
        Осчастливленный боец получил от Рьерта несколько монет и, отдав честь, скрылся за дверью. Лорд же уселся на тот самый стул и вздохнул.
        - И что теперь делать? - спросил он, глядя на собственные сапоги.
        - А ничего, - ответил я, отходя к столику с едой.
        Ягодное вино полилось тонкой струйкой в кружку. Я наполнил ее до краев и одним махом выпил.
        - Но тогда… - попытался возразить Рьерт, но я его прервал.
        - Мы с тобой займемся нашим делом. В прошлый раз стая, очевидно, не брала меня в расчет. И поэтому они так легко проиграли.
        - Легко?! Это, по-твоему, легко?! - вспылил, подскакивая лорд. - Мои солдаты погибли! Сотня обученных воинов! Подумай об их семьях, оставшихся без отцов, братьев, сыновей!..
        Хлопок пощечины получился громким. Маленький ликан оказался на полу, и на мгновение я даже подумал, что переборщил с силой, но через секунду Рьерт уже стоял на ногах.
        - Успокойся, - велел я, даже не прибегая к очарованию. - Твои солдаты защищали тебя? Да. Они выполнили долг? Да. Ты обязан позаботиться об их семьях? Тысячу раз да. Но подумай вот о чем, - я взял паузу, давая ему понять сказанное, - ты не щенок из семьи рабочего! Ты - лорд, правитель, отец для всех ликанов, живущих на твоей земле!.. И это твой долг сделать так, чтобы подобное не повторялось. Ты обязан наказать виновных и обеспечить безопасность своему народу. Или ты думаешь, что посылать на смерть тех, кто взял на себя эту ответственность, сложно?
        Рьерт зло взглянул на меня.
        - Конечно, сложно! Ведь из-за меня они не вернутся домой!
        Я ухмыльнулся как можно пакостнее и скрестил руки на груди.
        - Тогда представь, что стае удалось убить тебя и всех, кто поддерживает порядок на твоей земле. Подумай, что случилось бы и с этими воинами, и с их семьями, когда сюда нагрянула бы армия захватчиков. Подумай о том, как их детей ради смеха стали бы бросать на копья, женщин насиловать и вспарывать им животы, забивать камнями старых отцов и матерей…
        - Заткнись! - рявкнул он отворачиваясь.
        - И ты ведь не думаешь, что, закончив в городе, они бы не устроили такое по всем твоим деревням? А если ты все же так считаешь - ты не лорд, а просто жалкий щенок, которому не место на троне.
        И, оставив Рьерта наматывать сопли на кулак, я вышел из комнаты, громко хлопнув дверью.
        Сапоги простучали по каменным ступенькам, когда я спускался по лестнице, а затем - захлюпали в маленьких лужах, стоило выбраться наружу. Очутившись на улице, я осмотрелся.
        Об утреннем происшествии уже ничего не напоминало. Только стража на стенах и во дворе смотрела на меня с подозрением, но, видимо, понимали, что я не собираюсь вредить их лорду. Во всяком случае пока.
        - Уважаемый Дим, вам требуется сопровождение, - поставил меня перед фактом начальник замковой охраны, оказавшись рядом.
        - Я могу о себе позаботиться, - хмыкнул в ответ, бросая взгляд на калитку в воротах.
        - В этом я не сомневаюсь, уважаемый, но лучше будет, если Герой Асмодея не станет разгуливать по городу без сопровождения.
        - Ты хотел сказать, конвоя, - в упор глядя на вояку, чуть тише проговорил я.
        Он, однако, не побоялся смотреть в ответ. И ни капли страха в его глазах не имелось. Пожалуй, попытайся я сломить его волю, он даже смог бы посопротивляться некоторое время.
        - Именно так, - кивнул начальник, держа руку на оружии. - Мы и без того сейчас все излишне возбуждены случившимся. Не стоит лишний раз беспокоить народ. Я слышал, вы и сами равны нашему лорду по положению. Значит, должны меня понимать.
        Вот они, та твердость духа и стержень характера, которых, несмотря ни на что, не было у Рьерта. Этого командира не расстроит гибель подчиненных, если они выполнили свою задачу.
        На секунду я даже предположил, что смог бы поставить на место щенка этого уже немолодого ликана. Однако было бы глупо думать, что такой разумный может согласиться на измену.
        - Это верно, я тоже являюсь лордом, - сворачивая разговор на безопасную дорожку, ответил я. - И потому, как добропорядочный сосед, хочу попросить вас заняться вашим лордом. Рьерт слишком молод, и корона для него тяжела. Опытный воин вроде вас может придать ему должную стойкость, если всерьез займется обучением.
        - Я сделаю, как велит мне мой долг.
        Ага, читай - вали на хрен, и не командуй чужой армией. Что ж, это только подкрепляет мое видение ситуации.
        - Хорошо, я возьму сопровождение, уважаемый?..
        - Эрьор, уважаемый Дим. Меня зовут Эрьор.
        - Рад буду дальнейшему сотрудничеству, - кивнул я, отступая на шаг.
        Хм, похоже, у меня появился первый претендент на опустевший трон, если очередное покушение состоится.
        Эрьор отдал несколько приказов, и я вышел за ворота в компании пятерых бойцов. Они всем видом изображали готовность прямо сейчас схватиться с врагом и красиво погибнуть, отдавая долг. Я же рассматривал город более пристально.
        По обеим сторонам тянулись одинаковые дома типовой застройки. Вот украшали их каждый по-своему, кажется, я даже двух похожих узоров не увидел, пока мы бесцельно бродили по улицам Рала. Впрочем, на деле я особо и не присматривался к архитектуре.
        На того ли ликана я поставил? Пока что у нас есть только одна сделка - постройка крепости Ольх. Последующие так и остались не заключенными, и теперь я вообще не уверен, что их стоит заключать.
        Рьерт действительно лорд, но и столь же очевидно, что, подражая мне, он не повзрослеет достаточно быстро, чтобы не создавать мне проблем.
        Впрочем, на Земле ровно то же самое. В критической ситуации кто-то замирает от страха, другой плачет и торгуется, третий - действует. Но это я тот еще мизантроп, мне легко смириться с потерей окружающих. А Рьерту?
        Он лишился отца, остался единственным наследником. И несмотря на месть моими руками, необходимость смертей подчиненных для его психики - удар. Он ведь просто подросток, по сути, и еще не до конца осознает последствий. Отомстить Мечке? Моими руками сделать это было очень легко, Рьерт не вдыхал пепел, оседающий на трупах беров. А вот так - проснуться и увидеть своих людей в крови… Шок и трепет, в общем.
        Нет, вероятно, лет через пять все было бы иначе. Но кто даст гарантию, что маленький лорд вообще доживет до двадцати одного, если уже сейчас, не успел он сесть на трон, его уже пытаются убрать?
        Да и не факт, что он бы стал меня слушать, имейся у него собственные мозги. Как ни крути, дьяволы не особо честные существа, и нас все вокруг подозревают в желании поиметь ближнего. И, судя даже по моим действиям, небезосновательно. Асмодей явно знал, что из меня выйдет отличный житель Инферно.
        Мы бродили по улицам еще примерно час, вечер уже медленно сменялся ночью. Не особо выбирая дорогу, я остановился, заставив свой конвой едва не толкать меня в спину.
        - Парни, а где здесь играют? - обернувшись к своим телохранителям, спросил я, вынимая золотую монету из пояса.
        При виде богатства ликаны смутились, но все же старший снизошел до ответа.
        - Не особо одобряется, но здесь неподалеку есть одно место, - сообщил он. - Но, простите, уважаемый, вряд ли здешние игроки смогут сравнять ставки.
        Я хмыкнул, убирая монету обратно.
        - Это ничего. Сегодня вы со мной до утра пробудите, так что давайте, ведите. В вашем заведении, надеюсь, и кормят, и поят?
        Вояка не солгал, уже через пятнадцать минут спокойного шага я оказался в трактире. В обеденной зале пахло наваристым свиным бульоном и жареным беконом. В нос шибал аромат острых приправ с тонкой ноткой местного вина.
        При моем появлении все, что только могло двигаться, замерло. Я с улыбкой оглядел широкий полупустой зал и решительным шагом направился к стойке.
        - Хозяин! - хлопнул по ней ладонью, оставляя на дереве золотой кругляш. - Герой Асмодея почтил тебя своим присутствием! Сегодня я угощаю всех желающих!
        Пять минут спустя весь мой отряд оказался за столом, заставленным вкусной свежей едой. По трактиру разносились пьяные вопли в мою честь. Еще через десять посетителей стало втрое больше прежнего.
        - Ребята, пейте, сегодня разрешаю, - кивнув на кувшины с вином, негромко проговорил я.
        - Мы на службе, - возразил старший, сыто отрыгивая.
        - Вы всерьез считаете, что можете справиться там, где не получится у Героя Асмодея? - усмехнулся я, оскалив зубы. - Пейте, ничего со мной не случится.
        - Тьер, - взмолился боец помоложе, влажными глазами провожающий каждый проносимый сотрудниками трактира кувшин.
        - Ты же не хочешь меня оскорбить, Тьер? - хмыкнул я.
        - Я. Не. Могу, - опустив морду, упрямо выдохнул он.
        - Тогда позволь хотя бы своим воинам расслабиться, - пожал плечами я. - Эй, трактирщик! Лучшего вина на наш стол!
        Впрочем, оставаться надолго в стороне от общего веселья Тьер не стал. А после в зале образовался круг игроков, бросающих кости.
        Правила на этот раз были просты - есть два раунда, комбинации уже знакомы, кости по-прежнему шли четырехгранные. Первую комбинацию можно перебросить еще раз, или оставить какие-то кости нетронутыми.
        Через час после стихийного возникновения казино, я присоединился к столу и, не спеша обдирать подвыпивших ликанов до нитки, просто наслаждался игрой. Азарт окружающих пьянил, не хуже вина.
        Улыбка сама появилась на губах, когда вспомнилось, как обнаружил свою дьявольскую удачу. Тогда еще боялся простых смертных, старался выглядеть меньше и проще. Сейчас же все изменилось. За столом боялись только одного - меня.
        Однако, как и всегда, я старался удержать себя в руках, прислушивался к разговорам и смотрел за пьяными игроками.
        Как и рассчитывал, новость о дьяволе, оплачивающем чужое бухло, разлетелась достаточно быстро. Трактирщик уже явно в мечтах подсчитывал прибыль, но и двое стражников нарисовались в проходе - пара воинов изображала поддержание порядка, хотя сами они то и дело косились на угощение и стол с костями.
        Несмотря на мое первое впечатление, монет у ликанов в свободном хождении хватало. За час пригоршня серебра не раз и не два меняла хозяина, но в целом ставки оставались маленькими, а игра сразу впятером позволяла значительно увеличить кон.
        В конце концов, проиграв очередную партию, я отошел от стола и уже решил сворачивать веселье, когда мелькнувший напротив ликан взглянул на меня совершенно трезвым взглядом.
        Началось. Эта мысль стрельнула от копчика вверх по позвоночнику. Не контролируй я себя и, надравшись на самом деле, ничего бы не заметил, однако… Игра на публику и постоянно обновляемая кружка с вином сделали свое дело.
        Внешне ликан ничем не отличался. Он так же, как и я, играл пьяного, но слишком цепкий прямой взгляд, слишком искусное изображение подвыпившего. Не так уж и сложно заметить подвох, когда ожидаешь его.
        - Скоро вернусь, - крикнул я, хлопнув по плечу изрядно поддавшего Тьера, и направился в сторону туалета.
        Оказавшись в коридоре к отхожему месту, я остановился у двери к толчку и спокойно обернулся. Трезвый ликан сбился с шага и сделал короткое движение, выдающее желание схватиться за отсутствующее сейчас оружие.
        - Слушаю, - скрестив руки на груди, проговорил я негромко. - Что твои хозяева хотят мне передать?
        Посыльный хмыкнул.
        - Меня попросили узнать, зачем Герой Асмодея явился в Рал и защищает щенка, - подойдя ближе, так же тихо сообщил он. - У нас нет причин для вражды.
        Я приподнял подбородок, рассматривая его сверху вниз. Пожалуй, стоит узнать, во сколько они оценивают жизнь Рьерта и какие преференции обещают за его сдачу.
        - Для начала неплохо было бы обозначить, с кем я имею честь разговаривать. Само собой, меня не твое имя интересует.
        Он ухмыльнулся.
        - Я рад, что ты не пытаешься меня очаровать, дьявол. На всякий случай скажу, что не только стая обладает капсулой с отравой в пасти.
        Я пожал плечами, всем видом изображая безразличие.
        - В любом случае разумнее договориться, чем воевать, - поговорил, прислушиваясь к происходящему в зале. - Так что - назови свою цену. И скажи, как я смогу связаться с твоими старшими без посредников.
        - Я уполномочен провести тебя, - со слишком явным облегчением, чтобы оно было настоящим, вздохнул он. - Если, конечно, ты не боишься.
        Я демонстративно огляделся.
        - Черный ход?
        - Да, - кивнул ликан, явно довольный успешно завершенными переговорами.
        - Тогда веди, - и я отступил а сторону, пропуская его вперед.

* * *
        Место встречи предусмотрительно располагалось в неприметном доме с несколькими выходами. Внутрь мой гид не пошел, просто открыв дверь и приглашая меня войти.
        В своей безопасности я был уверен если не абсолютно, то хотя бы по большей части. Очевидно, хозяева напавшей стаи сочли, что полезнее вести мирные переговоры, раз уж им представилась возможность завести знакомство с одним из Героев.
        Обстановка внутри дома чем-то напоминала о Японии с ее бумажными стенами и отодвигающимися дверьми. Бумаги у ликанов, очевидно, не было в достаточном количестве, но тонкая береста нашлась. Листы стен украшали причудливые узоры, среди которых, если расслабить глаза, можно было рассмотреть трехмерный отпечаток волчьей лапы.
        Не успел я как следует осмотреться, одна из перегородок отъехала в сторону, и ко мне с улыбкой на морде вышел седой ликан в черных тряпках, сейчас напоминающих кимоно.
        - Рад нашей встрече, уважаемый Дим, - проговорил он. - Можешь называть меня Клыком. Естественно, это не настоящее имя, скорее должность.
        Я кивнул, разводя руками.
        - А вы неплохо устроились, я смотрю. Живете посреди города, особо не скрываясь. Хорошая идея, кстати, с караваном, отводит подозрения. Мало кто решит, что вы таким образом попытались скрыть факт, что нападение случилось изнутри, а не снаружи.
        Клык с ухмылкой кивнул, как бы прося продолжать. Я и не стал стесняться.
        - Полагаю, в подвале дома найдется склад с обмундированием и расходниками, - произнес я, разглядывая собеседника. - Но облавы в любом случае не будет, так как дом принадлежит кому-то из приближенных Рьерта, и он стал бы единственным выжившим в утренней резне. Так?
        - Пока все верно, уважаемый Дим, - продолжая улыбаться, кивнул он. - Я рад, что вы оказались столь умны, что мне даже не приходится ничего вам объяснять.
        Я развел руками, слегка поклонившись.
        - Всегда приятно знать, что не такой тупой, как думают окружающие. Однако мне неясно две вещи - чем мешает Рьерт, и почему вы уверены, что я вас ему не сдам?
        Клык тихонько посмеялся, но все же соизволил заговорить.
        - Дело не в щенке, с вашего позволения. Дело в том, что у него есть, но о чем он даже понятия малейшего не имеет. Хотя, признаться честно, я тоже не все знаю. Это, если вы позволите, лишняя информация, и с простыми исполнителями ею не делятся во избежание слишком длинных ушей.
        - Жадность может возобладать над разумом у любого существа на свете, - кивнул я.
        - Верно, - не стал спорить переговорщик. - Кому, как не дьяволу, знать о пороках смертных разумных. Именно поэтому я и считаю, что открыться вам - безопаснее всего. Понимаете, то, чем владеет щенок, может пригодиться и дьяволам. Мы работаем не сами по себе - стая всего лишь инструмент в чужих руках, однако мы можем гарантировать, что в случае вашего согласия про вашу помощь не забудут.
        Я усмехнулся.
        - И во сколько же вы оцениваете мое молчание, уважаемый Клык?
        Ликан развел руками с самым благожелательным выражением на морде.
        - Назовите свою цену, уважаемый Дим, и я гарантирую, вы ее получите.
        Для вида с полминуты я молчал, даже подбородок потер когтем указательного пальца. Понятно, что в случае моего отказа никто меня убивать не станет - просто дадут уйти, и сразу после моего ухода сюда явится бригада рабочих, которые вывезут все ценное, а остальное, например, сожгут.
        Даже если я не стану молчать, теперь известно, что за Рьертом будут следить, а щенок уже не сможет доверять своим ближайшим подчиненным. Удар же последует тогда, когда меня не окажется рядом. Как сейчас, например.
        - Хорошо, - наконец кивнул я. - Я хочу…
        Клык улыбнулся, выслушав мою просьбу. Вряд ли у стаи имелось больше ответственных лиц в Рале. Никто не станет держать тонну достаточно привилегированных руководителей, способных принимать решения подобного уровня, так что скорее этот - самый главный здесь и сейчас.
        Над ним обязательно стоят шишки круче и сильнее. Однако здесь в столице земель Рьерта, именно Клык - глава стаи, ее вожак. А потому мне оставалось либо допрашивать каждого городского жителя, чтобы выявить предателей и наемных убийц, либо договориться.
        Рьерт не выстоит против подобной силы. Ему нужно постоянно защищаться, а очередному убийце будет достаточно брызнуть кислоты из капсулы, чтобы победить. Потому я выбрал именно так, как выбрал.
        Через пять минут после того, как мы с Клыком спустились в подвал, дом вспыхнул, будто политый керосином. Пример Земли наглядно показывает, что с террористами переговоров не ведут.
        Я же вдохнул приятный аромат раскаленной лавы и сбросил сумку с тряпками стаи на пол домена. Организовать здесь собственный инвентарь куда проще, чем каждый раз создавать новые предметы. И чего это я сразу не додумался?
        Сумка с зельями легла рядом с одеждой. Дальше я опустил несколько обернутых в плотную ткань емкостей с кислотой. Конечно, не бог весть какой улов, однако с миру по нитке - голому рубаха.
        Боялся ли я, что бросил такой вызов стае и тем, кто за ней стоит? Да нет, голову слегка пьянил азарт, однако страха не было. Однажды постояв на прицеле, как-то перестаешь бояться.
        Оставив добычу со склада стаи в домене, я вернулся в горящий дом. Выдохнув весь воздух, что скопился в легких, втянул распахнутым ртом как можно больше. Сила огня вливалась в меня по капле - раньше, наверное, хватило бы все ядро заполнить, а сейчас где-то процента два, не больше.
        Однако пожар унялся достаточно, чтобы я мог спокойно подняться по деревянной лестнице и выйти наружу. Интересно, Рьерт уже пришел в себя, пока я тут в его защитника играю, или все еще плачет, как пятилетняя девчонка, у которой отжали куклу?
        Глава 12
        КРЕПОСТЬ ОЛЬХ. ДЬЯВОЛ АДАМ.
        После проведенного праздника жизнь в стенах деревянного замка постепенно вошла в колею. Ликаны закончили свои работы и ушли в деревню, отказавшись от сопровождения. Новоиспеченный военачальник быстро нашел, чем занять оставшихся дьяволов.
        Выделив первый отряд из наиболее способных, он отправил их обустраивать разведывательные гнезда. Несмотря на наличие оракула в крепости, полностью зависеть от мехисы Адам не собирался. И дело не столько в недоверии, сколько в желании самому контролировать ситуацию.
        Второй отряд занимался подтягиванием общей подготовки мяса. Каждый дьявол был обязан посвятить три часа общей воинской подготовке, так что внутренний двор превратился в тренировочный полигон.
        Единственные, кого не коснулась рука воеводы - Ада и трое сыновей Ротара. Жрица и ее приближенные целыми днями занимались своими делами в подземелье крепости, и влезать к ним Адам не планировал. Тем более судьба детей жреца, назначенная Димом, была ему известна. Так зачем тратить время и силы на смертников?
        Помимо разведчиков имелась и собственная стража. На всех бойцов не хватало амуниции, но тридцать дьяволов вооружить все же удалось. Они и несли службу на стенах, сменяясь каждые восемь часов.
        Заготовленной ликанами провизии хватило бы месяца на два-три, так что охотой никто не промышлял, а вот рыбаки нашлись - трое особо пригодных для этой работы дьяволов спускались к воде на веревках и там занимались своими делами. До ближайшего возможного противника по морю - месяцы, так что с этой стороны крепость была защищена, и единственной угрозой рыбакам могла стать непогода. К счастью, ближайшие дни никаких проблем здесь не предвиделось.
        К тренировкам, после долгой беседы, была допущена и Кори. Конечно, искательница по-прежнему оставалась простым человеком, однако в плане системы ведения боя ее школа серьезно отличалась от того, к чему привыкли Адам и его собратья. Так что свою лепту в общие тренировки его женщина вносила.
        Единственное, что начинало беспокоить дьявольского воеводу - иногда искательница серебряного ранга слабела и едва не теряла сознание. Дураком Адам не был и прекрасно понимал, что это может означать, но поверить пока не мог - слишком долго он старался добиться подобного исхода, и все безрезультатно.
        Вот и сейчас он наблюдал, как Кори буквально на пальцах объясняет группе учеников, как правильно обращаться с двумя мечами. Адам смотрел на женщину и ловил себя на желании улыбнуться.
        - О чем задумался? - Касси появилась за спиной Адама как всегда неожиданно.
        Воевода обернулся к оракулу. С каждым днем змееголовая чувствовала себя все увереннее, и это бросалось в глаза. Даже змеи в волосах мехисы становились раскованнее. Впрочем, это не мешало им по-прежнему отпугивать праздношатающихся дьяволов.
        - О будущем, - не вдаваясь в подробности, ответил он. - У тебя какие-то новости?
        Касси пожала плечами, тоже рассматривая тренирующихся. Собственные глаза провидицы до середины прикрылись веками, в то время как змеи приподнялись и таращились во все стороны, пробуя языками воздух.
        - Пока еще нет. Но у меня есть подозрение, что это только затишье, - сообщила оракул. - Мы растревожили осиное гнездо, Адам.
        - Беры? - предположил воевода.
        - Я в общем о наших народах, - пояснила Касси. - Началась Игра, еще и года не прошло, а Дим уже победил двоих Героев. Дьяволы переселились, наги вернулись в Шипящие леса, беры понесли серьезные потери. Что там у ликанов творится, я даже предполагать не возьмусь - вмешательство Дима загораживает варианты будущего. Одно могу сказать точно, Адам, мир не будет прежним.
        Дьявол и сам мог произнести те же слова. С берами все, по крайней мере, оставалось ясным - война. Ликанов можно было бы привлечь на свою сторону, но собаки вряд ли настолько доверятся чужому Герою. Рьерт, конечно, будет все так же заглядывать в рот Диму, но силенок у щенка не хватит, чтобы вести масштабные боевые действия. Здесь потребуется весь народ ликанов, чтобы от них польза появилась.
        - Я к тому, что это лишь начало, Адам, - продолжила Касси, не дождавшись реакции собеседника. - Не сегодня, так завтра начнется что-нибудь еще, а потом еще…
        - Ты боишься? - с удивлением спросил Адам, оборачиваясь к оракулу.
        Касси нервно хмыкнула, обнимая себя руками за плечи.
        - Глупо не бояться, когда каждый день смотришь на гибель всех, кто тебя окружает, - чуть тише заявила она. - Дар предвидения не такая уж и веселая штука, чтоб ты понимал. Я несколько раз за день вижу, как на нас нападают сотни разных противников. Вижу, как они рвут на части всех обитателей крепости. И самое страшное - оставаться последней выжившей.
        - Я не думал, что ты настолько погружаешься в свои видения, - признался дьявол.
        - Дар становится сильнее, иногда я проживаю эти нити. Неудивительно, что большинство оракулов в итоге сходит с ума.
        Адам снова взглянул на нее с подозрением.
        - Ты только предупреди, если заметишь признаки сумасшествия, - хмыкнул он. - Не хотелось бы внезапно обнаружить, что враг уже взбирается по стенам.
        Касси мягко улыбнулась.
        - Для этого у тебя есть разведчики, - сообщила она. - Что ж, поговорила с тобой, и мне уже легче. Пойду обратно в свою пещеру.
        Воевода в последний раз взглянул на оракула, и тут же занялся делом. Прикрикнув на слишком медленно двигающихся дьяволов, сам спустился к ним во двор.
        Раз уж сам требуешь от подчиненных прилежания, нужно и пример подать. К тому же, от этого разговора у дьявола мурашки по коже забегали. Нужно встряхнуться.

* * *
        РАЛ, ГОРОД ЛИКАНОВ, ЗАМОК РЬЕРТА. ДЬЯВОЛ ДИМ.
        Пожар в городе, естественно, был замечен. Целая бригада волков явилась с ведрами, чтобы не дать пламени перекинуться на соседние здания.
        К своему конвою возвращаться я не стал, сразу же пошел в замок. При моем появлении в гордом одиночестве стражи заметно напряглись, но я на все вопросы отмахивался.
        Оказавшись у себя в комнате, я с облегчением выдохнул. Вся затея с сожжением ралского штаба стаи могла обернуться катастрофой, и нужно суметь разыграть все правильно.
        Особенно продумывать свои действия было некогда, я попер на одном наитии, что поступаю правильно. Но, положа руку на сердце, все еще не уверен, что поставил на ту лошадку в этом забеге.
        Конечно, есть польза из этой встречи. Как минимум, я теперь знаю, где искать предателя и что ему нужно. А это - уже отличный старт. Если, само собой, Клык меня не обманул.
        Разумеется, я мог попытаться очаровать его, но даже рядовой убийца стаи успел раскусить капсулу с кислотой, что уж тут говорить о предводителе - у него воля уж точно прокачана куда лучше простого исполнителя.
        Но, к счастью, проверить всех доверенных Рьерта - это не несколько тысяч горожан, и если кто-то из ближнего круга действительно работает со стаей, я легко это выясню.
        Выждав несколько минут, чтобы подготовиться к следующему шагу моего импровизированного плана, я покинул комнату. Закрыв за собой дверь, прошел в тронный зал, но по дороге мне встретился Эрьор.
        Начальник замковой стражи мгновенно нахмурился, завидев меня, его лапа легла на рукоять висящей у пояса булавы. Двое солдат, следующих за командиром, также не стали вступать в переговоры, мгновенно обнажили оружие.
        - Воу, воу, полегче! - подняв руки, воскликнул я, и замер на месте. - Я вам не враг!
        Эрьор раздраженно рыкнул в ответ:
        - Что же тогда тебя видели бегущим из горящего дома?!
        - А мне нужно было сидеть там, пока одни угольки не останутся? - медленно опуская руки, хмыкнул я.
        Начальник махнул подчиненным, и те убрали оружие. Обернувшись ко мне, ликан недовольно пробурчал:
        - Тебя ищет Рьерт.
        - Какое совпадение, я тоже его ищу, - с максимально добродушной улыбкой ответил я. - И где же он?
        - В малом зале с остальными приближенными.
        - Вот как? Ну и отлично, дорогу найду, - не прекращая улыбаться, ответил я, проходя мимо стражников.
        - Ну уж нет, я теперь с тебя глаз не спущу. Иди за мной!
        Не споря, я последовал приказу. До малого зала шагать было недалеко, однако в коридорах стало очень много ликанов в броне и при оружии. Похоже, пожар нагнал даже больше ужаса на волков, чем я думал.
        На меня косились, но, увидев начальника замковой стражи, все же разжимали пальцы на рукоятях булав и дубин. Если б не сопровождение Эрьора, многие решились бы попробовать мою шкуру на прочность. Напряжение в замке можно ножом резать, иначе и не скажешь.
        Наконец мы дошли до малого приемного зала. Начальник стражи открыл дверь передо мной, и я не стал медлить. Стоило петлям скрипнуть, разговоры в помещении прекратились разом.
        Диспозиция была ясна. Судя по застывшим по обе стороны от Рьерта ликанам, на молодого лорда пытались надавить, если не авторитетом, так собственными габаритами.
        - Дим! Наконец-то! - воскликнул Рьерт.
        - Это хорошо, что вы все здесь, - сообщил я и тут же обернулся к Эрьору: - Вы тоже никуда не уходите.
        - Что происходит? - мгновенно напрягаясь, спросил казначей, недовольно глядя на меня.
        - Измена, - пожал я плечами в ответ. - И сейчас мы все вместе выясним, кто же предатель. Уважаемый Эрьор, проследите, пожалуйста, чтобы никто не покинул зал, пока я всех не проверю. А лучше подтяните солдат.
        - Господин Рьерт? - не спеша выполнять мои указания, начальник разумно решил уточнить у вышестоящего их правомерность.
        - Выполняйте, Эрьор, - довольным голосом велел лорд. - Зал окружить охраной, никого не выпускать, пока я не разрешу.
        Вот теперь собравшиеся немного струхнули. Это на одного Рьерта надавить легко, у щенка же пока еще ни собственных мозгов, ни опыта. Он как флюгер - куда пошепчешь, туда и поворачивает. Но с поддержкой солдат он уже становится полноправным хозяином положения.
        Через пять минут все выходы оказались под охраной. Я уже успел устроиться в одном из кресел и потягивал вино прямиком из кувшина. Советники явно нервничали, чуя грешки за собой. И хотя я мог бы на них как следует надавить, чтобы каждый сознался, будет глупо влезать слишком глубоко.
        Безусловно, казнокрадство имеет место быть. Просто потому, что так устроен разум: если есть возможность урвать себе кусок, ни один душевно здоровый не откажется от него. Потому так бегают глазки казначея.
        Ответственный за фермы тоже явно не договаривает и теперь косится с подозрением на коллег и меня. Полагаю, дело либо в недоплачиваемых казне налогах, либо в качестве поставляемых на фермы продуктов. Закупить гнилого сырья вместо свежего - классика сельскохозяйственного бизнеса в любом времени и мире.
        Дипломат, представляющий интересы Рьерта, тоже слегка недоволен. Наверняка сливает деньги в оффшоры, естественно, местные - то есть крутит делишки на территории лордов, к кому его посылают. Вероятный информатор, кстати. Хотя нужно отдать ему должное, в отличие от остальных, этот все же держится достойнее.
        Залпом осушив кувшин, я отставил пустую емкость и поднялся на ноги.
        - Итак, уважаемые ликаны, пришло время вам узнать, что же случилось здесь до того, как я впервые встретился с вашим лордом.
        Собственно, история стара, как мир. Кое-кто из приближенных к власти и достаточно родовитых, чтобы претендовать на трон при смене текущей династии, обнаружил практически бездонный источник дохода. Так как собственный род уже позволял бы предъявить права на кресло правителя, этот найденный и сохраненный в строжайшей тайне источник мог позволить сорить деньгами, скупая себе сторонников одного за другим.
        - Оставалась лишь самая малость, верно? - хмыкнул я, обводя подозреваемых взглядом. - Единственное препятствие для воплощения подобной задумки - живой наследник. Поэтому было решено договориться с берами, и их лапами убрать отца, а затем уже с помощью стаи прикончить его сынишку. Однако кое-чего этот заговор не учитывал.
        Я взял театральную паузу, внимательно рассматривая каждого из возможных предателей.
        - А именно меня, - продолжил речь, отворачиваясь от собрания. - И к большому разочарованию предателя, стая эту ошибку поспешила исправить. Этой ночью меня привели в ралскую резиденцию стаи, где я имел разговор с ее местным главой. Тут-то и сложилась вся картина. Дело за малым. Уважаемый Эрьор, я сейчас буду накладывать очарование на каждого из присутствующих, а вы станете задавать им вопросы.
        - Почему я? - удивился тот.
        - Потому что вы его не любите, и не стали бы вступать в сговор с Героем Асмодея, - ответил вместо меня Рьерт, поняв, к чему я клоню. - А еще потому, что так никто из опрошенных не станет утверждать, будто дьявол внушил им эти мысли.
        - Так нельзя, - покачал головой один из приближенных. - Ваш отец бы подобного не допустил!
        - Конечно, ведь его убили, - кивнул я, не давая Рьерту ответить. - А теперь, раз у нас есть первый доброволец, с тебя я и начну, - мой палец указал на возмутившегося.

* * *
        КРЕПОСТЬ ОЛЬХ. АДА, ЖРИЦА АСМОДЕЯ.
        Только побывав внутри домена Дима, Ада осознала ту пропасть, что лежит между рожденными в Колыбели и настоящим архидьяволом.
        С рождения она, как и все прочие дьяволы, слышала истории о былом величии своей расы. Поражающие воображение рассказы о временах, когда они правили, принуждая других к подчинению армиями послушных демонов. Однако посещение домена перевернуло все вверх дном.
        Речь в преданиях шла совсем не об этом мире, теперь Ада это осознавала. Пусть у Дима еще недостаточно сил, чтобы открыть проход в другие миры, однако где-то там есть и родина всех дьяволов - Инферно, и армии демонических тварей, и даже земли, где никто никогда дьяволов и в глаза не видел.
        Потенциал, раскрывшийся перед жрицей, поражал. Чего стоит стать первым в Колыбели, если сама Колыбель - не больше капли в бесконечности океана миров? И, самое смешное, Дим, которого Ада считала молодым и глупым, на самом деле прекрасно осознавал и перспективы, и масштаб. Именно поэтому архидьявол привел ее в домен - продемонстрировать, где в действительности место одной маленькой дьяволицы в бесконечной карусели миров. И Ада прониклась.
        Уже на стадии подготовки к первому священнодействию жрица понимала, какой шанс предоставил ей Дим. Как ни крути, а для всех простых сородичей Колыбель была и останется единственным миром, какой они могли бы посетить. Но для жреца прямая связь с высшим божественным существом, каким безо всяких сомнений являлся Асмодей, это способ переступить черту, прославить свое имя не только в одном жалком мирке вселенной, но стать вровень с архидьяволами. Да, через служение, подчинение и фактически рабское положение, но… Дьявол Дим не родился в Колыбели, в его жилах течет кровь самого Асмодея. И для создания собственного домена требуется кровь архидьявола.
        Заполучи Ада возможность самой встать рядом с Димом, и кто знает, через пару сотен лет она сама сможет создать домен. Уже свой собственный.
        Конечно, жрица и не думала добывать эту кровь сейчас. У нее просто недостаточно сил, чтобы справиться с подобной задачей. Но кто сказал, что всегда будет так? Еще пару месяцев назад, если бы кто-то предрек Аде, что она станет жрицей Асмодея, дьяволица просто рассмеялась бы.
        Поэтому сейчас, получив в свое полное распоряжение троих сыновей Ротара, жрица выпытывала каждую деталь. Не все, что старик передал возможным наследникам, хотя бы походило на правду, однако не выслушать их было бы полнейшей глупостью.
        - Кто владеет информацией, тот владеет миром, - сказал ей как-то Дим, и теперь дьяволица видела, что он был прав.
        Ксай посмотрел на застывшую с ничего не выражающим лицом Аду и та, встряхнувшись, вновь обернулась к своим подчиненным.
        - Повтори, что ты сказал, - потребовала она.
        - Сила домена зависит от числа его поклонников, - проговорил тот. - Жрец не может включать в домен других, но способен распространить свою веру. Тем самым величие домена будет подкреплено без увеличения числа его членов.
        Кивнув, Ада отпила вина из стоящей на подоконнике кружки.
        - И что из этого следует? - спросила она, поглядывая на всю троицу.
        - Что жрец может стать сильнее собственного архидьявола, - подал голос Нимрод. - Поэтому отец и хотел, чтобы мы стали следующими. Чтобы правили нашим народом мы, его потомки, а не какой-то полукровка!..
        Ада слегка улыбнулась. Ее золотые глаза оценивающе прошлись по фигуре дьявола.
        - И вы правда верите, что кто-то из вас троих, урожденных в Колыбели инвалидов, способен конкурировать на равных с сыном самого Асмодея?! - она рассмеялась, едва не расплескивая вино. - Да вы вообще ничему не научились от собственного отца! Он отдал свою жизнь ради того, чтобы Дим мог отомстить за гибель Ротара! А вы польстились на слова Номара, который и убил вашего родителя!.. Таких глупцов еще стоит поискать!
        Братья сжимали кулаки от гнева, однако что-либо сделать или сказать не осмелились. Вот если бы Ада не устроила тот праздник, у них нашлось бы что противопоставить проклятой девке. Однако все видели, как впервые жреческий обряд получил одобрение самого Асмодея.
        Ни сам Ротар, ни его предшественники ни разу не смогли привлечь внимание своего Бога. А вот Ада сделала это с первой попытки и сама. Ей не потребовались годы обучения и заучивания формул, новая жрица просто попросила Бога явить свое покровительство - и получила ответ.
        - Итак, как вас учил Ротар расширять веру в Асмодея? - вернувшись к разговору, спросила Ада.
        - Он говорил, что это будет происходить само собой, как только величие Асмодея станет очевидным, - вставил Диксрон. - Ничто не может принудить смертного поклоняться чуждому божеству, если на то не будет воли самого смертного.
        Дьяволица хмыкнула, задумчиво кусая ноготь мизинца.
        - Что ж, на сегодня вы мне больше не нужны. Можете уходить, - взмахом руки отпустив троицу, заявила она. - Завтра на рассвете явитесь к воеводе. Скажете, что у вас возникла свободная пара дней, он найдет вам занятие.
        - Но мы же ученики жреца! - возмутился Ксай, подскакивая на ноги.
        Ада окинула его насмешливым взглядом с ног до головы.
        - Разве? Не припомню, чтобы обещала вас чему-то научить. А теперь…
        - С-сука! - Нимрод бросился на нее, раскинув руки.
        Все случилось быстро. Ада в одно движение села ногами в кресло, оттолкнулась и ударом пяток вышибла воздух из летящего на нее здоровяка. Взмах хвоста - хрустнула шея Нимрода. Дьявол осел на пол уже дохлым.
        Оставшаяся пара братьев прощать его смерть не стала, бросилась в атаку. Ада снова усмехнулась, с легкостью уходя с траектории удара, пропустив мимо летящий в лицо кулак. Маленький шаг в сторону, и Ксай падает от подножки. Наконечник хвоста жрицы юркнул между шеей и черепом потерявшего равновесие врага. Кровь еще не успела проступить из раны, а последний брат уже с грохотом упал на колени, зажимая кровоточащую дыру в груди.
        Тяжело дыша, Ада выпустила сокращающееся сердце из пальцев. Секунда, трое трупов - не так уж и плохо. Откат ускорения заставил жрицу саму встать на четвереньки, чтобы не рухнуть на залитый кровью пол.
        Тяжело дыша, Ада потянулась к источнику своей новой силы. Однако вместо того, чтобы зачерпнуть от Асмодея, решилась вытянуть немного из домена.
        Все прошло гладко и легко, в глазах перестали плясать черные и красные пятна.
        - Ада? Что случилось ?
        Голос архидьявола звучал не зло, скорее удивленно и встревоженно. Дим, похоже, нисколько не переживал, что его жрица подпиталась с трудом накопленной дьявольской маной. Он переживал за нее.
        - Дети Ротара попытались напасть , - сосредоточившись, дьяволица передала собственные воспоминания. - Можешь о них больше не волноваться .
        - Дура! Я тебе зачем целого воеводу оставил?! Чтобы ты сама там неугодных вырезала?! Ты же, твою мать, жрица !..
        Ада слабо улыбнулась и поднялась на ноги. Мысль, что Дим за нее испугался, была приятна.
        - Долго ты еще собираешься с ликанами сидеть ? - решила уточнить она.
        - Думаю, отправлюсь обратно через пару дней. Все пошло не так, как я планировал .
        - К чему нам следует готовиться ? - мысленно спросила Ада, распахивая дверь комнаты, и тут же встретилась взглядом с дежурным стражником. - Эй ты, наведи порядок здесь!
        Дьявол кивнул и бросился выполнять указание. В проходе он замер, оценивая взглядом лежащие тела, но комментировать произошедшего не стал. Хотя слухи теперь пойдут по крепости самые впечатляющие.
        - Один я тут надолго, - сообщил он, подняв глаза на Аду.
        - Ну так найди кого-нибудь себе в помощь! - отмахнулась та. - Или хочешь, чтобы твоя жрица спала на улице?
        - К тому же, к чему и всегда , - ответил Дим после короткой паузы. - Мы будем захватывать мир .
        Глава 13
        РАЛ, ГОРОД ЛИКАНОВ. ДЬЯВОЛ ДИМ.
        «Доброволец» отвечал за снабжение между деревнями и городом. Имени я его не запомнил, хотя Рьерт во время застолья нас представил. Впрочем, это все не имело значения - после первых же двух вопросов из числа подозреваемых его вычеркнули.
        - Можешь быть свободен, - великодушно взмахнул лапой Рьерт, отпуская проверенного. - Кто желает стать следующим?
        - Я, - вызвался дипломат.
        Собственно, дипломатом его должность не называлась, это я для себя его так окрестил. Имя, кстати, тоже не укрепилось в моей голове - у ликанов бедновато с фантазией, и постоянное рычание в именах делает их похожими друг на друга.
        - Хорошо, приступим, - подходя к нему, выдохнул я, ловя спокойный взгляд ликана. - Отвечай на вопросы Эрьора только правду и ничего, кроме правды .
        В будущем нужно будет обязательно обзавестись своим аналогом Библии, подумал я. Не из прагматических целей, а для создания подходящего антуража. Никто ведь на Земле не верит всерьез, будто клятву на священном тексте нельзя нарушить. Иначе не существовало бы статьи за ложные показания.
        - Ты имеешь отношение к нападению стаи? - спросил Эрьор, тоже стараясь смотреть в глаза очарованного.
        - Нет, - твердо ответил дипломат.
        - Замышляешь ли ты против Рьерта? - последовал новый вопрос.
        - Нет, - не меняя тона, проговорил тот.
        Я обернулся к замолчавшему начальнику замковой стражи.
        - Сам он, может быть, и не причастен, но вдруг что-то видел? - предположил я.
        Дипломат хлопнул глазами, приходя в себя. Однако я схватил его за подбородок и снова навесил очарование.
        - Знаешь ли ты кого-то, кто замышляет против Рьерта? - дождавшись, когда я рукой подам сигнал, спросил Эрьор.
        - Лорды Зерер и его брат Рутер, - замедленно проговорил дипломат.
        - Что тебе известно? - почуяв добычу, рыкнул мой коллега по допросу.
        - Две недели назад я их подслушал, когда договаривался о встрече Рьерта и остальных лордов, - сообщил дипломат. - Они готовят покушение по дороге к месту сбора встречу.
        - Почему сразу не рассказал? - взъярился лорд, но его вопрос очарованный проигнорировал.
        И верно, я велел отвечать только Эрьору, так что все в порядке. Пока он под моим контролем, тут хоть Армагеддон случись, отвечать он будет только начальнику замковой стражи, остальные все побоку.
        - Почему ты скрыл это? - спросил он.
        - Хотел рассказать перед тем, как Рьерт соберется в дорогу, чтобы получить награду, - признался тот.
        Что-то скрипнуло у меня за спиной, но я не разрывал контакта с глазами жертвы. Рьерт злобно проворчал себе под нос, но все же вынес вердикт:
        - Отпусти его, Дим.
        Я кивнул и отступил на шаг. Глаза слезились от напряжения - моргать-то мне во время действия очарования не полагается, это я еще на той искательнице выяснил.
        - Благодарю за помощь, - заметив, как я стараюсь проморгаться, вставил Рьерт. - Ты готов к следующему?
        - Поехали, - кивнул я в ответ.
        Допрос длился, казалось, уже несколько дней. Глаза болели от напряжения, заряд в ядре упал на четверть, однако главное мы сделали.
        Казначея, виновного в сговоре со стаей, посадили под замок, предварительно убедившись, что он ничего с собой не сделает. Впрочем, вряд ли в его социальном положении предатель был способен пожертвовать собой. Им двигала исключительно алчность, а такие на себя руки не накладывают.
        Оказавшись в своей комнате, я опустился на кровать и закрыл глаза. Резкий толчок ударил изнутри в районе солнечного сплетения. Я на мгновение задохнулся от боли, но нить Ады засияла ярче - жрица тянула из меня силу, как умирающий от жажды тянет воду.
        Тогда-то и состоялся этот разговор о детях Ротара. Я же мысленно отметил, что возможности жреца мне не ясны, да к тому же еще и отличаются от моих. Этот вопрос требовалось прорабатывать в спокойной обстановке, а сейчас мне предстоял еще один контакт.
        - Адам, ликаны закончили работу ?
        Ответа пришлось подождать, но не долго. Видимо, воеводе потребовалось время, чтобы сосредоточиться.
        - Да, Дим. Крепость полностью готова , - ответил он.
        - Спасибо. Все в порядке? Что говорит Касси ?
        И снова затяжная пауза, будто появилась задержка связи.
        - Что мир изменится. И это только начало .
        - Хорошо, готовьтесь к войне и походу к марунам. Я выдвигаюсь обратно через пару дней. Так что на тебе подготовка сопровождения .
        - Я справлюсь , - ответил он через несколько секунд.
        - Спасибо , - завершил сеанс я, обрывая разговор.
        Теперь настала пора собирать долги с ликанов. И, пожалуй, провести тест с Рьертом все же получится. Не так уж он и плох, а другого союзника у меня, вероятно, не предвидится в ближайшее время.
        Примерно прикинув, как правильно провести разговор, я вновь покинул комнату. В этот раз Эрьор не стал терять времени, и по обе стороны от моей двери расположились стражники. Уже знакомый мне Тьер хмуро кивнул, стоило мне закрыть за собой дверь.
        - Ну что, парни, готовы послужить на благо своему лорду? - с усмешкой спросил я, делая шаг по коридору.
        Приставленный Эрьором эскорт двинулся следом. В иной ситуации их бы, наверное, сменили кем-то другим, но ликанов сейчас не так много-то в строю осталось после нападения стаи. И, похоже, у главного охранника замка просто не хватало рук. Нельзя сказать, что это меня как-то волновало. В конце концов, я не могу решать абсолютно все проблемы своего союзника. Я этого, между прочим, и не обещал. Так что спасение утопающих - дело самих утопающих.
        Кроме того, откровенно говоря, я теряю время. Пока остальные Герои усиленно качаются, я подвязался играться в детский сад и вытираю сопли щенку. Это злило даже больше, чем осознание отсутствия хоть сколько-то полезных знаний об этой стороне Колыбели. С Империей хотя бы понятно было, чего от нее ожидать. А здесь остается только взять дубину покрепче, да махать рукой почаще, пока желающие перечить не переведутся.
        Однако мне до последнего не хотелось наводить порядок в диких племенах железной рукой кровавого тирана. Крепло у меня ощущение, что однажды ступив на эту дорожку, я потом уже не захочу с нее сворачивать.
        В раздумьях я добрел обратно до малого зала. Рьерт с советниками еще не разошлись, их голоса раздавались даже сквозь закрытые створки дверей. Кто-то отчаянно спорил, но я не особо прислушивался. Дежурные стражники распахнули передо мной двери, даже и не подумав сообщить высокому начальству, что дьявол ломится в гости. Неужели у меня так авторитет вырос в их глазах?
        - Опять ты?! - гневно прорычал Эрьор.
        Остальные тоже счастьем не лучились, на мордах скорее застыло недовольное выражение гадливости. Даже Рьерт, сидевший во главе стола, смотрел на меня без капли радости.
        - А ведь я вам только добро принес, - покачал головой я, обводя собравшихся взглядом. - Лорд Рьерт, я принимаю вашу работу по созданию крепости Ольх. Наша сделка выполнена.
        Стоило мне об этом объявить, щенок на троне вздрогнул, с ужасом уставившись на собственные лапы в поисках необратимых изменений. Его придворные отпрянули от своего хозяина, будто малец враз стал заразен. Но одна секунда сменялась следующей, а ничего внешне не менялось.
        Без сомнения, Рьерт почувствовал, как утекают его жизненные силы - точно так же, как и я ощутил их прилив. Но больше ничего и не должно было произойти, ведь я по большей части просто врал щенку в глаза. Впрочем, это не отменяет моего решения.
        - Мое предложение, Рьерт, - подойдя к общему столу, я постучал по нему когтем указательного пальца. - Ты обдумал его? Если нет - я ухожу прямо сейчас, моя работа здесь закончена.
        Первым зашевелился Эрьор, сообразивший, что сейчас речь идет о чем-то крайне важном. Однако прежде чем главный сторож раскрыл пасть, лорд испуганно взглянул на меня.
        - Я согласен, - сообщил он.
        - Тогда пусть меня проводят к пленнику, - чуть склонив голову набок, я скрестил руки на груди. - А пока скажи мне то, что должен сказать.
        - Сейчас? - вздрогнул лорд.
        - Хочешь, пойдем со мной, - равнодушно пожал плечами в ответ. - Ты прекрасно знаешь, мне без разницы, где заключать сделку.
        Слово было сказано. Советники не решились возмущаться поведением своего лидера в открытую, однако, полагаю, как только я покину Рал, маленькому лорду устроят веселую жизнь. Меня это, конечно, уже касаться не будет. Со своими подданными Рьерт разберется и сам. Я и без того слишком вцепился в ликана, стараясь хоть как-то оправдаться перед дикими, мол, я на их стороне, видите, даже ручного ликана завел?..
        - Да, пожалуй, схожу с тобой, - решительно кивнул Рьерт, вставая со своего трона. - Мне все равно нужен перерыв, чтобы все обдумать и взвесить. Остальных прошу вернуться к своим обязанностям, вам сообщат, когда я решу продолжить разговор.
        Я кивнул ему и первым покинул малый зал. Мои конвоиры стояли там же, где я их и оставил. Явление маленького лорда заставило Тьера и компанию вытянуться по струнке, но хозяин Рала даже внимания на них не обратил.
        В полном молчании мы дошли до комнаты, где временно обитал казначей. Из-за толстой двери с наслоением металлических полос слышался тихий скулеж.
        Пара охранников, приставленных Эрьором, сперва покосились на своего владыку, и лишь после его кивка отступили в сторону, пропуская меня к заключенному. Впрочем, Рьерт не пожелал оставаться снаружи, сразу же вошел вслед за мной. Дверь хлопнула, отрезая нас от мира, и маленький лорд обернулся ко мне.
        - Ты уверен, что это сработает? - шепотом спросил он.
        Да, щенок напугался до усрачки во время исполнения первой сделки, однако нашел в себе силы дойти до самого конца, и только здесь, наедине со мной и будущим трупом, его голос дал петуха. Как и все остальные жители Колыбели Рьерт о существовании Героев и Богов слышал краем уха, но на своей шкуре прочувствовать воздействие мистических практик ему еще не приходилось. Удаленность от дьяволов тоже не давала вживую познакомиться с нашими способностями. И теперь это его напугало.
        Это я спокойно уйду, и ничего в моей жизни не изменится, Рьерта вот могут и на вилы поднять, если возжелают - уж больно сделки с дьяволами удобный повод для свержения власти. Да что говорить, у нас на Земле скольким монархам перекрыли кислород, очернив их участием во всяком непотребстве. А здесь - сами Боги велели бить в спину ради власти в собственном роду.
        - Вот сейчас и узнаем, - пожал плечами я, оборачиваясь к бывшему казначею.
        Над ликаном уже успели всерьез поработать - морда мятая, правый глаз заплыл, шерсть застыла клиньями от спекшейся крови. Кажется, во рту у предателя стало меньше зубов - подвывая, он издавал характерные сосущие звуки.
        Две короткие цепи на верхней паре лап - прикреплены так, чтобы приговоренный практически вжимался в холодную стену. Вместо приятного и мягкого ложа, к какому явно привык бывший казначей, небольшой деревянный столик. Впрочем, из-за цепей на руках он бы все равно не смог лечь, так что повод радоваться, что вовсе не на пол бросили. Судя по непрекращающемуся вытью, на нас заключенный уже не обращал никакого внимания, полностью погрузившись в мир собственных страданий.
        - Итак, - проговорил я, ощущая брезгливость от одной мысли, что мне придется прикасаться к тронувшемуся умом ликану, - я предлагаю тебе сделку. Ты приносишь в жертву его, - кивок в сторону казначея, - а я возвращаю тебе часть твоей души, полученной по предыдущей сделке.
        Рьерт замедленно кивнул и протянул мне лапу для рукопожатия. Очевидно, он опасался, что две сделки подряд заведут его в могилу. Однако если бы мироздание посчитало, будто исполнить свою половину договора я не смогу, оно бы просто не дало заключить подобный контракт. Эту механику я ликану не объяснял, так как незачем лорду забивать себе голову такими вещами.
        - Сделка.
        - Сделка.
        Незримая волна прошлась по моему телу, но ощущение стало едва уловимым - похоже, предсказанное Адой привыкание подбирается все ближе. В любом случае это никак не повлияет на результат.
        Положив одну руку на плечо лорда, второй я коснулся лба казначея. Не то чтобы в физическом контакте была такая уж большая нужда, однако хотелось проверить наверняка.
        - Режь, - приказал я.
        Кровь хлынула густым потоком из вскрытого горла. На мгновение я растерялся, глядя на медленно отступающего Рьерта. Щенок зажимал свою глотку обеими руками, сквозь пальцы скатывались струйки крови, мгновенно пачкающей шерсть и одежду.
        Казначей, сбросив браслеты кандалов, потянулся коротким ножом ко мне, но я успел отстраниться достаточно, чтобы избежать удара. Выставив ладонь, второй рукой перехватил запястье заключенного. Он взвыл, хрустнули кости, нож упал на пол.
        - Тревога!!! - заорал я, понимая, что сам Рьерт на помощь позвать не сможет.
        Стоя на коленях, лорд все еще зажимал рану на горле. Бешено вращая глазами, он пытался что-то мне сказать, возможно, тоже позвать стражу. Отвлекшись на него, я упустил момент, когда казначей раскрыл пасть и щелкнул зубами у моей шеи. Апперкот, и зэк растекся по стене, провалившись в нокаут.
        Я заново застегнул предателя в кандалы и быстро осмотрел его вещи. Отмычки не было, значит, браслеты расстегнул кто-то из стражников. Ну, или иных сторонников бунта. В любом случае это могло значить лишь одно - у Рьерта действительно нет никаких шансов удержать власть. Да что там, у него даже просто пережить этот день не выйдет!..
        Бросившись к лорду, я подхватил его подмышки и взмахом руки спалил к чертям дверь каземата. Воздух мгновенно раскалился, на пол рухнул ворох пепла и проеденные пламенем Инферно листы металла. Обоих стражников, несших караул, видно не было, да и мой конвой куда-то пропал.
        Хотя, чего там, и так все ясно. Переворот же.
        Словно в ответ на мои мысли сверху раздался лязг железа и крики. Кто-то с кем-то рубился насмерть. С лестницы, уводящей из тюремного отделения подземелья, скатилась отрубленная голова ликана. Не без труда я узнал в обезображенной башке Тьера.
        Рьерт все еще истекал кровью у меня на руках, и нужно было принимать решение здесь и сейчас.
        - Прости, - проговорил я, отпуская маленького лорда.
        Ликан опустился на колени, даже не пытаясь поднять головы. Я шагнул обратно в камеру, подхватил нож казначея и, задрав ему нижнюю пасть, пропахал лезвием глотку. Горячая кровь брызнула мне в лицо, враг задергался, но, в отличие от лорда, его руки оказались прикованы к стене.
        - Сдохни, мразь, - выдохнул я ему в морду и вогнал нож в правый глаз.
        Позади меня всхлипнул Рьерт, меня же выгнуло дугой. Мощь переполнила каждую клетку тела, размывая сознание в эйфории. Уже рефлекторно шагнув в домен, я слил полученное и поспешил обратно в Колыбель.
        Рьерт все еще стоял на коленях, с его рук капала на пол кровь. Маленький лорд выпучил глаза, резко и отрывисто дыша… И не умирая.
        - Выдыхай, бобер, - хлопнул его по плечу я. - Пока что ты спасен.
        Он все еще не убирал рук от горла, но смог найти в себе смелость заговорить. Речь, однако, звучала сипло - явно голосовые связки не восстановились до конца. И, наверное, уже никогда не смогут.
        - Как так вышло? - спросил он, с ожиданием уставившись на меня.
        - Сделка тебя спасла, - ответил я, обходя коленопреклоненного ликана. - Но это не значит, что у тебя в запасе осталась еще одна жизнь. Там наверху сейчас режут друг друга те, кто возжелал поделить твои земли. Ты меня понимаешь?
        Он наклонил голову, отпустил собственное горло из пальцев и всхлипнул.
        - Я не удержу власть, и мой род прервется, - едва слышно ответил он.
        Я же осторожно приблизился к лестнице и выглянул. Голова Тьера оставила широкий шлейф кровавых брызг, тело осталось лежать наверху. Из кривого обрубка шеи, сделанного чем-то явно зазубренным, все еще толчками вытекала кровь. Однако не похоже, что кто-то собирается к нам спускаться.
        - Дьяволы могут обеспечить тебе поддержку, - вернувшись к лорду, предложил я. - Как ты помнишь, я обещал, что сделаю так, что власть над всеми ликанами станет тебе доступна, но только от тебя будет зависеть, сможешь ли ты ее взять.
        - Это твоих рук дело?! - шокированный этим выводом, воскликнул Рьерт, окончательно приходя в себя. - Но как?!
        Я отмахнулся, как от ничего не стоящей мелочи. Пусть считает, что его знакомый архидьявол настолько продуманный сукин сын, что даже переворот внутри переворота просчитал, сидя в грязной пивнушке на другом конце города. Подобные мифы, создающие имидж крутого перца, нужно поддерживать всеми силами.
        - Значит так, тебе здесь не выжить, - сразу хватая быка за рога, выпалил я, рывком поднимая лорда на ноги. - Поэтому либо мы сейчас с боем прорываемся из города, либо я ухожу, а ты погибаешь. Твой выбор?
        - Но ты же обещал…
        - И я от своих обещаний не отказываюсь! - кивнул в ответ, придерживая сипящего ликана. - Смотри сам, пока что ты никто и звать тебя никак, после сегодняшней ночи о тебе даже не вспомнит никто - будут делить корону и трон. Но ты всегда сможешь вернуться и отомстить. В любом случае если я сейчас уйду, ты будешь мертв минут через двадцать от силы.
        - Я с тобой, - сглотнув ком в горле, кивнул Рьерт.
        - Тогда предлагаю сделку, - усмехнулся я, обернувшись в сторону лестницы. - Пока ты еще правитель этих земель, можешь пожертвовать мне всех, кого мне придется убить на пути из города.
        - А мне не придется отдавать часть души? - вновь схватившись за глотку, спросил он.
        - Нет, все, что тебе придется отдать - души твоих подданных в обмен на спасение. Сделка?
        Он замялся на миг, но после взглянул на дохлого казначея в углу и кивнул.
        - Сделка.
        Глава 14
        - Не лезь, - ухватив Рьерта за плечо, я оттолкнул щенка себе за спину.
        Пара ликанов в забрызганных чужой кровью кольчугах преградили нам путь через коридор. На шипах булавы левого болтался клок слипшейся шерсти. Ухмыляясь, мятежник стряхнул его на стену.
        - Уходи, дьявол, - рыкнул второй, делая шаг в сторону. - Это не твоя битва.
        - Да, вали отсюда, - продолжая мерзко скалиться, встрял другой. - А с лордом мы сами разберемся. По-своему.
        За их спинами лежал, безвольно раскинув руки, один из ребят Тьера. Из его раскроенного черепа еще вытекали мозги. Чуть дальше упокоился его противник - с вбитым в лоб кинжалом защитника.
        На левых рукавах мятежников повязаны забрызганные кровью белые ленты. Значит, всех участников мятежа в лицо не знают, да и в неразберихе так проще ориентироваться. А еще это значит, что к восстанию готовились заранее, и у бунтовщиков эти повязки были под рукой.
        В замке продолжался бой - гремел металл, до нас долетали злые крики сражающихся. Воняло паленой шерстью, мокрой псиной и кровью. Где-то выше начинался пожар - легкий дымок висел под потолком.
        - Интересное предложение, - усмехнулся я, разводя пустые руки в стороны. - Что вы готовы мне отдать за невмешательство?
        - Дим! - удивленно воскликнул Рьерт за моей спиной, а оба врага оскалились.
        Это же так понятно - дьявол всегда ищет выгоду. И даже несмотря на то, что мне в любом случае не дадут уйти живым, торгующийся противник - не так опасен. К тому же они видят, что я безоружен.
        - Назови свою цену, дьявол, - предложил правый, заметно расслабившись.
        Этого мне хватило. Перестав следить за собой, он взглянул мне в лицо, а дальше оставалось лишь воспользоваться возможностью.
        - Убей его ! - приказал я, указывая рукой на левого.
        - Чт…
        Свист воздуха, хруст кости. Мятежник уставился на сползающего по стене напарника, словно не мог поверить, что только что убил его собственными руками.
        Я бросился вперед, выставив руки и пригнув голову. Ликан взмахнул булавой, но промазал - шипы свистнули надо мной. Апперкот в челюсть, и враг уже лежит на полу.
        Пинком выбив оружие у поверженного, я упал коленями ему на грудь. Ликан выдохнул мне в лицо вонючий воздух. А потом его морда заметалась из стороны в сторону под ударами моих кулаков. К разлетающимся слюням прибавилась кровь, позади вскрикнул Рьерт. Схватив дезориентированного врага за голову, я со всей силы шваркнул его об пол затылком. Хрустнул череп, и взгляд мятежника потух.
        Прибавки от сделки я даже ощутить как следует не успел, слишком быстро все закончилось.
        Встав на ноги, я поднял выбитое оружие и бросил лорду.
        - Пригодится, - прокомментировал, наскоро обшаривая труп. - Ты что, страже вообще не платишь? Где деньги?!
        Вид у меня, наверное, был устрашающий - Рьерт аж отступил на шаг. Впрочем, брызги крови на лице никого не красят.
        - Ты… просто зверь, - промямлил тот. - А еще нас дикарями зовешь.
        - Только конченый кретин думает, что драка - это красивое фехтование и вежливое расшаркивание с противником, - заявил в ответ, подходя к пронзенному кинжалом. - Враг должен быть убит, и здесь все средства хороши. Вот тебе еще один бесплатный урок - кто выжил, тот и прав.
        Подняв морду мертвеца, я с усилием потянул нож. Кость держала крепко, лезвие едва не сломалось, пока я вынимал застрявшее оружие. Рьерт держал свою булаву обеими руками и переминался с ноги на ногу.
        Хмыкнув, я вытер трофей о шкуру мертвеца и кивнул в сторону верного солдата.
        - Чего стоишь? Кольчугу снимай!
        Лорд выпучил глаза.
        - Зачем?
        На нем, собственно, была только кожаная безрукавка. Он ведь у себя в замке был, под защитой верной гвардии, зачем облачаться в доспехи?
        - Затем, что я не прикрою тебя от стрелы или брошенного ножа, - пояснил в ответ. - И быстрее давай, время на исходе!
        Чтобы раздеть тело погибшего, мне пришлось помочь - сам Рьерт просто поднять труп не смог. Но через пару минут безрукавка была отброшена, лорд натянул мягкий поддоспешник, сверху с моей помощью - кольчугу.
        - Ни у кого нет даже завалящей монетки, - резюмировал я, обшарив карманы убитых. - В кости, что ли, все проиграли?
        - Кто возьмет с собой деньги в замок? Я всех кормлю и одеваю за свой счет, - недовольно отозвался Рьерт.
        - Неправильное время, - заметил я. - Верно будет: кормил и одевал.
        Щенок, видимо, решил огрызнуться, у него уже даже в горле заклокотало, но нас прервали самым грубым образом.
        В коридор ввалилась пятерка мятежников. С этими поговорить уже бы не вышло, так что я швырнул в ближайшего кинжал. Нож свистнул, распарывая воздух, крутанулся в полете… И ударил врага рукоятью в глаз.
        Ликан взвыл, но его дружки уже бросились в атаку. Получившего в морду оттолкнули в сторону, сразу втроем стараясь достать меня.
        - Асмодей, - с улыбкой я вскинул кулаки, - для тебя!..
        Два огнешара сорвались с кистей и стремительно ударили по врагам. Гулкие разрывы снарядов обсыпали каменную крошку с потолка, мгновенно ударившую во все стороны. Кислород выгорел, легкие сжало от ожога.
        Пятно копоти на полу, стенах и потолке. Крупные хлопья сажи плавно оседали в проходе, будто черные снежинки.
        Позади меня закашлялся Рьерт, и я медленно опустил руки. Обернувшись к маленькому лорду, хмыкнул. Пять жертв принесли мне не так много мощи - то ли я привык, то ли стоимость их душонок оказалась очень мала. А вот щенку так не повезло.
        Взрывная волна отшвырнула мальца на добрых пять метров, часть шерсти на морде опалило. Нужно будет в будущем учитывать, что меня защищает дьявольская природа, остальным так не везет.
        - Сейчас сюда сбегутся все кому не лень, - хрипло проговорил я, сплевывая пепел. - Нужно валить.
        Подав руку, помог оглушенному Рьерту встать на ноги и встряхнул. Голова лорда болталась из стороны в сторону. Схватив его за челюсть, я заставил посмотреть мне в глаза.
        - Приди в себя , - приказал, не чувствуя никакого сопротивления.
        Взгляд Рьерта приобрел былую осмысленность. Я хлопнул его по плечу и первым пошел вперед. Снаружи коридора еще продолжалось сражение, но то ли моя магия повлияла, то ли одной из сторон приходилось туго - шум резни постепенно сходил на нет.
        За поворотом показались распахнутые двери. В проеме лежали двое убитых, судя по отсутствию повязок - наши. Одного пронзило копье, и ликан даже в смерти вцепился в него, то ли пытался вытащить, то ли схватился, потеряв равновесие. В любом случае трехгранный наконечник вышел из спины, оставив тело приподнятым. Второму размозжили голову.
        Во внутреннем дворе замка лежало десятка два трупов. Здесь потери были с обеих сторон. Живых видно не было, однако это еще ничего не значило. Не похоже, что бунтовщики знали, где искать Рьерта, иначе дружно ломанулись бы в подвал. Но стоит выйти на открытое пространство, кто-то да заметит нас.
        Осторожно выглянув наружу, я убедился в отсутствии врагов и уже хотел обернуться к лорду, как наверху раздался треск. Со второго этажа через окно выбросили тело. Убитый рухнул на землю вместе с осколками.
        Кровавые брызги разлетелись во все стороны, и Эрьор замер. Вот и все для начальника замковой стражи. Повязки на нем я не заметил, значит, он хранил верность Рьерту до конца.
        - Бежим! - схватив лорда в охапку, рыкнул я.
        Рьерт и пискнуть не успел, а я уже тащил его на спине, бегом устремляясь к лестнице на замковую стену.
        Сзади прозвучал чей-то крик, нас заметили, но останавливаться я не стал. Ступени прогудели под моими сапогами. Взлетев на стену, я выпустил когти.
        - Держись крепче! - приказал висящему у меня на спине ликану и тут же перемахнул через ограждение.
        Когти вонзились в камень на метр ниже, со страшным скрежетом разлетелись искры. В нос ударил запах жженной кости, пальцы заныли от боли. Кракнул коготь, и я с шипением оттолкнулся от стены.
        Подбросив Рьерта повыше, я рванул прямо. С учетом, что замок стоит в самом центре Рала, все равно, в какую сторону бежать. Ликан крепко вцепился в меня и тихонько подвывал.
        Дважды свернув с подозрительно пустой улицы, меняя направление, я резко затормозил перед вышедшей нам навстречу стражей. У них повязок не имелось.
        - Стой! - вскинул руки один из них. - Мы вас не видели!
        Сказал он вовремя - фаерболл уже расцвел огненным цветком на моей ладони.
        - Уходи через восточные ворота, - проговорил стражник, и его отряд расступился.
        Рьерт что-то плаксиво пискнул у меня из-за спины, а я уже побежал дальше. Городские дома мелькали по бокам, но никто больше нам не попадался до самых ворот из города.
        Стражник не обманул - они оказались раскрыты. Какой-то внушительный караван проходил досмотр, и охране было не до нас. Там явно что-то шло не так, как положено - всех караванщиков собрали в одну толпу и держали на расстоянии, угрожающе наставив копья.
        - Держись, - напомнил я Рьерту, пулей взбираясь по лестнице на стену.
        Никто не заметил нас до тех пор, пока я не спустился с другой стороны. А потом это уже было неважно - я побежал со всех ног в направлении леса.

* * *
        - Как думаешь, что будет дальше? - спросил Рьерт, когда я вынес его достаточно далеко.
        Заходить в деревни сейчас не следовало, потому я вел через лес напрямик к крепости Ольх. Понятно, что ликаны и так будут знать, где искать щенка, однако не стоит еще и указывать, какой дорогой мы пошли.
        - Я не Касси, я будущее не вижу, - пожал плечами в ответ.
        Однако это мальца не удовлетворило. Он тяжело вздохнул, заново переживая события, свалившиеся на голову не успевшего нормально вступить в должность лорда.
        - Тот стражник отпустил нас. И если об этом станет известно… - он вздрогнул. - Я ведь даже не знаю его имени.
        - Жизнь вообще жестока и несправедлива. Тебя предали те, кому ты больше всего доверял. Обычное дело, - сообщил я. - Главное, чтобы ты вынес из этого важнейший урок - доверять можно только себе самому. Каждый ищет выгоду для себя, использует других для себя. Живет для себя и так далее. Высокие принципы - это сказки. Нет добрых и заботливых, есть те, кому это выгодно, и те, кому нет. Пока ты был полезен, тебя поддерживали, но как только перестал - цена твоей жизни резко снизилась до нуля.
        Он покривил морду, будто лимона зажевал. Ну да, наивный он пока что, но ничего, через некоторое время либо поймет, что я прав, либо погибнет.
        - Как ты живешь с таким подходом? - все же спросил он. - Разве можно вообще никому не доверять?
        - В том-то и дело, Рьерт, - хмыкнул я в ответ. - Только благодаря такому подходу к окружающим я и жив до сих пор.
        И ведь не вру. Готовность отбирать у других души - в действительности всего лишь следствие моего отрезвляющего опыта общения с людьми. Затворниками не становятся те, кого окружают добрые и отзывчивые.
        С тех пор, как моя помощь попавшей в беду девушке обернулась сперва конфликтом с бандитами, а затем спасенная меня же и предала, я резко поумнел. Одинокий неуязвим, как сказал один персонаж. И это правда - не привязывайся ни к кому, и жди от всех вокруг удара в спину. А лучше - вообще не связываться.
        Хотя чего там жаловаться, мне довелось повидать такое, о чем ни один землянин и мечтать не мог. Другой мир, магические способности, огромная сила, по-настоящему экзотические женщины - кто бы на моем месте отказался? Соплежуй и ОЯШ, в жизни девку за сиськи не лапавший?
        - Ладно, идем, - кивнул в направлении крепости. - Нам еще топать и топать.
        Ликан тяжко вздохнул, но последовал за мной. И то верно, что ему еще оставалось? Без меня он бы уже не раз погиб, и Рьерт по-прежнему нуждается во мне. А со временем это станет ключом ко всему его народу.
        Я же обещал помочь завоевать ликанов. И все еще намерен сдержать слово. Не потому, что мне его нельзя нарушить, а потому, что мне это выгодно.

* * *
        АЛЬТАРА, ПОДВАЛ ДОМА, АРЕНДОВАННОГО ТАНИ И ЕЕ КОМАНДОЙ. ЛАБОРАТОРИЯ МАНДАРА.
        Искатель отложил пустую колбу. На дне еще оставался мелкий осадок реагентов, но основная доза уже досталась подопытной. Маг не торопился, спокойно записал время и количество примененного зелья, затем собрал использованные приборы в ящик.
        Слева от стола с алхимическим оборудованием загремели цепи. Мандар бросил взгляд на испытуемую и медленно стянул с рук тонкие перчатки.
        Девушка, в чьей крови сейчас плескалось экспериментальное варево, на четверть была ирбисом. И, нужно сказать, великолепным.
        Кошачьи глаза ярко-желтого оттенка, аккуратные маленькие зубы, практически полное отсутствие лишней шерсти на теле - если не считать, конечно, спину, хвост и гриву на голове. Сейчас раздетая квартеронка лежала на полу с согнутыми в коленях ногами. Ее кожу покрывали мелкие капли пота с едва уловимым ароматом полыни. Кроме цепей и кандалов на запястьях и щиколотках на ней больше ничего не было.
        Мандар в очередной раз оценил приобретение и хмыкнул. Он не знал, кто решил свергнуть драконидов, но маг был ему благодарен - иначе ему бы не позволили проводить эксперименты над подобными экземплярами.
        Работорговец в открытую признался, что деревню ирбисов специально вырезали, чтобы молодежь заковать в ошейники. Стариков и младенцев пустили под нож - они дешево стоят по нынешним временам - а подростков и молодых взрослых поволокли на продажу.
        Конкретно этой девушке еще очень повезло: Мандару пришлось перебивать цену Гая, хозяина борделя. И даже девственность квартеронка до сих пор сохранила, а так бы через нее уже прошла вся городская стража. Уж очень нравились полукровки обычным жителям Колыбели, сказывались сотни лет элитарности.
        - О-ох… - тихонько вздохнула квартеронка, выгибаясь дугой на дощатом полу.
        Мандар хмыкнул и сделал очередную пометку в журнале. Новый состав показывал результат куда быстрее предыдущих. Конечно, это не значит, что дело только в ингредиентах и дозировке. Нужно было учесть еще и индивидуальные параметры испытуемой. Однако из семи квартеронок, эта реагировала быстрее. Маг уже наметил, что позже обязательно повторит эксперимент с предыдущими зельями - чтобы убедиться в правильности расчетов.
        С пола вновь раздался стон, на этот раз куда громче предыдущего. Маг сделал вторую пометку, и тут дверь лаборатории слетела с петель. Мандар успел подготовить заклинание и обернуться, но оказалось поздно.
        Крохотный арбалет щелкнул, болт вошел в глаз колдуна, мгновенно прикончив экспериментатора. Тело Мандара опустилось на колени, левая рука снесла записи со столешницы. Одновременно с очередным стоном ирбиса лоб убитого ударил в деревянный пол.
        Убийца спокойно перезарядил арбалет, затем поправил капюшон черного плаща и только после этого прошел в комнату.
        Осмотрев колбы и реторты, он взял горелку и поджег журнал экспериментатора. Бумага, покрытая специальным составом, занялась неохотно, огонь бросил на худое лицо стрелка сеть глубоких теней, превратив его в оживший труп.
        Пошарив на полках, убийца разлил по полу и столу содержимое нескольких склянок. Все это время жертва экспериментатора стонала на полу. Бросив объятую пламенем тетрадь на пол, арбалетчик прошел в центр комнаты.
        Дождавшись, когда пламя разгорится достаточно, чтобы его уже было не погасить, он вытащил стержни из кандалов и освободил пленницу. Сняв плащ, набросил его на жертву и, закинув стонущую себе на плечо, прошел на выход.
        Поднявшись по лестнице на первый этаж, мужчина перешагнул лежащего на полу в луже крови Калма и, прихватив заранее собранные по дому деньги, спокойно выбрался через окно на задний двор.
        Скрываясь в тенях, убийца пересек две улицы, свернул в сторону порта, а затем остановился в темном переулке.
        Через пару минут мимо проехала, гремя колесами, крытая повозка. Тащивший ее громадный жук притормозил на мгновение, сбрасывая скорость, а затем наддал, спешно покидая место встречи.
        Лишь когда они отъехали достаточно, убийца стянул плащ со спасенной квартеронки и улыбнулся. Под потолком покачивалась маленькая лампа, а плотная ткань не давала свету проникать наружу.
        Спасенная девушка все еще слегка постанывала, ее взгляд уставился в одну точку, дыхание оставалось поверхностным, рот приоткрыт. Но она даже сейчас, в этом полубезумном состоянии, оставалась хороша.
        Стрелок промокнул белую чистую ткань и вытер лицо квартеронки. За нее дадут хорошую цену в диких краях. Новый военный вождь каменных орков должен быть окружен лучшими женщинами в своем гареме - и эта пополнит его коллекцию.
        Оставалось лишь вывезти ее на корабль, а там - прямиком в земли орков.
        Война - замечательное время, подумал арбалетчик. Она дарует прекрасные возможности по наполнению собственного кошелька. Главное - знать, когда и с кем поговорить, а потом вовремя выйти из игры.
        Повозка катилась по Альтаре и вскоре оказалась в портовом районе. Корабль островитян как раз грузился, чтобы отплыть в очередной рейд. Если верить бумагам, они регулярно ходили на свою родину, однако кто в такое время верит бумагам?

* * *
        ЗЕСТОЛГОЙ, СТОЛИЦА КАМЕННЫХ ОРКОВ. ЛИЧНАЯ КУЗНИЦА ВОЖДЯ.
        Молот в последний раз ударил по наковальне, рассыпая искры в стороны. Легкие дымки там, где осколки раскаленного металла коснулись, были мгновенно сбиты огромным серокожим кузнецом. Довольно оскалившись, коваль поднес получившийся клинок к клыкастой морде и внимательно осмотрел.
        Ожидавшие в стороне подмастерья гноллы выжидающе уставились на своего мастера. Орк же покрутил заготовку меча, внимательно осматривая, после чего бросил обратно на наковальню. Оранжево-красная полоса металла звякнула, столкнувшись с черным тяжелым куском.
        - Духи говорят, меч будет хорошим, - заявил каменный орк, разминая суставы пальцев.
        - Стоит ли спрашивать духов, когда мастером выступает сам великий Ор’римм? - заискивающим тоном произнес один из подмастерьев.
        Сын верховного шамана Ор’рамма скривился от лести. А затем в одно движение развернулся, ладонью приложив подхалима по морде так, что тот рухнул в метре от места, где стоял.
        - Еще раз я услышу, как ты поносишь духов, земляной червь, лично сожгу в домне! - прорычал кузнец, и его глаза вспыхнули алым огнем. - Это всех касается!.. Вы все здесь живете только потому, что духи привели нас к жилам!.. Завтра же на рассвете принесете трех наложниц в жертву, чтобы искупить свою вину!
        Подмастерья раболепно поклонились. Коваль облегченно выдохнул и вновь обернулся к наковальне. Металл не изменил ни цвета, ни формы, однако орк был недоволен и, подхватив заготовку, без замаха метнул ее в упавшего.
        Раскаленный металл пронзил гнолла насквозь, наполняя помещение кузницы вонью горелого мяса. Шерсть вспыхнула, он заорал, но уже через секунду уронил подбородок на грудь, испустив дух.
        - Да простят тебя духи за твое кощунство, - благочестиво очертив круг перед собой, пробормотал кузнец.
        Остальные присутствующие повторили жест. Орк внимательно проследил, чтобы никто не отлынивал, а потом внутренне усмехнулся, внешне оставаясь совершенно спокойным. Отец был прав - нет ничего проще, чем контролировать стадо религиозных фанатиков.
        - Наложниц завтра приведете ко мне, - заявил он, подходя к убитому. - Духи не хотят их смерти.
        Гноллы-подмастерья вновь опустились на колени и склонили головы. Ор’римм дал им на пару секунд замереть в такой позе, размышляя, не стоит ли заранее определять, какие это будут наложницы. Однако хотелось для коллекции только трех женщин - маруну, дьяволицу и нагу. Жаль, что ни один из этих народов не желает продать своих самок. Или отец просто не предлагал им скидку за оружие?
        - За работу! - рявкнул он, ударяя в ладони. - Я что, все за вас делать должен?!

* * *
        ТЕРРИТОРИЯ КАМЕННЫХ ТРОЛЛЕЙ.
        Сэйж осторожно выглянула из-за камня. Отряд нагов расположился на небольшом плато ниже. Серпента внимательно рассмотрела каждого, запоминая малейшие детали. Строгий отец учил дочь прилежно, потому она с легкостью опознала воинов жрицы. Личные воины, отобранные в жестких схватках, таким попадаться нельзя ни в коем случае.
        Если бы отец знал, что единственным путем спасения останется секретный проход в горах, может быть, показал бы его как можно большему количеству сородичей. А теперь от свободных серпентов осталась жалкая группа беглецов, но с каждым днем им становилось тяжелее выживать вне Шипящих лесов, еды мало, охотиться сложно…
        - Как вид? - неожиданно прошипела нага за спиной серпенты.
        Сэйж дернулась, стараясь разорвать дистанцию, но крепкие лапы подкравшейся сзади воительницы уже схватили ослабевшую серпенту. Перед глазами беглянки блеснул клинок.
        - Дернись, и мои воины поужинают молодой серпентой, - прошипела нага. - Как тебя зовут?
        - С-с-сэйж, - ответила пойманная, испуганно глядя в глаза четырехрукой захватчицы.
        - Ты одна здесь, Сэйж? - облизнув рот, спросила та, чуть ослабляя хватку. - Можешь меня не бояться, мне не нужны серпенты. Мои воины никогда не будут заниматься такой мелочью. Хочешь, я даже помогу вам выбраться из этих земель? Спрячетесь в лесах по ту сторону гор, м?
        Язык наги вытянулся изо рта, прошелся по лицу серпенты, оставляя у той холодную слюну на щеках и подбородке.
        - Хочу, - отозвалась Сэйж.
        - Тогда беги к своим и скажи, что я помогу вам, если и вы нам поможете.
        - Чем мы можем вам помочь? - изумилась серпента.
        Нага склонила голову на бок, затем выпустила свою жертву из рук.
        - Я слышала, не так давно рядом поселились дьяволы. А еще - что у них завелся оракул. Спроси у своих братьев и сестер, где они сидят, и вы все можете быть свободны. А теперь беги, Сэйж, и помни - я тебя пометила, ты не спрячешься, пока я не слижу яд с твоего лица.
        Серпента дернулась ощупать облизанные места, но тут же передумала. Если там яд - не стоит его распространять дальше. «Поцелуй змеи», так это называлось, и только избранные наги могли использовать подобную способность. Выходит, эта нага - одна из дочерей Верховного, только у них хватило бы силы.
        Склонившись напоследок, серпента рванула прочь. Нага проводила ее взглядом, затем взмахнула нижней левой рукой, и из-за камня по соседству выполз один из ее воинов.
        - Преследовать ее, уважаемая Ссиша? - спросил он, кладя ладони на рукояти мечей.
        - Нет, она все сделает за нас, - отозвалась нага отворачиваясь. - Мои сестры хорошо поработали - теперь любой серпент будет рад исполнить наши пожелания, лишь бы мы не увели его в рабство.
        - Коварство дочерей Верховного безгранично, - усмехнулся боец.
        - А как иначе, - нага плавно обхватила торс воина хвостом и резким движением притянула к себе. - Только коварство и яд позволяют нам править такими глупцами, как вы. Хочешь свиться со мной?
        Воин приоткрыл рот, вываливая язык наружу.
        - Но…
        - Не переживай, никто не узнает, - заговорщицки прошептала Ссиша, приблизив свое лицо к его. - Если ты, конечно, не станешь болтать. Здесь никого нет, кроме нас, так что…
        Тонкая накидка соскользнула с ее плеч, и нага отстранилась от сородича, помахивая ядовитым наконечником хвоста. Приоткрыв пасть, дочь Верховного изогнулась, демонстрируя собственную ловкость, и воин не выдержал.
        Ремни с клинками рухнули на камни, и двое нагов сплелись друг с другом.
        Глава 15
        АЛЬТАРА, ПЕПЕЛИЩЕ ДОМА, АРЕНДОВАННОГО ТАНИ ЕЕ КОМАНДОЙ ИСКАТЕЛЕЙ.
        Серрен проводил взглядом дымок, струящийся из дотлевающих обломков и тяжело вздохнул. Стоящая рядом Героиня Михаила пнула кусок дощатой двери, и в воздух выстрелили крохотные искры.
        Суетящиеся горожане еще бегали с щербатыми ведрами, поливая соседние строения. О том, чтобы тушить сгоревший дом никто и не подумал - даже закрытая мощью своего Бога воительница не смогла бы подойти к пылающему зданию, что уж говорить об обычных жителях?..
        - Это не должно повлиять на твои решения, - заявил главный драконид города, оборачиваясь к искательнице. - Совет Гильдии уже вложился в твое продвижение. И подводить нас…
        Тани отбросила испачканную сажей прядь с лица, размазывая грязь по щеке.
        - Это ничего не меняет, - заявила она, и Серрен удивленно взглянул на свою подопечную. - Мандар рано или поздно, но все равно привел бы нас к поражению. Мне жаль Калма, но не думаю, что его смерть была мучительной.
        - Вот как? - хмыкнула кошкодевочка, сопровождающая главу Гильдии.
        - Кто бы ни ворвался в дом, он обязан был столкнуться с нашим рукопашником, - пояснила Тани, пожимая плечами. - Калм был очень сильным воином, и перешагнуть через его труп не смог бы никто в этом городе. Уж простите за откровенность, уважаемый Серрен, но сейчас в Альтаре нет никого, кто мог бы справиться с моим отрядом. Исключение могли бы составить лишь ваши избранные, но все они постоянно находятся при вас, потому я не беру их в расчет. Подводя итог, Калм либо умер во сне, либо очень быстро.
        Драконид довольно кивнул, а его помощница негромко фыркнула.
        - Я отправляюсь на рассвете, уважаемый глава, - отворачиваясь от пепелища, заявила Героиня. - Часть моего снаряжения уничтожил пожар, поэтому я возьму кое-что из запасов Гильдии. Если вы, конечно, не возражаете.
        - Разумеется, мы обеспечим тебя всем необходимым, - поспешил заверить Серрен.
        Тани спокойно покинула место пожара, а драконид подумал, что обязательно нужно найти неведомого поджигателя. Конечно, после такой температуры в обломках уже следов не найдешь, но должны же были остаться и другие улики? Как-то враг выяснил, где искать своих жертв, а если действовал не с наскока, значит, готовился. Кто мог ему помочь?
        - Похоже, пора вспомнить былые деньки, - хмыкнул Серрен, повернувшись к своей помощнице. - Устрой-ка мне встречу с Ламоном.
        - Думаете, глава воров причастен? - тут же уточнила та, шевельнув ушками.
        - Если нет - пусть скажет мне об этом лично. Ну а чтобы добавить нашей просьбе об аудиенции веса - сообщи искателям, Гильдия платит по 10 золотых монет в обмен на голову любого вора в городе.
        Кошкодевочка кивнула.
        Пепел разрушенного здания продолжал остывать.

* * *
        РЫБАЦКАЯ ХИЖИНА НА ЮГО-ЗАПАДЕ ИМПЕРИИ.
        Стружка с легким шорохом падала на пол, пополняя и без того огромную кучу отходов. Император драконидов, раздетый по пояс и покрытый мелкими чешуйками коры энергично двигался, руки вздувались от напряжения при каждом усилии. Капли пота струились по вискам, стекая по острым скулам и выступающему вперед подбородку.
        На голову выше старого Дефа, даже пребывая в личине человека, бывший властелин мира едва стоял на ногах. Конечно, если судить в сравнении с тем, каким он был совсем недавно. И даже эта простая работа давалась нелегко, несмотря на поглощенную силу Героев.
        Владыка Колыбели нисколько не обманывал себя - до обретения прошлой формы пройдет еще не один месяц восстановления. В отличие от Героев, он не обладает настолько высоким уровнем регенерации, а собственное тело император истощил практически до точки невозврата.
        Сейчас он в лучшем случае смог бы выстоять против одного не слишком опытного воина-человека. О том, чтобы провести спарринг со старым солдатом - и речи не идет, ветеран разделает своего повелителя одной рукой и с завязанным глазами.
        Новый звук отвлек императора от работы, и он внимательнее вслушался в легкие и быстрые шаги. Кто-то прибежал к лачуге, простучал подкованными сапогами по крыльцу дома и с яростью отчаяния замолотил в дверь.
        - Уважаемый Деф! Уважаемый Деф!
        Голос принадлежал молодому ирбису - лет пятнадцати, навскидку. Старый воин сегодня вышел в море, убедившись, что его гость не будет совершать глупости и бросаться в одиночку воевать с предателями.
        - Господин Деф! - повторился крик.
        Снаружи раздался удар - незваный гость ударился коленями о ступени, а затем еще и приложился лбом в закрытую дверь. Император был бы глупцом, если бы не распознал тот ужас и бессилие, которыми несло от пришельца. Что-то определенно произошло, только внучка Дефа приходила сюда, старый ирбис дракониду уже все уши прожужжал, рассказывая, какая она замечательная.
        Резко открыв дверь, император успел отшагнуть назад, и парнишка с белыми ушами рухнул внутрь дома. Подскочив на ноги, маленький ирбис во все глаза уставился на владыку Империи.
        - Что случилось? - требовательным тоном спросил драконид.
        - А?! Вы?! - парень так и замер с раскрытым от удивления ртом и распахнутыми во всю ширь глазами.
        - Кто так докладывает?! - рявкнул император. - Говори четко и по делу! Это приказ твоего повелителя!
        Мальчишка едва по струнке не вытянулся.
        - На деревню напали! - постаравшись говорить резче, чем позволял ломающийся голос, ответил гонец. - Работорговцы напали!.. Уважаемый Деф…
        Император скрипнул зубами. Старый ветеран предоставил убежище для своего повелителя, выходил его, помог встать на ноги и, прямо скажем, делал гораздо больше, чем можно было ожидать. И теперь, когда прижали обстоятельства, нужно отплатить за эту верность… Иначе что он за правитель, если не в силах защищать своих подданных?
        - Пей, - всучив парнишке кружку с ледяной водой из колодца, приказал драконид.
        Старая кольчуга Дефа лежала сложенной в сундуке, и за ней ирбис ухаживал так, будто и впрямь готовился выступить со своим командиром в битву за трон Империи. Надев ее, император повел плечами, проверяя, не жмет ли где - не хватало еще порвать единственную броню своего спасителя.
        В соседнем сундуке лежал щит с эмблемой Империи. Обшарпанная внешняя сторона напоминала о славных сражениях в былой молодости Дефа. И хотя ветеран и старался исправить повреждения, до конца свести последствия ему не удалось. Однако, храня память о своей клятве, избавиться от амуниции ирбис не смог.
        Подхватив с собой плотницкий топор, император подбросил его и поймал за рукоять. Затем повесил на пояс и уже в таком виде обернулся к гонцу.
        - А уважаемый Деф?.. - выдохнул тот, разглядывая готового к бою гиганта, разом преобразившегося в броне и с оружием в руках.
        - Он сейчас далеко. Попил? Теперь веди меня в деревню, - приказал император, первым переступая порог хижины.
        По пути мальчишка по имени Молор рассказал, что в последнее время нападения разбойников участились. И пока армия Империи еще могла сдерживать ублюдков, все было нормально, а потом солдаты внезапно заперлись в гарнизонах, не показывая и носа наружу. Зато подняли головы работорговцы. Несколько деревень уже уничтожили, вырезая всех не пригодных для продажи, а молодых уводя в другие земли. Гильдия Искателей смотрела на происходящее сквозь пальцы, а сами ирбисы никак не могли объединиться - слишком обособленно жили.
        Драконид стискивал рукоять топора и гневно сводил брови. Такого он даже и не ожидал, неужели те, кто хотел его свергнуть, не набрались смелости, чтобы подмять под себя всю власть и железной рукой навести порядок в захваченной Империи?!
        Чувствуя вскипающую ярость, он шагал все быстрее и вскоре уже обогнал своего провожатого. Теперь для поиска направления сопровождение вовсе не требовалось - стремящийся к небу дым заметил бы даже слепой, просто услышав запах.
        Деревья небольшого фруктового сада расступились, открывая глазам вид горящей деревни. Между домами носились всадники на арханахах - громадных пауках, искусственно выведенных в каком-то из миров безумными магами химерологами. Ирбисы еще пытались сражаться, но их уже осталось слишком мало. Нападающие превосходили не только числом, но и умением - держали строй, использовали арбалеты и луки, ближе к центру деревни воняло магией.
        Император переступил через лежащий на земле труп разрубленной надвое старухи, взгляд зацепился за приколотую пикой к соседнему забору девочку лет пяти. Чуть дальше с пробитой головой лежал, сжимая бесполезный топор, старик - по виду едва ли не старше самого драконида. И чем дольше владыка задерживал взгляд на деревне, тем больше трупов он находил.
        Внезапно из-за дома вылетел всадник, на ходу замахиваясь копьем. Император не стал давать ему и шанса - метнула топор в грудь. Оружие дважды провернулось в воздухе и вошло лезвием в плоть, врубив несколько колец кольчуги в тело человека. Работорговца сдуло с арханаха, и паук мгновенно замер, потеряв своего хозяина.
        Подбежав к убитому, владыка с хрустом и влажным чавканьем вырвал топор из тела и подхватил выроненное всадником копье. Взобравшись на арханаха, подобрал повод и повел трофейный транспорт в сторону центра.
        - Именем императора! - изменив голосовые связки, прорычал он, на секунду уподобившись своему далекому предку.
        Рев прокатился по деревне, заставив даже разгоревшийся огонь на деревянных домах притухнуть на несколько мгновений. Паук, подчиняясь команде, взлетел на уцелевшее строение, и теперь все увидели драконида с копьем в одной руке и топором в другой.
        - Я вовремя, - довольно выдохнул император.
        Работорговцы успели согнать выживших в центр. Один чародей и двадцать три воина. Они столпились у загона с пленниками, и драконид заметил, что отсев еще не начался - среди деревенских хватало и стариков и маленьких детей.
        - Чего встали?! Убейте его! - приказал колдун отворачиваясь.
        Подбросив копье в руке, император в одно движение швырнул его в цель.
        Мага окутало зеленое сияние, и наконечник снаряда выбил искры из возведенной колдуном защиты. Воины рванули к дому, на котором устроился император, но тот вскочил на седло арханаха и, оттолкнувшись от паука, легко взмыл в воздух. Свистнул брошенный топор, и один из воинов скатился со своего паука, выронив поводья и меч.
        Замедлив падение коротким жестом, император направил кулак в сторону другого врага и призвал силу. Кровь в венах владыки забурлила, воздух возле пальцев привычно обожгло, и огненная стрела сорвалась в полет с грозным шипением.
        Громко рвануло, расшвыривая ошметки дымящейся плоти и кольца расплавляющейся на лету кольчуги. Император приземлился перед широкой воронкой, оставшейся сразу от троих противников, и выпрямился, глядя на своих врагов.
        - По закону Империи вы объявлены изменниками, - пророкотал его голос, разлетаясь по деревенской площади. - Наказание - смерть!
        Вспыхнул огонь, и император раздался в плечах, теряя человеческий облик. Горящие красным светом глаза, темно-зеленая чешуя. Набрав в грудь побольше воздуха, владыка драконидов выдохнул пламя в окруживших его воинов.
        Накопленные силы истаяли одновременно с нападающими. Едва удержавшись от того, чтобы не упасть на колено, император шагнул вперед. Зеленое поле защитной магии спасло колдуна от прямого огня, но сам чародей просто сварился заживо в замкнутом пространстве.
        - А это мне пригодится, - пробормотал владыка, рывком сдергивая амулет с шеи трупа.
        В глазах все плыло, но чтобы вытянуть магию из накопителя в обереге, зрение не нужно. Драконид сжал безделушку в кулаке, насыщаясь сохранившейся в нем энергией, и вновь вернул себе человеческий облик.
        - Мой император! - сквозь кашель благоговейно произнес один из старцев, опускаясь на колени.
        Остальные ирбисы задержались лишь на секунду, но тоже опустились перед своим повелителем. Драконид обвел их взглядом, чувствуя, что вновь остался совсем без сил, несмотря на довольно внушительную прибавку из выпитого досуха защитного амулета.
        - Я вернулся.
        Мир померк перед его глазами, и он уже не видел, как бросились на помощь двое - тот самый Молор, успевший добежать к концу схватки, и внучка Дефа, уже спешившая достать свои зелья из сумки на поясе.
        Не знал он и того, что некто, наблюдавший за событиями в деревне, отступил в тень деревьев и поспешил скрыться. Весть о возвращении императора - за такое нужные разумные заплатят любую цену.
        Уцелевший работорговец пришпорил арханаха, спеша убраться подальше.

* * *
        ЛЕС ЛИКАНОВ. ДЬЯВОЛ ДИМ.
        Наше путешествие затянулось. Если в прошлый раз мы шли долго из-за толпы солдат, теперь приходилось тормозить из-за них же. Отряды присоединившихся к восстанию воинов прочесывали леса и навещали деревни. В каждой оставался небольшой дополнительный гарнизон - то ли на случай нашего появления, то ли для поддержания порядка.
        Как бы то ни было, заходить в селения я не намеревался, но собирать информацию стоило - нам еще к марунам идти по этой дороге, а потому нужно знать, где ожидать удара в спину. Так что, держась на расстоянии, мы все же заглядывали, что творится в поселках.
        Замерев в овраге, Рьерт накрыл себя плащом, украшенным пучками пахучей травы, отбивающей запах самого лорда, а я, наоборот, выбрался наверх. До крепости Ольх оставалось всего-ничего, и таиться больше смысла не было, хотя щенка следовало приберечь. Не хотелось, чтобы столько труда пошло насмарку в паре часов от цели.
        Ликаны приближались, и у меня было совсем немного времени, чтобы отвлечь их внимание от затаившегося Рьерта, тем более что души достанутся мне целиком и полностью - мироздание все еще награждало меня за убийство каждого предателя.
        Дождавшись, когда отряд воинов пройдет чуть в стороне, я нарочито громко пробежал за их спинами, для верности еще и толкнув ближайшую сосну. На меня посыпались иголки, и я прошуршал в по-осеннему сухой кустарник.
        Раздавшиеся рычание и крики доложили, что все сработало нормально. Пользоваться пламенем Инферно сейчас было неразумно, слишком велик риск спалить весь лес к чертям, но на всякий случай я все же швырнул крохотную огненную стрелу в сторону врагов. Естественно, промазал, но она все равно бы разлетелась на искры, не причинив вреда.
        Выждав немного, пока ликаны возьмут мое местоположение в кольцо, я рванул в сторону, заставляя их отвернуться от оврага. Над правым ухом вжикнула стрела, тут же с глухим стуком вонзившаяся в ствол сосны, укрывшей меня от еще трех снарядов.
        Врагов около десятка всего - это не передовой отряд, те меньше тридцати не ходят. Либо уже оставили две трети в деревнях, но вряд ли. Потому особо затягивать не следует, не хочется узнать, что к ним подойдет подкрепление.
        Короткий вой раздался слева, и я рванул туда, не дожидаясь ответа остальных ликанов. Кусты раздвинулись, выпуская меня на небольшой взгорок. Взведенные луки щелкнули тетивами, но я успел вскинуть ладонь, сжигая их в пепел.
        Передний враг выхватил меч и, удерживая его двумя руками, замахнулся. Уклониться от такого удара было просто, и я нырнул под ноги стоящего от него слева лучника. Завершив кувырок вперед, я отрастил когти и рванул сухожилия на лапе стрелка.
        Слева ударил сапог мечника, попав мне по уху. В голове зазвенело, я ухватился за раненого ликана и, прикрывшись им от удара мечом, толкнул вопящего лучника в сторону. По пальцам пришелся новый удар сапога и я зашипел сквозь зубы, мгновенно отталкивая огненным щитом оставшихся на взгорке лучника и мечника.
        Узкая полоска пламени прошила их насквозь, разрезая и запекая образовавшуюся рану. Меч вывернулся из лапы, едва не упав мне на голову. Лучник выпустил тетиву, и стрела слетела, промазав мимо моих рогов в каких-то сантиметрах.
        Поднявшись на ноги, я подхватил выроненный первым убитым лук и стрелу. Остальной отряд уже был на виду, и я не стал их разочаровывать, натянул тетиву. Пятерка стрел и два копья полетели, однако, раньше, чем я выстрелил. Пришлось отскакивать за дерево, но здесь меня подвело собственное тело - подлый корень сделал мне подножку.
        Кувыркаясь с пригорка, я сцепил зубы и сгруппировался. Мощные удары об землю и торчащие повсюду крепкие корни вышибли кислород из легких, голова кружилась, во рту стало солоно. Когда падение закончилось, я еще несколько секунд лежал, дожидаясь, пока земля перестанет вращаться подо мной.
        - Добивай его! - крикнули сверху, и я расслышал скрип тетивы.
        Загребая непослушными пальцами почву вместе с травой, я оттолкнулся, поднимаясь на колени. Первая стрела ударилась в землю, где только что была моя голова, вторая вонзилась в правое плечо, пробив его насквозь. Третья звякнула и отлетела от нагрудника. Еще две свистнули мимо.
        Жжение в ранах заставило меня зашипеть. В голове резко прояснилось, и я поспешил убраться из-под обстрела. На заплетающихся ногах спрятался за широким стволом и прижался к нему спиной.
        - Всегда смотри под ноги, дебил, - выдохнул я со злостью.
        Переломить торчащее из плеча древко сходу не удалось - стрела только сильнее разбередила рану, вызвав новую вспышку боли. Дотянувшись хвостом до наконечника, я придержал его. Так сломать снаряд оказалось проще.
        Сзади спускались ликаны. Судя по рычанию и ругани - не все, а только часть. Что ж, тактически верно оставить лучников наверху для прикрытия.
        Выдернув вторую стрелу, я выругался в голос. Кровь потекла из раны, но я положил ладонь на нее и призвал маленький огонь. В нос шибанул запах паленой кожи и подгоревшего мяса, я оглох и ослеп от боли.
        - Он здесь!
        Враги подбирались все ближе. Сухой кустарник скрипел и хрустел под ними, а меня мутило, перед глазами все расплывалось. Не такой уж я и крепкий, каким себе казался.
        Тяжело дыша, я отвалился от ствола сосны и побрел прямо. Мимо свистнула стрела, но лучник промазал - древко закачалось в соседнем дереве. Сзади раздалось приближающееся рычание, и я, упав на колено, обернулся, вскидывая руку.
        Ликан торжествующе взвизгнул, занося булаву для удара.
        Вспыхнул огнешар, мгновенно испарив голову врага. Уже дохлый, ликан сделал неловкий шаг и повалился грудью вперед. Сила мгновенно наполнила меня, залечивая раны. Почувствовав, как в голове прояснилось, я поспешил оторваться от стрелков наверху.
        Воины, зло рыча и извергая проклятья, побежали следом.
        Исцеление помогло, и я уже окончательно пришел в себя. Все же, как быстро бы ни срастались повреждения, а боль накладывает свой отпечаток. Выждав, пока приду в норму, я резко сменил направление, возвращаясь к ликанам по дуге. Волки сообразили, что стрелки им больше не помогут, и решили отступить.
        Вот только это не входило в мои планы. Набрав разбег, я оттолкнулся от земли и, взлетев на пару метров вверх, зацепился хвостом за ветку, придавая себе ускорения. Уже летя к ближайшему врагу, сгруппировался и выставил перед собой Огненный Щит. Ликан замахнулся мечом, но вместе с ним обратился в пепел. От бедняги только сапоги и уцелели.
        Остальные ринулись в атаку, рыча и воя. Мне оставалось только выждать, когда они подберутся ближе, а затем - ударить волной огня навстречу противникам. Разбрасывая искры, пылающая стена растворилась так же быстро, как и возникла. Опаленные до костей ликаны валились наземь, хрустя ломающимися кустами. Воздух ощутимо прогрелся и наполнился вонью паленой шерсти.
        Этих я обыскал, стараясь не упускать возможности собрать что-нибудь полезное. В итоге я стал богаче на пригоршню серебряков и гору меди. Помимо этого забросил в домен несколько булав, покрытых копотью обрывков кольчуг и тремя мечами. Один из них, повертев в руке, я попробовал оценить, но штука оказалась хоть и внушительно выглядящей, но для меня совершенно бесполезной - в отличие от киношного реквизита, ликаны свои клинки не так уж и точили. Это объясняло, почему ни один не попытался меня ткнуть - все равно бы не получилось. А махать размашистыми ударами я и своим дробящим могу.
        Прихватив одну трофейную булаву, я медленно пошел обратно в сторону пригорка. Оставалось перебить лучников, а потом можно будет двигаться дальше. Однако волки решили преподнести мне сюрприз.
        Стоило выглянуть из-за деревьев, в мою сторону тут же полетели стрелы. Ни одна не попала, но били-то практически наугад!
        - Смотри, как надо! - крикнул я, выскакивая из укрытия с горящими фаерболлами на ладонях.
        Огнешары сорвались с моих рук, и я поспешил нырнуть мордой в траву. Последний уцелевший лучник бросился наутек, но упал от стрелы, прилетевшей сверху. Подняв голову, я увидел Рьерта, машущего мне с пригорка.
        - Что-то ты долго, - с улыбкой заявил щенок.
        Мне оставалось лишь вздохнуть и приступить к сбору трофеев. До крепости осталось совсем чуть-чуть, и я даже задумался, не вызвать ли кого-нибудь, чтобы нас встретили, но потом передумал - пока что нет причин наводить шороху среди дьяволов, а с этими врагами справлюсь и сам.
        Тем более что их души еще сильнее прокачали мое ядро.
        Глава 16
        ПОДЗЕМЕЛЬЕ КРЕПОСТИ ОЛЬХ, ЗАЛ ОРАКУЛА. МЕХИСА КАССИ.
        - У Кориалис из древнего рода Стеллер просто божественный талант к кулинарии, - заявила Ада, вытирая испачканные жиром губы.
        Дьяволица медленно вытянулась на кровати, покрытой звериными шкурами. Размеренно дыша, она забросила руку за голову и опустила веки, все еще ощущая раскатывающееся внизу живота удовольствие от вкусной еды.
        Мехиса с улыбкой облизнулась и легла рядом. Змеи на голове оракула свернулись в тугую косу и прикрыли глаза тонкой пленкой. Взгляд самой провидицы слегка поплыл, и нельзя было понять - то ли ее настигло очередное видение, то ли это отголоски сытного ужина.
        Столик с остатками еды и недопитым кувшином вина стоял рядом, источая призывный аромат хорошо приготовленного мяса с нотками ягод и меда. На глиняных тарелках остались разводы кроваво-красного соуса и обглоданные свиные ребрышки.
        В таком виде их и застал Адам, спустившийся в подземелье. Громко хмыкнув, дьявол сложил руки на груди, ожидая, когда две женщины придут в себя. Первыми глаза раскрыли змеи провидицы. Недовольно пошипев, они улеглись обратно, а Касси, наоборот, приподняла голову.
        - У нас, похоже, проблемы, - заявил воевода, проходя взглядом по изгибам мехисы.
        Оракул устало вздохнула, но все же поднялась на ноги, бросив взгляд на Аду. Жрица оставалась лежать в той же позе, но было заметно, что она все прекрасно слышит.
        - Сейчас я приведу себя в порядок, и мы оба пойдем посмотрим, - сообщила Касси, направляясь к бассейну.
        Адам дождался, пока змееголовая искупается, затем оденется в свой бессменный наряд из паучьего шелка. Жрица Асмодея продолжала лежать, ее дыхание по-прежнему оставалось спокойным, но открывать глаза дьяволица не спешила.
        - Кто там пожаловал? - спросила она недовольным тоном.
        - Это наги, - со вздохом ответила Касси, поправляя чулок. - Я уже заждалась, когда же они появятся.
        Адам подумал было возмутиться, что мехиса не предупредила о вторжении, но, поразмыслив, махнул на это рукой - в конце концов, его собственная разведка тоже должна работать, и в этот раз они вовремя сообщили о появлении противника.
        - Я вам нужна? - лениво поинтересовалась Ада, не желая подниматься.
        - Нет, отдыхай, - покачала головой Касси, первой направляясь к выходу. - Итак, Адам, какой у тебя план?

* * *
        Утренний свет медленно наливался силой на востоке. Постепенно розовеющий свод гасил белые искры звезд, наступая все дальше по небосклону. Сияние поднимающегося за горизонтом солнца проникало все глубже, поджигая верхушки скал и деревьев. В листве и иголках ветвей затихали птицы, шуршали в корнях мелкие грызуны, просыпаясь перед будущим днем.
        Промозглая ночь оставляла на память о себе легкий налет практически незаметного инея на стеблях и траве. Крохотные капли росы собирались на поверхностях, готовые вот-вот испариться, укрывая лес легким одеялом полупрозрачного тумана. Шум моря лениво и медленно набирал силу. Будто не до конца проснувшись, волны накатывали на камни, разминаясь перед еще одним днем непримиримой борьбы с твердой породой.
        В этот переменчивый час фигуры нагов, ползущих среди стволов и камней, не заметить было сложно. Слишком массивными были воины и слишком много шума поднимали, скользя по траве и мху.
        Бойцы пробирались не спеша, но при этом не теряли времени. Передний отряд высматривал возможного неприятеля, вскрывал спрятанные ловушки и передавал информацию дальше.
        Ссиша ползла позади своих воинов, дочь Верховного никуда не спешила и держала оружие в ножнах. Час ее триумфа все ближе, а как и в хорошей охоте - самое вкусное не убийство жертвы, а все то, что ему предшествует. О этот сладкий момент, когда ты видишь, что твоя цель уже обречена, но еще об этом не знает! Как много несбывшихся желаний и стремлений в этих очаровательных застывающих глазах!
        Нага облизнулась, уже в красках представляя, как будет расправляться со своей ущербной сестренкой. А затем останется совсем немного, чтобы сделать ее существование достоянием общественности. Верховный больше не сможет удерживать власть в своих руках, и нагов возглавит более достойная.
        Наверное, можно будет даже простить серпентов, чтобы возвращались в родные леса. Все же раб, считающий себя свободным, куда более полезен осознавшего безвыходность положения.
        Клинки ползущего впереди воина с шорохом покинули ножны. Ссиша быстро оглянулась в поисках причины.
        - АСМОДЕЙ! ДЛЯ ТЕБЯ!
        Этот резкий вопль, раздавшийся одновременно ниоткуда и со всех сторон, сотряс сам лес. Ссиша потянулась за оружием, а в нагов уже полетели стрелы и копья. Лес наполнился гулом вспарываемого воздуха, наги падали один за другим, не успевая определить своего врага.
        Стальной наконечник копья вышел из спины воина, прикрывавшего нагу. Брызнули в стороны чешуйки, измазанные в белесой крови. Ссиша отпрянула, чтобы не коснуться отравленного оружия, торчащего из тела уже мертвого собрата.
        Избиение продолжалось по всему лесу. Падали под ударами невидимых отсюда противников обученные воины. Никто, похоже, так и не понял, с кем случилась эта встреча, но дочь Верховного сейчас думала только о своем спасении.
        Нырнув в траву, Ссиша замерла, притворяясь мертвой, а затем, немного выждав, стала отползать прочь. Гортанный крик донесся до нее, вновь принуждая застыть на месте.
        В наступившей тишине отчетливо раздавались чьи-то шаги, шелестела трава, хрипели раненые наги. Через минуту до дочери Верховного донеслись звуки хруста - победители добивали умирающих.
        Пора уходить. Она недооценила врага и теперь ответит перед жрицей. Но лучше так, чем погибнуть в этом дьявольском лесу.
        Оглядываясь, дочь Верховного отступала все дальше, стараясь не привлекать внимания. Внезапное нападение обернулось полным провалом, и это только ее вина. Но ничего, она еще вернется сюда, чтобы выжечь это осиное гнездо дотла.
        - Далеко это ты собралась? - низкий рокот раздался над головой наги, и в землю рядом с ее хвостом вонзился дротик.
        Больше скрываться смысла не было, и Ссиша медленно поднялась, стараясь держать голову прямо и гордо. Оружие в ее руках сверкнуло под лучами пробившегося сквозь кроны деревьев солнца.
        Краснокожие и рогатые, они обступали дочь Верховного со всех сторон. Надменные улыбки и яростный блеск золотых глаз не оставляли и надежды на сдачу или переговоры. И Ссиша готовилась забрать с собой хотя бы одного.
        Бледные пальцы легли на плечо самого огромного среди дьяволов, и тот отступил, пропуская к окруженной дочери Верховного…
        - А, это ты, ущербная сестренка! А ведь Ашшар уверял, что тебя давным-давно убил маг-искатель, - поднимаясь на собственном хвосте, проговорила нага. - Что же, когда я вернусь с твоей головой, отец сможет порадоваться, что его власти больше ничего не угрожает.
        Касси спокойно взглянула на нависающую над ней сестру и криво усмехнулась:
        - Верховный в конце концов выпустил свою сумасшедшую девочку из клетки? - проговорила она, растягивая слова. - А я-то думала, ты вечно будешь ползать у него в ногах, вымаливая прощение.
        Змеи на голове женщины вскинулись, угрожающе зашипели. Дьяволы подняли оружие, готовясь одним слаженным ударом оборвать жизнь пришелицы.
        - Я убью тебя, ничтожная! - хватаясь за клинки, заявила Ссиша, не обращая внимания на свое бедственное положение.
        Ярость клокотала в ней, затмевая последние остатки разума. Эта проклятая ущербная тварь испортила все!.. Из-за нее Ссиша проиграла! Но теперь эта тварь заплатит!
        Касси улыбнулась, оборачиваясь к стоящим за ее спиной дьяволам:
        - Мальчики, будьте так добры, не вмешивайтесь.
        Нага бросилась вперед, но оракул сместилась в сторону, уходя от лезвия, схватила сестру за руку с клинком. Рывком запрыгнув Ссише за спину, провидица уперлась коленями ей в хребет.
        - Передай привет нашей мамочке, - прошипела Касси, схватив сестру за две верхних руки.
        Хрустнули позвонки, зазвенел упавший на пол меч. Оракул спокойно отпустила безжизненное тело. Ее взгляд нашел ближайшего воина.
        - Уберите эту падаль.
        Адам хмыкнул и махнул своим подчиненным. Дьяволы спокойно и без суеты достали из-за спин небольшие топорики. Через минуту лес наполнился повсеместным стуком - сегодня у них на обед будет змеиное мясо. Отдельно рубили и складировали наконечники хвостов - яду, содержащемуся в них, найдется свое применение.
        Оружие нагов сложили в несколько куч, завернули в полотно и потащили обратно в крепость. Воевода повертел в руках парные клинки прикрывавшего Ссишу воина и, удовлетворенный, вложил в ножны, уже пристроенные к поясу.
        Касси дождалась, когда все будет окончено, и теперь шагала рядом с Адамом, задумчиво поглаживая небольшой коготь на серебряной цепочке - единственный трофей, взятый оракулом с убитой сестры. Идущий бок о бок с ней дьявол не спешил выяснять, чем так приглянулась безделушка, а сама мехиса не торопилась на эту тему распространяться.
        Но каждый из них знал, что теперь уж точно не обойтись без войны с нагами.

* * *
        КРЕПОСТЬ ОЛЬХ. ДЬЯВОЛ ДИМ.
        Нас встретили разведчики Адама еще на подступах к территории замка. Видеть дьяволов было приятно, я сразу же почувствовал себя дома. В качестве сопровождения со мной пошла дьяволица, имя которой я даже не знал, зато Рьерт в открытую залипал на ее приподнятую попку с маленьким хвостиком и небольшую грудь, то и дело мелькающую из разреза легкой волчьей безрукавки.
        Щенок за прошедшие дни немного успокоился, и я был готов благодарить Асмодея, что нытье закончилось. Нет, я все понимаю, сам в свое время впал в депрессию, но всему же должен быть предел?!
        Вскоре мы пересекли остаток леса и вышли к крепости. Нужно признать, дьяволы хорошо постарались над облагораживанием своего жилища. Деревянные стены уже не выглядели такими хлипкими, как раньше. К тому же черно-красные символы, вырезанные на поверхности бревен, одним своим видом внушали почтение к обитателям. А я так еще и чувствовал накопленную в этих рунах магию.
        На башенках трепетали под ветром флаги - красный рогатый череп на черном поле. И хотя я не смог припомнить, чтобы это стало моим символом, возражать смысла не видел, очень уж походил рисунок на морду нашего Бога.
        Ворота крепости уже были распахнуты, когда мы пересекли границу леса. Особо пышной встречи, однако, нам не устраивали. Вышли в проем Адам и Ада, но больше никто не показался.
        - С возвращением! - бросаясь мне на шею, жрица встала на носочки, чтобы дотянуться до моих губ. - Мой повелитель!
        Адам ограничился кивком. Но по взгляду становилось ясно - воевода тоже доволен.
        - И я рад вернуться, - мои ладони легли на ягодицы Ады и сжали красную кожу. - Но у меня есть новости.
        Военный вождь кивнул в сторону Рьерта, продолжающего стоять за моей спиной.
        - Уж догадались. Погони за вами нет, и то хорошо. У нас, кстати, тоже много чего случилось за время твоего отсутствия, - проговорил он. - Так что, возможно, поход к марунам придется отложить.
        Отпустив Аду, я хлопнул воеводу по плечу, с наслаждением отмечая, что теперь смотрю на него сверху вниз. Сам немалых габаритов, Адам не поспевал за мной, и хотя его плечи также раздались в стороны, но все же мне он уступал.
        - Тогда давайте за стол, там все и обсудим, - подытожил я, жестом направляя в крепость.

* * *
        - Вот такие дела, - подвел итог своему повествованию Адам, отпивая вино из кубка.
        Я сидел на троне, поглаживая устроившуюся на подлокотнике жрицу вдоль хребта. Ада едва не мурлыкала от удовольствия, но сама заговорить пока не решалась - то ли дожидаясь своей очереди, то ли просто наслаждаясь моей лаской.
        - Хорошо, я тебя понял, - подняв ладонь, я сжал правую грудь дьяволицы. - Ну а ты мне что расскажешь, моя златоглазая красавица?
        Жрица наигранно застонала, заерзав на подлокотнике, но все же заговорила.
        - Мне стали доступны некоторые… чудеса, - чуть замявшись с правильным подбором верного слова, сообщила та, обвивая мою руку хвостом. - Это не магия, как ее привыкли понимать в Империи, и не сила, которую используют обычные жрецы.
        - Вот как? - хмыкнул я, кладя вторую руку ей на бедро и задирая юбку выше. - Поясни.
        Ада чуть выгнулась, чтобы я смог удобнее дотягиваться до самых приятных зон ее тела. Облизнув черные губы, она томно вздохнула, прикрыв глаза, и продолжила:
        - Если собрать достаточно энергии от веры в Асмодея, я могу использовать некоторые шаблоны, - на губах жрицы появилась легкая улыбка. - К примеру, на стенах крепости теперь стоит зачарование на защиту от огня. И его, в отличие от магии, не нужно поддерживать - пока есть те, кто поклоняются Асмодею, сигилы будут работать.
        Она прервалась, с губ слетел сладостный стон, и я прекратил ласки. Тем более Адам косился на нас с таким видом, будто я его сестру прямо на столе разложил.
        - Хорошо, а можешь ли ты обучить меня этим сигилам? - дотянувшись до ее ушка, я прихватил кончик зубами, заставив дьяволицу задрожать всем телом.
        Ада задышала тяжелее, но я вновь остановился и подтолкнул ее встать с моего трона. Дьяволица поправила одежду, пока краска возбуждения не сошла с ее лица, а потом кивнула.
        - Если ты дашь мне немного времени, Дим, я попробую, но не уверена, что это сработает, - заявила жрица.
        - Хорошо, готовься, - милостиво кивнул я.
        Стащив со стола кубок с вином, мощным глотком осушил его. Ада кивнула и чуть ли не бегом покинула комнату. Я же потер когтем правую бровь, размышляя над сложившейся ситуацией.
        Итак, пока меня не было, оказывается, беры предприняли попытку напасть. К их несчастью, Адам и Касси устроили им теплый прием. Я же в это время настроил ликанов против своего народа. А теперь, буквально за несколько часов до моего возвращения, еще и наги оказались замешаны в разборки.
        - Что сам-то думаешь об этом всем? - спросил я своего воеводу, продолжавшего пить один кубок за другим.
        Прожевав кусок пряной свинины, дьявол отхлебнул в последний раз.
        - Думаю, нам следует укрепить оборону и послать отряд к берам, - сообщил он. - Этих медведей пора прижать к ногтю. Да и они первые на нас взъелись, а времени у них было полно, чтобы собраться с силами.
        Я кивнул, жестом предлагая продолжить.
        - Затем - разобраться с ликанами, - проговорил Адам, раскладывая на глиняной тарелке импровизированную карту. - Таким образом, запад и север у нас будут прикрыты. Наги выступили последними и им понадобится время, чтобы узнать о судьбе погибших бойцов. Потом еще время на сбор сил, затем - на преодолении гор. В общем, не раньше месяца, думаю, они смогут появиться на нашей земле. И это - самый быстрый расклад.
        - Судя по тому, что я знаю о нагах, быстро в любом случае у них не получится, - покачал головой я. - Смотри, они сейчас осваивают Шипящие леса. Затем им придется какое-то время восстанавливать численность. А это - годы. Пока они сидят у себя, их никто не трогает, так что пусть варятся в своем котле, нам они пока что не угроза.
        - Мы смогли победить только благодаря Касси, - возразил Адам. - Если бы мехиса не предсказала, где и как их встретить, я бы потерял треть солдат. На нашей стороне был эффект неожиданности и точное знание, кто и куда встанет. Без поддержки оракула так просто бы не обошлось.
        Я задумчиво кивнул в ответ.
        - Тогда я поговорю с Касси, а потом обсудим все еще раз. По рукам?
        - Конечно, архидьявол, - усмехнулся тот. - И еще…
        Я уже собирался встать с трона, но при этих словах замер на месте.
        - Ну?
        - Кори беременна, - ответил Адам. - И я бы не хотел, чтобы с этим ребенком что-то случилось. Сам понимаешь…
        - До сих пор я считал, что дьяволы не способны плодить бастардов, - кивнул я, опускаясь на сидение. - Как тебе удалось?
        - Полагаю, все случилось на празднике Асмодея, - ответил воевода. - Во всяком случае, это единственное, что могло хоть как-то повлиять. Я ведь уже говорил тебе, что пытался изо всех сил в то время, пока жил в Альтаре. А тогда, на празднике, в общем, я считаю, Асмодей благословил Кориалис.
        Я сцепил пальцы в замок и положил на них подбородок. Интересная выходит картина, это что же значит? Вмешательство Бога такого плана не считается за нарушение правил Игры?
        - Что ж, поздравляю с будущим прибавлением, воевода, - улыбнувшись, я поднялся на ноги и хлопнул Адама по плечу. - Будем надеяться, твой ребенок пойдет в отца.
        - Я могу отдавать ей свою часть содержания.
        - Нет, - отмахнулся я. - Запасов продовольствия у нас хватает. Плюс, как мать твоего ребенка, она хоть и не входит в мой домен, но уже работает на его благо - вынашивает новое поколение дьяволов в своем животе. Кстати, а как с остальными?
        - Есть еще пять дьяволиц в тягости, - пожал плечами Адам. - Но здесь-то все ясно - свои со своими. Их уже сняли с тяжелых работ.
        - Хорошо, не думал, что мне придется об этом беспокоиться, конечно, - улыбнулся я. - Но это приятная проблема. Кто-то есть у нас, пригодный для воспитания маленьких дьяволят?
        Адам снова кивнул, по-прежнему сидя за столом и сжимая кубок в руке.
        - Если Ада постарается, у нас может получиться сделать нечто вроде школы для самых маленьких. О них будут заботиться их матери, ну и жрица им еще поможет.
        - Ясно, что ж, спасибо, что предупредил. И еще раз поздравляю. А теперь мне пора поговорить с Касси.

* * *
        Над поверхностью воды показалась тонкая рука. Капли разлетелись в стороны, окропляя пол у бассейна. Плавным движением пальцы коснулись камней бортика, и мехиса медленно поднялась по пояс. Змеи на голове оракула распахнули рты, найдя меня взглядом. Сама Касси раскрыла глаза и на ее губах появилась легкая улыбка. Капли воды стекали по темным волосам, пробегали по груди, оставляя за собой влажные дорожки, задерживались на кончиках и срывались в полет, чтобы разбиться у кромки бассейна.
        - Рада видеть тебя, архидьявол Дим, - негромко поздоровалась она. - Думала, ты придешь немного позже. Все-таки Ада…
        Кивнув, я подошел ближе, пока не остановился в метре от края водоема. Подав мехисе руку, помог ей выбраться и, прижав к себе, мягко поцеловал в губы. Змеи Касси довольно вскинулись и опали, их глаза закрылись пленкой, обозначая удовольствие хозяйки.
        - Без тебя здесь многое произошло, - выдохнула она, отстранившись от продолжительного поцелуя. - Хотя, как вижу, Адам тебе уже рассказал.
        - Да.
        - Хочешь, чтобы я рассказала тебе о нагах, верно? Или ты соскучился по мне и моим подружкам? - при этих словах змеи затанцевали над головой оракула, сплетаясь в причудливые дреды.
        - Для начала давай поговорим, - усмехнулся я, отступая на шаг. - Наги это прекрасно, но сейчас меня интересует, что ты можешь сказать мне про город Рал.
        - Это на земле Рьерта? - уточнила мехиса, садясь на край бассейна.
        - Он самый. Некая стая устроила охоту за лордом. Как сказал перед смертью их представитель - у Рьерта есть что-то очень ценное, о чем он сам пока еще не знает. И это нечто может представлять интерес для дьяволов.
        Касси прикрыла глаза и медленно вздохнула концентрируясь. Я заметил, как дергаются под веками ее глаза, а пальцы впиваются в каменный бортик бассейна. Несколько секунд мехиса оставалась в своем трансе.
        - Хм… Вижу много крови в городе, - неуверенно произнесла прорицательница. - Там была резня?
        - Бунт, - подтвердил я. - Лорда пытались убить, я утащил его на собственном загривке.
        Касси помолчала еще немного, не раскрывая глаз. В какой-то момент оракул прикусила губу, пытаясь найти нужную мне информацию.
        - Ага, кажется, нашла, - сообщила она, распахивая глаза. - К северо-востоку от города.
        - Что же там такого интересного? - уточнил я, жалея, что у меня до сих пор нет нормальной карты.
        - Я могу ошибаться, Дим, не забывай, что это - только вероятности, - напомнила оракул.
        - Ты же знаешь, что я доверяю тебе, - кивнул, глядя ей в лицо.
        Она снова прикрыла глаза, продолжая ровно и глубоко дышать. Змеи зашевелились активнее, что-то нашептывая своей хозяйке. Так продолжалось примерно минуту, после чего она выдохнула.
        - Кажется, там есть залежи метеоритного железа, Дим.
        В первую секунду я даже не понял, что именно она сказала. Для меня как-то уже стало привычным, что этот мир никакого отношения к космосу не имеет - просто условное пространство во Вселенной. А вот, нате, распишитесь - Колыбель, оказывается, еще и планета!
        - Поясни, - попросил я, видя, что Касси не спешит говорить.
        - Метеориты падают с неба, - заявила та, и я почувствовал себя идиотом. - В лучшем случае можно примерно предсказать, куда они упадут, но нельзя узнать заранее, что такой дождь вообще случится. По крайней мере, я не представляю себе пророка, способного заглядывать так далеко.
        Пришлось прервать ее, приложив палец к губам мехисы.
        - Касси, маленькая, я не прошу рассказывать мне о космосе. Я и так могу многое поведать об этом. Меня интересует только металл.
        Она ничуть не обиделась, лишь улыбнулась краешком губ.
        - Метеоритное железо - крайне редкий металл, Дим. В былые времена, еще до Вторжения, из него делали самые могущественные артефакты. К сожалению, после прибытия чужаков в Колыбель они были либо уничтожены, либо утеряны. В любом случае, тот, кто обладает подобным металлом, может обеспечить себя до конца дней - метеоритное железо всегда разное по своим свойствам, порой совершенно противоположным. Меч из одного места может впитывать в себя силу, а выкованный из другого - отталкивать. Но это, разумеется, я только для примера.
        Я покивал, внимательно ее слушая, хотя в голове уже завертелись планы и возможности.
        - И, получается, на земле Рьерта такое железо имеется, - подытожила Касси. - А раз так, значит, кто-то его уже разрабатывает. Обычно количество металла из метеоритов небольшое, но раз им потребовалось устранять лорда, значит, работы не получится провести скрытно.
        - А потому им требуется помощь местного правителя, - подвел итог я. - Но тогда выходит, что здесь не просто какой-то ликанский лорд замешан.
        - Я бы поставила на их жреца, - кивнула оракул. - Уж слишком большие силы нужно приложить для убийства одного лорда, посадки на трон другого, да еще и провернуть всю добычу так, чтобы конкуренты на нее не позарились.
        - Спасибо, дорогая, - улыбнулся я, от души обнимая мехису. - Ты просто чудо!
        Жадность, конечно, грех. Однако отдавать такой ресурс каким-то вшивым собакам я точно не стану. А потому…
        - Адам, собирай отряд ! - уже шагая обратно в крепость, приказал я.
        - Что случилось ? - отозвался воевода.
        - Мы идем на войну .
        Глава 17
        Многое ли могут полтора десятка дьяволов во главе со своим Героем? Как оказалось, достаточно.
        Буквально выдернув Рьерта из постели провожавшей нас в крепость дьяволицы, я забрал у Адама часть солдат и отправился в обратный путь. Сам воевода должен был заняться укреплением обороны и послать сообщение берам. Ада же снабдила меня пухлым томиком сшитых кусков свиной кожи - в нем жрица записала сигилы.
        Подготовка даже не походила на таковую. Я пробежался по крепости, отобрал бойцов, и мы ушли всего через пару часов после возвращения.
        Ликана усадили на спину, и дьяволы бегом понеслись через лес. К исходу дня мы уже взяли штурмом первую деревню. Оставленная бунтовщиками охрана полегла, не успев даже осознать, что на них напали.
        - Вас обманули! - заявил Рьерт, обращаясь к деревенским. - Я жив и верну свою законную власть. Никто не сможет больше притеснять вас и говорить, что делать. Я был и остаюсь вашим правителем. И я не брошу вас в трудную минуту.
        Собравшиеся на площади ликаны слушали своего лорда с почтением, хотя по мордам было заметно, что разборки господ их вообще мало тревожат. В самом деле, налоги не изменились, солдаты захватчиков бесчинств не чинили. Словом, эта проникновенная речь даже для них казалась не слишком уместной, а уж для меня и вовсе звучала, как переполненные пустыми словами пафосные обещания. Даже предвыборные кампании на Земле воспринимаются естественнее.
        - Может, нужно сказать ему, чтобы сворачивал балаган? - шепотом поинтересовался я у стоящей рядом дьяволицы в шипованной кожаной куртке.
        Она усмехнулась, держа руки сложенными под грудью. Тряхнув головой, воительница перекинула тугую толстую косу черных, как ночь, волос со спины.
        - А я думала, только мне заметно.
        - Наверное, чувствовать чушь у нашего народа в крови, - неприлично заржав, прокомментировал стоящий по другую сторону от меня боец.
        Я негромко посмеялся вместе с подчиненными.
        - Азиль, составь мне компанию. Дон, сторожи нашего блохастого мальчика.
        - Слушаюсь, Дим, - кивнул воин, и мы с дьяволицей отошли в сторону.
        С собой в крепость Ольх дьяволы притащили достаточно много скарба. Единой моды на одежду среди них не прижилось, сказывалась тяга оставаться индивидуалистами. Потому, хоть стража крепости и таскала нечто относительно унифицированное, я умудрился подобрать в свой ударный отряд тех, кто выделялся.
        Азиль, остановившись вслед за мной у боковой стены дома старосты, заглянула за угол, проверяя, нет ли лишних ушей. Я дождался, пока она закончит, и заговорил:
        - У меня для тебя есть работа.
        Дьяволица хмыкнула, дернув хвостом.
        - Жрица мне голову оторвет, если я на тебя посягну, - заявила она. - Она и так едва не выдрала нескольким слишком активным дьяволицам рога. Так что, прошу тебя, не осложняй мне жизнь, хорошо?
        Я даже на миг растерялся от такого резкого и неожиданного отказа. Чего скрывать, я и думать не думал, что за меня идет какая-то подковерная борьба среди дьяволиц. Но проверять, сможет ли Азиль устоять перед моим обаянием, не стал - лучше иметь хорошего воина под рукой, чем плохую любовницу.
        - Вынужден тебя разочаровать, - с улыбкой проговорил, выставляя ладони, - но меня не интересует секс. По крайней мере, в данный момент. Но, должен заметить, ты - просто само воплощение красоты и обаяния. Так что знай, я ценю тебя не только в качестве воина, но и как женщину.
        Дьяволица запрокинула голову и звонко рассмеялась.
        - Мне нужно, чтобы ты взяла свою пятерку и пошла впереди нас, - сообщил я, когда она успокоилась. - Город Рал тебе известен, но в него ты не пойдешь. Ваша цель на северо-востоке от него. Полагаю, вы встретите вооруженных ликанов, возможно, не только их.
        Азиль кивнула, ее золотые глаза сузились.
        - Мне их перебить?
        Я задумался всего на секунду, взвешивая оба варианта.
        - Да, свидетелей быть не должно. Так что надеюсь на тебя.
        Она обнажила клыки в улыбке.
        - Я не подведу, мой архидьявол, - воительница взмахнула руками и присела, изображая поклон.
        - Если справишься, у меня найдется чем тебя отблагодарить, - взяв дьяволицу за подбородок, пообещал я.
        Глаза Азиль заблестели, она приоткрыла рот. Мне на грудь легла ее маленькая ладошка.
        - Я все сделаю, мой архидьявол, - выдохнула дьяволица, прежде чем потянуться ко мне за поцелуем.
        Горячие мягкие губы коснулись моих, а в следующую секунду я зашипел от боли. Кровь тонкой струйкой потекла по подбородку. Отстранившаяся воительница довольно облизнула губы.
        - Ты обещал, - напомнила она, проходя мимо и едва не пожирая взглядом.
        Ее хвост на прощание погладил мой. Я же облизал прокушенную губу, вливая каплю маны для лечения.
        Ну, по крайней мере, один вопрос мы решили. Осталось захватить остальные деревни и подобраться к городу. Если бунтовщики не идиоты, охранять они его станут не в пример лучше, чем во времена Рьерта. Поэтому следует заняться сразу жрецом. А после того как мы обезглавим мятеж, сражаться с узурпаторами станет легче.
        В конечном итоге у Колыбели останется только один Бог, и это будет не покровитель волков. Следовательно, придется ликанам научиться как-то жить без своего проповедника.

* * *
        - Кого там черти носят? - проворчал я, поднимаясь с кровати, успев прикрыться только тонкой шкурой медведя.
        - Это Дон, - ответили снаружи.
        - Что случилось? - открывая дверь выделенного мне дома, невежливо поинтересовался я. - Помер кто?
        Дьявол бросил на меня внимательный взгляд, затем кивнул в сторону комнаты. Пришлось отойти и пропустить воина. На небе медленно таяли звезды, так что все равно я бы сейчас вставал, но одно дело - просыпаться самому, другое - когда тебя поднимают за пять минут до будильника.
        Оглядев пустую койку, Дон заглянул на кухню, но и там никого не нашел. Только убедившись, что я совершенно один, он прошел на середину комнаты и, глядя, как я натягиваю штаны, заговорил.
        - Азиль исчезла, архидьявол, - заявил он. - До последнего надеялся, что ты ее здесь трахаешь, но…
        - Как видишь, я провел эту ночь в одиночестве, - обведя помещение руками, я пожал плечами. - У Азиль своя задача, я отослал ее по другому делу.
        Воин напрягся, внимательно следя за моим лицом.
        - И поэтому решил не говорить мне, что у нас треть воинов ушла? Ты, конечно, главный, но давай ты не будешь мне мешать делать свое дело?!
        Я хмыкнул.
        - Ты что, сейчас будешь меня управлению учить, сынок? Не ошибся ли ты с выбором собеседника? - чем дольше я говорил, тем больше мой голос переходил на злобный рык. - Настроение у меня сегодня не самое радостное, так что крайне рекомендую тщательно подбирать слова, прежде чем ты снова откроешь рот. Я ясно выразился?
        На моей ладони вспыхнул огнешар, мгновенно окрасивший мрак комнаты ярким оранжевым светом. Тени заплясали на деревянных балках, ломая и искажая очертания предметов. Дон отступил на шаг, его пальцы легли на рукоять меча, но вынимать его воин не стал, замерев на месте.
        Его трофейная сабля с загнутым лезвием вряд ли подошла бы для маленькой комнаты, посреди которой мы оказались, однако ему вполне бы хватило одного взмаха при изъятии ее из ножен, чтобы достать до моего живота. И пускай пресс у меня теперь внешне напоминает кирпичную кладку, кожа у меня пока не настолько крепка.
        - Успокойся, - велел я, гася фаерболл. - На данный момент наша задача не требует такого количества бойцов. Как только понадобится, я призову достаточно дьяволов, чтобы решить любую проблему. Или ты хочешь сказать, что десяти наших собратьев и Героя Асмодея не хватит, чтобы захватить пару вшивых деревушек?
        Дон выпустил рукоять сабли и склонил голову.
        - Прости меня, архидьявол, вспылил.
        - Прощаю, - как от назойливой мухи, отмахнулся я. - Лучше скажи, что вы узнали?
        Воин тут же подобрался. Все же хорошо им Адам хвосты накрутил, пока меня не было - только что собирался резать меня на куски, а уже через пару секунд вспомнил, кто здесь главный, и готов служить.
        - В каждой деревне оставили не больше десятка солдат, но и те - не воины, а одно название. Дома не грабят, девок не насилуют, за постой платят. В общем, не похоже, что они пришли только на время, кажется, бунтовщики решили тут обосноваться. Сами деревенские не видят причин для беспокойства - им что Рьерт, что кто-то другой. Пока жизнь не меняется, ничего они замечать не станут.
        Я кивнул, подтверждая, что услышал. Примерно чего-то подобного я и ожидал. Да и выступление лорда продемонстрировало настроения населения. Гром не грянет, мужик не перекрестится, как известно. Вот и здесь закон прежний - своя рубашка ближе к телу, а хата - с краю.
        - Что по поводу жреца?
        - Никто ничего не знает, - покачал головой Дон. - Насколько я понял, он либо слишком стар, чтобы высовываться, либо чересчур боится показываться - судя по ответам местных, Лерро никогда особо не вмешивался в дела своего народа.
        Это может быть интересно, подумал я, поглаживая подбородок. Понятно, что у ликанов в Колыбели нет своего Героя, но мог ли об этом изначально знать их шаман? Предположим, все жрецы в курсе, чей Бог придет на Игру, а кого и ждать не стоит. В таком случае у его проповедника весьма шаткое положение - напророчишь вот так победу ликанам, а потом окажется, что ты всех обманул. Свои же на кол посадят. С другой стороны, если особо не светиться, то никто и внимания лишнего обращать на тебя не будет, и при этом почет при тебе остается, ты же по-прежнему жрец.
        - Ладно, разберемся, - подытожил я. - Рассвет начинается, пора выдвигаться…
        - А что делать с лордом? - уточнил Дон.
        Я хмыкнул в ответ.
        - А ничего, пока он с нами, все, что бы мы ни творили, законно и правильно. Полезное знамя нужно держать под рукой, но не более того. Пока что мы - всего лишь выполняем союзный договор между двумя лордами.
        Дьявол довольно оскалился.
        - Мне нравится, - заявил воин, поглаживая рукоять сабли.
        - Да? - усмехнулся я. - Что же именно?
        - Ты сказал «пока что».

* * *
        ТЕРРИТОРИЯ БЕРОВ. ПОСЕЛЕНИЕ К СЕВЕРУ ОТ ПЕПЕЛИЩА ДЕРЕВНИ МЕЧКИ.
        Утро началось с тревожного рога. Воины хватали оружие и спешили к южной границе. Женщины и дети прятались под корнями деревьев, пока старики готовились принять свой последний бой.
        Правители беров так и не пришли к единому мнению. И хотя угроза дьяволов больше не казалась никому надуманной и несущественной, каждый лорд предпочел отсиживаться за надежными стенами, не раз и не два выручавшими беров от нападений. Простому народу такое не нравилось, но и поделать ничего они не могли - пара старост лишилась жизни за попытку вразумить собственного сюзерена.
        Однако в этот раз все было иначе. Дьяволы не только оказались реальной опасностью, они еще и явились совершенно неожиданно. Несшие дежурство воины беров не подняли тревоги, а отряд дьяволов уже пришел под стены.
        Их было всего три десятка, но от этого не становилось проще. Память о гибели Мечки вместе с его деревней все еще жила отголосками в сознании разумных медведей. И вид весело кричащих рогатых бойцов нисколько не облегчал страха. Наоборот, самые зоркие уже рассмотрели, чем завтракают дети Асмодея. Не узнать шкуры собственных воинов в деревне не могли.
        Когда староста добрался до стены колючих зарослей, отделяющих его поселок от остального леса, рогатые убийцы как раз заканчивали жарить части убитых разведчиков. Сглотнув, старый бер недовольно зарычал от осознания собственного бессилия. Но никто из стоящих рядом не упрекнул бы его - что они могут числом в сорок воинов, когда даже один дьявол стоит целой деревни, а за стеной их тридцать?!
        - Я пойду говорить, - решился староста, опираясь на толстый посох. - Луга, ты остаешься после меня, если я не вернусь.
        Перечить никто не стал, никому не хотелось даже думать о том, чтобы выйти навстречу отряду рогатых убийц. Но жертва старосты не будет напрасной - его смерть позволит выиграть достаточно времени, чтобы умчавшийся гонцом молодой бер успел добраться до лорда. Так что все, что оставалось, тянуть время.
        Кусты будто расступались перед сгорбленным пожилым старостой. Некогда могучий воин, сейчас он уже стал глух на левое ухо и плохо видел близкорасположенные предметы, но горячее сердце и яростная любовь к своему народу помогала передвигать ногами достаточно уверенно.
        - Предки будут гордиться тобой, - прошептал в спину ушедшему назначенный преемником Луга.
        Появление старосты не осталось незамеченным. От дьяволов отделился самый крупный, на чьем поясе болтались ножны с двумя мечами. Если бы Луга мог подобраться ближе, опознал бы в дьявольском оружии клинки нагов. Зато это заметил староста. И потому, еще больше сбитый с толку, замедлил шаг.
        Крупный дьявол приближался, пока не замер, держа ладони на рукоятях мечей. Спокойно подняв голову, и без того огромный рогатый воин вяло помахивал хвостом, дожидаясь, когда старый бер подойдет достаточно, чтобы говорить, не повышая голоса.
        Староста прищурил глаза, внимательно рассматривая вышедшего навстречу противника. Воин уверен в своем превосходстве, однако не торопится его проявлять. Старый бер подумал, что даже смерть стражей - не больше, чем демонстрация силы, чтобы заставить оставшихся в деревне подчиняться. Слабым чувствовать себя староста не любил, однако с годами привык - время брало свое, уже правнуки детей делают, тут кого угодно согнет и придавит к земле.
        А потому он вспомнил о своих потомках, воткнул посох во влажную почвуи сложил на него передние лапы, уже спокойнее глядя на дьявола, избегая при этом смотреть тому в глаза.
        - Что привело вас на нашу землю? - спросил он.
        - Желание мира, - неожиданно ответил его собеседник, отпуская рукояти мечей. - Все началось не слишком правильно. Мы прекрасно понимаем, что ваш жрец не мог упустить случая, чтобы укрепить собственный авторитет, но он за это поплатился всем своим родом. Как и те бойцы, кто пошел к нам с желанием мести. Как мне к тебе обращаться, уважаемый?
        - Можешь называть меня старостой, - ответил старый бер. - Я так давно управляю этой деревней, что отвык от собственного имени.
        - Ну а меня зовут Адам, уважаемый староста, - чуть склонив голову, представился рогатый. - И, волею Асмодея, я направлен к вам с предложением мира между нашими народами.
        - И поэтому вы перебили наших стражей границы? - чуть оскалив истертые зубы, рыкнул староста, окончательно перестав беспокоиться за свою жизнь. - Потому что пришли с миром?
        - Они напали на моих воинов, - пожал плечами в ответ Адам. - А дети Асмодея не прощают своих врагов. Когда-то на этом весь мир держался, возможно, беры еще помнят те благословенные времена?
        Староста выпрямился, чуть приоткрыв рот.
        - Что ты можешь знать о времени до Вторжения?! - нервно щелкнул челюстями он. - Никто не живет так долго!..
        Адам выждал несколько секунд, дожидаясь, когда дыхание его собеседника выровняется. Затем дьявол указал на землю рядом с собой.
        - Мой лорд, архидьявол Дим, Герой Асмодея, желает того, о чем мы все успели позабыть. Эта земля, уважаемый староста, принадлежит нам всем по праву. И мы намерены вернуть ее. Потому что так должно было быть. И, поверь, с берами или без них, мой лорд своего добьется.
        Бер опустил голову, глядя себе под ноги. Для него, старого и уже доживающего свои последние дни - староста нисколько себя не обманывал, смерть давно ожидает на пороге его берлоги - все решено. Но внуки, правнуки… Легенды о мире, еще не знавшем Вторжения, жили в сердцах до сих пор, и, как и все вокруг, каждый известный в Империи «дикий» народ втайне мечтал о том времени, когда мир вновь будет принадлежать только тем расам, кто в нем родился.
        - У беров нет своего Героя, - продолжил меж тем Адам, внимательно следя за собеседником. - У многих малых народов его нет. Но дьяволам повезло - у нас он есть, и уже забрал жизни двух чужих Избранных, уважаемый староста.
        - Дьяволам повезло, - машинально подтвердил бер. - Но что там насчет ликанов?
        - Они уже заключили с нами союз, - просто пожал плечами воевода.
        - Все?! - удивленно выдохнул староста.
        - Пока мы говорим, как раз и решается, кто из них будет жить в новом мире, а кто навсегда ляжет в землю, - и не думая скрывать, честно признался Адам. - Уверен, не позднее чем через месяц на стенах ликанских городов поднимутся стяги архидьявола Дима.
        Староста пару раз щелкнул челюстями, унимая эмоции.
        - Ты знаешь, дьявол Адам, что беры и ликаны воюют столько, сколько существуют на свете? Известно тебе, что эти собаки попортили нам крови…
        Воевода развел руками.
        - Дьяволы тоже не со всеми были дружны. Однако Империя и те, кто ее создал - вот кто наш настоящий враг. И пока она существует, ни один рожденный в этом мире народ не может чувствовать себя в безопасности, - проговорил он, все больше распаляясь. - Ты знаешь, уважаемый староста, что нас мало, и Империя может перебить нас поодиночке. Но если мы объединимся, сможем вбить их по ноздри в землю. Только представь себе такой мир - все известные территории будут поделены между истинными детьми Колыбели!
        Бер огладил навершие своего посоха.
        - Ты прав, Адам. Это будет хороший мир. Но я не уверен, что дьяволы смогут это сделать, - покачав головой, заявил он.
        - Только у нас сейчас есть достаточно сильный Герой, уважаемый староста, - ответил воевода. - И только мы на данный момент занимаемся объединением рас для слаженного удара по Империи. Или ты думаешь, найдется кто-то в наших землях, способный одолеть Героя, уже изгнавшего двух Богов из Колыбели?..
        - Если меня чему и научила война с ликанами, - подняв голову и впервые глядя в глаза собеседника, произнес староста, - так это тому, что самого сильного медведя рвет стая мелких собак. Я не могу говорить за весь народ беров, Адам, но лично я - готов многое отдать, чтобы твои слова стали реальностью.
        Дьявол улыбнулся.
        - Тогда, полагаю, вам следует передать эти мои слова всем берам. Мы уходим, уважаемый староста, но вашего ответа будем ждать в течение недели. Вы можете послать его в крепость Ольх, там мы пока что обосновались. А теперь, уважаемый староста, мне пора в обратный путь.
        Он безбоязненно развернулся спиной к беру и зашагал к своему отряду. Староста долго смотрел вслед рогатому собеседнику, но никак не мог определиться, чего в этом больше - старческой слабости или желания, чтобы цель архидьявола оказалась достигнута.
        Иллюзий он не питал - если лорды беров откажутся, вскоре весь их народ будет истреблен. А потому дьявол Адам прав - нужно, чтобы об этом разговоре узнали не только правители, но каждый бер на свете.
        А для выживания своего народа стоит постараться.

* * *
        АЛЬТАРСКАЯ РЕЗИДЕНЦИЯ ГИЛЬДИИ ИСКАТЕЛЕЙ. КОМНАТА ГЛАВЫ.
        - Император объявился.
        С этой фразы началось утро Серрена, когда бессменная помощница вошла в комнату, держа поднос с завтраком в руках. Старый драконид поднял веки, разом избавляясь от тяжелого сна.
        - Вот как? - хрипло произнес глава Гильдии Искателей, откидывая одеяло. - И где же?
        Медленно свесив ноги с кровати, он дождался, пока кошка поставит поднос на стол и придвинет его к своему хозяину.
        - На одну из деревень ирбисов напади работорговцы…
        - Уже до этого дошло? Быстро они, осмелели через край.
        По утрам Серрен любил поворчать, и помощница к этому привыкла. Все же, когда ты самый древний в мире, можно позволить себе несколько необременительных причуд. Тем более что от брюзжащего старика мало кто ожидает резкого удара в самое сердце.
        - В разгар сражения с местными жителями на отряд работорговцев напал драконид верхом на арханахе. По словам свидетеля, он использовал огненное дыхание. А после его признали спасенные.
        Серрен молча набрал полную ложку жидкого супа. Помощница замерла по другую сторону стола, ожидая реакции своего хозяина.
        Не донеся ложку до рта, драконид отложил ее обратно в тарелку, дотянулся до чайника с койей.
        Тонкая струйка полилась в кружку. Серрен не произнес ни слова, однако кошкодевочка хорошо его знала, а потому последовавшая реакция не стала для нее неожиданностью.
        Полная кружка горячего напитка полетела в сторону и взорвалась осколками.
        - Немедленно организуй мне связь с главами, - проговорил драконид, глядя на лужу. - И пришли кого-нибудь прибраться.
        - Да, уважаемый Серрен, - поклонилась помощница.
        - Что стало с тем свидетелем? - спросил глава Гильдии, отодвигая от себя стол с оставшимся завтраком.
        - К сожалению, скончался от полученных ран, - отрапортовала кошкодевочка.
        - Его ранил император? - усмехнулся Серрен.
        - Наши дознаватели.
        - Хорошо, надеюсь, они достаточно умны, чтобы держать языки за зубами. А теперь - связь, моя дорогая, связь!
        Глава 18
        - Это последняя деревня, - сообщил Дон, присев рядом со мной. - Если и здесь не будет нормальной драки, я в ликанах окончательно разочаруюсь.
        Я пожал плечами, отрывая выцветшую травинку.
        - Ты не забывай, что это территории только одного лорда, - проговорил, сминая стебелек в руках. - Земли Рьерта это только один клан, по сути, одна семья правителей, и с остальными нам еще придется поговорить.
        Дьявол довольно погладил рукоять сабли, лежащей у него на коленях.
        - Надеюсь, хоть они окажут нам сопротивление, - мечтательно произнес воин.
        - А я бы хотел, чтобы мы смогли договориться, - покачал головой я.
        - Старые лорды своенравны, - не согласился Дон. - И всегда будут помнить, что дьяволы прижали их к ногтю.
        - Чем старее династия, тем больше она не хочет потерять свое наследие. Если мы поставим у власти кого-то нового, в первую очередь он захочет укрепить свое влияние, набить собственные карманы. Ни один правитель, только вступивший на свой пост, не станет заботиться о народе, пока не обескровит его. Так что с любым новым лордом мы больше потеряем, чем приобретем.
        Дьявол задумался, морща рогатый лоб.
        - Поэтому ты так вцепился в этого щенка? - спросил он через несколько секунд размышлений. - Союз с ним будет стоить дешевле, чем с узурпаторами?
        - Именно, - кивнул я. - Кроме того, Рьерт жестко привязан к дьяволам, хотя еще этого не осознает до конца. А к тому времени, когда поймет, у него уже не будет причин с нами враждовать. А нам выгоден легко управляемый владыка ликанов. К тому же, чем меньше волков мы убьем, тем больше сможет вступить в нашу армию.
        - Ты необычен, архидьявол, - покачал головой воин. - До этого наши лидеры так далеко не заглядывали.
        Я лишь пожал плечами в ответ.
        Говорить, что у них и не было никогда лидера, не стал. До сих пор дьяволы просто болтались, как говно в проруби - бесцельно и бессмысленно. Дикари-с, что с них возьмешь?..
        Нельзя забывать, что Колыбель куда моложе Земли. Четыреста лет Империи драконидов, и еще сколько-то до Вторжения. Цивилизация моей родной планеты эволюционировала в разы дольше, и я вижу эту разницу между нами, несмотря на то, что местные мыслят схоже со мной. Однако я могу понять мышление всех эпох до моей, а они еще очень долго не смогут дорасти до меня. История землян уже прошла все те пути, о которых населению Колыбели только предстоит узнать.
        Ничего ведь, по факту, не изменилось с моим появлением. Дьяволы и до домена были сильнее окружающих рас, но у них не хватило мозгов действовать не силой, а хитростью.
        Император, наверное, единственный, кто сможет встать вровень со мной, и то только в том случае, если его прошлый мир был более развит, чем эта Колыбель. И при условии, если вбиваемая Райсу с рождения пропаганда верна, и дракониды действительно живут неограниченно долгое время.
        Впрочем, не стоит забывать, как легко они задурили головы всем в этом мире. Даже уроженцы уверены, что провозглашаемая Империей истина - в действительности таковой является. Они не осознают, что все это - брехня, позволяющая контролировать население всего мира.
        Но я вижу разницу именно потому, что вырос в среде, которая переросла подобные технологии. По сравнению с земными маркетологами, здешние гуру интриг - просто детишки в песочнице. Любой окончивший среднюю школу землянин в разы просвещеннее, чем местные столетние мудрецы.
        И об этом нужно постоянно помнить, приступая к взаимодействию с окружающими. Они не глупы, просто их кругозор узкий, однако если дать им достаточно материала для осмысления, они через какое-то время смогут не только его усвоить, но и начать мыслить сами в том духе.
        Информационная война знакома всем, кто хоть раз заходил в Интернет. И на этом поле у меня есть существенное преимущество перед Империей и ее владыками.
        - Пора, - получив сигнал от подчиненных, сообщил мне Дон.
        Дьявол поднялся на ноги и практически без разбега перемахнул через высокий частокол. Я задержался на несколько секунд, но догнал воина практически сразу.
        Солдатам мятежников деревенские выделили крайний дом, возле которого сейчас укладывали первого убитого мои дьяволы.
        - Всего один стражник ? - удивился я такой беспечности.
        - Они дальше всех от границы , - отозвался Дон, уже освободивший саблю. - Расслабились .
        Я в это не верил, пока дьяволы не сняли дверь с петель. Не верил, когда пятерка рогатых бойцов ворвалась в казарму. И, как оказалось, правильно сделал.
        - Назад ! - все так же мысленно приказал я, вскидывая руку.
        Огненный Щит обхватил строение вспыхнувшей ало-оранжевой сферой. Белые волшебные копья ударили в пламя Инферно, снимая возведенную мной защиту с громким взрывом.
        Но не всем дьяволам так повезло. Сразу двое рогатых воинов оказались пронзенными вражеским колдовством. Оставшаяся троица разлетелась в стороны, отброшенная чужим заклятьем.
        - И это все, что ты можешь, Герой Асмодея?! - пронесся крик над деревней, и ночное небо вспыхнуло, озаренное золотым светом крохотного солнца.
        Светило пульсировало, словно сердце. Его лучи жгли мою кожу и выедали глаза. Выскочивший на улицу с окровавленной саблей наперевес Дон тут же рухнул на колени, дьявола словно придавило к земле. Он боролся изо всех сил, но лег на живот, хрипя и хрустя сдавливаемыми костьми.
        Не успел я пошевелиться, как тело воина дернулось, разбрызгивая кровь вокруг себя. Сплющенный труп в последний раз пошевелился и замер, глядя в сторону. Деформированный череп раскроило, сжатый невидимым прессом мозг сочился наружу.
        - Вот что тебя ждет! - крикнул женский голос, и я, наконец, смог разглядеть его обладательницу.
        Стоя на другом краю деревни, блондинка в рыцарских доспехах стряхнула кровь с меча. У ее ног, лишенный головы, медленно истекал кровью труп еще одного воина. Воительница шагала ко мне, держа меч в отведенной руке.
        - Ты еще кто такая? - не скрывая удивления, выкрикнул я, борясь с нарастающим жаром во всем теле.
        Сучка остановилась в десятке метров от меня. Свет искусственного солнца порождал золотые блики на ее броне, и каждый из них бил мне в глаза, выжигая сетчатку.
        - Я - Тани, Героиня Михаила! - представилась она, изображая улыбку. - И я пришла за твоей головой, выродок Инферно!..
        Усмехнувшись, я отшатнулся назад, изображая падение. Клинок Героини сверкнул на солнце, разрезая воздух там, где только что была моя шея. Пламя Инферно обхватило меня с ног до головы, и на траву упал уже не дьявол, а обыкновенный человек.
        - Ах ты тварь!!! - завизжала паладин, вскидывая свой меч над головой и перехватывая рукоять обеими ладонями.
        Избавившись от дьявольского тела, я избежал участи Дона, но внутри меня бурлило все то же пламя. Подставив под клинок рукоять возникшего моргенштерна, я пнул сучку в живот. Не ожидавшая подобного хода героиня упала на спину. Тут же кувыркнувшись через голову, она застыла в низкой стойке, удерживая меч одной рукой.
        Сконцентрировав ману в левой руке, я вытащил булаву из воздуха. Как фехтовальщик, может быть, я и полный нуб, но и сдаваться не собираюсь. У нее одно оружие, но есть крепкая броня. И мне достаточно переломать ее внутри этой скорлупы, чтобы достичь цели. А вот ей придется вертеться с одним длинным мечом.
        Тани бросилась вперед, в мгновение ока преодолевая разделяющее нас расстояние. Лезвие ее клинка вспыхнуло золотым огнем, и меня обдало волной жара - будто паром ошпарило. Едва избежав летящего в меня оружия, я резко ткнул навершием булавы в грудь, отталкивая паладина от себя.
        Она вновь едва заметно сместилась. Способности паладина, похоже, нивелировали мою дьявольскую силу, и победить будет совсем не просто. Любого другого уже бы унесло от такого толчка, но девка лишь сплюнула под ноги, вновь поднимая меч.
        Я видел этот хват - одна ладонь держит саму рукоять нормально, вторая лежит снизу. Что-то у японцев было подобное в обращении с катаной. Но чего конкретно можно ждать от такой хватки и как этому противодействовать, я не знал.
        Перенеся вес на левую ногу, я развеял булаву и моргенштерн, формируя в руках два огнешара. Героиня рванула на меня, резко меняя положение клинка. Вспыхнул золотым шлейфом след от лезвия, меня отшвырнуло назад и прокатило кубарем.
        Оказавшись лежащим на животе, я поднялся на колени, глядя на вытекающую из распоротой груди кровь. Она ведь даже не достала меня! Какого хрена я ранен?!
        - Вот и все, тварь! - довольно сообщила мне Тани, возникая рядом.
        Оттолкнувшись от земли, я выпустил пламя изо рта, заставляя паладина отступить. Дьявольская мана вышла в таком количестве, что бабу должно было сжечь, но эффект оказался куда слабее - отскочившая на пару шагов воительница просто взмахнула клинком, отбивая мой огонь. О моем выпаде напоминал лишь легкий налет копоти на мече и наручах.
        - Ты права, - произнес я, все так же стоя на коленях.
        По груди струилась не желающая сворачиваться кровь. Кажется, еще пару минут, и у меня просто не останется сил, чтобы продолжать бой. Глубоко же достала меня магия, раз все так плохо.
        - Я сдаюсь, - раскинув руки в стороны и сплевывая кровь с губ, выдохнул я.
        Воительница не стала испытывать судьбу. Окрыленная легкой победой, она нанесла колющий удар, намереваясь пронзить меня насквозь. Промахнуться она не могла, а я не мог ничего сделать - безоружный и истекший кровью. Она победила.
        Хлопок моих ладоней прозвучал как гром среди ясного неба. Пылающие руки сомкнулись друг с другом, удерживая чужой меч. Золотой свет на клинке вспыхнул ярче, заставляя меня орать от боли, но и само оружие медленно покрывалось чернотой.
        Закричала, пытаясь довершить начатое, паладин. Наш крик слился в один сплошной рев, лезвие скользнуло вперед, надрезая мои ладони острым краем. Но я потянул силу из домена, вычерпывая запасы, и меч вновь остановился.
        Чернота покрыла металл, но быстро сменилась желтизной. Тани закричала сильнее, ее латные перчатки разогрелись, от них валил пар. Я услышал запах горящей плоти.
        - Асмодей! - прохрипел я, из последних сил сдерживая натиск вражеского Героя. - Для тебя!
        Меч паладина не сломался под моими руками. Он брызнул расплавленным металлом. Я едва успел отшатнуться, избегая удара деформированным обрубком. Тани, ведомая инерцией, оказалась слишком близко ко мне.
        На миг наши глаза встретились. Я заглянул в ее душу, находя там лишь бездумный фанатизм и отчаянное желание выслужиться. Ничего, что могло бы смягчить ее участь и заставить меня передумать. В ее душе царила лишь ненависть к дьяволам и страстное желание перебить их всех.
        Схватив пылающими ладонями за лицо, я опрокинул девчонку на спину. Светлые волосы вспыхнули, мгновенно обращаясь в пепел, она кричала, а я продолжал жечь голову, пока ладони не коснулись растрескавшейся от жара почвы.
        Солнце над нами вспыхнуло в последний раз и погасло. Вокруг стало так тихо и темно, что мне показалось, будто я оглох и ослеп. Обожженные ладони пульсировали болью, но она медленно отступала, постепенно сменяясь пустой усталостью.
        Никакой эйфории на этот раз не случилось. Убийство еще одного Героя будто и вовсе мне не зачлось, хотя я и слил практически всю накопленную в домене ману.
        Тяжело поднявшись на ноги, я пошатнулся, с трудом удерживая равновесие. И каково же было мое удивление, когда смог разглядеть Тани, стоящую на том же самом месте, где увидел ее в первый раз.
        - Какого хрена?! - выдохнул я.
        Паладин подняла свой меч и, взмахнув им, внезапно создала свою точную копию. Клон пошел вперед, поднимая клинок над головой.
        - Да вы, нахрен, издеваетесь?! - просипел я, отступая на шаг.
        - Тебе конец, отродье Инферно! - вскрикнул клон, бросаясь в атаку.
        Сил продолжать сражение просто не было. Так что я только покачнулся в сторону, лезвие вспороло правое плечо. Обжигающая боль стрельнула до самых кончиков пальцев, а следующий удар пришелся на бедро.
        Я рухнул на землю, едва найдя в себе силы, чтобы перекатиться в сторону, избегая удара клинком. В голове шумело, на губах засохла кровь. Кое-как мне удалось приподняться на колени, но клон уже был рядом.
        Пинок стальным сапогом по ребрам заставил меня перевернуться на спину. Паладин встала со стороны головы и занесла меч для последнего удара.
        - Сдохни! - выкрикнула она за мгновение до того, как я высосал из домена последние капли силы.
        Вспышка огня Инферно отшвырнула воительницу. На ноги я встал уже в облике дьявола. Сжимая в руке моргенштерн, бросился в атаку, но не на клона - а к застывшей у границы деревни Героине.
        Мне в спину ударил луч золотого света, но я каким-то седьмым чувством ощутил его приближение и успел прыгнуть вправо. Волшебное копье вошло в землю, взрываясь там, а я уже настиг тело закрывшей глаза Тани.
        - Хха! - выдохнул, обрушивая удар на голову воительницы.
        Она успела поднять веки и отпрыгнуть в сторону. Но это уже не имело значения. Замахнувшись снова, я стал бить, больше не оглядываясь на клона. Цепи моргенштерна гремели, сталкиваясь с доспехами паладина. От каждого моего удара ее бросало из стороны в сторону, но расстояние оставалось маленьким, и ее длинный меч никак не мог ей помочь.
        Выпустив бесполезное оружие, она бросилась на меня с кулаками. Моргенштерн растворился в воздухе, и я поймал ее руки своими ладонями. Прикосновение к металлу доспехов вызвало новую вспышку боли, и я заорал, от злости вливая в мышцы последние крохи дьявольской маны.
        - Сдохни!!! - проревел я ей в лицо, и под моими пальцами ее латные перчатки смялись, с хрустом давя кости в кистях.
        Она закусила губу, наружу вырвался стон. Я резко отпустил ее руки и со всей силы ударил рогатым лбом в переносицу. Девчонка рухнула, как подкошенная. Залитое кровью лицо она с шипением попыталась прикрыть, но я был слишком разъярен, чтобы упускать такой шанс.
        Удар хвоста пришелся точно в глазницу. Наконечник поелозил внутри черепа Героини Михаила, перемешивая мозги в кашу. И вот теперь сила плеснула в меня щедрым потоком.
        Я вскинул руки к небу и хохотал, как безумный. Океан маны заполнял каждую клетку, смывая усталость, залечивая раны обоих тел и очищая сознание. Я вновь ощутил себя полубогом, способным опрокинуть весь мир, плевком перешибать хребты гор и ударом ноги пробивать двери в другие миры и вселенные.
        Сила текла, восполняя затраченное мной в бою. Мне даже не пришлось заглядывать в домен, чтобы выпустить ману туда, от моего ядра отделился канал-щупальце, уходящий в никуда, и по нему я накачивал дьявольской мощью свое измерение.
        Все закончилось быстро, и я опустился на колени. Тело убитой Героини Михаила лежало рядом, из глазницы до сих пор торчал мой хвост. Вытянув его из раны, старательно оттер об край рубахи убитой.
        Только сейчас до меня стало доходить, что на шее у девчонки болтается жетон Гильдии Искателей. А это значит, что либо ликаны продались Империи, либо она здесь не одна, и отряд поддержки остается где-то поблизости. Был и третий вариант, но о нем я все равно скоро узнаю от Азиль, если он окажется правдой.
        Быстро проверив своих дьяволов, я убедился, что остался в деревне совершенно один. Тела моих рогатых воинов лежали по всему поселению - кого-то убила магия Тани, кто-то погиб от ее меча.
        Использовав это ложное солнце, она, похоже, свободно перемещалась по деревне и резала несчастных дьяволов, неспособных защититься. Лучшие воины Адама, а я так бездарно просрал их всех…
        Поднявшись на ноги, я вновь взглянул на труп паладина. Здесь, в Колыбели, и слова-то такого не знали, однако вот она - святая дева, владеющая техниками, блокирующими силы дьяволов. Не удивлюсь, если она не только нас могла подавлять, а любую условно злую тварь, что попадалась на ее пути.
        Деревенские жители прятались по домам - сейчас, пока заряжен маной под завязку, я чувствовал их страх, словно видел сквозь стены. Напуганные до смерти, они боялись показаться наружу, хотя и поделать уже ничего не могли.
        И тот момент, когда мы встретились с Тани взглядами. Я же действительно просмотрел всю ее душонку насквозь. Не прошлое или воспоминания, а именно саму квинтэссенцию паладина - ее желания, страхи, надежды и мечты. Все это превратилось в компот ощущений, который я смог расшифровать для себя лишь в некие очень смутные концепции. У меня открылась новая способность?..
        - Эй, ликаны! - прокричал я, шагая по единственной деревенской улице. - Выходите! Я, архидьявол Дим, пришел за ответами! Никого из вас я не трону, ваши жизни для меня ничего не значат и не стоят. Но я потерял многих своих воинов, и я хочу знать, как в вашей занюханной деревне оказалась эта сука, Героиня Империи. И, поверьте мне, ваш истинный лорд - Рьерт узнает о том, что вы его предали, согласившись принять у себя кровного врага всех исконных народов!
        Дверь ближайшего дома скрипнула, наружу практически вытолкнули старого сгорбленного волка в какой-то тканевой накидке. Стоило мне присмотреться, я понял, что передо мной самка.
        - Говори, - приказал я.
        - У нас не было выбора! - подняв голову, заявила старуха. - Эта искательница пришла вечером. Она заставила нас! Наши воины не стали с ней драться - они просто испугались ее силы.
        Я выждал еще пару секунд, но продолжения не последовало. Хотелось ругаться матом, но я понимал, что от крестьян толку мало - даже пожелай они отбивать собственную деревню, кто из них сможет противостоять хотя бы простому воину, не то что опытному искателю?
        Подойдя ближе к старой волчице, я ухватил ее за подбородок и с легкостью взял ее под контроль.
        - Расскажи мне правду, старуха. Как в вашей деревне появилась искательница ?
        Через полчаса я велел похоронить тела дьяволов. Все имущество своих воинов я перенес в домен - отдам потом кому-нибудь в крепости, им оно уже не нужно в любом случае.
        Покинув деревню, я встал посреди леса, привалившись к стволу толстой сосны. Не думал, что потери среди дьяволов так скажутся на мне. Хотелось кричать от бессильной ярости и голыми руками уничтожить кого-нибудь, забив до смерти одними кулаками. Но… Это воинов не вернет. Нас слишком мало, чтобы я мог себе позволить такие жертвы, а ведь война еще даже не началась.
        Опустившись на задницу, я закрыл лицо ладонями. Это была чертовски тяжелая ночь, и мне нужно прийти в себя. Никому нельзя знать, что архидьявола так легко сломать.
        - Дим, ты должен это увидеть , - внезапно раздался в моей голове голос Азиль.
        - Сейчас .
        Подключившись к сознанию дьяволицы, я на мгновение ослеп, но вскоре темнота расцветилась красками и огнями. Отряд дьяволов прятался в пещере, расположенной метрах в тридцати над уровнем земли.
        Азиль медленно сдвинулась в сторону, открывая мне вид на расположенный у подножья скалы лагерь старателей. И я готов был выругаться, но вовремя взял себя в руки.
        Месторождение метеоритного железа действительно находилось на территории Рьерта. Вот только добывали его вовсе не ликаны. По освещенной жаровнями расчищенной площадке с глубокой норой котлована бродили несколько серокожих здоровяков в кожаных фартуках. Чудовищного размера тесаки на их поясах доказывали, что ребята не только выглядят внушительно, но и силой обладают достаточной.
        А вот в самой яме возились существа более хлипкие. Если ликаны в любом виде и возрасте походили на волков, то эти сразу выдавали в своих сородичах каких-то дворняг. Невзрачная шерсть, круглые уши и жалобные голоса.
        - Гноллы копают металл, пока орки их охраняют , - прошептал я, припомнив рассказы Рьерта о том, кто сидит на деньгах.
        - Да, Дим, все именно так. Нам здесь впятером делать нечего - орки нас просто размажут тонким слоем. Тем более - у всех них с собой боевые амулеты. Что делать ?
        Я тяжело вздохнул. Все пошло не так, как я планировал. Ну, конечно, у кого еще хватит влияния, чтобы не только купить услуги стаи, но и вести разработку так, чтобы никто и вякнуть не посмел? Только те, за кем уже есть реальная сила и военная мощь. А кроме орков в этом регионе и нет никого.
        - Отступайте к Ралу, Азиль , - велел я, немного подумав. - С этим мы будем разбираться позднее .
        - Хорошо, и спасибо, что не гонишь на смерть , - отозвалась дьяволица.
        Вас нет, а вот взятых с собой всех погубил. Был бы осмотрительнее, не повелся бы на ту легкость, с которой сдавались нам деревня за деревней… Но сейчас уже ничего не исправишь, произошедшее лишь доказывает, что нам нужна армия других рас. Потому что если уж кого и терять в боях, то кого угодно отдам на заклание, но мои дьяволы должны пережить Игру.
        Поднявшись на ноги, я огляделся. Пора нанести визит местному жрецу, а потом - брать штурмом Рал. Даже если Лерро и не в доле разработки метеоритного железа, он все еще может что-то знать о бунтовщиках. А раз так - нужно задать ему пару неудобных вопросов.
        Сорвавшись с места, я побежал в направлении логова старого ликана.
        Глава 19
        АЛЬТАРСКАЯ РЕЗИДЕНЦИЯ ГИЛЬДИИ ИСКАТЕЛЕЙ. КАБИНЕТ ГЛАВЫ.
        Утро началось с тревожных вестей. Администратор застала главу Гильдии Искателей за чашкой с вином. Серрен смотрел на полку с фигурками Богов и, не отрывая взгляда, делал мощные частые глотки.
        Все помещение уже пропиталось сильным духом брожения, и кошкодевочка, обычно встречавшая своего господина по утрам, поняла, что произошло нечто из ряда вон.
        - Мне придется как-то это объяснять, - указывая чашей в руке на полку, сообщил драконид. - А как объяснить то, что я и сам до конца понять не могу? Ведь не могло же так случиться, что все пошло не по плану…
        Помощница отобрала стоящую на столешнице бутыль с вином и покачала в руке, оценивая остатки - напрасно, емкость была пуста. Впрочем, чуткий нос полукровки уже уловил исходящий запах спирта от четырех осушенных бутылок под столом.
        - Вы не спали? - осведомилась она, прекрасно зная ответ и без подтверждения своего начальника.
        - Не спал, - кивнул драконид, отдавая девушке пустую чашу. - У меня были на то причины, но вряд ли совет их послушает, или хотя бы воспримет серьезно.
        Будто в ответ на его слова зеркало связи засветилось. Помощница собрала пустую посуду и вышла из помещения, оставляя главу заниматься делами.
        Серрен медленно протянул руку к зеркалу. Коготь драконида скользнул по отражающей поверхности, и вместо собственного лица глава альтарского отделения Гильдии Искателей увидел остальных своих собратьев.
        - Рад видеть, что все мы по крайней мере еще живы, - проворчал Серрен, чувствуя, что нужно немного потянуть время, чтобы прийти в себя после бессонной ночи.
        - Не сказал бы, что это повод для радости, - отозвался кто-то по ту сторону зеркала. - Сегодня ночью у меня сломался артефакт Михаила. Мы уже обсудили с частью собрания, что это - не единичный случай… Серрен?
        Глава замедленно кивнул, протягивая руку за статуэткой. Крылатая мужская фигура действительно больше не содержала в себе ни капли божественной мощи, превратившись в обыкновенную поделку из камня. Оставшиеся пять идолов, изображающих Богов, все также излучали силу.
        - Все именно так, братья, - сообщил старейший драконид. - Похоже, все уже случилось, и мы больше никак не сможем этого изменить. Сегодня ночью еще один Бог покинул Колыбель.
        На несколько долгих секунд повисло молчание. Пока все обдумывали случившееся, Серрен уже взял себя в руки и выстроил линию дальнейшего поведения. Очевидно, что от столкновения с некромантом отказываться нельзя. Но кто сказал, что именно Тани суждено стать его противником?..
        - Правильно ли я понимаю, - взял слово глава Шиноса, - что мы отдали оркам карту с указанием залежей метеоритного железа взамен на то, чтобы они доставили твою бесценную Героиню ближе к Герою Дьявола, и девчонка проиграла схватку?
        - К сожалению, именно так, - опустив голову, ответил Серрен, изображая искреннее раскаяние, которого совершенно не чувствовал.
        - Выходит, что мы сами оплатили эту победу для дьяволов, - вздохнул глава Шиноса. - Это непростительный результат, братья. Я даже не могу вспомнить, когда в последний раз Гильдия Искателей совершала ошибки подобного масштаба. Там же руды на несколько месяцев непрерывных раскопок! И кто теперь ее получит?! Орки, те самые, против которых мы, на секундочку, воюем!
        Он тяжело выдохнул, будто смиряясь с потерей. А затем резко вскочил, с яростным ревом переворачивая стол.
        - Кто?! За это?! Ответит?!
        И вновь никто не стал говорить сразу. Дракониды народ вспыльчивый, и все собравшиеся прекрасно понимали охваченного злостью главу Шиноса. Но стоило тому вернуться в адекватное состояние, как слово взял Серрен.
        - Я огорчен не меньше вашего, - заговорил он. - Однако давайте не будем предаваться панике. Так как это была моя идея - послать Тани на встречу с архидьяволом, я готов компенсировать затраты из своей казны. Кроме того, у меня есть возможность предоставить вашим искателям магические камни - бесплатно, но в разумных объемах.
        - Вот это уже другой разговор, - приободрился глава Ностига. - Я возьму камнями. У меня как раз большая просадка из-за бунтов в шахтах.
        - Кланы опять подняли цены? - усмехнулся Серрен. - Тогда могу также выделить пятерку изумрудного ранга для урегулирования вопросов. А если поступит оплата среднесрочного найма - снабжу ее магами клана Шеррон, в последнее время у меня их тут многовато.
        - Мне бы и самому маги пригодились, - вступил в торг глава Тоина. - В последнее время у гоблинов какое-то нездоровое оживление, плодятся быстрее, чем мы успеваем зачищать их проклятые пещеры.
        - Это все, конечно, важно и нужно, но что мы теперь планируем делать с Героем Талы? - прервал дальнейшие разговоры глава Шиноса. - У нас отобрали нашего Героя. Теперь они остались только у диких и у клана Максалис. В связи с этим я хочу знать, что мы, как Гильдия Искателей, так и конкретно дракониды, предпримем?
        Серрен выдержал паузу.
        - У меня есть одно предложение, - начал он. - Наша ошибка обошлась нам достаточно дорого, но она не смертельна. А потому я предлагаю самый простой выход из ситуации.
        - И какой же?
        - Мы должны отправить на битву с Героем Асмодея нашего славного некроманта.

* * *
        ПЕЩЕРА НА ЮГЕ ЛИКАНСКИХ ЗЕМЕЛЬ. ДЬЯВОЛ ДИМ.
        - Я был слишком беспечен, поверил, что стал сильнее и хитрее всех. А что в итоге? Дон и остальные дьяволы верили мне, верили в меня, и это их и погубило, - ударив кулаком по поверхности воды, выдохнул я.
        Сидящий рядом жрец волков равнодушно пожал плечами.
        - Ты не можешь предвидеть все, Герой Асмодея, - заявил он. - Никто этого не может.
        - Да, но я мог бы сохранить их жизни, - все еще чувствуя стыд за произошедшее, проговорил я, - если бы действовал осмотрительно. Мы попали в ловушку к Тани не потому, что она была хитра, а потому, что расслабились. Я заставил их чувствовать себя неуязвимыми, и сам же в это поверил. Как же, ведь дьяволы всех сильней и круче!
        Лерро поднял морду к ночному небу и насмешливо хмыкнул. Впрочем, это не вызвало у меня желания вырвать ему глотку. Старик оказался совсем не таким, каким я его представлял, убегая с места гибели своих дьяволов.
        Стоило мне приблизиться к логову жреца, как оказалось, что меня уже ждут. Сам Лерро вышел из пещеры с глиняным кувшином вина, старого ликана сопровождали молодые самки разной степени оголенности. После столь неожиданной встречи мне попросту стало неловко на него наезжать, а потому я согласился расслабиться в бассейне неподалеку от пещеры.
        Водоем, граничащий с лесной чащей, имел природное происхождение, однако для своего жреца ликаны расставались, выложив камнем ровный невысокий бортик со стороны жилища.
        Ликанские женщины окружили своего хозяина заботой, а уже минут через десять мы общались с ним так, будто старые знакомые. И, нужно признать, дед оказался приятным и достаточно умным собеседником.
        - Рано или поздно потери все равно бы возникли, - заявил он. - Недаром ведь вас осталось так мало. По сравнению с другими расами вы практически исчезли, вымерли, вас уничтожали годами - то в одной войне, то в другой.
        - Да, возможно, - кивнул я, осознавая его правоту. - Но от этого не легче.
        - А легче и не будет, - обернувшись ко мне и глядя прямо в глаза, заявил Лерро. - Пока тебе подчиняются только дьяволы, ты всегда будешь рисковать в первую очередь именно ими. Несмотря на силу от домена, они никогда не сравнятся с тобой, их архидьяволом. А это значит…
        - Что мне нужно максимально удалить их от угрозы, - продолжил его мысль я.
        Жрец медленно поводил пальцем по поверхности воды, раздумывая над следующими словами. Горячий поток, умело направленный руками строителей, делал температуру в озере достаточно комфортной, так что мы оба получали удовольствие от простого нахождения в этом бассейне - старик не мерз, а мои мышцы, выжатые за время практически трех суток непрекращающегося бега, могли расслабиться.
        - Как Герой, ты обязан победить в Игре и захватить мир, подчинив его своему Богу, - произнес, наконец, Лерро. - Но никто не говорил, что для этого должен выжить хоть один дьявол, кроме тебя.
        Эта мысль меня несказанно удивила. Все планы, которые я строил, основывались именно на этом простом утверждении - я должен привести к победе и контролю над Колыбелью свой народ.
        - Хочешь сказать, я в любой момент могу пренебречь дьяволами ради победы Асмодея?! Какой же тогда в этом смысл?! Именно они питают мой домен!..
        Жрец тихонько посмеялся. Этот его смех, как и прочие усмешки, не вызывали у меня негатива. По сравнению с Лерро я сам казался себе неразумным внуком, слушающим наставления собственного мудрого дедушки.
        - Но кто сказал, что ты не можешь получить больше силы, например, увеличив количество жрецов от других народов? - спросил ликан. - Или ты всерьез рассчитываешь, что одного хватит на весь мир? Если же ты и в самом деле так уверен в этом, ты просто дурак, и победа в Игре тебе не светит.
        - Но я не могу… - попытался оспорить его слова, но тот прервал меня нетерпеливым жестом.
        - Домен - твой, законы в нем действуют твои, - заявил жрец. - Так в чем проблема, архидьявол? Все, что тебе требуется - правильно составить законы и принимать в домен тех, кто этого жаждет. Разве не так?
        И вновь он ставил под сомнение то, что я считал непреложной истиной. Никто, кроме дьяволов, не может вступить в мой домен. Откуда ко мне пришла эта мысль, я не уверен, но она ведь явно не мной придумана, кто-то же ее подсказал?! А я не стал проверять, так ли это, хотя та же Касси все это время была рядом, и присоединить ее к домену я мог попытаться в любой момент.
        - Честно говоря, я никогда не думал об этом в таком ключе, - пришлось признать мне.
        - Поверь, если бы твоя жрица входила в Круг, ты бы еще очень много чего нового узнал, - отмахнулся ликан. - Кстати, а почему она так и не присоединилась к Кругу до сих пор? Не знает как? Или тоже уверена, что все там ей желают зла? Хах!..
        Задрав морду к небу, он шумно почесал когтями седую шею.
        - Хотя Ратар погиб, а кто еще мог бы вам это рассказать? - задумчиво проговорил он.
        - Его сыновья, например, которым он передал свои знания, - сжав кулаки, выдохнул я.
        Рано Ада их убила, похоже, не успели они самого важного рассказать. Или она сама не догадывалась, что конкретно нужно спрашивать, или братья разыграли наивную девчонку, не выложив карты на стол. Эх, знать бы заранее, теперь их уже не вернешь…
        - Это если он их передал, - подняв палец, поправил меня Лерро. - Опять же, кто сейчас скажет, как там на самом деле было? Может, именно об этом он разговаривать со своими недотепами и не стал - они все равно совершенно необучаемы с рождения оказались.
        - В любом случае, - припомнив еще одну часть истории, поведанной мне в самому начале пути, я вернул разговор к важной теме, - Круг ведь создавался, чтобы противостоять Героям. Разве не в том цель его существования, чтобы сорвать Богам их Игру?
        - Нет, конечно! - фыркнул жрец. - Любой член Круга спит и видит, как именно его народ приходит к власти над Колыбелью. С Героем или без - но ты, например, в курсе, что орки давно и тесно сотрудничают с Гильдией Искателей, покупая у них рабов и продавая своих? Или что артефакты заказывают у магов Империи?
        - Я вообще нихрена не знаю! - зарычал я, ударяя кулаком по бортику бассейна.
        И ведь винить в этом совершенно некого! Это я принял решение бежать из Империи вместе с Адой, спасаясь от погони. Но, если смотреть правде в глаза, так ли уж нужно было делать ноги?.. Мы спокойно могли просто сменить город и продолжать изучать мир и ситуацию в нем, не покидая метрополии. А теперь у меня ни информации, ни понимания, как тут что устроено. Да я даже в собственных способностях разбираюсь методом научного тыка. А ведь это я - Герой Асмодея, и это мой выбор был, послушаться дьяволицу.
        Аду тоже не в чем винить. Она как раз сделала все, что было в ее силах, чтобы я не только выжил, но и по возможности сумел прокачаться именно в качестве Героя. Однако это она может действовать в рамках своего понимания. Но я-то, такой умный и красивый, куда смотрел?!
        - Круг, может быть, и собирался в самом начале для срыва Игры, - жестом выгнав ликанок из бассейна, негромко проговорил Лерро. - Однако с прошедшими поколениями целью его существования давно перестали быть Боги или Герои. Теперь Круг - это сообщество жрецов и шаманов, наиболее властных, способных влиять на политику всех племен. И сейчас место дьяволов пустует, а это значит, либо вас уже приписали ближайшему члену Круга - и тогда вскоре с вами попытаются связаться соседи - либо вы должны сами туда явиться. Впрочем, чего тебя поучать, Герой-то из нас двоих не я.
        Самки неспешно выскакивали из воды и, заворачиваясь в тонкие полотенца, щебеча, уходили в сторону пещеры. Одна, прошедшая очень близко ко мне, не упустила возможности рассмотреть ту часть тела, что скрывается под водой.
        - Это ты так намекаешь, что хочешь представлять интересы Асмодея? - усмехнулся я, пальцем отталкивая от себя приплывший от поднятых волн листок кувшинки.
        - Нет, - покачал головой ликан, - я слишком стар для этого. Да и отвык давно от подобной работы. Тебе нужен кто-то более молодой и достаточно сильный, чтобы вынести все, что придется пережить такому жрецу. Вот, к примеру, что ты думаешь о Хаэли? - его палец указал в сторону купающейся неподалеку женщины.
        Она осталась с нами одна, и я только сейчас понял, что никакого отношения к ликанам эта девушка не имеет. Человеческое тело, отсутствие следов примеси звериной крови, я готов был поклясться, что передо мной - совершенно обычная женщина. Вот только зелень вокруг ее тела…
        - Не смотри, что она маруна, - махнул лапой Лерро, заметив мою реакцию. - Мне ее прислали, чтобы выказать уважение и не допустить вмешательства в грядущую резню.
        - Поясни, - попросил я, заново вглядываясь в белокожую женщину, то и дело ныряющую в воду.
        - Я обучил ее всему, что знаю, - вяло отозвался Лерро, будто тема была ему не слишком приятна. - Кроме того, марунам, как ты наверняка сам знаешь, доступна кое-какая магия. Хотя по сравнению с имперской школой, конечно, это так, детский лепет. Однако у тебя все равно нет достойного учителя, а она запросто может объяснить тебе основы, они все равно у всех совершенно одинаковы.
        Я помолчал, не зная, что на это отвечать. В голове было слишком много неоформленных мыслей, чтобы уцепиться хоть за одну. Я столько времени потратил, стараясь нагнать неизвестных мне Героев, что даже не понял, что бегу вообще не в ту сторону. Дед прав - нужно думать шире.
        Не так давно я обвинял жителей Колыбели в узости мышления, а сам поддался на эту уловку. Возомнил себя самым умным, а оказалось, что это меня обводят вокруг пальца.
        - Герой… - вздохнул я, вновь возвращаясь к болезненной теме. - Победить эту Тани я смог только благодаря тому, что уже завалил двоих до этого. Иначе мне бы просто не хватило сил с этой бешеной бабой справиться.
        - А был бы ты нормальным Героем, и сила бы твоя возросла, - прокомментировал жрец. - Девчонка-то, небось, никакой поддержки на стороне не имела, однако твоих дьяволов шинковать ей это не помешало. Да ты и сам признаешься, что возможности свои не развил, чуть не помер, пока с одной мечницей воевал. А что ты станешь делать, когда придут Герои, уже однажды победившие в Игре? Эта-то понятно, раз она на Гильдию Искателей работала. Как и ты - новенькая была. А те, кто уже завоевывал миры для своих Богов… В общем, думай, архидьявол Дим, это твои дела.
        - А что же ты сам, Лерро? - взглянув на собеседника, спросил я.
        - А что я? - довольно хмыкнул старик, приподнимаясь по пояс над поверхностью бассейна. - Жрецы ликанов всегда знали, у нас не будет своего Героя, а потому из поколения в поколение передавали знания да завет: жить в свое удовольствие, пользуясь привилегиями положения. Поэтому я продолжу сидеть здесь и наслаждаться жизнью, пока не помру, - при этих словах он хитро посмотрел на меня, и подмигнул. - Я хоть и стар, как ты заметил, а кое-какие травки для мужской силы знаю. Самок мне присылают самых сочных и красивых, я их содержу достойно. А когда помру в постели, им приданое достанется не хуже, чем дочерям какого-нибудь лорда.
        Выбравшись из бассейна ловким прыжком, неожиданным для такого старца, жрец ликанов обмотал бедра мягким полотенцем, пошитым из белого полотна. Выведенная в углу морда волка, стилизованная под цветочный орнамент, тут же вспыхнула, высушивая верхнюю часть туловища.
        - Опять же, - добавил Лерро, обернувшись ко мне, - как по мне, смерть на молодой девке - не худшая смерть.
        Шлепая мокрыми ногами по камням, старый жрец ликанов добрался до входа в пещеру, где его уже выбежала встречать молодая женщина волчьего народа. Хотя, присмотревшись, я сжал кулаки.
        Полукровка, мать его. Однозначно я ничего не знаю о Колыбели и ее обитателях. Где-то же достал старый озабоченный волк себе вот такую экзотику… И по реакциям девушки было видно, что она всерьез заботится о своем хозяине. Возможно, не так уж он и неправ в своих суждениях.
        От раздумий меня отвлек мощный всплеск. Обернувшись, я молча уставился на поднимающуюся из воды маруну. Зеленые стебельки, кокетливо прикрывающие грудь и низ живота, затрепетали, будто действительно живые, хотя и являлись всего лишь украшением, декорацией.
        - Значит, тебя зовут Хаэль? - улыбнулся я, пальцем подманивая маруну подойти поближе.
        - Твое горло не произнесет мое настоящее имя, дьявол, - отбросив черные волосы за спину, сообщила она. - Хаэль - это лишь очень упрощенная версия, но ты можешь обращаться ко мне так.
        Я не смог сдержать улыбку.
        Как-то давно, по моим ощущениям, со мной не говорили подобным тоном. Конечно, в Рале Эрьор больше всех пытался выказать мне свое неуважение, но даже в его голосе не было столько снисходительности, начальник стражи всегда помнил, что перед ним - крайне опасное и сильное существо. Маруна же говорила так, будто не просто делает мне одолжение, а общается с кем-то настолько ниже ее по положению, как это только возможно. Это было забавно.
        - Спасибо за великодушное разрешение, - чуть склонив голову, произнес в ответ, продолжая изучать взглядом гладкую кожу собеседницы.
        Она спокойно подошла ближе, оставаясь в воде по верхнюю часть бедер. Лепестки зелени прижались к телу при движении, будто прилипнув. Маруна опустилась правее меня, спиной опираясь на бортик бассейна.
        - Принеси вина, дьявол, - приказала она, не открывая глаз. - И разомни мне плечи.
        Я поднялся на ноги. Капли воды полетели во все стороны, часть попала на Хаэль, и маруна подняла веки, с осуждением глядя на меня. Впрочем, ее взгляд тут же сместился ниже. Я физически ощущал, как ее глаза оценивают рельеф моих мышц, изучают кубики пресса, соскальзывают ниже.
        - Неплохо выглядишь, - сверкнув зубами в улыбке, произнесла она. - От желающих с тобой порезвиться, наверное, отбоя нет?
        - Я умею делать приятно своим женщинам, - спокойно кивнул я, дотягиваясь хвостом до стоящей неподалеку бутыли с вином.
        - Ну тогда докажи мне это, дьявол, - поведя плечами, предложила она. - Разомни меня.
        Взяв кувшин в левую руку, я подхватил хвостом глиняную кружку и, наполнив ее, отдал напиток маруне. Хаэль повернулась ко мне спиной, подставляя плечи под мои пальцы. Пришлось втянуть черные когти, чтобы не оцарапать нежную кожу, наощупь она оказалась довольно приятной.
        - Так хорошо, - запрокинув голову, сообщила мне маруна, и цветочное украшение на ее груди раскрылось. - Переходи ниже, дьявол.
        Дважды меня приглашать не пришлось.
        Глава 20
        - Это дьявольские сигилы? - листая кожаные страницы, задала вопрос Хаэль. - Вам очень повезло, что у вас сохранились подобные знания!
        Я поднялся с кровати и негромко вздохнул.
        Ночь близилась к концу, но мое тело уже полностью восстановилось. Направляясь к Лерро, я практически не отдыхал, однако стоило поспать всего несколько часов, как усталость прошла. Возможно, дело в тех стеблях, которыми оплела наше ложа маруна?
        - Ты о них знаешь? - поинтересовался я, не спеша отбирать сшитую Адой книжку.
        Конечно, вероятно, нужно было прятать такую ценность ото всех, кто не принадлежит к домену. Но, прямо скажем, что помешает мне свернуть ей голову, чтобы сохранить секрет тайных знаний?
        Маруна небрежно отмахнулась.
        - У каждого народа Колыбели имеется своя письменность, - сказала она, продолжая шуршать страницами, - но годы идут, и изначальные знания забываются. Эти сигилы - как раз из времен сотворения мира. Ты и представить себе не можешь, какая это редкость в нашем мире. Ты умеешь их читать?
        Ее глаза горели такой страстью, что я ощутил укол ревности - даже в постели она так не заводилась, а тут черты и резы… Впору задуматься, правда ли я настолько хороший любовник, каким себя считаю.
        - А ты разве нет? - чувствуя превосходство, я протянул руку за книжкой и открыл на первой попавшейся странице. - «Сила Инферно, разделенная на три параллельных потока, вызывает»… Зевоту, - закончил я, едва не разрывая пасть. - Черт, знал бы, что мне такой учебник напишут, не стал бы его брать вообще.
        Конечно, я лукавил. Тетрадь была мной прочитана уже не один раз - хватило времени, когда мы захватывали волчьи деревни. Однако какого-то практического применения этой информации я пока не нашел, а теория до сих пор не уложилась в голове достаточно, чтобы ее применить к реальной жизни.
        Основу магии Инферно составляла не вера, как можно было бы подумать, а мощь душ, собранных конкретным дьяволом. Ада могла использовать сигилы, заменяя собственную силу заемной от Асмодея. Мне же такой финт ушами недоступен, а собственных мощностей не хватает для написанных в учебнике заклинаний.
        Да, магия дьяволов была очень сильной, но и маны расходовала просто непомерное количество. Возможность, например, ударить Огненной Плетью конусом в пару километров у нас имелась, вот только за один такой удар пришлось бы отдать сущности на пару тысяч душ.
        И здесь впервые я встретил разделение на сущность, которую ранее упоминала Ада, и собственную мощь, мной именуемую маной. Разница в том, что сигилы позволяли тратить именно первую, тогда как мое волшебство целиком зависит от второй. Дьявол, поглотивший достаточно душ, в теории может расколоть планету, вот только на сбор необходимого количества сущности у него уйдет пара тысячелетий. Казалось бы, мелочи, когда ты живешь неограниченно долгое время, однако для меня это не годится.
        - Да ты, дикарь, даже представить не можешь, какая драгоценность в твоих руках! - возмутилась Хаэль, заводясь пуще прежнего. - Да обладая такими знаниями, ты сможешь основать собственную школу магии! Это же огромная удача!..
        Закрыв учебник, я отложил его обратно в сумку. Клапан оставил открытым, а тетрадь - на виду специально, чтобы маруна заглянула туда из любопытства. Пока что мне нужно ее заинтересовать, и, судя по всему, мне это удалось. Впрочем, чего еще ожидать от ученицы двух волшебных школ? Лерро учил ее основам жречества и разбирался в вопросе достаточно, чтобы к нему отправили дочь чужого народа, к тому моменту уже знающую родную магию. Тупых на подобную работу не направляют.
        Старый ликан хоть и гедонист до мозга костей, но, передавая свои знания Хаэли, он теоретически передавал их всему народу марун. То есть им изначально требовался кто-то с жаждой новых знаний и возможностью их усвоить.
        - Предлагаю сделку, красавица, - усмехнулся я, помахивая хвостом. - Я учу тебя дьявольским сигилам, а ты меня - своей магии. Всей, какую знаешь. В результате у тебя получится три пройденных школы. Как тебе предложение?
        Она колебалась всего секунду.
        - Не хочу, чтобы ты отобрал у меня часть души, - призналась она. - Не будет никакой пользы от знаний, если я не успею их кому-то еще передать, а так и случится, если я начну разбрасываться собственной жизненной силой.
        Я пожал плечами, сцепляя пальцы в замок.
        - Тогда я хочу предложить кое-что еще, - кивнул, глядя ей в глаза. - Как ты смотришь на то, чтобы войти в мой домен? Сразу говорю, я не уверен, что получится, да и если выйдет, ты будешь обязана подчиняться моим законам.
        - Тогда ты должен мне их озвучить, чтобы я могла принять осознанное решение, - тряхнув головой, отбрасывая с лица черные пряди, заявила она. - Мало ли какие у вас, рогатых дикарей, правила поведения. Может быть, вы принуждаете своих женщин плодиться без остановки, чтобы восстановить численность времен до Вторжения.
        А ведь я о таком даже не подумал. Собственно, я так запутался в способах дьявольского размножения, что просто махнул рукой на разведение новых членов домена. Хотя Хаэль, конечно, права - такой вариант мог оказаться рабочим, как госпрограмма поддержки в период демографического кризиса. Однако у нас нет столько времени, чтобы позволить себе остановиться в ожидании, когда же мой народ достигнет хоть сколько-то адекватного количества особей.
        - Каждый дьявол моего домена имеет право обладать личной собственностью, защищать ее любой ценой и призывать на помощь в этой защите любых членов домена, включая архидьявола. Отбирать имущество у другого члена домена запрещено, - озвучил я. - Второй закон: ни один дьявол не может нарушить прямой запрет архидьявола на конкретное действие. Дьявол имеет право оспорить такой приказ лично. И третий закон: ни один дьявол моего домена не может рассказывать кому-либо вне нашего домена о том, что могут, где находятся или любую другую информацию о других членах домена, включая архидьявола, без моего личного приказа. Архидьявол также обязуется соблюдать закон о неразглашении.
        Хаэль запрокинула голову и рассмеялась. Выделенная для нее жрецом ликанов уютная пещера с радостью подхватила эхо. Свисающие с потолка зеленые лозы каких-то цветочных растений, кажется, даже заколыхались от этих звуков, хотя это мог быть просто ветер.
        - У тебя даже законы все направлены только на дьяволов! - все еще посмеиваясь, пояснила маруна. - И ты хочешь, чтобы я к тебе присоединилась? Кем я стану в твоем домене, Дим? Собственностью архидьявола?
        Я пожал плечами. Как-то у меня не было сомнений, что только мой народ будет входить в домен. А потому и законы устанавливал исходя из этого.
        - Вот уж нет, я не согласна вступить к тебе в домен, Герой Асмодея. Я - свободная маруна и не собираюсь надевать рабский ошейник даже ради сомнительного удовольствия изучать ваши сигилы.
        - Тогда предложение сделки остается в силе, - кивнул в ответ, чувствуя себя глупцом.
        А ведь и в самом деле - тогда с Адой и Кори вышло, что искательница - не сама по себе, а имущество Адама. И мироздание отреагировало на поползновение в сторону чужой вещи. Это было умно, конечно, но только если рассматривать домен как полноценную единицу дьяволов.
        Однако Лерро был прав - одной жрицы будет мало даже для обслуживания трехсот собратьев, что уж говорить о большем? Я и сам не горю желанием допускать в домен другие народы. Хотя, если вспомнить, что смог затащить Рьерта внутрь своего измерения, скорее всего, это знак, что присоединиться к домену может любой разумный.
        - На сделку я тоже не согласна, - покачала головой Хаэль, отходя к столику с напитками.
        - Хорошо, как скажешь, - легко кивнул я, выбрасывая этот вариант из головы.
        Собственно, а чего мне в нее так вцепляться? Не единственная она в Колыбели, кого можно привлечь… Только времени у меня в обрез - нужно заканчивать эпопею с ликанами, возвращаться к вопросу о руднике и разбираться с орками. Метеоритное железо мне бы пригодилось, конечно, но кузнецов у меня для него все равно нет. Опять же, нужно что-то делать с дьяволами. Просто сидя на месте, мы ничего не добьемся. В общем, забот по гланды.
        - Тогда назови свою цену, Хаэль, - предложил я, хлопнув себя по коленям. - Есть ведь наверняка что-то такое, чего бы ты хотела в обмен на свои знания?
        Она хитро улыбнулась, откидываясь на столик с угощениями. Запрокинув голову, выпила вина из кружки, затем, подхватив гроздь ягод, приблизилась с ними ко мне, плавно покачивая бедрами. Цветочные украшения на ее теле раскрылись, словно приглашая меня ко второму раунду.
        - Мне нужно подумать, что ты можешь предложить, - заявила она, садясь ко мне на колени. - В конце концов, ты хочешь, чтобы я поведала тебе секреты своего народа, а сам не можешь этого сделать, не нарушив собственный закон. Ведь я - посторонняя для твоего домена, и даже архидьявол не может обойти этот запрет.
        Маруна протянула мне ягоду на раскрытой ладони, и я подхватил ее губами. Глаза Хаэль заблестели, угощение полетело в угол. В следующую секунду я уже бросил девушку на кровать и устроился сверху.
        Что ж, пара часов у меня все еще есть, почему не провести их с пользой?

* * *
        СТОЛОВАЯ КРЕПОСТИ ОЛЬХ. ЖРИЦА АСМОДЕЯ АДА И КОРИАЛИС ИЗ РОДА СТЕЛЛЕР.
        - М, вкусно, - облизывая измазанные соком пальцы, похвалила дьяволица. - Как, говоришь, называется это блюдо?
        - Никак, - усмехнулась в ответ Кориалис, перекладывая на тарелку еще порцию мяса. - Я взяла несколько кусков нежирной свинины, обсыпала специями, обжарила их до золотистой корочки.
        - Мой аппетит разгорается с каждым твоим словом, - отправляя в рот еще кусочек, заявила Ада.
        - Затем я обжарила чеснок, после добавила бульона и ликанского вина. Довела до кипения, вернула мясо на скороду и жарила до готовности. Как видите, получилось неплохо.
        Сидящие вокруг них беременные дьяволицы тоже оценили блюдо. Несколько видов гарнира, разложенные на вместительных тарелках, постоянно ходили вокруг стола. Ни одна из собравшихся не упустила случая попробовать имперский рецепт.
        - Ничего сложного, как видишь, - подытожила рассказ искательница, накладывая себе каши в тарелку.
        - Беременность тебе не только к лицу, но еще и таланты повара пробудила, одобряю выбор своего братца, - посмеялась жрица. - Но ты хотела что-то обсудить?
        Кори замялась на несколько секунд, но все же решилась.
        - Я знаю, что никто раньше не видел полукровок дьяволов, - сообщила она. - Но Дим…
        - Он Герой, к тому же не родился в этом мире, - пожала плечами Ада. - Но если ты переживаешь об этом…
        - Не стоит волноваться, Кори, - подхватила сидящая справа от собеседниц молодая дьяволица с уже заметно увеличившимся животом. - Дьяволы рождаются довольно быстро и легко - считай это природным даром. Иначе рога, хвост…
        Кориалис передернулась, представив, как из нее на свет выбирается краснокожий ребенок с острыми рогами и вихляющим хвостом с жестким наконечником.
        - Вот-вот, так что не переживай, - вставила другая беременная. - Не ты первая, не ты последняя.
        - И не стоит забывать, что на тебе - благословение самого Асмодея, - улыбнулась Ада, ведя глазами вслед за кочующим вокруг стола блюдом с мясом. - А это очень многое меняет. Не думаю, что кто-либо другой смог бы выносить нашего ребенка, уж слишком он… своеобразный. Да ты и сама заметила, что все признаки появились раньше положенного срока. Это твое тело не справляется с ношей.
        Кори рефлекторно положила руку на живот, защищая своего нерожденного ребенка.
        - Не волнуйся, ты - особенная, - поспешила успокоить ее жрица. - Первая в Колыбели, кто благословлен Асмодеем. И поверь, ты гораздо важнее для нас всех, чем может показаться.
        - И быть на твоем месте - огромная честь, - вздохнула сидящая рядом с Адой дьяволица. - Ты не только первой в Колыбели дашь жизнь наследнику нашей крови, но и станешь той, кто продлит наш род.
        - Нас осталось слишком мало, - вздохнула другая. - А сами мы очень редко можем рожать. То, что нас стало так много и сразу - просто невероятная удача.
        - Не удача, а благоволение Асмодея, - поправила Ада. - Не думайте, что это случайность. Наш покровитель позволил вам всем родить только для того, чтобы указать, что мы на верном пути. Не забывайте, кому вы обязаны этой честью!
        Дьяволицы склонили головы и замолчали. Кори вновь ощутила себя немного лишней, хотя и была уверена, что если уж она настолько особенная, то уж ее должны были включить в свой круг последователи Асмодея. Однако жрица лишь усмехнулась, глядя на беременных женщин и кивнула искательнице на дверь.
        - Пошли поговорим наедине.
        Покинув столовую, они дошли до комнаты Кориалис, и Ада, открыв перед девушкой дверь, заговорила:
        - Ты же осознаешь, что Асмодей не просто так выбрал тебя? - спросила она, входя вслед за хозяйкой комнаты. - И у него есть план.
        - Догадываюсь, - вздохнула Кори.
        Ада прошла к кровати, стоящей в углу комнаты, поправила юбку, прежде чем сесть. Дождавшись, когда искательница сядет рядом, жрица взглянула той в глаза и заговорила тише, будто сообщает страшную тайну.
        - Я знаю, что ты пока не очень понимаешь свою роль во всем этом. Понимаю, как должно быть сложно - мы все же совсем другой народ, и ты не видишь своего места среди нас. Но знай, как только ты родишь первого полукровку, я начну посвящать тебя в свою работу.
        Кори не смогла скрыть удивления.
        - Но почему я? У тебя такая толпа желающих…
        - Потому что сами по себе мы не справимся. Одна жрица не может обеспечить весь мир, - откинув волосы на спину, пояснила Ада. - Нам потребуется как минимум по одному жрецу от каждого народа, что пожелает присоединиться к нам. И Дим, и Асмодей тебе благоволят, так что я не вижу причин отказывать тебе в обучении.
        Искательница ошарашенно моргнула.
        - Ты что, правда считаешь, что я смогу нести веру в вашего Бога в Империю?! - выдохнула она. - Но ведь я сбежала оттуда, бросила собственный клан… Кто станет меня слушать?..
        Жрица рассмеялась, обнимая девушку за плечи.
        - Поверь, все очень скоро изменится. И ты не права - именно ты, дочь древнего рода Стеллер, искательница серебряного ранга, дожна нести слово Асмодея в Колыбель. А я тебе в этом помогу.

* * *
        ЛОГОВО ЛЕРРО. ДЬЯВОЛ ДИМ.
        Лозы, свисающие с потолка, медленно покачивались под легким ветерком, влетевшим в пещеру. Хаэль, расчесывающая волосы костяным гребнем, что-то тихо бормотала в своем углу, глядя в зеркало.
        Поднявшись с постели, я опустил ноги на пол. Сумка стояла рядом, а снятые вещи уже оказались сложены стопкой в сторонке. Одевшись, я подхватил рюкзак и, не прощаясь, пошел к выходу.
        - Что, даже умолять не станешь? - весело крикнула мне вслед ученица Лерро.
        - Зачем? - обернувшись, спросил я, довольно улыбаясь. - Раз ты не хочешь ко мне присоединиться добровольно, вскоре твое место займет другая маруна. Я все равно, так или иначе, получу власть над всем миром. Так какая мне разница, кто из вашего вымирающего вида встанет рядом со мной?
        Она зло взглянула на меня исподлобья, но я просто помахал ей рукой и вышел из пещеры. Ветер налетел, ударил в грудь легким кулаком и тут же умчался, будто верный пес, зовущий поиграть. Улыбаясь, я двинулся прочь от логова ликанского жреца.
        Эта встреча и без того дала мне намного больше, чем я рассчитывал. Главное, что Лерро смог мне помочь, а уж новая девка в моем гареме всегда может появиться, стоит лишь захотеть. Мало ли в мире магов, признающих мои шансы на победу в Игре? Рано или поздно я своего добьюсь, и у них просто не останется выбора.
        Шагая по влажной траве, я вдыхал полной грудью пьянящий аромат свежей зелени и диких цветов. Сладкий запах щекотал ноздри, вызывая улыбку. Мир прекрасен, и вскоре он станет моим, а пока - нужно заняться делом.
        Орки. Торгуя рабами с Империей, они могли привести с собой паладина. И судя по тому, что именно они разрабатывают осколки метеорита, так и случилось - Героиню просто подкинули по дороге. Вряд ли именно они стояли за кознями Рьерту, однако не похоже, чтобы у них пытались отобрать драгоценный металл.
        Впрочем, мне все равно нужно сделать крюк, чтобы навестить лордов Зерера и Рутера - парочку чересчур неосторожных ликанов. Как-никак я обещал Рьерту предоставить возможность сесть на трон, а раз уж я так близко к их землям, стоит нанести визит высокопоставленным господам.
        - Постой! - раздался окрик позади, и я обернулся.
        Хаэль быстро шагала вслед за мной. Вместо одежды на маруне свернулись темно-зеленые листья, и девушка теперь уже не казалась столь легкодоступной. Шла она налегке, хотя сомневаюсь, что маруны вообще могут в чем-то нуждаться посреди леса.
        - Я что-то забыл? - спросил я, нахмурив брови.
        - Да, - кивнула она. - Меня.
        Пожав плечами, я отвернулся и продолжил свой путь, некоторое время игнорируя присутствие спутницы.
        - Тебе в ту же сторону? - наконец, спросил я, поправляя лямку рюкзака.
        - Мне теперь всегда будет с тобой по пути, - заявила Хаэль. - Как оказалось, маруны крайне заинтересованы в тебе, архидьявол Дим. И моя задача - сопровождать тебя и помогать по возможности всем, чем смогу.
        - А с чего я должен соглашаться на шпиона в своем окружении? - хмыкнул я, продолжая двигаться дальше. - Не проще ли мне свернуть тебе шею и сделать вид, что вообще тебя не встречал?
        Она вздохнула, то ли собираясь с духом, то ли переживая, что действительно сделаю так, как сказал.
        - Рано или поздно твои дьяволы объединят под собой остальные народы. Маруны не делают на тебя ставку, но и ссориться не хотят. И поэтому я должна быть рядом с тобой.
        - Почему?
        - Тебе обязательно нужно, чтобы я сама это сказала, да? Ты какое-то удовольствие получаешь от унижения женщин?
        - Да мне плевать на тебя, твой народ и вообще всех, кто что-то там о себе думает, - чистосердечно признался я. - Я одолею остальных Героев, кровью и огнем подчиню себе всех жителей Колыбели. Ты думаешь, раз у меня нет магов под рукой, это помешает мне сжечь ваш лес дотла? Ничего подобного, я даже сил не так уж много потрачу.
        - И ты еще спрашиваешь, почему я иду с тобой?
        - Не так давно одна искательница серебряного ранга тоже строила из себя девушку, которой очень нужно быть сильной и независимой, - рассмеялся я в ответ. - Знаешь, чем кончилась ее история?
        - Чем?
        - Она сейчас на сносях, вынашивает ребенка моего воеводы, - продолжая веселиться, ответил я. - И, как ты понимаешь, вскоре так станет повсюду в Колыбели. Сила Асмодея, магия дьяволов - все это лишь средства. Я добьюсь своей цели, даже если мне придется вырезать один народ за другим. Насилие - вообще самый быстрый способ донесения мысли. Так что можешь оставаться у Лерро, мне все равно - не ты, так кто-то другой даст мне то, что требуется.
        - Мы уже знаем, что ты предложил союз ликанам и берам! - выкрикнула она так, будто это какое-то обвинение. - И понимаем, что если не проявить благоразумие, ты нас уничтожишь.
        - Это, конечно, хорошо, но меня это с чего должно касаться? - уточнил я, мысленно поражаясь их осведомленности. - Или ты что, так просишь о милости для своего народа? Так ты меня не убедила ни разу.
        Она сжала кулаки, зеленые листья на теле встопорщились, обнажая острые края. Конечно, вряд ли их хватит, чтобы порезать мою кожу, но приятного, наверное, будет мало, если совать руки куда не следует.
        - Чего ты хочешь? - спросила она, с вызовом глядя мне в глаза.
        Я демонстративно хмыкнул и потер когтем бровь, изображая глубокие раздумья. Не то чтобы мне особенно хотелось ее унижать на самом деле, просто не видел реального смысла брать ее под свое крыло. Один я могу разобраться с парой ликанских лордов очень быстро, а с балластом в виде маруны - придется задерживаться, а время дорого…
        - Ладно, тогда заключим сделку, - озвучил, наконец, я. - Ты обучаешь меня основам своего волшебства, исполняешь любые мои приказы и не причиняешь вреда ни словом, ни делом ни мне, ни кому бы то ни было еще из моего домена или тех, кто заключит с нами союз. Когда сделка будет выполнена, ты будешь вольна покинуть меня как захочешь и когда захочешь. Но как только ты уйдешь, я больше не буду соблюдать нейтралитет с марунами и возьму их силой.
        Хаэль нахмурилась.
        - Значит, мне придется оставаться с тобой всегда, если я хочу защитить свой народ?
        - Именно, - улыбнулся я, демонстрируя клыки во рту. - И заметь, ты сама в этом виновата. Не откажись ты от первой сделки, когда я предлагал, все было бы по-другому. Но что имеем, то имеем. Вот ты решила, что можешь мне отказать, а я решил, что твоя жизнь - залог неприкосновенности марун. Кстати, если ты будешь соблюдать мои условия, а твои собратья все равно будут что-то против меня замышлять, я спокойно переловлю их всех и убью.
        - Но я не могу отвечать за весь свой народ! - возмутилась Хаэль. - Я даже не жрец, чтобы меня послушались!
        Я пожал плечами.
        - А я разве сказал, что это меня волнует? - хмыкнул я. - Итак, сделка?
        Глава 21
        ГДЕ-ТО В АСТРАЛЕ. ЧЛЕНЫ КРУГА.
        - Хочу, чтобы все знали - мы заключили союз с архидьяволом, - вскинув подбородок, решительно заявила Нэс певучим голосом.
        Собравшиеся никак не проявили своих истинных эмоций, молча ожидая продолжения. Лишь Тошшала, скрестив все четыре руки на груди, холодно уставилась на маруну.
        - И я считаю, что вы тоже должны последовать нашему примеру, - закончила мысль Нэс. - Если на нашей стороне будет Герой Асмодея, у нас намного больше шансов одолеть Империю во время Великого Похода.
        - Наги против, - решительно заявила Тошшала, не раздумывая ни секунды, будто только и ждала момента для отказа.
        - Торрены против, - поддержал ее М’ноя, выпустив пар из ноздрей. - Пока что важнее не вмешиваться в дела дьяволов, а заниматься своими. Например, ты, Ор’рамм… Я знаю, что ты продался Империи за кусок метеоритного железа!
        До того сидевший с беззаботным видом, будто его происходящее не касается, орк вскинул голову. Оскалившись, он упер ладони в колени и медленно поднялся. Возвышаясь над сидящими членами Круга, орк усмехнулся.
        - А что не так? - спросил он. - Ты хочешь что-то мне сказать? В чем-то упрекнуть? Я, в отличие от вас, сразу взялся за дело!
        - Ты предал нас, пойдя на соглашение с Империей! - возразил торрен, недовольно тряхнув головой. - Мы должны воевать с ними, а не соглашаться на сделки с драконидами!..
        - А что делаешь ты, М’ноя? - спросил Ор’рамм. - Сидишь в своем шатре и ждешь, когда судьба сама за тебя все решит?! Мы - Круг! Мы - сила. И от нас зависит, какое будущее ждет всю Колыбель. Так что да, я рад, что ты об этом сказал. Ведь теперь я знаю, кому было известно о том железе, и кто мутил воду у ликанов. И это из-за тебя теперь дьяволы вынюхивают, что я там копаю!
        Торрен фыркнул, резко поднимаясь на ноги. Огромные кулаки он сжал до хруста, и за его спиной в несуществующую землю ударила молния, тут же завертевшаяся вокруг шамана.
        Ор’рамм радостно осклабился, вытянув руку в сторону, и над ней загорелось синее пламя, не дающее жара. Огонь прыгнул в подставленную ладонь, готовый сорваться в атаку по приказу вождя.
        - Хватит! - потребовала Тошшала, чувствуя, что еще чуть-чуть, и эти двое бросятся в драку. - Мы здесь как раз для того и собираемся, чтобы вместе все обсудить и прийти к взаимовыгодному соглашению!
        Однако орк лишь усмехнулся, оборачиваясь к Нэс.
        - Я ведь говорил, они не захотят нас слушать, а ты не верила! - рыкнул он. - Так что я сказал все, что хотел. Отныне мира между каменными орками и торренами не будет. Слышишь, бычара, - вновь обернувшись к сопернику, проговорил он, - я лично поведу своих воинов на твои пастбища. И утоплю их в вашей крови!
        М’ноя выпрямил спину, оказавшись еще больше прежнего. Теперь Ор’рамм, стоящий напротив него, не выглядел таким уж и внушительным. Кольцо в носу торрена затрепетало от выдуваемого воздуха.
        - Это - война, - объявил он, и тут же его фигура распалась дымом.
        - Я не участвую в ваших разборках! - сообщила Тошшала, спешно покидая собрание вслед за ним.
        Оставшись вдвоем, маруна и орк переглянулись.
        - Надеюсь, у тебя все готово, Вождь, - пропела Нэс, придвигаясь к мгновенно успокоившемуся союзнику, - и ты найдешь чем подкупить дьявола. Боюсь, я в одиночку не смогу повлиять на него в достаточной степени, чтобы он работал за нас.
        Орк довольно усмехнулся.
        - Дай мне пару недель, и эти рогатые твари будут есть из моих рук, - самоуверенно заявил он.
        Маруна улыбнулась и похлопала Ор’рамма по плечу.
        - Тогда - до скорой встречи в реальном мире, мой друг.

* * *
        ДЕРЕВНЯ ИРБИСОВ. ИМПЕРАТОР.
        - Мой император!
        Владыка приподнял веки, обращая глаза в сторону двери. Комнату он уже изучил достаточно, чтобы понять - его не стали возвращать в хибару Дефа. Что произошло со старым воином, пока оставалось не ясным, однако явно никто не спешил расправиться с повелителем Колыбели, значит, и ветерана трогать наверняка не стали.
        Вошедшим оказался тот самый старик, что признал своего правителя на площади. Время не пощадило ирбиса, как не жалеет оно и прочих смертных. Часть шерсти вылезла, обнажая дряблую кожу, когти сточились, а кошачьи уши обтрепались. Вдобавок ко всему левый глаз занимало бельмо, наверняка не позволяющее видеть. И все же староста, а это явно был он, нашел в себе силы поклониться.
        - Не нужно, - с огромным усилием пошевелив пальцами, вяло произнес верховный драконид. - Я не так глуп, чтобы заставлять почтенного подданного кланяться. Оставьте расшаркивания более молодым и горячим, упражнения для спины им полезны для здоровья.
        Староста медленно выпрямился, для чего ему пришлось упереться рукой в собственную поясницу. За его спиной в открытую дверь комнаты проливался яркий свет лампы, но для драконида даже полная темнота не помеха.
        - Мы очень благодарны вам за спасение, - подойдя ближе, проговорил старик. - Вы не представляете, как сильно Империя нуждается в своем императоре, - закончил он, и в дрожащем голосе добавилось горечи. - Мир обезумел, и только вы способны все это остановить.
        Император медленно моргнул. Тело слушалось плохо, несмотря на убитого собственноручно Героя, силы восстанавливались крайне неспешно. Мышцы, перенапряженные во время боя, ныли и просили пощады. В легких хрипело, голова раскалывалась, будто после недельной пьянки. Однако это не помешало владыке сесть на мягкой кровати и, поправив подушку, опереться на спинку ложа.
        - Я слышал, что творится с миром, - тяжело дыша, будто бегом взбежал на гору, произнес он. - Как тебя зовут?
        - Арар, мой император, - чуть склонив голову, представился тот. - Я один из старейшин этой деревни.
        - Работорговля расцвела после моего исчезновения, гарнизоны распались, а Гильдия Искателей занимается не понять чем… - вздохнул драконид. - Однако это не значит, что так все останется и впредь. Обещаю тебе, Арар, я наведу порядок в Империи.
        Или умру, пытаясь, подумал он. Что-то пошло не так. Силы, которая должна была перейти от погибших Героев, не ощущалось. Тот маленький всплеск, полученный на островах, был использован для прыжка с обреченного флагмана, высосав императора досуха. Однако разве не должно было ядро, усиленное смертью Героев, уже полностью восполнить все затраты?..
        - Но самому мне не справиться, - проговорил он, борясь с головной болью.
        - Мы сделаем все, что в наших силах, - поспешил заверить Арар, но император прервал его взмахом ладони.
        - Прежде всего, я хочу знать, сколько до ближайшего гарнизона. Второе - найдите внучку Дефа, она травница, вы должны ее знать, я хочу с ней поговорить. Третье - мне понадобятся магические камни, любые и в любом количестве, какое сможете найти, все затраты я возмещу.
        Старейшина с готовностью кивнул.
        - Ближайший действующий гарнизон в неделе пути по Жгучему тракту, мой император, - сообщил он. - Лилия отправилась проведать своего деда, но обещала вернуться к завтрашнему рассвету, однако я могу послать за ней кого-нибудь, чтобы поторопилась.
        - Нет нужды, - поведя ладонью, отказался драконид.
        - А что касается камней - мы поищем, но я ничего не могу обещать. К сожалению, у нас совсем не богатая деревня. До вашего исчезновения наши воины могли заработать на охране караванов, идущих по Жгучему тракту. Специи пользовались спросом, и купцы щедро платили… Но теперь…
        Император изобразил кивок, вновь ощущая мигрень, прошибающую череп.
        - Напомни мне, уважаемый Арар, что за клан здесь управляется с делами?
        - Увы, - с сочувствием вздохнул старейшина, - наши ближайшие соседи были уничтожены. Клан Сабанур не смог сопротивляться нападению Ксенов. Через нашу землю проходили беженцы, однако подробности их вражды мне неведомы. Где теперь победители, я не знаю.
        Император стиснул зубы. Кровь драконида моментально вскипела, но очередная вспышка боли вернула правителя от воображаемой казни всех виновных к реальности. А в ней он всего лишь бесполезный кусок мяса, неспособный даже самостоятельно встать с кровати.
        - Ничего, я со всем разберусь, - выдохнул он, чувствуя накатывающее забытье. - А сейчас мне нужен отдых…

* * *
        КАМОР, ГОРОД ЛИКАНОВ. ДЬЯВОЛ ДИМ.
        Столица феода лорда Зерера располагалась на двух берегах широкой реки. Бурный поток свободно нисходил со старых, уже изъеденных столетиями скал, затем ударялся в узкие каменные своды канала, возведенного в явно древние времена. Тут и там виднелись толстые линии широких мостов, соединяющих две равные части Камора.
        Здесь общей стены у города не было, зато те, что построили в далеком прошлом, имели по трое ворот. Там, где камни касались берега, ликаны набросили внушительные деревянные мосты. Над водой протянули толстые цепи, не позволяющие чужим судам прорваться в город, хотя я так и не смог понять, кто будет плыть с гор в долину, но именно с этой стороны мы с Хаэлью и вышли к Камору.
        - Двое братьев, - указывая рукой на левую и правую крепости города, пояснила маруна, - у каждого свой замок, но правят они совместно. Насколько я знаю, Камор можно считать неофициальной столицей всех ликанов - именно здесь проходят встречи всех лордов.
        - А ты хорошо осведомлена, - заметил я, рассматривая город, лежащий чуть ниже по течению реки.
        - Ничего особенного в этом нет, - пожала плечами та. - Мы же соседи, так что глупо было бы жить бок о бок и не знать ничего друг о друге.
        Я кивнул, соглашаясь. Хотя, конечно, дьяволы тут исключение - мы, по большому счету, вообще влезли на чужую землю и теперь выдавливаем аборигенов с их исконно-посконных территорий. Но это ничего, как Америка правит миром, продавая ракеты неграмотным людоедам в Африке и фастфуд в страны матушки Европы, мы тоже скоро будем дергать за ниточки всей Колыбели.
        - Что думаешь делать? - спросила моя спутница, когда молчание затянулось.
        - Если это столица, как тут с представителями других народов?
        Обольщаться мощными укреплениями не стоило. Во-первых, они возведены черт знает сколько веков назад, во-вторых, судя по словам Рьерта, весь народ ликанов ближе к черте бедности, чем к среднему классу. Ничего удивительного в этом нет, бандерлоги, тусующиеся с королем Луи посреди величественных строений, кидались друг в друга экскрементами, а не щеголяли шелками и золотом.
        - В принципе, всякое возможно, но я бы не стала всерьез рассчитывать, что появление дьявола пройдет незаметно, - сообщила Хаэль. - Слишком уж ты выделяешься, - добавила она, окинув меня внимательным взглядом.
        Хмыкнув, я сбросил рюкзак на землю. Порывшись в карманах, вытащил жетон искателя и, накинув его себе на шею, перевоплотился в человека. Глаза маруны расширились, но я опередил ее:
        - Правда, красавчик? - улыбаясь во весь рот, создал себе булаву и повесил ее на пояс. - Не переживай, знание о моем умении превращаться в человека ты унесешь с собой в могилу.
        Хаэль кивнула.
        - Ты прав, о таком лучше никому не рассказывать.
        - То-то же, - погрозив ей пальцем, я закрыл клапан рюкзака и повесил его за спину. - Тебе, наверное, придется подождать где-нибудь здесь. Желательно так, чтобы не привлекать внимания.
        Спутница мягко улыбнулась, будто общается с последним идиотом.
        - Ты просишь маруну спрятаться в лесу, Дим. Ты хоть что-нибудь знаешь о моей расе? - с этими словами она присела на корточки, дотянулась руками до травы и тут же исчезла.
        - Так тоже сойдет, - кивнул я и, поправив рюкзак, чтобы не болтался, побрел в сторону ближайших ворот.
        Как такового плана у меня не было, однако я делал ставку на необычность. Дьявол, как, похоже, всем известно, постоянно появляется в обществе Рьерта, и это сразу же отметает возможность использовать такой облик. А про человека слышали наверняка лишь те, кто знает о столкновении с огненным магом-искателем. И именно это я надеялся использовать.
        По мере того как приближался Камор, я сумел разглядеть на стенах блики - стража не дремала, постоянно курсируя по обе стороны реки. Однако было их не очень много - интервал между охранниками составлял навскидку метров двести. При общей протяженности стены выходило примерно по тридцать дежурных рыл на город. Разумеется, внутри их было больше, и в случае опасности они тоже присоединятся к стражам стен, но все же и не так много, как я изначально считал.
        Сам город производил впечатление облагороженных руин. Старые каменные здания тут и там покрывала зелень, создающая образ наполовину разрушенного города. Однако, стоило присмотреться, и становилось ясно, что это сделано намеренно. Итог получился достаточно красивым, мне сразу же припомнились фотографии развалин всяких там майя и прочих англосаксов, павших жертвами экспансии цивилизации в джунгли, нетронутые демократией и правами человека. Хотя, исходя из климата, здесь бы больше подошли кельты.
        Что еще сильно бросалось в глаза - здания расставлены ровными параллельными рядами. Среди двухэтажных строений выделялись только два особенных во всем городе - непосредственно крепости лордов. Приземистые и широкие замки разместились в центрах обеих половин, но при этом все равно не нарушали порядка. Постройка города в таком масштабе действительно впечатляла - кто-то ведь догадался его распланировать?
        Само собой вспомнилась гостиница между Дейвеном и Альтарой, там у меня возникли схожие ощущения. Сейчас, глядя на Камор, я мог с уверенностью сказать, что если для трактира использовали коробки военной части, здесь был обычный жилой город, по масштабу больше подходящий под мой родной поселок городского типа. Архитектура хоть и не повторяла уже встреченное мной ранее в точности, однако наверняка принадлежала одной культуре.
        Любопытно, что ни Дейвен, ни Альтара не относились к тем временам, а были скорее новоделом, возведенным в схожей манере и с гораздо более низкими техническими возможностями - чего стоят хотя бы деревянные надстройки над каменными фундаментами в жилых районах. Здесь каждое здание лепилось из камня, что не удивительно, учитывая близкорасположенные скалы.
        По улицам Камора свободно перемещались далекие, и оттого очень маленькие, фигуры горожан. Пару раз мелькали металлические части амуниции, выдавая городских стражей порядка. Разглядеть, ликаны ли это вообще, пока не представлялось возможным, однако вряд ли в столицу допустили бы такую толпу чужаков, несмотря ни на какие союзы и договоры. И если я правильно все понял, то наличия других рас можно вовсе не ожидать.
        Стража обратила на меня внимания метрах в трехстах от стены. Никакой суеты не наблюдалось, однако кочующий по своему маршруту воин замер наверху, вскинув ладонь к глазам, закрываясь от солнца. Светило било мне в спину, но не думаю, что у ликана возникли проблемы с идентификацией незваного гостя.
        Отведя руку в сторону, я зажег над ней огнешар и, демонстративно покачав его в ладонях, развеял. С улыбкой глядя на стражника, остановился, не приближаясь к городу. Охранник Камора вскинул лук, натягивая тетиву. Его голова дернулась из стороны в сторону, до меня долетели неразборчивые крики, и вот уже через пару минут на участке появился целый отряд.
        Особого дружелюбия не чувствовалось, и я спокойно зашагал к ближайшим воротам. Охрана следила за мной со стены, а скучавшие на входе в город ликаны в броне уже готовились биться до последнего вздоха.
        На всякий случай подняв Огненный Щит, я продолжал путь, не спеша и не делая резких движений. В конце концов, у меня не было плана развязать войну со всей волчьей столицей. А потому и бить первым я не собирался, хотя был готов прожечь себе путь к правителям Камора, если потребуется.
        Подойти к воротам мне не дали - стрела воткнулась в землю в паре метров от меня. Застыв на месте, я поднял глаза на стену - несдержанного лучника кто-то ударил по голове, и стрелок моментально исчез с обзора, возможно, скатившись кубарем. Гарнизон стены явно меня опасался, и это вызывало у меня довольную улыбку.
        Приложив рупором ладони, я крикнул стоящим в воротах воинам:
        - Я здесь, чтобы поговорить с вашими лордами Зерером и Рутером! Передайте им, что здесь имперский маг Райс! Я хочу с ними поговорить!..
        Меня, само собой, услышали, и кто-то из воинов даже бросился в распахнутую калитку запертых ворот. Наверное, мне повезло, что никакого путешественника не осталось по эту сторону города, иначе у него явно могли бы возникнуть опасные мысли. А мне не хотелось убивать без причины, как-никак, Рьерту еще править этим городом, значит, население должно, по возможности, сохраниться.
        Опустив руки, я отошел на несколько шагов и лишь после этого отвернулся. Огненный Щит тратил накопленную дьявольскую ману, но не критично - тем более что я поддерживал лишь часть сферы, не сжигая лишние запасы силы.
        Конечно, в учебнике Ады имелось подходящее заклинание, и я мог бы обрушить на обе крепости дождь огненных метеоритов, превращающих столицу ликанов в один сплошной кратер. Вот только пришлось бы расплачиваться собственной душой - столько сущности у меня попросту нет. Хотя, как направление для дальнейшего развития, это хорошая идея.
        Ничто не мешает мне научиться обрушивать огонь с неба на удаленные объекты. В сущности, я создаю огнешары и так. А над тем, чтобы научиться их направлять, нужно только практиковаться. Жаль, конечно, что на это нет толком времени, однако, завершив с обещанием Рьерту, я, наконец, смогу выделить пару недель на прокачку собственных навыков. Ведь изначально у меня вообще только искры из пальцев получалось выбрасывать.
        Сложив руки на груди, я поднял голову, разглядывая сгрудившуюся на стене стражу. Они уже не держали оружие наготове, хотя и стрел из рук не выпускали. Но не нужно обманываться этой расслабленностью, пара секунд, и лучники утыкают меня стрелами… Во всяком случае, попытаются. Но и то, что я не нападаю, должно сыграть за счет необычности.
        Это я слишком глуп оказался - и для меня повсеместное сотрудничество как с Империей, так и с Гильдией Искателей удивительно. Но для местных «диких» оно наверняка уже вошло в привычку. То есть об этом знают, а потому, хоть и не стелют предо мной красную ковровую дорожку, но и нападать сразу не рискуют. И потом - я пришел совсем один, лезть в атаку не спешу.
        Так что тут для начальника караула начинается дилемма - если я действительно окажусь пригоден для лордов, а он начнет битву, с него же потом башку и снимут. Если же лорды решат пустить меня в расход - то служивый выполнил свою функцию, как положено, он же ликан маленький, чтобы принимать сложные решения, над ним для того начальство имеется.
        Устав пялиться на воинов города, я вытащил из рюкзака книжку Ады и, поглядывая на закрытые ворота, читал содержимое учебника.
        Конечно, сами по себе сигилы - просто символы, не имеющие в волшебной мощи. С некоторой практикой я мог бы писать ими что угодно - хоть письма, хоть рассказы для взрослых, и никаких последствий не возникнет. Сама «магия» возникает в них, опираясь на волю пользователя. То есть если я не вложу в надпись «Гори, тварь» четко сформированного желания, ничего не произойдет. Однако, если начертить сигил огня и приложить к тому волю, вспыхнет так, что мама не горюй.
        При этом есть возможность не только сиюминутно колдовать, но и готовить классические свитки - пока не применишь, это просто каракули, с закапсулированными чарами. Вероятно, это и стало причиной «исчезновения» дьявольской письменности - не знакомый с ней разумный с одинаковым успехом может держать в руках как свиток боевой магии, так и рецепт варки пива.
        Дьяволы Колыбели вряд ли обучали своему алфавиту кого-то постороннего, так что у врагов просто неоткуда было взяться переводчику. А потому уничтожалось все, что попадало в руки других разумных народов - во избежание эксцессов.
        Но эта кожаная тетрадка - можно сказать, только азбука. Хотя Ада и приложила достаточно пояснительной информации, однако чего-то действительно стоящего от книжки ждать не следовало.
        Самое вкусное, полагаю, станет доступно, когда жрица доберется до знаний выше уровнем. И для этого придется расширять влияние веры в Асмодея, ведь именно за веру мою дьяволицу и наградили сигилами.
        Задача «помоги Райсу выиграть в Игре за Колыбель» становится все более сложной, из простой королевской битвы она уже разрослась до комплексного списка дел, подходящих для какого-нибудь Темного Властелина. Не удивлюсь, если у нас уйдут годы на то, чтобы подчинить себе Колыбель в том смысле, какой требуется для окончательной победы. Асмодей ведь про захват мира изначально ничего не говорил, по его словам, для успеха от меня требовалось лишь оказаться последним выжившим Героем. Однако если Райс после моего ухода провалится, выйдет, что Игра не состоялась.
        Захлопнув книжку, я поднял глаза на открывшиеся ворота и выругался.
        Сделка работает не так! Асмодей заключил ее со мной, но его слова звучали иначе: « ты добровольно отправляешься на Игру и помогаешь моему наследнику победить ». Ни о каких других Героях в нашем соглашении речи не шло, и архидьявол прекрасно отдавал себе отчет, что и как говорит - с его опытом это уже должно происходить автоматически. Не удивлюсь, если он даже мыслит так, чтобы никто не понял его истинных мотивов!..
        А с другой стороны, какая мне, нахрен, разница?! Я уже превратился в лорда дьявола, возглавившего Крестовый поход против Империи. Да, не все пока что с этим согласны, но у меня есть сила, чтобы доказать свое право и мощь. За мной стоит целый народ, с молоком впитавший чувство собственного превосходства, и это не пафосное изречение, мои рогатые собратья - реально крайне сильны.
        Подбросив учебник в воздух, я сжег его в пепел. Его содержимое я могу пересказать наизусть, а давать в руки чужакам нашу азбуку, с помощью которой можно расшифровать дьявольские письмена - верх кретинизма. Тем более что вскоре это станет единственным языком для высших существ Колыбели.
        Из ворот вышел целый отряд закованных в броню ликанов. Над головами гвардейцев, вооруженных алебардами, развевалось знамя Камора. Не нужно было напрягать зрение, чтобы разглядеть пару братьев в одинаковых позолоченных кирасах. И это у бедного, нищего народа!
        Ухмыльнувшись, я сложил руки на груди и ждал, когда владельцы города подберутся ближе.

* * *
        Следующая глава в этой книге последняя. Больше книг бесплатно в телеграм-канале «Цокольный этаж»: Ищущий да обрящет!
        Глава 22
        ГОРОД РАЛ, ОПОЧИВАЛЬНЯ ЛОРДА.
        Спящий Рьерт медленно пошевелился, убирая руку с мерно движущейся груди девушки. Перевернувшись на спину, молодой лорд раскрыл пасть и резко всхрапнул, оглашая этим кощунственным звуком комнату, погруженную в полную тишину. Дьяволица недовольно поморщилась. Мало того, что толку от него, как от любовника, практически никакого, так еще и спать не дает нормально!..
        Медленно поднявшись с широкой кровати, она хвостом подцепила лежащую на полу накидку. Быстро накинув одежду на голые плечи, Азиль отошла к установленному неподалеку столу и потянулась за кувшином с вином.
        Именно в этот момент за ее спиной щелкнул крючок на окне. Замершая в полной темноте с недонесенной до рта посудой, дьяволица скосила глаза, но не на медленно открывающееся окно, а к ростовому зеркалу в серебряной оправе напротив кровати.
        Незваный гость придержал створку, чтобы та не ударила об косяк, затем подтянулся выше, пока над подоконником не показалась морда… А в следующий миг уже был схвачен за шею крепким хвостом.
        Подхватив ликана в черной одежде за шиворот, Азиль буквально вбила ладонь ему в пасть, не позволяя воспользоваться капсулой с кислотой. Вторая рука дьяволицы обрушила на голову убийцы кувшин. Черепки глиняной посуды с грохотом посыпались на пол, одежда члена стаи моментально оказалась вымочена в вине. По спальне лорда растекся аромат ягод, а вторгнувшийся в комнату ликан обмяк в руках дьяволицы.
        - Подъем! - пинком согнав Рьерта с кровати, рявкнула Азиль.
        Лорд подскочил с пола и, заметив замотанного в черные тряпки собрата, вздрогнул. Однако нужно отдать ему должное, Рьерт не стал возмущаться и закатывать истерики. Общение с Димом явно пошло ему на пользу. Тихо добравшись до дверей опочивальни, хозяин вновь отвоеванного замка выглянул наружу и негромко позвал стражу.
        Неудачливый убийца безвольно висел у Азиль на руках. Дьяволица прислонила пострадавшего к кровати и, распахнув тому пасть, сняла с одного из зубов капсулу. В этот момент помещение заполонили воины.
        - Молча! - приказал дьявол, втиснувшийся последним. - Азиль?
        После филигранного проникновения во враждебный замок и тотальной зачистки ликаны доверяли воинам Дима больше, чем собственному лорду. Так что ни у кого и мысли не возникло оспорить приказ. Когда за ночь десяток не самых страшных бойцов вырезает гарнизон, а наутро распахивает ворота перед твоим начальством, поневоле проникаешься уважением к таким воинам.
        - Капсулу отложить, - велела командир, передавая тонкую мягкую ягоду величиной с ноготь. - Рассан, проследи, чтобы никто не додумался ее повредить.
        Вошедшая охрана споро связала руки и ноги врага, зафиксировав его в жестком положении, едва не выворачивающем суставы.
        Дьявол кивнул, осторожно подставив ладонь. Кислота, которую применяли в стае, в крепости Ольх уже имелась - Дим просто вытащил ее из воздуха на глазах подчиненных. Двое наиболее сведущих в алхимии уже ставили с ней опыты.
        Внешне капсула действительно напоминала мелкую ягоду бурого цвета. Обработанная специальным раствором очень тонкая кожа не позволяла содержимому пролиться, при этом не имела шва, будто и в самом деле росла в таком виде. Однако стоило надавить чуть сильнее, и содержимое выплескивалось наружу.
        - Это все? - спросил Рассан, прикрывая ладонью опасную ношу.
        - Вряд ли он здесь один, - покачала головой Азиль, прежде чем ударить уже связанного ликанами пленника.
        Голова убийцы мотнулась, но он пришел в себя и обвел помещение злым взглядом. Секунду вторженец с каким-то фанатичным торжеством пытался нащупать отсутствующую во рту капсулу, а когда понял, что та исчезла - резко погрустнел.
        - А что это у тебя с глазами, дорогой мой? - пристально рассматривая морду жертвы, нежным голосом пропела командир дьяволов.
        Убийца дернулся от нее, как от огня, но руки сразу четверых ликанов жестко зафиксировали положение еще не до конца отошедшего от оглушения врага. Пятый вцепился ему в веки, не позволяя их опустить.
        - Кажется, в них что-то попало, - все так же нараспев проговорила дьяволица и легким движением сняла роговицу.
        Во всяком случае, так могло показаться окружающим. На кончике пальца Азиль красовалась очень тонкая прозрачная пленка меньше сантиметра в диаметре.
        - Ставлю собственный хвост , - проговорила она, перейдя на дьявольское наречие, при этом аккуратно разглаживая чуть помятую линзу, - эти ублюдки решили, что так смогут обезопасить себя от нашего очарования .
        Рассан хмыкнул, оглядывая полную комнату ликанов. Заметив его взгляд, первым нарушил повисшее молчание лорд.
        - Скрывать такое не выйдет. И так понятно, для чего им, - Рьерт кивнул в сторону пленника, - эти штуки.
        - Песик прав, Азиль , - на том же языке поддержал его Рассан. - Такое не скроешь. И просто так подобные вещи не сделаешь .
        - Проклятые маги! - не хуже кошки зашипела командир, для острастки ударив связанного и лишенного свободы ликана в живот. - Раз ты зашел в гости, у нас найдется что обсудить. Скажи мне, кто тебя послал ?
        Ликан задергался, из последних сил пытаясь вырваться, но ничего не вышло. А стоило ему всего на миг встретиться взглядом со злыми золотыми глазами, мир и вовсе сузился до предела. Силы к сопротивлению покинули убийцу окончательно, он повис в руках своих пленителей. Долго тренируемая воля оказалась растерта в порошок, оставляя только одно желание - рассказать дьяволице все, что она пожелает узнать.
        - Стой! - вмешался Рьерт, опустив руку между двумя парами глаз. - Не здесь! Охрана, обыщите весь замок! Проверить все посты! Если вдруг что не так - сразу доложить мне!
        Стражники понятливо кивнули и скрылись за дверью. Никому не хотелось нести бремя опасных для здоровья тайн и секретов.
        Дождавшись, когда в опочивальне останется только пара дьяволов и пленник, Рьерт придвинул свободное кресло в центр комнаты.
        - Азиль, я видел, что происходило с Димом, когда тот злоупотреблял очарованием, - сообщил лорд. - Пожалуйста, устраивайся поудобнее.
        Оставшийся в качестве дополнительной охраны Рассан хмыкнул, наблюдая за тем, как маленький хозяин города заботливо подносит одному из самых жестоких дьявольских командиров блюдо с мелко нарубленной мясной вырезкой и вручает бокал с вином.
        Этот союз стоило заключить только ради того, чтобы увидеть такую картину. Глядя на суетливые движения Рьерта, Рассан прекрасно понимал, что ликана Азиль совершенно не пугает, наоборот - щенок в нее, похоже, успел влюбиться.
        Да и сама дьяволица принимала эти неуклюжие ухаживания с одобрением.
        Мир никогда больше не станет прежним, вспомнил дьявол постоянно повторяемое пророчество Касси. И был с ним полностью согласен.
        Зато уж точно будет интересно, решил он для себя за миг до того, как командир вновь сосредоточилась на очаровании.

* * *
        КАМОР, ГОРОД ЛИКАНОВ. ТЕМНИЦА КРЕПОСТИ ЛОРДА ЗЕРЕРА.
        Больно, больно. Как же больно!..
        - Смотри, кажется, нашему гостю не особо нравятся наши изделия, - усмехнулся стоящий надо мной полукровка с сильной примесью какой-то рептилии.
        Чешуя на человеческом лице ввела меня сначала в ступор, а после стало не до того - этот ублюдок умудрялся заставить взрываться каждый нерв. Прикованные руки и ноги непроизвольно подергивались, дышать-то удавалось через раз.
        Очередная вспышка буквально пинком выбила меня из сознания, и я провалился в забытье. Но лишь на секунду - практически мгновенно вокруг меня вспыхнул домен. Фантомные страдания еще сотрясали тело, и я не мог отделаться от ощущения, что только что едва не умер там, на грубом деревянном столе.
        Пришлось потратить несколько минут только на то, чтобы успокоиться и суметь мыслить трезво. Итак, очевидно, тварь, проводящая надо мной эксперименты - драконид. Иначе я не могу представить, как ему удалось со мной справиться.
        Когда хозяева города оказались достаточно близко, я и сделать ничего не успел, как небо обрушилось на голову. А следующее пробуждение уже произошло в подземелье.
        Меня раздели, заковали в кандалы и теперь каким-то чудесным образом умудрялись пытать так, чтобы организм постоянно оставался на грани, хотя никаких повреждений я не получал - только ощущения. Сейчас, сидя в уютном и теплом домене, я могу покопаться в себе, разбирая информацию по полочкам. И придумать выход, потому как, похоже, именно в кандалах и проблема - я не могу ни сменить тело, ни воспользоваться магией.
        Сжав кулаки, я прошелся по огненному залу, перебирая свалившиеся на меня возможности архидьявола. Очевидно, до лордов мне не добраться, а телепортацию я так и не освоил. Собственных сил у меня пока что хватает, но магия, которую я пытался применять, уже опустошила запасы на треть. И это при моих-то объемах ядра!
        Шагая из стороны в сторону, я машинально колдовал, пробуя заклятья одно за другим, однако ни одно не давало никаких гарантий, да и… Честно говоря, я просто боялся вернуться в Колыбель, не имея на руках реально полезного оружия. Наложенные на меня оковы не дают применить магию, так что все мои фокусы тут совершенно бесполезны.
        Опустившись на задницу, я подпер подбородок кулаками. Выход просто обязан найтись! Не может такого быть, чтобы его не было, я ведь уже трех Героев замочил, значит, что-то да должно найтись!..
        Однако чем дольше я бился над этой мыслью, тем яснее понимал, что не могу даже на помощь позвать - ближайший отряд дьяволов в Рале, и до меня им несколько дней безостановочного пути. В самом лучшем случае они явятся только ради того, чтобы отомстить за мою окончательную смерть. В худшем - станут такими же жертвами этого безумного ублюдка.
        Эксперименты он ставит, мразь такая!.. Выберусь из оков, заставлю так страдать, что пожалеет, тварь, что на свет родился!..
        Злость нахлынула волной, сметая все разумные мысли. Машинально подняв руку, круговым движением начертил первый сигил. Символ Огня остался висеть в воздухе, пылая, словно раскаленное клеймо. В моей груди что-то дрогнуло, к кончикам пальцев подступил холод.
        Нужно взять себя в руки и признать, что иного выхода не существует. Без реальной силы архидьявола мне придется умереть в этом проклятом подземелье. Магия, которую я использую, эксплуатируя получаемую из воздуха ману, досталась этому телу в наследство от людской половины. Это подарок матери Райса, а не Асмодея. То, что изначально полагалось Адой пламенем Инферно, на самом деле - обыкновенное колдовство, воплощенное моим воображением в узнаваемые образы. И эта мощь заблокирована. Только сущность, корень всего, основание моей реальной силы - единственный путь к спасению.
        Сигил продолжал гореть у меня перед глазами, словно приглашая продолжить надпись. Я физически ощущал собственное стремление вырваться на свободу, не пожалев всей накопленной сущности.
        Однако следует помнить, что я даже не знаю, есть ли у этой гниды сообщники с такими же способностями к контролю. А если не вложусь достаточно - все окажется напрасно. Сущность - не магия, однажды выпустив ее, назад уже не получишь.
        Итак, я знаю этот дьявольский алфавит. И теоретически могу использовать, как мне заблагорассудится. Вот только встает другая проблема - сколько нужно вложить и как замерить, сколько осталось в запасе? А ведь каждый новый сигил тратит новую часть сущности. То есть, вполне вероятно, я просто не смогу закончить составленное заклятье и сдохну на этом чертовом столе!
        Пока нахожусь в домене, естественно, я могу впитать обратно выпущенное, однако в реальности у меня будет только один шанс. Очень сомневаюсь, что драконид, почуявший куда более редкую добычу, чем рядовой маг Империи, решит остановить свои изыскания. А маг, способный колдовать, игнорируя блокирующие магию артефакты - это нечто редкое, иначе нахрен никому бы не сдались такие артефакты.
        У меня богатый опыт, я могу внаглую воспользоваться идеями любого игродела, воссоздав его магию в Колыбели. И выбирать нужно с умом - нечто достаточно простое, чтобы его не приходилось описывать скупыми сигилами на протяжении минуты.
        Драконид показал мне, чего стоит моя хваленая выносливость и крепость под пытками. Сказки о героях, поющих боевые гимны в таких случаях, оставим для книг. Здесь никого нет, и можно признать, что я еще ничего не разболтал только по той причине, что меня, похоже, и не думали спрашивать. Для этого палача я просто кусок мяса, о пропаже которого никто не узнает, значит, со мной можно творить все, что заблагорассудится.
        Да, я кричал и плакал от боли. И не думаю, что кто-то другой бы выдержал на моем месте. У меня не настолько стальные яйца, чтобы стойко переносить эту адскую боль.
        Страх снова сковал сердце, и я, обхватив себя за плечи, услышал стук собственных зубов. Одно лишь воспоминание о пережитом вгоняло в ужас. Несмотря на то, что в домене было тепло, меня прошиб холодный пот, стоило подумать, что так или иначе, мне придется вернуться.
        Впервые меня посетила мысль, что несколько тысячелетий в одиночной камере с последующим развоплощением - не такая уж и страшная участь. В конце концов, максимум - мне стало бы скучно, но я бы обязательно нашел чем себя занять. Когда впереди вечность, только конченый олигофрен не найдет себе развлечения.
        - Дим ?!
        Голос Ады прозвучал над самым ухом, заставив меня подскочить от неожиданности. Оглядев пустой домен, я тупо моргал, пытаясь отыскать жрицу.
        - Ты меня слышишь? Что у тебя там происходит ? - позвала меня дьяволица.
        Сосредоточившись, я нащупал канал связи с Адой и, прикрыв глаза, потянул за него. Пространство передо мной вспыхнуло на мгновение, и жрица, аккуратно поставив ноги на пол, огляделась.
        - Ты смог призвать меня вот так просто? - удивилась она, но тут же осеклась, внимательно разглядывая меня. - Что произошло?
        Я сжал челюсти до хруста и тяжело вздохнул.
        - Я попал в ловушку.
        Она хмыкнула, подходя ближе.
        - Весь домен трясет, - заявила жрица. - Другие пока ничего не ощутили, но я-то не только от тебя подпитываюсь. Такие вещи чувствую.
        Я замедленно кивнул.
        - Кажется, меня обыграл драконид. Во всяком случае, очень уж похож, - махнул рукой, чувствуя, что нужно говорить, чтобы снова не впасть в истерику. - Я был в человеческом теле, меня вырубили, а теперь я не могу колдовать.
        Ада внимательно слушала меня, ее золотые глаза прищурились.
        - Хочешь сказать, что полез куда-то в одиночку?
        - Я должен был выполнить обещание, - покачал я головой. - И даже не подозревал, что там окажется какой-то хрен, способный меня вырубить. А теперь на мне кандалы и…
        Я поднял подбородок, стараясь удержать себя в руках.
        - Метеоритное железо, - кивнула жрица. - Только оно способно заблокировать ядро. Но… Погоди, так ты выходит, все это время не с помощью сущности колдовал?
        - Нет, - признал я. - Кроме того, я же тебе говорил! Когда ты только вступила в мой домен, я же показал тебе!..
        Ада нахмурилась, нервно дергая хвостом.
        - Выходит, что всю накопленную мощь ты до сих пор сохраняешь, - заявила она и тут же подняла на меня взгляд. - Скажи мне, что ты хотя бы разок прочитал книгу, которую я тебе дала.
        - Помню наизусть, - кивнул я, разводя руками. - Но сигилы требуют сущности, а я даже не знаю, хватит ли ее у меня, чтобы выбраться.
        Дьяволица прошлась из стороны в сторону, скрестив руки на груди и продолжая размахивать хвостом. Стальной наконечник был на ней и сейчас бросал яркие блики, ловя свет огненной купели.
        - Если там действительно драконид, то все очень плохо, Дим, - заявила она. - У них защита от магии от природы выше нашей. Однако ты же сам понимаешь, что сущность - практически божественная мощь, и от нее защиты нет.
        - Да, это я уже понял, - поспешил кивнуть я. - Но сигилы тратят слишком много. Если я не смогу - впустую все потрачу, а если смогу - не факт, что останусь в живых. Слишком уж они требовательны, чтобы разбрасываться такими вещами… И потом, я бы не сказал, что у меня будет вторая попытка - скорее всего, я умру раньше, чем смогу начертить длинное заклятье.
        Ада хмыкнула.
        - Тебе и не нужно ничего длинного, - тряхнув рыжей гривой, заявила жрица. - Главное - попасть в кандалы. Ты сможешь до них дотянуться?
        - Да, конечно, они на запястьях и щиколотках.
        - Тогда используй сигил Огня, - решительно кивнула она. - Одного символа хватит, чтобы расплавить даже метеоритное железо. Но не промахнись, сомневаюсь, что у тебя отрастет новая рука или нога. И, я тебя очень прошу, Дим, не умри там. Я не хочу вместо тебя возглавлять домен…
        - А разве ты можешь? - удивился я столь неожиданному заявлению.
        - Конечно, могу, - хмыкнула дьяволица. - Меня одобрил сам Асмодей, Дим. На меня даже законы теперь твои не распространяются. А в случае твоей смерти вести остальных дьяволов придется мне, и я этого не хочу. Так что, пожалуйста, избавь меня от такой головной боли. Договорились?
        Она протянула мне руку, а я, не придумав ничего лучше, притянул легкое тельце жрицы к себе и крепко обнял. Вдохнув запах ее волос, я поцеловал соратницу в ухо.
        - Обещаю, я не позволю тебе так страдать, - прошептал, прежде чем выйти из домена в реальность.
        Новая вспышка боли мгновенно привела меня в сознание. Судорогами свело мышцы, кожа горела, кости будто выкручивали. И я заорал, надрывая и без того порванные голосовые связки.
        Драконид вновь навис надо мной, довольно растягивая рот. Его слов я не услышал - оглох от боли и собственных воплей. Из глаз текли слезы, я едва не прикусил язык, стараясь взять себя в руки.
        И все это слилось в единственное желание. Сигил Огня ярко вспыхнул перед глазами, очутившись прямо внутри головы моего мучителя. С громким хлопком башку твари разнесло на ошметки. Дохлое тело рухнуло на меня, заливая кровью из разорванных взрывом артерий.
        Но главное все же случилось - боль ушла.
        Не знаю, сколько я пролежал, тупо наслаждаясь ее отсутствием, но, наконец, смог пошевелиться и открыть глаза. Драконида видно уже не было - похоже, рухнул на пол. Однако все еще нужно было выбраться из оков.
        С трудом подняв голову над столом, я сосредоточил взгляд на правом запястье. Сигил Огня возник над металлом, горячий воздух мгновенно стал плавиться, а руку мою зажгло новой вспышкой боли. Раскаленное железо мучительно долго расползалось под усиливающимся жаром сигила, но, наконец, я смог высвободить руку.
        След ожога на запястье медленно наливался пузырями. Но по сравнению с тем, что мне устраивал дохлый ублюдок, это можно было пережить. Но времени наслаждаться не было - пока у меня шок, нужно выбраться из оков.
        Сами артефакты закрывались простой застежкой из того же материала. И если бы у меня была возможность вырвать одну руку, я легко бы выбрался из этого проклятого подвала - дракониду не требовалось крепить меня иначе.
        Расстегнув вторую руку, я поднялся в положение сидя и освободил ноги. Стоило вытащить обе, как в меня со всех сторон будто волна ударила - до того закрытая от меня магия хлынула к ядру, восполняя затраты. Однако и на это у меня времени не было.
        На непослушных ногах я сполз на пол и осмотрел труп драконида. На нем оказался простой хлопковый халат, пояс с какими-то явно пыточными инструментами и сапоги. Взять с психа совершенно нечего.
        Стол стоял посреди камеры с единственной дверью, она оказалась заперта. Видимо, не подразумевалось, что драконид выходит самостоятельно - ключа я у него не нашел. Значит, кто-то должен его выпускать.
        Набрав в грудь побольше воздуха, я сосредоточился и, медленно выдохнув, открыл уже дьявольские глаза. Тело человека отправилось в тот пространственный карман, где лежало все это время, а я решил больше никогда и ни за что к нему не возвращаться.
        - Ну, теперь посмотрим, кто кого, - чувствуя переполняющую меня ненависть, рыкнул я, и ударом ноги выбил замок на двери.
        Створка дернулась, скрипнули петли, и кто-то ахнул, отброшенный ей в коридор. Выскочив наружу, я быстро нашел сбитого с ног ликана. Разбитая морда уже покрывалась струйками крови.
        - Для тебя, Асмодей, - заявил я, поднимая оглушенного за уши и со всей силы ударяя затылком об каменный пол.
        Треснувший череп и легкая вспышка - первая жертва была принята. Силы упало совсем чуть-чуть, но сегодня у моего Бога еще будет праздник.
        Решили запереть меня и пытать?! Я покажу вам, что такое настоящий ад! Больше никаких игр в благородство, никаких компромиссов и желаний обойтись малой кровью. Все, кто против меня, отныне будут дохнуть в страшных муках!
        Обыскав труп, я забрал только монеты, тут же отправленные в домен, как в инвентарь, и связку ключей - мало ли сколько дверей придется отпирать по дороге на свободу?
        Быстро миновав короткий коридор, взбежал по лестнице и, застыв у неплотно прикрытой двери, прислушался к происходящему снаружи. Тонкой щели между досками хватило, чтобы заглянуть на ту сторону.
        Подвал оказался крохотным, раз я вижу, как по внутреннему дворику крепости разгуливают стражники. Караула у двери не имелось, зато гарнизон, кажется, весь на службе, уж очень много их бродит.
        Но это не станет для меня проблемой.
        Подняв обе руки, я вновь призвал Пламя Инферно, и пинком распахнув дверь, выпустил Волну Огня. Ярость, кипевшая в крови, выплеснулась наружу, моментально поджигая попавших под удар стихии воинов. Запах паленой шерсти, раскаленного металла и жженной плоти ударил в ноздри, и я втянул его с огромным удовольствием.
        Выйдя в объятый огнем двор, я быстро кинул несколько огнешаров в бегущих по стене ликанов.
        - Я - архидьявол Дим! - заревел я, вскидывая руки.
        Пламя, уже начавшее угасать во дворе крепости, взметнулось вновь, повинуясь моей воле. Крики испуганных ликанов звучали для меня подобно музыке. Они пытались убежать от настигающего жара, но быстро падали. Кто-то пробовал срывать с себя раскаленную кольчугу, но на ней оставалась тающая от высокой температуры кожа и клочья шерсти.
        Но и этого мне было мало. Это всего лишь жалкие солдаты, неспособные противостоять Герою. Главные здесь - два ублюдка, заключившие меня в темницу. И я до них доберусь. Весь этот город превратится для них в могилу.
        - Асмодей, для тебя! - закончил я, обрушивая образовавшийся столб огня на стены.
        КОНЕЦ ТРЕТЬЕЙ КНИГИ.
        ССЫЛКА НА ЧЕТВЕРТУЮ КНИГУ:99183

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к