Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Наследник Дьявола Владимир Александрович Кощеев
        Наследник Дьявола #1
        Тысячи лет в аду или шанс на вечную жизнь? Конечно, второе!
        Досталось тело нищего? Плевать! Придется победить в королевской битве Героев? Ерунда!
        Остальные девять претендентов еще просто не знают, что они обречены.
        Ведь их избрали боги. Меня же прислал сам дьявол.
        Наследник Дьявола
        Пролог
        ЗЕМЛЯ. ГОРОД N. ДМИТРИЙ.
        Потрачено.
        Именно эту надпись следовало поместить над моим бездыханным телом.
        26 лет, 120 килограммов и инфаркт во время игрового турнира. Жил, как задрот, и умер, как задрот.
        Я висел над собственным трупом, глупо пялясь в искаженную смертью рожу и думал, как бездарно потратил свою жизнь.
        Внезапно рядом со мной возник... Да что там, дьявол. Красная кожа, золотые радужки глаз, острые когти. Не вязался в образ только дорогой костюм-тройка да трость с черепом на ручке.
        - Какая нелепая смерть, - заявил он. - И ведь в самом расцвете лет. Скажи-ка мне, Дмитрий, а не желаешь ли ты вернуться к жизни? Скажем, в утро сегодняшнего дня, чтобы избежать вот такого конца? - дьявол ткнул в труп своей тростью.
        - И что ты хочешь взамен? - спросил я, все еще разглядывая собственное тело.
        Сюрреализм происходящего давил на мозги. Я даже не был уверен, что все это действительно происходит, а не является бредом умирающего мозга.
        - Ты поможешь моему наследнику победить, - заявил тот. - А потом сможешь вернуться и дожить свою жизнь так, как тебе заблагорассудится.
        - В чем победить?
        - Ваш мир далеко не единственный. Существуют так называемые Колыбели - миры, где зарождаются новые души. Там нет единого лидера до тех пор, пока не пройдет Игра. Победивший Герой дает своему Богу власть над Колыбелью, значит, и над зарождающимися в нем душами. Правила просты - по одному Герою от каждого Бога. Победителем станет тот, кто переживет остальных.
        - Королевская битва, - хмыкнул я в ответ.
        - В общем, да, - погладив тонкую бородку, согласился дьявол. - Но без ограничения по времени и зонам. Все Герои так или иначе будут пересекаться между собой, это просто неизбежно. И в каждом столкновении кто-то из них будет погибать. И так до тех пор, пока не останется кто-то один. Хотя, конечно, бывали случаи, когда вся судьба Колыбели решалась всего в одной битве, где участвовали сразу все Герои.
        - А что со мной будет, если я проиграю?
        Дьявол спокойно повернулся ко мне и с совершенно каменным лицом, будто речь идет о незначительном факте, произнес:
        - Ты погибнешь окончательно, и даже я не смогу вернуть тебя к жизни. Но ты ведь не собираешься сдаваться, верно?
        Я посмотрел в его улыбающееся лицо и задумался. Пока непонятно, где здесь подвох, все выглядит достаточно честно - игра в обмен на воскрешение. Но ведь и играть не обязательно, есть же какая-то стандартная процедура после смерти.
        - А что будет со мной, если я откажусь играть? Вот просто умер и... Дальше-то по плану что?
        Дьявол торжествующе улыбнулся. В его руке появился планшет. Десять дюймов, сверхтонкий корпус. Я бы не удивился, если бы на нем красовалось надкусанное яблоко.
        - Ну а чего ты ожидал, Дмитрий? - заметив мой взгляд, спросил дьявол. - Что я вытащу ветхую книгу судеб из кармана? Нет, современные проблемы требуют современных решений. Это мы, дьяволы, придумали, как заставить человека развиваться, неужели ты думаешь, не станем пользоваться плодами вашего труда? В конце концов это же просто удобно.
        Вступать в теологический диспут я не собирался. Тем более что он пока так и не ответил на мой вопрос.
        - Значит, смотрим, - жестом листая страницы на планшете, дьявол хмыкнул. - Вот твой послужной список: праздность, уныние, зависть, злость, гордыня. Ага, вот смотри, наше замечательное приложение уже все подсчитало, Дмитрий. Тебя ждет заключение в одиночной камере сроком в несколько тысячелетий.
        Будь у меня тело, я бы, наверное, сейчас почувствовал, как волосы встают дыбом.
        - А потом?
        - А потом развоплощение, - убирая планшет, развел руками собеседник. - Ты же не думал, что все будет просто? Я мог бы тебе соврать, что ты не умрешь окончательно, переродишься в какого-нибудь червяка, а потом в бабочку, и так до тех пор, пока не станешь вновь человеком. Но я - архидьявол Асмодей, и мне не требуется столь низко лгать, чтобы получить то, что я хочу.
        - То есть если я смогу победить в вашей игре, то вернусь сюда, проживу свою жизнь до конца, и все равно вердикт не изменится? - уточнил я.
        Дьявол усмехнулся.
        - А чего хочешь ты, Дмитрий? Вечной жизни? Ну, так не бывает. Рано или поздно, твое тело перестанет служить вместилищем души, и приговор придет в исполнение. Ты родился на Земле, твоя душа принадлежит этой Колыбели, и все ее правила действуют на тебя ровно так же, как и на всех остальных.
        - Но в чем тогда смысл?
        - Смысл? - переспросил дьявол.
        - Да, смысл. Какой толк мне рисковать собой в твоей игре, если в итоге я все равно несколько тысяч лет проведу в одиночке?! Сколько мне осталось пожить, если бы я сейчас не умер? Двадцать лет? Сорок?
        Асмодей пожал плечами.
        - Судя по изношенности твоего тела и не успевшему развиться раку правого легкого, да, лет сорок.
        - Я ведь даже не курю, - выдохнул я.
        Мысли начинали путаться. На меня навалилась какая-то обреченность. Ощущение бесполезности любых трепыханий сдавливало и плющило.
        - При чем тут курение вообще? Если бы люди жили так, как задумано, и не развивались, оставаясь первобытными дикарями, ничуть не умнее той скотины, которую убиваете для пропитания, вы бы все поголовно умирали от рака. Считай это вложенным таймером, искусственно созданным ограничителем, не дающим вашему виду развиваться в полной мере. Иначе вы бы уже на головах друг у друга сидели.
        - Зачем?
        - Как бы тебе объяснить? Ты можешь себе представить, чтобы муравей понимал, зачем человек натягивает на себя одежду, ходит на работу и живет так, как живет? Правильно, не можешь. И точно так же замысел создания человека ты, как тот муравей, никогда не поймешь. Просто прими как факт, как гравитацию - это просто есть.
        - Но ведь ты уже давно живешь, верно? - спросил я у него, стараясь не терять нить разговора.
        - И буду жить вечно, - совершенно спокойно сообщил тот. - Я же существо божественной природы, а не жалкий комок одушевленной глины. Еще вопросы?
        - У меня есть время подумать?
        Дьявол поднял руку и закатал рукав пиджака. Золотые часы с тринадцатью часовыми маркерами на запястье блеснули в свете горящего на столе ночника.
        - Твое время практически на исходе. Да и, сам понимаешь, не ты, так кто-то другой обязательно согласится. Я никуда пока что не спешу, но давай пошевеливайся.
        И чего просить? Если так посмотреть, главные крючки он уже подвесил - бессмертных тел не бывает, но некоторые существа могут жить вечно. Добавим заявление о перенаселении... Хм, плата за бессмертие - отсутствие потомства?
        - Как размножаются дьяволы?
        Асмодей широко улыбнулся, демонстрируя увеличенные клыки.
        - А ты рисковый, Дмитрий. Готов стать одним из нас? Что ж, такой вариант есть. Однако я должен сразу же предупредить, вечной жизни у тебя не будет. Да, ты проживешь гораздо дольше любого человека, но в конце концов все равно умрешь.
        - Через сколько?
        - Каждый дьявол имеет определенный запас силы. Чем он меньше, тем быстрее наступает развоплощение.
        - Но ее можно восполнять, верно?
        - Да, конечно. Любой дьявол - это прокурор и адвокат в одном лице. И имеет право заключать сделки со смертными. Ты выполняешь свою часть обязательств, и часть души смертного становится твоей. Предупреждая твои вопросы: дьявол не может лгать, но допускается умалчивание всей правды. И в нашем с тобой случае все немного иначе, ведь это мне нужна помощь смертного. Естественно, что в подобной ситуации любой обман будет лишь во вред.
        - Тогда можно ли сделать так, чтобы в случае моей победы я не умер, а стал одним из вас?
        - Что ж, так, возможно, даже лучше, - усмехнулся Асмодей. - Итак, ты добровольно отправляешься на Игру, и помогаешь моему наследнику победить. Взамен ты не возвращаешься обратно на Землю, а становишься дьяволом. Все верно?
        - Да.
        - Но не забывай, если ты проиграешь, ты будешь развоплощен немедленно.
        - Я согласен.
        Асмодей улыбнулся и протянул мне планшет.
        - Тогда это сделка, Дмитрий.
        Стоило мне протянуть руку к дисплею, все вокруг исчезло.
        * * *
        КОЛЫБЕЛЬ. ГОРОД ДЕЙВЕН. РАЙС.
        - Что, сосунок, плачешь уже? К мамочке, небось, хочется? Под юбку спрятаться? - с издевкой орал надо мной Кендалл. - Ты просто дерьмо! Отродье грязной шлюхи!
        Его тяжелый, испачканный в грязи ботинок придавил мою голову, впечатав меня лицом в раскисшую под струями ливня землю. Дышать стало нечем, легкие жгло. Я рванулся, пытаясь освободиться, но его дружки крепко придавили мне конечности, не давая дернуться.
        - Знай свое место, безродный ублюдок! - зашипел Кендалл, убирая ногу. - Ты дерьмо, и всегда им останешься!
        Я втянул воздух вместе с грязной водой и закашлялся. Кто-то из прихлебателей виконта врезал мне ногой по ребрам, и я снова уткнулся лицом в грязь.
        - Оставьте эту крысу, пусть гниет, - с презрением велел Кендалл. - Пойдем лучше к Роуз, ее папаша забыл вовремя заплатить отцу, пора показать этому старому уроду, что нельзя безнаказанно обманывать род великих Шерронов.
        Меня отпустили, напоследок добавив ногами. Ребра заныли, кажется, хруст костей был даже громче грома в черном небе. Отдаляющееся влажное чавканье сообщило, что уроды ушли, оставив меня барахтаться в луже.
        Не сразу удалось подняться. Сперва на четвереньки, шатаясь от боли и слабости, преодолевая головокружение и тошноту. После с третьей попытки получилось встать на ноги. Меня повело набок, с трудом удержал равновесие, но все же удержал.
        Отерев грязным рукавом рубахи разбитое лицо, я огляделся через щелки стремительно опухающих глаз.
        Ливень загнал всех по домам. Да и если бы у этой сцены были свидетели, рассчитывать на помощь было бы глупо. Кендалл Шеррон - единственный сын главы клана Шеррона, и вряд ли кто посмел бы перечить будущему владельцу этого проклятого городишки.
        Сплюнув кровь, я, шатаясь, зашагал по дороге. Языком нащупав обломанный правый клык, сморщился от порыва ледяного ветра. Не хватало еще и заболеть ко всему.
        Город был совершенно пуст. Даже стража попряталась в караулках, не спеша подставляться под хлещущие с неба струи холодной воды. И ворье, избравшее своим гнездом кварталы нищих, в кои-то веки было с ними солидарно.
        Мой путь окончился в подворотне. Когда меня резко повело в сторону, я просто рухнул в груду мусора. Сил не было даже выставить руки, чтобы защитить голову от удара. Пару мгновений - как раз, чтобы успеть осознать подступающую смерть - я смотрел на извергающее воду небо.
        А затем все поглотила милосердная тьма.
        * * *
        КОЛЫБЕЛЬ. ГОРОД ДЕЙВЕН. ДМИТРИЙ.
        - И вот это мой наследник, - с отвращением произнес Асмодей, указывая на лежащее в мусоре тело. - Какое... разочарование.
        Я же смотрел на самого обыкновенного парня, не в силах найти хоть какие-то отличия от человека. Ни рогов, ни копыт, даже хвоста нет.
        - И как я буду ему помогать? - спросил я, оглядываясь на презрительно поджавшего губы архидьявола.
        - Все просто. Райс мой наследник, с тобой у меня контракт, вселенная будет не против, если я подселю твою душу в его тело. Но запомни, Дим, никто не имеет права знать, что вас там будет двое. Иначе у нас всех будут проблемы.
        - Один Бог - один Герой, - кивнул я. - Хитро же ты обошел это правило. Ведь технически Герой один, а что у него шизофрения, так кого это волнует?
        - Никакой шизофрении, - заверил меня дьявол. - Вы станете одной полноценной единицей.
        И, не дожидаясь моей реакции, Асмодей хлопнул в ладоши, тут же растворяясь в воздухе.
        А я внезапно оказался лежащим посреди кучи мусора в промокшей и противно липнущей одежде.
        - Поехали, - пробормотал я, и поднял тело Райса, как свое.
        Мышцы слушались прекрасно, никаких переломов, осколков зубов и прочего - похоже, мое подселение еще и раны парнишки залечило. Кроме того, несмотря на холод и льющий с неба дождь, я внезапно понял, что простуда мне отныне не грозит.
        В наследство от наследника, как бы это ни звучало, мне достались рваные ботинки явно с чужой ноги, такие же дырявые тканевые штаны и растянутая очень грязная рубаха. Вместо того чтобы стащить ее с тела, я дорвал эту тряпку и бросил здесь же. Я бы и от остальной одежды избавился, но ходить абсолютно голым совсем не хотелось.
        В моей памяти само собой нашлось название города, воспоминания Райса промелькнули в голове, как будто мои собственные. При этом никакого наличия второго разума не ощущалось. И я был этому только рад - не хотелось бы спорить с самим собой, доказывая, что нам нужно управлять телом именно так, как нужно мне.
        И вместе с тем я осознал, что Райс просто сдался. Он не собирался вставать и что-то делать со своей жизнью. Смерть в мусорной куче показалась ему закономерным итогом бездомного сироты.
        Черт, а ведь не так и не похоже на меня самого. Я ведь тоже спрятался от мира, отгородившись ото всех, кого мог.
        Надо же, как все меняет смерть. Одну жизнь я уже бездарно просрал. И больше так делать не стану.
        - Ну, Райс, где тут было твое бедняцкое логово?
        Глава 1
        Камень и дерево. Дома европейского типа, высотой в два и три этажа, выстроились ровными рядами по всему городу. Ни о каком асфальте тут, естественно, не знали, и дорога, проходящая между улицами, сейчас больше походила на свинарник - разлившаяся по щиколотку жидкая грязь хлюпала с каждым моим шагом.
        Из воспоминаний Райса я знал, что это далеко не самый богатый район города, однако и в более респектабельных местах проблема с канализацией актуальна - Дейвен очень стар, и построенные в былые времена стоки просто не справлялись, транспортируя льющуюся с неба воду прямиком в порт.
        Однако мир Колыбели не был средневековьем в обычном понимании этого слова. В домах, конечно, где хозяева обладали достатком, имелась горячая вода, и даже туалеты были.
        Вставить стекло для окон тут мог позволить себе только клан Шерронов, да и то лишь на собственном особняке в верхней части Дейвена. Остальные довольствовались мутной слюдой, в принципе, особо не отличающейся по качеству от местного стекла - не менее мутного и порченного пузырьками.
        Стоило подумать о клане, перед глазами встало лицо Кендалла, этого высокомерного ублюдка, убежденного в своей безнаказанности. Одно за другим перед глазами мельтешили воспоминания издевательств и избиений. Вот уж не знаю, чем Райс так не угодил местному мажору, но быть избитым моему предшественнику явно не впервой.
        Клану Шеррон принадлежал не только Дейвен, но и два соседних города. Богатство рода основывалось на добыче усиливающих магию кристаллов в шахте неподалеку.
        Да, здесь имелась магия. Райс, как и любой ребенок, в детстве мечтал стать великим чародеем. Вот только у безродного не было и шанса развить свой дар - за обучение нужно было платить столько, что учить своих даже не всякий клан мог. И обычно все ограничивалось только членами правящей в настоящий момент семьи.
        Ядро же имелось в Колыбели у каждого. Развивай его - и ты станешь колдуном. Случались и дикие маги - те, кто от природы сразу способен колдовать. Только в отличие от обученных, даже сами дикие маги не знали, какое именно заклинание и какой силы получится, стоит им только попытаться. Неудивительно, что власти их старались отлавливать и убирать с глаз подальше - иначе дикие маги взрывали бы целые города, пробуя призвать дождик на свою грядку. Думаю, не ошибусь, если предположу, что диких просто убивали ради спокойствия в государстве.
        Страна же была одна - Империя Драконидов. Самый первый клан в Колыбели, на заре времен захвативший ойкумену, вот уже тысячи лет управляет известным миром.
        Тряхнув головой, чтобы отделаться от массива сыплющейся на меня информации, я свернул в нужном переулке, спустившись по небольшой лестнице.
        Здесь уже начинался портовый город, самое нищее место в Дейвене. Неудивительно, что Райс обитал именно тут - помимо хорошо охраняемых членами Шерронского клана складов остальные ветхие постройки никого не интересовали. Собственно, в них и лезть-то было опасно - никто не знал, когда обвалится прогнивший потолок или рухнут расшатанные морским ветром стены.
        Однако именно в одно из этих наполовину обвалившихся строений и лежал мой путь.
        Откинув в сторону тонкий деревянный щит, я нырнул в подвальное окно, расширенное не одним поколением беспризорников. Тело еще помнило, что здесь следует поджать ноги к груди, чтобы пролезть в ставший маленьким для почти совершеннолетнего Райса лаз, и выполнило все само.
        То ли хозяин все еще здесь, внутри меня, то ли остаточная память, как и прочие знания, накатывающие огромной волной, как только стоило подумать на конкретную тему.
        Ни голода, ни холода, ни сонливости я не чувствовал. Но эти вспышки чужих воспоминаний не позволяли нормально сосредоточиться. Оставалось надеяться, что эффект лавины пройдет, и я перестану ловить флешбэки, как обожравшийся грибов шаман галлюцинации.
        Каморка оказалась достаточно просторной. Единственный источник света - лаз на улицу, позволял неплохо осмотреться. И хотя я знал, что особых пожитков Райс мне не оставил, все равно обшарил помещение.
        Среди воняющей рыбой ветоши нашелся короткий тупой нож с изъеденным ржой лезвием. Деревянная рукоять треснула, взявшись неосторожно вполне реально получить пару заноз в ладонь. Но об этом знал Райс, так что теперь и я брал единственное оружие в руку с оглядкой.
        В Дейвене не было запрета на ношение оружия. Все равно спорить с клановыми воинами никто бы не осмелился - у них и навыки лучше, и маги имеются. В любом случае желающего помахать железом перед лицом горожанина, а уж тем более стражника, не ждало ничего хорошего.
        Но так как в городе хватало разного отребья, и защищаться было разрешено соответственно. Конечно, за убийство вора или грабителя по головке не погладят, но и особенных санкций не последует. Максимум стража потребует впредь быть осторожнее. Ну и во второй раз обязательно начнет разбирательство, почему ты людей кромсаешь в темных переулках.
        Кстати, об этом. В Колыбели люди не были единственными разумными. Хватало и достаточно фэнтезийных рас вроде гоблинов, нечисти и даже зверолюдей. Последние, кстати, очень любили нападать из необжитых земель и, по сути, являлись дикарями. А вот смески от таких союзов находились под защитой драконидов и практически поголовно работали на правящую верхушку.
        Присев на относительно чистый участок пола, я подтянул колени к себе и, опустив голову на них, продолжил ковырять воспоминания нищего наследника. Информация - ключ к успеху.
        Самих дикарей империя не трогала, урона от них было не много, а возможность тренировать население на отражении их набегов образовывала практически бесконечный конвейер превращения зеленых новобранцев в опытных воинов. А чтобы народ на границе не разбежался под гнетом племен, их освобождали от всех налогов в пользу Империи.
        На фоне всего, что сыпалось мне в разум, сама мысль о перемещении в другой мир, Игре и дьяволе, и даже о собственной смерти вообще как-то терялась на задворках сознания. И я, признаться, был этому даже рад: не хватало еще распускать сопли по своей безвременной кончине. Да и сложно поверить, что умер, когда вот он я, сижу, сжавшись в комок.
        Осознав, что принял позу, привычную не мне, а Райсу, тут же поспешил выпрямить ноги и сложил руки на груди. Это наследнику после победы здесь оставаться, а мне бы не хотелось потерять себя в его теле. У меня будет свое будущее, так что не следует совсем уж смешивать Дмитрия и Райса.
        Забавно, что, судя по воспоминаниям, малец никогда особо ничего не делал, и никуда не стремился. Но и до прошения милостыни не скатывался. Плыл себе по течению, особо не высовываясь, подрабатывал в порту на разгрузке рыбы - отсюда и нож, и воняющие тряпки, когда-то бывшие униформой докера.
        Но мне так нельзя. Я обязан победить остальных Героев, чтобы не сгинуть навсегда. А сидя в подвале нищего квартала много не навоюешь.
        Поднявшись с места, я подошел к заваленному каким-то мусором углу и, оглядев его, сдвинул в сторону. Пощупав стену пальцами, нашел шатающийся камень и вытащил его наружу. Тайник Райса хранил медяки - накопления за пару месяцев работы в порту. Ровно 300 монет.
        Этого бы не хватило на безбедную жизнь, однако пацану не пришлось бы воровать, чтобы добраться до территории другого клана. Вот только сделать этого он не успел - попался Кендаллу с его дружками. И, надо признать, никогда бы не успел, если бы не Игра.
        Несмотря на обстоятельства, я к местному мажору ничего не испытывал, не меня же, в конце концов, били до полусмерти. Однако зарубку при случае наказать ублюдка я все же поставил.
        Абсолютно очевидно, что в таком виде меня стража сразу же остановит. И вместо городских ворот я попаду в местный застенок. А оттуда - в шахту копать кристаллы для Шерронов. Естественно, этого я не хотел.
        Но и купить что-то приличное не выйдет - тогда не хватит на дорогу в соседнюю провинцию. Райс, будучи не очень образованным, даже не знал, что за клан там правит. Однако ход его мыслей строился на принципе не куда, а откуда. И границы владений Шерронов он знал, как и все жители клановых городов.
        Города, города... Странно, что Империя Драконидов правит всем известным миром, но по факту не правит как минимум дикими племенами. Почему так построено это выражение? Райс знает его назубок, оно не меняется столетиями и переходит из уст в уста, как народное придание.
        Земной жизненный опыт учит работать с информацией правильно и распознавать очередной вброс от правды. Первая аксиома, и сразу же опровержение.
        Сдается мне, мир Колыбели далек от порядка. Ведь если предположить, что бойцы на границе набираются опыта, то встает сам собой вопрос - если власть только у драконидов, на хрена им вообще войска в таких количествах. То есть Райс знает, что опытные солдаты уходят служить в другое место. Но куда?
        Ясно, что это обучение на шкурах зверолюдей - процесс постоянный. И, допустим, часть войск возвращается на территории драконидов, чтобы служить противовесом клановых армий. Но если остальных такими толпами засылают на дальнейшее место службы, скорее всего, они дохнут там как мухи.
        Пока что примем за истину, что где-то в Империи идет неведомая война с неизвестным противником. Идет давно и безуспешно, иначе дикарей уже давно бы прижали к ногтю. Отсюда два вывода: во-первых, ни в коем случае не лезть в солдаты, и во-вторых, Райс - хреновый источник информации. Впрочем, ожидать от нищего бродяги знания этикета высшей аристократии - само по себе глупо.
        Еще раз взглянув на монеты, я почесал бровь и вернул булыжник на место. Пусть пока что будет в качестве НЗ. Мало ли когда еще пригодится.
        Итак, пока отложим внешнюю политику. Что я знаю о Дейвене? Утром на улицах появится стража - не клановые бойцы, а простые ребята из местных. Также откроются лавки, и город заживет обычной жизнью. В другое время Райс бы пошел искать работу в доки, но мы сейчас знаем, что корабли в порт не приходили, и соваться туда бессмысленно. К тому же по-прежнему нужно найти нормальную одежду, и в целом привести себя в порядок.
        Запустив пальцы в стоящую гребнем шевелюру, я почесал голову, и на руке осталась засохшая земля. Водные процедуры проще всего провести в небольшой заводи у порта, мыла и шампуня у нас не имеется, но хоть как-то отмыться все же нужно.
        И лучше будет сделать это прямо сейчас, и в логово уже не возвращаться. В идеале никогда. А раз так - тайник нужно обратно замаскировать.
        300 медных монет - не бог весть какие деньги. Можно на неделю поселиться в трактире, но в Дейвене меня быстро раскусят, и Кендалл узнает обо мне в тот же день. Возникнут вопросы, на какие шиши, собственно, праздник. А внимание властей, пусть и в таком виде, привлекать нельзя.
        В целом три серебряных монеты, эквивалент 300 медных - средний заработок обычного горожанина за пару дней. Но у меня такой возможности нет. А уж про золото, исчисляющееся тысячей серебра и думать нечего. Райс был уверен, что даже у самого главы Шерронов в руках золотой монеты никогда не было.
        И я был согласен с наследником. При такой цене на золото таскать его с собой большая глупость - не уверен, что во всем Дейвене кто-то сможет предоставить размен или сдачу. Однако сам факт наличия таких монет говорит, что где-то они все же крутятся, возможно, в клане Драконидов.
        Еще интересное замечание - Райс знал, что все кланы имеют имена собственные, и только императорский клан носит имя расы. Да, не вида, а расы, ибо дракониды - наполовину люди. Выходит, здесь есть и драконы? Или кровь продолжает разжижаться с каждым новым поколением?
        Потерев лицо, я полез наружу. В сидении на одном месте никакого смысла. Одну жизнь уже просидел, и вот, к чему это привело - я в чужом теле, в чужом мире, да еще и нищий.
        Закрыв за собой лаз, спокойной походкой побрел в сторону заводи. Память Райса подсказывала, когда и куда свернуть, а где лучше обойти шатающийся камень или висящий высоко над головой обломок дома. В итоге через полчаса пути по нищему району я так никого и не встретил, зато добрался до черной воды местного моря.
        Буквально в нескольких сотнях метров от меня располагался склад с кристаллами. Я отсюда видел фигуру сторожа из числа клановых бойцов - он прислонился к какой-то бочке и смотрел в обратную от меня сторону.
        Дождь, пока я сидел в укрытии уже закончился, так что штаны относительно подсохли, чего нельзя было сказать об окончательно раскисшей обуви. Белья у Райса не имелось по понятным причинам, но дискомфорта я не испытывал - тело привыкло за годы бродяжничества.
        Раздевшись, я без раздумий нырнул в холодную воду. Кожу мгновенно зажгло, но я лишь набрал воздуха в легкие и, погрузившись с головой, принялся оттирать грязь с тела.
        Не сразу, но организм привык к температуре, а вскоре я заметил то, что поразило до глубины души. Кожа под водой стремительно краснела, пока не обрела тот же кровавый оттенок, что и у Асмодея. Мир мелькнул перед глазами, и налился красками. Я мог рассмотреть все, что лежало на дне заводи, будто никакой грязной и темной воды вокруг не было и в помине.
        Пальцы изменились, и теперь их венчали черные острые когти, а сзади дернулся длинный красный хвост с острым наконечником. От шока я выдохнул и тут же поспешил всплыть, чтобы не захлебнуться.
        Барахтаясь, с шумом и брызгами, выбрался на берег и снова осмотрелся. Готов поставить свою руку на кон: сейчас мои глаза выглядят, как и у архидьявола - золотая радужка, черная склера.
        Однако стоило постоять на воздухе, изменения прошли сами собой, будто ничего и не было. Проведя языком по зубам, заметил, что они теперь чистые, волосы от прикосновения скрипели. Такое чувство, будто я перезагрузил собственное тело, и пока работал дьявольский облик, человек отмывался и отдыхал где-то внутри.
        - Так я теперь Гайвер, - выдохнул я, замечая, как постепенно ухудшается зрение.
        Словосочетание «Наследник Дьявола» заиграло новыми красками. А еще давало мне неизвестные пока что бонусы. При этом я четко знал, что сам Райс так делать не мог. Вывод: это подарок Асмодея. Осталось разобраться, как включать и выключать эту способность. И решить этот вопрос как можно скорее, мне слабо верится, что плюшка окажется бесполезной.
        Окончательно успокоившись, я вспомнил про охранника склада. Осторожно выглянув из-за камня, окончательно успокоился - означенный стражник дремал на рабочем месте. Вряд ли он стал бы так спокойно спать, если бы заметил выползающего из воды дьявола.
        После купания натягивать обратно мокрые обноски совершенно не тянуло. Однако и бегать голышом нельзя. А единственный, кто мог бы со мной поделиться, сейчас дрых у входа на территорию клана. Главное - сорвать знак Шерронов, и тогда его одежда не будет вызывать подозрений.
        Та легкость, с которой я так просто приговорил к смерти неизвестного мне человека, вызвала удивление. Конечно, ни Райс, ни я сам никогда никого не убивали. Но я прошел через собственную смерть и уже заочно согласился стать дьяволом, чтобы жить максимально долго. Райс же всю свою жизнь провел в мире, где жизнь ничего не стоит, по крайней мере, его собственная.
        И раз здесь стоит вопрос нашего выживания, неудивительно, что чужая смерть предпочтительнее собственной.
        Как в моей руке оказался острый булыжник, я и сам не заметил. А дальше останавливаться уже и вовсе было бессмысленно.
        Подбираясь все ближе к спящему охраннику, я старался ступать максимально тихо. Однако камни под ногами все равно шуршали друг о друга и лежащий между ними песок. Приходилось останавливаться с каждым таким шорохом и замирать на месте.
        О том, что охранник может быть не один, я подумал, только уже оказавшись с другой стороны бочки. Нас с целью разделял какой-то метр, когда я услышал храп неподалеку.
        Едва не выронив камень от испуга, я присел за бочку, отчаянно вслушиваясь в окружение. Однако никто не поднял тревогу.
        Вот это беспечность! Кланы настолько уверовали в свою силу, что позволяют себе всем составом спать на службе! Охренеть, охраннички!
        Переложив оружие пролетариата в правую руку, я задержал дыхание и медленно поднялся над бочкой. Голова сторожа лежала прямо передо мной, охранник использовал крышку бочки, как подушку. Я почувствовал вонючее дыхание с примесью чеснока и перегара. Клановый воин плямкнул губами, нашептывая чье-то имя. Да они же в говно!..
        Осмелев, я еще раз осмотрел прилегающую к входу территорию. Ага, вот сапоги второго стража. Значит, он спит по другую сторону склада. Храпеть клановец перестал, но и не проснулся - судя по движению сапог, только сменил позу.
        Никаких гарантий, что звук удара его не разбудит, к сожалению, не было. Еще раз посмотрев на спящего передо мной воина, я вспомнил о дьявольских когтях. Разумеется, они не отросли по одному моему желанию.
        Других способов совершить незаметное убийство я не видел. Зато детальнее осмотрел экипировку жертвы. Если забрызгаю кровью, отстирать ее в заводи вряд ли получится, это не ткань, это толстая кожа.
        А еще на поясе кланового охранника имелась булава. Память Райса сразу же подкинула картину, как его бьют такой же по спине. Я физически ощутил впившийся под кожу острый шип, и вздрогнул, сбрасывая чужое воспоминание.
        К счастью, никто не проснулся. Зато у меня появился второй план. Продолжая сжимать камень в руке, я осторожно обошел вокруг бочки и потянулся за оружием, висящем на поясе охранника.
        Пальцы Райса оказались очень проворными. Одним слитным движением я подцепил ремешок, за который была подвешена булава к поясу охранника, и очень тихо взял его себе.
        От тяжести реального оружия сразу же почувствовал себя увереннее. Верно говорят, когда в руках молоток, все вокруг кажется гвоздем. Вот и я ощущал дурную силу, требующую выхода. К счастью, долго искать не пришлось.
        Чавкнувший череп охранника проломился от удара. Я спокойно освободил оружие и взглянул на второго охранника. Он даже не пошевелился.
        Убрав булаву, я принялся осторожно раздевать убитого. Тащить его прочь не было смысла - сил бы не хватило, да и нашумел бы.
        Обернувшись ко второму охраннику, я почесал бровь и медленно двинулся к нему, не забыв прихватить оружие. Перед складом уже не каменная россыпь, а добротные доски, новехонькие и даже не скрипящие. Благодаря голым ступням моих шагов по настилу уже было не слышно.
        Во всяком случае второй охранник так и не проснулся, когда я, перехватив булаву обеими руками, со всей силы ударил его по неприкрытой голове, буквально расколов ее на части.
        Вокруг сразу же стало совершенно тихо. Эта неестественная тишина давила со всех сторон, мне показалось, что сейчас кто-то обязательно увидит меня, сидящего перед телом убитого. Пальцы, все еще сжимающие рукоять булавы, взмокли, я вздрогнул от ужаса.
        И отчетливо понял, что Райс еще во мне. И это именно он сейчас трясется от страха, запуганный великим кланом до усрачки.
        - Глаза боятся, руки делают, - сообщил ему я, и приступил к раздеванию.
        Глава 2
        Закончив с одеждой, я отряхнул руки и повесил булаву на пояс.
        Конечно, члены клана знают друг друга в лицо, их не так уж и много в Дейвене. Однако кожаная броня на мне - не униформа, а просто типовой доспех, ширпотреб. Булава тоже не имела клейма мастера, и запросто могла быть создана в любой кузнице или оружейной.
        На моих губах сама собой появилась улыбка. Это Райс не понимал, что такое униформа, и не думал, что если клан одевается кто как может, обозначая свою принадлежность лишь значком, это свидетельствует не о силе клана, а о его бедности и слабости.
        Клан сам по себе это не только круг родни, но и, если потребуется, боевое объединение. Даже у нас каждый мелкий аристократ старался одеть своих хотя бы в одежду одного цвета. Ведь иначе в глазах других феодалов он бы казался нищебродом. Типовая форма - это не только престиж со стороны равных, но и повышение собственной крутости с точки зрения контроля над крестьянами. Одно дело шайка разнокалиберных дураков, пометивших себя значком, который не сразу и разглядишь, и совсем другое группа воинов в одинаковых доспехах, с одинаковыми плащами.
        Райс знал, как и все в Колыбели - армия драконидов одевается в униформу. И старшие кланы тоже. Вывод? Правильно, великий клан Шерронов далеко не такой великий, каким хочет казаться, раз не может себе позволить одевать своих членов в унифицированную броню или хотя бы единый цвет.
        Забавно анализировать факты, сопоставляя общеизвестную информацию и реальное положение дел. Райс вот этим голову не забивал, но оно и понятно, у него другие проблемы были.
        Закончив обирать трупы, я стал богаче на пятнадцать серебряных и 130 медяков. Мелкие деньги для клана, но для нищего Райса - огромное богатство.
        А если по факту, на эти монеты уже можно спокойно перебраться в другой город, останавливаясь на ночлег в не самых худших местах. Те три серебряных, что удалось скопить Райсу, позволяли ночевать в хлеву, а здесь уже на комнату хватит.
        А ведь еще нужно будет на что-то жить в новом городе, на территории чужого клана. Райс вот не знал, станут ли стражники в чужом городе спрашивать подорожную или еще что в этом духе, хотя о существовании документов понятие, разумеется, имел.
        Мелькнуло какое-то воспоминание про Гильдию, именно так с большой буквы. Но у меня не было сейчас времени с этим разбираться - два раздетых трупа мешали предаваться рассуждениям.
        Немного подумав, я посмотрел на простой амбарный замок, висящий на воротах склада. У охраны ключа к нему не было, значит, внутрь я попасть без шума не смогу. Но если не открою двери, сразу же станет понятно, почему убили охрану.
        Ежу ясно, продать кристаллы в обход клана не получится. Рискнувший мигом окажется заложен клиентом и отправится в шахту - эти же самые кристаллы добывать. И если верить Райсу, чем задыхаться в штреках, лучше сразу кинуться на мечи клана, чтобы не мучиться.
        Однако если можно сбить врага со следа, я просто обязан это сделать. Но сперва - тела. Мне все равно пришлось их раздеть, так что только одно это вызовет ненужные вопросы и внимание. К счастью, глубина здесь достаточная, так что...
        Схватив за лодыжки первого убитого, я потащил его к берегу. Худое тело Райса было привычным к тяжелой работе, а был бы я собой, сдох бы еще на первом метре. Через каких-то двадцать минут оба члена клана оказались под водой, стремительно уходя на дно. Их значки я выбросил тут же, все равно по следам волочения на грязном песке всякий слепой увидит, куда делась охрана.
        Вернувшись к дверям, я еще раз взглянул на замок. При ближайшем рассмотрении оказалось, что вместо скважины под ключ здесь расположился кристалл. Ну, ясно - магическая защита. А это значит, что и взломать так просто не выйдет. Райс помнил, что такие пластинки мигом сообщают, когда их пытаются вскрыть. Воришки с рынка часто на этом попадались, сунув руку не в ту сумку.
        Значит, остается только одно.
        Да уж, всего несколько часов в этом мире, а уже успел убить двоих и устроить поджог. Ничего так отметил старт участия в Игре.
        Склад загорелся очень быстро и мощно. Не знаю почему, но пламя буквально разлетелось по дереву, будто его бензином облили. Пришлось срочно драть когти, пока на место не прибыли члены клана Шерронов. Так что к моменту, когда над портом раздался звон пожарного колокола, я уже выбирался из укрытия Райса, куда вернулся прихватить его сбережения.
        Яркое пламя пожара освещало район мощными вспышками, каждая из которых сопровождалась чьими-то воплями. Похоже, кристаллы взрывоопасны.
        С этой мыслью я спокойно пошел переулками, пока не выбрался в рабочий район, откуда и начал свое шествие по Дейвену. Иногда навстречу попадались заинтересованные переполохом горожане, не обращающие на меня внимания. Дважды пришлось уступать дорогу несущейся со всех ног городской страже.
        А уже через какой-то час, когда пожар, наконец, был потушен, я с добродушной улыбкой выдал по тройке медяков стоящим на воротах стражам и покинул негостеприимный город.
        Сразу за калиткой, раскрытой передо мной повеселевшими служаками, я оказался не в цветущей долине, как подсознательно ожидал, а посреди странного леса. Прямо от ворот начиналась дорога, покрытая прелыми листьями и обломками веток. Четыре широких колеи намекали на двухстороннее тележное движение, однако сейчас местный автобан был совершенно пуст.
        Черные, будто после пожара, голые деревья густо росли по обе стороны дороги. Сильный ветер покачивал ветви, под ногами мягко проминалась подмокшая под ночным дождем глина. Невысокий мох причудливыми формами топорщился по бокам, как водоросли на кораллах - такой же бурый и кривой, движимый потоками ветра.
        Выбирать направление не приходилось - лезть в чащу было незачем, все равно в Дейвене если и выйдут на мой след, то еще очень нескоро. А когда это случится, я уже покину территории клана Шерронов.
        Райс за городом никогда и не был, так что полагаться на память наследника больше было нельзя. Да и не так много знал этот жалкий беспризорник. Прав был Асмодей, не потомок, а сплошное разочарование. Даже удивительно, как умудрился скопить такое состояние, не иначе озарение свыше.
        Идти было легко, а когда через пару часов взошло солнце, так еще и ветер перестал обжигать холодными порывами. Однако, как бы я ни катил бочку на Райса, но и сам оказался не слишком умным. Молчавший все это время желудок опомнился, кишки недовольно заворочались, напоминая о необходимости набить их чем-нибудь съестным. А у меня с собой даже воды не было.
        Выживальщик от бога.
        Жрать прелую листву или пытаться отодрать кору от деревьев я не стал и пытаться. Конечно, мой носитель всякую погань, случалось, жевал, однако до такого никогда не доходило. Да и не уверен я, что это поможет.
        Так что оставалось лишь продолжать путь, и надеяться, что что-нибудь да подвернется. Райс не ел до моего появления уже два дня - сегодня шли третьи сутки. Привычный к подобному экономному питанию организм особо не докучал, хотя позывы пустого желудка и оставались неприятными, но проблем не доставляли.
        Ситуация усугубилась ближе к обеду, когда я уже просто морально устал шагать по разъезжающейся под сапогами дороге. Однотипные черные деревья наводили еще большую тоску, а резь в животе перешла из категории «беспокоит» в «бесит».
        Однако жрать в округе по-прежнему было нечего, и я продолжал с упорством месить глину, переставляя ноги. Ни о каком разборе воспоминаний в таком состоянии и речи не шло. Все, о чем я думал, это кусок хорошо прожаренного жирного мяса.
        Внезапно тишину леса разорвал дикий гортанный крик где-то впереди. Я снял булаву с пояса и осторожно сошел с дороги. Только после этого, топча мягкий мох, в котором ноги утопали по щиколотку, двинулся дальше.
        Крик повторился уже ближе. На этот раз ему ответил звон металла. А еще через пару минут ходьбы я наткнулся на любопытную картину.
        Грунтовая дорога перпендикулярно вклинивалась в мощеную крупным обработанным камнем. И на этих плитах, всколыхнувших воспоминания о Риме, шло сражение.
        Первое, что бросалось в глаза - перевернутая повозка. Из-под борта упавшей телеги торчали чьи-то ноги. Рядом с транспортом вертелась ужом худая фигура в черном плаще с капюшоном. А вот наседал на выжившего бойца...
        Здоровенный мужик явно за два метра ростом, с четырьмя мускулистыми руками, украшенными жуткими шрамами. На поясе болталась вытертая шкура - и это было единственной одеждой монстра. Он двигался очень проворно для своих габаритов, на его фоне выживший противник казался еще меньше. Именно голос этого чудовища я и услышал.
        Кашон, подсказала память Райса. Горо, подумал я, разглядывая гиганта.
        От очередного удара коротких мечей монстр заревел громче, разбрызгивая из раззявленной пасти желтые слюни. Его противник отпрыгнул назад, разрывая дистанцию, капюшон слетел, по воздуху взметнулись длинные черные волосы.
        Ну, это было ожидаемо, попаданец я или где? Окажись на ее месте мужик, мы бы обязательно соревновались, кто круче, и такой напарник бы рано или поздно меня раскрыл. Женщина - другое дело. Одно одеяло на двоих во время ночевки, обязательная ссора и примирение, может быть, пара похищений...
        Естественно, в драку я не лез, все так же скрываясь за деревьями. Даже присел, чтобы быть менее заметным. Против гиганта у меня шансов нет, и жизнь у меня одна, рисковать ею ради незнакомки - попросту глупо. Тем более на голодный желудок.
        Снова получив пару порезов, здоровяк схватил поваленную повозку и вскинул ее над головой, словно пушинку. Девчонка в последний момент умудрилась уйти перекатом от страшного удара - брошенная монстром телега разлетелась в щепки. Теперь мечнице за ней не укрыться.
        Кашон двинулся к противнице, рыча и сжимая кулаки. Девушка тяжело дышала, ее плечи поднимались и опадали настолько сильно, что даже с моего расстояния это заметно.
        Плохо дело. Вряд ли гигант соизволит великодушно пропустить меня, когда прибьет девчонку. А в том, что мечнице пришел конец, у меня не было никаких сомнений. Жаль, не видать мне, похоже, ночей под одним плащом.
        А вообще, у меня же должны быть какие-то бонусы. Не просто ж так Асмодей меня наследником назначил. И то превращение в воде это доказывает. Вот только какие и как их использовать?!
        Пока я раздумывал, девчонка успела вогнать свой меч в нижнее плечо гиганта. Кашон заревел от боли, отмахнулся от врага, и в этот раз мечница не успела - полученный удар пришелся в непокрытую голову. Отлетев метров на пять, девчонка замерла - то ли без сознания, то ли уже мертвая.
        Ухватив меч за рукоять, гигант стал вытаскивать его наружу. Плеснула мощными толчками густая кровь. Монстр снова подал голос, на этот раз глуше и тише, но все равно пробирало до чертиков.
        Клинок зазвенел о каменные плиты, и кашон, пошатнувшись, двинулся к обломкам телеги. Райс подсказал, что эти твари крайне разумны, и гигант это продемонстрировал, взяв какую-то тряпку из выпавшего груза, очень ловко замотал лапу выше раны, перекрывая кровоток.
        Резкий порыв ветра ударил мне в спину, и через пару секунд кашон, застыв на мгновение, тут же повернулся ко мне.
        - Твою мать, - выдохнул я, понимая, что монстр меня учуял.
        Четырехрукий гигант растопырил конечности и медленно зашагал ко мне. Разделявшее нас расстояние кашон преодолеет за минуту неспешного шага.
        Нарастающая паника заставила коленки затрястись. Ладони вспотели, и я вскочил на ноги. Не может такого быть, чтобы дьявол отправил меня на смерть. Значит, выход есть, я просто его не вижу.
        Здоровяк легким взмахом руки повалил стоящее у дороги дерево и, ускоряя шаг, пошел ломиться через подлесок.
        - Асмодей, если ты хочешь победить, самое время дать мне суперсилы.
        И хотя я понимал, что дьявол меня вряд ли слышит, однако все равно произнес это вслух. И, естественно, ничего не случилось.
        - Дьявол! - я рванул с места, стараясь углубиться подальше в чащу леса.
        За спиной раздался радостный рев - кашон побежал за мной, судя по грохоту и скрипу, сшибая деревья. Я же мчался со всех ног, боясь даже оглянуться. Черные стволы мелькали по бокам, пару раз я едва не налетел на них, и, в конце концов, запнулся.
        Сгруппироваться я не успел, и кубарем покатился в низину, попутно ударяясь об деревья на пути головой, руками и ногами. А лежащий на земле камень подло ударил меня прямо в копчик.
        Что-то вспыхнуло, будто я загорелся. Но даже испугаться не успел, как вцепился отросшими когтями в ближайший черный ствол. Глубокие борозды на раскуроченной коре, сильный рывок в плече и, почему-то, в заднице.
        Не сразу до меня дошло, что я вновь обратился в дьявола. Никем иным я и быть не мог, учитывая, чей я наследник. Что интересно, на мне никаких повреждений от падения, только за шиворот насыпалась кора, и торчал из ворота кусок мха.
        Осторожно поднявшись на трясущиеся ноги, я увидел обхвативший соседнее дерево хвост. Вот почему меня дернуло за зад.
        Сверху торжествующе заревел кашон. Подняв голову, я встретился взглядом с монстром и, подчиняясь импульсу, отпустил хвост. Управлять им оказалось проще, чем я думал, хотя ощущения и непривычные.
        Кашон стал медленно спускаться, не забывая тормозить скольжение, цепляясь здоровыми лапами за стволы. Наблюдая за ним, я внезапно вспомнил, что облик действует очень недолго.
        И побежал врагу навстречу. Либо я его убью, либо он меня. Другого выхода нет.
        Увидев, как я сам бегу на смерть, монстр торжествующе взревел и оттолкнулся ногами от земли. Прыжок вышел длинным. Гигант за один раз перелетел разделявшее нас расстояние, но не смог удержаться на ногах при приземлении и его понесло вниз мордой.
        Не теряя времени, я отскочил в сторону с траектории и, выгадав, когда тварь окажется рядом, ударил когтями, полосуя мелькнувшую спину. Брызнула кровь, я автоматом слизнул ее с губ.
        Мир заволокло алым туманом. Злой, как черт, я прыгнул ускользающему врагу на спину. С диким криком вонзил кончик хвоста между лопаток, вцепился когтями в широкие плечи. Кашон еще скользил, пытаясь выставить руки, но только отшибал их об стволы черных деревьев.
        Очередной такой удар вызвал хруст, и правая лапа обмякла, а тварь подо мной забулькала, но тут же заткнулась. Не желая давать врагу и шанса, я стал рвать его спину когтями, стараясь достать до костей и внутренних органов.
        Наше падение закончилось резко, и меня сбросило с гиганта. Перекатившись через голову, я смог подняться на ноги. А вот кашон остался лежать, как лежал.
        Из разорванной в клочья спины торчали переломанные ребра, голова вывернута чуть ли не в обратную сторону. Его убил не я, а неосторожное падение с пригорка.
        Мое тело снова вспыхнуло алым, красные чешуйки, будто пыль, осыпались наземь и исчезли, оставив после себя обычную кожу. Пропал хвост, и зрение пришло в норму. Время воплощения подошло к концу.
        Чувствуя себя удивительно бодрым, я подошел к убитому чудовищу. Кожаную набедренную повязку с него сорвало при падении, взять с монстра было нечего. Разве что найдется, чем отсечь голову.
        Вот только я даже булаву при падении потерял. Да и куда тащить этот трофей не знаю. Как всегда, стоило задать себе конкретный вопрос, в памяти Райса нашлась подсказка.
        Гильдия Искателей. Клан охотников на монстров и наемников, подчиняющийся только драконидам.
        Так, с этим нужно разобраться, пока не поздно. Так что правильно задавай вопросы, детектив.
        Откуда здесь вообще монстры? Так это их мир, все остальные пришли много позже, и благодаря Искателям освободили часть территории от чудовищ, где теперь и обитают. Что ищут члены Гильдии? Источник рождения монстров и чудовищ, если таковой имеется.
        На меня снова хлынул поток чужих воспоминаний. Я словно оказался маленьким пацаном лет пяти, прячущимся в подвале дома.
        Крики боли и агонии. Страшный рык, скрип половиц. Мне очень страшно, но мама обещала, что все будет хорошо, если я буду сидеть тихо.
        Что-то упало на крышку люка. Капает темное на деревянные ступеньки. Откуда-то я знаю, что это тело матери Райса, до последнего защищавшей сына.
        Воспоминание сменилось. Райс стал старше, я вижу рынок, полный людей и нелюдей. Среди прочих выделяется группа воинов с болтающимися на шеях жетонами из чистого золота. Ненависть к гильдийцам вскипает волной.
        - Ублюдки! - бросаемся мы с Райсом на одного из них.
        Кто-то перехватывает наш кинжал, руки заламывают. Я уже ничего не вижу - слезы застилают глаза.
        - Хочешь отомстить? - сквозь рыдания слышим голос стоящего сзади Искателя. - Стань сильнее и убей всех чудовищ!
        Воспоминание растворяется, будто его и не было. Зато теперь становится ясно, как Райс стал сиротой. На удивление никаких негативных эмоций не осталось, просто факты уложились в голове.
        - Что ж, голову мы можем и забрать, - выдохнул я. - Только придумаю, как ее отделить.
        Следующий час ушел на поиски булавы. К счастью, она улетела не так и далеко - ремешок на рукояти зацепился за ветку, и оружие висело на ней, пока я не забрался на середину склона. А дальше с помощью молотка и такой-то матери удалось заполучить трофей. Завернул его в обнаруженную во время подъема кожаную юбку кашона.
        Когда я выбрался на дорогу, уже наступил вечер. Испачканный, голодный и злой, я вышел обратно к месту встречи с кашоном.
        Девчонка оказалась жива, к моему появлению она уже оттащила тело раздавленного спутника в кусты и рылась в разбросанных вещах. Услышав шаги, она вскочила на ноги, как кошка и выхватила левой рукой меч из ножен на поясе. Вторая рука оказалась обмотана бинтами. Видимо, тот удар кашона все же пришелся куда следует.
        Я выставил руки в примирительном жесте и бросил ей под ноги сверток со своим трофеем. Надо сказать, смердело от него уже порядочно.
        - Ты еще кто такой? - хриплым голосом спросила она, продолжая держать орудие, но взгляд перевела на выкатившуюся из шкуры голову.
        Что ж, разумный вопрос. Называться Райсом отчаянно не хотелось. Я прямо-таки чувствовал, что стоит отделять себя от наследника. Но и собственное имя назвать - верх глупости. Магия здесь есть, и хотя мой носитель не помнил, чтобы маг мог заколдовать тебя, зная имя, стоило перебздеть. В дьяволов тоже никто не верит, а оно вон как.
        - Можешь называть меня Дим, - приняв решение, сообщил я. - Извини, у тебя не найдется воды и еды? Я так устал, пока с этим уродом возился.
        Девчонка встряхнулась и одним движением убрала меч в ножны. Я в оружии не разбираюсь, но вроде не катана, обычная прямая железка.
        - Ты из какой Гильдии? Я не слышала про искателя Дима. Да и жетона я не вижу.
        Я пожал плечами в ответ.
        - Я просто путник, которому не повезло нарваться на кашона. Зато повезло его пережить.
        - Если сдашь его голову в Гильдию, тебя обязательно примут, - излишне спокойно сообщила девушка. - Но я могу купить у тебя ее прямо сейчас за, скажем, пятнадцать золотых.
        Теперь я смог рассмотреть ее подробнее. Черные волосы, острый нос, темные глаза, маленький рот. Если ее помыть и причесать - лет двадцать на вид. Под плащом оказалась кожаная куртка с кучей карманов и перевязью метательных ножей. Ну и серебряная пластинка между небольших грудей, просматривающихся под броней.
        Однако с продажей трофея дело нечистое. Раз она так спокойно говорит о сумме, на которую Райс мог годами жить, тут зарыто несколько фактов. Первый: реальная цена головы кашона как минимум выше вдвое, иначе это было бы невыгодное вложение. Второй: эта голова ей очень нужна.
        - Согласен, забирай, - пожал я плечами, наблюдая, с каким облегчением девушка тянется за кошельком.
        Определенно, слишком сильна радость, чтобы я ошибся в оценке ситуации. Но пора нормально поговорить.
        - Тебя как зовут? - спросил я, принимая тяжелые монеты. - И главное - у тебя есть вода и еда?
        Искательница улыбнулась и кивнула на обломки повозки.
        - Рада встрече, Дим. Можешь называть меня Кори, Искатель серебряного ранга.
        Глава 3
        Костер весело плясал между плотно уложенными камнями. На решетке, обнаруженной среди обломков повозки, брызгали жиром куски мяса. Холодильник, в котором его везли, ожидаемо пришел в негодность после столкновения с дорогой, и теперь Кори собиралась его полностью приготовить, чтобы затем рассовать по сумкам.
        К слову о самом холодильнике - работал он на кристалле с вложенным заклинанием поддержания температуры. Из чего я сделал вывод, что артефакты здесь имеются и достаточно распространены, раз рядовой купец может позволить себе подобную технику.
        Среди прочих пожитков погибшего, однако, больше никаких магических предметов не нашлось. Хотя я уже примерно мог представить объемы таких вещей. Райс, к слову, об артефактах не знал, и наличие заколдованных замков не подсказывало, что техномагия в Колыбели достаточно развита не только в качестве запоров с сигнализацией. Мыслить шире мой носитель не умел абсолютно.
        В одном из уцелевших бурдюков оказалось вполне приличное вино. Вряд ли из винограда, но уж точно фруктовое. По понятным причинам Райс его не знал, а мне было откровенно все равно. Шло хорошо, алкоголь не чувствовался, хотя судя по виду Кори, он там явно присутствовал. Вот и еще пометка разобраться - возможно, у меня иммунитет к некоторым видам яда?
        На разбор телеги ушел примерно час времени. Отказывать в помощи я не стал. Мало того, что хотелось получить больше информации от искательницы, так еще и пожрать надо было. Поэтому до наступления ночи мы разобрали пожитки, похоронили безымянного попутчика и даже приготовили ужин.
        - А какие ранги еще есть, Кори? - спросил я, переламывая сухую веточку в руках.
        - Все начинают с медного, - ответила она. - Но когда наберешься достаточно опыта, получаешь бронзовый. За ним серебро и золото. Это предел для человеческой расы.
        - Поясни, пожалуйста, - попросил я, бросая обломки в огонь.
        Пламя медленно добралось до них, и тут же превратило в горстку пепла, не забыв напоследок сверкнуть угольками. От костра шел приятный запах хорошего дымка и аромат сочного жареного мяса.
        - Ну, у каждой расы есть свой предел, Дим, - завернув еще один кусок мяса, пояснила искательница. - Как бы ты ни пытался, а против, например, каменного тролля ничего сделать не сможешь. Потому на таких монстров охотятся расы посильнее. Нет, если есть развитые способности к магии, ты можешь попытаться взять такой заказ, но, сам понимаешь, это очень опасно.
        Интересно, а у меня они есть? Этот вопрос я и озвучил бы следующим. Однако вовремя вспомнил про диких магов и ядро. Глупости городить нельзя, иначе мое инкогнито недолго пробудет таковым. Уж подобные вещи явно должен знать любой дурак.
        Кори посмотрела на меня с сомнением, но, глотнув вина из бурдюка, все же произнесла:
        - Но я не думаю, что ты развивал свое ядро под контролем мага. Да и не дикий ты, иначе не дожил бы до своего возраста. А раз ты не знаешь о Гильдии Искателей, то, скорее всего, и образования не получал. Так что, извини за прямоту, но вряд ли тебе все же дадут даже медный ранг.
        Я хотел было возразить, но не стал. Сам же дал зарок не идти в местную армию. А Гильдия, похоже, не слишком от нее отличается. Там ведь наверняка будет куча обязанностей, выполнять которые мне не с руки.
        Да и потом, шагая по Дейвену, я не обращал внимания на надписи, просто зная, что и где расположено. Райс выучил свой город, как пять пальцев, но я не могу припомнить, чтобы он сам что-то читал или хотя бы учился этому. Вот считать пацан умел, это да.
        Да и вообще, какой у меня, собственно говоря, план? Я ж ничего не знаю об этом мире. И именно с этого, а не с оголтелых приключений с булавой наперевес, надо начинать.
        - Ну, у меня было не очень счастливое детство, - пожал плечами я. - Кстати, я правильно понимаю, что в Гильдии денег так много, что пятнадцать золотых - сумма, которую ты с легкостью таскаешь с собой, Кори?
        Девчонка вскинула бровь. Ее рука плавно отбросила волосы с лица и опустилась на рукоять меча, лежащего рядом.
        - А что? - слегка напряженный голос выдал ее волнение.
        Отлично, теперь она решит, что я раздумываю, не ограбить ли мне одну наивную искательницу. Пожалуй, стоит лучше подбирать слова в разговорах с местными. Не хватало еще получить нож под ребро за неверно оформленную фразу.
        - Просто я тут подумал, - кашлянув, начал пояснять мысль, при этом стараясь не делать резких движений, - если у вас такие заработки, может, стоит потратиться на учителя? Судя по той легкости, с которой ты выкупила у меня голову кашона, цена для серебряного ранга не слишком высокая. Не подумай, я не в обиде, просто хочу понять.
        Пальцы Кори убрались с оружия. Она даже улыбнулась, явно довольная собой и возможностью блеснуть, пусть и перед таким дикарем, как я.
        - Ну, доходы разные бывают. Иногда действительно получается неплохо подзаработать. Но, в основном, конечно, хорошие заказы поступают для высоких рангов. Медные и бронзовые искатели получают не так и мало, конечно, но разница между нами значительная.
        Кивнув, я наклонился к бурдюку с вином и сделал небольшой глоток. Покатав на языке напиток, медленно проглотил, демонстрируя задумчивость.
        - Звучит интересно. А если для примера. Сколько получает медный искатель за самое простое задание?
        Кори задумалась всего на пару секунд. При этом она прикусила нижнюю губу и чуть отвела глаза в сторону. Выглядело даже мило, не помни я, что секунду назад она была готова меня зарезать.
        - Ну, пожалуй, за голову гоблина самая низкая награда - десять медных монет. Но их, в основном, на северо-западе можно встретить, редко здесь гоблины встречаются. А вот, допустим, за зверолюда можно и серебряный получить.
        - А разве их не армия бьет?
        Нет, если и это окажется туфтой, значит, Райс совершенно бесполезен. Нужна библиотека... Ага, для детей, которые картинки рассматривают.
        - Ты не путай войско и одиночную схватку с разведчиком или убийцей! - фыркнула Кори.
        Я рассеянно кивнул, раскладывая в голове список обязательных квестов.
        Перво-наперво: стол и кров. Желательно, недорогая гостиница где-нибудь в не очень крупном городе. Второе: минимальный доход на поддержание аренды. Третье: найти репетитора по грамоте. Это для начала, конечно же.
        - Ты меня не слушаешь, - чуть обиженно заявила Кори.
        - Прости, задумался, - сделав лицо поглупее, я почесал затылок. - Устал, видимо. Далеко отсюда до места, где можно отдохнуть?
        Девушка уставилась на меня, как на идиота. Что ж, пусть лучше думает, что я неимоверно невежественен, чем узнает правду.
        - До ближайшего постоялого двора шесть часов на повозке, - ответила она. - Но ты же не собираешься ночью идти?
        - Конечно, нет. Я слишком устал сегодня, - честно признался я, в уме прикинув, что прошли только первые сутки в Колыбели, а я уже убил двух человек и одного монстра. - Хотелось бы отдохнуть немного.
        Кори еще полминуты смотрела на меня с подозрением, но все же вздохнула, прикрыв глаза, и полезла в разложенные нами пожитки.
        - Ты меня сегодня спас, Дим, - заявила девушка, быстро соорудив постель из нескольких одеял.
        Вообще, ее попутчик, конечно, держал путь в Дейвен, намереваясь там поторговать дешевыми тканями. Искательницу он взял с собой не бесплатно, хотя и было им по пути. Но раз он погиб, то и отдавать кому-то его имущество было бы странно. Кори даже имени его не знала. Меня тем более не волновала судьба ни его вещей, ни его самого.
        - Просто мне повезло, - ответил я, потому что нужно было что-то ответить. - Спасти такую красавицу возжелал бы любой дурак, - улыбнулся максимально честно и открыто. - Но повезло мне.
        Кори, видимо, комплимент понравился. Девушка кивнула и, усевшись на расстеленные одеяла, сняла свою куртку.
        - Ну и чего ты ждешь, Дим? - спросила искательница, раздеваясь со скоростью света. - Твоя награда ждет.
        Я поднялся на ноги и, подбросив в костер немного дров, направился к ней. Никогда не думал, что у меня будет секс в награду за чье-то убийство.
        * * *
        Лежа на спине, я смотрел в звездное небо, сияющее над лысым лесом. Уставшая искательница с довольной улыбкой устроилась у меня на груди и уже тихонько сопела, закинув на меня ногу.
        Оказалось не так уж и сложно удовлетворить местную женщину. Земляне в плане секса куда как изобретательнее и опытнее. Вот вам и вариант заработка: продавать в какой-нибудь бордель технологии XXI века. А чем, собственно говоря, не бизнес? Вон, на Земле любой дурак может онлайн-школу организовать по какой-нибудь ерунде вроде «Как эффективно отжать полотенце после стрики». Стало быть, и я так могу.
        Кое-что, кстати, можно и проанализировать. К примеру, моя смена облика. Сидя у костра, я сперва подумал, что дело в эмоциональном состоянии. Но сам же эту теорию и опроверг: в воде превращение произошло достаточно быстро. А вот от кашона удирал, едва не обмочив штаны - и ничего. Опять же, с Кори был достигнут определенный порог эмоций, и я также не обратился.
        Хотя, честно признаться, не удивлюсь, если для тела Райса это вообще был первый раз с женщиной, очень уж быстро все могло бы кончиться, не обладай я земным опытом.
        Какой из этого следует вывод? Допустим, мой прыжок в воду запустил какую-то реакцию, о которой я сразу не догадался. Например, первым приходит в голову резкое падение температуры. С кашоном тогда получается, что сработал урон, полученный при падении. И, следовательно, чтобы вызвать облик дьявола, меня должны предварительно изрядно потрепать.
        Нужны опыты, но пока что оставим как рабочую версию именно физические повреждения. В таком случае нужно узнать, и сделать это крайне осторожно, есть ли тут другие дьяволы или хотя бы демоны. Райс, естественно, об этом не знал, хотя, судя по клану Шерронов, Дейвен та еще глухомань.
        Еще вопрос на засыпку: как заработать денег без лишнего риска для жизни? Очевидно, что военная служба и Гильдия Искателей - не вариант. В процессе получения награды я достаточно внимательно осмотрел тело серебряной искательницы: шрамов на нем больше, чем я видел за всю свою жизнь. А что я могу предложить такого, чтобы мной заинтересовались местные работодатели, но оставили бы без внимания власти?
        Шарагу я закончил, но там для зачета нужно было лишь приходить на все пары. И каких-то особенных знаний в итоге, естественно, не получил. Вообще поступал только ради того, чтоб родители, требующие хоть какой-то корочки, отвязались. Родители...
        Они ведь даже не скоро найдут мое тело. Я сам максимально дистанцировался от них. Созвон раз в месяц, вот и все наше общение. И этот звонок я делал за день до инфаркта.
        Снова проявил себя мой носитель. Я буквально почувствовал его возмущение подобным отношением к семье. Да, нищему беспризорнику было не понять, как можно так поступать с родителями. Но перед Райсом оправдываться я не обязан, так что заткнул его мысленно и, выровняв дыхание, прикрыл глаза.
        У меня, конечно, есть возможность не спать пару дней. Однако лучше воспользоваться ситуацией, и воздержаться от подобного насилия над собой. Тем более так ласково щелкает дровами костер, а под боком сопит симпатичная девушка.
        Стоило задремать, почувствовал, как Кори встала. Не открывая глаз, я ухватил ее за плечо и прижал к себе.
        - Ну, нет, Дим, меня еще с ночи немного потряхивает, - сонно заявила та. - Да и костер прогорел.
        А я и не почувствовал холода. Открыв один глаз, убедился, что искательница права. От пламени остались одни угли, да и светло уже очень. Действительно можно подниматься.
        М-да, а если бы во сне обратился в дьявола? Если я такой не единственный в Колыбели, голову даю на отсечение - мои собратья проходят по категории монстров, как кашон или зверолюд. И даже забавно, что я только что, можно сказать, нагнул охотника на этих самых монстров.
        - Доброе утро, - вздохнул я, садясь на нашей постели.
        - Угу, - ответила уже одетая мечница. - Я отойду к ручью, разведи костер.
        Кивнув, я занялся делом настоящего мужчины - добычей огня. С огнивом и кресалом получилось достаточно просто - пригодились навыки Райса. На завтрак развернул сделанные перед сном запасы и подогрел их на все той же решетке.
        В этот раз в дело пошла вода, а не вино. Хотя последнего и оставалось еще три бурдюка, но впереди предстоял целый день, поэтому нажираться с самого утра не стоило. Да и не был я никогда любителем этого дела.
        - Кстати, Дим, - заговорила Кори, убирая решетку в мешок. - Вот ты спрашивал о доходах в Гильдии, а сам мое золото без всякого удивления взял.
        Да, косяк. Но тут уж ничего не поделаешь, придется выстраивать легенду.
        - Да я вчера даже кристаллам бы не удивился, - равнодушно пожал плечами в ответ. - Кашон мне, знаешь ли, впервые попался. Да и до того я, считай, трое суток не отдыхал нормально.
        Девушка хмыкнула, поправляя клинки в ножнах. Даже попрыгала на месте, проверяя, как все сидит.
        - И за что тебя из клана выгнали? - обернувшись через плечо, с улыбкой спросила она.
        - С чего ты взяла, что так и было?
        - К золоту ты привычен, считать умеешь. На тебе достаточно дорогая броня, про кашона ты вряд ли соврал: заказ на него только пару дней назад выдали. Хотя нет, грамоте ты не обучен. Так что либо ты не очень опытный наемник из богатой семьи, либо тебя выгнали из Дейвена в начале обучения.
        Я пожал плечами в ответ.
        - На броню я заработал сам, как и на оружие. К клану Шерронов я никогда не принадлежал.
        И ведь все сказанное правда. Другой вопрос, что заработал в данном случае, пролив кровь прошлого владельца. Но военные трофеи - это святое.
        - Что же это за работу ты делал?
        - Не хотел бы говорить об этом, - просто заявил я. - Есть вещи, которыми не стоит гордиться.
        - И все же я настаиваю, - сдув прядь с лица, с решительным видом заявила искательница.
        Я посмотрел на нее пару секунд, вздохнул поглубже и... Пошел в сторону дороги.
        - Эй! - донеслось мне в спину.
        Пусть, если хочет, идет в Дейвен, и расспрашивает о человеке с именем Дим. Даже интересно, что ей удастся узнать. Внешность у меня самая непримечательная, так что максимум, Кори расскажут, что хрен меня где видели и узнали.
        - А ну, стой! - это уже прозвучало достаточно строго, однако в погоню Кори все равно не бросилась.
        Я же спокойно добрался до дороги и внезапно понял, что не знаю, в каком из двух направлений мне нужно идти до гостиницы. Возвращаться к девчонке, чтобы уточнить, совершенно не хотелось.
        Поэтому я достал монетку и подбросил ее в воздух. Пока медяк крутился, память Райса подсказала, что дорога налево ведет в другой прибрежный городок Шерронов - Альтару. А путь направо - в предгорья с шахтой кристаллов. Магии у меня, очевидно, нет, так что и кристаллы не нужны, во всяком случае пока. А вот речной порт может быть полезен и информацией, и возможностью убраться из земель клана Шерронов. Чем дальше я от этих ребят, тем лучше.
        Так что монета отправилась к своим товаркам, а я - в нужную сторону. По дороге следовало покопаться в воспоминаниях Райса, вдруг еще что-то найдется полезное. По крайней мере, какие-то общеизвестные факты могут пригодиться.
        Однако уже минут через десять мое одиночество окончилось. Кори, красная от быстрого бега, с тяжелыми мешками за спиной, догнала меня и теперь, подозрительно кося глазами в мою сторону, отдувалась.
        Я же не спешил нарушить молчание и спокойно переставлял ноги. Благо, плиты позволяли идти без каких-либо проблем. Ровная поверхность не скользила, сцепление оставалось отличным, хотя, судя по пробившимся росткам, ей давно никто не занимался.
        - Между прочим, мог бы предложить помощь, - заговорила искательница.
        - С чего вдруг? - удивился, не оборачиваясь. - У тебя своя дорога, у меня своя. Кашона я убил, голову тебе продал. Этот вопрос закрыт. Попутно спас тебе жизнь, переключив внимание на себя. За это ты меня наградила ужином и проведенной вместе ночью. Здесь тоже все решено. Нам было хорошо вместе, но, ты ведь понимаешь, настоящий мужчина всегда смотрит не под ноги, а за горизонт. И меня ведет дорога приключений.
        Все это я выдал уверенным ровным тоном, не давая спутнице и слова вставить. В итоге она помялась немного, но возражать не стала.
        - Тогда предлагаю тебе работу, Дим, - заявила Кори.
        - Какую?
        - Поможешь мне донести товар до постоялого двора, а я заплачу тебе... - в этом месте она задумалась. - Пожалуй, пять серебряных.
        Я остановился и осмотрел багаж. Понятно, что голову кашона нести не трудно - монстр хоть и здоровый, но башка не слишком большая. А вот ткани, которые предполагались на продажу, весили изрядно. Огромный тюк был едва не в рост самой мечницы.
        - Пятьдесят серебряных, - заявил я, заставив искательницу открыть рот от такой наглости.
        Не дождавшись ответа, спокойно пошел себе дальше. Присутствие спутницы раздражало и не давало как следует сосредоточиться. Для затворника вроде меня вообще столь долгое общение вживую с другим человеком - неприятно, а уж ее настырное желание докопаться до истины моего происхождения и вовсе бесило.
        Так что я немного ускорил шаг, как только услышал, что Кори снова тащится следом. И ведь не ясно, чего пристала, как банный лист к заднице. Ничего столь интересного во мне не было, чтобы привлечь нежелательное внимание.
        - Да подожди ты! - запыхавшись, взмолилась она, снова догоняя.
        - Ты согласна на мою цену? - не останавливаясь, спросил я.
        - Нет.
        - Тогда и обсуждать нечего, - ответил, продолжая идти.
        - Да постой же ты!
        Я действительно притормозил.
        - Кори, я не понимаю, что от меня может потребоваться искателю серебряного ранга. Так что давай ближе к сути?
        Про себя же я отметил, что для предпоследней ступени человеческого развития в качестве бойца схватка Кори против кашона не впечатляла. То есть, как мечница она, возможно, неплоха, но, по моему мнению, оставалась на уровне среднего спортивного фехтовальщика. Ничего сверхъестественного я не увидел, хотя, разумеется, двигалась она лучше меня.
        - Ну, ночью... - заговорила она, но тут же замолкла. - Просто мне ни с кем так хорошо не было!
        Писец подкрался незаметно. Мне стоило огромных усилий не заржать.
        - Ну, зато теперь будет соответствующий опыт, - максимально спокойно ответил я. - Тогда зачем тебе до меня докапываться, кто я такой, откуда взялся? Так бы и сказала: Дим, ты сделал мне так хорошо, как никто и никогда.
        Мечница покраснела. Я сперва решил, дело в стеснении, но она смогла меня удивить.
        - Я тебе что, портовая шлюха, чтобы о таком первому встречному рассказывать?!
        Равнодушно пожав плечами, я отвернулся. Дорога по-прежнему была совершенно пуста, да и вряд ли здесь случалось оживленное движение. Хотя кто-то же магистраль проложил.
        По земному опыту ясно, что никто не станет вкладывать деньги в то, что не принесет дохода. Значит, с дорог какой-то профит все же был. Возможно, что он уже извлечен, и в дальнейшем трасса просто осталась невостребованной. Но и разбирать ее не стали по все тем же причинам: это тоже стоит денег.
        - Ладно, все с тобой, Кори, понятно, - наконец, ответил я. - Скажу так: хочешь идти со мной, иди. А вот допытываться, стараясь вывести меня из себя, не стоит. Договорились?
        Девушка довольно кивнула.
        - Так ты поможешь мне донести вещи? - спросила она.
        - Конечно, - ответил я с улыбкой. - Если ты готова заплатить мою цену.
        - Ты точно наемник, - зло выдохнула Кори. - И, кажется, я знаю, за что тебя выгнали: ты слишком жадный!
        Мне оставалось только посмеяться в ответ. Однако искательница отсчитала монеты, и я все же перевесил тюк себе на плечи.
        Дальнейший до постоялого двора путь мы проделали молча. Кори все еще злилась на меня, а я не спешил ее успокаивать. Тем более у меня была проблема куда важнее: мне предстояло придумать такое объяснение, чтобы больше ни у кого не возникло сомнений в моем происхождении.
        Не рассказывать же всем подряд, что я - наследник дьявола.
        Глава 4
        Постоялый двор явно был построен одновременно с дорогой. По крайней мере, для его постройки использовали такие же плиты. Сам местный гостиничный комплекс больше походил на пограничный пост, переоборудованный под придорожный сервис. Узкие окна-бойницы, широкий двор с неким аналогом плаца, массивный хлев из тех же камней.
        Воображение сразу же заменило свиней, пасущихся внутри, на машины, а здание таверны - на штаб. Комнаты располагались в отдельном строении, где наверняка в прошлом обитали солдаты.
        Однако забивать голову ассоциациями было некогда. Во-первых, стоило нам пройти деревянные ворота и попасть во внутренний двор, Кори тут же потребовала у подвернувшегося мальчишки лет семи комнату на двоих. Во-вторых, тем же требовательным тоном осведомилась, чьи это телеги сейчас стоят во дворе.
        У меня на мгновение даже мелькнула мысль, что это ее гостиница. Но, глядя на спокойное лицо мальчишки, понял, что это не так.
        - Уважаемая, у нас остановился купец Хоро. А комнату вам предоставит отец, он как раз сейчас принимает заказы у постояльцев.
        С этими словами мелкий указал на таверну, а сам поспешил в хлев по своим делам.
        - Ну, до гостиницы мы добрались, так что я свою работу выполнил, - заявил я, опуская тюк наземь. - Ты как хочешь, а мне нужна кровать и нормальный отдых.
        Кори не успела ничего ответить, как я уже пересек двор и, толкнув деревянную дверь, вошел в таверну.
        Здесь царил приятный глазу сумрак. Развешанные на цепях под самым потолком тележные колеса с налепленными свечами светили не ярко, но достаточно, чтобы не расшибиться об мебель или соседа.
        Два десятка длинных деревянных столов занимали практически все помещение. Между ними расположились такие же, даже на вид тяжелые лавки. Занят оказался только один стол - примыкающий к стене, за ним расположился, надо полагать, отряд купца Хоро.
        Их вид был настолько колоритен, что я потратил пару секунд, просто укладывая его в голове. Нет, про расы в Колыбели я слышал, но вот видеть воочию - совсем другое дело.
        Два десятка здоровенных воинов в одинаковой кожаной броне, по виду чуть лучше моей. У каждого рядом с собой, опираясь на стену или лавку покоится кривая сабля. Но не это привлекло мое внимание, а то, кем были эти бойцы.
        Самые настоящие фурри. Прямоходящие ирбисы. Накачанные так, что даже на шеях и голых предплечьях видны мощные мышцы. Чуть вытянутые морды и клыкастые пасти. Чисто-белый окрас с темными пятнами и полосами на шкуре.
        - На что уставился, бродяга? - рыкнул один из них, обратив на меня внимание.
        Остальные синхронно повернули головы в мою сторону и опустили руки на сабли. Вид при этом у каждого был такой, будто зарубить меня прямо здесь для них не сложнее, чем высморкаться.
        - Приношу извинения благородным воинам, - заявил я с улыбкой. - В качестве извинений готов добавить выпивку на ваш стол.
        Выстрел наугад, но на полу уже стояло несколько пустых кувшинов. Так что я понадеялся, что не промахнусь с предположением, что пьют они отнюдь не молоко.
        Мгновенно рядом со мной материализовался трактирщик. Рослый мужик с широкой лысиной на макушке и внушающим уважение животом кивнул мне, указывая на свободный стол.
        - Садитесь за стол, уважаемый.
        - Конечно, но сперва поставьте этим бравым воинам то, что они пьют, - сказал я, доставая пять серебряных.
        Монеты мгновенно сменили владельца. И пока я садился на лавку, на столе барсов появились еще кувшины. Довольный рык прозвучал мне в спину - садиться к ним лицом я не стал, во избежание повторного возмущения.
        Дверь распахнулась, в таверну вошла крайне довольная Кори, а следом за ней еще один ирбис.
        В отличие от остальных этот брони не имел. Широкие штаны, высокие сапоги с задранными носками и наброшенная на голое тело безрукавка. На груди барса болталось серебряное украшение, а на пальцах блестели кольца. Пара кожаных браслетов с металлическими вставками на запястьях. В левом ухе ирбиса имелась крупная серьга. Похоже, это тот самый Хоро.
        - Хозяин, - бодрым раскатистым голосом обратился он, приобнимая искательницу за талию. - Вина мне и уважаемой Искательнице!
        Мечница нашла меня взглядом и, что-то там себе надумав, прильнула к покрытой белой шерстью лапе ирбиса. Я спокойно отвернулся к подошедшей официантке.
        - Принесите мне жареного свиного мяса, гарнир к нему и, пожалуй, пива, - распорядился я.
        В руках у девушки имелось меню, но брать его я не стал, чтобы не выдавать своей безграмотности. Приняв заказ, официантка ушла, а я, облокотившись на столешницу, принялся ждать и думать.
        Порыкивающий где-то за моей спиной Хоро и воркующая с ним Кори немного мешали сосредоточиться, но вскоре я смог абстрагироваться.
        Итак, план действий таков. Нужно уточнить, как далеко отсюда до Альтары и, по необходимости, обзавестись транспортом. Или, может быть, присоединиться к чужому каравану.
        Пока я чесал подбородок, принесли мой заказ. Кивнув официантке, я взялся за ложку. Каша на свином жире с кусками жареного мяса была щедро сдобрена чесноком. Под холодное и довольно вкусное светлое пиво - самое то. Так что, пока тарелка не показала дно, я абсолютно выпал из мира.
        Стоило отложить ложку, вернулась официантка.
        - Еще что-нибудь? - приятным голосом спросила она, ловко убирая со стола.
        - У вас есть свободные комнаты?
        - Одноместный номер - 50 медных за ночь. Обед оплачивается отдельно.
        Я кивнул, вынимая кошелек.
        - Тогда мне комнату и, пожалуй, вторую порцию всего, что вы мне подали. А в комнату можете принести?
        - Конечно, еще одна медная. Итого с вас 90 медных.
        Я отсчитал монеты и, получив в обмен ключ и наставления, как ее найти, поднялся из-за стола.
        За это время обстановка в зале немного изменилась. Поддавшие ирбисы довольно громко спорили о приближающемся походе. Однако с моего места было неясно, их он ждет или кого-то еще.
        Появилась еще пара посетителей - один Искатель бронзового ранга в тонкой рубахе и с ним молодой парень в кожаной куртке.
        Что касается Хоро и Кори, то они оба скрылись в неизвестном направлении. Последний факт меня особенно порадовал.
        Покинув трактир, я направился к зданию с номерами. Внутри все оказалось достаточно чисто, стены отделаны деревянными панелями, за стойкой напротив входа нашлась симпатичная девушка.
        - Добро пожаловать, уважаемый, - поприветствовала меня она. - Покажите ключ.
        Я продемонстрировал обычную медную железку, выданную мне официанткой. Администратор вытащила из-за стойки амбарную книгу и, взмахнув перьевой ручкой, сделала запись в одной из таблиц. Похоже, учет здесь ведут вполне на уровне.
        - Ваше имя?
        - Дим, - ответил я, разглядывая стену за ее спиной.
        Неплохо нарисованные пейзажи деревенской жизни навевали спокойствие и создавали уютную атмосферу. Будем надеяться, комната окажется не хуже.
        - Вам на второй этаж. Комната 3, - сообщила администратор, и я, кивнув, направился вверх по лестнице.
        Сам пол был каменным, как и ступени, а вот комнаты уже явно достраивали - не слишком толстые стены позволяли при желании подслушать происходящее у соседей.
        Мой номер оказался по правую руку. Отперев дверь, я оглядел небольшое помещение с единственным окном, выходящим во двор. В комнате имелись кровать со свежим бельем, стул, стол и небольшой сундук у изголовья. На стене висела картина с изображением маяка в ночи.
        С удовольствием избавившись от грязной брони, я остался в рубахе и штанах. Сбросив сапоги, поморщился от запаха. Нет уж, ходить вонючим - не наш подход. Так что нужно в срочном порядке узнать насчет гигиенических процедур.
        Окно, к счастью, открывалось. Так что с доступом свежего воздуха был полный порядок. Однако непорядок надо было устранять - самому противно от себя.
        Не забыв запереть дверь, я спустился на первый этаж, где и столкнулся с едва волокущими друг друга барсами. Вояки из них сейчас были совершенно никакими, большинство даже на ногах не стояло.
        - Хо! Да это же наш замечательный друг! - провозгласил тот самый, что говорил со мной в трактире.
        Администратора на месте не оказалось, так что я счел разумным предложить мужикам помощь. Тем более что и поил я их не от доброты душевной.
        - Какие номера? - спросил я, подхватывая сползающего по стенке ирбиса.
        - П-первый, - выдохнул мне в лицо белый кот, наваливаясь всем весом. - Общий.
        Первым общим оказалась правая сторона здания. Здесь имелись лишь широкие лавки с сундуками. Пока я помогал отряду занять места, обратил внимание, что часть пожитков бойцы уже успели оставить в номере.
        За каких-то десять минут я довел их всех до точек приземления и оставил в покое, осторожно притворив двери.
        В этот момент и вошла администратор гостиницы. Завидев меня у чужих помещений, девушка слегка нахмурилась. Однако не мое возможное ограбление, как оказалось, ее встревожило.
        - Как полагаю, отряд славных воинов снова напился до невменяемости? - спросила она, проходя к своей стойке.
        - Это не в первый раз? - уточнил я.
        - Ежедневный обряд, уважаемый Дим. Вы что-то хотели?
        - Да, - кивнул я, кладя руку на кошелек. - Помыться.
        * * *
        Общая душевая нашлась с обратной стороны казарм, и была заперта на ключ. Что интересно, магический.
        Пластинка кристалла в замочной скважине отреагировала на поднесенный вплотную такой же кусок камня в серебряной оправе, и дужка сама раскрылась.
        Дальнейшая процедура была проще некуда: предбанник, убранный светлым деревом, за ним длинное помещение с пятеркой леек, прикрепленных к стене. За полотенце и жидкое мыло пришлось отдать двадцать пять медных монет. А за горячую воду - еще полтинник. Зато никаких ограничений по времени и количеству воды. Так что я успел не только вымыться сам, но и выстирать портянки.
        В номер я вернулся все еще распаренный. Во время моего отсутствия слуги принесли ужин, официантка явно только что подоспела и ожидала возле двери. Открыв, я пропустил ее вперед, и лишь после этого вошел сам.
        Тарелка и небольшой пивной кувшин расположились на единственном столике. Закончив с расстановкой, девушка обернулась ко мне в ожидании. Я не стал ее расстраивать и отсыпал пару медяков.
        - Уважаемый не хочет, чтобы я осталась? - удивленно спросила она.
        Хотелось ударить себя по лбу. Дважды на один крючок попасться? Что не так с местными женщинами? Однако я сдержал этот порыв и вежливо отказался.
        Оставшись наедине с едой, быстро закинул ее в желудок и залил сверху пивом. Алкоголь на меня снова не подействовал, так что можно смело пораскинуть мозгами.
        Убедившись, что дверь закрыта, я на всякий случай подпер ее стулом и, раздевшись, устроился под одеялом. Вечер только начинался, но я не планировал выходить из комнаты.
        Закрыв глаза, я сосредоточился и стал рыться в памяти Райса. Конечно, она зияла страшными пробелами, однако кое-что все же нашлось. В частности, еще одно свойство моей дьявольской сущности: на Райса никогда не вешались девушки, стало быть, это одна из моих сверхъестественных черт. Пока не ясно, как ее можно использовать, - а учитывая опыт с Кори, надо ли вообще, - но однозначно о ней придется помнить.
        Вспомнилось, что Асмодей говорил о контрактах со смертными. Если часть их жизненной силы отходит мне в качестве оплаты после выполнения сделки, значит ли это, что я смогу развить в себе магию, если те ей владели?
        Понятно, что играть в дикого колдуна крайне опасно. Однако и оставлять подобное без внимания просто глупо, ведь для выживания может пригодиться любая мелочь.
        Еще раз попытавшись призвать дьявольское воплощение, я с разочарованием вздохнул и перевернулся на бок. На удивление сон никак не шел, хотя усталость все равно ощущалась, все же того короткого сна в лесу мне не хватило.
        Райс, конечно, как и все остальные дети, слышал байки о том, как нужно развивать ядро. Но у самого беспризорника не получалось ничего, как бы тот ни пытался.
        В основе же магии лежал принцип наращивания мышц: чем больше создаешь нагрузку, тем сильнее становишься. Тренировки, по слухам, отнимали годы только для того, чтобы начать видеть это самое ядро.
        Но я в этом сомневался. Как известно, дети - существа непоседливые. Но разве тупое повторение одних и тех же действий остановит настоящего задрота?! Да я столько часов наиграл в онлайне, уж мне ли не знать, каково это - часами сидеть на месте и заниматься рутиной.
        Так что первым делом я прикрыл окно, затем подтащил стол поближе к кровати, уселся поудобнее, положив руки на столешницу, и, прикрыв глаза, постарался не увидеть, а представить шарик маны у себя в груди.
        Однако здесь меня ждал сюрприз. Вместо ожидаемого синего цвета, как заведено во всех РПГ играх у меня в районе груди тлела ярко-красная искра размером с ноготь.
        Раскрыв глаза от неожиданности, я сперва было решил, что мне просто почудилось. Или я банально заснул в привычном положении тела.
        Неожиданно стало жарко и душно. Пришлось открыть окно и подышать свежим воздухом. Во дворе стало оживленно: прибыл очередной караван из трех телег. По плацу носился уже знакомый мне мальчуган. Начальник каравана общался с ним достаточно уважительно, это я слышал из своего окна.
        Караванщики скрылись в трактире, один из них пошел в гостиницу, а я получил ответ, почему товар безбоязненно оставили лежать на телегах. Пацан обошел каждый воз со светящимся амулетом в руке, и транспорт окутывала едва заметная дымка.
        Первое, что я осознал, глядя на процесс: телега Хоро также покрыта этой туманной пленкой. А ведь днем я ничего такого не заметил. Выходит, сработало?
        Вернувшись на место, снова закрыл глаза. Искра была на месте, я ее чувствовал, как часть себя. Несмотря на это, никакого взаимодействия проводить было нельзя - истории о диких магах явно намекали, что могу по неосторожности взорвать половину гостиницы. Так что этот вопрос отложим до момента, пока не останусь один.
        Успокоив себя этим, я вернул стол на место, лег на кровать и завернулся в одеяло. Сон навалился моментально.
        Разбудил меня резкий хлопок оконной рамы. Открыв один глаз, я осмотрел пустое помещение и, вздохнув, перевернулся на другой бок. Но сон больше не шел, так что пришлось вставать. Заодно закрыл окно, чтобы не трепало ветром.
        Несмотря на неожиданное пробуждение, спать больше не хотелось. Впрочем, в трактире еще горел свет, так что я быстро оделся и вышел из номера.
        На улице гулял сильный ветер, но я не обращал на него внимания. Гораздо больше меня заинтересовала та вуаль, что накрывала повозки - под действием воздуха она трепетала. Но и задерживаться было нельзя, еще решат, что я грабить собрался.
        Потому поскорее заскочил в трактир. Как оказалось, вовремя. Стоило закрыть за собой дверь, раздался сильный гром, и с неба рухнул ливень.
        В трактире было полно народа: прибывшие вечером караванщики заняли опустевший стол, где до этого нализались коты. Посередине зала сидела компания искателей, одетых в разномастные доспехи. На груди бравых героев болтались бронзовые жетоны, хотя, судя по наглым рожам, сами их хозяева считали, что заслуживают куда большего почтения.
        Заняв тот же столик, что и в обед, я дождался, когда передо мной возникнет хозяин. Женщин из прислуги в трактире, кстати говоря, уже не было.
        - Чего изволите, уважаемый?
        - Мяса с гарниром побольше и, пожалуй, кувшинчик койя, - вытащив из памяти Райса аналог местного чая, заказал я.
        Разговоры в трактире звучали негромко. Даже гопка искателей старалась не слишком повышать голос. Так что когда через несколько минут передо мной поставили еду, я принялся перебирать факты в голове.
        Катастрофически не хватало информации. То есть память Райса, конечно, у меня оставалась, однако дело было в голоде.
        В нашем земном мире просто нереально в обычных условиях оставаться без потока входящей информации: не самостоятельный поиск, так реклама обязательно сыплется со всех сторон. А тут, похоже, даже газет нет, не то что интернета.
        Вставал вопрос, чем себя занять. Понятно, что можно, допустим, во время похода тренировать магию. Но вот в такой ситуации, как сейчас? А ведь это не первая и не последняя ночь в Колыбели, и вопрос будет возникать регулярно. Вряд ли у меня будет доступ к библиотеке, значит, это должно быть какое-то дело.
        С кувшином койи появился хозяин. Я отдал ему несколько медяков и, проводив взглядом удаляющуюся спину, стал прикидывать.
        Мог ли я встать на его место? Любой мужик в состоянии готовить для себя самого. Может быть, даже на толпу народа. Но делать это постоянно - совсем иной вопрос. К тому же, тут необходимо иметь капитал - все подворье работает на амулетах. И что-то мне подсказывает, бесплатно их никто не раздает. Опять же - закупка продуктов, обеспечение безопасности. В общем, трактирщиком с нуля мне не стать.
        Прогресс внедрять? Для этого нужны знания, а у меня их нет. Кроме того, отсутствие понимания, что уже имеется в мире, и что делает магия. Судя по всему, прикладное бытовое применение здесь развито очень неплохо.
        Потягивая кой, я обвел взглядом помещение. Столяры и плотники здесь имеются свои, да и не разбираюсь я в этом. А без инструмента работать тем более не смогу.
        Допив кувшин, я отодвинул его в сторону и почесал подбородок. Наметившаяся щетина навела на мысль о бритье.
        Цирюльник из меня, конечно, не выйдет. Да и местные относительно ухожены. Так что и тут мне ничего не светит.
        Вывод может быть только один. Работу нужно искать в городе, причем неквалифицированную - таскать тяжести, помогать на кухне или еще что в том же духе.
        Либо искать способ раздобыть книги и по ним чему-то научиться. Понятно, что колдовать самому у меня не выйдет - у местных преимущество в столетиях академического развития магии, против подобного никакой самоучка не пляшет.
        А ведь еще есть остальные Герои. И с ними тоже предстоит как-то схлестнуться. При этом, естественно, еще и выжить.
        За столом искателей загремели кости. Этот звук привлек мое внимание, но, наученный встречей с ирбисами, я старался особо не пялиться. Парни бросали три деревянных кости в стакан, накрывали его ладонью и, перемешав те внутри, выбрасывали на стол. Райс знал эту игру, да и я тоже - земной аналог костей, самая простейшая игра на удачу. Только здесь шли не привычные шесть граней, а куда менее распространенные четыре. И кое-что в правилах отличалось: каждый ход делается одинаковая ставка. Всего таких раундов от трех за каждого игрока. Выигрывает тот, кто собрал больше очков за игру. Набранный в итоге банк, естественно, уходит победителю.
        Игра! Вот оно! Я же могу внедрить хоть шашки, хоть шахматы. Здесь их никто не знает, а я запросто смогу объяснить правила.
        Пришлось поспешно осаживать воображение. Во-первых, любая игра, которую я введу здесь в обиход, легко подделывается. Во-вторых, чем сложнее и больше у нее предметов, тем меньше охват аудитории. Следовательно, нужно думать, как обезопасить идею от копирования, и при этом получить максимальную прибыль. Но для начала нужно определиться, какую игру взять за основу.
        Ставки за столом искателей были мелкие, так что я вполне мог позволить себе немного потратить, даже если не выиграю, все равно получу чуть больше информации.
        - Уважаемые, разрешите присоединиться? - ровным голосом поинтересовался я, выкладывая на стол пару монет.
        Пару секунд они переглядывались. Еще через минуту я выиграл первый раз. Через пять минут на столе уже лежала сумма в 103 монеты.
        - Если бы кости были не мои, ты бы уже лежал в луже дохлым! - прошипел единственный, кто остался при деньгах.
        Мягко улыбнувшись, я развел руками.
        - Новичкам и дурням везет, - произнес в ответ. - Чем угодно поклясться могу, первый раз играю.
        И хотя внешне я старался оставаться беззаботным, внутри все холодело с каждым броском. Не может так везти. Это просто дьявольская удача.
        Дьявольская.
        Очередной бросок костей противника. Тройка, двойка и четверка.
        Судя по шелесту, под столом компания искателей уже достала оружие. У меня волосы встали на загривке от понимания. Стоило взять в руки кружку, я почти наяву увидел, как меня продырявят за такую удачу в азартных играх.
        Но и отступать нельзя - если откажусь сделать свой ход, разозлю их еще больше.
        Переведя дух, я потряс стакан и, прикрыв глаза, молча взмолился, чтобы мне не повезло.
        Кости раскатились по столешнице. Народ вокруг с замиранием следил за ними, пока я пытался найти выход из щекотливой ситуации.
        - Три единицы, - объявил соперник, расхохотавшись.
        Его товарищи поддержали дружной лавиной смеха, а у меня как будто гора с плеч свалилась. Однако я постарался не подавать вида.
        - Что ж, видимо, не так уж и везет новичкам, - сообщил искатель, сгребая все разыгранные деньги.
        - Удача от меня отвернулась, - кивнул я, стараясь не выдать собственной радости.
        Но теперь нужно было срочно выяснить, правильно ли я понял, что могу побеждать по своему желанию.
        - Как насчет дать отыграться? Эй, хозяин, подайте нам пиво на всех! Я плачу.
        Глава 5
        В комнату я вернулся только под утро и сразу же завалился спать, не забыв при этом оплатить постой еще на сутки.
        А вот после пробуждения настало время анализа. Но сперва, конечно, стоило привести себя в порядок. Сбежав по лестнице, я заплатил за душ и с удовольствием вымылся. А вернувшись в комнату, принялся разбираться.
        Итак, подобьем бабки. Я не могу управлять костями, выводя определенные цифры, но, стоит того пожелать, и они лягут в победную комбинацию или, наоборот, проигрышную. В результате ночных посиделок я стал богаче на двенадцать серебряных монет, и при этом расстался с искателями в хороших отношениях. При этом сам я оказался не азартен, и голова у меня варить не переставала, зато адреналина - полные сапоги.
        Сюда же - алкоголь на меня не действует. То есть, конечно, легкий налет опьянения имеется, но нажраться в дрова уже не получится. Вывод: возможно применение для развязывания языков. Подсесть к нужному человеку за стол и пить с ним на равных, пока «язык» не дойдет до нужной кондиции.
        Однако идея с игрой все равно вертелась в голове. И хотя моих скромных познаний пока что было явно мало, на данный момент я видел только два варианта: шашки и шахматы. Причем последние - сугубо для богатого, а значит, и образованного населения, всем прочим игра будет казаться слишком сложной, да и уникальных элементов в ней очень много, с собой в поход их не потащишь.
        С шашками проще: для них годятся даже камни. Всего и дел, что расчертить кусок земли, сами фигуры можно хоть монетами изобразить, они все одинаковые. Один играет решками, другой орлами - местные монеты имеют чеканку на одной стороне, вторая пустая.
        Немного поразмыслив над этим вопросом, я решил перекусить. Из ночных разговоров узнал, что торговец Хоро должен сегодня отбыть в Альтару - один из барсов проболтался об этом, подсев к нам за стол и оказавшись в должниках на пятнадцать медяков.
        Так что, собрав вещи и нацепив броню с булавой, я прошел в таверну. Вчерашняя компания игроков поводила вокруг печальными глазами - в отличие от меня, искатели хорошо накидали за воротник.
        Охрана Хоро также была уже здесь, и, судя по горе пустой посуды, готовилась к отбытию. Трактирщик собирал провизию в плотные мешки - не иначе закупленную в дорогу купцом.
        Кори, к сожалению, тоже была здесь. Завидев меня, девчонка встрепенулась и махнула рукой.
        - Дим! - позвала искательница.
        Подсев к ней за стол, я заказал тушеного мяса с овощами и койю. Кори уже успела поесть, во всяком случае потягивала свою чашку местного чая размеренными глотками.
        - Ну что, какие планы? - спросила она, едва официантка оставила наш столик.
        - Как ночь прошла? Хорош был Хоро? - постаравшись максимально гадко усмехнуться, вместо ответа задал свой вопрос я.
        Искательница прищурила глаза, но отвечать на провокацию не стала. Вместо этого вздохнула пару раз и заговорила:
        - Я предлагаю тебе сделку, Дим, - сообщила она негромко. - Ты станешь моим оруженосцем...
        В памяти Райса как по щелчку закрутились воспоминания. Оруженосцами становились кандидаты на принятие в клан. Рыцарей этот мир не знал по понятным причинам - любое заклятье тебя прошьет, невзирая на доспехи. Оруженосец, однако, был низшим рангом в клане, но фактически лично принадлежал тому члену, кто его, собственно, нанял. Да, минимальное жалованье полагалось: 30 медяков в день. Естественно, чем выше ранг клановца, тем больше денег он платил, и оруженосец включался в семью повыше. Задачи были одинаковыми: принеси-подай, накорми коня, раздень пьяного вдрызг сюзерена и все такое.
        Наниматель в ответ обязывался платить, кормить, одевать и, самое главное, учить. До тайных знаний, культивируемых внутри клана, естественно, не допускали, но подтянуть уровень оруженосца до минимального кланового - был обязан, ведь в конце обучения предстоял поединок с представителем клана. Победит оруженосец - его возьмут в семью со всеми вытекающими. Проиграет - его наниматель теряет уважение и, это уже мое предположение, влияние.
        Несложно прикинуть, что дело было достаточно распространенным. Более того, память Райса подкинула несколько имен Шерронов, кто обзаводился целым отрядом. К примеру, Кендалл и его дружки. Старшая сестра Кендалла на тех же основаниях завела собственный гарем. Будучи женщиной, на роль главы она автоматом не проходила, а вот развлекаться подобным образом не запрещено.
        - Ты же из Гильдии Искателей, - переварив воспоминания, осторожно произнес я.
        Кори презрительно фыркнула.
        - И что теперь, я до конца жизни должна плясать под дудку руководства Гильдии? - выдала она негромко, кося взглядом в сторону цедящих пиво коллег.
        - На данный момент твой клан - Гильдия, Кори, - ответил ей в тон я. - И если ты не планируешь после выхода на заслуженный отдых основать новый, собственный клан, то у меня для тебя плохие новости: тебе в любом клане придется жить по указке правящего рода.
        Кори попыталась загадочно улыбнуться. Однако мое недоверие, похоже, отразилось на лице, так как девушка тут же перестала корчить рожи.
        - Мне кое-что известно, Дим. И для этого кое-чего мне потребуются люди, не связанные с имеющимися родами. Кланы появляются не из воздуха, - она сделала глоток койи и облизнула губы. - Чтобы получить ярлык, глава рода должен иметь не только территории, но и верных последователей. Сам понимаешь, участие в таком деле человека из чужого клана - нежелательно.
        Я замедленно кивнул, укладывая информацию в голове. О новых кланах Райс, естественно, не знал. В его жизни клан существовал только один - Шерроны. Однако пока что все звучит логично.
        - У тебя есть территория? - не желая юлить, напрямую спросил я.
        - Не совсем так, но мысль ты уловил, - с улыбкой кивнула Кори. - Естественно, больше я тебе ничего не скажу, если ты не присоединишься ко мне в качестве оруженосца и не прослужишь, - в этом месте она запнулась, - скажем, полгода.
        В этот момент мне стоило больших усилий не рассмеяться ей в лицо. Девчонка явно проблемная, а мне проблемы как раз и не нужны. Нужен свой угол и тренировки. На бесплодные завоевания как-то совсем нет времени.
        - Я подумаю над твоим предложением, - с совершенно серьезным лицом сообщил я. - А пока меня ждет Альтара.
        Я поднялся на ноги, намереваясь двинуться в сторону ирбисов, но искательница меня опередила, подскочив на ноги.
        - Как хорошо, что мне тоже нужно туда же, куда и тебе, Дим! Значит, решено, отправляемся вдвоем! - довольно улыбаясь, воскликнула на всю таверну Кори.
        Я заскрипел зубами. Мой изначальный план подразумевал, что удастся присоединиться к отряду котов, а не тащиться с полоумной искательницей. Именно для этого я дал им денег в первый раз, и таскал потом пьяных. В компании ирбисов я мог бы получить новую информацию. Теперь же я смотрел вслед уходящим из таверны барсам, и мысленно перебирал варианты, каким именно способом убить эту дуру. Потому как ее навязчивый интерес просто выводит меня из себя.
        - И ты, разумеется, ничего мне не должен за свое сопровождение, так как мы просто идем в одну сторону! - все тем же тоном продолжила она.
        - Да уж, радости полные штаны, - пробормотал я, покидая здание.
        Когда я добрался до крыльца, от повозок Хоро, конечно, уже и след простыл. Оставалось только сжимать кулаки и стискивать зубы - не убивать же проклятую искательницу прямо здесь. Рука у меня не дрогнет, но свидетелей слишком много.
        Дверь за моей спиной хлопнула, выпуская Кори на улицу. Девчонка тряхнула волосами и с довольной улыбкой понеслась к гостиничному корпусу.
        - Я буду готова через пару минут! - крикнула она на бегу.
        Медленно спустившись по ступенькам, я пошел к воротам с постоялого двора. В голове все еще крутились способы расправы над приставучей девчонкой. Потому я не сразу заметил, как в ворота врывается всадник на взмыленном коне.
        Он, разумеется, меня заметил, и, спрыгнув с коня, швырнул мне поводья в лицо.
        - Напои и накорми, червь! - приказал до боли знакомый голос, и я сам не заметил, как перехватил кожаные ремни поводьев. - Я здесь остановлюсь на два дня.
        Кендалл тем временем пошел прогулочным шагом в сторону трактира, не обращая на меня внимания. Вот что значит «одежда меняет человека»!
        На протяжении нескольких лет ублюдок избивал оборванного Райса, а при встрече со мной даже не задумался, что лицо-то знакомое. Высокомерная тварь...
        Конь тяжело переступил с ноги на ногу, роняя клочья пены с пасти. Я машинально погладил его по морде и повел прочь.
        Разумеется, Кендалл ожидал, что его приказ будет исполнен, ведь постоялый двор стоял на земле Шерронов. Но о чем он не подумал, так это о сумках, оставшихся на скакуне. А я вот сразу сунул в них любопытный нос.
        - Будем считать, что мы в расчете, мелкий сукин сын, - расплывшись в улыбке, пробормотал я, пересыпая на ладони магические кристаллы.
        - О, ты коня успел купить?! - воскликнула Кори, появившись у меня за спиной.
        Я похлопал скакуна по шее.
        - Это мой приз. Не хочешь забраться в седло?
        Кори мгновенно обрадовалась.
        - Так ты станешь моим оруженосцем?
        - Конечно, - с улыбкой ответил я. - Как иначе, ведь ты мне платишь.
        А еще только что стала соучастницей ограбления клана Шерронов на очень кругленькую сумму. Впрочем, об этом тебе знать необязательно, приставучая дрянь.
        Но Кендалл тоже хорош. Это ж надо настолько верить в собственную неприкосновенность, чтобы оставить богатство клана без надзора!
        Хотя о чем это я? Кто бы в своем уме стал воровать у наследника Шерронов на их же земле? Правильно, никто. Они здесь хозяева, им все принадлежит и все подчиняются. Исключением могли бы стать искатели, так им и не нужно - рядовой искатель сам по себе обеспечен, а кто не зарабатывает достаточно, тот уже сдох в бою с очередным монстром.
        Что ж, это еще один повод свалить с их земли как можно быстрее.
        И мы двинулись дальше по дороге, оставив постоялый двор позади. Кори, довольная как слон, ехала в седле, а я думал о том, что благодаря ей отвел все подозрения от себя. Ведь кто из нас выше по иерархической лестнице? Верно, искательница серебряного ранга, и на коне едет она. А я просто в одну с ней сторону иду - никакого договора мы пока еще не заключали, стало быть, и я еще не оруженосец. Следовательно, кто из нас ограбил клан Шерронов? То-то же.
        Погода стояла хорошая. Солнце прогревало землю, едва уловимый ветерок посвистывал в ветвях черных деревьев. Если бы под ногами не чавкала грязь, прогулка и вовсе была бы идеальной. Вдали даже птицы защебетали, дополняя картину.
        Повозки Хоро, уехавшего чуть раньше нас, оставили свежие следы на дороге, перемешав палые листья с грязью и лепешками. Наш конь шел между продавленными телегами следами, переставляя ноги. От усталости не осталось и следа, размеренный шаг, похоже, пошел ему на пользу. А вот о еде и воде для скакуна я, конечно, не подумал.
        Да и о себе тоже не позаботился, но тут Кендалл помог - фляга с водой болталась у седла. В отличие от меня, Кори припасами не пренебрегала.
        Однако до самого вечера мы прошли без остановок. Да и привыкший к тяготам организм все еще не требовал еды и питья.
        Я же все это время раздумывал о деньгах. Кристаллы могут послужить неплохим подспорьем, естественно, не на территории клана. Нищий Райс сумел накопить 3 серебряных за несколько месяцев, но цены в трактире показали, насколько это крохотная сумма. Да, золото редко таскают - его мало, и оно тяжелое. Но серебра у местных на руках полно, и цены на самом деле кусаются.
        Те пятнадцать золотых, что я выручил за голову кашона, конечно, какое-то время позволят протянуть, но для моих планов этого слишком мало. Если за постой пришлось отдать столько, и это считается маленькими расходами, нанять учителя будет дорого.
        Остановились мы уже в сумерках. Кори спешилась и, подхватив поводья, отвела коня в чащу. Я же брел следом, стараясь не наткнуться глазом на ветку. Высыпавшие на небе звезды еще не давали достаточно света, а темнеющее небо уже стряхнуло солнце с небосклона.
        От дороги мы отошли метров на триста. Под ногами хрустел хворост, мох прогибался, и ступнями можно было нащупать камень. Из него я достаточно быстро соорудил место под костер, затем разжег огонь, благо веток тут полно, и все они на удивление сухие. А ведь ночью такой ливень был.
        По понятным причинам в запасах Шеррона копался я. Кори с довольным видом достала из личной сумки лепешки и копченое мясо. Нанизав его на прутья, искательница устроилась рядом со мной на подстеленном плаще, нашедшемся в сумках Кендалла.
        - Итак, Дим, - отложив избавленный от мяса прут, торжественным тоном произнесла моя спутница, - ты готов стать моим?
        Я приподнял бровь, нанизывая еще один кусок мяса на прут. Оговорочки по Фрейду.
        - Оруженосцем, я имею в виду, - поправилась Кори.
        - Смотря сколько ты будешь мне платить? - пожал плечами я, устраивая прут над огнем.
        - Тебя что, только деньги интересуют?! - теряя самообладание, вскрикнула искательница.
        Я молча перевернул мясо. Костер весело трещал, перемалывая в пепел наломанные ветки. Налетевший ветерок поднял пламя выше, швырнул серую взвесь на камни.
        - Сама посуди, Кори, - собравшись с мыслями, заговорил я. - У тебя сейчас нет территории. Соответственно, нет и клана. Когда все это появится, еще не известно. Поэтому я не могу ждать, когда же это свершится, сама понимаешь, может сложиться так, что и никогда. А мне нужно что-то, что поможет не помереть с голоду, пока ты будешь организовывать собственный клан.
        - Думаешь, у меня не получится? - вскинулась девчонка.
        - Ну, - отозвался в ответ, - давай рассуждать так: сколько новых кланов появилось, допустим, за последний год?
        - Ни одного, - поникшим голосом ответила Кори.
        - Хорошо. Сколько лет прошло с появления последнего клана?
        - Лет десять, - ответ прозвучал еще тише, но искательница тут же набрала воздуха. - Но я точно так же слышала, что мне никогда не стать искателем! А теперь у меня уже серебряный ранг!
        Я отряхнул ладони и снял мясо с огня. Что ж, теперь диагноз пациентки предельно ясен.
        - И с кем же ты спорила, если не секрет?
        - С отцом и братьями.
        - Выходит, ты родом из клана, - кивнул я. - Какого, интересно?
        - Прежде чем я вступила в Гильдию Искателей, меня звали Кориалис из древнего рода Стеллер, - гордо вскинув подбородок, заявила она.
        Вот теперь все детали паззла окончательно встали на свои места. Богатая девочка хочет научиться махать мечами? Да не вопрос, наймем учителя. Хочется приключений? Так и быть, отпустим в Гильдию, заодно приплатим, чтобы за ней присматривали. А продвижение в рангах - ну так все имеет свою цену.
        - Насколько быстрее остальных искателей ты добилась серебряного ранга? - спросил я, переламывая в пальцах прут.
        - Думаешь, я купила ранг?! - возмущенно воскликнула Кори, сжимая кулаки.
        - Нет, - честно признался в ответ. - Думаю, за тебя это сделал древний род Стеллера.
        Кори раздраженно надулась, но, похоже, я заставил ее задуматься. Она отвернулась и больше на меня не смотрела. Подозреваю, сейчас в ее голове крутились истории успеха других серебряных искателей вперемешку с воспоминаниями о родном клане.
        - Ты слишком умен для необученного воина, Дим, - вернувшись в реальный мир из тягостных мыслей, проговорила Кори. - Теперь, когда я об этом думаю, твоя история вызывает все больше вопросов.
        Хорошая попытка, мисс Марпл, но я на такой примитивный крючок не попадусь.
        - Не припомню, чтобы я рассказывал тебе свою историю, - ответил я.
        И это правда. Все, что я сказал, что сам заработал на амуницию. Даже слова о моей безграмотности никак не опроверг и не подтвердил. Так что то, что искательница сложила у себя в голове, в любом случае неверно - у нее просто нет фактов.
        - Да, и это мне не нравится, - заявила она, мгновенно меняя тему на более удобную. - Раз уж ты мой оруженосец...
        - Э, нет, вообще-то, мы никакого контракта с тобой еще пока не заключали, это во-первых. Во-вторых, даже жалованье еще обговорено не было. Так что поумерь свой пыл, Кориалис из древнего рода Стеллер.
        Играть в обиду на этот раз она не стала. Быстро схватывает, молодец, поняла, что на мне где сядешь, там и слезешь. Впрочем, иначе и быть не могло, ее же с детства должны были хорошо учить.
        - Хорошо, какие твои условия? - поинтересовалась она.
        Ну, это было просто. План я уже не раз, и не два проговаривал про себя, а потому особых поправок он не требовал. И раз выпала возможность выжать из богатой девчонки какие-то блага для себя любимого, стоит запускать руку поглубже в ее закрома.
        - У меня несколько обязательных требований, Кори, - проговорил я. - Первое, ты учишь меня тому, о чем я прошу. Второе, если ты не знаешь или не умеешь сама, обязуешься найти и предоставить за свой счет того, кто знает или умеет. Третье, каждый первый день недели ты выплачиваешь мое жалованье в семь серебряных. И делаешь это наперед, не хочу, отработав неделю, узнать, что у тебя нет денег. Дальше: я получаю одну десятую от любой твоей добычи.
        - Ты просто невозможен! - воскликнула искательница. - Да за такие деньги я целый отряд найму!
        Я равнодушно пожал плечами.
        - Тогда так и сделай в Альтаре. Я же спокойно пойду своей дорогой, и мы вряд ли когда-нибудь снова встретимся. Мир большой, и жить в нем опасно, так что, вероятно, кто-то из нас скоро умрет. Кроме того, здесь я проездом, и не планирую сюда возвращаться.
        И вновь ни слова лжи. Я на землю Шерронов попал с Земли и не планирую здесь ошиваться.
        - Ты прав, так я и поступлю, - кивнула Кори, вновь отворачиваясь. - Но ночь такая холодная... - начала она жалобным тоном.
        - Я послежу за костром, не переживай, - заверил, подкладывая еще хвороста.
        Искательница фыркнула и пошла в сторону ближайших кустов.
        - Я к ручью, - сообщила она.
        Махнув рукой, я снял с пояса булаву и положил так, чтобы была под рукой. Вряд ли, конечно, здесь опасно - и город, и постоялый двор достаточно близко. Однако кашона это не остановило.
        Спустя минут пять я заметил, что Кори оставила все свое оружие здесь же. Этот факт мне очень не понравился.
        Поднявшись на ноги, прихватил булаву и один из мечей, после чего смело пошел в сторону, где скрылась девчонка. Конечно, она опытный искатель, несмотря на покупку ранга, что-то она реально может, но...
        Резкий испуганный крик Кори и протяжный волчий вой раздались одновременно, заставив меня сорваться с места и не бежать, а нестись сломя голову.
        Мной, однако, двигал не героизм, а банальный расчет: серебряная искательница наверняка выживет. И если доведется пересечься с кланом Стеллер, мне обязательно за девочку руки оторвут. А вот если ее спасти, это может быть полезный актив среди сильных старых кланов.
        Выскочив на широкую поляну, освещенную луной, я остановился на границе леса, осматривая пространство. Примерно в середине поляны протекал широкий ручей.
        Фигура полуобнаженной Кори практически светилась белым огнем, а вот то, что было рядом...
        Вой был не волчьим. Сложно назвать волком здоровенного оборотня, стоящего на двух задних лапах и трахающего дергающуюся девчонку. Рот он ей, похоже, ее же бельем заткнул.
        Я понятия не имел, что полагается делать с оборотнями, и оборотень это вообще или просто очередной разведчик дикого племени. Однако и бросать Кори было бы совсем уж плохо - уверен, изнасилование она точно переживет. А потому я сделал то, что первым пришло в голову.
        - Эй, псина! - крикнул, ударяя булавой о ближайший ствол, чтобы привлечь внимание врага.
        Дикарь мгновенно зарычал, отбросил трясущуюся девчонку в сторону, и пошел на меня, грозно сверкая когтями на руках.
        Мне было страшно. И чем ближе подходил монстр, тем страшнее мне становилось. Даже пришлось напомнить себе, что в случае опасности я просто превращусь в дьявола, и с легкостью надеру этому псу его блохастый зад.
        А еще я вспомнил Землю. Даже там не зассал вмешаться, а парни со стволами куда как страшнее дворняги-переростка!
        Волк уже был в паре метров, когда я поднял булаву над головой. Уловив движение, он бросился влево, уходя из-под удара... И напоролся на меч в моей руке.
        Взвизгнув, монстр шарахнулся в сторону, но не успел буквально на миллиметр - шип на булаве пришелся по вытянутому носу. На меня брызнуло липким, и я снова ткнул его клинком, пока зверь отступал, держась за нос лапой. Лезвие меча с неожиданной легкостью прошло в брюхо твари, оборотень взвыл, стараясь меня достать клешней, но получил по пальцам булавой.
        Сквозь барабанную дробь в висках я расслышал отчетливый хруст костей, и с радостью провернул меч в ране.
        На землю посыпались кишки, хлынула густым потоком кровь. Монстр уже не пытался сражаться, лишь хватал выползающие наружу внутренности. И я добил его ударом булавы.
        Тело рухнуло к моим ногам как подкошенное. С отвращением пнув его по морде, я медленно опустился на задницу, чувствуя, как меня всего трясет от адреналина.
        Еще одно чудовище повержено. Похоже, Кори права, мне самое место в Гильдии Искателей.
        Глава 6
        Долго без дела я не просидел. Всхлипывания Кори вернули меня в реальный мир.
        В два удара отделив башку трупа от тела, я прихватил ее за пасть и направился к ручью, возле которого сотрясалась в рыданиях искательница серебряного ранга.
        Бросив ношу ей, сполоснул клинок в воде и вытер об траву. То же самое сделал и с булавой, избавляясь от налипшей на ударную часть плоти.
        - Я его убил, - сообщил на всякий случай все еще не пришедшей в себя девчонке. - Так что помойся и пошли обратно.
        Идти она не могла, пришлось нести к костру на руках. А перед этим еще с умыванием помочь. Мало ли какие блохи у этой псины водились. Так что, уложив Кори возле огня, я завернул ее в плащ и усадил рядом с собой.
        Что говорить в таких случаях я не знал. Да и не хотелось, если честно. Уступив эмоциям, девчонка ринулась в лес без оружия. Судя по той легкости, с которой я прикончил ублюдка, сама искательница справилась бы абсолютно без проблем, будь у нее клинок - я же видел ее в бою с кашоном, представляю, на что она способна.
        Костер за время нашего отсутствия едва не погас, но подброшенный хворост сделал свое дело. Башку оборотня мы оставили у ручья вместе с телом - мне она была не нужна, а Кори не в том состоянии, чтобы выкупить трофей.
        Разогрев немного вина в нашедшейся среди барахла Шеррона кружке, я всучил напиток все еще дрожащей девушке. Та послушно сделала несколько глотков, на щеках появился легкий румянец. Сочтя это хорошим знаком, я подгреб дрова поближе к огню и лег на расстеленный плащ.
        Долгие минуты тишину ночного леса разбавлял только треск углей да всхлипывания Кори. Девчонка была бледна и дрожала. Я же был вне себя от злости, и злился я не на оборотня, как по заказу, нарисовавшегося у ручья, а на искательницу. Это я не местный и просто не представляю, сколько вокруг монстров водится, но у нее-то где мозги были?!
        Наконец, Кори затихла и легла. Переведя дыхание, я подложил еще пару веток в костер и прикрыл глаза. Не спутница, а черт знает что. Впрочем, это нисколько не помешало мне заснуть волшебным сном.
        Проснулся я практически сразу - Кори решила не оставаться на ночь одна и подползла ко мне, прижавшись боком. Пришлось продирать глаза и подниматься на ноги, тем более уже светало.
        Единственный наш конь радостно заржал при виде меня, и я занялся приготовлением завтрака. Девчонка еще сопела под одеялом, так что получилось спокойно вернуться к ручью и набрать воды в котелок.
        О ночном сражении напоминала лишь примятая трава да обглоданные кости. Уж не знаю, кто их жрал, но похоже, будто пытались перетереть - весь оставшийся скелет перемолот едва ли не в пыль. Башка исчезла в неизвестном направлении. Да и хрен с ней.
        Вернувшись к костру, я водрузил котелок на огонь и бросил в него высушенные листья чая. Еще раз раздув угли, подложил несколько мелких веток и сел рядом, дожидаясь, пока вода не закипит.
        Когда наконец проснулась Кори, я уже снимал с огня кипящую койю. Заодно задумался, как правильно называть напиток - койя или кой.
        - Доброе утро, - поздоровался, заметив взгляд из-под одеяла. - Завтракаем и в путь.
        Сюсюкаться со взрослой девчонкой я не собирался. И не потому, что решил, мол, замалчивание случившегося ночью поможет ей это пережить. Просто не хотел ничего обсуждать.
        - Я опозорена, - вздохнула Кори из своего кокона. - То, что случилось вчера...
        - А что случилось вчера? - невозмутимо спросил я в ответ. - Ну, подумаешь, не задался вечер, у всех бывает. Теперь уже новый день и новая дорога. Так что пей койю и пошли отсюда. Нас ждет Альтара.
        На минуту, пока я прихлебывал горячий напиток, над лагерем в очередной раз повисло молчание.
        - И ты не станешь презирать меня?
        Я повернулся к ней и нахмурился.
        - Твоя интимная жизнь меня не касается, Кори. И я не намерен ее с тобой обсуждать. Хочешь поболтать о сексе со зверолюдьми, иди к тем, кому эта тема интересна. Я как-то предпочту заниматься делом.
        Осушив кружку, я вытряс из нее оставшиеся на дне листы местного чая и поднялся на ноги.
        - Если хочешь успеть умыться, поторопись, - заявил, не оборачиваясь, - я ухожу через десять минут.
        * * *
        На дороге сегодня было оживленно. Выбравшись из черного леса, мы не прошли и сотни метров, как впереди показался идущий нам навстречу караван. Шум стали и скрип колес дошли до нас даже раньше, чем я понял, что эти ребята идут отнюдь не торговать.
        Пять грубо сколоченных телег везли металлические клетки, накрытые каким-то тряпьем. Процессию окружали люди с начищенными до блеска знаками клана Шерронов.
        Пришлось подать коня в сторону обочины, пропуская отряд. Идущие в сторону перекрестка клановые воины удостоили нас лишь коротких внимательных взглядов.
        Сквозь прутья решеток нельзя было рассмотреть, кого именно везут на продажу, однако несколько детских рук все же мелькнули, когда клетки проезжали мимо нас с Кори. Пленные не кричали и не просили, просто тянули руки к нам.
        Обоз проехал целиком, следом показался всадник в тяжелой металлической броне. Кажется, такой доспех называется ламеллярным. Каждая деталь на нем носила печать клана. Голова воина оставалась непокрытой, шлем болтался на седле. Так что я без проблем опознал главу рода.
        Коротко остриженные седые волосы, жесткие черты загорелого лица, хмурый прищур. Седая трехдневная щетина придавала ему еще больше суровости, но не скрывала нескольких уродливых шрамов, идущих через впалые щеки.
        Заметив мой взгляд, глава Шерронов хмуро посмотрел на меня, но его глаза тут же переметнулись к Кори. Прищур смягчился, он явно узнал девчонку.
        - Уважаемая Кориалис, - сухо проговорил он, чуть склоняя голову.
        - Уважаемый Дакха, - удивительно жизнерадостно ответила на приветствие искательница. - Смотрю, ваш улов был богат?
        Глава Шерронов довольно кивнул, тормозя свою лошадь параллельно с конем Кори.
        - Альтара в этом сезоне щедра на рабов. Говорят, удалось разорить сразу три племени на северо-западе, уважаемая, - сообщил глава клана. - И если бы я не знал о вашем решении присоединиться к Гильдии Искателей, посоветовал бы обратиться к купцу Семрусу, он как раз прибудет завтра утром со свежим товаром. Естественно, для вас, уважаемая Кориалис, на нашей земле, - при этих словах он приложил руку к груди, - никаких налогов на живой товар.
        Кори нисколько не смутилась от этих слов. А я старательно перебирал в памяти все, что Райс знал о местном рабстве.
        На самом деле отличная ситуация. Рабы абсолютно бесправны, однако считаются собственностью своего хозяина и потому защищены законом от любых посягательств со стороны других людей. Райс знал случай, когда одного горожанина продали в рабство, а семью заставили выплачивать штраф за порчу чужой рабыни.
        Покорность живой недвижимости обеспечивает магический ошейник, который хозяин может настраивать в трех режимах. Полный контроль с подавлением личности - суть кукла без эмоций и желаний, без приказа не делающая абсолютно ничего, скажи такому замереть, и он даже дышать не начнет самостоятельно. Второй вариант - частичный контроль, когда раб может принимать собственные решения, не мешающие исполнению приказов, например, сам за собой ухаживает и может попить, поесть и поспать. И третий вариант - практически полная свобода, за исключением тех случаев, когда действует конкретный хозяйский запрет. К примеру, не брать в руки оружие или, допустим, не разговаривать с чужими людьми.
        - Благодарю за щедрость, уважаемый Дакха, - легко кивнула девчонка. - А я как раз наняла оруженосца.
        Глава Шерронов с улыбкой глянул на меня снова, а я постарался не встречаться с ним взглядом.
        Райс знал главу клана в лицо, и это не удивительно. У нас тоже любой дурак знает, как выглядит президент. Однако и рисковать лишний раз не стоит - уж если сынок постоянно отрывался на нищем пацане, его отец запросто мог знать любимую грушу сына.
        - Я очень рад, что наша земля родит воинов, достойных стать вашим оруженосцем, уважаемая, - все с тем же довольством сообщил Дакха. - Даже жаль, что вы не выбрали для этой роли кого-то из моего клана.
        Еще бы, сукин сын, тебе не было жаль. Втереться в древний и богатый род через своего человека в свите их дочери. Сегодня тебя из клана отдали в оруженосцы, а завтра ты уже подсказываешь своему сюзерену, что неплохо было бы одному небольшому клану помочь в небольшом деле. А на девку влиять еще проще, тем более столь слабую на передок.
        Однако лицом я всего этого никак, разумеется, не показал. Да и сообщать, что мы никакого договора не заключали - тоже. Не то время, не то место.
        - О, уважаемый Дакха, я уже успела в этом убедиться дважды, - с довольным смехом сообщила Кори.
        - Я оставлял Кендалла следить за порядком, - нахмурился Дакха. - Где же вы успели испытать своего воина, уважаемая.
        У меня прям засвербело от желания начать с поджога склада, но я благоразумно промолчал. Память Райса подсказывала, что в разговор вмешиваться с клановыми такого уровня нельзя, если только сами не спросят.
        - Ликан и кашон, - невозмутимо пожала плечами Кори. - Дим проявил себя как настоящий герой.
        - Вот как? - вновь бросил на меня взгляд Дакха. - Не всякому искателю удается завалить кашона. Но я рад, что вы нашли себе оруженосца, уважаемая. Передавайте отцу мое пожелание здравствовать.
        С этими словами он поклонился и, дождавшись от Кори легкого кивка, лихо пустил коня вскачь. Что-то мне подсказывает, Кендаллу не поздоровится.
        Мы еще с минуту ждали, когда Дакха скроется из виду. Наконец, Кори тронула поводья, и наша лошадь сдвинулась с места, где за время этих переговоров успела обглодать всю зелень в пределах досягаемости.
        Шагая по каменным плитам, я прикидывал, как воспользоваться полученной информацией. Искательница же молчала, тоже о чем-то своем размышляя.
        - А почему ты не купишь себе рабов? - наконец, спросил я, когда понял, что из обрывков знаний не складывается полной картины.
        - Престиж, Дим, - ответила девчонка. - В Гильдии не любят, когда кто-то собирает такие группы.
        - Мало ли что они там не любят.
        - Не скажи, - возразила та. - Большая часть невольников - зверолюди. А полукровки, рождающиеся от них, находятся под защитой драконидов. Сама Гильдия Искателей также им принадлежит.
        - Так в чем проблема?
        - Дикарей покупают на расплод, Дим. Их потомство выкупается по хорошей цене, но продавец обязан избавиться от раба, давшего потомство.
        - Зачем?
        - Полукровки живут дольше обычных людей, значит, и дракониды лишены необходимости постоянно обеспечивать себя новыми слугами.
        - Правильно ли я тебя понял, что полукровки выкупаются по необходимости?
        Кори кивнула, задумчиво глядя вдаль.
        - Что же тогда происходит с теми, кто родился, скажем так, не вовремя?
        - Выкупаются. Но если ты каждый раз убиваешь своего раба, то это не проблема. Да и дать потомство они могут в лучшем случае раз в три-пять лет, в зависимости от племени.
        То есть один раб производит только одного полукровку. Какой муторный бизнес.
        - Скажи, Кори, а бывают ли рабы-монстры? - спросил я, решив прояснить все, что пришло в голову.
        Искательница рассмеялась, запрокинув голову.
        - И как же ты наденешь на монстра ошейник, Дим? Поймать дикого - уже удача. Но это делается магом.
        - Хорошо, а если, скажем, маг наденет ошейник на того же кашона. Не важно как. Просто интересно, подействует ли?
        Кори прикусила нижнюю губу, задумавшись. То, что она сама не маг, и так понятно. У девчонки усидчивости бы не хватило развивать ядро. Денег-то у ее рода достаточно, чтобы обучить дочурку, терпения у нее к этому нет.
        - В теории подействует, - наконец изрекла она. - Но только на разумных. Если даже на детей и сумасшедших он не работает, то совсем неразумную тварь тоже не подчинит.
        Я кивнул, продолжая вести лошадь в поводу. Выходит, завести ручного монстра возможно. Это нужно держать в голове на всякий случай. Ведь ничего, в принципе, не мешает попробовать.
        - А что бы сказала Гильдия на это?
        - На монстра-раба? Ну, думаю, если ты его контролируешь, то даже дракониды ничего не скажут. Раб - собственность хозяина, и никто не вправе ни вредить ему, ни отбирать.
        Она задумалась.
        - Хм, а ведь было бы интересно посмотреть! Только представь, Дим, захожу я в Гильдию, а за моей спиной - толпа чудовищ на коротком поводке, - она даже глаза прикрыла, наслаждаясь воображаемым фурором. - Эх...
        - Хорошо, - продолжил расспросы я, - а маг обязательно должен быть при этом или может заранее наложить чары? К примеру, идем мы на охоту, могут ли нам продать уже готовые к применению ошейники?
        - Ну, ошейники продают, в принципе. Только они не дешевы. Иногда проще снять с уже купленного раба, чем покупать новый.
        - Поясни.
        - Самый дешевый раб обойдется тебе в пятьдесят серебряных. Сам ошейник при этом те же пятьдесят монет.
        - Теперь понятно. А что будет с рабом, который лишился ошейника?
        Кори пожала плечами.
        - Умрет, скорее всего.
        - Это почему?
        - Дим, ты меня удивляешь! Ну если человека продали в рабство, значит, он очень сильно провинился. Хуже уже просто некуда. А если у тебя дикий на привязи, то, сняв ошейник, ты подаришь любому, кто захочет, возможность заработать на его убийстве.
        Ну да, об этом я как-то не вспомнил. Хотя насчет дикости еще стоит разобраться. Хоро и его отряд, как по мне, ничуть не отличаются от обычных диких, если их раздеть. Но этот вопрос нужно изучать самому, он слишком простой, и подразумевается, что я с детства должен знать на него ответ, хотя Райс должен бы знать.
        - Получается, с монстром та же ситуация, - кивнул я, возвращаясь к теме разговора.
        - Вот уж не знаю, - снова рассмеялась Кори. - Ни разу такого не видела.
        Ну понятно, здесь так не принято. Но если я додумался попробовать, другие Герои тоже могут сложить одно к другому. И что тогда? Карманная армия монстров?
        - Слушай, Кори, а законом ограничено количество рабов?
        - Сколько можешь содержать, - рассмеялась искательница, перебирая поводья коня. - Есть, к примеру, клан Ирридов. Они очень богаты. И у них уже, наверное, больше двух тысяч рабов в клановом городе. Во всяком случае в прошлом году они заявляли, что покупают тысяча пятисотого.
        Святая простота! Да это же ходячая армия, магическим образом подчиненная выполнять любые приказы своего хозяина. Допустим, раб дикарь после случки даст потомство. Но что мешает запретить такие удовольствия, и копить армию?
        В моей голове мигом родились сразу пять вариантов, как с помощью такой рабской силы захватить власть. Две тысячи воинов - подумать только!
        Но, естественно, я не брал в расчет магов. Пока у меня нет ни малейшего представления, как работает магия в Колыбели, но что-то сомневаюсь, что местные иерархи платят горы золота за учебу, если местные колдуны могут только дождик на огород призвать. Нет уж, речь скорее о боевых магах, способных в одиночку уничтожить эти самые две тысячи рабов.
        Тряхнув головой, я отогнал разгулявшуюся фантазию. Нельзя прыгать с нуля до самого верха. Пирамиду Маслоу нужно преодолевать шаг за шагом, а у меня даже первый пункт еще и близко не закрыт. К тому же до магии еще нужно тренироваться, так что это лишь вопрос времени.
        Дорога сделала очередной поворот, деревья расступились, открывая глазу огромные просторы. По левую руку начинался пологий скат, плавно переходящий в громадную реку. Другого берега даже видно не было, лишь слегка угадывалась тонкая полоска далеко на горизонте.
        - Первый раз видишь Альту? - спросила с седла Кори.
        Кивнув, я потянул повод, понукая коня шагать дальше. До города оставалось немного - он уже виднелся впереди, поднимаясь из воды по склону. Даже отсюда заметно торчали над Альтарой цилиндрические черные башни, контрастно отличающиеся от белых пятен рядовых строений. В порту толпились суда, словно набранные из разных стран и эпох. Кораблестроители наверняка привносили свои идеи из родных миров, и оттого в итоге получалась каша из всевозможных моделей и типов судов. Здесь ютились длинные весельные ладьи, раздвигали соседей широкими боками высокие парусники. Отдельно притаился деревянный пароход с парой гигантских колес на бортах.
        - Впечатляет? - со смешком спросила Кори. - Альтара очень богатый порт. Здесь можно найти товары на любой вкус.
        - А что там за черные башни? - спросил я, продолжая идти по дороге.
        Перед вратами в город настоящее столпотворение. Два потока повозок безостановочно двигались навстречу друг другу. В нашу сторону тянулся длинный обоз из полусотни груженых телег с высокими бортами. Мелькали фигурки охранников, на чьем фоне пестро одетые купцы выделялись, как павлины в курятнике. Вся толчея у Альтары создавала такой шум, что его было слышно даже отсюда.
        После тихого леса этот оглушающий гомон давил на мозги и даже пугал. Крики чаек над водой терялись на фоне криков разумных, спешащих по своим делам из города или только въезжающих в Альтару.
        - Ты совсем из диких краев, да? - усмехнувшись, спросила искательница. - Это же Гильдия!
        - Вот как? Что же еще больше-то не отгрохали? - проворчал я негромко. - Сразу видно, кто-то компенсирует.
        Чем ближе мы приближались к городу, тем медленнее двигалась очередь. Вклинившись в поток повозок и верховых, мы едва успевали втиснуться на свободное место, будто не в условном средневековье, а в метро в час пик.
        Я рассматривал столпившихся вокруг разумных. Теперь можно смело утверждать, что Колыбель - какое-то место всеобщей игры. Помимо уже встреченных ирбисов, здесь хватало и других странных гуманоидов. Некоторые жители даже не были антропоморфными.
        Кони соседствовали с метровыми богомолами, рядом трясли седыми косматыми головами туры, за ними храпели миниатюрные трицератопсы. Все это мычало, рычало и щелкало, окончательно разрушая образ привычного мне мира.
        Солнце меж тем покатилось к закату. Однако желающих попасть в город это никак не волновало, да и стража на воротах, которую уже можно было увидеть из-за спин впередиидущих, не спешила закрывать ставни.
        Кто-то на обочине развернул торговлю едой и напитками, видимо, уже решив не спешить с попаданием за стены. С другой стороны продавали ткани и специи. Дальше зазывалы нахваливали ассортимент оружия и доспехов. Этот стихийный рынок не умолкал ни на секунду, освободившееся место расторговавшихся купцов тут же сменяли другие. Весь этот суматошный гвалт звучал сразу на нескольких языках, и как минимум половину из них не знали ни я, ни Райс.
        - Дим! - Кори с силой дернула поводья, привлекая мое внимание. - А ты не один такой сообразительный! Смотри!
        Я оглянулся в сторону, куда указала пальцем искательница, и зло выдохнул сквозь зубы. Надо же было такому случиться, чтобы я буквально в первом же городе нашел то, о чем подумал за несколько часов до прибытия в Альтару.
        Слева от ворот, практически у самой стены, тянулись длинные ряды с живым товаром. И мне не потребовалось много времени, чтобы понять, на что указывает Кориалис.
        На деревянном помосте умельцы закрепили кольца на полу, и такие же пустили по толстой балке, проходящей на высоте пары метров, чтобы рабам приходилось стоять на цыпочках, вытянув руки кверху. Среди толпы людей всех рас, связанных веревкой, стояла пара скованных толстыми цепями краснокожих монстров.
        Без сомнения, я только что увидел, какая судьба ожидает меня в Колыбели, если попадусь на превращении.
        На помосте у торгового города Альтары с надменностью во взглядах желтых глаз стояла пара дьяволов.
        Глава 7
        - Уважаемая искательница, - угодливо поклонился толстый работорговец, отчего украшенная драгоценными камнями чалма на его голове заблестела в лучах заката. - Вижу, вас заинтересовал мой товар.
        Естественно, я потащил коня вместе со всадницей к помосту. Да и сама Кори не возражала, ей было интересно посмотреть на плененных монстров.
        - Уважаемый, - кивнула она в ответ, впрочем, не торопясь покидать седло. - Как же вы сумели пленить их? Дьяволы известны своей силой и защитой от магии.
        Торгаш довольно осклабился, демонстрируя кривые, но относительно целые зубы.
        - Целая армия этих тварей напала на Эстарт, уважаемая. Как я слышал, нашим войскам пришлось звать Гильдию на помощь. Город устоял лишь чудом, насколько я знаю. Но! - он вскинул унизанный перстнями палец. - Маги наших повелителей все же сумели обуздать этих чудовищ. А ко мне просто пришла удача: я был поблизости, когда все это случилось.
        Пока они обсуждали нападение, я направился прямиком к своим будущим соплеменникам. Оба они не обращали на меня внимания, а я же чем ближе подходил, тем сильнее ощущал наше родство. И чувствовал исходящий от них запах серы.
        Мужчина и женщина. Он высок, атлетично сложен. Она меньше ростом, но все признаки пола налицо - из одежды на обоих лишь ошейники с маленькими пластинками кристаллов.
        Дьявол потянул носом и с недоверием взглянул на меня. Его напарница тоже принюхалась. Выходит, на каком-то уровне меня можно разоблачить?
        - Асмодей, - прошептал он.
        Я молча подошел к нему и, не стесняясь, взял левой рукой стоящую рядом дьяволицу за грудь. Пусть со стороны кажется, что я решил проверить товар. К слову сказать, сиськами ее природа не обделила.
        - Я не он, - прошептал, едва выговаривая слова.
        - Наследник пришел, - прикрыв глаза и чуть отстранившись, изображая недовольство, произнесла девушка.
        В отличие от дьявола мужского пола, у нее не было столь отталкивающей внешности. Я бы сказал, перекрась ее в человеческий цвет, отпили рога и можно принять за очень красивую девушку.
        - Наконец-то ты явился, - продолжая изображать сопротивление, договорила она, едва раскрывая рот. - Мы так долго ждали твоего появления.
        - Отправляйся в Катмадан, наследник, - вступил в разговор дьявол, дернувшись в цепях. - И поспеши, нас осталось мало.
        В этот момент нам пришлось замолчать. Привлеченные моим вниманием к товару, к нам подошли Кори и торгаш.
        Шлепнув дьяволицу по упругой заднице, я обернулся к продавцу.
        - Сколько же вы хотите за них, уважаемый?
        - О, они не продаются, уважаемый, - со смехом сообщил тот. - Гораздо больше денег мне принесет одна только их демонстрация.
        Ну да, мимо диковинки мало кто пройдет, и работорговца запомнит, а то и прикупит себе кого-то, хотя совсем не собирался.
        Переведя взгляд на Кори, я понял, что у девчонки свои причины купить по крайней мере одного из двух монстров. Ее красноречивый румянец на щеках плавно перетекал на шею и ниже.
        - Даже в Гильдию? - заметив мой взгляд, чуть хриплым голосом спросил она, поигрывая серебряным жетоном.
        - И даже в Гильдию, уважаемая искательница, - сопровождая слова кивком, подтвердил продавец.
        Кориалис чуть нахмурилась, а я уловил мгновение, чтобы переглянуться с рабами взглядом. Они явно уже не рассчитывают на свободу. Может потому, что все равно возродятся, если набрали достаточно контрактов? Жаль, что спросить не могу.
        - Хорошо, уважаемый, я вас поняла. А как насчет Кориалис из рода Стеллер? - не сдавалась моя спутница, демонстрируя работорговцу кольцо, извлеченное из кармана куртки.
        Глаза продавца жадно заблестели, он едва удержался от довольного потирания рук. Еще бы чуть-чуть, и я бы разглядел знаки доллара у него вместо зрачков.
        Пришлось вмешаться. Перехватив руку Кори, я заставил ее убрать кольцо обратно. Ни к чему привлекать излишнее внимание.
        - Пойдем в город, а с господином торговцем мы еще сможем переговорить, - я обернулся к рабовладельцу. - Вы же все равно не собираетесь продавать этих дьяволов, верно?
        Тот довольно закивал, уже мысленно накручивая свои сотни процентов поверх затраченного на приобретение ручных монстров.
        Кажется, я знаю главный грех нашего купца. И это алчность.
        - Значит, можно не опасаться, что товар выкупят раньше нас, - вновь обернувшись к девушке, продолжил я. - А у тебя на сегодня еще есть дела в Гильдии, верно?
        Через пять минут нас пропустили в Альтару. Сразу за воротами начиналась широкая кольцевая улица, опоясывающая весь город по периметру. Под нашими ногами оказались все те же каменные плиты, только здесь за ними явно ухаживали - несмотря на повсеместные выбоины, имелись и заплаты, а кое-где камень отличался в лучшую сторону, его явно недавно заменили. Добавить к этому практически отменную чистоту улиц, и картина благополучного порта рисуется сама собой.
        Дома по виду не отличались от Дейвена. Все та же тусклая слюда в окнах вместо стекла, цементированный булыжник в стенах и деревянные надстройки верхних этажей. Большинство домов огорожены декоративным забором - уже не перешагнуть, но перелезть, не порвав штаны, еще вполне можно.
        Народа в Альтаре было действительно много, но основная часть пользовалась кольцевой улицей, чтобы попасть напрямую в порт, минуя узкие городские улицы и прочие препятствия. Практически в каждом квартале имелась своя продуктовая лавка, запахи около них витали соответствующие. Проходя мимо пекарни, я не удержался и купил десяток пирожков с мясом.
        Хватало в Альтаре и стражников. В отличие от коллег из Дейвена, эти были укомплектованы серьезнее: маленький арбалет у ноги, щит за спиной, короткий меч на поясе, длинная кольчуга и клепаная кожаная броня с металлическими пластинами. Не пренебрегали стражники и шлемами, похожими на горшки с прорезями для глаз.
        - Ну, вот мы и на месте, - сообщил я, отпуская поводья. - Дальше наши пути расходятся.
        Мы остановились перед высокой стеной, огораживающей территорию черных башен. Широкие двойные ворота сейчас были распахнуты, можно было заглянуть внутрь, однако меня мало интересовало происходящее внутри.
        - И куда же ты пойдешь, Дим?
        Я пожал плечами.
        - Сниму номер в гостинице, отдохну, а там посмотрим. Слезай с моего коня, и я пойду по своим делам.
        Кори недовольно надулась, но седло покинула. Явно намереваясь начать спорить, она взялась за свою сумку, но я просто потянул поводья, сворачивая в сторону порта.
        - Дим! - догнал меня ее крик метров через десять.
        - Слушаю.
        - Почему ты не хочешь стать моим оруженосцем? - подойдя ближе, спросила Кори, скрестив руки на груди. - Чем я тебе так не угодила?
        Я пожал плечами.
        - Я не хочу умереть раньше времени, Кори. А ты явно не знаешь, за что браться, а от чего отказываться. Иначе бы не стала гоняться за кашоном, рискуя головой. Не удивлюсь, если следующий же заказ Гильдии станет для тебя последним, - пояснил я максимально нейтральным тоном. - Ты любишь сорить деньгами, но совершенно не понимаешь их ценности, а это само по себе влечет за собой неприятности. Рано или поздно, тебя постараются ограбить, и ты не сможешь выжить. Я ставил перед тобой условия своего найма, но тебе показалось, что мои услуги стоят слишком дорого, а какого-то дьявола, которого первый раз видишь, ты готова купить за цену куда большую, чем мое годовое жалованье. Отсюда вывод: если я соглашусь стать твоим оруженосцем, ты будешь относиться ко мне даже хуже, чем к рабу. Я такого не хочу. Так что спасибо, что скрасила мне дорогу, но здесь наши пути расходятся.
        И, не дожидаясь ответа, я пошел дальше по улице. Признаться, пару минут я опасался, что она пойдет за мной, но вскоре просто выкинул девчонку из головы.
        Итак, деньги на первое время у меня есть, нужно найти крышу над головой, пока не выясню обстановку. Да и передохнуть, как белому человеку, необходимо. Это Райс привык спать на улице, для меня это неприемлемо.
        У первого же встреченного отряда стражи я поинтересовался, где здесь можно остановиться. А еще через пятнадцать минут уже набросил поводья на крюк и, сняв сумки с коня, толкнул дверь гостиницы.
        Внутри было чисто и опрятно. Деревянные панели темного оттенка, стойка администратора напротив входа, несколько дверей в какие-то помещения. И лестница, ведущая на второй этаж.
        - Добро пожаловать в гостиницу «Драконье логово», - улыбнулась мне девушка за стойкой.
        На ней было черное платье с консервативным вырезом, подчеркивающим грудь. Черные волосы перетянуты в косу, лежащую на плече, а потому я без проблем заметил кошачьи уши.
        Трогать кошкодевочку за них мне, вопреки канону, совсем не хотелось. Может быть, какой-нибудь ОЯШ на моем месте и упал бы в обморок от шока, но я дитя интернета, и знаю, что такое косплей. Так что никаких неадекватных реакций не последовало.
        - Здравствуйте, мне нужна комната на одного, - кивнул я в ответ, подходя к стойке.
        - Простой одноместный номер - 50 медных в сутки. Сюда входит только комната и кровать. Питание оплачивается отдельно.
        - А есть что-то получше?
        - Есть купеческий номер. 1 серебряная монета в сутки. Личная ванна и питание с нашей кухни.
        - Вот его и возьму, - кивнул я, доставая тугой кошель.
        - Ваше имя?
        - Если подскажете, где лучше продать лошадь, буду благодарен.
        - Мы можем выкупить для внутренних нужд, - тут же проговорила она, вынимая из ящика амбарную книгу. - За одну серебряную монету, если лошадь верховая.
        - Верховая, - подтвердил я.
        - Тягловых выкупаем по десять медных, и только по необходимости гостиницы, - пояснила кошкодевочка. - Распишитесь здесь, нам нужно оформить ваши бумаги.
        Говоря, она развернула мне книгу, разлинованную на четыре столбца: дата, имя, взятая плата и, собственно, подпись. Как оказалось, Райс все-таки знал кое-что в грамоте, раз я понял, что сегодня 12 число 7 месяца 451 года от Прибытия.
        Пошарив в памяти, я понял, что летоисчисление идет от первых поселенцев, прибывших в Колыбель из своих коренных миров. По легенде это случилось одновременно со всеми народами, но я уже в курсе насчет «общеизвестных фактов», верить им не следует. Даже на Земле существует целая куча календарей, а здесь не то что другие расы, тут целые виды различаются.
        Зато теперь знаю, как пишется мое имя. С виду местная письменность похожа на помесь арабской вязи и римские буквы. Один звук равен одному знаку, в общем, проблем с освоением быть не должно.
        Поставив свою настоящую подпись, я с усмешкой обратил внимание на соседние - крестики и нолики в основном, а кто-то, отдыхавший ранее, вообще печать поставил.
        - Ваш ключ, - положив медную пластину с полоской кристалла передо мной, сообщила кошкодевочка. - Комната слева на третьем этаже.
        Кивнув, я забрал местную «карточку» и сунул в карман.
        - А конь?
        - Сперва его осмотрит наш конюх. Пока что располагайтесь, я пришлю к вам горничную, она же сообщит результат, - с улыбкой ответила администратор.
        Последовав совету, я поднялся на третий этаж и прислонил ключ к считывателю на двери. Замок щелкнул, створка приоткрылась.
        - Неплохо, - присвистнул, оглядывая доставшиеся мне хоромы.
        Большая гостиная, обставленная добротной мебелью. Широкий диван, обтянутый кожей, пара кресел, между ними деревянный столик. Две двери уводят в спальню и в кабинет с пустыми полками. Еще одна дверка в полноценный санузел с душем, ванной и толчком типа дырка в полу.
        Бросив в спальне сумки, я выглянул в узкое окно, выходящее в сторону порта. Альтара, похоже, вообще не спит, по крайней мере народа на улице не становится меньше. Это хорошо, значит, и денег можно заработать, и с безопасностью все в порядке.
        Воспользоваться душем я не успел - в дверь аккуратно постучались, когда я как раз шел к санузлу, раздетый по пояс.
        Открыв дверь, я увидел еще одну девушку с кошачьими ушами. Явилась она с тяжелым подносом, заставленным плошками с едой. Уступив ей проход, сам оценил фигурку одетой в простое серое платье горничной, и заметил выглядывающий из-под подола кончик хвоста.
        Расставив еду на столике, горничная повернулась ко мне с дежурной улыбкой.
        - Мы выкупим вашего коня за серебряную монету, уважаемый Дим, - сообщила она негромко. - Если вы согласны, прошу спуститься на первый этаж для оформления сделки. Посуду я заберу утром. Если вам что-либо понадобится, вы можете позвать меня, - она показала мне неприметный шнурок с колокольчиком, висящий у двери, который я до этого не заметил.
        - Мне нужно кое-что прямо сейчас, - кивнул я.
        - Я вас слушаю, уважаемый, - улыбнулась уже по-настоящему горничная.
        Улыбка не выглядела ни милой, ни кокетливой. Ничем она не отличалась от самой обыкновенной.
        - Мне нужна книга, по которой можно научиться читать и писать. Бумаги побольше и ручку.
        Она дернула ухом, задумавшись. Я же просто ждал ответа, поглядывая на еду. Те пирожки, что я купил на въезде в город, уже давно съедены, а желудок почему-то не помнит, что его уже кормили.
        - В нашей гостинице нет таких услуг, - наконец изрекла горничная. - Но я могу уточнить цену, уважаемый Дим. За отдельную плату, разумеется.
        - Сколько?
        - За двадцать медных монет я узнаю, во сколько вам обойдется такая покупка, - договорив, она сложила руки и изобразила милую улыбку, демонстрируя нечеловеческие зубы.
        - Хорошо, - кивнул я и быстро принес кошелек из спальни.
        Получив деньги, горничная удалилась. Я же приступил к ужину. Местный повар явно знал толк в готовке. Тушеное с овощами мясо буквально таяло на языке, а свежая нарезка колбас отлично подошла к светлому пиву. Завершили трапезу маленькие сдобные булочки с чаем.
        Опустошив посуду, я смог-таки воспользоваться душем. Горячая вода помогла избавиться от усталости, так что, довольный жизнью, я осел в гостиной, перебирая содержимое трофейных сумок.
        Гора кристаллов, естественно, мой самый ценный груз. Но реализовать его на территории Шерронов не выйдет, так что пока придется прятать их поглубже. Реальных денег осталось еще много, золото пригодится лишь в том случае, если решусь на дорогие покупки. Хотя следует уточнить, как бы их разменять.
        В дар от Кендалла мне достались несколько одеял и плащей. Их я отложил отдельно - пойдут в путешествие, а пока не нужны. Из оружия при мне только кинжал и дубинка. Но их я лучше буду носить при себе - последняя ночь в лесу показала, как опасно ходить с пустыми руками.
        Ворох одежды вроде чистых белых рубашек и штанов мне пригодится прямо сейчас - собственное шмотье нужно стирать и сушить, наверняка такая услуга включена в стоимость комнаты.
        Переодевшись в чистое, я сложил сумки в шкаф спальни, на самом дне расположив кошелек с кристаллами. Проверив, что окно в комнате крепко заперто, вернулся в гостиную, решив допить чай перед сном, и наткнулся взглядом на шнурок у двери.
        Через минуту в дверь постучали. Распахнув ее, я пропустил горничную в гостиную.
        - Вы еще что-то хотели, уважаемый? - спросила она.
        - Да, - ответил я, демонстрируя кошель. - Мне нужна компания на ночь.
        * * *
        Как ушла Рета, я не услышал. Но когда раскрыл глаза на рассвете, горничной в номере уже не было.
        Сев на кровати, я потер расцарапанные плечи. Кошкодевочка оказалась темпераментной, хотя и пришлось хорошо постараться, чтобы удовольствие было обоюдным, и она присоединилась к процессу, а не лежала бревном, раздвинув ноги.
        В общем, очередное подтверждение, что в плане постельных утех здесь все очень грустно. Проверив кошель, убедился, что снятая на ночь горничная меня не ограбила. Только после этого отправился в душ.
        После ванных процедур дернул шнурок, и через минуту появилась Рета, на этот раз улыбающаяся тепло и открыто.
        - Подать завтрак, уважаемый Дим?
        - Да, Рета, было бы неплохо перекусить, - улыбаясь в ответ, кивнул я. - А потом, наверное, ты уже узнала по моей просьбе...
        - Узнала, - ответила горничная, - учебник и принадлежности к нему обойдутся в 7.5 серебряных. Их могут доставить сегодня же.
        Я молча отсчитал монеты и вручил ей. Кошкодевочка улыбнулась и скрылась за дверью, чтобы через пять минут вернуться с подносом, полным еды.
        - Перекусишь со мной? - спросил я, когда та наклонилась над столом, расставляя чашки.
        Мои ладони сами собой легли на ее бедра. Девушка под моими руками вздрогнула от неожиданности и замерла на несколько секунд.
        - Я должна работать, - сообщила Рета в ответ.
        - Ты и будешь работать, - усмехнулся я. - Помогать гостю в моем лице хорошо отдохнуть в вашей гостинице.
        Она дернула ухом и распрямилась. Щеки девушки так ярко горели, что от них можно было бы подкуривать.
        - Я обязана помогать всем гостям на этом этаже.
        - Разве я не единственный постоялец на этаже? - усмехнулся в ответ, обхватывая ее за талию и притягивая к себе.
        - Единственный, - выдохнула она, когда мои пальцы сжались чуть ниже ее талии.
        - Тогда тебе придется помогать мне, - подытожил я, задирая ее юбку.
        Рета послушно подхватила подол и стянула платье через голову. Я подтолкнул ее к дивану и, заставив сесть, расстегнул пряжку брюк.
        * * *
        Отпустив исписанный лист жесткой желтой бумаги, я отложил ручку и вытянулся на кресле кабинета. Местная письменность давалась не очень хорошо, все эти виньетки и красивости на буквах просто выводили меня из себя. Но подстава даже не в сложности начертания знаков, а в чертовых непроизносимых буквах! И их полно, пожалуй, даже больше, чем в земных языках.
        Конечно, Рета пояснила мне, что обычные жители их просто не пишут, но официальный язык требует соблюдать нормы и правила, иначе выходит лабуда, нарисованная сиволапым крестьянином.
        Учебник, который принесла мне горничная, давал достаточно информации, чтобы не ударить в грязь лицом перед высшими чинами, но выучить их за день просто нереально. Однако и сдаваться я не собирался.
        Теперь с приобретением крыши над головой и едой можно потратить немного времени на освоение грамоты. Конечно, я могу сесть на ближайший корабль и покинуть землю Шерронов, однако пока меня никто не преследует и не ищет. То золото, что я выручил за голову кашона, кончится еще не скоро, и эту фору можно использовать на изучение языка, чтобы явиться в соседние земли уже в новом качестве.
        В идеале, конечно, лучше всего пустить деньги на прибыль, но это значило бы осесть в Альтаре. Да и не понимаю я ничего в бизнесе, чтобы отдавать свое богатство в чье-то дело. В земном-то предпринимательстве не разбираюсь, а уж в местном - тем более.
        С текущим же уровнем расходов я без проблем проживу целый год, не беспокоясь о куске хлеба. Однако одно дело бродить в одиночестве, и другое - водить за собой отряд. А без отряда я здесь сгину в одночасье.
        Встав на ноги, я покинул кабинет и направился в спальню. Опустившись на кровать, обнял спящую горничную и так и заснул, держа руку на ее бедре.
        Глава 8
        Снова я проснулся на рассвете в пустой спальне. Способность Реты оставлять меня по утрам незамеченной удивляла, хотя у нее наверняка куча обязанностей помимо согревания моей постели.
        Приведя себя в порядок, я собрался и покинул номер. Бегом спустившись по лестнице, едва не столкнулся со своей грелкой.
        - А завтрак? - удивилась Рета.
        - В городе что-нибудь перехвачу, - отмахнулся я.
        Горничная никак на это не отреагировала, и хорошо. В конце концов, я просто пользуюсь дьявольской способностью притягивать противоположный пол. Вряд ли кошкодевочка давала бы мне с таким энтузиазмом, если бы не мое наследие.
        За стойкой в приемной оказалась новая администратор, хотя мне казалось, они все тут и живут. Поздоровавшись со мной кивком, она поправила платье и вскинула брови.
        - Я могу чем-то помочь, уважаемый Дим?
        Я вытащил из кармана заранее взятый золотой и продемонстрировал его кошкодевочке.
        - Хочу обменять на серебро, - заявил, не выпуская кругляш из рук. - Где посоветуете это сделать?
        Она лишь на мгновение выдала свое удивление, но быстро вернула на лицо дежурную улыбку.
        - Я могу рассчитать вас, - произнесла администратор. - Тысяча серебряных монет за одну золотую. Стандартный размен, гарантированный кланами драконидов. Вам нужно будет расписаться за продажу монеты и получение денег.
        - Давайте бумаги, - согласился я.
        Это, выходит, золото выводят из оборота? Не размен, не обмен, а продажа. Интересно девки пляшут по четыре штуки в ряд. Этот мир не перестает подбрасывать вопросы, на которые я не успеваю найти логичных ответов.
        На столе появился бланк сделки, разделенный на два поля. В одном количество золота, в другом вырученного за него серебра. Естественно, здесь же администратор указала себя в качестве сотрудника гостиницы и меня. Последнее скопировала из книги вместе с датами пребывания.
        Зачем такой контроль правительства? Что за ним скрыто? Увы, эти вопросы пока что останутся без ответа.
        Как бы то ни было, а прочесть я смог все, что было написано. Память Райса подтягивала знакомые по звучанию слова, убирая непроизносимые символы, так что не зря я вчерашний вечер потратил. Но, конечно, скорость чтения все равно как в детском саду - сначала по буквам, потом уже из них складывал в уме слова. С учебником так же было, но там мне хотя бы Рета подсказывала.
        После того, как я прочел текст, администратор, все это время ожидавшая меня, начала отсчитывать деньги, вынимаемые из ящика стойки. Ничего сверхъестественного в таком хранении огромной суммы денег не было - замок-то на ящике магический. Не удивлюсь, если есть и еще какая-то, незаметная глазу, защита.
        Процесс пересчета затягивался. Разбитые на десятки стопки монет продолжали расти на столешнице, а я все ждал, когда же кошкодевочка закончит. К удивлению, считала она хуже меня, видимо, редко доставались подобные задачки. Это землянину XXI века ясно, что сто раз по десять равняется тысяче. Для местных это огромная проблема, она трижды сбивалась, однако торопить администратора я не стал, чтобы не заставлять считать снова.
        Наконец деньги были выданы, я расписался за них и, получив целый мешок серебра, вернулся в номер. Как-то не думал, что эквивалент золотой монеты будет столько весить. Кулек с деньгами грозил вот-вот лопнуть.
        Закрывшись в спальне, я вытащил сумку с кристаллами и пересыпал в нее разменянные монеты, оставив себе на расходы пятьдесят серебряных с медью. Оставшееся золото завернул в отдельный кошель и спрятал его за пазуху. На первое время мелочи хватит, а золото мне сейчас может понадобиться, остальное же лучше приберечь на черный день.
        Снова переложив вещи, чтобы самое ценное лежало внизу, я покинул номер и, уже не задерживаясь, вышел на улицу.
        Погода стояла солнечная и безветренная. Народа в этом районе было немного, хотя со стороны порта и доносился шум голосов, похожий на звук морского прибоя.
        В Альтаре было невозможно потеряться - черные шпили Гильдии Искателей служили отличным ориентиром, так что заплутать я не боялся. К тому же, не знаю, как ночью, но днем на улицах полно стражников, внимательно следящих за порядком, и всегда можно спросить дорогу, уж они свой город знать просто обязаны.
        Первым делом я отправился к воротам, через которые мы с Кори прибыли в Альтару. Комфорт комфортом, но сидящие на рабской цепи дьяволы - мой единственный шанс получить нужную информацию из первых рук. А без этого знания никакое умение читать не спасет: другие Герои никуда не делись и наверняка уже опережают меня по всем статьям.
        Чем ближе я подбирался к городским воротам, тем больше разного народа становилось вокруг. На одном перекрестке так вообще случилась типичная средневековая пробка - две телеги столкнулись боками, чуть в стороне валялось оторванное ударом колесо. Пара возниц, стоящих чуть поодаль, склонили головы, выслушивая полный гнева крик человека со знаком Шерронов. Клановый воин покраснел от злости, то и дело хватался за висящий на поясе короткий меч.
        Миновав столпотворение, я вышел на соседнюю улицу и снова услышал зовущий аромат свежих пирожков. Не став сопротивляться искушению, расстался с медной мелочью и минут десять просто наслаждался едой, пережевывая местный фаст-фуд и запивая его ягодным морсом.
        Хорошая погода и вкусная еда заметно улучшили настроение. Теперь, набив кишки, можно и о делах подумать.
        Конечно, я планировал не задерживаться в Альтаре, но пока еще время есть, нужно выжать из портового городишки все, что можно. И плененные дьяволы - один из пунктов измененного плана. Я же вообще не в курсе, как и кто ведет Игру за Колыбель, а эти ребята меня не просто ждали, они на меня надеялись. А это значит, дьяволы осведомлены куда как лучше меня.
        Разумеется, я мог явиться к ним еще вчера, но было бы странно столкнуться с Кориалис, явно положившей глаз на адского самца. Уверен, как только выдалась возможность, искательница тут же помчалась выкупать его. А мне ни к чему лишний раз светить свою новую природу и связь с дьяволами перед Гильдией Искателей, пока самого в рабство не продали.
        Ворота миновать было несложно: стражи на входе лишь покосились на меня, но особого внимания не удостоили - слишком заняты были досмотром телеги с сеном.
        Свернув к помосту с рабами, я довольно ухмыльнулся. Как и предполагал, один из двух интересующих меня лотов уже ушел с молотка. Дьяволица стояла на помосте в гордом одиночестве. Вокруг нее образовалось пустое пространство - так выставлять экзотику было разумнее. И почему-то запах серы стал сильнее. Хотя, наверное, это специфика расы - вместо запаха пота, попробуй постой несколько дней в одной позе с поднятыми вверх руками. Что ж, тоже способ привлечь внимание к диковинке.
        - А, уважаемый! - воскликнул подошедший торговец, заметив меня у помоста напротив дьяволицы. - Рад вас видеть! Я так понимаю, уважаемая Кориалис решила и вторую забрать?
        Улыбнувшись в ответ, я кивнул. Как и предполагал, Кори не удержалась от покупки. А тот факт, что в первую встречу мы были вместе, вполне ложится в идею, что я ее подчиненный.
        Асмодей был прав, лгать не нужно, достаточно умалчивать, пусть собеседник сам все себе объяснит, тогда и мне не придется изворачиваться.
        - Если не секрет, уважаемый, сколько вы взяли за самца? - спросил я, кося взглядом на колыхающуюся грудь смотрящей на меня с отвращением дьяволицы. - Меня, как вы помните, здесь не было, и с Кориалис на эту тему я не общался.
        Естественно, мы же больше не встречались! Но работорговец понял фразу по-своему.
        Потерев кончики пальцев на левой руке, он скосил взгляд на демоницу в цепях.
        - Я так полагаю, комплект из двух должен стоить дороже, - проговорил он. - Но, уверен, уважаемая Кориалис может рассчитывать на скидку в качестве демонстрации моей дружбы.
        - Мое дело простое, уважаемый, - с улыбкой развел руками я, - узнать, за сколько вы отдадите ее. Но даю вам слово, после того, как пойдут слухи, что вы поставляете разумных чудовищ вместо обычных рабов, спрос на такие ваши услуги возрастет. Возможно, после этого вы и вовсе перестанете торговать дешевыми рабами.
        И опять ни слова про клан. Я в нем не состою, с Кори встречаться также не намерен. А у кого купил, скажу всем и с радостью - пусть потом докажет, что я где-то в чем-то солгал. В конце концов, каждый в этой жизни сам за себя.
        - Так, уважаемый, какова будет цена? - стараясь вернуть разговор в нужное мне русло, вновь спросил я.
        В этот момент нас отвлек другой покупатель. Старый и тощий мужичок с седой бороденкой бесцеремонно влез в наш разговор, едва не пихая меня острым плечом, торчащим из-под тоги, в сторону.
        - Уважаемый Дан, я хочу купить моему сыну первую бабу, - заявил этот старпер. - Хорошую, дорогую! - при этом он потряс худющим кошельком, где хорошо если десяток медяков прозвенел.
        Я прямо видел, как с каждым произнесенным звуком дедовской речи глаза уважаемого работорговца тускнеют. Это и понятно: как любой человек, он заложник собственных амбиций. И только что он уже прикидывал, какой дворец себе отгрохает на продаже ручных чудовищ, а тут такое... Лицом прямо в грязь.
        - Да, конечно, - голос Дана звучал глухо, но все же вежливо. - Мой помощник подберет вам подходящую рабыню.
        Взмахом руки он подозвал с другого конца помоста своего более молодого родственника, во всяком случае, фамильное сходство угадывалось. Тот сразу же взял старика в оборот, уводя подальше от нас.
        Вообще, народа на невольничьем рынке было не так уж и много. Наверняка первый ажиотаж с появлением дьяволов уже шел на спад. Сейчас я заметил, что помост практически на две трети опустел с моего последнего визита, выходит, скоро будет новый поход за товаром.
        - Ничего, уважаемый, - бодрым голосом произнес я, - не долго вам осталось заниматься такими мелочными заказами.
        - Хотелось бы верить, уважаемый, хотелось бы верить, - вздохнул Дан. - Итак, как уже сказал, я продам вам девку со скидкой. За дьявола я взял десять золотых, и столько же возьму с вас за нее. А вы замолвите за меня словечко перед кланом Стеллер. Сделка?
        - Сделка! - подтвердил я, скрепив договор рукопожатием.
        По моему телу прошла легкая дрожь, но работорговец этого словно не заметил. А я сразу вспомнил слова Асмодея, сказанные еще на Земле.
        Ты выполняешь свою часть обязательств, и часть души смертного становится твоей. Предупреждая твои вопросы: дьявол не может лгать, но допускается умалчивание всей правды .
        Выходит, работорговец Дан только что продал часть своей души за мое обещание замолвить за него словечко, сам того не ведая?! Да это же чертов чит! Ну, то есть дьявольский рояль!
        Видимо, дурацкую улыбку на моем лице Дан принял за довольство от удачно выполненного задания. Впрочем, мне уже все равно, я вынес из нашей встречи даже больше, чем рассчитывал. И все, что мне теперь нужно для закрепления результата: встретиться с Кори и передать, что скоро у Дана будут новые монстры в продаже.
        Отсчитав десять золотых, я вручил их торговцу. Дан же взмахом руки подозвал нового помощника - невзрачного мужчину в просторном сером халате. Тот бросил на деньги пристальный взгляд, после чего кивнул своему шефу. Проверка подлинности?
        - Сейчас сделаем новую привязку ошейника, уважаемый, - сообщил мне работорговец, вынимая из-под отворота халата связку типичных для этого мира ключей - полосками металла с разноцветной инкрустацией. - Мой помощник может сразу настроить поведение этой бестии, если хотите. Конечно, я не сомневаюсь, что в клане Стеллеров и сами смогут, но вам ее все равно еще через город вести.
        - Спасибо, это будет полезно. Настройте сразу на максимальную свободу, а с запретами я уж сам разберусь, - кивнул, глядя, как Дан передает помощнику ключ с черной пластинкой.
        Сам я полез в сумку и вытащил один из трофейных плащей. Ни к чему всему городу знать, кто именно бродит по улицам Альтары. Как говорится, меньше знаешь - крепче спишь. Да и не видел я, чтобы кто-то по городу голых рабов водил, наверняка за это еще и штраф предусмотрен.
        Пока помощник что-то шептал на ключ, я и не обращал на него внимания. Но стоило ему закончить, как ошейник на дьяволице ярко засветился, и точно так же вспыхнул ключ от него. Длилось светопреставление от силы секунду, но до меня дошло моментально: это и есть местная магия.
        Однако осмысливать откровение было некогда: маг вручил мне ключ, и по моим глазам ударила еще одна вспышка, на этот раз слабее и короче.
        - Готово, - сообщил колдун, отходя в сторону. - На ключе и ошейнике есть три кристалла. Зеленый - полное подчинение, самый безопасный. Желтый - среднее ограничение. И красный, понятно, самый опасный вариант. Запомни, парень: запреты устанавливать нужно до того, как выберешь красный режим. Все понятно?
        Кристаллы действительно различались, но были такими мелкими, что впору промазать пальцем с непривычки. Сам ключ был плоским и по площади уступал даже спичечному коробку.
        - Ясно, - кивнул я, подходя ближе к своей первой рабыне. - На каком расстоянии действует ключ?
        - Чем ближе, тем лучше, - вставил Дан, с улыбкой глядя на меня. - И я имею в виду к себе. Не забывай, уважаемый, что это не обычная рабыня, всякое может случиться. Потому ключ держи у себя под рукой, а действует он с сотни метров.
        Снова кивнув, я подошел вплотную к дьяволице и прошептал ей на ухо:
        - Я запрещаю тебе отходить от меня дальше пятидесяти метров. Я запрещаю тебе говорить без приказа. Я запрещаю тебе вредить людям. Я запрещаю тебе вредить себе.
        И нажал на красную кнопку. Не знаю, чего я ожидал, но уж точно не того, что последовало сразу за этим.
        Дьяволица подпрыгнула и каким-то неведомым образом освободилась от цепей. Металлические кольца с грохотом посыпались на деревянный помост. Довольная произведенным эффектом, а именно - нашим полным обалдением от продемонстрированного трюка - она от души харкнула под ноги уважаемого мага и рассмеялась.
        - Так, своенравная, значит, - хмыкнул я, переключая режим на желтый. - Надень!
        Всучив ей плащ, я оглянулся на колдуна, но тот лишь довольно улыбался, разглядывая мое приобретение. Не удивлюсь, если идея захомутать монстров пришла именно ему, а Дан просто в качестве подходящего инструмента для эксперимента подвернулся. Но сейчас это и не важно.
        - Иди за мной, - приказал я, когда дьяволица справилась с затягиванием плаща по фигуре. - Уважаемый Дан, уважаемый...
        - Зул, - не переставая смотреть в глаза наглой рабыни, представился маг. - Меня зовут Зул, молодой воин.
        - А я Дим, - назвался в ответ. - Благодарю вас за помощь и продажу. А теперь нам пора. Рабыня, за мной!
        - Документ, - остановил меня жестом Зул, вынимая из складок своего плаща свернутый в рулон лист бумаги. - Когда доставишь новому хозяину, пусть впишет свое имя, остальное уже заполнено.
        Я принял бумагу у него из рук, и мы покинули рынок.
        По пути в гостиницу я прикидывал, что делать дальше. Точнее, в первую очередь боролся с проснувшейся жадностью. Десять тысяч серебряных! Да за такую-то цену я бы и сам отряд нанял! И не понятно, насколько покупка окупится. Пока шел на рынок, даже мысли не возникло, что могу ошибаться, и из местных дьяволов ни хрена полезного не выжмешь. Но теперь сокрушаться уже поздно - смахнув голову, по волосам не плачут.
        Дьяволица послушно шлепала босыми ногами по земле, держась в полуметре от меня. Будучи человеком просвещенного XXI века, далеким от магии, я по началу напрягался, ожидая бегства своего движимого имущества, и в итоге взял ее за руку.
        Ладонь у дьяволицы оказалась горячей, но сухой. А еще очень приятной на ощупь, настолько, что сразу же воображение нарисовало, как эта краснокожая девчонка будет смотреться на кровати.
        Пришлось замедлить шаг, а затем и вовсе остановиться, чтобы прочистить голову. Заметив мое состояние, рабыня хмыкнула из-под капюшона.
        Цыкнув на нее, я продолжил путь, и лишь оказавшись перед дверьми гостиницы, выдохнул с облегчением. Наваждение прошло, пока мы практически бежали по улицам, однако ни я, ни она даже не запыхались. И ладно я, мне удалось побатониться целый день, но она-то сутками висела на цепях. М-да, которые на поверку оказались бесполезны - вон как лихо она их порвала.
        Администратор вскинула голову, когда я вошел в холл гостиницы и дежурно улыбнулась.
        - Поздравляю с покупкой, уважаемый Дим, - нейтральным тоном произнесла кошкодевочка. - Мне передать Рете, что ее ночные услуги больше не требуются?
        - Нет, пусть приходит, - ответил я, чуть ли не силком таща дьяволицу к лестнице.
        А той вот прямо сейчас нужно было затормозить, чтобы рассмотреть висящие на стенах картины. Уже на первой ступеньке меня осенило.
        - Скажите, уважаемая, а можно ли через вас заказать место на корабле, уходящем из Альтары?
        Кошкодевочка снова улыбнулась, не переставая перебирать бумаги, в идеальном порядке лежащие на стойке.
        - Мы можем продать вам билет на дежурный рейс «Морского дракона». Это наш фирменный пассажирский корабль, идущий по стандартному маршруту: Альтара - Ностиг - Маркун - Шинос, - пояснила она. - Цена двухместной каюты всего десять серебряных монет за рейс из Альтары в Ностиг и также далее по десять серебряных. Корабль отплывает завтра на рассвете, я могу распорядиться, вам предоставят извозчика, доставит как раз к отходу судна.
        - Удобно у вас все устроено, - покачал головой в ответ.
        - Мы - лучшая сеть досуга в Империи Драконидов! - чуть вздернув носик, заявила администратор. - У нас есть все, что может понадобиться для полноценного отдыха.
        - Хорошо, тогда так и сделаем. Завтра утром я отбуду в Ностиг.
        - Я пришлю к вам Рету, она же продаст вам билет, - тут же теряя ко мне всякий интерес, сообщила кошкодевочка.
        А я потащил свою покупку наверх. За время наших переговоров с администратором дьяволица, кажется, даже не дышала лишний раз.
        Наконец я толкнул дверь в свой номер и впустил рабыню внутрь первой. Закрыв за нами на ключ, тяжело выдохнул.
        Вот теперь можно и расслабиться немного. До конца не верил, что все пройдет так гладко, не иначе вновь моя дьявольская удача сработала.
        Впрочем, сейчас это мы и узнаем. Подойдя к рабыне, я потянул тесемки плаща, и ткань тут же эротично рухнула на пол, обнажая алую кожу.
        - У тебя имя есть? - спросил я, отходя на шаг от своей покупки. - Я разрешаю тебе говорить.
        Она мягко улыбнулась и приоткрыла рот, демонстрируя длинные клыки.
        - Ты можешь называть меня Ада, наследник Дим, - соблазнительным голосом представилась она. - И тебе не нужен ошейник со мной. Ты - Герой Асмодея, значит, я выполню любой твой приказ. Скажи мне, чего ты хочешь?
        Она шагнула ближе, положила ладони мне на грудь и облизнула губы.
        - Вот как? - усмехнулся я, убирая ее руки с себя. - Я хочу, чтобы ты сходила в душ. А потом мы будем говорить. Долго говорить, Ада.
        - Как скучно! - прикусив нижнюю губу, фыркнула она, и тут же сделала новую попытку прижаться ко мне.
        - В душ, Ада, это приказ, - со смехом развернув ее спиной к себе, я шлепнул рабыню по упругому заду, направляя в сторону санузла. - Вперед!
        - А ты ко мне присоединишься? - обернувшись через плечо, она показала мне язык. - Да не бойся, я ж не суккуб, до смерти не затрахаю!
        И со смехом скрылась за дверью ванной. Я же опустился на диван и прикрыл глаза. Шум воды раздался практически сразу. А следом за ним - и знакомый стук в дверь.
        Глава 9
        Открыв дверь, отступил в сторону, пропуская Рету в номер. Горничная сразу же взглянула в сторону ванной, где шумела вода, но ничего по поводу моей покупки не сказала. Хотя сразу видно - администратор уже ее обо всем проинформировала.
        - Билет на завтрашний рейс, - произнесла кошкодевочка, протягивая мне клочок плотной бумаги. - Утром тебя будет ждать наш человек, чтобы доставить в порт.
        - Вот спасибо, - улыбнулся я, отдавая ей за него деньги. - На обед еще можно рассчитывать? Или все уже поели, и бедному гостю ничего не оставили перекусить?
        - На двоих? - как мне показалось, немного грустно уточнила Рета, снова оглядываясь на дверь ванной.
        - Думаю, можно даже на четверых, - с улыбкой сообщил я. - Нагулял аппетит, знаешь ли, пока по городу бегал. Да и рабыню нужно кормить. Как ни крути, теперь у меня есть кое-какая собственность, требующая внимания и ухода.
        - Я все поняла, - кивнула кошкодевочка. - Слышала уже о твоей покупке. Поздравляю с приобретением!
        - Спасибо, - кивнул я в ответ.
        - Наверняка она во всем будет лучше меня и выгоднее, - чуть тише и глуше закончила Рета, опуская голову.
        - Ты пойми, - взяв горничную за запястье, я поцеловал ее пальцы, - у меня есть долг. И он зовет меня в путь. Ты живешь здесь, у тебя есть свой угол в этом мире, а меня, как и любого настоящего мужчину, ведет дорога приключений.
        Ага, и когда-нибудь мне прострелят колено.
        - И там мне, вероятно, придется погибнуть. Это слишком опасно. А я не могу подвергать тебя такому риску, - говоря это, я погладил ее по щеке. - Но ты должна знать, что я всегда буду тебя помнить. И если судьба вновь сведет нас вместе, я всегда буду рад этой встрече, Рета.
        Нет, все-таки я мудак. Вон, как глаза у кошкодевочки намокли. Будто действительно успела влюбиться, и теперь провожает своего парня на войну. Даже немного совестно, но это пройдет. Как и эффект от воздействия моей дьявольской природы.
        - Береги себя, - она мягко ткнулась губами мне в щеку и выскочила за дверь.
        Потерев место поцелуя кончиками пальцев, я тут же выбросил горничную из головы. Много ли таких девчонок еще встретится, конечно, но в памяти действительно отложится только первая. Сейчас же нужно думать о других, куда более важных вещах, чем любовница, с которой провел пару ночей. Да и то - за деньги.
        Шум воды затих, и я подумал, что нужно будет попросить Рету помочь с одеждой для Ады. Но это, конечно, подождет. А пока и мои трофейные тряпки сойдут, чтобы никого не смущать.
        Когда Ада вернулась из ванной, благоухая какими-то сладкими цветами, я всучил ей свою запасную рубашку и штаны с ремнем. Без единого слова дьяволица облачилась и, по-хозяйски устроившись на диване, с любопытством наблюдала за мной.
        - Ну, так о чем говорить будем, наследник?
        Ответить мне не дал новый стук в дверь. Ада моментально побледнела, ее тело приобрело вполне человеческий цвет кожи, движением руки дьяволица спрятала рога, прикрыв их мокрыми волосами. И только глаза так и остались золотыми.
        Спрашивать, каким образом она так делает, я не стал. Потому что сам точно так же выгляжу, как человек, хотя у меня рогов нет и глаза вполне обычные. Остальные разговоры пришлось отложить на потом, тем более что есть действительно хотелось ужасно.
        Пока Рета расставляла чашки с едой, периодически бросая подозрительные взгляды на сидящую в кресле Аду, та в открытую улыбалась, наблюдая за горничной. В какой-то момент мне даже показалось, сейчас рабыня еще что-нибудь отмочит, но Ада вела себя на удивление пристойно. А в конце так и вовсе снизошла до благодарности.
        - Спасибо, - произнесла дьяволица. - Ты же Рета, верно?
        - Да, - тихонько ответила та.
        - Не переживай, Дим скоро вернется. Я прослежу, чтобы все с ним было в порядке. Мы хоть и далекая, но все же родня, - при этих словах она взяла чуть успокоившуюся горничную за руку и перешла на шепот. - Ты влюбилась в постояльца, но Дим - не он, только похож. И поэтому, когда ты выйдешь за дверь, ты будешь тосковать по совершенно другому человеку .
        Я не сразу понял, что происходит, просто растерялся от неожиданности, честно говоря. А когда Рета отстранилась от дьяволицы, заметил смущение на лице кошкодевочки.
        - Простите, уважаемый Дим, вы просто напомнили мне кое-кого, и я позволила себе лишнего, - произнесла горничная.
        Договорив, она пулей выскочила за дверь, красная от переживаний. Я же остался стоять с раскрытым ртом, чувствуя себя полным дебилом. Это же самое настоящее промывание мозгов.
        - А теперь к делу, наследник, - мгновенно растеряв всю веселость, Ада взялась за ложку и зачерпнула каши с мясом. - Игра за Колыбель уже началась, а ты совершенно к ней не готов. Даже голову девчонке не догадался запудрить.
        - Что это было, твою мать?!
        Ада хмыкнула, пережевывая еду. Указав мне рукой на кресло по другую сторону стола, дьяволица спокойно просунула палец под ошейник и легко дернула его. Кожа треснула, замок расстегнулся, и контролирующий артефакт просто упал дьяволице на колени.
        - Натирает, знаешь ли, - недовольно поглаживая шею, прокомментировала она. - Да ты садись, ешь, нам предстоит долгий разговор.
        Еще больше удивленный, я рухнул на кресло. Выходит, если она могла так легко его снять, все это время вокруг меня велась игра, о которой я даже и не подозревал. Не нравятся мне такие сюрпризы, я вообще больше люблю предсказуемость и стабильность!
        - Наш жрец увидел тебя, Дим, - словно прочитав мои мысли, заговорила Ада, вонзая острые зубы в кусок пшеничной лепешки. - Пришлось срочно отправляться на поиски, и что я вижу? Не наследник, а разочарование! Ни базовых знаний, ни умений их применять.
        - Да, Асмодей тоже так сказал, - рассеянно кивнул я. - То есть второй дьявол может освободиться так же легко?
        Ада сделала мощный глоток койи, и снова принялась за кашу. Похоже, время в рабстве у Дана было не самым сытным в ее жизни. Впрочем, сам я тоже всерьез проголодался.
        - У Адама другое положение, - заявила она. - Он сейчас твою подружку трахает, и как сыр в масле катается. Пока на нем ошейник, никто и не подумает, что Кориалис из древнего рода Стеллер никак не контролирует своего раба.
        - Но... - оторвавшись от еды, решил спросить я.
        - Зачем ему притворяться? - уточнила дьяволица. - Потому что он станет первой ласточкой. Видишь ли, Дим, Гильдия Искателей очень не любит, когда мы, монстры, разгуливаем на свободе по их территории. Знаешь, сколько стоит голова дьявола по их расценкам? Двадцать пять золотых.
        - Но Дан продал вас обоих всего за двадцать, - изумился я.
        - Ты совсем тупой? - фыркнула дьяволица. - Твой работорговец все это время был под нашим полным контролем. Иначе даже у твоей подружки не хватило бы денег на покупку.
        На некоторое время мы замолчали. Ада продолжала есть, отдавая должное местному повару. Я же задумчиво ковырялся в своей порции ложкой.
        - Это сейчас не важно, Дим, - отломив кусок от лепешки, заявила дьяволица, прервавшись. - Нам нужно срочно вернуться в Катмадан. Там наш жрец тебе все расскажет и объяснит, у меня же просто нет таких сил, как у вас с ним, и я могу лишь помочь с освоением общих для всех дьяволов вещей.
        - Погоди, притормози немного, - жестом остановил ее я. - Начнем с начала: расскажи, как Игра связана с Гильдией.
        - Гильдия охотится на нас, и отвоевывает у нас, родившихся здесь существ, наши земли. Ты, может, и не считаешь войну за собственную жизнь чем-то стоящим, но для нас, кого Гильдия Искателей и клан драконидов объявили тупыми чудовищами, она еще как важна.
        Ага, первая часть картинки сложилась.
        - То есть у дьяволов по факту два врага? - решил все же уточнить.
        - Надеюсь, остальные Герои такие же глупцы, как ты, - тяжело вздохнул Ада. - Глава драконидов тоже участвует в Игре. И точно так же будет искать и тебя, и других.
        - Но ему-то откуда обо всем этом известно? - удивился я.
        Нет, понятно, что заинтересованные личности наверняка должны быть в курсе, но глава империи как-то не входил в число этих заинтересованных лиц, по моему мнению. Как по мне, его уж точно не следовало просвещать по этому вопросу.
        - А как, по-твоему, возникает Колыбель? Впрочем, сейчас это не так уж и важно. Главное - добраться до Катмадана. Там ты какое-то время будешь в относительной безопасности. А пока расскажи, что ты успел сделать и понять за время, пока мы тебя не нашли.
        Что ж, похоже, придется рассказать о своих приключениях. Тем более помощь мне на самом деле совсем не помешает. И если мои способности повторяют возможности Ады, овладеть ими нужно было еще, что называется, вчера.
        - Ну, разобрался, как выигрывать в азартных играх, понял, что не пьянею и привлекаю женщин.
        - И это все? - вскинула бровь девчонка.
        - Завалил кашона и ликана. Нащупал собственное ядро, почему-то ярко-красное. Пару раз превращался в дьявола, но контролировать это превращение не научился. Кстати, как это делать?
        Ада залпом допила чашку с койей и отставила ее в сторону.
        - С тобой все даже хуже, чем я думала. Первое, чему тебе нужно научиться - это вызывать ту самую красную искру из ядра. Это в твоем случае не ядро, а твоя собственная сущность. Не магия, как ты по глупости решил.
        - Может, хватит оскорблять меня? - чувствуя нарастающее раздражение, хмуро ответил я. - Я и так уже понял, что ничего не знаю и не умею. Так, может, перейдем к конструктивному диалогу, пока я не выгнал тебя ко всем чертям и не занялся своими делами?
        Ада улыбнулась, развалившись на диване, и закинула ногу на ногу.
        - Ты ведь знаешь, что другие Герои будут так или иначе сталкиваться с тобой и отнюдь не захотят разойтись миром, Дим? - спросила она. - Ты понимаешь, какая власть на кону в этой божественной Игре?
        - Это ваша война, не моя, - покачал я головой в ответ. - Так что либо ты начинаешь думать, что мне говорить, либо можешь выйти прямо сейчас из этого номера и попытать счастья, прорываясь из Альтары. Думаю, даже до ворот ты не дойдешь без моего сопровождения. Гильдия очень обрадуется и твоему чудесному освобождению, и заодно посадит на кол твоего дружка. И на этот раз безо всякого масла, в котором он там катается у Кориалис в спальне.
        - Гордый, да? - рассмеялась Ада в ответ. - Вот такой ты мне больше нравишься, Дим! Ты думаешь, мы тебя на руках носить обязаны и в ножки кланяться? Дьяволы - отнюдь не тот народ, что станет преклоняться перед каким-то неудачником, по недоразумению ставшим Героем. Запомни: мы хоть и признаем, что ты выше нас, но это не значит, что будем перед тобой пресмыкаться. Дети Асмодея - твари гордые.
        - Пока не пнешь, не полетят, - кивнул я, поднимаясь. - Ладно, понятно все с тобой. Рассказывай, что там про ядро и превращение.
        Она налила себе еще койи из графинчика и принялась за объяснения. В целом выходило просто: сами по себе дьяволы колдовать не умеют. Но кое-какие сверхъестественные способности у нас имеются. В частности, очарование, продемонстрированное Адой на Рете. Также нас почти невозможно заколдовать самих, однако все же вероятность есть. Ко всему прочему способность менять облик тоже не является какой-то магией, а входит в стандартный набор. Но о ней, естественно, очень мало кто знает, а сами дьяволы по очевидным причинам не желают распространяться на эту тему.
        И тут на сцену выходит «плененный» Адам. Подчиняясь приказу, дьявол наплетет Гильдии с три короба. На носу мировая война, и подкинуть дезинформацию одному из главных врагов - слишком высокий соблазн, чтобы дьяволы от него отказались.
        Само превращение происходило по желанию, но только тогда, когда ядро достаточно сильно. И чем сильнее изменения, тем больше этой дьявольской маны нужно было потратить. В моем же случае все работает в обратном порядке. Мой человеческий облик - основной, а дьявольский пошел в нагрузку, когда Асмодей пробудил кровь Райса, дремавшую на протяжении поколений.
        - Главное запомни, Дим, чтобы как следует развивать ядро, ты должен постоянно использовать свои способности, - заявила Ада. - Дьявольская натура в тебе очень слаба, и тебе придется очень хорошенько постараться, чтобы ее расшевелить.
        - И много вас ходит по городам и весям в облике обычных людей? - спросил я, переваривая ее информацию.
        - Не очень. Есть замечательный способ опознать дьявола - у Гильдии имеются для этого свои маги, и они постоянно дежурят в каждом крупном городе.
        - Значит, такой есть и в Альтаре.
        - Конечно, именно поэтому тебе нужна была рабыня - чтобы я отводила от тебя подозрения одним своим присутствием.
        Что ж, интересно. Значит, компас будет указывать не конкретную цель, и Ада сработает в качестве отвлекающего маневра. Это можно будет использовать, но не сейчас, разумеется, однако в голове иметь нужно.
        - А ты не боишься, что этот самый маг определит, что вы не подчинены на самом деле, а только прикидываетесь?
        Ада пожала плечами в ответ.
        - Риск всегда есть и будет, Дим. Главное - уметь его определять. Мы хоть и достаточно падки на разные выходки, однако совсем не идиоты.
        Я кивнул, оставил еду в сторону и замолчал, переваривая информацию. Выходит, магом мне при всем желании не стать. Обидно, я бы не отказался от возможности поджарить пару задниц фаерболлом.
        - Теперь то, что касается очарования, - заговорила Ада, но ее прервал резкий и яростный стук в дверь. - Ты кого-то ждешь?
        Я не успел ответить. Кто бы ни был за дверью, терпение явно не входило в число его добродетелей.
        - Именем Императора немедленно открывайте! - проорал мужской голос, и грохот повторился снова. - Это приказ!
        Ада моментально подхватила ошейник и, вернув дьявольский облик, затянула кожаную полоску с кристаллами вокруг своей шеи. Я же посетовал, что оставил булаву в комнате.
        - Считаю до трех! - уведомил мужик за дверью. - Потом я выбью эту чертову дверь!
        - Уже иду, не ломайте чужое имущество! - крикнул я и быстро метнулся в комнату.
        Вооружившись, встал у двери так, чтобы при случае огреть вошедшего по голове и, бросив взгляд на сидящую в расслабленной позе Аду, провел ключом по замку на двери.
        В номер тут же ворвались трое бойцов с блестящими на груди золотыми жетонами Гильдии Искателей. Один из них, заметив оружие в моей руке, молниеносно утек в сторону и, вывернув мне запястье, выхватил булаву. Второй наставил арбалет в сторону Ады. Третий же обвел глазами гостиную и пошел проверять остальные помещения.
        - Что происходит? - спросил я, кривясь от боли в вывернутом запястье.
        - Молчать! - приказал тот, что держал дьяволицу на мушке.
        Сволочи. Не знаю, какого хрена произошло, но кто-то явно виноват в происходящем, и я с радостью оторву этому виновнику голову собственными руками, как только узнаю, что за ублюдок устроил мне маски-шоу в стиле средневековья.
        - Больше никого! - в гостиную вернулся тот, что проверял комнаты.
        В руках у него была моя сумка, набитая кристаллами. Он бросил ее на пол, и содержимое ручейком потекло на паркет, издавая веселый перезвон камней.
        - Ты смотри, какое богатство у этого ублюдка, - заявил искатель, пинком переворачивая сумку. - Немудрено, что купил нашу рабыню. Слышишь, червь?! Решил, раз знаешься с серебряным рангом, можешь себе позволить все что угодно?!
        Он в мгновение ока возник передо мной и ударил меня кулаком в живот. От боли у меня в глазах потемнело, я хватал воздух раскрытым ртом, а этот ублюдок добавил еще дважды, пока я не оказался на полу в позе эмбриона.
        - Дал сюда ключ от ошейника, червь, - поставив ботинок мне на голову, распорядился этот козел.
        Обезоруживший меня искатель споро перехватил мои запястья веревкой, не давая вырваться, и рывком поднял на ноги, заставив смотреть в лицо напарнику.
        - Ну?! - рявкнул главарь, зарядив мне с кулака в челюсть. - Долго мне еще ждать?!
        Перед глазами все поплыло, я вновь ощутил себя Райсом, которого с таким удовольствием забивали Кендалл и его прихлебатели. Не гнев, а обжигающая ярость заструилась по венам. Я моментально почувствовал, как охватывает огонь все мое тело.
        - Что за...
        Веревка на руках лопнула, стоило только развести их в стороны. Пинок ногой отправил главаря в полет. Я сместился в сторону, уходя от возможного удара сзади, и обернулся лицом к своему пленителю. Один удар, прошибающий грудную клетку, и я вытащил его сердце наружу.
        За спиной раздался хруст, а следом за ним - щелчок арбалета. Я обернулся на звук, но увидел лишь Аду, отбрасывающую разряженное оружие. Арбалетчик со свернутой шеей лежал на полу, а чуть в стороне, получив болт в левый глаз, застыл главарь этой шайки.
        Продолжая сжимать вырванное сердце искателя в руке, я оглядел поле боя, и до меня внезапно дошло, что ни на какой корабль мы уже не попадем. Из Альтары нужно срочно убираться, пока с нас не спросили за трех искателей золотого ранга.
        - А ты не так уж и бесполезен, - усмехнулась Ада, пинком переворачивая труп арбалетчика. - Собирай вещи, Дим, нужно срочно покинуть город. Кража кристаллов - это каторга. А убийство искателей - смертная казнь.
        Кивнув, я выпустил все еще теплое сердце из руки и пошел на подгибающихся ногах в комнату. Мой облик снова стал человеческим, но почему-то странное чувство отупения никак не хотело меня покидать.
        Кое-как собрав вещи, я вернулся в гостиную. Ада за это время успела переложить тела так, что теперь, на беглый взгляд, казалось, будто они сами друг друга перебили. Хотя вряд ли это выиграет нам много времени.
        - Идем! - махнула рукой она. - И молись, Дим, чтобы больше за нами никто не пришел, потому что если администратора я еще могу очаровать, то толпу искателей никакие мои способности не остановят.
        К нашему счастью, никого лишнего в холле не было. Я махнул рукой на какой-то вопрос дежурной кошкодевочки, а Ада сразу же взяла ее в оборот, накладывая свое очарование на работницу.
        Толкнув дверь, мы вышли на улицу и пошли в единственное место, где могли рассчитывать хоть как-то спрятаться. В черный лес за пределами Альтары. Похоже, как бы я ни хотел убраться с территории Шерронов, придется задержаться на землях Дакхи и Кендалла.
        Как мы миновали ворота, я даже не заметил, просто кто-то будто перемотал время, и вот мы уже входим в лес, пробираясь между гладкими стволами черных деревьев.
        - Ты в порядке? - спросила Ада, когда я в очередной раз запнулся на ровном месте.
        - Не знаю, какое-то отупение, ничего не соображаю, - признался я, останавливаясь посреди чащобы.
        - Теперь понятно, - выругавшись, сказала дьяволица. - Сядь, Дим, дальше мы не пойдем.
        - В чем дело-то? Что со мной?
        - Такое напряжение сущности тебя убьет, - пояснила она. - Нельзя черпать из своего источника, ты всегда должен иметь запас лишней силы, чтобы тратить ее, а не собственную. Иначе наступит истощение, и ты просто сдохнешь.
        Кивнув, я хотел еще что-то сказать, но тут мох бросился мне в лицо, и я отключился, проваливаясь во тьму.
        Глава 10
        Разбудил меня крик вороны. Открыв глаза, я уставился на черную птицу, сидящую на ветке в паре метров надо мной. Ворон пару раз мотнул головой, рассматривая меня то одним глазом, то другим, а затем переступил ближе к краю ветки и, каркнув на прощание, взмыл в воздух.
        Сквозь голые ветки, торчащие надо мной, как кривые пальцы, просматривалось яркое синее небо без единого облачка. Между деревьями с радостным свистом носился ветер, то и дело заставляя стволы покачиваться и скрипеть, как несмазанные петли.
        Чувствовал я себя совершенно нормально, никаких печальных последствий от пережитого обморока не ощущалось. Судя по всему, я даже проголодаться не успел, хотя, похоже, провел в отключке весь вечер и ночь с утром.
        Ады нигде видно не было. И у меня нашлось время спокойно подумать.
        Вторжение искателей в номер гостиницы явно было полным беспределом. К тому же еще и их личной инициативой. Но теперь, когда мы сбежали с места происшествия, инцидент перешел из разряда самозащиты в тройное убийство. И за него нас действительно могли бы казнить.
        Оставались, конечно, кристаллы, вызывающие вопросы. Заявить, что их принесли с собой погибшие гости, разумеется, можно, но у любого дегенерата возникнет закономерный вопрос: зачем искателям брать с собой компрометирующие улики на горячее дело? Ведь куда вероятнее, что я продал часть контрабанды, выручил за это деньги и на полученные средства купил рабыню.
        Кто станет слушать безродного, а тем более поверит, что деньги я получил от Кориалис? Да Гильдия собственноручно казнит меня раньше, чем дело вообще дойдет до выяснения обстоятельств. Это не Земля, тут у безродного сироты вроде меня никаких шансов отстоять свою правду перед законом.
        Поднявшись на ноги, я потянулся, разминая затекшие мышцы. Взгляд сразу же нащупал сумки, примявшие мох в метре от меня. Несложно было догадаться, что ручеек муравьев, вытекающий из незастегнутого клапана, проведал мои съестные запасы. Откинув крышку клапана, я в этом убедился. Куски некогда завернутого мяса теперь просто кишели маленькими рыжими грабителями.
        Выбросив облюбованные муравьями куски в сторону, я нашел флягу. На самом ее дне еще что-то булькало. Отвинтив крышку, я принюхался - вода.
        Осушив флягу, убрал ее на пояс - при случае наполню в местном ручейке, если таковой найдется. Дальнейший осмотр содержимого сумок показал, что запасов-то у меня и нет: пара окаменелых лепешек, горсть заварки и кошелек с разменянным серебром. Хотя с учетом статуса беглеца мне, скорее всего, тратить деньги будет просто негде.
        Впрочем, как оказалось, расширился выбор оружия. Вчера я ничего не соображал, даже и не помню, как вещи золотых искателей попали ко мне в сумку. Разряженный арбалет с креплением на прикладе с девятью болтами - надо полагать, десятый снаряд остался в глазу почившего главаря. Несколько метров веревок с оборванными концами - их я, освобождаясь, порвал сам. Шесть ножей под более широкую руку, чем моя. Один короткий меч. Ну и моя булава, естественно, имелась. Кроме того, две пары запасных штанов, сапоги ровно по моей ноге и две же рубашки, но это осталось еще от Кендалла.
        Закончив с осмотром своих богатств, я уложил все колюще-режущее на дно, сверху прикрыл тряпками. После чего, подумав, выбросил лепешки - есть их уже было невозможно, да и опасно, скорее всего. Чай заваривать просто не в чем - пока вчера тупил, собирая вещи, оставил котелок в комнате.
        Тяжело вздохнув, я закрыл сумку и водрузил ее на плечи, как рюкзак, продев руки в завязки главного отделения. Можно было, конечно, никуда не идти, а сидеть и ждать возвращения Ады, если дьяволица вообще объявится. Однако если мы остались на том же месте, где я отрубился, Альтара все еще слишком близко, и на мой след наверняка найдется, кому выйти. Пускай Ада и заговорила администратору гостиницы зубы, но записи в гостевой книге никуда не делись. Также работорговец Дан и его напарник Зул могут рассказать и как я выгляжу, и что именно делал и говорил. Так что в Альтару возвращаться нельзя ни в коем случае.
        Вытащив свою дубинку из крепления на поясе, я подбросил ее и поймал за рукоять. Действительно, никаких последствий от вчерашнего истощения не осталось. Что ж, и хорошо, что так.
        - И каков у тебя план? - с усмешкой спросила Ада, появляясь слева между деревьями.
        Я едва удержался, чтобы не засветить булавой ей между глаз. Но все же сдержал порыв.
        - Ты зачем подкрадываешься, жить надоело? - вместо ответа спросил я, вешая оружие на пояс.
        - Ты правда думаешь, что обычный человек сможет справиться с дьяволом, Дим? - рассмеялась она, запрокинув голову.
        От ее вещей, полученных из моих запасов, ничего практически не осталось. Из плаща дьяволица сделала накидку без рукавов, державшуюся на креплениях - на груди и под ней. Накидка практически ничего не скрывала, наоборот подчеркивала все достоинства девушки. А вот низ был явно найден где-то еще. Во всяком случае я не представлял, как бы она умудрилась сделать из обычных штанов нечто подобное.
        - Нравится? - Ада покрутилась на месте, давая мне возможность рассмотреть свою «рабыню» со всех сторон. - У твоей подружки в гостинице нашла, пока ты ходил там с видом ожившего мертвеца.
        - Не помню, - признался я. - А тебе действительно идет.
        - О, ты такой душка, Дим! - прикрыв рот ладошкой, кокетливо посмеялась она. - Знаешь, как сделать девушке приятно!
        Я усмехнулся, наблюдая за ее хвостом, появившимся из воздуха. Сама дьяволица снова приняла свой истинный облик.
        - Так каков план? - спросил я, отмечая, что в родном обличье ей даже лучше.
        Ада пожала плечами.
        - Нам по-прежнему нужно добраться до Катмадана, Дим, - заявила она. - Попутно буду тебя учить пользоваться своими силами, насколько это возможно. Будем надеяться, нам попадется какая-нибудь деревенька, где ты сможешь набраться сил. Иначе даже учеба тебя убьет.
        Я кивнул.
        - Так в какую сторону идти?
        - Катмадан расположен к юго-западу отсюда. И путь туда коротким не выйдет, нам придется не только пройти через земли Империи, а потом еще и миновать территорию диких племен.
        Я покрутился на месте, глядя вверх, но увидеть солнца не смог. Затем вспомнил, что можно ориентироваться по мху, но в какую он сторону должен указывать - не знал. Да, выживанец из меня еще тот. Помру в шаге от воды, не догадавшись заглянуть за ближайшие кусты.
        - Тогда веди, Ада, твой ученик последует за тобой, - кивнул я. - А то, боюсь, я даже не представляю, где мы вообще находимся.
        Дьяволица хмыкнула и махнула хвостом мне за спину.
        - Альтара в той стороне, Дим. Мы пройдем вдоль реки, не выходя к берегу, а потом воспользуемся бродом, чтобы перебраться через Альту.
        - Для неместной ты хорошо разбираешься в географии, - заметил я.
        - У меня было время узнать все, что нужно, пока носила ошейник, - пожала плечами та, отворачиваясь. - Ну, идем, что ли?
        И я пошел вслед за дьяволицей. Вокруг простирался все тот же лес из голых деревьев с кучей осыпавшихся листьев под ногами. Солнечному свету ничто не мешало пробиваться на землю, где проминался под сапогами зелено-бурый мох. На верхних ветках, которые и разглядеть-то толком было нельзя, пели птицы, совсем не опасаясь бредущих далеко внизу двуногих.
        Ничего не происходило, сам лес хоть и выглядел весьма необычно на мой земной взгляд, однако оставался местом мирным. Даже те встречи с местными жителями, что были у меня, не накладывали отпечатка на это ощущение. Так что спокойное продвижение способствовало размышлениям.
        Еще совсем недавно я жил вполне спокойной и размеренной жизнью, а теперь убиваю чудовищ и людей. И никаких сомнений у меня в действительности не возникает - как по мне, психически здоровый человек всегда предпочтет убить ближнего, чем самому умереть. Я не мессия, чтобы жертвовать своей жизнью во благо других, так что и нечего плакать по этому поводу.
        - Это нам еще повезло, что свидетелей твоего превращения не было, - заговорила Ада через полчаса хода. - Если в Гильдии узнают, что мы можем походить на обычных людей, очень многое может пойти не самым лучшим образом.
        - Однако ты сменяла цвет кожи перед визитом Реты, - припомнил я. - И одного этого факта наверняка хватит, чтобы кто-то достаточно умный предположил, что это не предел.
        - Об этом можешь не переживать, твоя горничная не скажет никому про мой цвет кожи, - заверила дьяволица. - Сама она не додумается, что это важно, а спрашивать никто не станет. Девочка в холле видела, что ты привел краснокожую рабыню, горничная видела рабыню в номере. Работорговец и маг также подтвердят, что я была куплена в истинном облике. Так что никому и в голову не придет задавать эти вопросы, ведь им достаточно понять, что гость в номере и покупатель уникальной рабыни - одно и то же лицо.
        - Ты слишком в этом уверена, - заметил я. - А ведь главная причина поражения в любой войне - недооценка противника. Может быть, дьяволы и гордый народ, но такая самоуверенность - это уже глупость.
        Ада усмехнулась.
        - Ну вот, мы и на шаг не продвинулись к Катмадану, а ты уже примеряешь на себя роль вождя.
        - Не нужно быть наследником Асмодея, чтобы пользоваться головой, - возразил я в ответ. - Если бы вы на самом деле были такими умными, какой ты хочешь показаться, вы бы уже правили миром. Однако, заметь, этого до сих пор не произошло. Смекаешь, к чему я клоню?
        - Хочешь сказать, что мы слишком глупы, чтобы победить в войне с драконидами? - фыркнула дьяволица. - Ну-ну, Дим. Я прямо-таки вижу, как мы завоюем весь мир, как только ты получишь власть над остальными дьяволами.
        - Мое участие в Игре вообще не подразумевает, что мне нужно в Катмадан, Ада, - заметил я. - Моя задача - пережить остальных Героев, только и всего.
        - И как ты их переживешь, если не умеешь пользоваться своими же способностями? Ты не думай, в этот раз ты еще легко отделался. Но каждый раз, когда тебе будет грозить серьезная опасность, ты будешь превращаться. А не умея контролировать свой истинный облик, ты быстро выжмешь всю свою сущность и просто сдохнешь.
        - Ну, так обучи меня, - невозмутимо ответил я, шагая след в след за собеседницей. - Ты сама говоришь, что базовые навыки у всех одинаковы, значит, и меня натаскать тебе вполне по силам.
        Ада резко остановилась, вскидывая правую руку. Я послушно замер, осторожно выглядывая из-за плеча дьяволицы.
        Впереди начинался пологий спуск, ведущий к открытой поляне размером со стадион. Зеленая высокая трава поднималась к солнцу, кое-где мелькали крупные бутоны разных оттенков. Над всей этой зеленью поднималось легкое марево, будто там воздух от жары плавился.
        - Не нравится мне это место, - заявила Ада, осторожно сдвигаясь в сторону, чтобы укрыться за стволом. - Давай-ка обойдем.
        Я ничего не ответил, просто последовал за своей провожатой. Поляна действительно оставила подозрительное ощущение чужого взгляда. Будто кто-то сидящий в этой траве наблюдал за окружающим лесом, выискивая добычу. А мне как-то не хотелось попасть на зуб местной росянке.
        Чтобы миновать подозрительную проплешину, нам потребовалось еще минут тридцать. Как только постоянно оборачивающаяся Ада перестала хмуриться, мне стало ясно, что мы удалились достаточно.
        - Так и что это было? - поинтересовался я. - Все-таки из нас двоих это ты специалист по сверхъестественной чертовщине.
        Мы прошли еще метров двадцать, прежде чем дьяволица заговорила.
        - Не знаю, - призналась она. - Я такого не видела никогда и не слышала о подобном. Но готова поставить свои рога - ничего хорошего там не происходит, и лучше убираться подальше, пока то, что там сидит, не решило выйти на прогулку.
        - Тут я спорить не стану, - заверил в ответ, продолжая шагать вперед.
        Мы шли без перерыва до наступления темноты. За это время мне удалось наполнить флягу в одном из ручьев, попадавшихся все чаще. А Ада ухитрилась поймать зайца - просто схватила его за уши, когда тот попытался удрать, и шваркнула головой об ближайший ствол.
        Место для ночлега долго выбирать не стали. Местность немного изменилась, и полян с источниками воды вокруг хватало. Влажный воздух немного давил на легкие после марш-броска, но был достаточно свеж. Так что в один момент дьяволица просто остановилась на небольшой полянке и скомандовала привал. К этому моменту у меня уже ноги отваливались. Кажется, ни Райс, ни я вместе взятые столько в жизни не прошли, сколько за один сегодняшний день отмахали.
        - Слабоват ты что-то, - видя мое состояние, усмехнулась дьяволица, бросая мне тушку убитого зайца. - Займись костром, я скоро вернусь.
        Она действительно оставила меня одного, направившись в ту же сторону, откуда мы пришли. У меня даже мысли не возникло, куда ее понесло на ночь глядя - в любом случае не похоже, что для нее любой местный обитатель может стать проблемой. Кори была права - люди куда как слабее других рас. Дьяволы же, похоже, находятся с обратной стороны и намного превосходят моих исторических сородичей. Во всяком случае за весь день Ада даже не запыхалась.
        Собрав хворост, я разжег костер и достал нож, разглядывая дохлого зайца. Свежеванием я никогда не занимался, так что начал с самого, как мне показалось, главного - перепилил шею зверька и принялся взрезать брюхо вдоль. Отделять шкуру получалось из рук вон плохо, но я особо и не заморачивался - в конце концов, горячее сырым не бывает.
        Отложенные отходы вместе с кишками я отнес подальше от огня - не хватало еще, чтобы к нам пожаловали любители падали. Там же на месте я помыл руки и нож, смывая кровь. От ледяной воды сводило пальцы, но вскоре я уже отогрел их у костра и вернулся к распотрошенному зайцу. Немного подумав, отнес его к другому ручью и там старательно вымыл на случай, если что-то попало из кишок на мясо, есть заячье дерьмо как-то не хотелось.
        Наконец, удовлетворенный проведенной работой, я уселся у костра, над которым медленно прожаривались расстеленные на решетке из веток куски дичи. На все про все по моим ощущениям ушло не больше часа, но после тяжелого дня усталость накладывала свой отпечаток.
        Ады все еще не было, и я уже начинал волноваться. С одной стороны, мне очень не хотелось, чтобы с ней что-то случилось, когда я сижу посреди леса хрен знает где и в случае необходимости даже не найду дорогу обратно или хотя бы к жилью. С другой - она ведь запросто могла меня здесь оставить намеренно. И не факт, что это будет благородная цель, вроде испытать себя наедине с дикой природой.
        Так что к тому моменту, когда дьяволица все же явилась, я уже был очень зол. И в первую очередь на самого себя за доверчивость. Мало мне было земного опыта, так теперь еще и местный твердил об одном: Ада хочет меня использовать и при первом же удобном случае кинет, не моргнув глазом.
        - Ну как, обживаешься? - со смешком спросила дьяволица, опускаясь на корточки перед костром. - Смотрю, и мясо приготовить успел. Это хорошо, а то я немного устала.
        Она протянула руки к огню и перевела взгляд на пляшущее пламя, думая о чем-то своем. Я же машинально погладил рукоять ножа, который держал в левой руке обратным хватом.
        - Так и где ты была? - спросил я, рассматривая лицо спутницы.
        - Устраивала теплую встречу нашим гостям, - улыбнулась она, демонстрируя острые клыки, и бросила мне под ноги связку медных жетонов. - Такие наивные ребята, эти начинающие искатели, - все с той же улыбкой сообщила Ада. - Думали, смогут незаметно подобраться ко мне и скрыться.
        - Ты всех убила? - уже догадываясь об ответе, все же спросил я.
        - Нет, одну для тебя оставила, - дьяволица махнула рукой в сторону, откуда мы пришли.
        В круг света, даваемого костром, вошла молодая женщина в кожаной куртке. Рассматривать я ее особо не собирался, по одним только ломаным движениям, как у марионетки, было ясно, что та полностью под контролем дьяволицы.
        - И что ты собираешься с ней делать? - спросил я, поворачиваясь к своей собеседнице.
        - Я? - изображая удивление, вскинула брови та. - Нет, Дим, делать с ней будешь ты. И под «делать» я подразумеваю все то, что только захочешь. Я же прослежу, чтобы девчонка никуда не сбежала, если у тебя не получится. А так - хоть плясать ее заставь, хоть песни петь, мне не важно. Главное, чтобы ты научился использовать контроль. В гостинице я бы для этого твою горничную подчинила, тем более девка оказалась достаточно восприимчива к очарованию.
        - Поясни, - все еще избегая смотреть на зачарованную искательницу, попросил я.
        Ада вздохнула и, уперев руки в колени, встала на ноги. Подойдя к зачарованной женщине, подтолкнула ее в спину. Затем приказала опуститься на колени перед костром.
        - Очарование работает не всегда, Дим, - начала говорить дьяволица, возвращаясь на место. - А и когда срабатывает, остается шанс, что у цели есть природная защита. Мы никогда это свойство не исследовали, но в целом - чем сложнее зачаровать цель, тем больше вероятность, что наведенное тобой развеется, как только ты перестанешь контролировать зачарованного.
        - И есть, я так понимаю, обратная сторона?
        - Да. Есть такие существа, кто наиболее подвержен очарованию. В основном это связано с личной симпатией и желанием самой цели. К примеру, твоя горничная хотела любви, ты ей понравился, одно к другому - и твоя суть сама по себе взрастила в девочке чувство привязанности. А я уже просто поправила акценты, и теперь твоя Рета будет сама поддерживать наведенное очарование. Я понятно объясняю?
        Я кивнул, готовясь слушать дальше, но Ада молча сняла мясо с решетки и вонзилась в него зубами. Дождавшись, когда дьяволица дожует, я уже хотел задать новый вопрос, но та меня прервала.
        - Ну, раз понятно, тогда вперед - зачаруй эту девку и заставь ее что-нибудь сделать, а я пока отойду, но ты знай, что если что - я за вами присматриваю.
        - А как же...
        - Я спрячусь и сниму свое зачарование, так что готовься, рада она тебе не будет, - со смехом заявила дьяволица и скрылась в темноте за пределами света.
        А через несколько секунд стоящая на коленях искательница заморгала, дернулась и, увидев меня, схватилась за пустые ножны. Ада, разумеется, заранее обезоружила пленницу, так что особой опасности она представлять не должна.
        Однако у жертвы имелось свое мнение на этот счет. Не придумав ничего лучше, она подскочила на ноги и бросилась на меня с голыми руками. Но в последний момент ее подвела собственная координация, так что я с легкостью ушел от захвата. Зайдя за спину искательницы, я сжал ее шею локтем и прижал к себе.
        - А ну, не дергайся! Живой ты отсюда все равно не уйдешь, так что слушайся, если не хочешь попасть на обед одной злой дьяволице. Либо сдаешься, либо умрешь, - прошипел ей на ухо, приставляя нож к ее спине так, чтобы она это почувствовала. - Выбор за тобой.
        К счастью, благоразумие одержало верх над гордостью, и жертва в моих руках заметно расслабилась. Ослабив захват, я позволил ей нормально вздохнуть, и подтолкнув к костру, приказал:
        - Посиди немного и отдышись.
        Она взглянула на меня вполоборота, но все же новых попыток наброситься не делала. И хорошо, несмотря ни на что, идея убивать всех встречных и поперечных мне совсем не нравилось. Пусть я и дьявол, но это не повод жрать младенцев. А сидящая перед костром женщина казалась мне именно младенцем - ни силы, ни особой ловкости. Наверняка это было ее первое задание, так что в чем-то искательнице даже повезло. Я, по крайней мере, если и убью, то не сразу, а какой-нибудь ликан уже бы завтракал ее кишками.
        Опустившись напротив, я нашел глазами ее злой взгляд.
        - Итак, девочка, как тебя зовут?
        Глава 11
        КВАРТИРА КОРИАЛИС В АЛЬТАРСКОЙ РЕЗИДЕНЦИИ ГИЛЬДИИ ИСКАТЕЛЕЙ. КОРИАЛИС И АДАМ.
        С тяжелым выдохом Кори рухнула на постель, с трудом переводя дыхание.
        От бешеной скачки, устроенной ей новым приобретением, сводило все мышцы. Каждая клетка измученного тела дрожала от долгого марафона удовольствий, и искательница не могла найти в себе силы, чтобы пошевелиться. Купленный дьявол заездил девушку досуха - в прямом и переносном смысле.
        Шли вторые сутки, как Кориалис заперлась в своей квартире вместе с покупкой и практически все это время она только и делала, что кричала от удовольствия.
        Сам раб спокойно покинул постель и встал перед окном, выглядывая на улицу. Дьявол Адам бросил на свою «хозяйку» самодовольный взгляд.
        Пока девчонка пыталась восстановить дыхание, свято уверенная в сидящем на шее монстра артефакте, Адам считал вероятности.
        Глупые дьяволы долго не живут, как и слабые. А потому, когда жрец Асмодея заявил, что первородный дьявол назначил наследника в Герои, Адам понял: не воспользоваться таким шансом нельзя.
        Само существование этого наследника доказывает, что смешение крови дьявола и человека не только возможно, но и прекрасно переживает целые поколения. Иначе никак не объяснить, откуда вообще мог взяться наследник. Единственный вариант: на заре Вторжения, которое здесь именуют Прибытием, один из дьяволов зачал ребенка с человеческой женщиной. И именно его потомок теперь будет сражаться за Асмодея в Игре за обладание Колыбелью.
        А там, где вышло у одного дьявола, второй справится не хуже. И теперь, пока похотливая Кориалис считает, будто ошейник магическим образом защищает ее от семени Адама, будущий отец нового бастарда и наследника ждал, когда процесс начнется.
        Выпив вина из стоящего на прикроватном столике графина, «раб» наполнил бокал и подал его своей «хозяйке». В определенной степени о девчонке придется заботиться. Но только до тех пор, пока она не даст потомства. В этом случае у Адама будет шанс победить там, где Дим, чьим бы бастардом тот ни был, однозначно проиграет.
        Да, такая война, что решил вести Адам, нацелена не на одно десятилетие, но дьяволы живут долго. А постепенно распространяя свое влияние через потомство, можно захватить власть куда проще. Когда все вокруг - потомки дьяволов, разговоры о других богах вовсе не уместны.
        Кори осушила бокал залпом и отдала пустую посуду своему приобретению. После подобного забега сил не было, зато она была совершенно счастлива. И теперь девчонку жег огонек любопытства: ведь не только дьяволы могут быть столь интересны в постели, хватает в мире и других монстров.
        В этот момент в дверь постучались, и хозяйке пришлось подниматься на ноги. Дьявол накинул ей на плечи халат и отступил в глубину спальни, чтобы лишний раз не провоцировать жителей резиденции.
        Искательница добралась до двери и, запахнувшись в халат, провела личным ключом по замку. Язычок щелкнул, позволяя гостю заглянуть внутрь буквально через щелку.
        Невысокий парнишка с небольшим конвертом в руках хлопнул глазами, разглядывая полуголую искательницу.
        - Чего тебе? - невесело спросила девушка, плотнее запахивая халат.
        - Я из гостиницы «Драконье логово», - заявил паренек, протягивая конверт. - Это вам велели передать лично в руки.
        Взяв посылку, искательница соскребла со стоящей рядом тумбочки несколько серебряных и, не глядя, вручила парню. А пока тот ошалело пялился на неожиданно свалившееся в руки богатство, Кори уже закрыла дверь и вскрыла конверт.
        - Ну надо же! - воскликнула она, прочитав послание.
        Уважаемая Кориалис из рода Стеллер! Уважаемый Дим сообщает вам и вашему роду Стеллер, что у известного вам лично работорговца Дана в скором времени появится и другой уникальный товар. А также напоминает, что данные услуги доступны по сниженным ценам только для вашего рода .
        Кори мечтательно улыбнулась. Не раз и не два девушки из сильных кланов заводили себе настоящий гарем. Но еще ни одна не могла похвастаться гаремом монстров! И Кориалис из рода Стеллер станет первой, кто сможет это сделать.
        И ведь престиж клана тоже вырастет благодаря этому. Знал бы отец, что его любимая дочь принесет роду такие новости, дважды бы подумал, прежде чем лишить ее права наследования!
        Бросив бумагу на стол, искательница вернулась в спальню к своему личному дьяволу.
        * * *
        ЧЕРНЫЙ ЛЕС НЕПОДАЛЕКУ ОТ АЛЬТАРЫ. ДЬЯВОЛ ДИМ.
        - Ну вот ты и научился зачаровывать людей, - подытожила Ада, глядя, как плененная искательница медного ранга изображает из себя змею, ползая по траве.
        Я кивнул, наблюдая за творящимся сумасшествием. Особо издеваться над девчонкой не хотелось. Потому ничего лишнего я ей не приказывал, хотя Ада и предлагала разные варианты.
        В конце концов все самое сложное сходилось в узнавании имени жертвы, после чего оставалось лишь как следует сосредоточиться, чтобы переломить волю цели.
        - Теперь прикажи ей забыть о произошедшем и уходим отсюда, - проворчала дьяволица. - Я бы предложила ее убить, но тут тебе решать, что и как делать.
        Я посмотрел на свою жертву. Нет, убивать ее не нужно. И так вижу, что ей идея выслеживать убийцу трех искателей золотого ранга казалась самоубийством, но и ослушаться девушка не могла.
        Опустившись на корточки перед ползущей жертвой очарования, я взял ее за подбородок и отдал новый приказ:
        - Ола, ты не искательница и никогда ей не была, - сообщил я, с легкостью проходя внутренние барьеры девушки. - Сейчас ты заберешь снаряжение и вернешься в Альтару. Ты устроишься на безопасную работу и будешь вести счастливую жизнь. А еще ты забудешь все, что с тобой здесь происходило.
        Отпустив подбородок девчонки, я поднялся на ноги и меня внезапно наполнила сила.
        Такое яркое впечатление едва не заставило застонать от удовольствия. Почувствовал, будто умирал от жажды в раскаленной пустыне, а теперь с разбега нырнул на дно оазиса. Волны блаженства накрыли с головой, и так же быстро втянулись в районе солнечного сплетения.
        Ола выпрямилась и, оглядевшись вокруг, рванула со всех ног в сторону города. Я же стоял, все еще наслаждаясь ощущениями.
        Зачем ломать девчонке жизнь? В этом нет абсолютно никакой выгоды. Она просто жертва обстоятельств, и винить ее за это нельзя.
        - Долго же они, - заметив мое состояние, фыркнула Ада.
        - Ты о чем? - все еще улыбаясь, спросил в ответ.
        - Когда мы уходили из гостиницы, я внушила администратору, чтобы та послала письмо твоей подружке из клана, - пояснила дьяволица. - Таким образом ты выполнил сделку с работорговцем.
        Я не стал скрывать удивления.
        - И это считается?
        - Конечно, - пожала плечами Ада, - я ведь велела сообщить все от твоего имени, как ты и договаривался с Даном. Так что поздравляю с первой исполненной сделкой, Дим!
        - Спасибо, - кивнул я, мысленно обращаясь к ядру.
        На этот раз вместо крохотной красной искры перед внутренним взором появился совсем маленький огонек, не больше горящей спички. Однако разница ощущалась такая, будто я мог горы свернуть одним движением брови. Но, естественно, пытаться тратить эту ману я не стал во избежание очередной потери сознания.
        - Чувство эйфории будет всегда? - решил уточнить я, когда мы уже стали покидать место ночевки.
        Моральная сторона получения части чужой души меня мало волновала. Как известно, жадность - грех, и Дан сам виноват в произошедшем. В отличие от Олы, у работорговца был выбор, и он выбрал неправильно. Да, в момент заключения сделки со мной его мозги оказались под влиянием Ады и Адама, но начав торговать другими разумными, лишая их свободы воли, он сам в этом виноват. В конце концов, это даже иронично: работорговец заставлял других страдать не по своей воле и в итоге сам лишился части души, находясь под контролем навязанной силы.
        - Почти, - ответила Ада, легко перепрыгивая через очередной ручеек. - С годами ощущение будет приедаться. Считай это естественным ограничителем, чтобы ни один дьявол не жил вечно.
        Какие знакомые слова. То же самое говорил Асмодей, рассказывая про неразвившийся рак у меня в легких. И опять не понятно, зачем такой ограничитель нужен. Кому невыгодно, чтобы жизнь, какой бы она ни была, заканчивалась?
        На ум, на самом деле, пришла лишь одна мысль. Если дьявол получает силу, отбирая части души у других, в какой-то момент он может сравниться с богом по силе. Так не потому ли дьяволы дохнут, что Асмодею не нужна конкуренция?
        - Главное не трать силу понапрасну, - напомнила Ада, продолжая уводить меня от Альтары. - Может статься, нехватка одной капли станет для тебя фатальной.
        Продолжая шагать за ней след в след, я почувствовал, что воздух становится тяжелее. Деревья попадались все реже, поляны мха стелились по земле. Ночное небо давало не так много света, но торчащие наружу белесые корни походили на оживших червей.
        - Болото, - резюмировал я, когда под ногой, проломившей слой мха, хлюпнуло.
        - Мы на него не полезем, - сообщила Ада, сворачивая левее. - Крепись, Дим, осталось недолго.
        После всплеска от выполненного контракта я усталости совершенно не чувствовал, так что лишь молча продолжил топать за дьяволицей.
        Справа от нас лес закончился окончательно, там раскинулось широкое темное поле воды. Над поверхностью торчали какие-то коряги, нещадно воняло гнильем, а в уши и глаза лезла мошкара. Пришлось прикрывать лицо рукавом, спасаясь от мелких насекомых.
        Свет звезд выхватил взметнувшуюся на грани зрения фигуру. Я успел заметить только мелькнувшие ноги, без всякого плеска вошедшие в болотную трясину. Но пока что неведомое существо оставалось далеко, и я поспешил нагнать дьяволицу, пока болотный обитатель не ринулся к нам на огонек.
        Вообще, как я уже не раз замечал, необжитые земли Империи драконидов как-то слишком уж населены всякими тварями. Взять хотя бы того кашона - неспроста же он появился практически в сердце территории клана Шерронов, наверняка их где-то целый выводок обитает. И так, подозреваю, не только с четырехрукими гигантами дела обстоят. Ведь должны чем-то кормиться Искатели, а их уж точно развелось немало, и каждому нужна добыча.
        Еще примерно через час пути болото осталось позади, а мы снова углубились в лес. Отсутствие мошкары не могло не радовать, но вместе с тем в воздухе отчетливо пахло чем-то едким, и я никак не мог определить, что это за вонь. Ада, по-прежнему шедшая впереди, замедлила шаг.
        - Что это за место? - спросил я, нагнав дьяволицу.
        Та предостерегающе шикнула на меня и принялась внимательно осматривать окружающий нас лес. На мой взгляд, ничего не изменилось: все те же голые черные стволы, все тот же мох под ногами. И даже уханье птиц в вышине звучит будто точно так же.
        - Ликаны, - шепотом объявила Ада. - И много.
        - Обойдем? - предположил я, вынимая булаву из-за пояса. - Одного я завалил, не такие уж они и сильные противники.
        - Поздно, - объявила дьяволица, смещаясь чуть влево, давая мне простор для замаха. - Они уже нас окружают.
        Словно в подтверждение ее слов, над лесом раздался торжествующий вой. С веток на головы нам посыпались перья и чешуйки коры, оброненные перепуганными птахами. В чаще тут и там мелькали горящие желтым огнем глаза на уровне человеческого роста. Запах стал сильнее, едва не выжигая глаза.
        - Готовься, сейчас нападут, - сообщила Ада, нервно взмахивая хвостом.
        - Эй, вонючие дворняги! - заорал я, ударяя дубиной по ближайшему дереву. - Вас мамка мыться не учила?! Кто здесь альфач, пусть выходит, я из его шкуры сделаю сидение для нужника!..
        Ада бросила на меня удивленный взгляд, но я уже двинулся в сторону ближайших кустов. Уверенность в собственных силах захватила меня с головой, я был готов рвать этих вонючих собак голыми руками, если понадобится. И был уверен, что у меня это получится. В конце концов, кто они и кто я?!
        Справа затрещали кусты, и на дьяволицу бросилась черная тень. Я не стал рваться на помощь, вместо этого отскочил назад, едва не запнувшись об торчащий из земли корень. Передо мной мелькнула вонючая пасть выскочившего ликана. Она с мощным щелчком сомкнулась в несколько сантиметрах от моего лица, и промахнувшаяся псина тут же скрылась в противоположной стороне.
        - А ну, стоять! - заорал я, размахивая булавой.
        Бросившись вдогонку за ликаном, я перелетел через поваленный ствол прямо в объятия оборотня. Его когти сорвали с меня рюкзак, а я, оттолкнув тварь булавой, тут же поспешил врезать по вытянутой морде, удерживая оружие двумя руками. Брызнула кровь, ликан взвизгнул, хватаясь за вспоротый нос, и тут же получил по пальцам. Его по инерции согнуло, и я воспользовался шансом, чтобы вогнать шип булавы в затылок врага.
        Ликан рухнул наземь безвольной куклой, оставив на моем оружии клочок черепа со скальпом. Я же прислушался к окружению и рванул на звуки борьбы.
        Выскочив на место, откуда отправился в погоню, заметил двух разорванных пополам оборотней и Аду, перехватившую руки третьего врага. Ликан скалил пасть и брызгал слюной, стараясь дотянуться до лица дьяволицы, но та умудрялась передавить его, сдерживая на дистанции.
        Не успел я вмешаться, Ада резко выпустила кисти врага и, подставив голову, вонзила в его шею рога на голове. Плеснуло красным, плоть с треском разошлась, и волчара с разорванной в клочья глоткой рухнул в кусты. Ада оглянулась на меня и тряхнула головой, сбрасывая ошметки с рогов.
        - Размялся? - с улыбкой спросила она, вытирая пальцем кровь с головы и облизывая ее. - Мы на их территории, Дим, придется постараться.
        - Я не против, - пожал плечами в ответ, осматривая поле боя. - Вот только я сумку уронил.
        Дьяволица улыбнулась шире, вынимая из внутреннего кармана накидки кусок ткани. Двумя движениями она протерла рога и выбросила испачканный обрывок в кусты, где тот и повис на ветках.
        - С тобой сходить?
        - Я так понимаю, нам все равно в ту сторону, - ответил я и первым пошел в сторону, где убил своего противника.
        Сумка нашлась быстро. К сожалению, одна лямка оказалась оторвана. Так что пришлось быстро переделывать рюкзак, меняя ремни. За это время Ада окончательно привела себя в порядок. И когда я закончил, никто бы не догадался, что дьяволица только что работала мясником и была залита кровью с головы до ног. Даже свой плащик она умудрилась оттереть.
        - Из тебя бы вышел отличный искатель, - сообщил я с улыбкой.
        - Ха! Да Гильдия просто разорилась бы, если б я вступила в их ряды! - рассмеялась та в ответ. - Но больше не убегай от меня далеко. Если я не смогу тебя прикрыть...
        - Я не маленький мальчик, Ада. Да и потом, женщина из нас двоих - ты.
        - Но я убила троих, пока ты гонялся за сколькими? Этот, - она ткнула пальцем в лежащий рядом труп, - и все?
        Пришлось соглашаться.
        - Ладно, как скажешь, идем дальше, - говоря, я закинул сумку на плечо и поправил ремни, чтобы она нормально держалась за спиной. - Сколько их вообще тут может быть?
        - Не знаю. Но все, скорее всего, будут нами недовольны. Ликаны очень трепетно относятся к своим территориям. Ты же слышал запах - по идее мы сами нарушили их границы.
        - Могли же и обойти? - хмыкнул я, наблюдая за вновь идущей впереди дьяволицей.
        Ее задранный кверху хвост раскачивался из стороны в сторону, как у готовой к прыжку кошки. Из-за этого плащ был задран выше, открывая вид на упругую задницу.
        - Мне же нужно тебя учить, - невозмутимо отозвалась дьяволица.
        - Мне определенно нравятся твои методы, - хмыкнул я, ощущая неутоленную жажду крови. - Сколько бы их ни было, пусть приходят.
        Однако следующие минут пятнадцать нам никого не встретилось. Я уже было решил, что мы миновали вражескую территорию, как впереди яростно взревели сразу несколько волков, выскакивая из кустов нам навстречу.
        Первые трое ликанов не стали дожидаться нашей реакции и бросились в атаку. Остальные пошли в обход, стараясь взять нас в кольцо.
        Мой противник взмахнул когтистой лапой перед моим лицом, но ухватил лишь воздух. Снизу вверх зарядив ему под челюсть булавой, я проткнул шипом ему глотку и потерял мгновение, чтобы высвободить оружие.
        Другой ликан прыгнул справа, повалив меня наземь. Ремень на булаве не позволил мне ее потерять, но нависшая надо мной тварь прижала лапами мои руки к земле и, поливая меня вонючими слюнями, распахнула пасть для укуса.
        - Пшел! - рявкнул я, перекатом сталкивая тварь с себя, и оказавшись сверху, всунул булаву ему в пасть, раздирая ее надвое.
        Новая тварь ударила когтями по спине, окончательно разрывая ремни на сумке, и я, так и не освободив застрявшую булаву, подхватил противника под колени. Рывок вверх и вперед - и ликан падает спиной наземь, удачно приземлившись на торчащий корень. Окровавленная деревяшка вышла из грудины ликана, и я бросился к оставленному оружию.
        Схватив булаву за рукоять, уперся стопой в глотку дохлого ликана и выдернул оружие вместе с нижней челюстью трупа. Стряхивать останки было уже некогда - пришлось отбиваться от нового врага прямо так.
        Получив по зубам, оборотень рванул в сторону, и я не стал за ним гнаться. Вместо этого в два шага достиг пытающегося добраться до дьяволицы ликана и от души ударил его в колено, с хрустом ломая тому лапу. Ликан взревел, оседая наземь, и острые когти дьяволицы моментально вспороли ему глотку.
        Я спокойно огляделся, осматривая поле короткого боя. Семь - один в нашу пользу. С нашей стороны пала смертью храбрых только моя сумка. К сожалению, располосовавшая ее тварь вскрыла кожу настолько глубоко, что содержимое теперь валялось снаружи. О том, чтобы спасти сумку речи уже не шло.
        - Вот твари, - выдохнул я, склоняясь над ней.
        - Ничего страшного, - вытираясь от крови, прокомментировала Ада. - Зато ты теперь точно будешь знать, что ношу нужно бросать перед боем, а не оставлять за спиной.
        Я недовольно взглянул на свою учительницу и усмехнулся. Деньги и кристаллы весили порядочно, и утащить даже их я не смогу. В первой же стычке придется от чего-то отказаться. Тащить и дальше такую гору барахла тоже нереально, придется импровизировать.
        - В таком случае как насчет того, чтобы взять у меня часть кристаллов в качестве оплаты за учебу?
        - И зачем они дьяволу, который не способен колдовать? - усмехнулась Ада, продолжая стирать кровь с одежды.
        - Помимо того, что они красивы сами по себе, они еще и дороги.
        - Я не дура, Дим. Кристаллы ты продать не сможешь никогда. В Империи драконидов никто не торгует кристаллами, а в наших землях они просто никому не нужны. Так что ты зря таскал всю эту груду. Нравится внешний вид? Возьми парочку на память, и уходим.
        Пришлось сжать зубы и согласиться. Разорванная сумка так и осталась лежать на месте вместе с одеждой и оружием. Себе я взял только серебро и о своей идее обменять на него золото уже начинал жалеть. Но кто знал, что все так обернется?
        С чувством глубокой жалости к себе я в последний раз обернулся на оставленное барахло и пошел вслед за Адой, уже скрывшейся за деревьями. Нужно во всем видеть свои плюсы, в конце концов, сам недавно утверждал, что жадность - грех.
        Глава 12
        Остановились мы только перед рассветом, заняв очередную поляну с ручьем и раскидистым местным дубом - настоящим гигантом от мира растений на фоне остальных. Конечно, это мог быть и не дуб - на вид, как всякий нормальный житель города, я определю только березу да елку, и последнюю от сосны отличу только зимой.
        Порода деревьев сменилась принципиально, теперь над нашими головами смыкались полноценные кроны, на стволах появилась привычная для моего взгляда кора. Местами на деревьях имелись наросты грибов, а под ногами появилась настоящая зелень, а не только один мох.
        - Ты больше не человек, - продолжила лекцию Ада, опускаясь напротив меня с шампуром из ветки в руке. - Ты теперь дьявол, Дим. А это значит, что помимо способностей, ты приобрел силу, скорость и выносливость. Простой неподготовленный человек не сможет справиться с тобой, если ты, разумеется, сам ему не позволишь.
        После ее слов я сам почувствовал, насколько теперь крутой и мощный. От попаданий моей дубинки, конечно, головы врагов еще не лопаются, но серьезный удар я уже нанести могу. Теперь, по крайней мере, ясно, почему я с такой легкостью справляюсь с местной мелочью.
        - Но тренированный уже доставит проблем, - тут же спустила меня с небес на землю дьяволица. - Так что тебе еще нужно многому поучиться. Не переживай, впереди у тебя столетия на обретение опыта. Если ты, само собой, победишь в Игре.
        - Оптимистично, - кивнул я, пережевывая пойманного спутницей зайца.
        В этот раз добыча была куда крупнее - целых три тушки на двоих. Настоящий пир, можно сказать. Да и как правильно разделать зайца Ада мне на этот раз показала, заявив, что предыдущий опыт был просто отвратителен.
        - Чем сильнее твоя дьявольская сторона, тем сильнее ты сам, Дим, - продолжила наставления Ада, помахивая куском мяса у меня перед лицом. - В мой самый плохой день одна я выстою против десятка обычных людей. Ты не совсем полноценный дьявол, тебе сложнее.
        - А та легкость, с которой я убиваю, - спросил свою наставницу, пока она выбирала новый прут с мясом, - тоже от дьявольского наследия?
        Дьяволица пожала плечами, вонзая зубы в чуть подгоревшее мясо. Прожевав, запила и, наконец, заговорила.
        - А что такого плохого в убийстве? - спросила Ада. - Весь мир держится на смерти. Есть те, кто может убивать, и те, кого могут убить. Как по мне, лучше принадлежать к первым, чем ко вторым. Молодые дьяволы обычно несдержаны, не умеют дозировать силу. Как ты, например, против того искателя. Все эти яростные вырывания сердец - красиво, не спорю, но глупо. Гораздо проще было свернуть ему шею.
        Я откусил мяса, с наслаждением вдыхая аромат. Конечно, нормально приготовить зайца все равно не получилось, но дареному коню в зубы не смотрят. Правильный шашлык подразумевает хотя бы наличие специй, маринада. Нашей специей могла стать только зола, а единственный маринад - вода из ручья. Но все равно получилось чертовски вкусно, голод лучшая приправа.
        - Но мы заболтались, - подвела черту Ада, вытирая пальцы об траву. - Пора двигаться в путь, Дим. Катмадан сам к тебе не приблизится.
        Кивнув, я затушил практически догоревший костер водой из фляги. Наполнив ее в ручейке, повесил на пояс и тронулся вслед за ожидавшей дьяволицей.
        Солнце медленно поднималось, расцвечивая небо, практически незаметное за кронами деревьев. Воздух потяжелел, запах прелой листвы поднимался над землей, вместе с тем заметно свежея. Идти было приятно и легко, тем более после потери тяжелой сумки ничего не давило на плечи, а сытый желудок хоть и призывал прилечь отдохнуть, чтобы жирок завязался, но не протестовал против продолжения пути.
        - Чем дальше мы забираемся от городов, тем меньше заметны следы цивилизации, - заговорила Ада, шагая в метре от меня. - До Вторжения этот мир был прекрасным диким местом, и населявшие его довольно легко уживались друг с другом. Без войн, конечно, не обходилось, но еще никого не истребляли поголовно, пока не началось Вторжение.
        Мы внезапно оказались посреди широкой долины, лишенной деревьев. По всему периметру торчали вросшие в землю древние разрушенные строения. Руины напоминали обычный город, ничем не отличающийся от той же Альтары или Дейвена. Однако я уже догадывался, что сказанное дьяволицей было произнесено не просто так. Она специально вела меня к этому месту, желая показать и рассказать какую-то поучительную историю.
        - Кто здесь жил? - спросил я, не выходя из-под сени деревьев на открытое пространство.
        - Это город ликанов. Еще до того, как они одичали и превратились в тупых зверей, неспособных даже примитивное оружие сделать, - ответила Ада. - Здесь мы остановимся до ночи.
        - А ты не боишься, что бывшие хозяева могут заявиться на историческую родину? - спросил я, подозрительно осматривая разрушенные строения.
        Окажись в этих развалинах отряд привидений, я бы не удивился. А еще - здесь наверняка найдется достаточно мест, идеально подходящих для засады. И можно только гадать, что здесь на самом деле было и кто на самом деле есть. Естественно, пока этот кто-то не схватит тебя за задницу.
        - Это очень вряд ли, - хмыкнула Ада, уверенно шагая на открытое пространство. - После ликанов здесь обитали все кому не лень. Но после нескольких рейдов Гильдии Искателей конкретно этот город опустел. Селиться здесь опасно, а переждать несколько часов - вполне сойдет. Мародеры сюда тоже не заглядывают - все, что было можно, уже растащили.
        Мы вошли на то, что некогда было улицей. На каменных обломках стен еще оставались следы живописи: наполовину стертые рисунки, похожие на детские. Во всяком случае, на высоте роста пятилетнего ребенка. Примерно так же у нас на асфальте мелками изображают дом, солнце, маму с папой. Никаких кровавых историй о добытом мамонте или ужасных жертвоприношениях, обычное разрушенное селение. В большинстве сохранившихся мест на камне остались и следы вандализма. Колыбель не доросла до граффити, но нарисовать мужские органы это не помешало. Хватало и надписей в духе «здесь был Вася», с учетом местных имен, разумеется. Перемести эти развалины на Землю, и никто не усомнится, что город пострадал от войны.
        - Искатели очень постарались, чтобы от наших городов и стран остались только вот такие места, - указывая острым когтем на руины, сообщила Ада. - Конечно, у них своя правда, и это на самом деле обусловлено желанием драконидов захватить и подчинить себе весь мир, но нам от этого не легче.
        Я кивнул, не зная, что ответить. Говорить, что мне жаль? Так это не правда. Война - она везде война. Геноцид тоже издревле известен, ничего удивительного в нем нет. Может быть, я бы и посочувствовал погибшим и их семьям, но с тех пор уже уйма лет прошла, сами хозяева городка давно одичали, если верить дьяволице, растратив последний разум. Им от моего сочувствия ни холодно ни жарко.
        - И много где драконидам удалось?
        - Много, - кивнула Ада. - Считай, вся территория, которая сейчас принадлежит Империи - это чьи-то бывшие земли. Где-то завоевали ликанов, откуда-то выдворили минмиров. Все нынешние города Империи раньше принадлежали нам. Разумеется, и среди нас, первых детей этого мира, хватало безмозглых тварей, как те же гарпии, например, однако и разумных было много. Часть из них живут за границей Империи и периодически устраивают набеги на ее земли.
        - А что же дьяволы? - спросил я в первую очередь, хотя больше подмывало поинтересоваться, кто такие эти минмиры.
        - Наша власть когда-то простиралась на весь материк, - не скрывая гордости, сообщила дьяволица. - В свое время дьяволы практически правили этим миром. Наши отряды демонических армий принуждали к подчинению особо буйных, если это требовалось. Но в основном все решали сами местные жители, и о существовании дьяволов в некоторых уголках даже не догадывались.
        Надо полагать, лишь потому, что самим дьяволам до этих уголков дела не было. Если она хотела надавить на мою жалость - то нет, не вышло. Хотя за краткий экскурс в историю, конечно, спасибо большое, но, как говорится, доверяй, но проверяй.
        Вполне очевидно, что мы пришли на эти руины неспроста. Как минимум, они должны были меня впечатлить, чтобы я набрался праведного гнева, воспылал жаждой мести к проклятым драконидам. Как максимум - сам загорелся идеей занять место дракона после его убийства. Но дитя XXI века давно не ведется на пропаганду. Как текущей власти, так и оппозиции. Тем более - оппозиции, купленной с потрохами.
        Дьяволы правили миром? Да, конечно, держите карман шире! Будь это правдой, никакие дракониды не согнали бы их с трона. Просто потому, что на свою защиту сюзерен созывает в первую очередь не соседних королей, а собственных вассалов. И, исходя из рассказа Ады, именно такая феодальная система и была реализована до Вторжения.
        А если бы дракониды были настолько сильны, что буквально выдавили и вырезали всех врагов на земле своей Империи, уничтожить оставшихся в одиночестве дьяволов им не составило бы особого труда. Так что в эту слезливую историю о падении великих дьяволов я не поверю ни на грош.
        Мы прошли с квартал, судя по развалинам, и Ада свернула в сторону. Очевидно, что она точно знала, где нам следует искать убежище. Хотя я бы прекрасно шел и днем - запаса сил после всплеска хватало.
        Миновав еще пару разрушенных домов, дьяволица свернула вглубь руин, на мой взгляд ничем не отличающихся от предыдущих.
        Сквозь каменный пол давно прорвалась зелень, в одном из углов даже обосновалась лоза, ловко пустившая ветки между дырами в кладке. Некогда бывшие крышей камни рухнули внутрь дома и уже основательно поросли мхом. Не похоже, что здесь часто бывали гости.
        Ада обошла груду булыжников и, наклонившись к самой земле, принялась ощупывать траву под ногами. Зацепив пальцами проржавевшее кольцо, дьяволица заметно напрягла мышцы рук, сделала резкий вдох и тут же на выдохе оторвала крышку подвала от земли. Петли давно сгнили, изнутри потянуло сыростью и плесенью, но Аду эти запахи не смутили. Отложив крышку в сторону, она первой сунулась по каменной лестнице вниз.
        Мне не оставалось ничего, кроме как следовать за ней. Да и стало интересно, черт возьми, что же там за бункер такой. Во всяком случае, не подпол с соленьями же заинтересовал мою спутницу?
        Короткий спуск привел нас в темное помещение. Нащупав на стене что-то, Ада щелкнула огнивом, и небольшая лампа, установленная на крохотном выступе, загорелась, разгоняя мрак подвала.
        - Ну, тебе удалось меня удивить, - признался я, осматривая оружейный склад, где мы оказались. - Я думал, здесь все давным-давно стащили.
        Ада хмыкнула, проходя между рядов копий и мечей, выставленных на подставках. Я на секунду оглянулся на лестницу, подумывая, не следует ли закрыть вход в подвал, но потом решил, что дьяволица наверняка лучше знает, и оставил все как есть.
        Сам подвал был длиной метров пятнадцать и еще десять в ширину. Ровные ряды оружейных подставок тянулись длинными рядами вдоль помещения. Чего тут только не было! Наверняка можно вооружить этим арсеналом маленькую армию. Населения в Колыбели не так много, вряд ли в ходу большие отряды.
        - Где-то здесь, - пробормотала Ада, углубляясь в противоположный входу угол.
        - Я даже спрашивать не стану, кто это все складировал и для какой цели.
        Ну, а зачем задавать риторические вопросы? Ежу понятно, зачем создавать оружейный склад в нескольких часах пути от крупного города. Если и не своими руками, так через подставные лица, но явно планируется вспышка насилия в ближайшем крупном населенном пункте.
        Мысль вооружиться чем-то вдобавок к моей булаве я задвинул куда подальше. Любой дурак из местных с мечом в руках уделает меня один на один. Люди здесь с детства учатся, за какой конец меча браться. А я только и гожусь, что дубиной махать.
        Потому осмотрел, насколько позволял тусклый свет лампы в руках дьяволицы, стойку с дробящим оружием. Понравился мне вариант молота, скрещенного с киркой. Кувалда весом килограммов двадцать пять навскидку, удар таким дрыном должен быть серьезный. Вот только оружие это двуручное, во-первых. А во-вторых, я сам охренею им размахивать, несмотря на дьявольский рост физики. Одноручные же образцы дубин либо повторяли мою булаву, что указывало на стандартизацию производства, либо представляли собой обыкновенные толстые ветки, обитые железом.
        Следующими я осмотрел доспехи. Ничего нового на этом стенде не нашлось, все то же самое я уже видел на улицах Альтары, разве что тут имелись разные размеры. Например, вот эту клепаную кожу можно было бы натянуть на кашона, и то не факт, что она бы не висла на нем, как скафандр на червяке.
        Нашлись здесь и арбалеты, и луки. И если в первых я еще хоть что-то понимал ввиду их схожести с огнестрельным оружием, то вторые были для меня просто палками с леской, лежащей у каждого отдельно. Красивыми, вычурными, но палками. А вот маленький арбалет, взводящийся небольшим воротом, прекрасно умещающийся в руке, мое внимание привлек. Наверное, с таким в свое время рассекал по Сиале Гаррет-тень.
        - Ага, вот оно! - воскликнула из своего угла Ада, и я, отложив арбалет, поспешил к ней.
        С грохотом открылась крышка обитого металлическими полосами деревянного сундука. Внутри, присыпанные опилками, дружными рядами стояли крохотные пробирки на один глоток, закрытые невзрачными пробками. Штук двести в сундуке их точно поместилось, так как дьяволица разгребла опилки, вынимая запасы с самого дна.
        - И что же это такое? Зелье магической силы? - хмыкнул я, разглядывая синюю жидкость в одном из пузырьков.
        Нет, я, конечно, все понимаю, но зачем мне усиливать ману, если колдовать я неспособен от природы? Сама Ада, однако, выглядела крайне довольной, будто до последнего сомневалась, что эти зелья тут вообще будут.
        - Можно сказать и так, - произнесла дьяволица, забирая емкость у меня из рук. - Настойка иллюзорного мастерства! - объявила она, продолжая набивать пузырьками карманы.
        - Поясни, - скривившись от пафоса, с которым проговорила это Ада, попросил я.
        - Одна маленькая доза этой настойки позволяет на короткое время усилиться в несколько раз, - последовала моей просьбе дьяволица. - Твое тело, как и любое другое, рассчитано на большее, чем ты можешь использовать без опаски навредить себе. Это зелье снимает такие ограничения.
        Скрытые силы организма? Вроде того, когда мать поднимает машину, под которую попал ее ребенок? Сдается мне, побочных эффектов от такого стимулятора больше, чем от электрического стула.
        - А разве употреблять такие вещи не опасно? - решил уточнить я, прежде чем меня заставят это пить.
        В том, что наставница решит накачать меня подобной дрянью, я не сомневался ни секунды. В конце концов, это может ускорить выполнение ее прямой задачи - натаскивание меня до уровня обычного дьявола.
        - Конечно, опасно, - улыбнулась Ада, закрывая сундук. - Но мы не будем с тобой его пить постоянно. Только в самом крайнем случае и не больше одной порции в сутки.
        - Почему? - пока есть такая возможность, следует заранее уточнить все важные детали.
        - Иначе я не ручаюсь за твое здоровье, Дим, - пояснила та. - Как ты догадываешься, не умея распределять силу даже сейчас, под настойкой иллюзорного мастерства ты скорее порвешь себе все связки и сломаешь кости, чем победишь в бою. А потому я дам тебе выпить его только один раз, чтобы ты знал, через что тебе предстоит пройти, и на время действия настойки ты будешь делать только то, что я тебе скажу. Я знаю, на что способно тело дьявола, а ты и малейшего понятия не имеешь, поэтому только под моим контролем. Кроме того, каждый раз после окончания эффекта настойки твое тело будет... скажем так, испытывать дискомфорт.
        - И как долго будет действовать этот очаровательный напиток? - с сомнением в голосе поинтересовался я.
        - Одну минуту, - ответила наставница. - После этого начнется откат, который неминуемо приведет к потере сознания. Если пить чаще раза в сутки, организм начнет привыкать к настойке, и эффект отката станет с каждым разом откладываться все дальше, пока ты просто не умрешь от истощения. В данном случае потеря сознания служит защитой.
        - И мне нужно будет пить эту дрянь прямо сейчас?
        Ада покачала головой в ответ.
        - Нет, лучше сначала убраться подальше отсюда, а потом уже пробовать. Та группа медных искателей пропала, и теперь Гильдия знает, в каком направлении мы ушли, значит... Думаю, уже к вечеру они будут здесь.
        Я тряхнул головой, подбирая слова.
        - Тогда какой смысл нам оставаться здесь на весь день?
        Дьяволица повела меня к выходу, не отвечая. Недовольный, я поднялся вслед за ней и прикрыл глаза от яркого солнца, выбравшись из оружейной. Оглядевшись по сторонам, ничего нового не заметил, а вот Ада замерла у остатков входного проема.
        Хвост дьяволицы нервно задергался, сама она сместилась в сторону, чтобы каменная стена, поросшая зеленью, служила укрытием. Я же притаился за грудой камней, оставшейся от крыши.
        С минуту ничего не происходило, и я уже решил, что Аде показалось, но вскоре до нас долетели обрывки чужого разговора. Что ж, дьяволица была права, новый отряд действительно прибыл в руины ликанского города. Вот только не к вечеру, а уже к обеду.
        Осторожно высунувшись из своего укрытия, я рассмотрел идущих мимо нашей улицы искателей. На этот раз их было три группы, и каждая прочесывала свой участок руин.
        А еще все они были бронзового ранга.
        Глава 13
        Ближайшая к нам пятерка искателей целиком состояла из крепких мужчин за сорок. Помимо бронзовых жетонов, болтающихся на груди каждого, особо они ничем не отличались от рядовых граждан Альтары. Разве что движения выдавали в них немалый опыт подобных поисков.
        Говорили они на отвлеченные темы, при этом стараясь не шуметь, отчего голоса звучали так, будто отряд проходит дальше, чем на самом деле. При этом в диалоге участвовали только двое, идущие в центре. Остальная команда держалась на расстоянии метров десяти.
        У каждого на левой руке висел небольшой треугольный щит. Справа на поясах - короткие мечи. Но в данный момент вся пятерка вооружилась арбалетами. Болты в них явно были необычные: они светились на солнце, как в тот раз, когда я наблюдал колдовство Зула. Попадаться на мушку как-то сразу расхотелось.
        Две другие пятерки шарились в отдалении, их не было слышно, несмотря на гробовую тишину над городом. Не сразу до меня дошло, что когда мы с Адой вошли в эти руины, здесь все же имелись свои звуки, хоть и очень тихие - то там муха пролетит, то здесь в кустах на месте жилого дома кузнечик начнет тереться лапками. Теперь же я слышал лишь нарочито бытовую болтовню о росте цен на зерно, и ничего кроме.
        Замерев на месте, я дождался, когда искатели пройдут мимо, и оглянулся на незакрытый спуск в подвал. В принципе, внизу столько арбалетов и болтов, что можно взвести их внизу и расстрелять преследователей безо всяких проблем. Если, конечно, удастся самому избежать магических снарядов.
        Ада незаметной тенью скользнула ко мне и, тоже взглянув на лаз в арсенал, тихонько вздохнула.
        - Не похоже, что они за нами, - сообщила дьяволица мне на самое ухо. - Видишь, чем заряжены их арбалеты?
        Я кивнул.
        - Против нас такие не используют, - сообщила Ада, продолжая следить за искателями сквозь щели в каменной кладке. - Для нас с тобой и обычный сгодится, а здесь что-то на пробитие волшебного заслона.
        Я не стал уточнять, что это такое. Играл я в РПГ, представляю, как выглядит магическая защита. А здесь для нее заранее подобрали ключи. И раз уж дьяволы не способны колдовать, это перебор. Пресловутый микроскоп и гвозди.
        - Интересно, кого они ищут, - прошептала дьяволица, практически прижимаясь ко мне грудью.
        Тут я был с ней солидарен. Рядом ходит какая-то тварь, способная колдовать, и для ее устранения требуется зачарованное оружие с толпой в пятнадцать человек. В таких условиях как-то нет желания встречаться с целью задания искателей.
        К счастью, все три отряда достаточно быстро сошлись в центре руин, и теперь можно было не опасаться, что нас услышат. Однако и высовываться пока что было рановато.
        - Спускайся, - кивнула мне на подвал дьяволица. - Закроемся внутри и переждем.
        Что ж, как вариант, конечно. Вот только вечером сюда прибудет еще как минимум отряд, и уже по наши души.
        Ада подтолкнула меня вперед, и я спустился по лестнице. Сама моя спутница с натугой подняла крышку люка над головой и закрыла за нами. Конечно, если знать, где конкретно искать, найти нас проблемы не составит: несмотря на проросшую поверх крышки зелень, края прохода все равно будет видно.
        Оказавшись в темноте, я дождался, пока Ада вновь разожжет лампу, и пройдя вдоль рядов, все же взял миниатюрный арбалет. Раз пошла такая пьянка...
        - В наемные убийцы решил податься? - хмыкнула Ада, глядя, как я взвожу оружие. - Он же бьет шагов на сто, дальше просто бесполезен.
        Пожав плечами, я направил кроху в ближайший доспех и спустил курок. Тетива щелкнула, зазвенел металл. Забрав у наставницы лампу, я прошел к импровизированной мишени.
        - Я не собираюсь стрелять из него далеко, - ответил, разглядывая вонзившийся в кожу болт. - В упор разрядить и выбросить. Все равно здесь у каждого второго магия в кармане.
        - И амулеты от снарядов тоже, - кивнула дьяволица, подходя ближе. - У этих, - она указала пальцем на потолок, - уж точно есть. Бронзовые уже достаточно зарабатывают, чтобы себя обеспечить.
        А я вот об амулетах даже и не подумал. Хотя после холодильника должен бы догадаться. Увы, все мы крепки задним умом.
        - Все равно я его возьму, - упрямо заявил, пальцем пробуя тетиву.
        Едва различимое слухом гудение, как на расслабленной шестой гитарной струне, вскользь задетой пальцем. Сколько лет не держал в руках гитару, а память сразу подсказала. Опыт не пропьешь.
        - А ты сама не хочешь вооружиться? - спросил я, оборачиваясь к дьяволице.
        Ада успела забраться в угол с зельями и теперь устроилась на сундуке, закинув ноги на стойку с пиками и заложив руки за голову. Ее хвост, ритмично пританцовывая, выписывал фигуры в воздухе. Не сразу я заметил надетый на него металлический наконечник. Интересно, это она сейчас вооружилась или еще в первый визит?
        - И долго мы будем здесь сидеть? - поинтересовался я, надевая на правую руку наруч с патронташем под пять болтов.
        Снаряды сидели надежно и, будучи значительно короче своих «взрослых» собратьев, ни за что не цеплялись и не торчали. Зато легко вытаскивались, если отжать крепление пальцем. Конечно, нужна тренировка, но сдается мне, у опытного стрелка зарядка и взвод арбалета займут совсем немного времени. Оружие убийцы, в моем понимании, вообще должно быть готово к применению в тот момент, когда ты за него взялся.
        - Посидим час, затем посмотрим, - ответила Ада. - Вообще, не думаю, что они кого-то конкретного здесь ищут. Скорее всего, сами пришли на привал и вскоре уберутся по своим делам.
        - Тогда объясни, - пробуя быстро взвести новую игрушку, проговорил я, - зачем нам оставаться в этих руинах до ночи, если сама говоришь, что за нами как раз к этому моменту и явятся.
        Дьяволица прикрыла глаза и сделала глубокий вдох. Сложив руки на груди, Ада мимолетно чему-то улыбнулась и расслабилась. Не сразу до меня дошло, что моя «рабыня» попросту уснула.
        Ну да, это я в Альтаре отдыхал за книжкой и постельными играми. Ада в это время сутками стояла на цепи, вытянувшись по струнке. Так что можно пока подумать.
        Следующие полчаса я потратил на тренировку с арбалетом. Конечно, это не сделало из меня высококлассного стрелка, однако хоть немного стало получаться - я подобрал правильное расположение пальцев на наруче, чтобы снаряд выщелкивался мне в руку, а не на пол. Хотя, самому себе можно и признаться, дважды мне пришлось ползать по полу в поисках улетевшего болта. Со стрельбой все оказалось проще, оставалось лишь набить руку, чтобы можно было стрелять навскидку. Но этому за полчаса не научишься, тут нужна долгая практика. Пока что мой результат оставлял желать лучшего: попадал в мишень только один из пяти выстрелов.
        История же падения великого Катмадана по-прежнему вызывала множество вопросов. Не верю я в подобные рассказы о былом величии. Уж слишком сладок соблазн верить в собственную исключительность. Да, дьяволы обладают определенными способностями, но слабо верится, что они могли править миром. Как, собственно, и дракониды, не сумевшие зачистить собственные земли от монстров.
        Ладно бы, только у Шерронов между городами нельзя было пройти, не избежав встречи с монстрами. Но такое по всей Империи должно происходить, раз Гильдия Искателей в каждом крупном городе имеется.
        А еще Герои. Однозначно они терять времени на путешествие в Шао-Линь не станут. Есть у меня подозрение, что остальные девять игроков уже плотно качаются, готовясь к схватке. Что же есть у меня?
        Я оглянулся на спящую дьяволицу. Если Ада верит в былое могущество дьяволов, это может значить еще одно: ей с детства промывали мозги. Примерно как у нас на Земле воспитывается патриотизм: мы самые крутые, а весь мир нам завидует. Евреи так и вовсе самые настоящие нацисты, обещающие спасение только строго ограниченному числу людей, которые все до одного дети Израиля.
        Но если Ада верит в эту сказку сама, это говорит о ее ограниченности. Хотя, конечно, я сужу со своей колокольни. Это у нас есть интернет, и любую информацию можно проверить, прежде чем принимать на вид. В местных условиях подобный подход просто не на чем базировать. Сказали родители детям, что солнце восходит на западе, и попробуй переубеди потом.
        В любом случае, не похоже, что Ада желает мне зла. Я бы сказал, что у нее наблюдается очень крепкая уверенность в избранности своего народа. Но в местных условиях, совсем не таких тепличных, как мои на Земле, это, возможно, и правильно.
        А кроме того, если вспомнить Адама, «проданного» Кориалис, помимо Игры за Колыбель ведется и своя маленькая война. Не просто так дьявол умчался в гарем искательницы, чего-то он точно хочет добиться. Или кто-то, кто отдал Адаму такой приказ.
        Это подводит нас к вопросу, который следовало бы задать уже давно. Иерархия дьяволов и их государственный строй.
        Судя по тому, что Асмодей позволил своему жрецу увидеть меня, а тот в свою очередь делегировал задачу паре дьяволов, либо я не так уж важен для своего народа, либо у жреца не так много власти. Адам говорил, что дьяволов осталось мало. Но если число китайцев убавить вдвое, по их мнению, жителей Поднебесной тоже станет немного, однако весь мир все равно будет уверен, что по-прежнему до хрена. Так что все относительно, и, не обладая всей информацией, я не могу строить каких-либо выводов.
        Вообще, конечно, встреча с дьяволами перевернула все с ног на голову. Если бы не это, я бы сейчас не по подвалам прятался, а обедал в гостинице в компании красивой девушки. Однако толку вздыхать о потерянном нет, и придется с этим смириться.
        Дождавшись, когда Ада откроет глаза, я начал допрос.
        - Итак, зачем нам ждать ночи здесь? - спросил, опираясь спиной на подставку с оружием. - Почему не уйти раньше? Мы кого-то ждем?
        Дьяволица широко зевнула, демонстрируя острые зубы, потянулась, хрустнув суставами, и улыбнулась, глядя на меня золотыми глазами, сияющими в свете лампы.
        - Ты всегда такой недоверчивый? - спросила она. - Ночью из руин выбраться проще, только и всего. Группа, которую за нами пошлют, к этому времени устанет, и вероятность того, что они упустят наш след гораздо больше, чем если они наткнутся на него сразу и двинутся в погоню.
        - Бред. Если они так и так устанут, ни о какой погоне и речи быть не может, - заявил я. - Сдается мне, ты чего-то не договариваешь.
        - Считай, как нравится, - пожала плечами дьяволица. - Как бы там ни было, уходить отсюда надо лишь ночью. И если группа, которая пришла сразу после нас, этого не знает, их ждет большой сюрприз.
        - Какой еще сюрприз? - вспомнив собственные мысли о призраках, обитающих в руинах, уточнил я.
        - Ты думаешь, этот склад здесь просто так появился? - усмехнулась Ада. - Нет, здесь неподалеку обитают не только ликаны.
        - Но нас не тронут?
        - Почему же? Если найдут нас здесь, конечно, у местных контрабандистов возникнут вопросы. Но от них мы отобьемся, это всего лишь разбойники. Опытные, но всего лишь разбойники. И, как ты видишь по количеству оружия, отряд у них совсем не маленький, так что...
        Словно в подтверждение ее слов что-то грохнуло наверху, и на нас посыпалась земля с потолка. Задрав голову, я прислушался, но больше ничего слышно не было, а высовываться из подвала было рискованно.
        - А вот и первый сюрприз для незваных гостей, - с улыбкой прокомментировала Ада. - Теперь хозяева этого места точно будут знать, что кто-то активировал их ловушку. Пошли, пора убираться отсюда!
        Она ловко проскочила мимо меня и взбежала по лестнице. Толкнув крышку люка, выбралась наружу. Я последовал за ней, не забыв прихватить запас болтов, отложенных с собой в дорогу.
        День перевалил за середину. Слева от нас ближе к центру развалин поднималось дымное облако, наверняка заметное на много километров вокруг. Такое впечатление, что долбанул мощный снаряд. Воронка там, где произошел взрыв, внушала уважение. Что бы ни заложили местные хозяева, сработало оно эффектно.
        Пару секунд я ничего не слышал, а потом кто-то из бронзовых искателей заорал от боли. Не став выяснять, что же произошло, мы, пригнувшись, бросились в сторону леса. Ада так практически бежала на четвереньках, выбирая места, где трава поднималась выше. Я же старался не отставать, крики за спиной наводили на мысль, что стоит искателям нас заметить, и проблем не оберешься.
        Однако мы достигли безопасного леса, и Ада тут же спряталась за первым попавшимся деревом, оглядывая оставленные позади руины. Я отошел подальше в заросли на всякий случай, тоже с интересом смотря на город.
        Смог поднялся выше, практически растворяясь в небе, но из леса справа от нашего места уже показались первые хозяева. Похоже, ребята спешили в сторону схрона прямо с работы. Во всяком случае, из двух десятков представителей разных рас не было никого, кто не был бы вооружен с головы до ног. Не скрываясь, эта ватага сходу рассредоточилась по ширине развалин. Держа оружие наизготовку, контрабандисты обшаривали руины, выслеживая выживших.
        Кричавший после взрыва уже давно заткнулся. Судя по тому, что один из бандитов замер в нескольких метрах от эпицентра взрыва, раненого нашли. Короткий взмах копьем, и контрабандист пошел дальше. В этот же момент с другой стороны встал во весь рост бронзовый искатель и, вскинув арбалет, разрядил его в голову врага. Контрабандист вскинул руки и завалился на спину.
        - Уходим! - шепотом приказала Ада, хватая меня за руку. - Кто бы ни победил, нам они рады не будут.
        Спорить с этим я не стал, но все равно еще дважды оглянулся. И вот такое прямо под носом Гильдии и Шерронов. Нет, я понимаю, территория огромная, и контролировать ее сложно. Но про этот город, получается, знает каждый дурак. Сюда же можно раз в неделю приходить для зачистки!
        И снова дорога через лес. Мы углубились в чащу, обходя буреломы, поваленные деревья и глубокие овраги. Идти становилось все сложнее, складывалось впечатление, что здесь вообще никого до нас не было - хрен продерешься через кусты и заросли. Однако Ада по-прежнему вела уверенно, будто ходит здесь каждый день и скакать по такой полосе препятствий для нее - норма.
        Я же понял, что начинаю уставать, когда ноги в очередной раз соскользнули со ствола, по которому мы перебрались через длинный овраг. С трудом удержав равновесие, я догнал дьяволицу, и Ада, дождавшись меня, тут же припустила дальше.
        Остановились мы только ближе к ночи, когда вокруг вообще было ничего не видно. Тяжелые кроны деревьев скрывали небо, полумрак даже при солнце был практически непроницаем, и я всерьез завидовал своей спутнице - в отличие от меня, она все прекрасно видела. Я помнил, какое зрение у дьяволов, и оставалось только надеяться, что не наткнусь глазом на торчащую ветку.
        Ноги после тяжелого перехода гудели от усталости, сам я обливался потом. Влажный тяжелый воздух давил на легкие, а прелый запах листвы вовсе не казался приятным и бодрящим.
        - Достаточно, пожалуй, - объявила Ада, и я рухнул на задницу, устало вытянув ноги. - Передохнем немного. Все равно теперь погоня наткнется на недовольных хозяев руин.
        - Ты сказала, там никого нет, - припомнил я дьяволице.
        - Ну, они же не живут там, - пожала плечами наставница, опускаясь рядом. - Дим, ты вроде бы наследник Асмодея, а такой доверчивый. Запомни, мы, дьяволы, никогда не говорим правду или хотя бы всю правду. Это позволяет нам выживать, так что, считай, инстинкт.
        - Ты хотела рассказать мне о вашей иерархии, - заявил я, чувствуя, как тело налилось свинцом, и шевелиться не хочется вовсе. - И желательно на этот раз всю правду.
        Она кивнула и забросила руку мне на плечо. Прислонившись носом к моему уху, заговорила:
        - Ты прав, Дим. Я многое должна тебе рассказать. Но всему свое время, не переживай. Пока что наша задача дойти до Катмадана. Я же могу рассказать немногое - только то, что сама знаю.
        - Ну, так я слушаю, - кивнул я. - И почему мы говорим шепотом?
        - Мне кажется, здесь неподалеку кто-то есть, - ответила дьяволица, медленно отбирая у меня арбалет. - Так что не будем шуметь.
        Она прислушалась на несколько секунд. Затем легко, практически в одно движение, взвела тетиву. Я и заметить не успел, когда дьяволица успела взять болт с моего наруча.
        - Все, ушел, - выдохнула она, опуская оружие. - Так вот, Дим. Нет никакой иерархии. Мы же индивидуалисты, ни один дьявол не признает над собой власти другого дьявола.
        - А жрец?
        - Жрец - продолжение самого Асмодея, - ответила Ада. - Ну, мы его, конечно, уважаем, но не настолько, чтобы старик нами правил. Твое появление, само по себе, приведет к небольшой войне за трон. Да только тот трон еще отвоевать нужно будет. Так что мое участие в твоих поисках - это, можно сказать, личная инициатива.
        Это было интересно. Выходит, у дьяволов абсолютная не монархия, а анархия. Если они примерно все равны по силам и способностям, то неудивительно, что никак не могут договориться. Хотя, глядя на Аду, сомневаюсь, что там вообще об этом задумывались. Скорее их загнали в резервацию и позволили вариться в собственном соку, чтобы сами себя истребили в борьбе за звание вождя всех дьяволов.
        - Но сила жреца отличается от силы обычного дьявола? - уточнил я, припомнив разговор в гостинице.
        - Конечно, он же напрямую связан с Асмодеем, - все еще прижимаясь ко мне, кивнула дьяволица. - Но чтобы ты понял, нужно начинать с самого начала, а мы все время прыгаем с места на место.
        - Так я слушаю. Начни с того, почему ты решилась пойти на поиски наследника, - предложил я. - Что такого лично ты получишь от моей победы?
        Ада усмехнулась, ее золотые глаза блеснули во мраке.
        - Ну, я надеюсь, мы сможем договориться, наследник.
        Ее рука скользнула по моему бедру и поднялась к поясу.
        - В конце концов, тебе понадобятся сторонники, - обдавая меня горячим дыханием, прошептала она мне на ухо. - Я готова помогать тебе во всем, Дим, если ты поделишься со мной своей властью.
        - А как же дьявольская гордость?
        - Пф! - фыркнула она. - Если ты думаешь, я не верю, что наследник Асмодея сможет свернуть рога всем остальным дьяволам, ты заблуждаешься. Тебе нужно лишь набраться опыта, и тогда... Ни один из нас, родившихся под небом Колыбели, не справится с тобой, наследник. Ведь в отличие от нас всех, в твоих жилах течет настоящее пламя Инферно.
        Ад, я полагаю? Выходит, мы все же разные, раз местные дьяволы будут мне уступать.
        Ее рука переместилась ко мне в штаны. Соображать сразу же стало как-то тяжелее.
        - И в отличие от остальных наших сородичей, - мягко прихватив мочку моего уха губами, продолжила шептать Ада, - я готова поставить собственный хвост: ты не только победишь в Игре, но и сможешь дойти туда, куда никому из нас нет смысла и мечтать. Ты сможешь стать архидьяволом.
        Глава 14
        Этой ночью я вспоминал время, когда мне едва-едва стукнуло 16. В те годы нас, совсем зеленых сопляков, можно было запросто унизить, назвав девственником. Так что избавиться от этого клейма и стать настоящим мужиком было целью номер один для всех сверстников. Но так как к одноклассницам с этим вопросом подкатывать было сложно и позорно, мы пользовались маленьким киоском у дома. Ольга, привлекательная женщина 31 года, работавшая в нем продавщицей, питала настоящую страсть к юным героям. А потому через одного все мальчишки нашего двора побывали внутри магазинчика в его ночную смену.
        Разумеется, каждый после рассказывал, каким героем себя показал, но при этом все знали: ничего героического никто показать не мог в силу отсутствия опыта. Конечно, со временем опыта мы набрались, но то уже другая история.
        И вот этой ночью я вновь почувствовал себя тем шестнадцатилетним девственником, впервые оказавшимся голым перед девушкой. Ада, несмотря на мою усталость от долгого перехода, умудрилась заездить меня чуть ли не до потери сознания, делая новый заход раз за разом. Все мои «невероятные» умения на постельном поприще рядом с дьяволицей оказались просто пылью. Я считал себя опытным? Да по сравнению с золотоглазой красавицей я полный нуб, о сексе не слышавший.
        И, презрев усталость, я снова и снова тянулся к своей адской любовнице, не в силах остановиться. Лишь перед самым рассветом мы оба упали на расстеленный плащ, окончательно удовлетворенные.
        - Фух! - выдохнула она, кладя голову мне на грудь и закидывая бедро на живот. - Спасибо, Дим, ты был хорош, - и она чмокнула меня в щеку.
        Хорош. Да я чуть не сдох, стараясь не ударить в грязь лицом. Все же, несмотря ни на что, себе-то могу признаться, что хотел этого с самого начала. Но не смог подступиться правильно. Все же годы затворничества дали свой отпечаток. Это с Кори было просто: она сама мне отдалась. Остальной секс был за деньги, и я подсознательно не считал его как секс двух равных. А перед дьяволицей оробел.
        Похоже, в Колыбели мое место действительно только среди дьяволов. А это ставило нас с Адой на одну ступеньку социальной лестницы. И опростоволоситься в таком деле было бы чертовски позорно. Позорнее, чем быть девственником в шестнадцать.
        - Ты тоже, - хрипло заверил я, кладя руку ей на талию. - Ты тоже, Ада.
        Так, в обнимку со своей спутницей я и задремал. Уже перед самым погружением в сон вспомнились собственные мысли о попутчице, с которой буду ночевать под одним плащом. С довольной улыбкой я и уснул.
        * * *
        - Ну, Дим, как себя чувствуешь? - ехидно спросила Ада, когда я сбросил бревно с плеч.
        Последние два дня мы все дальше уходили от Альтары. На утро после нашего первого секса я внезапно обнаружил, что от усталости, ожидаемой после столь бурной ночи, нет и следа, так еще и сил прибавилось. А стоило поделиться мыслью со спутницей, Ада посмеялась и предложила мне проверить свои возможности.
        И вот я уже два дня таскаю бревно, на привалах отжимаюсь с дьяволицей на плечах, и передвигаюсь исключительно бегом. При этом я прекрасно вижу, что Ада может двигаться еще быстрее раз в десять. Наш темп ее даже с дыхания не сбивает.
        - Нормально, - совершенно спокойно сообщил я, осматриваясь.
        Мы вышли к пойме реки, сужающейся до двадцати метров. Русло за годы ушло вниз на полтора моих роста, и с нашего места был прекрасно виден лес на другом берегу.
        - Ну, и хорошо, - хлопнула меня хвостом по заду дьяволица. - Догоняй!
        Разбежавшись, она достигла края берега и, оттолкнувшись ногами, вытянулась в прыжке. Красивый кувырок через голову, и вот Ада уже стоит по ту сторону реки. Помахав мне рукой, дьяволица спокойно побрела к деревьям, даже не сомневаясь, что я последую за ней.
        Но я спешить не стал, в моей памяти тут же всплыли ее же слова, что я слабее обычного дьявола. И, разумеется, это никак не мотивировало прыгать с разбега на такую длину.
        Подойдя к краю берега, я взглянул вниз. Течение здесь было спокойное - практически отсутствующее. Дальше вдоль края имелся достаточно пологий спуск, так что можно до него доплыть и уже выйти на сушу.
        Но, конечно, настоящий альфа-самец во мне требовал доказать женщине, что я могу ничуть не хуже. Понятно, что Ада не стала бы так делать, если бы не верила, что у меня получится.
        Так что, несколько раз коротко вздохнув, я отошел от края, набрал разбег и помчался навстречу пропасти. В последний момент под ногой кусок земли сполз, и я с воплем рухнул в ледяную воду.
        А стоило мне вынырнуть на поверхность, с берега раздался веселый смех. Дьяволица наклонилась с обрыва и с улыбкой наблюдала, как я покачиваюсь на воде.
        - Это было прекрасно! - заявила она, продолжая смеяться. - Ты бы видел свое лицо!..
        Несмотря на не самую приятную ситуацию, я нашел в себе силы улыбнуться. Да, комично вышло.
        Вода была не настолько холодной, как показалось в момент падения. Спокойно доплыв до пологого склона, я выбрался на берег. Из щелей кожаной брони хлынули струи. В сапогах чавкало, через голенища выплескивалась набранная вода. Быстрый осмотр показал, что ничего ценного не пропало, даже удивительно, что деньги не потерял при падении. А вот арбалет стал бесполезен - будучи обычным человеком, я и не подумал, что мне может понадобиться запас тетивы. Эта размокла и висела ниткой, расползаясь на волокна. Сплели ее, что ли?
        - Не переживай, - похлопала меня по плечу дьяволица. - Все равно он бесполезен.
        Повертев игрушечное орудие в руке, я все же убрал его на поясной крюк. Если попадется какая-нибудь деревня, можно будет спросить тетиву у них, наверняка же там найдется кто-то, промышляющий охотой.
        Заболеть мне не грозило. Солнце сияло на небе, воздух был жарким, но Ада все равно настояла на привале для сушки.
        Не став спорить, я разделся по пояс и налетевший ветерок тут же подогнал меня собирать хворост. А уже через несколько минут я сидел у разгорающегося костра, повесив мокрую одежду рядом.
        Дьяволица скрылась за деревьями, но достаточно быстро вернулась. И как всегда не с пустыми руками. На этот раз у нее в руке была острога из тоненькой ветки.
        - Идем, будем учить тебя ловкости, - заявила она, обхватив хвостом мою шею и дернув им за собой.
        Вообще ее умение управлять этой частью тела впечатляла. Конечно, когда я удирал от кашона, тоже смог проявить чудеса гибкости, но мне все равно потребовались усилия даже для того, чтобы ощутить собственный хвост. Ада же делала все с такой легкостью, что я невольно завидовал. И если у меня в момент обращения хвост безвольно болтался сзади, как веревка, цепляясь за каждую ветку и собирая мусор, у дьяволицы он двигался настолько органично и грациозно, что им нельзя было не любоваться.
        Тренировка ловкости началась с мастер-класса. Разувшись, Ада вошла в воду у самого берега, погрузившись по колено и, замерев с занесенной острогой, выжидала. Я даже и не заметил, как орудие вошло в воду, успел увидеть только всплеск. И вот на конце палки уже дергается рыбка сантиметров десяти в длину.
        - Да, мелковата, - осмотрев добычу, резюмировала дьяволица, бросая мне улов. - Сейчас еще попробуем.
        На этот раз она стояла без движения гораздо дольше. Я успел заметить, как совсем уж мальки обступают ноги спутницы и пытаются их щипать. Ада терпеливо стояла, кажется, даже не дыша. Наконец, резко ударив острым концом в воду, вытащила примерно такую же рыбку.
        - Много здесь не поймаешь, - подвела она итог, вручая мне острогу. - Теперь твоя очередь. Пока не поймаешь десять рыб, из воды не выйдешь.
        Я не стал спорить. Продемонстрированная рыбалка не казалась такой уж сложной, вода была теплой, солнце уже припекало, так что решил, что с задачей справлюсь легко.
        Спустя полчаса я уже не был столь оптимистичен. Проклятые рыбы успевали увернуться от острия буквально в последний момент и тут же расплывались в стороны, оставляя меня шипеть сквозь зубы. Но я не сдавался, знал, что с такой работой справляются обычные мальчишки. Да и для Райса в целом это был знакомый спорт, вот только он последний раз так делал еще в голозадом детстве.
        Понимание, что настоящий хозяин тела никуда не делся, меня неожиданно разозлило. Получается, я сейчас сделаю за него всю грязную работу. А сам наследник займет свое место, не приложив никаких усилий.
        Нервно дернув шеей, я сосредоточился на рыбалке. И все же неприятные мысли лезли в голову, окончательно портя настроение.
        За эти дни, что я провел в Колыбели, как-то свыкся с этим миром. И совершенно забыл о нашем уговоре с Асмодеем. Мне нравилось швыряться деньгами, мочить монстров и... Да чего там! За короткий срок Ада стала для меня прекрасной спутницей. И это даже не считая того, что каждую ночь она не слезала с меня, пока я не лишался сил окончательно. Дух приключений оказался сладок и заманчив. И я не хотел, чтобы этот мой путь кончался. Тем более я не горел желанием уступать какому-то козлу, и пальцем не пошевелившему ради самого себя. И этому безвольному лоху я должен уступить свое место?! Да он же все просрет в первый же день!
        Разозленный до чертиков, вогнал острогу в воду, пронзив не только рыбу, но и слой ила на добрых сантиметров двадцать. Обернувшаяся ко мне Ада, уже уплетающая свой улов, громко хмыкнула.
        Подняв инструмент, я осмотрел добычу. Удар практически рассек бедную рыбешку на две части.
        - Ну, первая есть, - сообщил я, кидая дохлую добычу в сторону костра.
        В полете тельце окончательно развалилось. Дьяволица вновь хмыкнула, но, поднявшись на ноги, подобрала куски и, помахивая хвостом, нанизала их на прут. Я же снова замер по середину голени в холодной воде.
        Непуганые рыбы вернулись ко мне достаточно быстро. Однако стоящий попытки улов пришлось ждать еще минут десять. Холод, охватывающий пальцы ног, набирал силу, и добрее от этого я не становился.
        Мысли вновь вернулись к Райсу. Я давно не вспоминал о своем носителе, и даже отвык от его присутствия. Однако сейчас нищий мальчишка вдруг решил напомнить о себе, поднимая из закромов памяти события многолетней давности.
        Я смотрел, как подходящая рыбина кусает меня за мизинец, но видел перед глазами будущего наследника. Воспоминание наливалось красками, постепенно подключились звук и ощущения. Во рту скопилась горечь, и я не сразу понял причину. Райс чувствовал вину за чью-то беду, но что там произошло, я так и не понял. Фрагмент прошлого был связан с водой, такой же спокойной, как сейчас, и рыбалкой. Ощущение остроги в руке наслоилось на точно такое же чувство из памяти паренька.
        - Я не хотел, - по моим щекам потекли слезы.
        Вода у моих ног окрасилась кровью. Чей-то всхлип раздался рядом, и я обернулся в ту сторону. Вытирая грязными руками измазанные щеки, в трех шагах от меня хныкал мальчишка со смутно знакомым лицом.
        Еще пару мгновений я смотрел, как этот пацан хлюпает носом, и на меня снизошло озарение. Этот рыдающий мальчик - Кендалл Шеррон, кровь в воде принадлежит его любимому щенку, которого я, то есть, конечно, Райс, случайно ударил острогой и убил, очень удачно воткнув палку в глаз. Щенок решил поиграть с детьми, и поплатился за это жизнью. А Райс расплачивался за этот несчастный случай собственным здоровьем, пока, наконец, не был избит до смерти самим Кендаллом и его дружками.
        Воспоминание схлынуло, будто его и не было. Я тряхнул головой, сбрасывая наваждение и, загребая ногами, отшвырнул острогу в сторону. Ада недовольно нахмурилась, но, видя мое лицо, протестовать не стала. Подвинувшись на небольшом камне, на котором сидела, дьяволица похлопала ладонью, приглашая меня занять место рядом.
        - Тебе настолько не понравилась рыбалка? - спросила Ада, внимательно вглядываясь в мое лицо.
        - Кое-что вспомнил, - отозвался я, проверяя, насколько обсохли сапоги. - Останемся здесь или же пойдем дальше? Место открытое, если погоня рядом, нас сразу найдут.
        Ада замолчала на пару секунд. Ее хвост обвил меня вокруг туловища и прижал к дьяволице. Я улыбнулся и подтащил обувь к себе.
        - Ну, думаю, лучше все-таки отойти подальше, - согласилась Ада. - Мы сейчас в узкой полосе дикого края. Кланов здесь нет, зато армия драконидов на каждом шагу.
        Кивнув, я принял информацию к сведению. Хотя мне и казалось, что до той самой казацкой волости еще много километров, но, видимо, не учел реальной протяженности границы.
        - Пограничье - особая территория, - продолжила говорить моя спутница. - Здесь нет особых законов, власть у армии. Но в любом поселке тебя могут забить камнями, если ты хотя бы покажешься подозрительным. Так что лучше не заходить к ним, и не попадаться на глаза патрулям.
        Я снова кивнул, натягивая все еще влажные сапоги. По моим прикидкам мы отмахали за это время достаточно, чтобы у нас была фора по времени, да и вряд ли искатели Альтары полезут за нами в такую глушь.
        - А не могут искатели из одного города запросить помощи у коллег из соседнего? - решил уточнить я, стягивая с веток подсохшую рубаху.
        - Вряд ли. Ты, конечно, считаешься убийцей толпы искателей, но, думаю, не настолько важный человек, чтобы поднимать на охоту вообще всех.
        - Поясни? - попросил, влезая в кожаный нагрудник.
        - Искатели редко выступают единым фронтом, - поднимаясь с камня, произнесла дьяволица. - На моей памяти такое случилось лишь дважды: и оба раза их призывали дракониды против армии диких, объединенных одним вождем.
        - И большую армию собрали эти вожди? - натягивая наруч с запасом болтов, уточнил я.
        Нужно же знать, от каких цифр у местных солдафонов начинает дергаться глазик. Кто знает, может, у меня все же появится собственный отряд, и понадобится проходить с ним границу в неположенных местах. В таком случае всегда нужно держать в голове, что есть количество противников, с которыми застава рискнет воевать сама, не закатывая истерику на всю Империю.
        - Точно не знаю, - пожала плечами Ада, - но поговаривали, в те набеги ушел каждый третий. Значит, навскидку, тысяч двадцать со всех племен собиралось.
        Всего-то? Негусто, весьма негусто. У нас на стадионах столько певцы собирают. Однако это, разумеется, не значит, что от защитников выступает намного больше. Сам же пару дней назад размышлял, что огромным населением Колыбель похвастаться не может.
        - А много самих военных в пограничье? - решив не откладывать в долгий ящик, поинтересовался я, цепляя на крюк булаву.
        - Чего не знаю, того не знаю, - ответила дьяволица. - Но пограничных застав у Империи много, они практически в прямой видимости друг от друга, и в каждом не менее двухсот солдат. Уж за это я тебе ручаюсь.
        - Проверила на собственном опыте? - с улыбкой поинтересовался я, туша костер. - Кстати, об этом. Как вы так быстро добрались из Катмадана в Альтару? Я меньше месяца, как стал наследником, а вы уже успели прокатиться с Даном.
        Ада хмыкнула, первой заходя в лес.
        - Так мы и не в Катмадане были, - тут она обернулась на ходу и продолжила речь: - Чтобы ты понимал, жрец может дотянуться до самой границы с сообщением. Думаю, как только он почует, что ты уже вне Империи, сразу попытается связаться.
        - Ты сказала, у нас с этим вашим жрецом сравнимые способности, - напомнил я. - Почему ты так думаешь?
        Ада, не сбавляя шага, проскочила под повисшем на ветвях рухнувшим стволом, помахивая хвостом. Я постарался нагнать ее, но дьяволица все больше набирала скорость. Кажется, началась очередная тренировка.
        - Когда мы только увидели послание жреца, Адам был уверен, что ты дальний потомок обычного дьявола, как мы с ним, - перепрыгивая через очередной бурелом, дьяволица умудрилась разорвать дистанцию, но я все равно ее услышал так, будто она стояла рядом. - Но я почувствовала твою силу, Дим. И единственный, кто может с тобой сравниться - это жрец. Но его сила не своя, он черпает ее в благословении Асмодея.
        Я практически догнал ее и уже вытянул руку, чтобы схватить убегающую дьяволицу за хвост, но та хлестнула меня самым кончиком по пальцам и ускорилась. Надетый металлический конус меня не задел - Ада умудрилась развернуть пику плашмя.
        Чувствуя, как захватывает азарт погони, я тоже ускорился. Мир стал размываться, я не столько осознавал происходящее, сколько прыгал, пригибался и сворачивал, и только после уже понимал, почему поступил именно так.
        Ада свернула вглубь густых зарослей, и я без сомнений рванул следом, оказавшись на небольшой полянке десять на десять шагов, окруженной буреломом с трех сторон. Что дьяволица забралась на дерево, я понял лишь когда она спрыгнула, моментально оказавшись со мной лицом к лицу и обхватив мой торс ногами.
        - Неплохо пробежались, - тяжело дыша мне в губы, сообщила она, сверкая золотыми глазами.
        Кажется, это был первый раз вне любовных утех, когда я заставил ее запыхаться. Расту!
        Сам я тоже изрядно вымотался, да и полдня в воде давали о себе знать. Мои ладони сами легли ей на упругий зад, пальцы сжались.
        - Останемся здесь на ночь, - скомандовала она, удобнее устраиваясь на мне. - Место хорошее. Будем себя тихо вести, никто и не заметит, даже если пройдет в трех шагах.
        - Сомневаюсь, что мы будем тихо себя вести, - хмыкнул я. - Но сперва объясни...
        Ада ловко вырвалась из моих объятий и, потянув за собой, уселась на землю.
        - Я все тебе расскажу, Дим, - пообещала она, когда я опустился рядом. - Но сначала ты должен кое-что сделать.
        Я улыбнулся, проводя рукой по ее коленке.
        - И чего же ты хочешь?
        Она наклонилась к моему уху и, проведя по нему языком, выдала горячим шепотом:
        - Я хочу, чтобы мы заключили с тобой контракт.
        Мне понадобилось несколько секунд, чтобы осознать ее слова.
        - Что еще за контракт?
        Эта новость меня всерьез озадачила. Хотя бы потому, что единственный договор, приходящий на ум, лишал одного из участников части души.
        - Ты возьмешь меня под свою защиту, Дим, наследник Асмодея, включив в свой домен, - серьезным тоном проговорила она. - А я, Ада, обязуюсь обучить тебя всему, что знаю и умею.
        Я внимательно посмотрел на нее, но ни намека на смех.
        - Что еще за домен?
        Ада тяжело вздохнула, словно объясняет прописные истины неразумному ребенку.
        - Каждый архидьявол обладает доменом. Этот домен дает силу самому архидьяволу, и тем, кто в нем состоит. Нет домена - нет и архидьявола. Именно поэтому ты участвуешь в Игре - чтобы Асмодей мог заполучить еще один домен в собственное пользование.
        - То есть ты абсолютно уверена, что я смогу сравниться с Асмодеем, - усмехнулся после секундного раздумья. - Ну, ладно, допустим. Но, извини, я не верю, что тобой движет альтруизм. Какая нам обоим от этого выгода?
        Дьяволица помолчала, подбирая слова.
        - Дим, если ты станешь архидьяволом, весь твой домен получит власть над остальными дьяволами в этом мире. Я не просто так предлагаю тебе этот контракт, я очень многое надеюсь получить от тебя. Но и, буду честна, кроме меня у тебя в Катмадане не будет других союзников. Я уже говорила, мы сотни лет не можем выступить вместе, потому что каждый уверен, что только он достоин быть главным.
        - Но я...
        - И тебя при первой же возможности сдадут другим Героям, Дим, - совершенно спокойно сообщила Ада. - Я буду предельно честна, Адам хотел избавиться от тебя, считая, что таких наследников, как ты, он и сам наплодит с обычными женщинами. Но я чувствую... не знаю, может быть, я и ошибаюсь, но... Чувствую, что ты будто не отсюда. А единственный дьявол, способный дотянуться до Колыбели - это Асмодей.
        - Если ты все это знаешь, почему никто до сих пор не организовал этот ваш домен? - решил прояснить я, чувствуя подвох.
        - Потому что для этого мы должны быть неравны. У создателя домена должна быть кровь архидьявола. Не важно - на руках или в венах. Но в Колыбели его никогда не было, во всяком случае даже жрецы о таком не слышали.
        Кашлянув, я задумался. С одной стороны, Ада прямым текстом заявила, что раскусила мое происхождение. С другой - я бы не сказал, что дьяволица понимает, что конкретно чувствует. И в случае чего я могу спихнуть все на свое иномирное наследие. Но она также предлагает выступить против Асмодея, ведь лишив его домена, на который архидьявол рассчитывает, я практически объявляю ему войну. А что я могу противопоставить такому существу?
        - Хорошо, - кивнул я, уложив в голове мысли. - Что для этого контракта понадобится?
        Глава 15
        Красное небо с черными тучами смога безостановочно кипело. Черные скалы с кусками раскаленных оранжевых кристаллов ограждали здоровенную арену. В самом низу между землей и горами протекала река лавы, разбрызгивающей расплавленную землю. Она бурлила, вздымалась пузырями и лопалась с негромким хлопком.
        Посреди этого выжженного поля стоял я, недоуменно оглядываясь по сторонам. От облика человека во мне ничего не осталось, здесь и сейчас был лишь дьявол Дим.
        Жаркий воздух оказался не таким уж и страшным - температура вполне пригодная для нового тела, свет, льющийся с красного неба и от огня со всех сторон, ничуть не мешал рассмотреть окружение.
        Внезапно в нескольких метрах передо мной вспыхнул овал пламени, и из этого огня вышел уже знакомый мне архидьявол. Асмодей оглядел окружающее нас пространство и с ухмылкой подошел ближе. Здесь и сейчас его дорогой костюм с тростью и часы с тринадцатью маркерами на запястье смотрелись настолько смешно, что я не удержался от улыбки.
        - Смотрю, ты делаешь успехи, - заявил архидьявол, осматривая меня с головы до ног. - Рад, что так, не хотелось бы уступать другим богам то, что по праву должно принадлежать мне.
        Я хотел было ответить, но Асмодей взмахнул рукой, и из моего рта не вылетело ни звука.
        - Помолчи, сейчас я говорю, - заявил он. - Итак, ты решил получить собственный домен. Похвальное стремление, и ты, и я - оба представляем Власть. Появление домена Власти было неизбежно, возможно, со временем из тебя и вырастет что-то путное. Но узнаем об этом мы лишь после того, как остальные Герои подохнут. Слышишь, Дмитрий? Игра - вот, что должно волновать тебя в первую очередь, не забывай, какова будет расплата за поражение.
        И вновь я не смог ничего произнести. Асмодей походил из стороны в сторону, задумчиво постукивая навершием трости по собственным рогам. Зализанные волосы даже не шелохнулись от этих манипуляций.
        - А вообще это хорошая идея, Дмитрий. Или как ты там теперь зовешься? Дим, да?
        Что Асмодей следит за моими успехами, было, в принципе, ожидаемо, а теперь я лишь получил подтверждение. Так что в чем-то он прав, я для него - все равно что открытая книга. И сразу становится понятно, что мне с ним не тягаться. Архидьявол видит меня насквозь, узнает мои ходы даже раньше, чем их вижу я.
        Неожиданный поворот мыслей заставил меня встрепенуться, сжав и разжав кулаки, я попытался прочистить мозги, но сознание медленно плавилось. Наружу полезли какие-то совсем уж отвратительные мысли, что мне следует упасть на колени и вымаливать прощение.
        - Я одобряю твое желание заполучить собственный домен, Дим, - сообщил Асмодей, внимательно следя за мной золотыми глазами. - Естественно, не просто так. Ты уже слышал, что дьяволы в этой Колыбели будут подчиняться тому, кто возглавит домен. И я хочу, чтобы ты принудил их к покорности. Мне, как вашему создателю и повелителю. Все демоны и дьяволы должны почитать меня и только меня. Запомни, Дим, я не прощаю предателей. Иди к моему жрецу, он тебе все объяснит, а теперь убирайся из моего дома!
        Короткий взмах тростью, и на меня обрушился весь ало-оранжевый мир, грозя сжечь дотла.
        Я распахнул глаза. Тяжело хватая ртом холодный ночной воздух, огляделся по сторонам. Ада спала рядом, свернувшись клубком. Похоже, она совершенно не заметила каких-то изменений, а вместе с тем я сам чувствую, какая горячая у меня сейчас кожа - окуни в ледяной ручей, и он закипит.
        Что это, мать его, было?
        * * *
        ЗАСТАВА ИМПЕРАТОРСКОЙ АРМИИ. КАБИНЕТ КОМЕНДАНТА ТОРШЭ.
        - Комендант Торшэ, объясните, как так вышло, что вы и ваши солдаты не смогли сдержать прорыв монстров на территорию Империи.
        Говорил немолодой мужчина с седой щетиной, закрывающей страшные рваные шрамы на щеках. Голова посетителя, занявшего место коменданта, была гладко выбрита, и можно было рассмотреть, что этот гость когда-то пострадал в серьезном огне.
        - Прошу прощения, но вы кто? - сидя в кресле для посетителей, но в своем собственном кабинете, спросил комендант. - И по какому праву допрашиваете офицера армии?
        Незваный гость вытащил из внутреннего кармана своего черного плаща сложенный вчетверо лист бумаги и протянул его хозяину кабинета. Тот неспешно его развернул и моментально вспотел, только разглядев нижнюю часть. А когда добрался до верхней и прочел весь текст документа, казалось, его сейчас удар хватит.
        - Надеюсь, на этом глупые вопросы закончились? - спросил гость, когда допрашиваемый вернул бумагу с личной печатью императора. - Рассказывайте.
        И комендант принялся рассказывать. Гость же слушал, задумчиво поглядывая в единственное окно кабинета и постукивая пальцем по подлокотнику мягкого кресла, в котором сидел. По словам главы заставы выходило, что неизвестные просто возникли из ниоткуда и, не задерживаясь для штурма крепости, также магическим образом миновали отряд как раз направляющихся на перехват солдат. Те разминулись с нарушителями границы буквально в метре, но ни догнать, ни атаковать врага не смогли.
        - Что это были за существа, комендант? - спросил посланец императора.
        - Мы таких не видели никогда, ваше...
        - Без титулов, - попросил гость, жестом прерывая раболепие из уст офицера. - Так, говорите, раньше тут таких не попадалось?
        - Никогда, - поспешил заверить Торшэ. - Одна тварь была просто гигантских размеров, четыре головы. И быстрая. Тело в фиолетовой чешуе, она блестела на солнце.
        - А второй?
        - Второй был похож на человека, - продолжил описание комендант. - Вот только в локтях его руки раздваивались. Этот был в кожаном доспехе и плаще. В каждой руке - по короткому мечу, за спиной лук и стрелы.
        - То есть, какие-то странные монстры прорвались через границу, предположительно, разумные, - задумчиво проговорил гость. - Больше никаких инцидентов не было? Как они миновали ваших солдат, комендант?
        - Не служи я в Пограничье двадцать лет, сказал бы, что на нас навели иллюзию - когда мы попытались выстрелить по ним, болты прошли сквозь этих тварей, будто тех и не было.
        Гость задумчиво постучал пальцем по подлокотнику.
        - Но вы уверены, что эти чудовища - реальны, как мы с вами?
        - Абсолютно, - заверил Торшэ. - Они оставляли следы на земле. Мы все там вынюхали, они точно направлялись в сторону Альтары. В том направлении больше городов нет. А всем известно, что монстры в первую очередь спешат устроить хаос в крупных городах…
        Гость хмыкнул, не забыв скрыть ухмылку ладонью, прикрывающей рот. Программа по обучению приносила свои плоды. Помимо верности население Империи все меньше и меньше сомневалось в словах императорских наставников. Но вот такие ситуации, выбивающиеся из всяких норм и стандартов, создавали трудности.
        - Хорошо, комендант, я вам верю, - наконец, произнес посланец империи, поднимаясь на ноги. - Проследите, чтобы никто на заставе не начал рассказывать небылицы о странных монстрах. Приказ ясен?
        - Конечно, ваше...
        Гость кивнул и быстрым шагом покинул кабинет. Едва за ним закрылась дверь, комендант, постаревший за пару минут разговора сильнее, чем за последние двадцать лет службы на границе, трясущимися руками открыл ящик стола и, вытащив оттуда бутылку дорогого алкоголя, приложился к ней.
        Эта встреча еще долгих пять лет будет сниться ему в кошмарах, пока коменданта не найдут болтающимся на веревке в собственной спальне.
        Его же гость, выбравшись из душной крепости на свежий воздух, рывком поправил плащ и знаком велел подать своего скакуна. Оседланный огненно-рыжий тигр, которого не рискнули трогать солдаты заставы, спокойно позволил себя подвести к хозяину и лизнул руку императорского посланца.
        Мужчина взобрался в седло и, кивнув дежурным на воротах, выскочил наружу, как только те открылись на ширину в метр. Не оглядываясь, всадник прижался к шее своего зверя, раздумывая, как лучше подать императору новость, что один из Героев объявился, и уже находится на территории захудалого клана Шерронов.
        * * *
        ПОГРАНИЧЬЕ ЗА РЕКОЙ АЛЬТОЙ. ДЬЯВОЛ ДИМ.
        - Что думаешь? - спросил я, закончив пересказывать свой ночной кошмар.
        Молча выслушавшая мою историю Ада ненадолго замолчала, закусив губу, а после - улыбнулась и, погладив себя по голове, заявила:
        - А я - просто умничка! Такого дьявола себе отхватила! - и дьяволица рассмеялась уже в голос.
        Я же уставился на нее с непониманием. Ситуация не казалась мне забавной ни на грамм. Насколько могу судить сам, Асмодей не только велел выиграть в Колыбели, но и завоевать для него всех дьяволов, что вообще виделось мне непосильной задачей. И теперь, даже если я одолею остальных Героев, не факт, что мне светит перерождение в полноценного дьявола. Как бы сам Асмодей не растер меня в порошок, увидев конкурента.
        - Дай мне свою руку, Дим, - вместо нормального ответа попросила Ада, и я протянул ей ладонь. - А теперь закрой глаза и представь, что хочешь найти меня.
        - Не понял.
        - Тебе нужно определить, где я нахожусь, - пояснила спутница. - Давай, закрывай глаза.
        Я послушно закрыл и представил Аду перед собой. В моем видении она, естественно, была обнаженной, но раз это вижу только я, почему бы и не позволить скрасить приятным полезное. Тем более, уже понял, к чему ведет дьяволица.
        И верно, стоило сосредоточиться, как я ощутил направление, в котором находилась Ада, а вытянув руку в ту сторону, наткнулся на ее живот и мягко его погладил.
        - А теперь представь, что ты хочешь мне что-то сказать, и скажи это мысленно, - произнесла она и отстранилась.
        Что ж, подумал я, ощущая полную пустоту в голове. Почему-то всегда на просьбы вроде «скажи что-нибудь», «расскажи о себе» и все в таком духе, все слова моментально вылетают из головы, и остается только глупо мямлить, пытаясь выдавить нечто отличное от мычания или протяжного «Э-э-э».
        Но раз задача в передаче информации в целом, то и мысли можно формировать по-разному. Как дитя интернета, я знаю, что любые данные - это суть одни и те же байты. И если понимать открывшуюся телепатию именно как процесс передачи-приема данных, то я могу не только сказать Аде что-то, но и отправить изображение или звук. Задача лишь в том, чтобы она правильно интерпретировала полученный код.
        А потому я припомнил одну мелодию с Земли и мысленно наложил ее на образ танцующей танго дьяволицы. А после, когда «видео» сложилось у меня самого, пожелал отправить его адресату. Через секунду рядом со мной раздалось задумчивое хмыканье, и я понял, что Ада получила записанный ролик.
        - Ну как? - не раскрывая глаз, спросил я.
        На мое плечо легла ладонь дьяволицы, ее хвост обвился вокруг моего торса, и она легко прижалась ко мне грудью, после чего неуловимым движением переместилась вплотную ко мне. Я поймал спутницу в объятия и, придерживая, заставил прогнуться назад, после чего раскрыл глаза и поцеловал ее в губы.
        - Интересный танец, впервые такой вижу, - заявила Ада, когда я помог ей выпрямиться.
        - Да, есть такое, - кивнул я с невозмутимым видом.
        Говорить о том, что сам его танцевать не умею и никогда не умел, конечно, не стал. А еще подумал, что такие вещи нужно держать при себе, а не выставлять напоказ. Иначе рано или поздно моя легенда рассыплется, как песочный замок, и другие Боги найдут, что предъявить играющему не по правилам Асмодею. А тот уже доберется до меня - судя по ночному визиту архидьявола, он вполне способен достать меня откуда угодно.
        - Так и что ты расскажешь мне о ночном видении? - вернувшись к серьезной теме, спросил я. - И почему ты сказала, что тебе повезло?
        - Ты получил благословение Асмодея, Дим, - заявила Ада, все еще прижимаясь ко мне и порываясь сделать пару движений из подсмотренного танца. - И я, выходит, не только в твой домен войду, но и получу в свои руки дьявола, благословленного самим Асмодеем.
        Я с сомнением хмыкнул. На мой взгляд, не слишком удачная перспектива. Впрочем, я еще ничего не знаю о местной диаспоре моих дальних родичей. Вполне вероятно, меня ждет настоящий шок от встречи с ними. Но рано или поздно этот вопрос все равно будет решен, и думать о нем пока незачем.
        - Насчет того, кто в чьи руки попал - это мы еще посмотрим, - заявил я. - Но мне нужны подробности.
        Ада вздохнула, отходя на шаг и заговорила.
        - Обычно благословением Асмодея может похвастаться только один дьявол в мире. И он становится новым жрецом, происходит это обычно либо перед самой смертью текущего жреца, либо немного позже. В любом случае, это достаточно важное событие, ведь тот, кого благословил наш создатель, в какой-то мере является продолжением воли самого Асмодея.
        - Но ты сказала, жрецы не имеют над вами власти, - припомнил я ее слова.
        - Все верно, но еще никто из них не был сразу и жрецом, и Героем одновременно. Конечно, это не значит, что тебе бросятся кланяться в ноги и заверять в своей верности все подряд, однако кое-кто может к тебе и примкнуть.
        - Потому что члены домена будут иметь власть над теми, кто этого не сделал, - кивнул я, достроив мозаику. - Выходит, я буду основывать собственный клан, как те же Шерроны.
        Дьяволица накинула на плечи плащ, лежавший на земле. Как обычно, стоило ей слегка встряхнуть его, и тряпка очистилась, как по волшебству. Интересно, если я тоже так могу, на кой хрен сушил одежду на костре?
        - Можно и так сказать, - подтвердила Ада, направляясь к выходу с облюбованной нами полянки. - В любом случае, как только ты придешь в Катмадан, кто-нибудь обязательно попробует бросить тебе вызов. Естественно, если узнает, что ты и есть тот самый Герой.
        Следуя за своей спутницей и наставницей, я все еще переваривал информацию. Как-то глупо все устроено, не может быть такого, чтобы в целом народе не нашлось адекватного представителя, подчинившего остальных если и не личной силой, так обаянием или интригами.
        Может быть, не только ликаны одичали за годы, прошедшие с Вторжения, конечно. Но мне слабо верится, что это так, достаточно взглянуть на Аду, чтобы сразу стало ясно - у нее за плечами есть и жизненный опыт и понимание устройства мира. Вон, как быстро она решила принести клятву верности, едва меня узнав. Просчитала же плюсы и минусы такого контракта. И пускай мы его еще не заключили, но теперь, полагаю, у меня и выбора-то нет.
        Асмодей вряд ли станет ждать, когда я решусь - буду выполнять его поручение или еще посомневаться. С такими лидерами не спорят, их слушают, кланяются и спешат выполнять любое пожелание, как недвусмысленный приказ. Вопрос лишь в том, хочу ли я быть таким, пресмыкающимся и терпящим любое унижение, лишь бы всемогущий владыка не вдарил промеж ушей?
        Разумеется, мне этого не хочется. И чтобы не приходилось ползать у всемогущего Асмодея в ногах, вымаливая возможность остаться в живых, нужно сделать так, чтобы я мог поставить его перед фактом. То есть, опять же, возглавить собственный домен. Тогда у меня хотя бы будет больше сил и возможностей, чем есть сейчас.
        В конце концов, я теперь дьявол, а находить лазейки в законах - наша расовая способность. Осталось только разобраться во всем и понять, как выиграть эту битву еще до ее начала.
        И Герои, да. Еще как-то нужно справиться с ними. Желательно, не рискуя головой лишний раз - окончательно подохнуть совсем не хочется. И как ни смешно, но и здесь ответ тот же, что и в двух предыдущих случаях - мне нужен собственный домен и приходящая вместе с ним сила.
        А раз все обстоит именно так, то и спорить нечего. Вперед, дьявол Дим, тебя ждет Катмадан.
        * * *
        Птицы вспорхнули с деревьев, напуганные жестким ударом топора о дерево. Пару мгновений спустя к первому звуку прибавились еще и еще, пока, наконец, не превратились в слаженную дробь. Впереди на нашем пути шла добыча древесины, и, похоже, народу там на ней работает немало.
        Ада подняла руку, призывая меня остановиться, но я и сам не горел желанием бежать навстречу первым попавшимся разумным. Раз уж мы все еще в Пограничье, неведомые лесорубы запросто могли оказаться солдатами. А у тех наверняка найдется пара вопросов для нашей маленькой компании.
        Как ни крути, а парень с девушкой - и это даже если дьяволица превратится в человека - пересекающие границу в неположенном месте, не могут просто так пройти мимо. И я очень сомневаюсь, что у местных военных есть хоть какое-то подобие Женевской конвенции. Скорее эти ребята разожгут костерок и будут клещами, заменяющими детектор лжи, проверять нашу легенду. Так что осторожность, осторожность и еще раз осторожность.
        - Обойдем ? - спросил я, воспользовавшись новой способностью.
        Ада кивнула и медленно отступила назад, намереваясь свернуть в сторону. Я последовал за ней, на ходу практикуясь в приобретенных от Асмодея возможностях. Помимо телепатии и радара нашлось кое-что еще, о чем я не стал сообщать своей спутнице.
        На кончиках моих пальцев то и дело вспыхивали искры. Конечно, полноценным фаерболлом они еще не становились, но расхода собственного ядра я не ощущал. И что-то мне подсказывало, подобный козырь нужно держать в тайне вообще ото всех.
        Потому как дьявол, способный колдовать, это новость покруче, чем способность превращаться в человека. А благодаря телепатии и радару я теперь всегда мог сказать, когда Ада обернется, и успевал прекратить свои упражнения, прежде чем та заподозрила неладное.
        Чтобы обойти вырубку нам пришлось затратить примерно полчаса, за это время солнце опустилось за горизонт, и лес погрузился в густые сумерки. Видимость значительно упала, но я все еще мог разглядеть лезущие в глаза ветки и подло торчащие из земли корни деревьев. Так что скорость нашего продвижения если и упала, то ненамного.
        Наконец, мы обогнули лесорубов и пошли спокойнее. Но, как оказалось, ненадолго. Лес впереди кончился, открывая вид на деревянную стену, окружающую небольшую деревню.
        Ада недовольно шикнула, отступая обратно в кусты, но на стене уже поднялась суета. Как они смогли обнаружить нас в такой темени, хотя самим стражам факелы били по глазам?
        - Бежим, - выдохнула дьяволица за секунду до того, как в нас полетели первые стрелы.
        Глава 16
        Но сбежать оказалось не так просто.
        Стоило нам промчаться по лесу метров триста, впереди и сзади заухали преследователи. Со свистом над нашими головами проносились стрелы, порой с гудением втыкаясь в деревья, возле которых мы только что пробегали.
        - Не отставай! - прикрикнула Ада, резко сворачивая вправо.
        Я бежал следом, уворачиваясь от выскакивающих навстречу стволов и веток. Сгущающаяся темнота оставляла все меньше шансов сохранить глаза, но пока удавалось не ослепнуть. Однако, несмотря на нашу с дьяволицей скорость, уханье приближалось. А еще через минуту оно уже звучало отовсюду.
        Нас загоняли, как зверей, и брали в клещи. Все пути оказались отрезаны. Дикий клич местных охотников звучал теперь со всех сторон, постепенно набирал силу и громкость. Одинокие стрелы летели отовсюду, но пока еще их лучники не могли нормально прицелиться и скорее пугали, чем пытались всерьез нас зацепить.
        Долго так продолжаться не могло - еще пара минут и нас просто превратят в ежиков. Оставалось лишь смиренно ждать, пока нам выпустят кишки на потеху таким же ухающим ублюдкам. Или постараться дать отпор и самим посшибать вражеские бошки с плеч.
        - На прорыв! - велел я, первым бросаясь навстречу наступающим загонщикам.
        Ада помчалась вслед за мной, не споря. Крики становились все ближе, и я уже предчувствовал, как будут рвать мою кожу стрелы, но усилием воли заткнул вопящего в ужасе где-то внутри меня Райса и стиснул зубы, ускоряя бег. Этот мелкий говнюк меня откровенно достал, и будь у меня возможность, я бы выдрал его из тела с корнями и сам прибил ко всем чертям. Долбаная истеричка!
        Новые стрелы вонзились в дерево, за которое я успел нырнуть в последний момент. Доверившись чутью, перестал думать, что делаю, и, как и в той погоне за Адой, позволил инстинкту решать, куда бежать и как. Свист стрел сменился гулом брошенных дротиков. Первый залп загонщиков ушел в молоко, оставив пару копий дрожать в стволах деревьев. Рванув одно из них, я швырнул его в те же кусты, откуда оно прилетело.
        Но, естественно, промазал. Ада повторила мой подвиг, и вот ее копье, судя по истошному крику, попало куда нужно. В ответ по нам снова прилетел пучок стрел, к счастью, не достигнув цели.
        Сорвав булаву с пояса, я занес ее над головой и бросился в кусты с отстрелявшимися лучниками. Не глядя, ударил по первому попавшемуся врагу, шип вспорол его лицо, и в меня тут же ударили стрелы остальных. К счастью, попала в цель лишь одна, да и та больше застряла в броне, слегка царапая кожу под рубахой, остальные прошли вскользь, раздирая доспех.
        Времени, чтобы играть, не было. Я присел, чувствуя, как стрела в боку пускает мне кровь и, выпрыгнув со всех сил, уже собственными когтями ударил под подбородок ближайшего урода. Голова лучника хрустнула, отделяясь от тела, и улетела в сторону, запачкав меня брызгами.
        С другой стороны на лучников набросилась Ада, успевшая вооружиться копьем. На него дьяволица насадила сразу двух противников, тут же отталкивая их в сторону и бросаясь к третьему ублюдку.
        В это время я ушел в сторону от очередного выстрела, просто сдвинувшись на шаг. А после сократил дистанцию и вырвал у врага ребро. С протяжным стоном лучник завалился наземь, зажимая кровоточащую рану.
        Уханье приближалось, преследователи нагоняли, но теперь я уже не чувствовал опасности, меня захватил азарт. Лишь схватившая меня хвостом за шею Ада не дала мне броситься ублюдкам навстречу с распростертыми объятиями когтистых рук.
        - Уходим! - рявкнула она, увлекая за собой.
        Пришлось разворачиваться и бежать, ощущая накатывающую усталость. Конечно, никакой усталости на деле не было. Просто слабое человеческое тело оказалось менее подвижно и быстро, разница настолько ошеломляла, что на мгновение я едва не потерял равновесие.
        - Потом отдохнешь! - заявила дьяволица, продолжая утаскивать меня прочь.
        Я достаточно быстро приноровился к изменившемуся телу. Проверив на бегу ядро, убедился, что оно все такое же, и мое превращение ничуть не растратило силы. Думать об этом буду потом, сейчас нужно оторваться.
        В спины нам летело все то же уханье, но постепенно мы уходили все дальше, и крики деревенских воинов звучали все тише.
        * * *
        - Кажется, оторвались, - тяжело дыша, высказалась Ада, опираясь рукой на ствол дерева и сплевывая под ноги кровавую слюну.
        Под ее рукой, зажимающей бок, темнело едва заметное на красной же коже алое пятно. Пришлось отталкивать руку дьяволицы и взглянуть самому. Длинный порез с разошедшимися краями обильно кровоточил, толчками исторгая сгустки наружу.
        - Надо было сказать, что тебе досталось, - рыкнул я, стягивая броню с себя.
        - Ерунда, - поморщившись, отмахнулась пошатывающаяся спутница. - Заживет. И не такое заживало.
        Я сорвал с себя рубаху и ножом вспорол край. Растянув ткань в стороны, разрывая на две части, сполоснул водой из фляги рану дьяволицы и обмотал бок, крепко завязав его обрывком рубахи. Конечно, из меня так себе медик, но хоть какая-то помощь. Как бы не пришлось зашивать - у нас ни иголки, ни подходящей нитки с собой нет.
        - Как в тебя умудрились попасть? - вздохнул, помогая дьяволице присесть под деревом. - И не говори, что у меня получилось остаться целым только потому, что на мне броня. Сразу по лбу получишь за то, что не стащила на складе подходящий доспех. Кто это вообще такие? Как нас увидели?
        Ада перевела дыхание и, придерживая моментально намокшую повязку, выдохнула.
        - Ибуны. Наполовину люди, наполовину - совы. Не думала, что тут окажется их деревенька. Обычно они селятся поближе к горам, - последнее дьяволица процедила сквозь зубы. - Могут слышать и видеть ночью, как днем, так что удивительно, что нас не постреляли сразу.
        - Судя по тому, что ты истекаешь кровью, не так уж они и мазали, - заявил я, думая, нужно ли рвать рубаху на нитки для накладывания швов и не стоит ли прижечь рану раскаленным ножом.
        - Да меня копьем вскользь задело, - ответила Ада, запрокинув голову. - Увернулась неудачно. Зато потом двоих этим же копьем прикончила. Так что все равно размен в мою пользу. Я-то жива и скоро поправлюсь, а вот они уже окончательно сдохли.
        - Да, я видел, - кивнул в ответ, раздумывая, что делать с раненой. - Я думал, мы физически крепче.
        - Так и они не обычные люди, - пожав плечами, отозвалась дьяволица и поморщилась от движения. - Это же специально оставленные на границе полукровки. Дракониды их для поддержки собственной армии выращивают. В таких местах лучше охраны и не придумаешь - далеко и четко видят, прекрасно все вокруг слышат.
        - А я думал, на границе только дикие живут, - заметил я.
        - Империя драконидов большая, и населяют ее самые разные твари. Ничего удивительного, что в разных местах стараются держать наиболее полезные расы.
        - Выходит, эти ибуны по всей границе живут? - спросил я, садясь рядом и выдергивая из брони застрявшую там стрелу.
        Заодно осмотрел снаряд. Треугольный металлический наконечник, короткое древко, какие-то несуразно мелкие перья в хвосте, будто вынутые из подушки. В луках и стрелах я не разбираюсь, так что ничего об этой сказать не мог. Хотя если она пробила толстую кожу доспеха, наверное, хорошая штука.
        - А еще они достаточно сильные физически, - заявила дьяволица, осторожно ощупывая рану. - Меня больше интересует, зачем ты решил потратить силу. Мы бы и так справились.
        Я пожал плечами, переламывая стрелу в руках.
        - Я ничего и не потратил. Как было, так и осталось, - ответил под суровым взглядом спутницы.
        Хмыкнув, Ада рывком оторвала успевшую подсохнуть ткань. На месте раны остался маленький шрам, который дьяволица не раздумывая почесала острыми когтями, с удовольствием прикрыв глаза.
        - Ничего себе, - выдохнул я.
        - Говорила же, просто царапина, - фыркнула она, сворачивая импровизированный бинт. - А это нужно будет сжечь. Не хотелось бы, чтобы нас потом по нему смогли вычислить.
        - Магией? - решил уточнить я.
        Мало ли какие твари у империи еще в запасе найдутся. Может статься, за нами еще и собак пустят. Даже на Земле чутье может привести по таким следам к цели. Здесь же вполне вероятно найдется и кто-то разумный, чтобы не только указать лаем, но и объясниться словами. И они наверняка по крови след возьмут и покажут, где пара дьяволов сидела.
        - И магией в том числе, - подтвердила Ада, убирая лоскут ткани в карман плаща. - Но вряд ли. Судя по тому, что мы нашли вырубку, поселок только начали заселять.
        - А мы, выходит, нарвались на секретный объект, - кивнул я, уловив ход ее мыслей.
        - Что-то вроде того. Говоришь, силы не потратил на превращение? - тут же вернулась она на прежнюю тему. - Давай-ка еще раз проверь, не хочу, чтобы ты помер у меня на руках, когда мы только прибудем в Катмадан. У меня, знаешь ли, на твое благополучие завязаны далеко идущие планы.
        Под пристальным взглядом золотых глаз я послушно опустил веки, нащупывая алое ядро. Как и говорил, оно не стало меньше. Кроме того, кажется, даже выросло немного за то время, пока я практиковался с искрами из пальцев.
        - Абсолютно уверен, ничего плохого не случилось, запасы на месте, - заверил я. - Не пора ли нам уходить, пока эти проклятые совы нас не нашли?
        В ответ Ада кивнула и легко поднялась на ноги. Шрам от страшной раны рассасывался на глазах, оставляя после себя гладкую кожу. Нет, конечно, я понимал, что наша раса посильнее обычных людей, но не настолько же, чтобы такие повреждения латать за какие-то минуты.
        - Если ты ничего не потратил, значит, твоя сила растет, - заявила дьяволица, отряхивая зад от налипших чешуек коры и покачивая хвостом из стороны в сторону. - Выходит, мои тренировки не прошли для тебя впустую.
        Ее тон заставил меня усомниться.
        - То есть ты не была уверена и гоняла меня в надежде, вдруг что-то все же да получится? - удивился я.
        Ада широко улыбнулась.
        - Дим, я же говорила, никто во всей Колыбели ни разу не встречал таких дьяволов, как ты, - заявила она. - Ты невнимательно меня слушал?
        Мне оставалось лишь посмеяться в ответ. А потом мы продолжили бег по лесу, уходя все дальше от поселения людей-сов, все ближе и ближе подбираясь к Катмадану.
        * * *
        Солнце медленно опускалось в сине-зеленые воды, раскинувшиеся от края скалистого берега до самого горизонта. Просоленный свежий ветер трепал мои отросшие волосы и игрался с плащом сидящей рядом дьяволицы. Со дня стычки с ибунами прошло уже трое суток, и мы, наконец, добрались до территории диких племен, лишь чудом проскочив в ночи у самого носа пограничных застав.
        Глядя на бьющие в берег волны, я раздумывал, что здесь нам снова повезло - у солдат явно имелись другие проблемы, кроме как следить за территорией между заставами. Полагаю, кто-то наверху отдал приказ навести среди служивых шороху. Уж больно походило на тщательную подготовку к приезду высокого начальства. Вояки драили крепости, вывешивали какие-то флаги, гремели железом так, что в ночи было слышно, наверное, на несколько километров.
        Им просто некогда оказалось оторвать глаза от земли и посмотреть вокруг. На счастье пограничников, дикие об этой кутерьме не знали, иначе бы обязательно нанесли удар по неготовым к бою солдатам.
        И вот, стоя на краю огромного утеса, я вдыхал соленый морской воздух. За последнее время, проведенное в постоянных тренировках, мое тело значительно окрепло. Плечи раздались вширь, на худом скелете появились мышцы. Конечно, еще не Мистер Олимпия, но и дрыщом, как раньше, я уже не выглядел. Что мне особенно нравилось в новом себе - ни капли жира этот организм не откладывал про запас, сжигая все к чертям.
        Дьявольские силы также понемногу возрастали. Раз в сутки Ада требовала от меня перевоплощения в истинный облик, и с каждым разом длительность увеличивалась, при этом мои запасы в ядре оставались на месте, а само средоточие силы еще и росло в размерах. Фокусы с искрами я тоже не забросил, но у них был самый скромный результат - теперь я мог на кончиках пальцев создать струю пламени не больше огонька китайской зажигалки. Хватало, правда, совсем ненадолго, но я не терял оптимизма. Такими темпами через пару лет упорных повторений смогу швыряться фаерболлами.
        - Ну что, чувствуешь что-нибудь? - спросил я, когда сидящая рядом Ада раскрыла глаза и глубоко вздохнула.
        - Нет, Дим, ничего. То ли жрец уже сдох, и просто некому с нами связаться, то ли он просто нас не ждет так скоро и потому не ищет.
        Скорее, первое, подумал я. Наверняка же Асмодей ткнул своего непосредственного слугу носом в точку на карте и тот просто обязан был нас искать. В конце концов, это его работа - служить связующим звеном между адским божеством и его народом. Однако ни я, ни моя спутница до сих пор не получили ни знака, ни сообщения.
        - А не могли его убить? - спросил я, понимая, что пора высказать очевидное. - Кто-то ведь уже должен был быть назначен на его место, например?
        Ада покачала головой и поднялась на ноги.
        - Жречество не передается по наследству, Дим. Хотя, - она с сомнением оглянулась на меня, - может быть, ты уже стал новым жрецом, а прошлый лишился сил.
        - Это вряд ли, - покачал я головой, пиная камень с утеса в воду. - Асмодей сказал явиться к жрецу, значит, тот должен был быть жив. По крайней мере на момент нашего разговора.
        - Почему же он сам не вышел на связь?
        - Может быть, просто не может? Что если помимо обычной для других дьяволов защиты от магии, я еще и закрыт для такого общения?
        Ада пожала плечами. И правильно, что толку мусолить, когда ничего неизвестно и непонятно. Теории нужно строить, когда есть от чего отталкиваться, а так - это просто сотрясание воздуха.
        - Пойдем, что ли? - предложил я, отходя от края обрыва.
        - Пошли, - легко согласилась золотоглазая спутница, обгоняя меня.
        Спуск тянулся природной лестницей вдоль самого обрыва, и поскользнуться на нем было сущим пустяком. Из-под подошв срывались мелкие камешки, так что приходилось держаться за торчащую вокруг зелень, проклюнувшуюся в камне. Конечно, армию здесь не проведешь, но пару человек - запросто.
        Держась за корень очередного кустика скорее для уверенности, чем от реальной необходимости, я сошел на ровную землю и вздохнул с облегчением. Каменистое плато, начинающееся примерно на середине от высоты утеса, считалось началом территорий диких. И соваться сюда ни искатели, ни вояки не спешили. Если монстров по ту сторону границы встречали сталью и магией, то здесь была обратная ситуация. Хотя, конечно, раз в год и палка стреляет.
        Да и нам, откровенно говоря, встреча с дикими ничего хорошего не сулила. Все же между собой тут сражались даже чаще, чем с империей. Отсутствие плодородных почв, малое количество подходящих для выпаса животных пастбищ, редкие источники воды. Добавить сюда кровожадность большинства представителей местного населения и сразу ясно - это не Эльдорадо, а прямо-таки седьмое небо.
        Выбравшись на плато, мы взяли курс на юг. Теперь, глядя на солнце, я уже мог ориентироваться в сторонах света. Естественно, этому меня тоже научила дьяволица. Она вообще была прекрасным во всех отношениях спутником. И я надеялся, что дальше так и останется. Не хотелось бы, чтобы меня предавала еще одна женщина, которой я решил доверять. Хватило мне и земного опыта.
        Сразу же перейдя с шага на экономный бег, мы миновали открытый участок и погрузились в мелкие чахлые заросли. Деревьев тут не имелось, только разросшиеся тонкие стебли переплетенного между собой кустарника. Они прямо норовили поцарапать открытую кожу или вцепиться в пояс и сорвать с него то флягу, то так и оставшийся без тетивы арбалет. После последней стычки я решил, что лучше булаву держать в руке, так что иногда приходилось пускать ее в дело, ломая сухие ветки и прокладывая себе путь через кусты.
        Наконец, заросли расступились, неохотно выпуская нас на покрытый короткой травой и ровный, как столешница, простор. На самом горизонте показались и тут же скрылись, нырнув в ямы, какие-то суслики. Заходящее солнце практически полностью опустилось, и от распаренной за день земли поднимался слабый жар.
        - Идти лучше всю ночь, - сообщила Ада, опережая меня на метр. - А днем устроим привал. Я знаю одно подходящее местечко.
        Спорить я не стал, где-то слышал, что в степи по ночам можно замерзнуть до смерти, хотя днем была адская жара. В любом случае мое тело на погодные условия не особенно реагировало. Я чувствовал и тепло, и холод, но совсем не так, как когда был обычным человеком. А уж после той встречи с Асмодеем, казалось, я могу плавать в лаве, как в джакузи.
        Разумеется, последнее утверждение я бы не стал проверять на практике, но устойчивость к температуре радовала. Из всех возможных дорожных удобств у нас осталась лишь фляга да плащ дьяволицы, и загибаться от холода, как и помирать от жажды, совсем не улыбалось.
        Бег в темноте нам не грозил. Очень быстро небо наполнилось звездами, и света хватало, чтобы заранее заметить яму, оставленную местными грызунами, или, наоборот, не вовремя подвернувшуюся кочку. После морского воздуха, которым мы дышали на утесе, конечно, здесь хватало пыли, да еще и бегущая впереди дьяволица поднимала взвесь мощными толчками ног, но в целом жаловаться было не на что.
        Часа три спустя, когда я начал сбиваться с дыхания, Ада сбавила темп, постепенно переходя на шаг. Я быстро догнал свою спутницу и взглянул туда, куда она указывала рукой.
        В ночи разглядеть выступающие впереди каменные клыки было несложно - они закрывали собой звезды. В высоту преграда достигала метров тридцати, в ширину же каменная стена растянулась до всей сотни. Но не это было самым примечательным.
        Внутри скалы кто-то вырубил проход и установил каменные колонны, поддерживающие небольшой парапет. Изнутри рукотворной пещеры наружу падал не слишком яркий свет. Пройди мы под другим углом, и вход остался бы незаметным. Однако сейчас там явно кто-то был, и дьяволица, немного поразмыслив, уверенно пошла в сторону колонн.
        - Что это за место? - спросил я, оглянувшись на Аду.
        - Логово одного чудовища, - ответила дьяволица, внимательно вглядываясь в падающий наружу свет. - И, честно говоря, думаю, нам следует заглянуть на огонек. Тебе будет полезно.
        Не став спорить, я на ходу отвинтил крышку фляги и сделал маленький глоток. Убрав жестянку на пояс, поудобнее перехватил булаву и пару раз взмахнул ей, разгоняя кровь.
        - Ну, тогда я готов к знакомству, - заявил я, вслед за дьяволицей входя под козырек.
        Глава 17
        Освещение внутри пещеры давали два ряда установленных на пол жаровен. Металлические сетки, внутри которых пылали яркие куски угля. В перегретом воздухе чувствовался стойкий железный привкус, оседающий на языке. На стенах остались глубокие длинные борозды, будто некто огромный точил о них когти.
        Ада уверенно вела вперед по извилистому коридору. На полу то и дело попадались отброшенные под стены обглоданные кости. Сходу определить их происхождение мне не удалось, хотя и казалось, что там много гуманоидных останков.
        Сделав очередной поворот, тоннель вывел нас в круглый зал исполинских размеров. Расставленные по краям толстые колонны изображали уродливых тварей с расходящимися от локтей дополнительными руками. С потолка свисали подвешенные на цепях скелеты, лишенные нижних конечностей. И вот они уж точно когда-то принадлежали людям.
        В полу строители продолбили канавы для стока, откуда и шел тот запах крови, чувствовавшийся еще на входе в пещеру. В самом центре зала имелась расположилась шестиугольная плита алтаря с приколоченными по краям черными цепями. Темные потеки застарелой крови на них свидетельствовали о загубленных на камне жизнях.
        Горящие вдоль стен жаровни сияли слабее, чем в коридоре. От них расходились причудливые изломанные тени, пляшущие на поддерживающих свод пещеры колоннах. Из-за этого казалось, что вырезанные уродцы следят за нами, иногда ухмыляясь, иногда - злобно оскаливаясь.
        Кроме шороха наших с дьяволицей шагов да потрескивания углей в жаровнях других звуков в зале не имелось. Даже висящие на цепях костяки безмолвно наблюдали пустыми глазницами за нашим продвижением, хотя я мог бы поклясться, что цепи все же покачивались.
        - Ну, не такое уж и жуткое место, - подытожил я, подходя к жертвенному камню в центре пещеры.
        Других путей наружу здесь не было. И тот факт, что мы нашли лишь пустое помещение, намекал, что хозяина можно не ждать.
        - Здесь обитала одна тварь, - заявила Ада. - Но, похоже, больше он здесь не живет.
        - Но огонь потушить он за собой забыл, - указывая на ближайшую жаровню булавой, заметил я. - Может, поссать вышел. Или по бабам. Есть здесь в округе какой-нибудь трактир?
        Ада с укором взглянула на меня, но тут же отвернулась и пошла изучать пустое помещение дальше. Я же внимательнее осмотрел жертвенник. Выглядит это место, конечно, своеобразно, и будь мы в какой-нибудь ММО, я бы сказал, что здесь должен скучать в ожидании приключенцев местный босс. Вот только, похоже, он решил взять отгул и покинул пост. Может, устал ждать героев из Гильдии Искателей и устроил себе бессрочный отпуск?
        - Так и кто здесь обитал? - спросил я, пальцем стирая застарелую черную пыль с кандалов на жертвеннике.
        - Один, как он сам себя называл, ученый, - неуверенно ответила дьяволица. - Все твердил, что можно призвать бога самому, без участия в Игре.
        - То есть?
        Ада пожала плечами.
        - Саркан хотел стать Героем. Здесь он испытывал свои изобретения. Ему всегда можно было привести какую-нибудь тварь или разумного.
        - В обмен на?.. - продолжая тянуть из спутницы информацию, подсказал я.
        - Пища, оружие, информация. У Саркана имелось все, что только могло тебе понадобиться, - ответила Ада, подходя ко мне. - Здесь всегда лежали горы ненужного ему барахла. А расположение пещеры такое, что обычно все, кто идет в Пограничье или из Империи, останавливались в последнем безопасном месте.
        Я кивнул, принимая информацию к сведению. Как-то я обо всем этом даже голову не ломаю: стал Героем, и стал. А тут люди с ума сходят и друг друга готовы в жертвы приносить, лишь бы занять эту должность.
        - Так, может, все дело в том, что у него получилось? - озвучил логичное предположение я, в очередной раз обводя пустое помещение взглядом.
        - А все здешние вещи, конечно, он прихватил с собой, - скептически кивнула Ада. - Сотни килограммов оружия, десятки комплектов брони. Не говоря уже о таких мелочах, как мешки с продовольствием. Просто взял под мышку и унес.
        Я невозмутимо пожал плечами.
        - Если это достаточно популярное место, все могли растащить ваши любимые соседи из числа дикарей, - предположил я. - Опять же, представь, что тому богу, чьим Героем хотел стать ваш этот Сракатан...
        - Саркан, - машинально поправила меня дьяволица.
        - Я так и сказал, - кивнул в ответ и продолжил мысль: - Так вот, если он десятилетиями приносил жертвы своему богу, то почему бы ему и не стать Героем? В конце концов, как по мне, такое поведение указывает на целеустремленность и преданность идее. Так чем не Герой?
        - Ну, может быть, ты и прав, - с сомнением протянула Ада. - Хотя я его слишком давно знаю, чтобы поверить, что у безумного Саркана все-таки получилось.
        - Нет пророка в своем отечестве, - вздохнул я, приобнимая спутницу. - Меня ты не знаешь, и именно поэтому тебе кажется, что я могу быть Героем. Саркан был на твоих глазах много лет, и оттого тебе кажется, что простой смертный вряд ли подошел бы на эту должность. Я прав?
        - Возможно, - отозвалась Ада. - Я надеялась кое-что у него уточнить, прежде чем двигаться дальше. Но, похоже, придется идти вслепую.
        Я пожал плечами и повесил булаву на пояс. Все равно воевать здесь не с кем.
        - А почему ты назвала его чудовищем? - решил уточнить, когда вспомнил ее слова перед входом в пещеру.
        - Свое служение он начал с того, что принес в жертву свою жену и четырех дочерей, - чуть поморщившись, ответила Ада. - Ну и не всегда те, кто заходил в эту пещеру добровольно, выходили из нее. Если Саркан видел, что гость слаб или сильно ранен, он мог запросто прикончить его на этом алтаре.
        Я по-новому взглянул на жертвенник. Интересно, Асмодей отсыплет мне бонусов, если я буду выносить не только Героев, но и алтари чужих богов? Ведь если так подумать, я его Герой и должен совершать подвиги в честь своего божества.
        Жаль, что любящий земные технологии Асмодей не оставил мне мобильника со своим номером. Насколько бы все было проще, будь у меня под рукой прямой канал связи со своим божеством. Хотя...
        - Судя по выражению лица, ты что-то задумал, - сообщила дьяволица, внимательно вглядываясь мне в глаза. - Поделишься мыслями?
        Я хмыкнул и отвел ее подальше от алтаря. Может быть, текущий жрец Асмодея до нас не дотянулся именно из-за этой каменюки? Что если принадлежащий чужому богу булыжник блокирует нашу частоту, подавляя волны? Конечно, речь не о реальной связи, но принципы-то могут быть схожи.
        Колыбель имеет не так мало расхождений с Землей. В фундаментальном плане, естественно. Здесь такие же разумные, они мыслят схоже, действуют примерно одинаково с нашими людьми. Так же грешат, и так же жаждут могущества.
        - Постой здесь, пожалуйста, - попросил я, снова снимая булаву с пояса.
        - Что ты задумал? - с интересом спросила дьяволица.
        Вместо ответа я перехватил рукоять двумя руками и, взяв хороший замах, со всей дури обрушил шипованное навершие на жертвенник.
        В месте удара сверкнуло пламя. Словно из моей булавы вырвался поток тут же застывшей лавы. В ответ из алтаря ударила воздушная волна, сбрасывая цепи и присохшую грязь с камня.
        - Дим! - закричала позади Ада, сбитая с ног, и упала на колени.
        Я лишь снова замахнулся и ударил в то же место. От нового попадания по чужому алтарю пробежали трещины. Пещеру заполнил чей-то яростный рев. Цепи на потолке загремели висящими на них костяками.
        Еще удар, и от шестигранника отвалился здоровенный кусок булыжника, мигом превратившись в пепел.
        - Асмодей! - закричал я, стараясь перекрыть вой невидимого бога и скрежет цепей под потолком. - Для тебя!
        Руки внезапно налились силой, булава будто вообще лишилась массы. И я, опьяненный этой дьявольской мощью, ударил в последний раз.
        Жертвенник вспыхнул, охваченный оранжевыми языками адского пламени. Рев чужого бога в последний раз прозвучал в пещере, и тут же истончился, скрываясь внутри горящего алтаря. Пламя опало, открывая жирное пятно - единственное, что осталось от жертвенника.
        Я постоял еще пару секунд, наслаждаясь ощущениями. Разливающаяся по телу мощь буквально распирала меня изнутри. Хотелось подпрыгнуть до потолка, свернуть горы. Но сладкая сила все же истаивала, оставляя меня. Пылающее ядро в груди, только что полыхающее подобно огненному шторму, утихало, уменьшалось, пока не сжалось в постреливающую крохотными языками пламени сферу размером с кулак.
        За спиной раздался шорох. В воцарившейся после уничтожения чужого алтаря тишине этот звук прозвучал, словно гром. Обернувшись, я подошел к пытающейся встать дьяволице и подал ей руку.
        Заодно заметил, что предплечье раздулось. Надетый на него наруч с бесполезными пока что болтами стягивал и давил увеличившиеся мышцы. Будь он еще чуть меньше, у меня бы кровь уже не поступала.
        - Дим, - удивленно глядя на меня, выдохнула Ада, принимая мою помощь.
        - Да, так меня и зовут, - довольно улыбаясь, я помог ей подняться на ноги, и заметил, что весит дьяволица, как котенок. - Помоги-ка снять эту штуку.
        Она не стала пытаться стянуть наруч с моего предплечья. Вместо этого полоснула когтями, распарывая материал и, ухватив за края, поднатужившись, разорвала на две части. Я с облегчением потряс рукой, разглядывая оставшиеся от наруча следы на коже.
        - Спасибо, - с улыбкой поблагодарил спутницу, сжимая и разжимая кулак. - Не зря мы все-таки заглянули на огонек к этому твоему Сракатану.
        - Саркану, - со вздохом поправила меня дьяволица.
        - Я так и сказал, - с усмешкой кивнул я. - Но давай тут не задерживаться. Мало ли кто мог нас услышать.
        - Ты опять меня невнимательно слушал? Я же сказала, что других безопасных мест поблизости нет.
        - Да, я помню. Но это не значит, что вокруг никого быть не может. Сама говоришь, местечко достаточно популярное, кто-нибудь мог и рядом ошиваться.
        Против этого довода возразить Аде было нечего. Потому мы не стали задерживаться, и сразу поспешили к выходу. По пути через коридор я заметил, что света стало значительно меньше.
        Все еще горящие жаровни постепенно дожигали топливо. Угли гасли и распадались, вываливаясь наружу жирными хлопьями пепла. Похоже, они держались на силе бога, кто бы тот ни был, и без алтаря запасы нескончаемого топлива утратили свою долговечность.
        Обратно тоннель мы прошли намного быстрее. Похоже, Ада тоже не горела желанием оставаться в оскверненном святилище дольше необходимого. Оказавшись на свежем воздухе, дьяволица бросила по сторонам внимательный взгляд, но никого не заметила, и, махнув рукой, повела меня дальше на юг.
        Ночь еще только начиналась. Наш визит в капище неизвестного участника Игры не занял и получаса. Однако степной воздух за это время заметно посвежел, накопленное за световой день тепло уже все вышло, и теперь от земли отчетливо тянуло прохладой. К тому же поднялся легкий встречный ветер, ловко забирающийся под одежду с каждым новым порывом. И хотя я стал еще менее восприимчив к перепадам температуры, приятного в этом все же было мало.
        На бегу я мельком взглянул на Аду. Полуголая дьяволица даже виду не подавала, что этот ветер доставляет дискомфорт. Впрочем, может, она его чувствует еще меньше меня, в конце концов, из нас двоих только она здесь настоящий дьявол.
        На бегу много думать вредно, потому я просто следовал за своей спутницей, не особо отвлекаясь на оценку произошедшего. Отметил лишь следствие: ночной забег по степи дался мне куда легче. Наверняка имелись еще какие-то бонусы от разрушения вражеского алтаря, но пока я их не нащупал.
        Остановились мы только перед самым рассветом. Рельеф значительно изменился. Уже знакомый черный лес принял нас в свои объятия, совершенно не мешая солнечному свету подсказывать дорогу.
        Путешествие окончилось на первой же попавшейся полянке. Не забывшая о своей роли учительницы выживания, дьяволица ткнула пальцем в сторону разросшейся под одним из деревьев зелени. Раздвинув поросль, я обнаружил небольшой ручеек, его едва хватило бы, чтобы наполнить флягу, чем я и занялся. Совсем слабый источник справлялся с задачей минут десять, прежде чем я забрал заполненную емкость. Освобожденный от тяжелого труда ручей тут же снова потек дальше по своим делам.
        За это время Ада успела соорудить костер и поймать какую-то зверушку. Размером с типичную дворнягу, грязно-серого окраса животное имело свиной пятак, четыре маленьких глаза и длинный облезлый хвост, смахивающий на крысиный.
        - Это что еще за тварь? - спросил я, садясь у костра.
        Ада погладила дохлую живность по спине и резким взмахом когтей вспорола глотку. Зеленая кровь брызнула на траву.
        - Это к’орх, Дим, - спокойно сообщила Ада, поднимая тварь за хвост, чтобы кровь стекала быстрее. - Очень вкусное мясо, но жилы практически несъедобные, некоторые дикари жуют их, когда больше есть нечего. Из них, кстати, можно сделать тетиву для твоей игрушки, - не отвлекаясь от процесса, она кивнула на арбалет, так и болтающийся на моем поясе.
        Я же просто смотрел, как дьяволица спокойно продолжает разделывать добычу, не используя ножа, параллельно анализируя произошедшие со мной изменения.
        Рост мышц и ядра - это самые очевидные бонусы. Но были и другие. Как показал мой маленький эксперимент, я действительно могу крошить чужие алтари. Прямо скажем, если бы не внезапная поддержка Асмодея, включившаяся с первым ударом, я бы своей дубинкой ковырял тот булыжник пару лет, не прерываясь на сон и еду.
        Боялся ли я санкций от разгневанного бога? Да нет. Мы, Герои, здесь не на чаепитие собрались и должны рвать друг другу глотки во имя наших сюзеренов. И вот, кстати, интересный вопрос: а какая награда ждет остальных участников?
        Сомневаюсь, что наш договор с Асмодеем - дело стандартное. Изначально архидьявол предлагал мне просто вернуться назад во времени и пережить свой последний день. Что же пообещали за победу другим Героям?
        На примере Саркана видно, что приз должен быть просто фантастическим. Не зря же этот псих собственную семью пустил под нож. Конечно, бытовым насилием россиянина не удивишь, еще не известно, что там у мужика за родня была, что у него черпак настолько протек от счастливой семейной жизни. Однако что-то мне подсказывает, речь идет о действительно хорошей награде.
        Задумавшись, я упустил момент, когда Ада установила над костром несколько прутьев с нанизанным мясом. Дьяволица, внимательно смотрящая за мной, кивнула сама себе и отошла за деревья. Проводив спутницу взглядом, я потер зачесавшуюся переносицу и прикрыл глаза.
        Перед глазами вдруг возник абсолютно лысый дьявол. Здоровяк шире меня в плечах вдвое, он не был толстым, такой же поджарый, как и вся раса. Однако он был первым, чьи глаза были не золотыми, а совершенно черными. Не сразу до меня дошло, что установивший контакт жрец совершенно слепой.
        Мы сидели в какой-то пещере без единого источника света. Жрец, раскинув ноги, помахал хвостом, выглядывающим из-за спины, и шумно потянул носом.
        - Герой, - практически не разжимая губ, произнес адский священник. - Я тебя вижу.
        Голос его звучал совершенно непримечательно, обычный мужик лет под пятьдесят со всеми вытекающими. Услышь его на Земле, даже не обратил бы внимания.
        - Рад нашей встрече, - заверил я, когда молчание затянулось.
        Хмыкнув чему-то, жрец покрутил головой по сторонам, и я услышал тихий шорох у себя за спиной. Увы, повернуться не получилось. Похоже, «камера» нашей связи не предусматривала обзор в 360 градусов.
        - Ты пришел, - произнес жрец, обращаясь явно не ко мне. - Что ж, Номар, я рад, что был прав.
        Невидимый гость ничего не ответил.
        - Но знай, самозванец, истинный наследник грядет, и он...
        Договорить жрецу не дал сверкающий алым светом наконечник копья, вошедший слепцу прямо в раскрытый рот. Однако клирик Асмодея не помер так просто. Схватив древко, явно удерживаемое невидимым для меня Номаром, жрец потянул его на себя.
        Я не сразу понял, чего хочет добиться уже явно приготовившийся к смерти жрец. Но затем лицо убийцы попало в кадр, и я постарался запомнить каждую его деталь.
        Видение резко оборвалось, и, осознав, что вернулся на место привала, я открыл глаза.
        Ада уже снимала готовое мясо с углей. Вид у дьяволицы был немного встревоженный, хотя она явно догадалась, что со мной происходило. Не первый раз все же на ее глазах кто-то устанавливает связь с космосом.
        - Ты как? - спросила она, протягивая прут с квадратиками брызжущего ароматным соком шашлыка.
        Я было открыл рот, но вместо речи наружу вылетел невнятный хрип. Закашлявшись, прочищая засохшее горло, я снял с пояса флягу и не успокоился, пока не допил все до капли.
        - Лучше? - заботливо спросила дьяволица. - Я правильно понимаю, жрец все-таки соизволил связаться с тобой?
        Кивнув, я взял прут у нее из рук и повертел его в пальцах, не спеша употреблять хорошо прожаренное мясо по назначению.
        - Номар, - произнес я, разглядывая свой завтрак из подозрительной твари. - Ты знаешь такого?
        Ада нахмурилась на секунду, очевидно погружаясь в не самые приятные воспоминания. Однако быстро взяла себя в руки.
        - Знаю одного такого. А что?
        - Жрец действительно установил со мной контакт, - произнес я, продолжая вертеть в руках прут с мясом. - Но не похоже, чтобы он собирался мне что-то объяснять. У него была другая цель.
        - Какая же?
        - Он хотел, чтобы я увидел его смерть. И запомнил убийцу.
        Губы Ады сжались в тонкую линию. Моя спутница пребывала в таком состоянии недолго, однако мне хватило, чтобы понять - произошло нечто из ряда вон, и теперь моей дьяволице придется на ходу придумывать план вместо полетевшего в тартарары со смертью жреца.
        Надо отдать должное погибшему - у мужика были стальные яйца. Не уверен, что смог бы поступить так же, как он. И дело не в том, что он показал мне убийцу, а в том, как ушел из жизни. Настоящий герой.
        - Номар давно метил на твое законное место, Дим, - наконец, заговорила Ада. - И если он осмелился поднять руку на Ратара, значит, он нашел сторонников.
        Кивнув, я все же вонзил зубы в шашлык. Сорвав кусок с прута, с наслаждением прикрыл глаза, позволяя сочному мясу буквально растаять на языке.
        - Ты говорила, дьяволы слишком горды, чтобы объединиться под рукой одного из своих же, - напомнил собеседнице, покончив с первым куском.
        - Так и было, - недовольно ответила та. - Но, похоже, с началом Игры все перевернулось с ног на голову. Сначала Саркан, теперь это...
        Прожевав и второй кусок, я кивнул.
        - Судя по словам жреца, этот Номар решил объявить Героем Асмодея именно себя.
        - С чего ты взял? - тут же спросила Ада.
        - Перед смертью Ратар сказал, что я, истинный наследник, приду и оторву вашему Номару башку. И знаешь, что самое интересное?
        - Что? - все еще переживая последние новости, спросила дьяволица.
        Я усмехнулся и отложил пустой прут обратно к костру. Переведя взгляд на спутницу, улыбнулся максимально кровожадно.
        - Именно так я и сделаю.
        Глава 18
        Уединившись неподалеку в кустах, я поднял руку ладонью вверх и призвал огонь. Вместо зажигалки теперь по площади всей кисти гуляло пламя, точно так же, как и ранее, не тратившее заряда ядра. Но, увы, хватило этого огненного кулака всего на пару секунд. Однако сильно я не расстраивался - пока что практического применения своим магическим навыкам я не нашел, а потому и переживать, что они бесполезны, не стоило.
        Закончив метить кустики, я вернулся к костру и уселся на место. Дьяволица, успевшая во время моего отсутствия доесть остатки мяса, уже свернулась на плаще и задремала. Будить ее не стал, прислушался к себе и попытался придумать что-то еще.
        Искры я нашел методом научного тыка - просто в какой-то момент потянул ядро в сторону пальцев, и всполохи брызнули в стороны. Затем то же действие вызвало огонек, после апгрейда превратившийся в горящую ладонь. Но ведь если все работает именно так, то когда-то я и дышать огнем смогу. Хотя, признаться честно, телепортация, продемонстрированная Асмодеем в нашу вторую встречу, соблазняла куда сильнее.
        Конечно, дело вовсе не в том, что мне так уж хочется мстить за убитого жреца, я его не знал, он мне никто, и ничего для меня не значил. По-хорошему, вообще плевать, чего там хочет Номар. Я вот вообще собирался игры новые вводить в этом мире. Но нужда заставляет делать не то, что хочется, а то, что нужно.
        Мне же нужно обрести силу, иначе Героев мне не одолеть. Для этого придется организовать собственный домен. И вот в этой точке наши с Номаром стремления сталкиваются. Не может быть двух повелителей, как завещал Дункан МакЛауд - в конце останется только один.
        Потерев пальцами правую ладонь, я хмыкнул и поднял мелкую хворостину. Взяв ее правой рукой, вызвал огонь, и ветка мгновенно рассыпалась пеплом. Конечно, это еще никак не позволит оценить наносимый урон, но, допустим, опалить врагу лицо уже получится.
        Да и чем черт не шутит, можно разное применение найти подобному умению. К примеру, те же раны раскаленным ножом прижигать.
        С сомнением взглянув на тот самый нож, я прикоснулся к нему указательным пальцем и, призвав огонь, мгновенно раскалил лезвие до белого цвета. Разогретое место не ощущалось таким уж горячим, я спокойно провел по нему пальцем. Вот сколько это градусов? Хрен его знает, я ж ни малейшего представления о металлургии не имею. Да и железо от стали не отличу без подсказки.
        Отложив оружие в сторону, чтобы нож остыл, я осмотрел окружающие нас деревья. Если уж на территории драконидов можно запросто нарваться на чудовищ, на земле диких племен это вообще должно быть раз плюнуть. Собственно, в моем представлении так тут монстр на монстре сидит и монстром погоняет. Однако за вот уже сколько дней пути нам никто так и не встретился. Довольно малозаселенные земли.
        Поднявшись на ноги, прихватил с собой булаву. Место стоянки я не потеряю - достаточно настроиться на Аду, и выйду к ней в любом случае. А вот проверить окружающую чащу на наличие возможного врага обязательно надо. Кроме того, лучше не рисковать - мало ли, вдруг моя спутница проснется, а я тут с огнем играю.
        Понятно, что дьяволица не уснула бы в опасном месте, но у нее и опыта больше, и умение выживать сильнее развито. Сдается мне, ее хрен захватишь врасплох. К тому же, несмотря на отсутствие оружия, Ада - мастерица убивать.
        Взглянув на свои пальцы, я потянулся к ядру. Кожа на ладони покраснела, крайне медленно обращаясь в дьявольскую. С тихим треском ногти почернели, запахло паленым, но вот на указательном вырос острый коготь, за ним подтянулись остальные.
        По моему лбу ручьем тек пот. Контролировать частичное обращение оказалось неимоверно сложно, а стоило ослабить внимание, рука вновь стала прежней, откатив все изменения за мгновение. Утерев соленый пот, я привалился спиной к ближайшему дереву и присел у его корней. Если все прочие тренировки, включая наши с Адой марафоны, давались мне достаточно легко и просто, сейчас я чувствовал себя выжатым, как лимон.
        Ядро в груди, однако, никак не отреагировало на мои манипуляции. Кажется, дьявольская мана во мне не кончается вовсе. И, пожалуй, это произошло после первого контракта. Что-то сдвинулось во мне, изменилось. Как бы я ни старался, а запасы лишь росли.
        Пока усталость не прошла до конца, я попытался снова разжечь огонь на ладони. Яркая вспышка осветила окружающее пространство, но пламя не успело появиться, как погасло. Такое ощущение, будто я пытаюсь выжать штангу с соткой килограммов, хотя мои собственные рекорды стоят в районе пятидесяти - нереальная нагрузка на организм. Но, в свою очередь, это означает лишь одно: научиться я могу, нужно лишь продолжать качать магию.
        Конечно, Ада считает, что дьяволы не могут колдовать. Но это местные дьяволы, а они от меня, как показывает практика, сильно отличаются. Складывается впечатление, что местные либо деградировали со временем, либо, наоборот, еще не эволюционировали.
        В любом случае я должен пытаться снова и снова. Это не игра, друзей у меня здесь нет, и вряд ли появятся, учитывая специфику взаимоотношений рас. Никто не станет ждать, когда же маленький Дим, наконец, соизволит научиться. При первой же возможности меня убьют, и первым, кто всерьез попытается, будет не один из Героев, а собственный соплеменник.
        Покружив около нашей стоянки, я наткнулся на следы присутствия животных. Корни одного из черных стволов были разрыты, наружу торчали измочаленные волокна. Из образованной норы отчаянно несло свежим пометом.
        На земле нашлись отпечатки, уводящие в сторону от нашего лагеря. Недолго думая, я отправился по ним, стараясь не упустить проложенную зверем тропинку. К счастью, далеко идти не пришлось - буквально метрах в ста от предыдущих раскопок нашлись новые, совсем еще свежие. Комья выброшенной наружу земли не успели даже подсохнуть.
        Осмотр окружающей зелени позволил найти следующую подсказку. Меня, однако, не охватывал азарт, я был спокоен и собран. Конечно, кое-что Ада рассказала, но мне все равно нужно уметь применять знания на практике. А это значит, в том числе, и слежку за кабаном, разрывшим корни. Ведь прежде чем научиться бегать, необходимо сперва научиться стоять.
        Третье дерево нашлось в направлении нашего лагеря. На секунду у меня сложилось впечатление, что тварь собирается обойти стоянку по кругу, но четвертая цепочка следов уводила дальше в лес. И стоя на ней, я уже прекрасно слышал возню впереди.
        На удивление рытьем нор занималась не свинья. Небольшой кожаный мешок со складками, как у шарпея, вытягивал вперед толстый хобот и, погружая его в почву, с усилием выдергивал пласт. Упиралось существо шестью очень короткими лапами, их я даже не сразу-то и заметил.
        Почуяв мое приближение, животинка издала испуганный писк и, обернувшись ко мне, заставила съежиться собственный хобот. Он втянулся в закрытую складками кожи морду. Сквозь щели на меня взглянули шесть крохотных глаз, и зверь, застыв, притворился кочкой.
        Выглядело существо несуразно и максимально безобидно. На пару секунд, пока мы играли в гляделки, я даже передумал испытывать на нем свои силы, уж больно жалким смотрелся этот подвижный комок кожи.
        Однако и навыки сами себя не прокачают. Сделав осторожный шаг вперед, я поднял левую руку, готовясь вызвать на ней огонь. Но тварь решила не задерживаться и с пронзительным визгом бросилась прочь с впечатляющей скоростью.
        Я и вздохнуть не успел, а землероя уже и след простыл. Судя по качающейся зелени, кожаный шар успел за пару секунд удалиться метров на двести. О том, чтобы гоняться за ним, не могло быть и речи.
        Пришлось возвращаться к костру, предварительно настроив внутренний компас на спящую дьяволицу.
        - Не поймал? - спросила Ада, не раскрывая глаз, когда я вернулся в наш лагерь.
        - Не-а, - отозвался я, садясь на место. - Прыткая тварь.
        - И абсолютно бесполезная, - с улыбкой заверила меня дьяволица. - Это был шир. И, судя по громкости, совсем еще юный.
        Мне оставалось только головой покачать. Эти леса сплошь какие-то мутанты населяют. Будто я не в фэнтези попал, а посреди Зоны из Сталкера очутился. Хотя мало ли путей эволюции могло бы быть на той же Земле? Это прижились только самые подходящие. Но в процессе же отмирало гораздо больше, и вполне вероятно, что кто-то из них даже походил на этого шира. Просто не выжила ветвь эволюции, и природа отказалась от нее, передав почетную должность выкапывания желудей более приспособленным свиньям.
        - Отдыхай спокойно, Дим, - зевнула Ада, переворачиваясь на другой бок. - Здесь совершенно безопасно. Я осмотрелась, пока охотилась.
        Кивнув, я снова попытался превратить руку из человеческой в дьявольскую. Выспаться еще успею. Как известно - пока ты спишь, твой враг качается. И пускай у меня нет ни интерфейса, ни шкалы прогресса, но развивать навыки все равно жизненно необходимо.
        * * *
        До полудня я издевался над самим собой, пробуя менять части тела. Когда устал от неудач с рукой, перешел сперва на пальцы, а после попробовал отрастить рога. Если в момент замены ногтя на коготь я не чувствовал никакого дискомфорта, то пробивающиеся на лбу отростки заставляли череп буквально раскалываться от боли.
        После долгих попыток я хотя бы понял, почему в нормальных условиях процесс происходит мгновенно. Если бы все это затягивалось, я бы быстрее помер от болевого шока, чем превратился. Однако контроль - наше все, ядро нужно развивать любым доступным способом.
        Понятное дело, управление превращением не даст мне возможности выдать себя, например, за другого человека. Однако здесь главное именно сам навык изменений. Человек в детстве ходить не умеет, но упорные тренировки не только позволяют делать это на автомате, но и открывают другие сопутствующие возможности.
        Так и с ядром - научившись на мелких способностях контролировать лежащую в моих внутренних закромах силу, я смогу не только отращивать себе хвост по собственному желанию, но и делать что-то еще. Например, накачивать мышцы дьявольской силой, внешне оставаясь человеком. А это уже огромная возможность оставаться незамеченным, когда мне так или иначе потребуется вернуться на территорию Империи драконидов.
        Что заключается под этим «еще» помимо столь очевидных моментов, я пока не придумал. Однако слава боевого мага все же не давала мне покоя. Даже если в итоге получится метать искру на шаг от себя, это уже мощное подспорье. И от моих самоистязаний с воплощением контроль над огнем действительно становился лучше и сильнее, просто пока от этих изменений не было толку.
        Да, я понял, как сфокусировать пламя со всей ладони в одной нужной точке. Но особого применения этому не придумал. Судя по повторно нагретому до белизны лезвию многострадального ножа, выдаваемая мной температура не изменилась.
        Но! От этого изменения, этого маленького шага для дьявола Дима, и огромного для человека Дмитрия, до формирования фаерболла - рукой подать!
        Один только этот факт уже подстегивал меня продолжать тренировки до самого вечера. И хотя закат я встретил окончательно задолбавшимся, однако довольная улыбка не сходила с моего лица.
        - Смотрю, ты делаешь успехи? - открыв глаза и оценив мой вид, произнесла дьяволица. - Это хорошо, хотя я и не понимаю зачем.
        - Просто поверь, мне это необходимо, - кивнул я, потирая потные ладони о штанины.
        - Больше, чем отдых? - вздохнула Ада. - Нам предстоит неблизкий путь, Дим. И тебе нужно восстанавливать силы.
        - Боюсь, у меня нет времени, - поднимаясь на ноги, ответил я. - Другие Герои не будут сидеть на месте. Значит, и мне расслабляться нельзя.
        Дьяволица пожала плечами, накидывая плащ.
        - Тогда в путь?
        * * *
        Бегать - здорово. Конечно, будь у меня мое родное тело, я бы так не думал. Тяжело бегать, когда за пару последних лет жизни ничего тяжелее мышки не поднимаешь, и максимум передвижения - из комнаты до кухни с пит-стопом на толчке.
        Однако тело Райса, высушенное годами бродяжничества, такие нагрузки переносило легко. А с усилением от моих дьявольских способностей еще лучше. Готов поспорить, знаменитый марафон я бы пробежал, не напрягаясь.
        Потому я не жаловался, когда моя спутница разгонялась все быстрее. Легко и непринужденно мы отмахали за очередную ночь километров тридцать по моим прикидкам, не сбавляя темпа. Пару раз мне довелось перепрыгивать широкие овраги, гораздо шире той речки, в которую я так позорно упал. И у меня получалось!
        За ночь черный лес остался позади, и мы вновь выбрались в степь. Сегодня звезд не было - над нами постепенно стягивались закрывающие небо тучи. Однако имелся в приближающемся ливне и свой плюс: отсутствие ветра. Пускай и было достаточно душно, но зато я не покрывался гусиной кожей от каждого порыва.
        Наконец, практически уже на рассвете мы наткнулись на небольшое озеро. Вокруг источника воды хватало следов местных обитателей, и не все из них принадлежали животным.
        - Здесь останавливаться не будем, - заявила Ада, первой внимательно осмотрев берег. - Нужно отойти дальше.
        - Почему? - задал я разумный вопрос. - Источник рядом...
        Вместо слов Ада махнула рукой, подзывая меня к противоположному краю распустившейся вблизи водоема зелени. Подобравшись ближе, я хмыкнул, разглядывая наполовину объеденный труп в стеганом халате грязно-серого цвета.
        Собственно, относительно уцелело в нем только то, что закрывал халат, все остальное звери уже утащили в неизвестном направлении. Ада брезгливо отдернула пропитавшуюся кровью ткань в сторону, демонстрируя свежие останки.
        Кто бы это ни был, помер он явно не от скуки. Рубленные удары вскрыли кожаный нагрудник, живот вырезан, внутренности рассованы по карманам кафтана. От всего этого дерьма отлепился и взлетел рой мелких насекомых.
        - Ну, да, согласен, лучше отойти подальше, - кивнул я, морщась от увиденного.
        - Он совсем свежий, - прокомментировала находку дьяволица. - Пара часов, еще даже до конца не остыл.
        - То есть, кто бы это ни сделал, он может быть все еще рядом, - озвучил я продолжение ее мыслей.
        Ада кивнула, спокойно отряхивая руки. Я же осмотрел окружающую нас степь, но ничего не заметил. Солнце еще только вставало на востоке, и вскоре оно скроется за клубящимися тучами. А дождь смоет все следы, если таковые здесь и были.
        - Будем мокнуть или найдем укрытие? - спросил я у дьяволицы, перешедшей к озеру и отмывающей в нем руки.
        - Предлагаешь выкопать землянку? - отозвалась Ада. - Просто продолжим бежать дальше. Ты уже не человек, заболеть не сможешь. Я так тем более. К тому же, дождь нас прикроет. Пить не хочешь?
        Я взглянул на покрасневшие воды и встряхнул флягу на поясе.
        - Еще полная.
        - Просто брезгуешь, - фыркнула Ада, заканчивая процедуры. - Ладно, бежим дальше.
        Кивнув, я первым пошел в прежнем направлении. Дьяволица легко нагнала меня и, слегка хлестнув хвостом, взвинтила темп.
        Небо над нами оглушительно треснуло, разрываясь ослепляющей молнией. На плечи тут же рухнула настоящая стена воды. Сапоги мгновенно зачавкали по взмокшей земле, оставляя глубокие отпечатки.
        Видимость резко снизилась, однако стоило поднапрячься, и я заметил маленький огонек впереди - мой внутренний компас заработал, определяя дьяволицу сквозь стену ливня.
        Но минут через десять она остановилась, и я затормозил рядом, едва не поскользнувшись на размокшей земле.
        - Что такое? - пытаясь переорать раскаты грома над нами, спросил я, оборачиваясь к Аде.
        Та вытянула руку, указывая вперед. Я настолько хорошо не видел, а потому, все еще держа под контролем компас, обратился к ней по дьявольской связи.
        - Я нихрена не вижу. Что там ?
        Ада вместо ответа транслировала мне картинку.
        Метрах в пятидесяти от нас начиналось заваленное трупами поле. Даже навскидку здесь полегло несколько тысяч бойцов. Разглядывать было особо нечего, большинство трупов уже пострадали от падальщиков, сейчас разогнанных случившейся грозой.
        Однако на этом прекрасное не кончалось. Где-то впереди, на расстоянии в пару сотен метров среди убитых бродили то ли победители сражения, то ли мародеры. Во всяком случае мы увидели, как эти фигуры склоняются над телами и добивают раненных, не забывая собирать с них вещи.
        - Обойдем ? - все так же телепатически спросил я, оценивая виды.
        - Не думаю, что нам следует туда соваться , - заявила дьяволица, хватая меня за руку. - Иди за мной .
        Я пошлепал следом, стараясь не споткнуться об начавшие попадаться в жидкой грязи трупы. К счастью, вскоре их стало так много, что о размокшей земле можно было не переживать.
        Ада периодически замирала на месте, и я, все еще подключенный к ее глазам, провожал идущих в считаных метрах от нас мародеров.
        Вот теперь я видел различия между полукровками и дикими. Если те же ирбисы Хоро были в большой степени людьми, покрытыми шерстью, то настоящие дикие были зверьем в людской одежде. Манера двигаться, строение тел - в них не имелось ничего человеческого. И то, что я изначально принял за отбираемые у трупов вещи, на деле зачастую оказывалось частями тел. Если правильно догадываюсь, оставшихся гнить на поле брани собирались не просто грабить, но и жрать.
        Ада увлекала меня все дальше, старательно выбирая место для каждого шага и следя, чтобы рядом не проходил очередной грабитель. По моим представлениям, прошел час, прежде чем мы достигли границы побоища.
        К счастью, ливень вбивал все запахи в землю, иначе я бы уже не раз вывернул желудок наизнанку. Вид расчлененных тел приелся быстро, хотя, скорее, я бы назвал свое состояние отупением. Восприятие сдвинулось, не идентифицируя убитых, как некогда живых разумных существ. Хотя, когда сапог все же соскользнул и с хрустом вывернул челюсть дохлой кошкодевочке, меня все же замутило.
        Наконец, Ада вывела нас с этого поля боя, и я смог вздохнуть спокойно. Сама дьяволица никак не реагировала на увиденное. То ли привыкла, то ли действительно ничего не почувствовала. Мне бы, черт возьми, такие нервы.
        И ведь на такое смотреть мне еще предстоит не раз. Борьба Героев за Колыбель не будет идти один на один, если даже я собираюсь собрать армию, что уж говорить об остальных? Тем более, если верить Аде, один из Героев - император драконидов с армией искателей в кармане.
        Степь заканчивалась, мы вышли к очередному лесочку, на этот раз - нормальному лиственному. Здесь ливень, сдерживаемый кронами, превращался в умеренный дождь. Хотя количество пролитой воды, конечно, внушало уважение. Местами образовались крохотные озера и болотца.
        Стоило нам достаточно отойти от края леса, я разорвал связь с дьяволицей, заметив, что ядро, до того ни разу не уменьшившееся, теперь теряет силу. Это был очень недобрый знак, однако сообщать об этом дьяволице я пока не стал - ни к чему поднимать панику. Запасы еще есть, и их хватит надолго.
        - Пожалуй, хватит, - решила Ада, останавливаясь под кроной громадного дерева.
        - Вот теперь мне нужен перерыв, - негромко сообщил я, опускаясь на торчащий из земли корень.
        И меня все-таки вырвало.
        Глава 19
        - А я говорила, - напомнила Ада, - нельзя просто так расходовать сущность.
        Я не стал спорить. Вполне возможно, что я просто превысил допустимые границы ядра, и оно пошло на спад. То есть, израсходовав свою дьявольскую ману на тренировках, зачерпнул еще, когда мы топтались по трупам. Однако генерируемый запас никуда не делся, и следует просто подождать, чтобы он восстановился. В любом случае мне все равно придется постоянно раскачивать ядро, чтобы его развивать, так что пока не выясню свои пределы, ошибки неизбежны.
        - Отдохнем немного и пойдем дальше, - сообщила дьяволица. - Может, к тому времени и дождь перестанет.
        Спорить я не стал, самочувствие все еще оставалось паршивым. И хотя тошнота прошла, все равно ощущение, будто в одиночку вагон муки разгружал на скорость. Прикрыв глаза, я моментально отрубился, погружаясь в спасительный сон.
        * * *
        ДВОРЕЦ ИМПЕРАТОРА ДРАКОНИДОВ. МАЛЫЙ ПРИЕМНЫЙ ЗАЛ.
        - Итак, уважаемый брат, - медленно проговаривая слова, произнес император, - расскажи мне, какого успеха добилась твоя столь тщательно обучаемая все эти годы армия?
        Император драконидов оперся на подлокотники своего трона и закинул ногу на ногу, с легкой улыбкой наблюдая за медленно теряющим самообладание младшим братом.
        - К сожалению, - нерешительно выдавил тот.
        - Вы проиграли генеральное сражение, уважаемый брат, - оборвал его владыка. - Давай говорить начистоту, раз уж это личная встреча. Когда мы только пришли в этот мир, ты обещал мне, что регулярная армия справится с любой задачей, одолеет любого врага.
        - Я не отказываюсь от своих слов, брат! - решительно вспорол воздух ладонью управитель. - Мы всего лишь дали один бой, и теперь, проанализировав его, улучшим нашу армию. И вот тогда...
        Император откинулся на спинку трона и, запрокинув голову, расхохотался.
        - Вот поэтому император я, а не кто-либо из вас, - заявил правитель, указывая на всех собравшихся драконидов. - С самого начала я понял, что единственные, кто сможет нас защищать от этих дикарей - это они сами. Нам не понадобится никакая армия, если вовремя поддерживать кровавую резню за право вести остальных. Моя Гильдия Искателей, может, и убила меньше дикарей, чем ваши армии, но зато ни одно племя еще не усилилось настолько, чтобы дать нам отпор.
        Император обвел свою семью насмешливым взглядом. Когда они только прибыли в этот мир, ему пришлось приложить немало усилий, чтобы жесткой рукой подчинить остальные расы. Однако братья не уяснили главного урока из тех кровавых лет резни. И потому император решил дать им самим ошибиться.
        Каждый драконид считал себя достойным императорского трона. И нужно было дать им убедиться, что они неправы. Власть должна принадлежать не сильнейшему, а тому, кто действительно может править. Только он достоин быть повелителем.
        И все, что требовалось для закрепления этой мысли - пара сотен лет на формирование армии и несколько тысяч погибших смертных в ее рядах. Теперь никто из братьев не бросит ему вызов.
        - С этого момента я запрещаю вам собирать новые армии, - заявил император, вновь откидываясь на троне. - От них никакой пользы. Теперь вы будете делать только то, что я вам велю. И первый мой приказ: найти Героев на нашей земле.
        - Так это правда? - хмыкнул один из братьев, одетый в золотые парадные латы поверх красного кафтана. - Игра началась?
        - Ты опять сомневаешься в своем императоре, Хорн? - с открытой насмешкой спросил владыка. - Игра началась. Один из Героев уже пересек нашу границу. Ваша задача - найти его и сообщить мне. И мой вам совет, братья, если не хотите погибнуть, не вздумайте сами с ним драться. Мы бессмертны, но не неуязвимы.
        * * *
        ТЕРРИТОРИЯ КОБОЛЬДОВ. ДЬЯВОЛ ДИМ.
        Дождь шел еще два дня. За это время мы пересекли лесок, в котором останавливались, и достигли зеленых благоухающих пышными цветами долин.
        Ада уверенно вела вперед, уже не особенно пытаясь спрятаться. Появились первые следы цивилизации: несколько раз мы натыкались на дороги с продавленными тележными колесами колеями. Дважды нам попадались остатки древних сооружений непонятного назначения. Я не спрашивал у Ады, откуда они взялись, чтобы не услышать очередную сказку о былом величии дьяволов.
        Однако само наличие следов уже говорило, что какая-то валюта здесь в ходу. И мне было интересно, как здесь все устроено, раз привычная система обитает в Империи драконидов, а не здесь. Натуральный обмен, что ли?
        Собственно, в этом я сам виноват: единственное, что я знаю о земле монстров и чудовищ, так это то, что о них ни хрена не знаю. А ведь мог всю дорогу спрашивать.
        - Остановимся, - решила дьяволица, первой выходя на небольшую полянку.
        Я шагнул следом и хмыкнул. Прямо перед нами поднималась невысокая гряда, не достающая вершинами до крон окружающих ее деревьев. В старой скале, вылизанной ветром за годы, пока лесов вокруг еще, очевидно, не имелось, имелась широкая темная пещера.
        - А здесь кто живет? - спросил я, так как аналогия с жилищем Саркана просматривалась.
        - Никого, - пожала плечами Ада. - Здесь хватит места укрыться от дождя, но для жизни его маловато.
        Через час мы уже снимали мясо с углей и, сидя под скалой, запивали его водой из нашедшегося внутри пещеры ключа. Видно, место пользовалось популярностью: под стекающий со стены ручеек выдолбили глубокую чашу, где и собиралась вода.
        - Ты так и не рассказала мне, как вы здесь живете, - начал разговор я. - Когда мы оставили кристаллы, ты сказала, что здесь они не понадобятся. Но какая-то цивилизация у вас все же имеется, ведь так?
        Ада фыркнула, отправляя в рот новый кусочек зажаренного на костре мяса, и зажмурилась от удовольствия.
        - Конечно, у нас все это есть, - сообщила она, отбирая у меня флягу. - Я сказала бросить кристаллы, а не деньги. У нас, само собой, другие монеты, но и имперские сойдут на первое время. Или ты думал, мы живем в пещерах и таскаем звериные шкуры вместо одежды?
        Признаваться, что так мне и казалось, я не стал.
        - Но тогда... - начал новый вопрос, но дьяволица не дала мне договорить.
        - Территория диких отделяет наши земли от Империи, и, как ты наверняка догадываешься, у нас множество поселений, куда не пускают чужаков. Но есть и торговля, и свои битвы за территорию. Естественно, каждая община старается выжить в первую очередь сама. Для этого порой приходится убивать. Хотя случается и так, что в деревне гоблинов живет какой-нибудь тролль, оставивший родную землю. Как Саркан, например, он же покинул собственный народ. Ну, и те, кому для выживания нужны чужие смерти, обычно не сидят на одном месте. Во избежание. Но подобных среди нас совсем немного.
        Я прямо физически почувствовал, как трещит в голове разрывающийся шаблон. Я вот никак не ожидал, что чудовища сколотятся в полноценные общества, да еще и быт станут развивать с инфраструктурой. Это же получается, не война цивилизации против дикарства, а обычные территориальные разборки.
        - Проняло, да? - видимо, мои мысли отразились на моем лице, раз дьяволица надо мной откровенно потешалась.
        - В чем тогда между вами разница?
        Дьяволица довольно потянулась и помахала хвостом у меня перед носом.
        - У нас не бывает полукровок, - сообщила она. - Расы, пришедшие во время Вторжения, просто вымерли бы. Нам даже не нужно было бы с ними воевать. Однако Вторжение изменило их, позволяя скрещиваться друг с другом и с нами. Собственно, ты - результат такого скрещивания. А, например, я никогда не смогу дать потомство от, скажем, ликана. И это тоже внесло свои коррективы в наше мироустройство.
        Ну да, в такой ситуации они явно в проигрышной позиции. Зато вторгнувшимся отличный стартовый бонус вышел. И, главное, в отличие от аборигенов, им легче мириться с потерями. К тому же дракониды снизили расходы на содержание подданных, переложив заботу о них на подчиненные кланы. Вот и выходит, что те, кто на что-то способен, получают сперва контракт оруженосца, а затем пополняют ряды клана.
        Память Райса наглядно демонстрирует, насколько простой человек - никто для имеющего знак Шерронов. А ведь это самый зашкварный клан в Империи! Что же творится в других землях, если даже такие чмошники могут себе позволить тиранить собственный народ?!
        - Правильно ли я понял, что дьяволы не живут на одной территории? - уточнил я, складывая новую картину мира.
        - Мы практически нигде надолго не задерживаемся, это верно, - кивнула Ада. - Но, в целом, обитаем в одном округе, центром которого всегда был жрец. Он единственный, кто мог заставить нас собираться вместе.
        - А теперь их будет заставлять Номар, - кивнул я, поднимаясь на ноги. - Ну, пойдем, что ли?
        Дьяволица с готовностью встала со своего места и так же легко, как и всегда, побежала вперед. Я проводил ее с ухмылкой и, закрыв спиной догорающий костер, вытянул к нему раскрытую ладонь. Пламя мгновенно сложилось в крохотный смерч, тут же вобравший все тепло из углей. Огненная сфера прыгнула мне в руку, и я довольно сжал ладони, поглощая силу.
        Конечно, это крохи, но капля камень точит. Немного силы здесь, немного там, и вот я архимаг огня, первый дьявол-колдун в Колыбели.
        Стряхнув пепел с рук, я побежал вслед за успевшей скрыться в южном направлении дьяволицей.
        * * *
        АЛЬТАРСКАЯ РЕЗИДЕНЦИЯ ГИЛЬДИИ ИСКАТЕЛЕЙ. ОБЩИЙ ЗАЛ.
        - Что еще за задание на сбор информации? - недовольно протянул молодой искатель с тяжелым моргенштерном на поясе и бронзовым жетоном на груди. - Я хотел поохотиться.
        - К сожалению, Гильдия не может сейчас предложить ничего другого для бронзового ранга, - мило улыбаясь, сообщила кошкодевочка за стойкой. - Все боевые заказы сегодня уже разобрали.
        - Кого хоть искать надо? - все еще хмурясь, спросил глава группы, оглядываясь на компаньонов, сидящих за столом неподалеку.
        Их группа только недавно вернулась из длительного боевого рейда, в связи с чем и получили повышение. Однако по традиции пришлось проставиться, и теперь компания искателей угрюмо разглядывала последние медяки в кошельках. Новый заказ был нужен как воздух.
        - Не кого, а что, - поправила работница резиденции. - Не так давно на территорию Империи проникла гидра. Ваша задача - найти ее следы и сообщить нам. Самим вам связываться с ней настоятельно не рекомендуется. Гидра - задание для серебряных рангов.
        - И сколько за нее платят? - хмыкнул парень.
        Заданий для серебряных искателей в Альтаре было маловато. Клан Шерронов обитал в сущей заднице мира, и, казалось, даже монстры его избегали, несмотря на близость к Пограничью. Так что нельзя сказать, что подходящие исполнители выстраивались в очередь, в Альтаре можно было серебряных по пальцам пересчитать. А уж золотых после недавнего громкого убийства и вовсе не осталось. Кроме действующего заместителя главы альтарской резиденции, но тот уже давно не работал по профилю.
        - За конкретно эту гидру награда назначена в пятьдесят золотых. Эквивалент будет выдан серебром, - все так же мило улыбаясь, ответила администратор.
        У молодого искателя аж в горле пересохло. И вовсе не от жадности. Такая цена могла значить лишь одно: эта тварь настолько опасна, что впору эвакуировать город и звать на помощь армию. Альтара, вместе со всеми, кто сейчас находится в ней, обречены.
        - Я отказываюсь от этого задания, - дрогнувшим голосом сообщил он и, ничего перед собой не видя, прошел к столу своей группы.
        Несколько секунд он молчал, все еще ошарашенный новостями. Пока, наконец, перед ним не поставили кружку пива. Молодой искатель выпил ее залпом, ожил и, обведя группу взглядом, тихо проговорил:
        - Нам нужно бежать из этого города.
        Шесть часов спустя другая группа бронзовых искателей нашла пять человеческих трупов. Сосчитать их удалось лишь по чудом уцелевшим черепам. А когда администратору принесли один из найденных жетонов, кошкодевочка узнала в нем личный жетон того самого парня с моргенштерном.
        - Похоже, ты все-таки нашел следы гидры, - вздохнула администратор и, спрятав поеденный кислотой жетон в ящик стойки, равнодушно вычеркнула пять имен из списка членов гильдии.
        * * *
        ТЕРРИТОРИЯ КОБОЛЬДОВ. ДЬЯВОЛ ДИМ.
        Руины меня уже не удивляли. Как-то привык к ним, хотя чаще всего попадались лишь одинокие каменные столбики.
        Здесь же имелась целая деревня, уместившаяся внутри развалин. Большинство древних построек давно превратились в горы камней, однако кое-где устояла стена, в другом месте сохранился фундамент.
        Но не это произвело на меня впечатление, а местные жители. Низкорослые и худые синекожие гуманоиды с вытянутыми мордами и гипертрофированными руками. Они передвигались по своим делам, опираясь на кулаки, как обезьяны. Судя по одежде, с обработкой тканей у них никаких проблем, чего не скажешь, глядя на массивные кулаки.
        - Здесь мы и остановимся, - решительно заявила Ада, безбоязненно выходя из-под прикрытия леса.
        Я же впервые задумался, как меня тут примут. В конце концов, внешне я совершенно обычный человек. Будет смешно, если местные решат выпустить мне кишки в отместку за погибших с момента Вторжения сородичей.
        На всякий случай даже рог один отрастил - пусть видят, что я не так прост. Второй выпускать не стал, уж слишком больно они прорастают. И только после частичного обращения я направился вслед за своей спутницей.
        Наше появление не осталось незамеченным. На руинах, окружающих деревню, поднялись еще синие парни с арбалетами наперевес. Вид у них был довольно решительный, так что я против воли сбавил шаг.
        - Не волнуйся, стрелять они не станут, - заверила Ада, когда я ее нагнал. - Нас всего двое, к тому же, ты со мной. Можешь, кстати, не тратить сущность.
        По правде сказать, это не сильно утешило. Да еще и Райс внутри меня снова ожил, и теперь трясся за собственную жизнь. Впрочем, нищего пацана, еще совсем недавно не собиравшегося выбираться из горы мусора в Дейвене, я заткнул довольно быстро. Будет он мной еще помыкать, помыкалка не доросла!
        Охрана продолжала держать нас на мушке, но большая часть стражи, убедившись, что с нами больше никого не явилось, снова укрылась среди развалин.
        Сама деревня никак не отреагировала на наше появление. Один из охранников, похоже, порядка ради, спросил хриплым голосом с рычащими нотками:
        - Чего надо, дьяволы?
        Ада ловко вытащила монету из кармана плаща и подбросила в воздух. Серебряк крутанулся, блестя на солнце, и приземлился в ладошку дьяволицы.
        - Торговать будем, - ответила она, спокойно входя на территорию синих монстров.
        Мне оставалось лишь последовать за ней. Вблизи я уже узнал, что это за чудовища тут поселились. Практически классические кобольды, только эти не ютились в пещерах, а жили на поверхности. Хотя, кто знает, может, у них сегодня выходной, или работа посменная, и часть деревенских как раз сейчас копает что бы они там ни копали.
        Перед нами расступались, провожали взглядами, но никто ничего не спрашивал, и ничего не говорил. Я не слышал, чтобы даже за спинами хоть как-то реагировали на визит незваных гостей.
        Дьяволица шла уверенно, не задерживаясь и даже не глядя по сторонам. Либо она здесь уже бывала, либо настолько уверена, что нам ничего не грозит. В любом случае я был готов зажечь свои огненные кулаки и попытаться прорваться из руин. Однако боя так и не случилось.
        Из стоящего в центре поселка дома с двойными дверьми вышел согбенный и совершенно седой кобольд. Завернутый в ярко-голубую мантию, он опирался на ветвистый посох, украшенный костями и черепом, из-за чего я сразу записал его в шаманы. Ну а что? Это магов среди исконных жителей Колыбели нет. Про другое волшебство речи не шло.
        - А... Опять ты, дьяволица, - проскрипел старый кобольд. - Смотрю, нашла себе нового дьявола. Что ж, дело молодое.
        - Да я втрое старше тебя, Огрим! - фыркнула Ада, и я впервые подумал, что у нас с ней может быть разница в возрасте.
        Как-то раньше эта мысль даже в голову не приходила. Дьяволица казалась мне примерно моего возраста. Настоящего, естественно, а не прожитого Райсом. Мальчишку я вообще в счет не беру, его жизненный опыт мне уже давно ничего не подсказывал. А кроме уникальной информации о Колыбели с него и взять нечего было. Так что воспринимал я своего носителя только в качестве тонюсенького справочника.
        Что же касается очевидного знакомства Огрима и Ады, то это, пожалуй, было вполне ожидаемо. В конце концов, она меня ведет самым коротким путем, и наверняка проходит здесь не первый раз.
        - Это ты будешь своему спутнику похваляться, как долго живешь на этом свете, - проворчал старый кобольд, постукивая посохом по деревянному крыльцу. - Так зачем вы явились?
        - Для начала нам нужно потратить деньги Империи, - заявила дьяволица. - Потом отдохнуть, и, наконец, послушать новости.
        - Что вашего жреца убили, ты уже знаешь? - тут же спросил кобольд. - Я сообщаю тебе об этом с неудовольствием, дьяволица. Если вдруг жрецов начнут резать все, кому эта дурь в голову взбредет, я очень рассержусь. А со мной рассердится Круг. Ты же не хочешь, чтобы весь ваш дьявольский род оказался в изгоях?
        - Конечно, нет, - недовольно отозвалась Ада.
        - Тогда принесите мне башку того выродка, что поднял руку на члена Круга. У вас есть две недели, - старик ударил посохом об пол, и вокруг нас вдруг закружился воздушный ураган.
        Не успел я испугаться, как ветер утих, а мы оказались посреди каких-то скал.
        - Вот старый мудень, - процедила сквозь зубы Ада, оглядываясь назад.
        По обе стороны от нас поднимались высокие стены ущелья. В зубчатых вершинах посвистывал ветер, однако внизу его совсем не ощущалось.
        - Ну и где мы? - спросил я больше для приличия.
        Уж чего-чего, а что нас так позорно выставят за дверь, даже я не ожидал. И, судя по длине ущелья позади нас, старый жрец кобольдов закинул нас на весьма далекое расстояние.
        - Мы дома, Дим, - заявила дьяволица, недовольно щелкая хвостом. - За этим ущельем начинается территория дьяволов.
        Глава 20
        - То есть мы должны быть благодарны старому гоблину...
        - Он кобольд, - поправила меня дьяволица.
        - ...за доставку на дом, - закончил мысль я, рассматривая ущелье. - Но дальше я не сделаю ни шагу, пока ты мне все подробно не расскажешь. Если раньше у нас было время на недомолвки и игру в угадайку, теперь оно кончилось.
        Ада хмыкнула, складывая руки на груди. Хвост дьяволицы все еще раздраженно болтался из стороны в сторону.
        - Так что начинай рассказывать, - с совершенно спокойным лицом я стряхнул мусор с плоского камня и уселся на нем, всем видом демонстрируя готовность слушать.
        Понятно, что все эти секреты и намеки нужны, чтобы мной манипулировать. Ада хотела вести свою игру, успеть за время нашего путешествия добиться моего подчинения, пусть и не явного, но со временем доверие между нами бы неизбежно росло, и к столкновению с Номаром я бы уже пришел с промытыми мозгами, сам того не заметив. Однако Огрим спутал дьяволице карты, сократив наш путь.
        Разумеется, я привязался к своей спутнице. Однако все еще помнил, что она в первую очередь дьявол и будет оставаться им, несмотря ни на какие клятвы и привязанности. А значит, всегда преследует собственные цели.
        Она знала Номара, и, возможно, даже была в курсе, что лже-Герой прикончит жреца. Знала она и о «сумасшедшем» Саркане, только вышло так, что Герой химеролог, будем называть вещи своими именами, уже успел смазать лыжи и свалить до нашего появления.
        - Новая Колыбель появляется, - заговорила Ада после затянувшегося молчания, - когда один из Богов или сразу несколько погибают. Высвобожденной силы хватает, чтобы родился новый мир, населенный теми видами существ, кого в свое время поглотил погибший Бог, в нашем случае - Боги. Так рождается любое население Колыбели, и самые одаренные из них получают частичку погибшего существа, сохраняя минимум его силы и знаний. Это - зарождение жрецов, ведущих свои народы из тьмы дикарства, способных служить приемником мощи от родственного своему народу Бога. Именно поэтому им с самого начала известно, что другие Боги могут устроить Игру за право завладать всей имеющейся в новом мире энергией, которую генерируют смертные. Чем дольше Колыбель остается непокоренной, тем больше мощи достанется победителю.
        Я кивнул, принимая информацию к сведению. Не сказать, что это особо ценное знание в текущей ситуации, но помнить об этом стоит.
        - Иногда жрецы погибают, не успев передать силу и знания, - продолжила дьяволица. - Порой это приводит к полному отсутствию сопротивления Героям, о них просто не знают. Однако в этой конкретной Колыбели существовал Круг - сообщество жрецов, которые не просто рассказывали всем и каждому, что ждет мир после Игры, но и активно сотрудничали, чтобы Героям пришлось максимально туго.
        То есть, Номар мне еще и задачу облегчил, что ли? Или у жреца Асмодея был собственный взгляд на вещи?
        - Именно так император драконидов узнал и включился в Игру, - заявила дьяволица. - Его цель - не дать победить ни одному Герою. Если до того момента, как победитель объединит под своей рукой весь мир, ни одного Героя не останется, Игра будет окончена, и Боги будут вынуждены отступиться. Тот же, кто соберет силу павших Героев, сам может стать новым Богом. И для этого, помимо убийства последнего выжившего Героя, ему нужно покорить весь мир.
        Я кивнул, продолжая внимать ее словам. При таких раскладах мне ведь тоже придется подчинять другие народы. И это отлично вписывается в план по созданию домена, черт возьми.
        Асмодей «одобрил» мое желание не для того, чтобы я создал ему армию генерирующих божественную мощь рабов. Ему нужна Колыбель под моей рукой, только тогда он получит окончательную победу.
        - Ты сказала, местные будут нам сопротивляться, - напомнил я, пытаясь уложить все в голове. - Но почему тогда сама помогаешь?
        - Не все народы хотят, чтобы Игра Богов сорвалась, - отбросив волосы, сообщила Ада. - Как дьяволам, многим не досталось и половины полагающегося при возникновении Колыбели. И теперь, когда началась Игра, эти народы будут изо всех сил мешать чужим избранникам и помогать своему. Потому как награда для расы - раскрытие полного потенциала. В случае дьяволов - создание собственного домена, который поработит весь мир и станет править им от имени своего Героя и их общего Бога. Что подводит нас к вопросу, зачем было убивать жреца Асмодея, - подытожила дьяволица, сидя напротив меня. - Теперь уже нет смысла отрицать очевидное: у Саркана получилось, и об этом узнал Номар.
        - Но по правилам только один Герой может быть от одного Бога.
        - Дим, - покачала головой Ада, - тот, кто убьет Героя, сам получит его силу, и сможет выступать от имени того же Бога, если пожелает, а сам Бог одобрит это служение.
        - Но должен быть только один Герой от Бога, нет?
        - Один Герой и будет, - кивнула Ада. - Благословение, отмечающее одного, перейдет к другому. Если, конечно, убийца не другой Герой, тогда сила Бога поглощается, и уже не вернется обратно. Если, например, дьявол проиграет человеку, другой дьявол не станет Героем, даже убив этого человека. Битвы между богоизбранными - окончательны, и не оспариваются.
        Выходит, пока я не столкнусь, например, с тем же Сарканом, меня ради силы может нагнуть любой дьявол. Просто чтобы занять мое место.
        - Думаешь, Номар рассчитывает со мной справиться? - кивнул я.
        - Я думаю, он считает, что ты не окажешь достойного сопротивления. И, честно говоря, я бы тоже не поставила на тебя, но ты уже достиг успехов и стал сильнее. Может быть, тебе не хватает совсем немного, чтобы быть с ним вровень. Все же Номар - опытный воин, а ты своей булавой машешь, как мальчишка.
        - Но ты все равно веришь, что я смогу победить, иначе бы бросила меня сразу же, еще в гостинице Альтары. И хотела войти в мой домен, - напомнил я.
        - Ты единственный из нас, кто может его создать, - печально вздохнула дьяволица. - Будь на твоем месте Номар, я не задумываясь выпустила бы тебе кишки. Дьяволы действительно не получили и толики той силы, которая нам положена от рождения. И ни один из местных дьяволов не сможет победить Героя другого Бога.
        - Спасибо за честность, - кивнул я, переваривая информацию.
        Граница округа моих дальних родственников все еще была в паре километров от нас, и я уже не был так уверен, что готов ее пересечь. И дело не в том, что главный конкурент сильнее и старше. Таких Номаров здесь каждый первый, достаточно будет лишь на секунду расслабиться, чтобы сама природа дьяволов подтолкнула моих сородичей к предательскому удару в спину. Акелла промахнулся, и все, прощай, условно вечная жизнь.
        С другой стороны, а чем это отличается от любого другого места? На Земле тебя тоже скинут с любого пьедестала, только дай им шанс. Сколько у нас таких героев похоронили, просто смешав с дерьмом за малейший проступок? Что далеко ходить - мы даже Иисуса замочили за отказ преклонить колени перед властью.
        До Христа мне, разумеется, как пешком до Китая, но сути это не меняет. Я могу вывести свой народ в светлое будущее, а мне уже заочно отрубили голову и насадили ее на кол. Просто потому что могут.
        - Тогда нужно создавать домен, - подвел итог я. - Если ты, конечно, все еще этого хочешь.
        Ада без колебаний кивнула. Дьяволица взмахнула хвостом с острым наконечником, с треском разорвалась ткань, едва не заставив крупные красные груди вывалиться из импровизированного лифчика. Узкая полоса пореза, идущего между ними, тут же потемнела от выступившей крови.
        - Дьявол Дим, я отдаю тебе свою силу, - подходя ближе, произнесла дьяволица, обхватывая мою голову руками, - свое тело и свою сущность. Дарую тебе власть над собой и признаю тебя своим повелителем.
        Конечно, обряд не требовал именно такого исполнения. Для присоединения я должен был просто получить ее кровь, достаточно просто капли на ладонь. Но сейчас вид дьяволицы был слишком возбуждающим, чтобы я протестовал против вольной трактовки.
        Мой язык прошелся вдоль пореза на груди Ады. По красной коже дьяволицы пробежала волна огня, такого же, как и тот, что сжег алтарь чужого бога. Я вновь ощутил прилив мощи, и, судя по судорожному вздоху Ады, ей тоже перепало немного бонусных очков.
        Я на мгновение поднял голову, глядя на пылающие золотым огнем глаза спутницы. А потом, уже обращенный в дьявола, повалил ее животом на камень и, сорвав с Ады шорты, намотал трясущийся хвост на руку. Рывок когтями по ремню, и я, прижав свою первую дьяволицу к камню, закрепил ее подчиненное положение древним как вселенная способом.
        Каменное ущелье, где наверняка постоянно кто-то ездил в соседние земли, конечно, не очень предназначено для справления половых нужд, но нам обоим было все равно. Лишь после третьего подхода, я отпустил ее рога, и дьяволица, отстранившись и вытирая рот, смогла отдышаться.
        - Так... хорошо... - прерываясь на вздохи, сообщила она. - Это было...
        - Да, - с трудом отозвался я, стараясь перевести дух.
        Ощущения были... Странные. Начиная с момента, когда я прикоснулся языком к текущей крови на груди Ады, я уже мало что понимал и еще меньше контролировал. Дикость, наверное, самое точное описание. Дикое желание, дикая сила.
        Воплощение в дьявола, однако, продержалось до самого конца, только сейчас отключаясь. И то я ощутил, что оно вовсе не требует отката. Хоть сейчас обратно оборачивайся дьяволом, изменившееся ядро даже не заметит расхода.
        Кстати, о ядре. Оранжевая сфера отрастила мелкие и тонкие щупальца. Огненные полосы словно бы повторяли нервную или кровяную систему, не знаю, что из этого, но очень похоже.
        Уже не скрываясь, я поднял руку ладонью кверху, и призвал огонь. Вспыхнуло, и над моей кожей затанцевал небольшой огонек размером с шарик для пинг-понга. Конечно, не фаерболл, но уже что-то.
        Желая проверить, я мысленно послал сферу вперед на стену ущелья. Однако пламенный комок истлел в полуметре от меня.
        - Пламя Инферно, - благоговейно выдохнула отдышавшаяся дьяволица.
        - Ад у меня в крови, - довольно улыбаясь, подтвердил я, проверяя заряд в ядре.
        Однако дорогое удовольствие, эти огненные фокусы. Несмотря на то что ядро внешне оставалось прежним, я смог ощутить серьезную разницу. Сложно описать то, что не можешь выразить ясно, но на треть дьявольской маны я потратился. Конечно, в том, что она восполняется, у меня уже нет сомнений, но чертовски обидно, что маг из меня все еще никакущий.
        - Ты должен создать законы, Дим, - вырвала меня из раздумий Ада. - Пока я у тебя одна, и мы неплохо ладим, но когда появятся другие, тебе будет все сложнее с нами справляться.
        - Какие законы?
        - Какие хочешь, - пожала плечами та. - Но помни, что им будут подчиняться все дьяволы домена. Все, и ты в том числе.
        - Зачем? - недоумевал я. - То есть, какой в этом смысл? Разве не достаточно того, что я - глава?
        - Дим, ты такие странные вопросы задаешь порой, - вздохнула дьяволица. - А что помешает твоему домену передраться друг с другом? Или попытаться свергнуть твою власть? Для этого нужны Законы домена, преступить их никто не сможет - твоя сила архидьявола просто не позволит.
        - Но дьяволы обязательно найдут лазейки, - хмыкнул я.
        - Само собой, поэтому подумай, каким правилам будет подчиняться твой домен. По крайней мере со мной можешь потренироваться.
        Я запустил руку в отросшие волосы и почесал чистые до скрипа патлы.
        - А раньше ты об этом сказать не могла? Столько времени впустую потратили.
        - Ты, Дим, на меня ответственность не перекладывай, я тебе когда рассказала про домен?
        Ну да, здесь не поспоришь.
        - Какие ограничения?
        - Да никаких, - пожала плечами Ада. - Но противоречить друг другу они не могут. Если ты, конечно, не хочешь тратить собственную силу на поддержание порядка и бесконечное разрешение споров.
        - Поясни, - тут же попросил я.
        - Твоя собственная мощь архидьявола держится на том же, что и у других божеств: мы, простые жители, постоянно получаем свою силу от природы, а ты забираешь, хм, излишки, которые мы все равно не можем применять. Часть этой силы будет направлена на то, чтобы дьяволы не могли нарушить твой закон. Но если один закон запрещает что-то, а другой разрешает, эти ограничения будут вызывать... возмущения. И, как ты уже понял, эти возмущения будут лишать силы одних, и увеличивать мощь других. Кто-то, возможно, умрет, так как лишится вообще всякой силы. Другие же смогут стать еще сильнее прежнего. И все это - непредсказуемо, а выглядеть будет как проявление воли архидьявола. А сумасшедший сумасброд на троне никому не нужен.
        - Как все сложно. А без этого точно нельзя?
        - Можно, только как ты заставишь подчиняться своих дьяволов? - усмехнулась Ада. - Бегать с каждым за ручку и следить, чтобы яма, которую он роет, не предназначалась для тебя?
        - Зачем за ними следить?
        - А как ты без законов, которые будут исполняться даже против воли дьяволов, обезопасишь себя и свой домен? Обязательно нужны запреты, которые не дадут кому попало бросить тебе вызов или вообще саботировать твою волю. Я здесь по своему желанию, а те, кого ты будешь принуждать присоединиться, такими послушными не будут. Любой домен жив только до тех пор, пока в нем есть четкая иерархия со своими правилами. Стоит дьяволам понять, что ты мягкий, как дерьмо, тебя быстро прикончат, потому что мягкость - это признак слабости.
        Что ж, сам говорил, местные дьяволы попытаются меня свергнуть. Выходит, даже домен от этого не спасет. Вот тебе и абсолютный монарх, вашу мать.
        - Ладно, там разберемся, - кивнул я, оборачиваясь в сторону выхода из ущелья. - Пойдем, что ли, навестим наших родственников?
        Ада кивнула, и вновь пошла впереди. Солнце к этому моменту уже закатывалось, и в ущелье все больше вырастали густые тени. Сперва они закрывали лишь часть прохода, но с каждой минутой тьма захватывала больше и больше территории, пока не стало темно как ночью.
        Ступая вслед за дьяволицей, я пытался уложить слова Ады в понятную мне самому систему.
        Итак, есть недоразвитые дьяволы. Они генерируют дьявольскую ману, но не умеют ей распоряжаться. Однако появляется архидьявол, и из этой маны делает массовый бафф на всех, кто ее добровольно пожертвовал. Внезапно на меня снизошло озарение.
        Это же налоговая система в действии! Дьяволы зарабатывают деньги, я их собираю, и через систему законов возвращаю обратно. Попутно покупая яхты на то, что удалось не возвращать. Держащаяся на бюджете система поддерживает себя сама до тех пор, пока дьяволы следуют законам. Такая аналогия была мне гораздо ближе, а то от этих сил разных видов голова пухнет.
        Ближе к полуночи мы вышли из ущелья, и сразу же оказались на широком плато, полусферой обнимающем лежащую ниже огромную зеленую долину. Не сказать, что я оказался разочарован, но ожидал чего-то вроде вулканов, гейзеров и лавы, как в видении встречи с Асмодеем. Все же тут дьяволы жить должны.
        Ада присела на четвереньки у самого края обрыва и, всматриваясь в темноту, принюхивалась. Я ничего не чувствовал, но это и понятно - без дьявольского облика мне не хватит осязания, как бы ни шмыгал носом.
        - Пойдем, - поднявшись на ноги, сказала она негромко. - Вроде бы внизу все спокойно.
        - А не должно быть? - уточнил я, снимая булаву с пояса.
        - Да нет, здесь как раз и не должно никого быть. Если ты переживаешь о дьяволах, можешь расслабиться, так близко к границе мы не селимся.
        - Но здесь не только дьяволы живут, верно?
        - Верно, - не оборачиваясь, подтвердила Ада кивком. - Вообще, конечно, правильным было бы сказать, что живут здесь все, кому не нашлось места в остальном мире. Здесь можно напороться на самых разных существ. И не все из них будут расположены к общению. Но больше всего здесь обитает серпентов.
        - Это кто?
        - Змеи, Дим, - повернувшись ко мне, она изобразила пальцами клыкастую голову, - огромные прямоходящие змеи. Так что смотри под ноги, не наступи кому-нибудь на хвост.
        Ну да, чему тут удивляться. Наверняка у них и бог свой имеется. Раз у дьяволов известный на Земле Асмодей, то у этих серпентов, поди, Сет прямиком из Хайборийской Эры.
        Спуск вышел недолгим - минут через двадцать мы уже вошли под сень местных крон. Признаться, я ожидал, что нас ждут джунгли с их москитами, лианами и прочими соответствующими ништяками Амазонки. Но нет, обычные деревья средней полосы. Не родная тайга, конечно, но тоже ничего нового.
        Далеко, однако, мы не ушли. Через полчаса пути Ада остановилась и, помахивая хвостом, прислушалась. Я старался дышать потише, чтобы не сбивать дьяволицу.
        - Ш-ш-ш, - зашипели слева, и чья-то холодная рука погладила меня по щеке.
        Дернувшись, я ударил булавой по пустому месту, и надо мной тут же прозвучал сиплый смех. Задрав голову, я рассмотрел только темную фигуру, сидящую на ветке. Длинный хвост болтался у меня рядом с лицом, и, очевидно, именно им ко мне и прикасались. Легко спрыгнув с ветки, незнакомка сбросила черный капюшон с головы.
        - Кто это здесь такой вкусный? - с непередаваемым шипением произнесла она.
        - Этим вкусным ты подавишься, - весело хмыкнула Ада, подходя к нашей гостье ближе. - Ты чего здесь забыла, Сэйж? Ваша деревня на другом конце Шипящего леса.
        Змея взмахнула руками, и ее чешуя засверкала, позволяя мне рассмотреть змеелюдку в деталях. Что примечательно, выглядела она достаточно женственно, хотя животная принадлежность к диким племенам все же оставалась главенствующей.
        Капюшон, как оказалось, у нее был не один - свой собственный Сэйж держала сложенным, и если не приглядываться, можно принять его за уложенные волосы. Выступающая вперед верхняя часть лица, неотличимые от кожи глаза с вертикальными зрачками. Из приоткрытого рта выглядывали три длинных зуба - один сверху, и два снизу. Все это было покрыто темно-зеленой чешуей, но на лице она была такой мелкой, что практически незаметно.
        Скрестив руки или лапы - не знаю, как правильнее назвать передние конечности у змеи, она внимательно рассматривала мое лицо.
        - Я вышла на охоту, - сообщила, выстреливая длинным раздвоенным языком Сэйж. - А вот что здесь делаешь ты, Ада? Номар увел всех ваших из Шипящих лесов, отец уже сказал, что ваши земли можно забирать, ведь дьяволы уже не вернутся. А тут я встречаю тебя, да еще с человеком.
        - Он не... - начала Ада, но я не дал ей договорить.
        - Как давно и куда они ушли? - перебил спутницу.
        Змея встрепенулась, повернулась ко мне боком и, схватив за руку, прижалась ледяным телом.
        - Скажу, если согласишься отойти от этой дьяволицы подальше. Зачем нам свидетели?
        Я не стал вырываться из неприятных объятий, наоборот, обхватил серпенту посильнее. Змея притворно ахнула, с ее приоткрытого рта потекла нитка слюны, и наши взгляды встретились.
        Я перевоплотился в дьявола, сжимая змею в руках. Вспышка алого света озарила чащу, в моих пылающих руках зашипела, распахнув пасть, Сэйж. Призванный огонь с готовностью поглотил чешую серпенты, обнажая мясо. Сразу же запахло жареным.
        - Дим! - вскрикнула Ада, бросаясь к нам.
        Но мне не нужна была помощь. Выпустив облезлую змею из рук, я призвал новый огонек, но бросать его не стал, чтобы не расходовать силы.
        - Ты пожалеешь об этом! - вперемешку с шипением выдавила из себя Сэйж, отползая от меня. - Я все расскажу отцу!
        Я усмехнулся как можно паскуднее и, спокойно шагая вслед за ней, схватил змею за хвост. Обугленное мясо там, где я держал Сэйж, медленно покрывалось струпьями, а теперь еще и кусок хвоста отвалился.
        - Прекрати! Не убивай меня! - заверещала змеюка, и я разжал объятия.
        Рухнув на задницу, серпента отползла подальше от меня, и только сейчас до нее дошло, что никакого огня не было.
        - Как ты это сделал?! Нас нельзя зачаровать! - заявила она, ощупывая целехонький живот. - Никто не может зачаровать серпента.
        - У тебя просто дьявола нормального не было, - заявил я, пожимая плечами. - А теперь, если хочешь жить, отвечай на мои вопросы. И поверь, я узнаю, если ты попытаешься мне солгать. И последствия тебе не понравятся, - с этими словами я зажег небольшой шарик огня на ладони.
        Змея съежилась, но все же заговорила.
        - Они ушли три дня назад на северо-запад, - затараторила она, - отец провожал их через горы. Только мы знаем ту дорогу среди скал.
        - А здесь ты что делала? - присев перед едва не рыдающей змеей, я перекатил шарик огня с одной ладони на другую.
        - Охотилась, - ответила запуганная Сэйж.
        Я погасил огонь и поднялся на ноги. Что-либо делать с этой змеюкой я не собирался. Конечно, по-хорошему, нужно убить ее, чтобы не было живых свидетелей нашей встречи, но раз на нее действует очарование, зачем же проливать лишнюю кровь?
        - Вставай, никто тебя убивать не станет, - заверил я и подал Сэйж руку.
        Она от помощи, разумеется, отказалась и поднялась сама. Правда, для этого ей пришлось опираться на дерево за спиной.
        Я подошел к ней ближе и, глядя в дрожащие глаза, вновь использовал дьявольское умение.
        * * *
        ШИПЯЩИЕ ЛЕСА. СЕРПЕНТА СЭЙЖ.
        Сэйж просидела в своей засаде всю ночь, и даже успела задремать. Охота не удалась, никого поймать не вышло. Зато сон был очень яркий: ей снилось, что она ведет свою знакомую дьяволицу через горные перевалы на северо-запад. Той тропой, о которой отец велел не рассказывать никому.
        Проснувшись, молодая серпента ужаснулась. Никому не стоит знать, что ей такое снится, мало ли, донесут отцу, а он очень строг. Так что лучше спокойно жить дальше и выбросить дурной сон из головы.
        Глава 21
        - Я не пойду через горы.
        Ада привела меня к приметному дереву, от которого и начинался путь сквозь горные тропы. Однако никакого желания лезть туда сейчас у меня не было. Смысл гоняться за Номаром, опередившим нас на несколько дней? Чтобы он взял нас уставших и вымотанных?
        - Тогда в чем твой план? - спросила дьяволица, опуская зад на лежавшее рядом старое бревно.
        Вообще, место тайного перевала серпенты обустроили со вкусом. На одном из деревьев даже гамак накручен. Чуть поодаль висят рыболовные сети - их длины хватит как раз, чтобы перекрыть текущую неподалеку речку. В округе хватало следов от копыт, на которые мне по-прежнему указывала Ада.
        Не хватало только заготовленных дров да хибары для полноценного жилья, но я что-то сомневаюсь, что серпентам нужен огонь или укрытие от дождя - больно холодные у Сэйж оказались объятия. Конечно, видел я хентай, который начинался так же, но что-то подсказывает мне, в постели с такой девушкой у любого вся эрекция пропадет моментально. Серпента ж ледяная!
        - Остановимся здесь, отдохнем один день, - озвучил свое решение, осматривая снасти. - Я помню, как выглядит Номар, пошлю ему сообщение. Раз этому лже-Герою нужно меня убить, пусть сам приходит ко мне.
        Ада приподняла кончик хвоста и аккуратно почесала им себя за ухом. Выглядело довольно забавно, так что я не удержался от улыбки.
        - А если он решит не принимать бой? - спросила спутница.
        - Тогда пусть валит на все четыре стороны. Моя сила растет постоянно, и по большей части я ее развиваю тренировками. И в отличие от всех остальных дьяволов, я могу становиться сильнее, чем есть сейчас, и мой потолок гораздо выше, чем у Номара. А без победы надо мной, сама говоришь, ничего ему не светит.
        Дьяволица поджала губы, выказывая сомнения.
        - Но ведь он все же увел остальных, - напомнила спутница.
        - Конечно, он ведь знал, что вас отправили за мной. Не думаю, что Альтарская Гильдия Искателей будет спокойно смотреть, как в город вламываются дьяволы. К тому же, наверняка ушли не все, и кто-то да остался.
        - На месте Номара я бы убила всех несогласных, - заметила Ада, снимая плащ с плеч.
        - Вот и выясним, - спокойно кивнул я, пальцем проверяя крепость сети. - Как думаешь, папа Сэйж не слишком расстроится, если мы половим рыбку его снастями?
        - Если Сэйж не солгала, а я склонна верить, что это так, то ее папаша сейчас с упоением грабит то, что не стали забирать с собой ушедшие дьяволы, - с явным неудовольствием сообщила Ада. - И уж потерю одной сеточки старая гадюка как-нибудь переживет.
        Кивнув, я осторожно снял снасть и, аккуратно свернув ее, забросил себе на плечо. Реку можно услышать даже отсюда, да и серпенты протоптали широкую тропинку в ту сторону. Так что мы вместе с Адой переместились к берегу.
        Здесь также имелись следы цивилизации: «старая гадюка», похоже, рыбу любил. По крайней, мере тропинку, по которой он шел с сетью, можно было легко определить на глаз. И я безо всяких сомнений этим воспользовался. Ячейки в сети достаточно крупные, чтобы не задерживалась мелочь, а потому я рассчитывал плотно поужинать.
        - Слушай, Ада, - выбравшись из воды, я снова натянул сброшенные перед заходом в реку штаны с сапогами, - а ведь и у тебя здесь было какое-то жилище, верно?
        Дьяволица, ожидавшая меня на берегу, пока я устанавливал снасть, слабо кивнула. Очевидно, ей мой план не нравился, впрочем, она же не знает всего и не может оцениваь меня и мой прогресс трезво.
        - Может так выйти, что серпенты его найдут? - продолжил мысль я, вешая булаву на ремень. - И прежде чем ты опять молча кивнешь в очередной раз, слушай мой первый закон.
        Дьяволица вскинула бровь, с насмешкой глядя на меня. Однако я не смутился, прообраз законов уже имеется на Земле, и кое-где даже работает.
        - Каждый дьявол моего домена имеет право обладать личной собственностью, защищать ее любой ценой и призывать на помощь в этой защите любых членов домена, включая архидьявола. Отбирать имущество у другого члена домена запрещено.
        Вокруг меня вспыхнул яркий оранжевый свет, тут же опавший мелкими искрами. Ощущение силы на короткие несколько секунд взбодрило, но почти сразу улеглось. А я уже привычно проверил состояние ядра, к сожалению, не заметив разницы.
        - И что же дает этот глупый закон? - спросила Ада, похоже, никаких изменений не почувствовавшая.
        - Теперь ты можешь позвать меня на помощь в защиту своего имущества, - с улыбкой сообщил я. - И не опасаться, что я попытаюсь отобрать у тебя что-нибудь ценное. К тому же, подобный закон ничего нового, по сути, не привносит в быт дьяволов, но сам по себе подтверждает уже имевшиеся права присягнувших мне дьяволов и накладывает обязательства на меня. Однако я не сказал, что те, кого позовут на эту защиту, обязаны соглашаться.
        Ада рассеянно кивнула.
        - Вряд ли хоть что-то уцелело из моих вещей. Я слишком долго бродила по свету, - объяснила она. - А у нас, как заповедовали Боги, действует право личной силы. Не можешь отстоять свои вещи, будь готов их лишиться.
        - Это интересно, - кивнул я, цепляясь за новую тему. - Какие же еще есть заповеди у дьяволов?
        - А больше других и нет, - подала плечиком Ада. - Кто сильнее, тот волен приказывать остальным. Конечно, бросаться на совсем уж слабого - позорно, но все равно возможно. Поэтому слабаков среди нас не встречается, не выживают они просто.
        - Что ж, ясно, - кивнул я в ответ. - Ладно, посмотрим, что нам принесет этот день. А завтра все равно пойдем к тебе домой. Даже если у тебя все стащили, это не повод не прокачивать свою мощь.
        - Что делать? - переспросила дьяволица, следуя за мной к обнаруженному лагерю серпентов.
        - Развивать, Ада, я сказал развивать, - поправился на ходу.
        Итак, культ личной силы в действии? Что ж, пожалуй, это даже наилучший вариант. Ведь я по определению должен быть сильнее всех остальных дьяволов. Не зря ведь Асмодей выбрал Райса на роль Героя, у пацана, должно быть, большое будущее, иначе избранным стал бы какой-нибудь Номар. Благо полнокровные дьяволы живут пусть и странной, но все же общиной.
        Вернувшись на поляну, я потянулся к булаве на поясе, в то время как Ада безбоязненно вышла вперед и, дернув хвостом, приняла боевую стойку.
        На земле сидел, сложив три пары рук на груди и опираясь на согнутый хвост, наг. Его тело покрывала яркая голубая чешуя, из одежды имелись лишь кожаные ремни, удерживающие кучу оружия.
        При нашем появлении он потянулся за своими клинками, не произнеся при этом ни звука. Его хвост распрямился, приподнимая мощное туловище над землей, и наг, зашипев, бросился в атаку.
        Ада ловко ушла в сторону, извернувшись в прыжке так, что лезвия пары коротких мечей вместо красной кожи дьяволицы полоснули лишь многострадальный плащ. Наг моментально изменил траекторию движения и бросился вслед за ней.
        Его хвост мельтешил из стороны в сторону, не позволяя мне приблизиться сзади.
        - На хвосте - яд! - крикнула Ада, уклоняясь от очередной атаки мечей.
        Создав маленький шарик огня на левой руке, я схватился ею за вздутый конец хвоста. Мгновенно почерневшая плоть осыпалась, испуская зловоние. Наг резко выгнулся, зашипел от боли.
        Ада полоснула его когтями, вскрывая грудную клетку. Белое мясо полетело в стороны, наг оттолкнулся серединой хвоста, разрывая дистанцию.
        И моя булава вошла ему в затылок, прерывая неожиданный бой. Туша рухнула мне под ноги, и я выдернул застрявшее в башке нага оружие.
        Короткая схватка, все заняло секунд пятнадцать, а чувствую себя, будто марафон пробежал - слишком мощным оказался расход дьявольской маны на огненный фокус. Не рассчитал силу.
        Ада, все еще взвинченная, приблизилась к трупу и от души врезала каблуком сапога по морде дохлого нага. Я же отобрал у него оружие и осмотрел.
        Примечательные клинки - с двойными кровостоками и мелкими, едва заметными зазубринами на лезвии. Не удивлюсь, если тактика нага - вспороть жертву и добить истекшего кровью противника. Шести рук вполне достаточно, чтобы продержаться в защите, пока враг слабеет.
        - Похоже, не только серпенты знают об уходе дьяволов, - заявила Ада, снимая уцелевшие ремни с убитого. - Это разведчик, наги живут в этих горах. Видимо, заметили, что наши ушли.
        - Хорошо, - отозвался я, проверяя ядро. - Пусть приходят еще, мне нужно больше тренироваться. С перепугу влил больше сущности, чем требовалось. Так что хорошо, что он здесь один, на второго меня бы уже не хватило.
        Ада осмотрела обгоревшие остатки хвоста и, взяв один из мечей нага, отделила ядовитый конец.
        - Зато обеспечены нормальным мясом.
        - Ты его жрать, что ли, будешь? - удивился я, ничуть не скрывая отвращения к одной только мысли.
        - А почему бы и нет? - уже орудуя клинком, спросила дьяволица. - Между прочим, мясо нагов в Империи считается за деликатес. И одна порция стоит несколько золотых монет.
        Охренеть, подумал я, наблюдая, как ловко Ада шинкует хвост. Используя меч, как пилу, дьяволица срезала мягкую чешую, разлетавшуюся под зазубренным лезвием. Белая жидкость, заменяющая нагу кровь, обильно текла на траву, где мгновенно сворачивалась тошнотворными комками. Все это отвратительно воняло.
        Сплюнув вязкую слюну, я отошел подальше. Странное чувство омерзения не проходило. Вроде бы как все знают, что азиаты жрут жуков, но одно дело знать, другое - видеть это своими глазами или и того хуже, жрать их самому.
        - Я, пожалуй, воздержусь, - проговорил я, отходя подальше. - У меня там рыба ловится, так что я пока не настолько голоден.
        * * *
        - Еще раз! - скомандовала Ада.
        Прошла неделя с тех пор, как мы встретили нага. За это время успели добраться до бывшего жилища моей спутницы.
        Пещера, которую занимала Ада, осталась нетронутой. Развешанные по стенам и лежащие на полу шкуры зверей, несколько сундуков с оружием и доспехами. Несмотря на то, что сама дьяволица не пользовалась ни тем, ни другим, собирательство трофеев когда-то ее явно очень увлекало. Хватало среди барахла и откровенного хлама, и настоящих произведений искусства.
        Я снова расставил ноги и слегка согнул их, держа булаву опущенной. За эти дни Ада решила сделать из меня настоящего мастера булавы, и хотя энтузиазма у нас обоих хватало, мои успехи оставляли желать лучшего.
        Удар снизу вверх, к левому плечу, следующий слева направо по горизонтали, и добивающий на развороте в голову манекена.
        - Еще раз! - стоящая рядом Ада выждала, когда я повторю комбинацию, и, подхватив железный щит, встала напротив меня. - А теперь посмотрим, как ты справишься со мной. Нападай!
        Конечно, сами эти удары, объединенные в комбинации, не были направлены на профессиональное фехтование. Их задача в закреплении моих мышц и связок - на конец булавы Ада закрепила тяжелые цепи, увеличив вес оружия на добрый десяток килограммов. Так что по первости приходилось попотеть, чтобы просто держать оружие ровно.
        К счастью, мое тело крепло буквально на глазах, и все эти упражнения давали результаты в разы быстрее, чем у обычного человека. Однако навыков боя мне по-прежнему не хватало, опыт так просто не накопится.
        Первый же мой удар дьяволица отклонила щитом, заставив меня провалиться вслед за тяжелым оголовьем. И я тут же получил пощечину кончиком хвоста. К счастью, наконечник Ада сняла, и серьезной травмы не вышло, но от этого не стало менее больно и унизительно.
        - Шевелись, Дим! - прикрикнула Ада, уходя от моего второго удара. - Пока ты думаешь, что сделать, тебя уже трижды убьют.
        И это было правдой. Один раз она показала мне, как выглядел бы наш бой в полную силу. Так изощренно меня еще никто в дерьмо не макал. Но, естественно, я нисколько не обижался - это унизительное поражение помогло осознать сразу несколько вещей.
        Первое: несмотря на свою «ущербность», любой дьявол запросто распишет меня под хохлому и даже не вспотеет. Второе: я слишком мало знаю, чтобы драться на равных даже с обычным человеком. И третье, пожалуй, самое неочевидное - даже пребывая в облике дьявола я все еще ничего не стою против местных, а если использую магию, так еще и теряю концентрацию в бою.
        После долгого разговора я понял, что мечтать о славе архимага мне не стоит. Простейший огненный шарик, конечно, лучше безобидных искорок, но если стоит вопрос - кастануть один раз бесполезное заклинание и лишиться сил, или спокойно вести бой на протяжении нескольких минут, выбор очевиден.
        Конечно, это не значит, что качать дьявольскую ману я перестану, но мысль, что смогу тягаться на равных с обученными волшебниками, придется забыть.
        Ко всему прочему, Ада устроила мне целую лекцию об амулетах. И вот здесь я пожалел, что не подумал о них раньше, хотя все было у меня перед глазами.
        Всего в Колыбели было три типа амулетов. Первые - и самые дешевые, бытовые. Сюда входило все, начиная от простейших холодильников до кондиционеров помещений и очистки одежды. Обогреватели, например, как в гостинице в баке с водой, осветительные - практически в каждом крупном городе. Хватало их надолго, и редко кто пытался их зарядить, просто заменяли новыми.
        Второй тип - защитные. Эти могли уберечь от стрелы, нескольких ударов мечом, яда и даже самой разнообразной магии, но неизменно только от чего-то одного. К примеру, амулет от фаерболла не защитит от огненной стрелы и так далее. Стоили дороже, но их достаточно легко можно было найти в продаже. Само собой, продавали их исключительно сами маги. Хотя ничего не мешало снять такой, например, с трупа менее удачливого хозяина. Однако зарядить его мог только другой маг.
        Третий тип амулетов - атакующие. Эти сами по себе стоили очень дорого, дороже заряжались и, разумеется, делались исключительно на заказ и под подпись главы клана, чей человек хотел такой амулет приобрести. Строгий учет атакующих цацок позволял выявлять воров и убийц, если тем приходило в голову украсть чужой артефакт.
        - На твое пламя Инферно, конечно, - заявила Ада, - вряд ли найдется амулет, но защитных на враге может быть больше, чем ты можешь представить. Начиная с серебряного ранга, любой искатель собирает свою коллекцию защитных артефактов. Так что будь готов к тому, что все твои силы будут заблокированы. И тогда решать будет лишь опыт и мастерство.
        И вот я снова лежу на траве, опрокинутый дьяволицей.
        - Вставай, Дим, - Ада протянула мне руку, и я, схватив ее ладонь, притянул спутницу к себе.
        И лишь вдоволь поваляв дьяволицу на траве, отстранился, переводя дыхание. Ада подтянула шорты, все еще лежа на животе и щелкнула хвостом, как кнутом.
        - А теперь сам иди на охоту, архидьявол, я устала и без сил, - заявила она, распластавшись на земле с блаженной улыбкой.
        Это тоже стало маленькой традицией. Пропитание добывал я, иногда отправлялись вдвоем, но и в этом случае дьяволица быстро покидала меня, уходя в другую сторону.
        Вообще, конечно, жизнь в Шипящих лесах казалась прекрасной. Однако я не забыл о Номаре, и отправил ему послание в первый же день по прибытии сюда. Но лже-Герой пока никак себя не проявил. Да и далеко уже забрались дьяволы, чтобы так просто и быстро вернуться.
        Спустившись с пригорка, я снял с плеча арбалет, нашедшийся в закромах Ады и взвел тетиву. Вместо боевых болтов мы наделали достаточно срезней, чтобы я мог спокойно учиться стрельбе, не боясь остаться без боеприпаса. Успехи, конечно, были, но пока крайне маленькие, чтобы считать их достижением.
        С арбалетом в руках я углублялся все дальше в лес, следя за тем, чтобы избегать сухих веток или ломких сучьев. Если бы не моя дьявольская обучаемость, сдох бы еще в первые дни. И, подозреваю, надолго ее не хватит.
        По всем законам, чем быстрее ты растешь над собой, тем больше усилий нужно для каждого следующего шага. И сдается мне, мой предел почти достигнут. Я всего несколько недель в Колыбели, а уже серьезно вырос. Да, пусть я пока не самый умелый воин, стрелок, охотник и маг, но по сравнению с тем, каким я был в Дейвене, просто небо и земля.
        Лес вокруг постепенно становился все гуще. Привычные глазу деревья, вытянувшись к небу, оставляли достаточно места для зарослей жесткого ветвистого кустарника и трав, вымахавших мне по пояс. Двигаться неслышно здесь у меня не получалось - то одно, то другое обязательно задену. Однако я все равно старался выбирать путь так, чтобы шуметь поменьше. И вроде бы даже получалось - птицы хоть и заткнулись надо мной, но уже в радиусе десяти шагов снова издавали противный гомон.
        Уже в сумерках мне, наконец, улыбнулась удача. Небольшой олененок щипал кусты впереди, не отвлекаясь от процесса. Он настолько увлекся своим занятием, что даже не услышал, что птицы над нами замолкли.
        Болт вошел в бочину зверя, и того опрокинуло на землю. Издав истошный вопль, животное попыталось встать на ноги, но я уже был рядом и, схватив добычу за шею, свернул ее.
        Беглый осмотр показал, что болт нисколько не повредил важных органов. Не перепугался бы олененок, запросто удрал бы, как только поднялся на лапы. Впрочем, вряд ли бы мне настолько повезло, чтобы я сразил зверя насмерть, а по запаху крови на него все равно бы вышел кто-нибудь из местных хищников.
        Повесив арбалет на пояс, я подтянул труп зверя и легко забросил его себе на плечи. Постоянные тренировки с Адой давали свое - весила туша никак не меньше 80 килограммов, однако я этого почти не замечал. Окрепшее тело легко справлялось с нагрузкой, и даже бежать с добычей на плечах выходило относительно просто.
        К нашей пещере я добрался уже немного за полночь. Ада к этому времени вывесила снятую шкуру своей добычи, демонстрируя в очередной раз собственное превосходство.
        Сбросив тушу перед входом в пещеру, я откинул загораживающую проход шкуру в сторону.
        - Я добыл мамонта, женщина, - сообщил, заглядывая внутрь.
        Дьяволица, сидевшая в дальнем углу на ворохе шкур, вскрикнула, но было уже поздно. По голове меня ударили знатно.
        Рухнув на колени, я успел заметить капли крови, стекающие ручьем с моего ободранного лица. Чужой сапог мелькнул перед глазами, но я успел подставить ладонь под удар.
        Рывок, и нападающий падает на пол пещеры. Неожиданно сзади наваливается еще один противник, тут же заламывая мне руки.
        Все как в гостинице, мелькнула мысль, и я выпустил свой новый козырь. Державший мои руки враг вспыхнул, как спичка, распадаясь на две неравных половины. Тот, что рухнул на пол, бросился ко мне, замахнувшись коротким мечом, но я уже шагнул в сторону и, перехватив свободное запястье, снова призвал пламя. Огонь мгновенно лишил противника кисти, а тот, вопя от боли и шока, захлебнулся кровью - я вогнал ему его же меч под нижнюю челюсть.
        Только сейчас понял, что убитые не были людьми. Бегло взглянув на слишком большие глаза трупов, я признал в них ибунов, и тут же бросился к все еще сидящей без движения дьяволице.
        - Что за хрень тут творится? - спросил, осматривая и ощупывая не пострадавшую Аду.
        - У них есть маг, Дим! - предупредила дьяволица, и тут же отключилась, повиснув у меня руках.
        От тела Ады отделилась и растаяла едва заметная дымка светящейся пыли. Видению маны я уже не удивлялся. Бережно уложил соратницу на шкуры и, осмотрев убитых внимательнее, снял с обоих тел серебряные жетоны Гильдии Искателей.
        Учитывая, кто эти твари, непонятно, зачем оставили Аду в живых. Да и сила заклинателя... При первой встрече с дьяволами Кори утверждала, что нас сложно заколдовать, и вот, пожалуйста, какому-то гондону это удалось.
        Однако несмотря на обстоятельства, я не чувствовал злости. Кто бы ни был этот магический хрен, но я с ним справлюсь. За эти дни я изучил окрестности, и примерно представляю, где эта сволочь может сидеть в ожидании своих подельников. Если, конечно, он еще не свалил.
        Глава 22
        Искомый противник нашелся в пятидесяти метрах от пещеры. Похоже, он рассчитывал, что товарищи его скоро нагонят, а потому и не стал уходить далеко от своих подельников. Что ж, ждет тебя сюрприз, сволочь волшебная.
        Сидя на камне, мужчина в темном плаще рисовал какие-то каракули концом простого посоха на лишенной травы земле. На мое появление он никак не отреагировал, хотя я был уверен, что маг меня сразу заметил.
        Не желая вступать в переговоры, я бросился в атаку, занося булаву над головой. Враг успел встать и, спокойно перехватив мою руку, с виду легко оттолкнул, но меня отшвырнуло на добрых два метра. Булава вылетела из пальцев, ремешок с хлопком лопнул, и я остался безоружным.
        Короткий взмах посоха, и я уже лежу на животе, хватая ртом выбитый из легких воздух. Черт, а как же треклятая защита от магии, которую практически нельзя пробить?!
        - Это твоя первая игра, Герой? - хмыкнул маг, пинком переворачивая меня на спину. - Оно и заметно, вряд ли у тебя есть шансы победить. Ты слишком слаб.
        На меня будто плита рухнула. Я попытался встать, перебороть внезапно возникшую давящую тяжесть, но получалось лишь слабо дергать конечностями. Чертова магия не позволяла даже нормально пошевелиться. Мог бы догадаться после того оцепенения, в которое впала Ада.
        - Как видишь, опытный Герой всегда будет сильнее тебя, - продолжил колдун, вращая посохом в руке. - Даже жаль, что мне не попался кто-то посильнее.
        Контроль ослаб, и я рванулся, но стоило ублюдку повести рукой, и я вновь оказался скован. На этот раз, видимо, разнообразия ради, застыл стоящим с занесенной для удара голой рукой.
        - Не так быстро, молодой воин, не так быстро, - посмеиваясь, проговорил он. - Как видишь, слухи о магической защите дьяволов слегка преувеличены. Впрочем, не думаю, что кто-либо в этой Колыбели вообще способен мне противостоять. Видишь ли, дьявол-полукровка, я прожил больше двух с половиной тысяч лет. И за этот немалый срок я победил в пятнадцати Играх Богов.
        - Как?! - с трудом выдохнул я, все еще стараясь продавить сдерживающее меня заклятье.
        - О, ты думал, что все кончится, когда ты приведешь своего покровителя к победе в одном несчастном мирке? - рассмеялся он, отходя на несколько шагов. - Нет, дьяволенок, после первой победы ты попадешь в следующий круг Игры. Не сразу, понятно, Колыбели не возникают каждую секунду, но когда-нибудь это случится обязательно. И так будет продолжаться до тех пор, пока не проиграешь. А чем грозит поражение, ты наверняка уже в курсе? Развоплощение, окончательная смерть, гибель...
        Его голос утратил насмешливые интонации.
        - Покой, - едва слышно выдохнул мой противник.
        Я все еще пытался продавить тот кисель, которым он меня сковал, но ничего по-прежнему не получалось. Даже раскаленное ядро никак не помогало. Ощущение полнейшей беспомощности бесило, но вместе с тем я понимал, что раз он начал говорить, то ему что-то нужно. А раз есть возможность торговаться - ничего еще не потеряно.
        - Чего ты хочешь? - с усилием спросил я.
        - Заключить с тобой сделку, дьявол, - неожиданно ответил тот.
        - Сделку?
        Сказать, что я охренел, ничего не сказать. Этот Герой однозначно умел удивлять.
        - У тебя проблемы со слухом, дьявол? - недовольно проворчал он. - И без того не повезло, что из всех Героев мне попался именно играющий впервые, так еще и тупой. Как тебя вообще до Игры допустили, такого безмозглого?! У Асмодея, наверное, совсем все плохо, раз выставляет на такое важное дело первого попавшегося идиота.
        Вокруг его фигуры взметнулось фиолетовое пламя, воздух задрожал, и я почувствовал резко возросшее давление. Похоже, эта сволочь сейчас передумает, и просто раздавит меня нахрен. Надо быстрее соображать, пока есть шанс.
        - Какую сделку ты хочешь?! - просипел я, едва выдавив наружу воздух из сжавшихся легких.
        Герой вяло шевельнул пальцами, и я, освобожденный от магических пут, рухнул на землю, судорожно дыша. Пока переводил дыхание, нащупал ядро. Сила у меня есть, но она никак не помогает. Ну и как мне, черт возьми, с ними сражаться?! Если остальные Герои будут не слабее этого, да мне же хана!..
        - Я долго жил, многое видел, - проговорил тем временем он, возвращаясь на свой камень. - Ты не представляешь, каково это - вечное одиночество. Все, кто меня когда-либо окружал, давно мертвы. Я наблюдал, как сменяются поколения, рождаются и гибнут империи. Даже сам создал одну и правил ей, пока меня вновь не призвали... Я видел все, дьявол, - тяжело выдохнул он. - Но я не могу так дальше продолжать. Вечная жизнь ничего не стоит, если в ней ничего не происходит. Все повторяется раз за разом, и пропасть между бессмертным и обычными людьми растет все больше. Я перестал воспринимать их, как свою часть. Когда-то я был молодым и перспективным, амбициозным студиозусом. А теперь я стал ближе к тем, кого принято называть Богами, чем к смертным. Но я все еще один из тех смертных, хотя уже и не принадлежу к ним. Тебе этого не понять, ты слишком молод и глуп, чтобы осознавать - насколько одинок тот, кто уже перестал быть человеком, но все еще пытается им быть.
        Он замолчал, вновь рисуя на земле черточки.
        - Сначала я наслаждался, да и кто бы мыслил иначе? Когда у тебя впереди все время во вселенной, ты смакуешь каждый миг, пробуешь чем-то заняться, чему-то научиться, - маг хмыкнул. - Я с самого детства грезил волшебством, и, повзрослев, изучал магию, дьявол. А потом ее же и преподавал. Эти изыскания помогали мне побеждать других Героев, а, получив их силу, я постигал новые вершины искусства. Я познал все, что только можно было познать. Увы, даже этого оказалось недостаточно.
        - Для чего?
        - Для того чтобы изменить хоть что-нибудь, - ответил тот. - Вместе со мной побеждал и мой покровитель, Таролис. Мой Бог окреп, и стал одним из самых мощных покровителей магии и познания. Но что это дало мне? Ничего. Как бы я ни пытался, но у всех есть предел. А я своего давно достиг. И я устал.
        Он медленно стянул капюшон с головы, поднял лицо к небу и тяжело вздохнул.
        - Как же я устал, дьявол. Ты не представляешь, во что ввязался. И если тебе очень повезет, и ты победишь других Героев, может быть, однажды ты меня поймешь.
        Он поднялся на ноги и, опираясь на посох, подошел ко мне. Теперь без закрывающего лицо капюшона, я смог узнать его.
        - Зул?!
        - Альфират Зуллан Дерсанте, - кивнул заклинатель. - Я знал, что на этой Игре обязательно будет кто-то от Асмодея. Таковы правила Игры. Мне оставалось лишь поискать. Видишь ли, все нормальные Герои получают от своего Бога один дар. Одна Игра - одна способность. За пятнадцать побед я накопил их достаточно, чтобы всегда знать, где искать других Героев. И ты оказался ближе всех. Да, - он отошел от меня и махнул рукой. - И я хочу заключить с тобой сделку, дьявол.
        - Я тебя слушаю.
        - Я хочу, чтобы ты убил меня, - глядя мне в глаза, сообщил он совершенно спокойно. - Часть моей души перейдет к тебе, это верно. Но моя магическая мощь останется со мной. И я смогу сделать так, чтобы после смерти родиться вновь в одном из миров.
        - Зачем?
        - Это же просто, - хмыкнул Зул. - Я хочу избавиться от влияния Таролиса. И сам стану божеством. А для этого есть только один способ: нужно быть уроженцем Колыбели, который одолеет Героев и захватит мир. Сил у меня на это хватит, не сомневайся. Дело за малым - найти способ умереть физически и при этом сохранить осколок души где-то вне досягаемости моего Бога.
        - Зачем же тебе участие другого Героя? - решил прояснить я. - Почему бы просто не повеситься?
        - Это чисто технический момент, - отмахнулся маг. - Для перерождения нужно сохранить себя в течение некоторого времени. И, как ты понимаешь, именно для этого и нужен Герой. Не будь ты дьяволом, конечно, было бы сложнее, но так даже лучше. Ты сохранишь часть моей души внутри себя, как обычно происходит после сделки, а я восстану из этого куска в новом облике. И в другой Колыбели.
        Я честно попытался понять, не сошел ли старый дурак с ума, но потом махнул рукой. Как бы там ни было, а от предложения Зула отмахиваться не стану. Помимо исполненной сделки и полученной силы, я еще и заблокирую возможность Номара претендовать на мое место. Ведь битва Героев от разных Богов закрепит за мной статус, и ни один дьявол Героем уже не станет. Возродится Зул или нет - это еще вилами по воде писано, а я свою выгоду точно получу.
        - Хорошо, я согласен на сделку, - кивнул, поднимая выроненную булаву.
        - Еще бы ты был против, - усмехнулся маг. - Не настолько же ты глуп, чтобы не понимать своей выгоды. Я уже все подготовил, так что полностью готов. А теперь назови свое настоящее имя, чтобы мы могли заключить договор.
        - Меня зовут Дим, - без тени сомнения представился я.
        Конечно, рискую, давая не то имя. Если он и правда настолько стар и опытен, может ведь и раскусить. Да только и давать ему шанс забрать обратно свою душу - очень уж не хочется. Знаю я этих безумных гениев, решит свалить в тот момент, когда мне понадобятся силы именно от его куска души, и все, аста ла виста. Никакого айлбибэка у меня не выйдет.
        Зул поднялся на ноги и, воткнув посох в землю, раскинул руки.
        - Я, Альфират Зуллан Дерсанте, вручаю тебе, дьявол Дим, часть своей души. В обмен ты должен убить меня и сохранить ее до момента, когда я смогу возродиться.
        - Я, дьявол Дим, согласен на твои условия контракта. Сделка.
        И я протянул ему руку. Маг вцепился в мои пальцы и нервно встряхнул.
        - Сделка!
        Мои пальцы левой руки резко покраснели, отросли черные когти, и я вырвал сердце Героя. Зул стиснул зубы, глядя на пульсирующий комок плоти в моей руке и выдохнул в последний раз.
        - Свобода.
        Маг начал заваливаться, и я подхватил тело, уже чувствуя, как меня наполняет чужая сила. Ядро раскалилось в груди, тонкие красные соединения нервов утолщались, прорастая глубже. Я буквально физически чувствовал, как усиливается дьявольское начало внутри меня, заполняя все больше пространства. В ушах зазвенело от адского хохота, и я не сразу понял, что это смеюсь я сам.
        Пламя Инферно вспыхнуло, покрывая мое тело, перекинулось на лежащего рядом мертвеца. Быстро поглотив труп, огонь вернулся ко мне и впитался под кожу, не оставив от Зула даже пепла.
        Чувствуя рвущуюся наружу мощь, я осторожно опустился на колени. В груди бушевал настоящий ураган, хотелось орать и прыгать от пьянящего счастья, расхерачить весь мир и потом заново его собрать. То, что я испытал в момент исполнения сделки с Даном, не шло ни в какое сравнение с моим нынешним состоянием. Я чувствовал себя богом, способным сжать в кулаке всю вселенную.
        Пришлось срочно брать себя в руки, пока опьянение силой не заставило наделать глупостей. Волна удовольствия схлынула, оставив после себя оглушительное умиротворение. Стоя на коленях перед пятном выжженной земли, я не мог избавиться от улыбки. Пылающее внутри меня ядро, казалось, поет от переполняющей его силы.
        Интересно, а то, что я все время называю себя Дим, не сказалось на обряде Зула? Будет ли это имя учтено, как настоящее, или я просто замочил Героя, предварительно обманув его с именем? И спросить не у кого, опять возвращаемся к отсутствию связи с архидьяволом.
        Усмехнувшись, я поднялся на ноги. Посмотрим, что будет дальше, а пока следует вернуться к Аде, мало ли как сказалась на дьяволице сила колдуна.
        Захватив с собой трофейный посох, я направился обратно к пещере. Настроение после неожиданной победы было приподнятым, и я нисколько не сомневался, что такое начало Игры - очень хороший знак.
        Жаль, конечно, мне не досталось тех самых способностей, о которых вещал Зул. С другой стороны, у нас с Асмодеем уникальная сделка. И после победы в этой Игре я стану полнокровным архидьяволом. Да, возможно, мне придется подчиняться Богу, но кто у нас живет свободно? Все, так или иначе, от кого-то да зависят. Повелитель Ада в начальниках - это, прямо скажем, еще не самый худший вариант.
        Мог ведь стать каким-нибудь некромантом. А какой у некроманта гарем? Духи, скелеты и вампиры? Тыкать в холодных зомби? Спасибо, не мое.
        С улыбкой на губах я откинул загораживающую проход шкуру. За время моего отсутствия ничего не изменилось, два дохлых ибуна все также лежали на своих местах. Спящая дьяволица свернулась клубком в конце пещеры.
        Оглядев посох Зула, я, недолго думая, сломал его об колено и бросил обломки в почти погасшие угли. Не хорошо будет оставить хотя бы шанс для возвращения разъяренного мага. Так что лучше заранее позаботиться о возможных крестражах.
        Вытянув руку в сторону очага, призвал пламя, и с кончиков пальцев сорвалась чуть подросшая сфера огня, моментально распалившая костер. Куски посоха с тихим хрустом обратились в пепел.
        Вот теперь можно и присесть, подумать, что все это значит, и что с этим всем делать.
        * * *
        ГДЕ-ТО НЕПОДАЛЕКУ ОТ ПЕЩЕРЫ АДЫ.
        Номар еще раз огляделся вокруг, проверяя, нет ли за ним преследования. Чертов маг просто сдался, отрезав путь к обретению божественного благословения. Теперь Герой Асмодея определен, и смысла оспаривать этот факт не было никакого. Но и просто так уступать нельзя, дьяволы и без того норовят каждый день бросить ему, Номару, вызов.
        Оставалось лишь одно. Сделать так, чтобы никто больше не узнал, что колдун проиграл. Сделать вид, что ничего не случилось, и продолжить «поиски» Наследника, ради которых он сорвал всех дьяволов из Шипящих лесов. Глупец отправил видение лишь самому Номару, и никто не узнает, что дьявол отказался от боя, а у самого наследника теперь будет по уши других забот, чтобы еще вспоминать об одном проигнорировавшем его дьяволе.
        Уже шагая прочь, Номар прикидывал, что именно и как сказать остальным. Нужно как-то обыграть причину, почему ему пришлось вернуться в Шипящие леса в одиночку.
        Перескочив очередной поваленный ствол, Номар не заметил, как следом за ним, не издавая ни звука, поползла троица нагов, вооруженных клинками и короткими копьями.
        Дьявол так и не услышал, что его убило. Три копья вонзились в затылок, прошили череп, буквально разрывая изнутри. А слаженный удар восемнадцати мечей рассек тело на кровоточащие куски.
        Ползущий в центре наг осмотрел расчлененный труп и кивнул остальным. Слухи об уходе дьяволов оказались правдой - всего трое нашлись в Шипящих лесах, и один из них только что умер. Нагам пора спускаться с гор и вернуть себе свои исконные земли. Хватит ютиться в холодных пещерах, таясь ото всех. Настало время вновь показать всему миру - наги сильны, и возьмут свое со всех и с каждого.
        А та пара дьяволов - не страшна. Право на них поохотиться даже можно будет подарить Верховному, он любит лично убивать свою добычу перед поеданием. А за это, глядишь, появится возможность свить гнездо с одной из дочерей Верховного.
        Подхватив куски изрубленного дьявольского мяса, наги растворились в чаще.
        * * *
        ИМПЕРАТОРСКИЙ ДВОРЕЦ. МАЛЫЙ ТРОННЫЙ ЗАЛ.
        - Значит, как минимум, один из Героев все же умер, - потирая когтем подбородок, произнес император, довольно откинувшись на спинку трона.
        - Все верно, - ответил драконид, чье изображение плавало в небольшом зеркале рядом с троном. - На северо-западных островах произошла схватка героев Малкриста и Алдоса. Избранный Малкриста погиб, герой Алдоса закатил по этому поводу недельный пир, где похвалялся своей победой и портил всех девок в округе.
        - Это хорошо, - кивнул император. - Что с тем, кого видели на границе? Этим хозяином гидры?
        - Все еще ищем. Но кое-какие мысли у нас есть.
        - Это хорошо, но недостаточно, - заявил владыка, тыча пальцем в зеркало. - Мне нужно точно знать, где эта тварь прячется. Вокруг Альтары не так много щелей, куда можно забиться. Я слышал, гидра просто огромная, значит, спрятать ее должно быть достаточно сложно.
        - Все верно, - кивнул собеседник из зеркала. - Был один очевидец, подтвердил - тварь размером с деревенский дом.
        - Очевидец? - удивился император. - Что с ним стало?
        - Умер от яда. Мы не успели с лекарством. Но если он нужен, можно вызвать некроманта...
        - Нет, я запрещаю обращаться к роду Максалис! - резко ответил владыка драконидов, рубанув ладонью воздух. - Пусть сидят в своих землях и носа к живым не показывают. Что очевидец мертв - это даже хорошо. Продолжайте искать, и еще раз напоминаю: самим к гидре не лезть. Это не наше дело.
        - Император?
        - У нас есть Герой, который с радостью выполнит за нас грязную работу, - сообщил с улыбкой император. - Достаточно будет знать, где им устроить встречу, и они сами друг друга прикончат.
        * * *
        ШИПЯЩИЕ ЛЕСА. ДЬЯВОЛ ДИМ.
        Я откинул шкуру и вышел на утреннее солнце. Поляна перед пещерой, ставшая нашим тренировочным полем, сегодня носила совсем уж странные следы. Впрочем, кто их оставил, я догадывался. Не так уж много тварей обитало в Шипящих лесах, кто ползал, как змея, а не ходил хотя бы на двух лапах.
        Выглянувшая наружу Ада тоже обратила на следы внимание. Но в отличие от меня, дьяволица серьезно напряглась.
        - Наги совсем обнаглели, - заявила она, осматривая поляну. - Если они даже сюда забрались...
        Я молча кивнул и, держа булаву наготове, пошел по следу. Твари не просто подобрались к нашему убежищу, они еще и сделали это незаметно. И также тихо убрались с чужой земли. Не нужно быть гением, чтобы понять - это была только разведка. Значит, скоро сюда нагрянет больше этих чешуйчатых уродов. И я очень сомневаюсь, что нам будет отведена роль индейцев в Америке, тут, скорее, на ум приходит Рейх и его лагеря.
        - Ну, что скажешь, Дим? - идущая вместе со мной Ада принюхалась. - Кого-то здесь убили.
        Я и сам видел лужу свернувшейся крови. Натекло порядочно, будто бойню устроили. Однако все три хвоста, судя по всему, уползли дальше, следовательно, это не был один из них. Да и потом - кровь у нагов белая, а тут красная.
        - Скажу, что лучшая защита - это нападение, - ответил я через минуту, когда убедился, что наги точно свалили.
        - Предлагаешь пойти за ними? - уточнила Ада, недовольно щелкая хвостом. - Ты еще не готов к таким схваткам.
        Я спокойно обернулся к ней.
        - Не забывай, дьяволы ушли через земли нагов. Очевидно, что змеи решили проверить, все ли убрались. А то, может так быть, что наши с тобой сородичи и мои будущие подданные попали в плен.
        - И ты хочешь заявиться, как настоящий герой, чтобы всех спасти? - хмыкнула Ада, скрещивая руки на груди.
        Я усмехнулся в ответ.
        - Нет, Ада, я не какой-то там жалкий герой. Я - дьявол, и если какие-то твари решили объявить мне войну, я покажу им, что такое настоящий Ад.
        Конец первой книги.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к