Сохранить .
Губитель живых Павел Николаевич Корнев
        Дорогой мертвеца #6
        В виртуальности всё не по-настоящему. Ненастоящие орки не взаправду сражаются с ничуть не более реальными эльфами, жрецы понарошку накладывают благословения, а маги поражают врагов цифровыми иллюзиями боевых чар. Но любая игра - лишь часть чего-то несравненно большего, а люди всегда остаются людьми. Они непременно отыщут возможность извлечь выгоду или причинить вред, пусть даже для кого-то всё и закончится реальными потерями или смертью окончательной и бесповоротной.
        Я - Джон Доу, некромант и поводырь мёртвых. Но это лишь игровая личина, просто видимость и не более того. На деле я пущенная по следу ищейка. И что совсем уж нехорошо - интересы моих нанимателей отнюдь не ограничены одной только игрой…
        Часть первая: Фильтр
        Глава 1
        «Никто и не говорил, что будет легко», - так думал я, глядя на бородатого мужика с неровным швом от паха и до солнечного сплетения - мёртвое вместилище выходца из другой вселенной.
        Бред? Бред. Даже с учётом того факта, что «другая вселенная» такая же цифровая и виртуальная, как и место моего нынешнего пребывания. И пусть это лишь игра - у любой игры есть правила, и сам факт появления здесь и сейчас Нео оставлял в них брешь размером с пробоину в борту «Титаника». У нас тут не кроссовер, чтобы персонажи из одного мира в другой переселялись!
        Но - плевать. На это - плевать! Я был готов принять помощь от кого угодно, даже от приснопамятного ангела Тьмы. Загвоздка заключалась совсем в другом: Нео отнюдь не горел желанием помогать.
        Тело! Первым делом он хотел получить в своё распоряжение живое тело, дабы посредством этого стать неотъемлемой частью игрового мира, а некромант в моём лице обеспечить ему этого попросту не мог. И это выводило из себя.
        Проклятье! Это просто-напросто бесило!
        - С чего начнём, дядя Джон? - спросил Нео, как и прежде - мысленно.
        Ну а как иначе? Сложно говорить, когда у тебя вырезаны оба лёгких.
        «И тут он рыжий!» - с неприязнью подумал я, но сразу взял себя в руки и усилием воли погасил начавшее трепетать на кончиках пальцев белое пламя.
        Спокойствие! Только спокойствие!
        Кинув саквояж на каменную скамью, я распахнул его, порылся внутри, вытянул запасные штаны, красный мундир и старую кожаную куртку, сунул их Нео, затем отыскал на самом дне длинный плащ с глубоким капюшоном, найденный невесть где и когда.
        - Одевайся!
        Дважды просить не пришлось, мертвец с готовностью облачился в предоставленную одежду. Под конец накинул на голову капюшон, и на виду остались только босые ступни и синюшные кисти.
        Перчатки и обувь. В первую очередь требовалось раздобыть перчатки и обувь, а заодно маску на манер моей, но на самом деле - нет, не в первую и даже не во вторую. Всё это могло подождать.
        Я оглядел кладбище глазами сидевшего на крыше склепа ворона и попросил:
        - А теперь, Нео, расскажи, что ты пообещал Изабелле и чего она от тебя хотела. В подробностях!
        Мертвец неуверенно поёжился и уставился в пол, затем скинул с головы капюшон плаща и подёргал себя за бородку.
        - Дядя Джон, а это можно сбрить?
        - Нео!
        Покойник попытался вздохнуть, ожидаемо не смог и развёл руками.
        - Я должен найти одного из вас. Одного из игроков.
        - В подробностях! - потребовал я.
        Нео принялся балансировать на левой ноге, поскрёб её лодыжку правой пяткой и пожал плечами.
        - Есть очень плохой человек, которого не могут найти. У этого человека есть сын, переболевший каким-то новым вирусом, я не вникал. В общем, он где-то в этом мире и его надо отыскать. Сына, в смысле. Который тут навсегда.
        У меня чуть голова кругом не пошла. Мне поручили отыскать сына некоего преступного авторитета, который подхватил нейро-вирус и убивает время в онлайн-игре?
        - На кой чёрт? - в сердцах высказался я и лишь после этого понял, что произнёс риторический вопрос вслух, тогда поправился: - Нет, пока не отвечай. Давай по порядку. Откуда стало известно о том, что сын объекта находится в «Запределье»?
        - Его сестра, дядя Джон, рисует картины.
        - И?!
        Нео закрыл глаза, сразу будто другой человек заговорил.
        - Не так давно она выложила одну из работ у себя в блоге и поздравила братика с победой в турнире, а кто-то вытащил запись из-под замка. По словам тёти Беллы, аналитики определили, что на картине изображен замок Арнштерн из «Запределья», где как раз в то время проходил рыцарский турнир. После проверки победителей был установлен игровой аватар нужного человека и круг его телохранителей. Попытки фишинговых атак успехом не увенчались, поскольку заблокирована сама возможность отправки им сообщений. Внедрить кого-либо тоже возможности нет. Не знаю, почему.
        Я тяжко вздохнул.
        - И всё же не возьму в толк, зачем понадобился ты, Нео!
        - Отыскать объект в игре не проблема, - улыбнулся в ответ мертвец и хоть растянувшая губы судорога больше напоминала болезненную гримасу, осталось в ней что-то и от прежнего щербатого паренька. - Нужно отследить соединение и определить местонахождение его капсулы виртуальной реальности там… - Нео нацелил куда-то в потолок указательный палец и спросил: - Понимаете, дядя Джон?
        Я понимал и потому уточнил:
        - И ты способен это сделать?
        Физиономия рыжебородого мертвеца посмурнела столь явственно, словно его могло огорчить что-то помимо недавней кончины.
        - Теоретически, - вновь повторил Нео свой прежний ответ.
        На этот раз неопределённость формулировок меня не удовлетворила.
        - Способен или нет?
        - Не в этом теле! - взорвался тогда Нео. - Это… Это цифровой мусор, лишённый всех допусков и с полностью обрезанными каналами связи! Обманка! Местные уроженцы не могут возродиться снова, пока не завершится цикл, их тело не выпадает из информационного поля и сохраняет доступ к обмену пакетами данных в рамках служебной сети. Любой персонаж - неотъемлемая часть игрового мира, и совершенно неважно: мёртв он или жив! А это - муляж, созданный после смерти игрока! Просто муляж!
        Я только руками развёл.
        - Меня использовали в тёмную, Нео. Я даже не подозревал, что должен вытащить тебя в этот мир.
        Мертвец скривился, словно собрался заплакать, но пересилил себя и лишь ещё сильнее ссутулился.
        - Я не знал, дядя Джон. Я ничего не знал об этой… среде. Не мог просчитать всего заранее, осознал ограниченность тела, лишь вселившись в него.
        - Допустим, ты сменишь тело. Как скоро ты отследишь подключение?
        - Для начала придётся найти объект и установить с ним, как минимум, визуальный контакт, - ответил Нео, посмирнев пуще прежнего. - Всё будет зависеть от моего уровня доступа на тот момент, скорее всего, потребуется время на поиск уязвимостей. Это не так просто, но я справлюсь, дядя Джон. Я - справлюсь!
        - Молодец какой, - проворчал я и вдруг замер, поражённый неожиданной мыслью. - Слушай, Нео, а если ты погибнешь, у меня получится снова призвать тебя из этого… как ты сказал… чистилища?
        Мертвое тело передёрнуло столь явственно, что мне и самому сделалось не по себе.
        - Не знаю, - сказал Нео. - Я ничего не знаю о чистилище, дядя Джон. Но Чучело оттуда не вернулся. Я не смог вытащить его обратно. Оказались оборваны все связи…
        На дохлого чёрного феникса мне было попросту плевать, но потеря цифрового помощника сделает невозможным выполнение задания, поэтому первый пункт моей программы дальнейших действий сложился сам собой.
        - Не дать умереть Нео и не умирать самому, - сказал я, загнув большой палец. - Перенести Нео в другое тело. Обеспечить точкой возрождения. Найти объект. Взломать систему. - Посмотрел на кулак и вздохнул. - Ну да, ну да. Никто и не обещал, что будет легко.
        Расклад на руках - закачаешься! Шик, блеск, красота!
        Губы мертвеца вновь искривились, и Нео спросил:
        - Мы ведь справимся, дядя Джон?
        - Конечно! - ответил я со всей уверенностью, на которою только был способен.
        - С чего начнём?
        Я пожал плечами и указал на лестницу.
        - Для начала спустись на третий ярус и забери из гробницы книгу и жезл. Давай, давай! Мертвецу туман смерти вреда не причинит!
        Никаких сложностей с походом на нижний уровень у Нео и в самом деле не возникло. Заполонившее подвал посмертное проклятие лича мертвецу вреда не нанесло, и мой… помощник? напарник? подопечный? преспокойно дошёл до гробницы со взломанной плитой, забрал жезл и заветный фолиант и вернулся на второй ярус.
        Всё это время я бездумно пропускал через пальцы костяные бусины трофейных чёток и совершенно неожиданно оказался наделён знанием о свойствах этого артефакта.
        Каждый череп на один процент увеличивал скорость восполнения внутренней энергии, а всего их было тринадцать. Замечательно! Просто замечательно!
        Ну а как иначе? Нео из меня девяносто шесть единиц в час тянет, а восполняется всего сто двадцать восемь! Попробуй поколдовать в таких условиях - мигом на эликсирах разоришься! Да и побочные эффекты у зелий один краше другого. А с чётками всяко проще будет.
        Вот только затянуть их на запястье не получилось, хоть никаких ограничений в описании заметить и не удалось, точнее - единственным ограничением выступал класс игрока. Но некромант я или кто?
        КОСТЯНЫЕ ЧЁТКИ «ТРИНАДЦАТЬ ЧЕРЕПОВ»
        БОНУС К СКОРОСТИ ВОССТАНОВЛЕНИЯ ЭНЕРГИИ: 13 %
        ОГРАНИЧЕНИЕ: НЕКРОМАНТЫ, АДЕПТЫ КУЛЬТА МЁРТВЫХ, ЖРЕЦЫ БОГОВ СМЕРТИ
        Блин, да я не только некромант, но ещё и адепт культа Мёртвых! Два в одном!
        Ну что тут не так-то?!
        - Дядя Джон! - обратился ко мне Нео и протянул трофеи.
        - Подожди! - отмахнулся я и нахмурился, прислушиваясь к собственным ощущениям. При попытке затянуть чётки на левом запястье определённо начинал зудеть палец с серебряным кольцом, украшенным кошачьим глазом, - снял его и мигом начал действовать бонус к регенерации энергии. Ну а перстенёк, добавлявший единицу восприятия, переселился на правую руку к печатке вампира.
        ЭНЕРГИЯ: 47/260 РЕГЕНЕРАЦИЯ: 62 % В ЧАС (+13 % БОНУС)
        Ну вот, другое дело! Сто шестьдесят две единицы в час приходит, девяносто семь тратится на поддержание Нео, чистый прирост - шестьдесят пять единиц.
        Ситуация не ахти, но тут уж ничего не попишешь, придётся зельями восстановления запастись при первой же возможности. И самыми лучшими, не бормотухой кустарной.
        - Дядя Джон! - вновь дёрнул меня Нео.
        Я вздохнул и принял у него жезл с фолиантом, но волшебную палочку тут же вернул обратно: руку от прикосновения с ней явственно заморозило. Эта вещь не для живых. И точно - описание артефакта не оставило в этом никаких сомнений.
        КОСТЯНОЙ ЖЕЗЛ
        ВЛОЖЕННОЕ ЗАКЛИНАНИЕ: «ПЛЕТЬ СМЕРТИ»
        ОГРАНИЧЕНИЕ: ТОЛЬКО ДЛЯ НЕКРОМАНТОВ, СТУПИВШИХ НА ТРОПУ СМЕРТИ
        УРОН: 30 -45
        РАСХОД ЭНЕРГИИ НА ПОДЗАРЯДКУ: 15
        У меня невольно вырвался тяжкий вздох. Жезл был очень даже неслабой плюшкой для тех, кто в соответствии с игровым сценарием выбрал одну из трёх основных специализаций и ступил на путь умерщвления собственной плоти. Вложенное в него заклинание было аж седьмого ранга, доступ к которому открывался лишь на сороковом уровне, более того - эти чары игнорировали физическую броню. И пусть при вложении в жезл оказалось заблокировано масштабирование урона в зависимости от текущих значений воли заклинателя, но даже так волшебная палочка по эффективности превосходила все известные мне на текущий момент проклятия. Досадно!
        Нео озадаченно глянул на меня, потом покрутил жезл в руке, но ничего говорить не стал, а я разогнал мрак затанцевавшим на левой руке белым огнём и двинулся к лестнице. Надо было убираться отсюда, пока не пожаловали незваные гости и не заблокировали единственный выход. Друзей я завёл превеликое множество, а потому столь паскудное развитие событий отнюдь не казалось таким уж невероятным.
        Глава 2
        В сторожку я не пошёл, уселся на верхней ступеньке склепа, уложил на коленях фолиант в переплёте из человеческой кожи, а потом оглянулся на Нео, который так и остался стоять в полумраке ритуального сооружения.
        - У тебя светобоязнь? - спросил у него с нескрываемой усмешкой, хоть втайне и опасался услышать положительный ответ.
        - Нет, дядя Джон.
        - Так почему не выходишь?
        - Чего-то не хочется.
        Я пожал плечами и раскрыл фолиант, тут меня и накрыло.
        ОБЫВАТЕЛИ БОЯТСЯ СМЕРТИ И НЕ ХОТЯТ УМИРАТЬ. НЕКРОМАНТЫ ИДУТ СО СМЕРТЬЮ РУКА ОБ РУКУ, НО ДАЖЕ СРЕДИ НИХ ВСТРЕЧАЮТСЯ ТЕ, КТО РАССЧИТЫВАЕТ ЖИТЬ ВЕЧНО. ЖИТЬ, А НЕ СУЩЕСТВОВАТЬ. УВЫ, НИКОМУ ИЗ НИХ НЕ УДАСТСЯ СРАВНЯТЬСЯ С ТЕМИ, КТО ПРИНЯЛ СМЕРТЬ КАК ДОЛЖНОЕ.
        [ПРИНЯТЬ]
        Вступление меня нисколько не воодушевило, но и особо не расстроило. Да и с чего бы? Особых высот в тёмном искусстве так и так не достигну, важнее выбрать стезю, особенности которой на начальном этапе игры помогут выполнить весьма специфические задачи, стоявшие предо мной.
        ВЫБЕРИТЕ СПЕЦИАЛИЗАЦИЮ:
        [АНАТОМ]
        [ГУБИТЕЛЬ]
        [ИСТИННЫЙ НЕКРОМАНТ]
        [НАТУРФИЛОСОФ]
        [ОХОТНИК НА НЕЖИТЬ]
        [ПАЛАДИН КУЛЬТА МЁРТВЫХ]
        [ПОВОДЫРЬ МЁРТВЫХ]
        [ХОЗЯИН КЛАДБИЩА]
        Честно говоря, поначалу просто разбежались глаза, но реальный выбор оказался куда уже заявленного: часть специализаций была с моими текущими характеристиками попросту несовместима. Ну вот что стоило заранее информацию на игровых форумах прошерстить? Там ведь точно прокачка всех веток расписана! А теперь поезд ушёл, что имеем, то имеем.
        Недоступны оказались анатом, губитель, натурфилософ и паладин, и даже так я их своим вниманием решил не обделять. Окончательный выбор требовалось сделать не позднее двадцать пятого уровня, и оставались какие-никакие шансы выправить свои параметры, если вдруг покажется интересен один из забракованных путей развития.
        АНАТОМ - БОГ ХИРУРГИИ, ВИРТУОЗ ВИВИСЕКЦИИ, НЕПРЕВЗОЙДЁННЫЙ СОЗДАТЕЛЬ ХИМЕР И КАДАВРОВ.
        Вчитываться в описание профессии я не стал, сразу перешёл к её особенностям, преимуществам и недостаткам. Таковых оказалось не слишком много.
        АНАТОМЫ ПОЛУЧАЮТ ДОСТУП К ПРОФИЛЬНЫМ ЗАКЛИНАНИЯМ ШКОЛЫ ГОЛЕМОСТРОЕНИЯ НА ТЕХ ЖЕ УСЛОВИЯХ, ЧТО И К ЗАКЛИНАНИЯМ НЕКРОМАНТИИ. ШТРАФ К ДАННОМУ РАЗДЕЛУ ЧАР НЕ ПРИМЕНЯЕТСЯ.
        НЕДОСТАЁТ: ИНТЕЛЛЕКТ, ХИРУРГИЯ.
        Создание всяческих мёртвых уродцев отнюдь не входило в мои игровые планы, и я обратился к следующей специализации.
        ГУБИТЕЛИ - САМА СМЕРТЬ, НЕЗРИМАЯ И БЕСШУМНАЯ. НИКТО НЕ ВИДИТ ИХ, ПОКА НЕ СТАНОВИТСЯ СЛИШКОМ ПОЗДНО, ОТЫСКАТЬ ОДНОГО ИЗ НИХ МОЖНО ЛИШЬ ПО СЛЕДУ ИЗ ТРУПОВ.
        ГУБИТЕЛЯМ ОТКРЫТЫ ЗАКЛИНАНИЯ НЕКРОМАНТИИ ПО ЧЕТВЁРТЫЙ РАНГ ВКЛЮЧИТЕЛЬНО, ТАК ЖЕ ОНИ ПОЛУЧАЮТ ДОСТУП К УМЕНИЯМ ЖУЛИКОВ И УБИЙЦ ДО ВОСЬМОГО РАНГА, ОБЛАДАЮТ ПРОФИЛЬНЫМИ БОНУСАМИ К СКРЫТНОСТИ, ОТРАВЛЕНИЯМ, ПРОКЛЯТИЯМ И НАЛОЖЕНИЮ ПОРЧИ. ЖИЗНЕННАЯ СИЛА ЖЕРТВ ДЕЛАЕТ ИХ БЫСТРЕЕ И СМЕРТОНОСНЕЙ ОБЫЧНЫХ БОЙЦОВ.
        НЕДОСТАЁТ: ЛОВКОСТЬ
        Я досадливо поцокал языком. Чувствовался в этой профессии немалый потенциал. Разве плохо быть быстрым и незаметным колдуном-убийцей? Вовсе нет. Всерьёз бы рассмотрел этот вариант, но, увы, уделял недостаточное внимание развитию ловкости и за три уровня выправить ситуацию уже точно не успевал.
        Ладно, мимо чего я там дальше пролетаю?
        НАТУРФИЛОСОФЫ ПОГРУЖЕНЫ В ИЗУЧЕНИЕ ЖИЗНИ И СМЕРТИ…
        Вступление нисколько не воодушевило, сразу глянул на требования и обнаружил, что серьёзно не дотягиваю до нижнего уровня интеллекта и восприятия. Ну да не очень-то и хотелось. Отыгрывать теоретика-мыслителя точно не для меня.
        ПАЛАДИНЫ - БОЕВАЯ СИЛА РАДИКАЛЬНОГО КРЫЛА КУЛЬТА МЁРТВЫХ, ОДИНАКОВО ХОРОШО ВЛАДЕЮЩИЕ МЕЧОМ И МАГИЕЙ. ОНИ СПОСОБНЫ ИСПОЛЬЗОВАТЬ ЗАКЛИНАНИЯ НЕКРОМАНТИИ ЛИШЬ ДО ШЕСТОГО РАНГА ВКЛЮЧИТЕЛЬНО, НО ИМ ТАКЖЕ ДОСТУПНЫ ВОИНСКИЕ УМЕНИЯ АНАЛОГИЧНОЙ СЛОЖНОСТИ И ЖРЕЧЕСКИЕ ЧАРЫ ДЕСЯТОГО-ДЕВЯТОГО РАНГОВ.
        НЕДОСТАЁТ: СИЛА, ВОСПРИЯТИЕ
        Такой себе универсальный солдат, способный в одиночку решить поставленную перед ним задачу. Но - нет, не стал бы играть паладином, даже если б мог. Не хочется в строй, и без того уже захомутали.
        Губителем стал бы без сомнений и колебаний, но, надеюсь, в доступных специализациях попадётся что-то более интересное. Очень надеюсь, да. Вот смеху-то будет, если придётся после всего пережитого ступать на путь собирателем костей!
        Но - нет, не придётся. Я понял это сразу, как только ознакомился с первым пунктом оставшегося списка.
        ИСТИННЫЕ НЕКРОМАНТЫ ПРИВЫКЛИ КОНТРОЛИРОВАТЬ ВСЁ И ВСЯ, ОНИ НЕ СПЕШАТ ПРИНИМАТЬ ВАЖНЫЕ РЕШЕНИЯ НАОБУМ. КОГДА ПРИДЁТ ВРЕМЯ, ОНИ ОПРЕДЕЛЯТСЯ С ВЫБОРОМ И СТАНУТ ЛИЧАМИ, СОБИРАТЕЛЯМИ КОСТЕЙ ИЛИ ВЫСШИМИ ВАМПИРАМИ. И ЭТО БУДЕТ ИХ РЕШЕНИЕ. ИХ И ТОЛЬКО ИХ.
        Никаких особых бонусов выбор этой специализации не сулил, зато он не навязывал прямо здесь и сейчас ни одного из классических путей некромантии и позволял на какой-то неопределённый срок остаться целиком и полностью живым. Как-то даже от сердца отлегло. Теперь-то меня не загонят в угол, теперь есть куда отступить.
        ОХОТНИКИ НА НЕЖИТЬ - ЛУЧШИЕ ИЗ ХУДШИХ И ОТВЕРЖЕННЫЕ В СРЕДЕ ИЗГОЕВ. СОБРАТЬЯ ПО РЕМЕСЛУ БОЯТСЯ И НЕНАВИДЯТ ИХ, ОБЫВАТЕЛИ - НЕНАВИДЯТ И БОЯТСЯ. ОХОТНИКИ ОТКАЗЫВАЮТСЯ ОТ СПОСОБНОСТЕЙ К ПОДНЯТИЮ МЁРТВЫХ ТЕЛ В ОБМЕН НА БОНУС К УРОНУ ПРОТИВ НЕЖИТИ, А ПОМИМО ЭТОГО МОГУТ ИЗУЧИТЬ ВОИНСКИЕ НАВЫКИ ПО ШЕСТОЙ РАНГ ВКЛЮЧИТЕЛЬНО.
        Я разочарованно покачал головой. Вот стал бы охотником на нежить, без малейших колебаний и сомнений стал бы. После губителей самая «моя» специализация, только куда там! Без Нео дальше никак, а значит, нет никакой возможности отказаться от ритуалов призыва. Досадно.
        ПОВОДЫРИ МЁРТВЫХ НИКОГДА НЕ ОСТАЮТСЯ В ОДИНОЧЕСТВЕ, ИХ ВСЕГДА ОКРУЖАЕТ СТАЯ НЕЖИТИ. И МЕРТВЕЦЫ НЕ ТОЛЬКО ПОДПИТЫВАЮТСЯ ОТ НЕКРОМАНТА ЭНЕРГИЕЙ, НО И ДЕЛАЮТ ИХ СИЛЬНЕЕ И КРЕПЧЕ В БОЮ.
        ПОВОДЫРЯМ ДОСТУПНЫ ЗАКЛИНАНИЯ НЕКРОМАНТИИ ВПЛОТЬ ДО ЧЕТВЁРТОГО РАНГА, ПОМИМО ЭТОГО ОНИ СПОСОБНЫ ИЗУЧИТЬ ВСЕ БЕЗ ИСКЛЮЧЕНИЯ ЧАРЫ ПРИЗЫВА НЕЖИТИ И СТОЛЬ ПРЕУСПЕЛИ В ИСКУССТВЕ ПОДНЯТИЯ МЁРТВЫХ, ЧТО ЗАЧАСТУЮ ДЕЛАЮТ ЭТО ПРЯМО НА ПОЛЕ БОЯ. ТАКЖЕ ИМ ОТКРЫТЫ ВОИНСКИЕ НАВЫКИ ПО ВОСЬМОЙ РАНГ ВКЛЮЧИТЕЛЬНО.
        Я хмыкнул и начал загибать пальцы. Упор на создание нежити, воинские умения начального уровня и экспресс-поднятие зомби - не придётся возиться с ритуалами, не нужно избавлять тела от потрохов! Очень даже немало в обмен за отказ от высокоранговых чар некромантии. Здесь и сейчас - большего и не надо.
        Вот только торопиться с принятием решения я не стал и для начала обратился к последней из доступных специализаций.
        ХОЗЯЕВА КЛАДБИЩ ПРИГЛЯДЫВАЮТ ЗА МЕСТАМИ УПОКОЕНИЯ, В ГРАНИЦАХ СВОИХ ВЛАДЕНИЙ ОБЛАДАЮТ ЕДВА ЛИ НЕ БЕЗГРАНИЧНЫМ МОГУЩЕСТВОМ, НО ТЕРЯЮТ ВСЕ БОНУСЫ ЗА ИХ ПРЕДЕЛАМИ.
        Дальше я читать не стал. Быть хозяином аллода - не по мне. Тем более что никакому одиночке не выстоять против сбалансированной ватаги пусть даже и не столь прокачанных игроков. Нет, единственная защита некромантов - это скрытность, а о какой скрытности может идти речь, если привязан к одному-единственному месту? Не бегать же от кладбища к кладбищу, от погоста к погосту?
        Или бегать? Я миг обдумывал эту идею, но почти сразу выкинул её из головы. Не моё и всё тут. А значит, в этом мире станет на одного Поводыря мёртвых больше!
        ЖЕЛАЕТЕ ВЫБРАТЬ СПЕЦИАЛИЗАЦИЮ: ПОВОДЫРЬ МЁРТВЫХ?
        [ДА/НЕТ]
        Будь у меня выбор, стал бы Губителем, а так - какие варианты?
        Да! Желаю! Подтверждаю!
        ПОЗДРАВЛЯЕМ С ВЫБОРОМ СПЕЦИАЛИЗАЦИИ!
        ЗАДАНИЕ «ВЫБОР ДОРОГИ К СОВЕРШЕНСТВУ» - ВЫПОЛНЕНО!
        ОПЫТ: +500
        СКРЫТОЕ ЗАДАНИЕ «НЕТОРНЫЕ ПУТИ» - ВЫПОЛНЕНО!
        ОПЫТ: +1 000
        ДЖОН ДОУ
        КОЛДУН/НЕКРОМАНТ/ПОВОДЫРЬ МЁРТВЫХ
        УРОВЕНЬ 23. ТЕКУЩИЙ ПРОГРЕСС: 2 795/3 100
        КЛАССОВЫЕ ОСОБЕННОСТИ:
        УРОВЕНЬ ПОДНЯТОЙ НЕЖИТИ МОЖЕТ ПРЕВЫШАТЬ ТЕКУЩЕЕ РАЗВИТИЕ ПОВОДЫРЯ НА ТРИ ПУНКТА.
        ПОДНЯТАЯ НЕЖИТЬ НЕ ГИБНЕТ В СЛУЧАЕ СМЕРТИ ПОВОДЫРЯ ДО ПОЛНОГО ИСЧЕРПАНИЯ ВЛОЖЕННОЙ В НЕЁ ЭНЕРГИИ.
        ДОСТУПНЫ ЗАКЛИНАНИЯ ШКОЛЫ НЕКРОМАНТИИ ВПЛОТЬ ДО ЧЕТВЁРТОГО РАНГА (ДАННОЕ ОГРАНИЧЕНИЕ НЕ РАСПРОСТРАНЯЕТСЯ НА ЧАРЫ СОЗДАНИЯ НЕЖИТИ).
        ДОСТУПНЫ ВОИНСКИЕ НАВЫКИ И УМЕНИЯ ВПЛОТЬ ДО ВОСЬМОГО РАНГА.
        КАЖДЫЕ ДВА УРОВНЯ СНИЖАЮТ РАСХОД ЭНЕРГИИ НА ПОДДЕРЖАНИЕ НЕЖИТИ НА ОДИН ПРОЦЕНТ.
        КАЖДЫЕ ЧЕТЫРЕ УРОВНЯ ПОВЫШАЮТ СОПРОТИВЛЯЕМОСТЬ МЕНТАЛЬНОМУ ВОЗДЕЙСТВИЮ НА ЕДИНИЦУ.
        ВНИМАНИЕ! ПОВОДЫРИ МЁРТВЫХ ОСТАЮТСЯ ЖИВЫМИ СУЩЕСТВАМИ И НЕ ПОЛУЧАЮТ СОПРОТИВЛЯЕМОСТИ К МАГИИ СМЕРТИ!
        КЛАССОВЫЕ УМЕНИЯ:
        «НАСЫЩЕНИЕ СМЕРТЬЮ», «ЛОВЕЦ ДУШ», «ПОДЧИНЕНИЕ МЁРТВЫХ»
        НА ВЫБОР МОГУТ БЫТЬ ИЗУЧЕНЫ ПРОФИЛЬНЫЕ ЗАКЛИНАНИЯ ДЕВЯТОГО РАНГА:
        [МЁРТВЫЕ ЦЕПИ]
        [СИЛА МЁРТВЫХ]
        От переизбытка информации пошла кругом голова, и с изучением классовых умений я решил повременить, сейчас всем моим вниманием завладела строчка:
        «ПОДНЯТАЯ НЕЖИТЬ НЕ ГИБНЕТ В СЛУЧАЕ СМЕРТИ ПОВОДЫРЯ ДО ПОЛНОГО ИСЧЕРПАНИЯ ВЛОЖЕННОЙ В НЕЁ ЭНЕРГИИ»
        Не гибнет. До полного исчерпания. Однако!
        Я достал из кармана фиалу с кустарным эликсиром восстановления и протянул его Нео.
        - Ну-ка хлебни!
        Мой мёртвый цифровой друг принял стеклянную ёмкость, выдернул притёртую пробку и с опаской поднёс горлышко к носу.
        - Зомби не чувствуют запахов! - напомнил я.
        Тогда Нео капнул на ладонь, слизнул серым языком эликсир и скривился в несомненном отвращении.
        - Отрава, - выдал он, возвращая закупоренный фиал обратно.
        - Она должна восстановить магическую энергию!
        Нео постучал себя пальцем по груди.
        - Регенерация не предусмотрена! - заявил мёртвый клирик. - Все функции заморожены. Цифровой мусор!
        Я в сердцах выругался, спрятал эликсир и занялся изучением предложенных на выбор заклинаний. «Мёртвые цепи» позволяли перекинуть получаемый урон на подконтрольную нежить. Повышение чар до восьмого ранга давало возможность провернуть такой номер с дикой нежитью, а на седьмом даже и с вражеской. Сокращались и сопутствующие потери энергии.
        «Сила мёртвых» показалась ничуть не менее интересной. Эти чары делали подконтрольных зомби чуть более неуклюжими и чуть менее сильными, но одновременно улучшали физические параметры некроманта. На девятом ранге увеличивалась только ловкость, на восьмом к ней добавлялась сила, а заклинание, прокачанное до предела, и вовсе позволяло совершать стремительные рывки за счёт энергии мертвецов.
        Если привык помимо магии орудовать ещё и двуручным мечом, - лучше не придумаешь. Но было одно «но»: «Сила мёртвых» работала лишь со стаей от трёх «голов», а иначе - никак. В моём же распоряжении пока что имелся только Нео. При этом даже в одиночку он оттягивал на себя слишком много энергии, и в обозримом будущем о мёртвом воинстве не приходилось даже мечтать. Именно поэтому я и выбрал «Мёртвые цепи». Ещё одного зомби как-нибудь подниму, вот он и послужит живым… э-э-э… неживым щитом.
        Я отвлёкся от игровой статистики и повертел головой по сторонам, а заодно оглядел погост глазами фамильяра, ничего подозрительного не заметил и приступил к изучению доставшихся мне с выбором специализации способностей.
        «НАСЫЩЕНИЕ СМЕРТЬЮ», КЛАССОВАЯ ОСОБЕННОСТЬ
        ПОВОДЫРИ МЁРТВЫХ СПОСОБНЫ ВЛИТЬ В НЕЖИВЫХ СЛУГ ЭНЕРГИЮ, КОТОРАЯ ПОЗВОЛИТ ТЕМ АВТОНОМНО СУЩЕСТВОВАТЬ НА ПРОТЯЖЕНИИ ПОЛУЧАСА.
        Полчаса - это не панацея. Минимальный срок сна после гибели игрока обозначен в двадцать минут, а ведь нужно будет ещё добраться от точки возрождения до Нео! С другой стороны, имеет смысл задействовать эту способность сразу, как только в достаточной степени восполнятся внутренние резервы.
        Ладно, смотрим дальше.
        «ПОДЧИНЕНИЕ МЁРТВЫХ», КЛАССОВАЯ ОСОБЕННОСТЬ
        ПОВОДЫРИ МЁРТВЫХ МОГУТ ВЗЯТЬ ПОД КОНТРОЛЬ ДИКУЮ И ВРАЖЕСКУЮ НЕЖИТЬ. ШАНС УСПЕХА ЗАВИСИТ ОТ УРОВНЯ ВОЛИ.
        Вот ещё один несомненный плюс выбранной специализации! Теперь можно не возиться с ритуалами вовсе, а порабощать бесхозных мертвецов или отжимать их у своих менее прокачанных коллег. Шучу, конечно, но в каждой шутке лишь доля шутки. Хорошая способность, правильная. А следующая так и вовсе порадовала просто несказанно.
        «ЛОВЕЦ ДУШ», КЛАССОВАЯ ОСОБЕННОСТЬ
        НА ПОЛЕ БОЯ ПОВОДЫРИ МЁРТВЫХ СПОСОБНЫ ПОЙМАТЬ ПОКИДАЮЩУЮ ТЕЛО ДУШУ И ЗАБРОСИТЬ ЕЁ ОБРАТНО, ПОЛУЧИВ ПОСЛУШНОГО РАБА. НЕГАТИВНАЯ ЭНЕРГИЯ СМЕРТИ БЕЗ РИТУАЛЬНОЙ ФОКУСИРОВКИ РАЗРУШАЕТ ПЛОТЬ, СРОК СЛУЖБЫ ТАКИХ ЗОМБИ КРАЙНЕ НЕВЕЛИК И ЗАВИСИТ ОТ УРОВНЯ ИНТЕЛЛЕКТА ЗАКЛИНАТЕЛЯ.
        Да это просто праздник какой-то! Вот это я понимаю - боевой некромант! Натравить на врагов стаю нежити, стать за счёт мертвецов сильнее и быстрее и на мертвецов же перекинуть входящий урон. А погибших врагов и соратников тут же поднимать и бросать в бой!
        Я прикинул, какой получится расход энергии, и невольно пригорюнился. С другой стороны - а как иначе? Игровой баланс ещё никто не отменял.
        Забивать себе голову грядущими сложностями не стал и открыл подробное описание своей последней по счёту, но отнюдь не по значимости особенности. Как оказалось, каждая единица интеллекта обеспечивала зомби пять секунд существования и на полпроцента снижала затраты энергии на его создание. Уровень восприятия так же имел немаловажное значение: он определял период времени, в течение которого некромант мог поднять безжизненное тело. Соотношение было один к одному: один пункт восприятия давал одну дополнительную секунду.
        Я открыл параметры своего персонажа, обнаружил, что повышение опыта одарило единицей интеллекта и воли, в связи с этим закинул два оставшихся очка в восприятие и удовлетворённо кивнул.
        Теперь у меня будет пятнадцать секунд, чтобы создать в бою зомби, а прослужит он чуть больше полутора минут, хотя, скорее всего, его прибьют гораздо раньше этого срока.
        После я обратился к балансу прихода и расхода энергии, и вот тут всё оказалось далеко не столь радужно, как мне бы того хотелось. Даже с классовыми бонусами на поддержание Нео уходило восемьдесят четыре единицы, и чистый прирост не дотягивал даже до сотни.
        Теперь ещё и восприятие качать в ускоренном режиме! И об интеллекте не забывать! А без воли вообще никуда! И если уж поводырь мёртвых вроде как условно боевой класс, то и силу с телосложением тоже надо в уме держать.
        Караул! Разорваться мне, что ли? И ведь что самое паршивое - нельзя, никак нельзя кашу таким тонким слоем по тарелке размазывать! Аукнется это в будущем, ещё как аукнется! Эх, стал бы губителем - горя бы не знал! Наверное. Там, поди, своих подводных камней хватает.
        Вполне возможно, я бы и дальше ломал себе голову, продумывая оптимальную стратегию развития, да только, оповещая о прибытии незваных гостей, коротко каркнул мёртвый ворон.
        Ну вот и кого это на сей раз по мою душу принесло?
        Глава 3
        Я отряхнул ладони от остатков рассыпавшегося в прах фолианта, поднялся на ноги и приказал:
        - Нео, на выход!
        Мой мёртвый напарник неуверенно поёжился.
        - Что-то не хочется, дядя Джон.
        - Живо! - прорычал я, обратился к зрению ворона и окликнул уже шагнувшего из склепа мертвеца. - Нет, стой. Отбой тревоги!
        Вернулись Каин и Авель. Первым делом они сунулись в сторожку, не обнаружили меня там и неуверенно заозирались в воротах кладбища. Мысленным усилием я заставил ворона спикировать и пролететь по центральной аллее к склепу, а затем вновь отправил его патрулировать окрестности.
        Эльфы оказались ребятами понятливыми и сразу двинулись в мою сторону, поздоровались с некоторым даже удивлением.
        - Мы думали, ты уже свалил отсюда! - объявил Каин. Авель кивнул в знак согласия со словами приятеля.
        - Не успел, - пожал я плечами.
        - И это очень хорошо, - произнёс за спиной шипящий голос.
        Я едва не подпрыгнул на месте от удивления, резко обернулся и даже ухватил рукоять фламберга, лишь после этого сообразив, что уже слышал этот странный присвистывающий выговор прежде. И точно - невесть как пробравшийся в мои владения незнакомец откинул капюшон чёрно-красного плаща и позволил разглядеть своё нечеловеческое лицо. Белая кожа, полное отсутствие волос, крупные глаза с вертикальными зрачками, едва заметная линия широкого рта, вместо носа - две узких дыхательных щели.
        Червь! Точнее - Пиявка.
        - Какого чёрта?! - не сдержался я при виде этого обитателя Отстойника.
        Пиявка вопрос проигнорировала и нацелила красный острый ноготь на Авеля.
        - Портал! - И тут же последовала новая команда: - Да не здесь, мальчик! В склепе!
        Я возражать против подобного самоуправства не стал, сделка - есть сделка, лишь предупредил:
        - Там мой… человек.
        Авель верно истолковал заминку и потому, наткнувшись в полумраке склепа на фигуру в плаще, от которой так и веяло смертью, не выказал ни малейшего удивления и от вопросов воздержался. Ну в самом деле - кто ещё может оказаться в подручных у некроманта, если не мертвец?
        А вот меня от удивления так и распирало. Я пристально уставился на Пиявку и спросил:
        - При всём уважении, но разве ваша сфера деятельности не ограничена Отстойником?
        - Та ваша… наша… эскапада, - тонкие губы разошлись, мелькнул кончик чёрного языка, - подняла мои… наши… ставки и позволила выйти на оперативный простор. Я… мы теперь не резиденты, а полевые агенты. Вольные игроки, если угодно. Точнее даже - устроители мероприятий. Так понятней?
        - Ага, - кивнул я. И кивнул озадаченно, не сказать - настороженно.
        Я прекрасно помнил прежнее заявление наставника о том, что они задают тренды и обостряют игру; оказаться катализатором в очередной безумной затее нисколько не хотелось. Не сейчас. Только не сейчас!
        - Задумку с ограблением банка оценили по достоинству, были даже пересмотрены протоколы безопасности, а это исключительное событие. - Пиявка крутанулась на пятке, и на меня уставился Червь; слегка изменилась моторика, чуть ниже и отчётливей сделался голос. - Вот, что значит - творческий подход и стратегическое мышление! Роман неплохой тактик, он серьёзно упрочил своё положение в Отстойнике, но ему не прыгнуть выше головы. Уж не знаю… в силу ограниченности ли или всему виной банальное отсутствие амбиций…
        Я украдкой бросил взгляд на Каина, но тот пристально смотрел на носки собственных сапог и явно чувствовал себя не в своей тарелке. Мне это нисколько не понравилось, дело определённо принимало дурной оборот.
        - Так вот, мой юный друг… - Червь плавным движением приблизился, склонил голову набок и заглянул в окуляры маски. - Ты мог бы нам пригодиться. Нам нужны индивидуумы с творческим мышлением.
        - А оно у меня есть?
        - Ну ты ведь не умер? - вопросом на вопрос ответил Червь. - Не пошёл проторенной другими некромантами дорожкой. Это ни хорошо, ни плохо, но кое-что о тебе говорит. Сколько вас таких - отщепенцев? Процентов пять?
        - Шесть.
        - И кто же ты теперь? - проявил любопытство наставник некромантов. - Не сочти за бестактность, но от твоей специализации зависит, пригодишься ты нам или нет. Если ты теперь, к примеру, охотник на нежить, то просто расстанемся… друзьями.
        В словах Червя прозвучала откровенная издёвка, и я делать из своей специализации секрета не стал, сказал:
        - Поводырь мёртвых.
        Наставник поджал губы так, что те превратились в две тоненьких ниточки, потом не удержался от досадливой гримасы, но тут же стёр с лица всякое проявление эмоций.
        - Исходя из рассказов мальчиков, ты вполне мог стать хозяином кладбища, но так тоже неплохо. Сгодишься! Жаль, конечно, что не стал губителем, только на это не приходилось рассчитывать изначально. Не с эдакой железякой за спиной…
        Я вздохнул.
        - Конечно рад, что подхожу вам, но у меня другие планы на игру. Каштаны для вас таскать из огня не собираюсь.
        Червь крутнулся на месте, и на меня уставилась Пиявка.
        - Планы? - улыбнулась она. - Какие, позволь, поинтересоваться?
        Тут я крепко задумался. Мне катастрофически не хватало информации, просто некогда было зарыться в справочную информацию или прошерстить игровые форумы, так не получится ли разговорить этого шизоида? Нет, ну а вдруг?
        - Замок Арнштерн, - произнёс я и веско добавил: - Меня там ждут.
        Пиявка не удержалась от презрительной гримасы.
        - Восток! Пристанище нищих кланов, маргиналов, расистов и шовинистов! Там даже глобальных событий почти не бывает! Глухомань!
        - В самом деле?
        - Да уж поверь! - фыркнула Пиявка. - Вменяемому человеку там делать нечего. Было в Европе времечко, когда всякий лендлорд именовал себя королём, хотя его власть и распространялась лишь на пару деревень, лесок и несколько лугов, а замок больше напоминал хлев!
        Высказывание получилось излишне образным, и я усомнился в беспристрастности собеседника, но Каин вдруг кивнул.
        - Никакой политической организации, - подтвердил он слова наставника. - Все против всех. Хаос!
        - И самое главное! - Красный ноготь Пиявки уставился в небо. - Те земли находятся на другом конце континента. Формально доступ туда открывается только после двадцать пятого уровня, но до сорокового делать на востоке нечего, пусть даже тебя и готов поддержать один из тамошних кланов!
        Я как-то даже приуныл. Нет - набрать ещё два уровня будет не так уж сложно, но вот длительное путешествие в компании с зомби просто не могло не обернуться самыми серьёзными неприятностями. Сказал бы - волнительными приключениями, но нет - неприятностями и точка.
        - Пока доберусь, как раз и прокачаюсь, - проворчал я и сразу прищёлкнул пальцами. - Портал! Точно! Свиток портала куплю!
        - Разоришься, - покачал головой Каин. - Нашей добычи даже близко не хватит.
        - Серьёзно?
        - Угу.
        Пиявка крутанулась на месте, на меня уставился Червь.
        - Поможешь мне в одном дельце, организую тебе доставку в Арнштерн, - предложил он. - И на месте куда раньше окажешься, ещё и прокачаешься нормально. Да и подзаработаешь.
        На одно лишь слово наставника некромантов я полагаться не стал и вызвал карту мира, доступ к которой получил после выбора специализации. Увиденное не порадовало - поисковый запрос высветил точку, обозначенную как «Арнштерн», на другом конце мира, логистический модуль выстроил путь через несколько промежуточных городов, в результате общая стоимость переброски порталами ушла за пять сотен золотых крон. А сколько буду добираться туда своим ходом, не имело смысла даже прикидывать. Ни разу не погибнув и не потеряв Нео, точно не доберусь.
        Пришлось спросить:
        - И что за дельце?
        - Диверсия против светлых, - пожал плечами Червь со столь невозмутимым видом, будто речь шла о банальном налёте на инкассаторскую карету. Он обвёл рукой погост и продолжил: - Эти локации никому сроду не сдались, но и Союз западных княжеств, и Конфедерации закатных островов вцепятся в них намертво. Вопрос престижа, проба сил перед реальным противостоянием.
        - И что с того?
        - Пока эти территории сохраняют нейтральный статус и не стали частью глобального мира, ни одна из сторон не сможет организовать здесь точки возрождения для игроков выше двадцать пятого уровня. Сюда их станут забрасывать порталами. Ваша задача - нарушить работу перехода светлых.
        Как видно, прежде Каина в подробности не посвящали, очень уж вытянулось у него лицо.
        - И как мы это сделаем?! - возмутился он. - Представляешь, какая тут будет у портала охрана?
        - Тут - да, но не в Альтаре.
        - Альтара - вотчина «Светлых львов». Там не протолкнуться от блюстителей! - взорвался эльф. - Это чистое самоубийство! Нас же сразу порвут!
        Червь досадливо отмахнулся от аргументов мага крови и привёл свои доводы:
        - Во-первых, город построен на древних катакомбах, там вполне безопасно, главное не нарваться на рейдовую группу. Во-вторых, у нашего друга-некроманта аура достаточно светлая, чтобы его не потащили на костёр.
        Каин продолжил хмуриться, но в итоге всё же спросил:
        - А как мы попадём в город?
        - Проведу вас туда, насчёт этого не беспокойся, - уверил его Червь и кивнул, словно бы даже самому себе. - Да! Уровень такого вмешательства будет сочтён вполне позволительным.
        Я начал осмысливать авантюру, в которую меня собирались втравить, и почти сразу наткнулся на откровенную нестыковку.
        - Постойте! Вы ведь представляете ковен магов крови, так? А они на стороне Северных герцогств!
        - Я - свободный агент! - с достоинством парировал Червь, посмотрел на Каина и усмехнулся. - Мальчики - да, связаны заданием с ковеном. Но между нами - северяне не собираются ввязываться в схватку за эти земли, они лишь обозначают свой к ним интерес, дабы Острова и Княжества сцепились посильнее.
        На лице темноволосого эльфа проступило откровенное разочарование.
        - Так этот портал, - кивком указал он на склеп, - всего лишь обманный финт?
        - Скорее, одна из граней интриги, - напустил туману Червь и уставился на меня: - Ну так что скажешь?
        Я заколебался. Всерьёз заколебался, не делал вид, будто набиваю себе цену.
        - Можно подумать, так сложно найти других некромантов…
        - Кого-нибудь с серой аурой - сложно. Наши коллеги обычно куда менее щепетильны в вопросах этики и не ограничивают себя нормами общежития, - с усмешкой выдал Червь. - И потом, Джон, я играю в открытую: мне важно привлечь именно тебя. Вы наши протеже, а мы - ваши импресарио. Это ещё одно проявление таланта свободного агента - умение разглядеть в исполнителе потенциал и задействовать его с максимальной эффективностью.
        На это сказать мне оказалось нечего, я лишь вздохнул и выставил первое условие:
        - Для начала хочу задать несколько вопросов на отвлечённые темы.
        - Обратись к игровой справке!
        - Это напрямую касается задания! - отрезал я. - Должен же я знать, какую награду запросить за участие в нём!
        Червь поджал губы.
        - Не думаю, что уместен торг.
        Но я не дал сбить себя с толку и заметил:
        - Задание - нестандартное, поэтому награда за его выполнение должна быть вариативна, так?
        - Спрашивай!
        - Каин, мы оставим тебя на минуту…
        Я отошёл от склепа, а когда Червь проследовал за мной, спросил:
        - Есть какой-то способ перебросить сознание зомби в другое тело?
        К чести собеседника, он не стал справляться о причине моего интереса, просто покачал головой.
        - Некроманты не работают с нематериальными сущностями, это удел демонологов и экзорцистов. - Червь задумался и покачал головой. - И нет, демонолог не сможет работать с твоими подопечными, даже если ты ему это позволишь. Их способности завязаны на ритуалы призыва и обуздания.
        Я не сдержался и выругался. Едва ли меня пытались обмануть, а значит, Нео оказался заперт в теле мёртвого клирика навсегда. И если отпустить моего цифрового друга и поднять более подходящего покойника, то нет никакой гарантии, что получится вырвать его из условного цифрового чистилища. И опять же - это вновь будет покойник. Возможно, с чуть большим функционалом, но - покойник.
        Зараза!
        - Ещё вопросы? - уточнил Червь.
        - Что можно использовать в качестве хранилищ магической энергии и каким образом их внедряют в зомби?
        Вот тут наставник заинтересовался не на шутку.
        - Ты так привязался к этому мертвецу?
        Я только плечами пожал, не посчитав нужным пускаться в объяснения. Сказать правду не было никакой возможности, а сочинять что-то на ходу не хотелось по вполне понятным причинам. Так ничего не стоит завраться и оказаться пойманным на противоречиях. Оно мне надо?
        Червь прищурился, понял, что никакого конкретного ответа не будет, и передёрнул плечами.
        - На самом деле всё упирается в способ их внедрения в зомби. Поинтересуйся умением «Трансплантология». Но с этим не ко мне, с этим могут помочь создатели големов.
        - На кой мне «Трансплантология»? - не сдержал я своего удивления.
        - Есть множество самых разнообразных магических резервуаров, но всяческие кристаллы годятся только для костяных отродий, мёртвая плоть их отвергает. Помимо этого, энергию можно закачивать во внутренние органы каких-нибудь эпических монстров. Взять хоть сердце дракона или печень… ну не знаю… древнего лича…
        Я вздохнул, прекрасно отдавая себе отчёт, что подобных существ мне в одиночку не победить, а их потроха стоят просто несусветных денег. Если только кто квест подкинет… Квест… Квест…
        Додумать мысль помешал Червь, он раздражённо махнул рукой и заявил:
        - Всё! Поиграли в вопросы-ответы и довольно!
        И сразу выскочило системное сообщение:
        ПОЛУЧЕНО ГРУППОВОЕ ЗАДАНИЕ: «АЛЬТАРСКИЙ ПОРТАЛ»
        НЕМЕДЛЕННЫЙ ОТКАЗ ПРИВЕДЁТ К НЕПРИЯЗНИ СО СТОРОНЫ ЧЕРВЯ/ПИЯВКИ
        ПОСЛЕДУЮЩИЙ ОТКАЗ БУДЕТ НАКАЗАН ВЕЛИКИМ ПРОКЛЯТИЕМ «ГНИЛОЙ КРОВИ»
        НАГРАДА: ВАРИАТИВНО
        [ПРИНЯТЬ/ОТКЛОНИТЬ]
        Я не стал торопить событий и ворчливо заметил:
        - Хотелось бы ознакомиться с подробностями.
        Червь пожал плечами и упрямиться не стал, перекинул мне подробное описание задания.
        В СОСТАВЕ БАНДЫ «ОДНО ДЕЛО» ИЗМЕНИТЬ УПРАВЛЯЮЩУЮ СХЕМУ ГОРОДСКОГО ПОРТАЛА АЛЬТАРЫ
        СРОК: ОДНА НЕДЕЛЯ
        НАГРАДА: ЗАКЛИНАНИЕ ДЕВЯТОГО РАНГА ШКОЛЫ НЕКРОМАНТИИ, 100 ЗОЛОТЫХ МАРОК, ДОСТАВКА В ОКРЕСТНОСТИ АРНШТЕРНА
        Я поморщился и без обиняков заявил:
        - Маловато будет.
        И речь шла отнюдь не о слишком уж куцем описании навязываемой мне задачи, а о несопоставимой для столь серьёзного поручения награде. К хорошему привыкаешь быстро, а моя доля после налёта на банк составила в три раза выше предложенной суммы, и даже довесок в виде заклинания девятого ранга ситуацию особо не улучшал. На самом деле - улучшал, конечно же, но и торг в сложившейся ситуации оставался более чем уместен.
        Червь пристально глянул на меня, потом скрестил на груди руки:
        - Чего ты хочешь? Только не забывай о существовании лимитов. Не перетягивай одеяло на себя!
        - Но навыку-то обучить можете?
        - Не могу. Вот стань ты адептом пути Гнилой крови…
        Я тягостно вздохнул и решил зайти с другой стороны.
        - Задание предстоит не из простых, так? И вполне может статься, что мы его провалим. Потратим неделю и в результате ничего не добьёмся, да ещё и застрянем в этой Альтаре с блюстителями на хвосте…
        - Укроетесь в катакомбах.
        - Впустую потеряем время.
        Червь хмуро уставился на меня и спросил:
        - Нужен аванс?
        - Нет, достаточно будет обещания доставить в Арнштерн при любом исходе дела.
        - Сразу нет!
        - Но…
        - Тут даже обсуждать нечего!
        Я попытался добиться своего так и эдак, не преуспел и махнул рукой.
        - Ладно, тогда одно заклинание сейчас, второе после успешного завершения задания.
        Наставник нехотя кивнул.
        - Пиявка меня убьёт, но будь по-твоему, Джон…
        ГРУППОВОЕ ЗАДАНИЕ: «АЛЬТАРСКИЙ ПОРТАЛ»
        В СОСТАВЕ БАНДЫ «ОДНО ДЕЛО» ИЗМЕНИТЬ УПРАВЛЯЮЩУЮ СХЕМУ ГОРОДСКОГО ПОРТАЛА АЛЬТАРЫ
        СРОК: ОДНА НЕДЕЛЯ
        ПРЕДВАРИТЕЛЬНАЯ ПЛАТА: ЗАКЛИНАНИЕ ДЕВЯТОГО РАНГА ШКОЛЫ НЕКРОМАНТИИ, 100 ЗОЛОТЫХ МАРОК
        НАГРАДА: ЗАКЛИНАНИЕ ДЕВЯТОГО РАНГА ШКОЛЫ НЕКРОМАНТИИ, ДОСТАВКА В ОКРЕСТНОСТИ АРНШТЕРНА
        НАКАЗАНИЕ В СЛУЧАЕ ПРОВАЛА: МАЛОЕ ПРОКЛЯТИЕ ГНИЛОЙ КРОВИ
        У меня аж глаз задёргался, до того лихо взвинтил Червь ставки, ввернув наказание за провал, и я хотел было возмутиться, но не успел даже слова вымолвить.
        - Баланс! - заявил наставник. - Помни о балансе! Хочешь аванс - принимай на себя и риски!
        - Согласен! - махнул я рукой, даже не став интересоваться, каким именно заклинанием меня собираются одарить. Главное - это переброска в Арнштерн, именно ради этой награды и придётся вывернуться из шкуры вон. - Но доставка нужна будет для двоих.
        Собеседник кивнул, вдруг мотнул головой и голосом Пиявки прошипел:
        - Червь, ты что творишь?!
        Наставник вмиг вернул себе контроль над телом и ничуть не менее зло выдал в пространство:
        - Разбирайся со своими подопечными сама, в мои дела не лезь! Не забывай - всё уже обговорено!
        Мне нисколько не хотелось становиться свидетелем конфликта между разными личностями наставника, но обещанной награды я так и не получил, поэтому счёл нужным напомнить о своём присутствии и откашляться.
        - Ты! - с присвистом выдал Червь. - Всё из-за тебя! - Но он тут же успокоился и скривил уголки широкого рта. - Ну да ладно! У меня припасены действительно полезные чары, получишь их после выполнения задания. А пока что - вот…
        ЖЕЛАЕТЕ ИЗУЧИТЬ ЗАКЛИНАНИЕ «ЧЕРЕП-ЛОВУШКА»?
        Я машинально ответил согласием, обнаружил, что это заклинание всего лишь десятого ранга и уже даже открыл рот для возмущённого окрика, как перед глазами возникла новая надпись.
        ЖЕЛАЕТЕ ПОВЫСИТЬ ЗАКЛИНАНИЕ «ЧЕРЕП-ЛОВУШКА» ДО ДЕВЯТОГО РАНГА?
        Вопрос на засыпку, ага. Желаю или нет?
        Если выучить профильные чары я мог совершенно свободно, то на их повышение до следующего ранга требовалось потратить одно из доступных очков навыков, и стало ясно, что таким нехитрым образом Червь добавил в причитающийся мне бочонок мёда ложку дёгтя.
        Стоп! Отставить паранойю! Да, согласен!
        Я уже слышал об этом заклинании прежде, да и не было в игре совсем уж бесполезных чар.
        ВЗРЫВНОЙ ЧЕРЕП, 9 РАНГ
        УРОН: ОТ 32 ДО 53
        ДИАМЕТР ЗОНЫ ПОРАЖЕНИЯ ОСКОЛКАМИ: 3,3 МЕТРА
        УРОН ОСКОЛКАМИ: ОТ 21 ДО 28
        ПРОБИТИЕ ОСКОЛКАМИ: ОТ 15 ДО 20
        РАСХОД ЭНЕРГИИ: 38
        ШАНС СБИТЬ С НОГ И ОГЛУШИТЬ
        Я выставил перед собой руку, потянулся к заклинанию и в ладони немедленно сформировался призрачный череп, а стоило только влить в него энергию, и кости приобрели вес и материальность.
        Сейчас бы шандарахнуть по какому-нибудь могильному камню, но - нельзя; негоже хранителю безобразничать. Да и так видно, что заклинание отличное, ещё и с другими какими-то может быть скомбинировано. Вообще непонятно, почему Червь так презрительно кривится. То ли разделяет мнение о том, что некроманту зазорно в прямое противостояние с врагами вступать, то ли второе заготовленное им заклинание действительно полезней некуда. Вопрос.
        Я развеял заготовку чар и потряс занемевшими пальцами, пытаясь вернуть им чувствительность.
        - Когда отправляемся? - спросил у наставника.
        - Как только Авель откроет портал… - ответил Червь, тогда-то всё и пошло наперекосяк. Каркнул ворон, сигнализируя о появлении чужаков, и следом высветилось сразу два сообщения.
        ЗАДАНИЕ: «АЛЬТАРСКИЙ ПОРТАЛ» ОБНОВЛЕНО!
        ОБЯЗАТЕЛЬНОЕ УСЛОВИЕ: ЗАЩИТИТЬ КЛАДБИЩЕНСКИЙ ПОРТАЛ
        ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ УСЛОВИЕ: СОХРАНИТЬ КЛАДБИЩЕНСКИЙ ПОРТАЛ В ТАЙНЕ
        Какого чёрта?!
        Глава 4
        Что я сделал? Ну - после того, как выругался? Первым делом после этого я вторгся в сознание пернатого фамильяра, обнаружил, что по лесной тропинке к погосту приближается кавалькада в полдюжины всадников, и выругался снова. Заставил мёртвого ворона заложить широкий вираж, пригляделся к верховым внимательней и зарычал от досады. И неспроста! Мало того что во главе процессии бежала троица поджарых гончих, так ещё одним из наездников оказался не кто иной как Август Лим, этот недоделанный паладин Альты…
        Я шумно выдохнул и скомандовал:
        - Нео, укройся за могилами и вперёд не лезь! Каин не отсвечивай пока, попробую отбрехаться!
        Плечистый эльф понимающе кивнул и буквально растворился в воздухе, а вот неохотно выбравшийся из склепа Нео таким проворством похвастаться, увы, не мог. Он неуклюжей походкой покойника дошёл до живой изгороди, проломился через кусты и схоронился с костяным жезлом в руке за каменным надгробием немного в стороне от центрального прохода. Ну хоть что-то…
        Я досадливо поморщился и обратился к Червю.
        - Так понимаю, вы нам не поможете?
        Это непонятное существо лишь ехидно улыбнулось в ответ.
        - Твои владения, тебе и карты в руки. - После Червь уселся на могильную плиту и закинул ногу на ногу.
        Я бы сплюнул в сердцах, но был в маске и потому зло бросил:
        - Тогда пусть подключается Авель!
        Наставник покачал головой.
        - Он не может оторваться от сотворения портала.
        Ответ нисколько не удивил, и я не стал настаивать на своём, вместо этого, ни к кому конкретно не обращаясь, заявил:
        - Если выпадут сапоги, перчатка или маска - они мои!
        - Всё остальное моё! - с усмешкой отозвался откуда-то из-за могилок Каин. - Интересно, они наши вещи тоже уже поделили?
        Интересно? Да нет, не особо. Мне бы руки в ноги и бежать, но от своры собак далеко не убежишь. А попробуешь - умрёшь усталым, только и всего.
        Я прекрасно помнил, как давным-давно, ещё в другом мире удирал от пары адских гончих, тогда мне просто повезло, там уплыл, а тут не выгорит. Придётся выкручиваться. А как иначе? Слишком много всего на кону стоит. Ещё и задание это драное! Провалю - и не только помощи от Червя не дождусь, но он ещё и проклятие навесит! Зараза!
        Хорошо бы вовсе без драки разойтись. Хорошо бы, о-хо-хо…
        Я оглянулся, а Червь как сквозь землю провалился, вот ещё только сидел на могилке - и уже не видать. Ловок, шельмец! Мне бы так!
        Прятаться в итоге не стал - попробуй, от этих драных шавок спрятаться! - и вышел на середину центральной аллеи, дождался там незваных гостей с устроенным на плече фламбергом.
        При виде заявившейся на погост компании на ум пришло одно-единственное определение: «сборная солянка». Ну это из цензурных если… Во главе отряда сразу за троицей рвавшихся с поводков гончих скакал какой-то слишком уж матёрый для окрестных локаций дядька, в полных латах, прикрытых сюрко - невыразительным, серым и обтрёпанным понизу. Сюрко, равно как и доспех, был так себе, а вот его владелец - внушал. Хищное лицо, нос с горбинкой, волосы и короткая бородка с проседью, а глаза будто кусочки полированной стали. Погост почтил своим вниманием жрец Ирея, это я понял сразу.
        За ним бок о бок ехали мой дружочек недо-паладин и незнакомый воин с полуторным мечом, в кирасе и открытом шлеме. Следом - неприметный тип в плаще и островерхой шляпе, определённо заклинатель; к его седлу были приторочены вязанки хвороста. Замыкали процессию два лучника: эльф и полуэльф. Оба худые и гибкие, настороженные и напряжённые до предела, с наложенными на тетиву стрелами.
        Если не брать в расчёт предводителя, солидней всех в этой странной компании смотрелся Август. Остальные были и вооружены похуже, да и уровнями определённо не вышли. То ли совсем недавно вывалились из Отстойника, то ли в силу никчёмности не заинтересовали вербовщиков других фракций.
        Только вот колдун. Колдун меня определённо смущал. Если бойцов и стрелков я мог просчитать, то он оставался величиной неизвестной.
        Жрец? Ну с ним-то было всё предельно ясно: если полезет в драку, нам конец. Тут даже мой бонус от кладбища, хранителем которого являюсь, не поможет. Матёрый зараза…
        - Некромант! - громогласно объявил служитель Ирея, привстав в стременах. - А я уж думал, тебя придётся выкуривать из подземелья!
        Гончие рвались с поводков и скалили клыки, из их пастей капала слюна, но я проигнорировал жутких псин и с места не сдвинулся.
        - Много на себя берёте, дядя! - откровенно по-хамски заявил жрецу и перевёл взгляд на Августа. - Явился, крыса? Лови метку, обманщик!
        «Обманщик» - это до невозможности мягко сказано, но именно обманом именовался совершённый паладином проступок. Пообещал помочь, заранее взял плату и слова не сдержал. Не смертельно и ауре минус не слишком большой, но до того забавно физиономию паладина перекорёжило, у меня аж на сердце потеплело.
        Жрец оглянулся, и Август покраснел, вытянул «Сына бури» из ножен и зашвырнул его в кусты.
        - Да подавись! - зло выкрикнул он. - Никаких сделок с тьмой!
        Метка над головой паладина погасла, моя же улыбка лишь сделалась ещё шире. Предводитель этого несуразного отряда скрипнул зубами в бессильном бешенстве, но устраивать разнос своему самому сильному бойцу, по доброй воле лишившемуся оружия, всё же не стал, сдержался.
        - Да! - с важным видом кивнул он. - Никаких сделок с тьмой!
        Я демонстративно посмотрел сначала в одну сторону, затем в другую.
        - Где? - спросил после этого. - Где здесь тьма?
        - Ты! - повысил голос служитель Ирея. - Ты некромант, тьма живёт в твоей душе!
        - Аура в пределах нормы.
        Жрец глянул на меня свысока и заявил:
        - Ты некромант, достаточно и этого.
        - Достаточно для чего? - поинтересовался я.
        - Чтобы предать тебя суду, нечестивец! Отдайся в руки правосудия и тогда сможешь рассчитывать на снисхождение. В противном случае мне придётся вершить суд самому!
        Особой надежды разойтись миром не было изначально, поэтому я сдерживаться не стал и со смешком выдал в ответ:
        - А ничего не треснет, дядя? Ты на моей земле, в моих владениях. Я здесь хозяин! Я присматриваю за кладбищем, более того - никого и пальцем не тронул за его пределами. Разве что демонолога, но он слишком много о себе возомнил. Как и ты! Убирайтесь отсюда, а то так прокляну, что к погостам подойти страшно будет!
        В первую очередь эти слова предназначались отнюдь не жрецу, а его шайке, и кое-кто после моего заявления занервничал, заозирался по сторонам. Сам служитель Ирея остался невозмутим, какое-то время он разглядывал меня, будто насекомое, потом задумчиво произнёс:
        - Серая аура… Никаких злодейств… Живи пока! Я буду приглядывать за тобой, некромант!
        Жрец начал разворачивать своего жеребца, и гончие оскалились, зарычали, задёргались на поводках. Август Лим тоже всполошился.
        - Но как же так?! - обратился он к предводителю отряда.
        Тот ответил раздражённо и даже зло:
        - Не сейчас! Уезжаем!
        Поведение служителя Ирея нисколько не вязалось с данной возницей характеристикой последователей этого бога, и я несколько даже растерялся. Так и остался стоять в ожидании подвоха. Но нет - убрались.
        Когда всадники заехали в лес, я послал фамильяра проследить за ними, и обернулся на звук негромких хлопков.
        - Браво, мальчик! - похвалил меня преспокойно восседавший на могильной плите Червь. - Голову ты ему задурил качественно!
        - В смысле? - не понял я.
        - Хозяин кладбища! - пояснил наставник. - Ты дал понять, что выбрал именно эту специализацию. В пределах своих владений хозяева если и не всемогущи, то чрезвычайно сильны. Право слово, даже жаль, что ты и в самом деле не один из них. Альтара выстроена на катакомбах, это бы всё упростило…
        Я кивнул и спросил:
        - Почему тогда не закрываются этапы задания?
        Вместо Червя высказался Каин.
        - Они ещё могут передумать и вернуться, - предположил он, не спеша покидать кусты.
        Я встрепенулся и потянулся сознанием к ворону, но нет - тот летел над лесной тропинкой, по которой без лишней спешки удалялись от кладбища всадники. Разглядеть их мешали кроны деревьев, но что удалялись - это точно.
        - Они тебя нахрапом взять собирались, - шипяще рассмеялся Червь. - На бойню не рассчитывали, иначе лошадей бы за оградой оставили - слишком накладно ездовыми животными рисковать. Ну а после того, как их основной боец меча лишился… - Наставник покачал головой. - Помяни моё слово, этот паладин покатится по наклонной…
        Я уже шагал к воротам, которые незваные гости оставили распахнутыми настежь, но при этих словах обернулся и спросил:
        - Почему это? От метки он избавился!
        - От метки избавился, да что толку? Запись никуда не делась. Свои теперь будут с недоверием относиться, чужие - слабину выискивать. И неизвестно ещё, что хуже. Сломается твой приятель, как пить дать, сломается. Перейдёт на тёмную сторону, вот увидишь, отсев работает безупречно.
        Мой приятель? Вот уж не сказал бы!
        - Отсев? - уточнил я.
        Червь растянул в ухмылке широкий рот.
        - А ты как хотел? Твой приятель - он почему светлый? Такой хороший человек или купился на дешёвую разводку вербовщицы? Чего он хочет на самом деле: творить добро, искоренять зло или просто завалить в койку красивую бабу? Система всё просчитает и каждого взвесит, каждому предложит именно тот путь, который является для него наиболее комфортным. Насчёт «сломается» - это я погорячился, конечно. Просто человек получит именно то, чего он желает, но не может получить в реальной жизни из-за моральных ограничений или законов. А это - игра, здесь всё понарошку, а значит, и всё можно.
        - Тёмных гнобят и здесь.
        - А как иначе? Идёт разделение на фракции, это усиливает мотивацию к развитию. Реализация скрытых желаний, приключения, сражения и прокачка - вот основные столпы этого мира.
        Я кивнул, с натугой сдвинул створку ворот, потянулся за другой, и тут же в грудь угодили сразу две стрелы. Игольчатые наконечники легко пронзили и плащ, и кольчугу, враз вышибли у меня полсотни жизни, да ещё и шибанули электрическим током, словно были прокляты. Хотя нет - скорее уж их благословил служитель Ирея…
        Конечности свело судорогой, я начал заваливаться на спину и единственное, что успел сделать, это отрывистым взмахом руки активировать заклинание «Могильного праха». Только накрыть его пеленой засевших на опушке лучников даже не попытался, спрятался в нём сам!
        Серая взвесь заклубилась в кладбищенских воротах, а миг спустя я рухнул на землю, и тут же надо мной промелькнули ещё две стрелы. Обе - мимо!
        Небо над головой стремительно потемнело, и я спешно перевернулся на живот, пополз прочь, работая одними лишь руками; ног попросту не чувствовал. Жахнула молния, прокатился над могилками оглушительный раскат грома, по спине забарабанили мелкие камушки, остро запахло озоном, а только я укрылся за покосившимся от времени надгробием, порыв ветра разметал пелену праха, вновь открыв лучникам обзор.
        Проклятье! Стрелков поддержал адепт школы Воздуха! Тот драный колдун!
        - Уходит! - раздался заполошный крик, парочка лучников выскочила из леса и ринулась к воротам, на бегу доставая из колчанов новые стрелы.
        Ошибка! Большая ошибка! Никуда я не ушёл!
        С удовольствием бы - да только ноги толком не ворочаются…
        Для начала я попытался припечатать лучников проклятием, но из этой затеи ничего не вышло, поскольку те на кладбище набезобразничать ещё не успели, а нападение на хранителя достойной причиной для столь сурового наказания система не сочла. Тогда я усилием воли влил магическую энергию в заклинание «Взрывного черепа», выждал момент и метнул его в потерявших всякую осторожность стрелков. Чары угодили в грудь эльфа и рванули, тот рухнул на землю, а сыпанувшие во все стороны костяные осколки зацепили не только его напарника-полукровку, но и укрытого пологом невидимости заклинателя.
        УРОН: 49
        УРОН ОСКОЛКАМИ: 28
        Колдуна защитил магический доспех, но при этом на миг проявился полупрозрачный силуэт, что и позволило напустить на него «Наждак». Невидимость сползла с мага, он взвыл и утратил контроль над уже сотворённой шаровой молнией. И всё бы ничего, но полуэльф заметил меня и выстрелил, не целясь, на вскидку. Стрела угодила в краешек могильного камня, и я спешно укрылся за ним, а в следующий миг с неба хлынула кровь!
        Не на меня хлынула - на лучников и мага. Перед воротами начала растекаться шипящая алая лужа, сбитый мной с ног эльф задёргался, словно попал в кислоту. Его напарнику тоже досталось, но он шустро сиганул к сторожке, а над головой колдуна вновь возник прозрачный силовой купол, защитивший его от алых капель.
        Едва живой эльф начал подниматься с земли, и тут же в него угодила багряная звезда, прошила грудь насквозь, повалила обратно. Прикончила.
        Каин открыл счёт, но и сам засветился, позволив заметить свою позицию врагу. Колдун тут же зашвырнул к нему в кусты шаровую молнию и спешно укрылся за каменной стойкой ворот. От взрыва дрогнула земля, в воздух взметнулись комья земли, листва, обломки могильной плиты. И следом туда же одну за другой отправил три стрелы забравшийся на сторожку полуэльф.
        Я сотворил ещё один череп, но снести им с крыши лучника не успел - в ворота ворвалась троица гончих. Ах, вы мои дорогие! Ловите!
        И боевые чары отправились в нёсшегося первым пса!
        Взрыв разметал собаку надвое, а костяные осколки посекли бежавших следом, они покатились по земле и забились в агонии, моментально истекли кровью, издохли.
        ГОНЧАЯ УБИТА: Х3
        Тут бы порадоваться удачному броску - да какой там! Подставился! Вихрь налетел откуда-то со спины, вздёрнул меня в воздух и стремительно закружил. Но он же и отвёл в сторону выпущенную полуэльфом стрелу.
        Вестибулярный аппарат дал сбой, и меня вырвало, но и так сумел заметить, как из леса выскочили два подручных жреца Ирея. Август Лим оказался вооружён невесть где раздобытой булавой, его напарник бежал с занесённым над головой полуторным мечом. Они стремительно приближались к воротам, а драный маг всё кружил меня и никак не отпускал!
        Ладно хоть ещё мал-помалу вихрь начал слабеть, вращение понемногу замедлялось, и когда на глаза в очередной раз попался валявшийся в луже ядовитой крови эльф, я воспользовался классовой особенностью поводырей мёртвых, вколотил в покойника порцию магической энергии и мысленный приказ.
        ЛОВЕЦ ДУШ!
        Мёртвый лучник поднялся, натянул лук и всадил стрелу в спину взявшего меня в оборот колдуна. Сразу выстрелил вновь, а потом пальцы эльфа из-за стремительного процесса разложения отвалились, и зомби ринулся в рукопашную. Ошарашенный неожиданным нападением заклинатель увернуться не сумел, мертвец вошёл с ним в клинч и сходу вцепился зубами в шею. Готов!
        Вихрь развеялся, я рухнул на землю. Полуэльф на крыше отвлёкся на своего восставшего из мёртвых приятеля, незаметно подкравшийся к сторожке Нео хлестнул его «Плетью смерти» и первым же попаданием добил посечённого осколками стрелка, но одновременно чуть не прикончил себя самого.
        Нео попросту не обладал собственными запасами магической энергии, активация вложенных в жезл чар прошла за мой счёт, и я едва не опустел, а опустел бы - и всё, карета превратилась бы в тыкву, а мёртвый рыжебородый клирик в гниющий труп.
        Лихорадочным рывком я выдернул из кармана плаща фиал с кустарным эликсиром восстановления, влил его в себя и сходу осушил следующий. Подросшее телосложение помогло избежать осложнений, но это как-то даже особо не порадовало: на меня набегали паладин и воин.
        Первый горел праведным гневом, второй просто не сообразил, что из всего отряда уцелели только они вдвоём, да ещё жрец, отчего-то не спешивший лично принять участие в схватке. Впрочем, даже так у этой парочки были все шансы прикончить меня; я прекрасно отдавал себе в этом отчёт.
        Восставший из мёртвых эльф с перемазанным чужой кровью лицом, пошатываясь, брёл вслед за бежавшими ко мне бойцами, но с каждым шагом он держался на ногах всё неуверенней и в любой момент мог начать разваливаться на куски.
        МЁРТВЫЕ ЦЕПИ!
        Я связал себя с зомби призрачной цепью, потом сотворил заклинание «Каменой кожи» и встал с земли, поудобней перехватил фламберг. Остатков энергии определённо не хватало для магических атак, а в рукопашной сшибке мне ничего не светило, но сообщения о гибели Каина не приходило…
        Только подумал так - и вылетевшая из кустов алая звезда шибанула воина с полуторником и опрокинула его на спину. Я встретил Августа широким замахом фламберга, но паладин принял удар на щит и врезал мне по голове булавой. Шляпа оказалась пробита шипами, не спасла и каменная кожа - в глазах сверкнули звёзды, клацнули челюсти, а вот урон не прошёл. Весь он достался зомби, который дрогнул и повалился на землю куском гниющей плоти.
        Август оказался к подобному развитию не готов. Он уже замахнулся вновь, намереваясь добить меня, да только я, вместо того чтобы повалиться на землю, отступил, разрывая дистанцию. Мог попытаться контратаковать, просто не решился, опасаясь подставиться под удар бойца с полуторником. Из прожжённой дыры в кольчуге сочилась кровь, но после магической атаки он уже оклемался, влил в себя восстанавливающее зелье и заходил сбоку.
        Мне только и оставалось, что пятиться, не позволяя взять себя в клещи. И тогда паладин и боец слаженно бросились в атаку. Я поймал напарника Августа на полушаге и приложил его фламбергом, ну а потом меня начали превращать в отбивную. От немедленной гибели спасла лишь «каменная кожа», но и так здоровье очень быстро ушло в красную зону. Продолжал отмахиваться и отступать я исключительно на морально-волевых, точнее даже - из чистого упрямства.
        Облако налетевшей мошкары окутало моих противников, когда руки уже едва удерживали фламберг. Паладин прикрылся незримым пологом, а вот воину пришлось несладко. Его лицо враз покрылось укусами, из раны в груди побежала багряная струйка, а все попытки отмахнуться от кровососущих тварей не увенчались успехом.
        Зашедший ему со спины Нео махнул жезлом, и невидимая «Плеть смерти» сожгла последние крохи здоровья, тело даже не упало на землю, попросту развеялось по ветру прахом.
        - Прекрати! - прохрипел я, поскольку вложенные в жезл чары вытянули из меня магическую энергию едва ли не подчистую.
        Нео озадаченно заморгал, но противиться не стал, поднял полуторный меч, неуверенно повертел его в руках, примерился для замаха.
        Август глянул на меня исподлобья и, хоть остался в явном меньшинстве, спасаться бегством не пожелал. Решил завершить схватку последним решительным ударом и ринулся в атаку, но в этом своём устремлении оказался слишком уж прямолинеен. Просчитал его не только я, но и Каин. Земля под ногами паладина превратилась в зловонную бурую жижу, он провалился в неё по колено и не успел закрыться щитом: клинок фламберга прошёл над его верхним краем и угодил в голову.
        Тут же со спины наскочил Нео и неловким движением рубанул обездвиженного паладина меж лопаток, а тот только и мог, что крутиться на месте и пытаться прикрыться щитом. Булава оказалась слишком короткой, достать нас он не мог. И тогда незримая волна шибанула меня и отбросила к соседней могилке. Нео тоже досталось, он улетел в кусты.
        Раскидавший нас силой своего таланта паладин высвободился из ловушки, но ему крепко досталось, продолжать схватку Август не стал, прикрылся щитом и попятился к воротам.
        - Ещё увидимся, Джон! - пообещал он. - В другой раз!
        - Проваливай! - гаркнул я, с трудом поднимаясь на ноги, сплюнул кровью и крикнул вдогонку: - Вали, урод!
        Август ничего не ответил, задом выскользнул из ворот и совершил непростительную ошибку. Сочтя, будто оказался в безопасности, паладин развернулся к нам спиной и немедленно получил меж лопаток алую звезду. Если даже он и обладал какой-то сопротивляемостью к магии, Каин вложил в свои чары столько сил, что те пробили в жертве сквозную дыру. Паладин сделал шаг, другой, оступился и упал на колени, потом повалился ничком.
        АВГУСТ ЛИМ, УБИТ!
        Глава 5
        АВГУСТ ЛИМ, УБИТ!
        РАСПРЕДЕЛЕНИЕ ОПЫТА ВНУТРИ ГРУППЫ: +1 950
        УРОВЕНЬ 24. ТЕКУЩИЙ ПРОГРЕСС: 345/3 400
        ВЛАДЕНИЕ ФЛАМБЕРГОМ: +1 %
        Я подивился было слишком уж серьёзному куску опыта, перепавшему за убийство паладина, но сразу понял, что распределение произошло по итогам всей схватки и больше ничего уже не обломится. Но даже так разочарованным нисколько не остался.
        Проклятье! Да ещё немного и нас бы смяли!
        И где там Каин?
        - Каин! - позвал я эльфа, в ответ послышался надсадный кашель.
        Сил лезть за ним в кусты не было, я опустился на могильную плиту и попросил Нео:
        - Помоги ему.
        Мой мёртвый напарник бросил под ноги трофейный полуторник, как-то слишком уж заторможенно прошествовал в укрытие мага крови и скорее выволок, нежели вывел его из-за живой изгороди. Выглядел Каин - краше в гроб кладут. Лицо было перепачкано в грязи, волосы стояли дыбом, в груди засело три стрелы, а тёмно-багровая кожа доспехов приобрела какой-то слишком уж яркий оттенок; я даже не сразу сообразил, что вся она залита кровью.
        Эльф не устоял на ногах, оступился и сначала сел, а потом и вовсе улёгся на могильную плиту.
        - Драное благословение драного Ирея! - выругался он.
        Клокотание в его горле нисколько не понравилось, да ещё по серому камню начала растекаться алая лужица. Я пригляделся и обнаружил, что уровень здоровья Каина неуклонно понижается. Он находился на последнем издыхании - немудрено, что не сумел выбраться из кустов самостоятельно!
        - Извини, все эликсиры потратил, - развёл я руками.
        - Плевать! - выдал эльф и действительно сплюнул, только не слюной, а кровью. - Авель меня подлатает. И сам бы себя подлатал, да на этих драных наконечниках благословление Ирея.
        Я невольно ощупал собственную грудь, потом перевёл взгляд на пару стрел, которые вытолкнуло из тела, когда наложил заклинание «Каменной кожи».
        - На меня не подействовало…
        - Благословение Ирея направлено против светлых и тёмных, таким невыразительно серым оно не страшно.
        Раздавшийся за спиной голос едва не заставил подпрыгнуть на месте, но как-то сдержался, обернулся и спросил:
        - Не поможешь ему?
        - Большие мальчики должны справляться с проблемами самостоятельно, - последовал холодный ответ, и стало ясно, что тело наставника находится под управлением Пиявки.
        - Авель подлечит… - хрипло выдохнул Каин, но его время уже было на исходе.
        «Не дождётся», - понял я, с кряхтением поднялся на ноги и вытянул из чехла скальпель.
        - И в самом деле - к чему пропадать хорошему телу! - шипящим смешком напутствовала меня Пиявка, и не подумав остановить.
        Я опустился на колени рядом с эльфом и потянул за одну из стрел, но та засела в теле намертво; пришлось вырезать. В реальной жизни мой пациент непременно умер бы в страшных мучениях, да и в игре далеко не всякий пережил бы эту хирургическую операцию, но маг не забывал вкладываться в телосложение - он хоть и лишился нескольких литров крови, всё же удержался на плаву за счёт повышенной регенерации. А стоило только вытянуть последнюю стрелу, его раны и вовсе закрылись сами собой.
        ОПЕРАЦИЯ ПРОШЛА УСПЕШНО! ПАЦИЕНТ ВЫЖИЛ!
        ОПЫТ: +300
        ПОЛУЧЕНО ДОСТИЖЕНИЕ: ПОЛЕВОЙ ХИРУРГ
        ХИРУРГИЯ: +6 %
        АНАТОМИЯ: +2 %
        Пиявка поднялась с могилы, подошла и покачала головой.
        - Ну кто бы мог подумать! Некромант-целитель!
        - На все руки мастер, - усмехнулся я и оставил Каина приходить в себя, а сам уселся на плиту у его ног, оценил привнесённые очередным повышением уровня изменения. Подросли интеллект и воля, подумал-подумал, да и потратил оставшиеся два очка на увеличение восприятия. Как ни крути, сейчас для меня прирост магической энергии в приоритете. Нео её будто пылесосом вытягивает!
        Мёртвый напарник, к слову, в склеп уходить не спешил и переминался с ноги на ногу поблизости. Он даже помаячил рукой, но я лишь отмахнулся и обратился к Пиявке.
        - Почему не вмешался жрец? Ему было по силам переломить схватку.
        Глаза со змеиными вертикальными зрачками смерили меня пристальным взглядом, а потом Пиявка пожала плечами.
        - А на что он способен без своей божественной магии? Ты не позволил бы ему обратиться к небесному покровителю, пусть даже ты хранитель кладбища, а не его хозяин.
        Я вспомнил противостояние с командой рыжего жреца и кивнул. И в самом деле - не позволил бы.
        - И потом - он в любом случае остался в выигрыше, - продолжила развивать свою мысль Пиявка. - Уверена, сразу по возвращению в город жрец начнёт вербовать сторонников, дабы покарать мерзкого некроманта. Раздует из мухи слона, представит тебя исчадием ада и наобещает простакам с три короба. Скоро здесь станет жарко.
        У меня внутри всё так и опустилось, и потому, когда Нео вновь попытался привлечь внимание, я велел ему отстать, а лучше стаскать сюда покойников. Нужно было похоронить тела - хранитель я кладбища или кто? Потом вновь уставился на Пиявку.
        - И что будем делать? - спросил у неё, нервно хрустнув костяшками пальцев.
        - Будем надеяться, Авель откроет портал до появления линчевателей.
        Меня такой ответ устроить не мог, и я всерьёз задумался, не плюнуть ли на задание и не удариться в бега прямо сейчас. Игровое проклятие мало значило по сравнению с провалом поручения нынешних работодателей. Их никакие оправдания интересовать не будут. Потеряю Нео и вылечу из программы по защите свидетелей, даже толком в ней не поучаствовав. Но и без помощи Червя доставить мёртвого подручного на другой конец континента будет весьма и весьма проблематично. Куда ни кинь, всюду клин!
        Нео одного за другим стаскал к могилке всех покойников, но и после этого не скрылся в склепе, а встал рядом и неуверенно потеребил меня за плечо. Я тяжко вздохнул, поднялся с каменной плиты и под пристальным взглядом Пиявки отвёл цифрового компаньона в сторону.
        - Чего тебе? - спросил там у Нео.
        - У меня повысился уровень, и система требует выбрать конфессию. А я не могу! Нет ни одного доступного варианта!
        Уровень?! Конфессию?! Нет вариантов?!
        У меня чуть голова кругом не пошла. Я уставился на подручного во все глаза.
        - Нео, тебе начислили опыт?
        Мёртвый клирик кивнул.
        - И ты достиг двадцать пятого уровня?
        Ответом стал ещё один кивок. Я недоумённо нахмурился, потом отмотал игровой лог и хмыкнул, на этот раз озадаченно.
        КЛАССОВЫЕ ОСОБЕННОСТИ:
        УРОВЕНЬ ПОДНЯТОЙ НЕЖИТИ МОЖЕТ ПРЕВЫШАТЬ ТЕКУЩЕЕ РАЗВИТИЕ ПОВОДЫРЯ НА ТРИ ПУНКТА
        Впрочем, прокачался и прокачался. Чему тут вообще удивляться? У меня даже павиан после порции свежего мяса заматерел! Другое дело, что Нео достиг ни много, ни мало двадцать пятого уровня! Выходит, я поднял не абстрактное мёртвое тело, но уже прокачанного покойника, пусть и ослабленного штрафами в силу моих невысоких познаний в ритуалистике. Теперь ясно, почему Нео-мертвец таким крепким получился и столько энергии из меня при создании вытянул.
        К слову, кем он вообще получился?
        Мысль эта заставила зарыться в системное меню, и очень скоро я отыскал раздел с информацией о своей «стае». На текущий момент в ту входил один только Нео, его характеристики и вывел для вдумчивого изучения.
        МЁРТВЫЙ КЛИРИК/КАПЕЛЛАН/[КОНФЕССИЯ НЕ ВЫБРАНА!]
        УРОВЕНЬ 25. ТЕКУЩИЙ ПРОГРЕСС: 0/4200
        СИЛА: +8
        ЛОВКОСТЬ: +3
        ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ: +11
        ИНТЕЛЛЕКТ: +8
        ВОСПРИЯТИЕ: +19
        ВОЛЯ: +24
        ПРОПУЩЕН ПРЕДЕЛЬНЫЙ СРОК ВЫБОРА КОНФЕССИИ, ПРОГРЕСС ПЕРСОНАЖА ВРЕМЕННО ПРИОСТАНОВЛЕН!
        Ага, конфессия у клириков это примерно как расширенная специализация у некромантов, определиться с ней нужно до двадцать пятого уровня, а дальше без этого уже никак. Я поднял тело игрока, который ещё не выбрал небесного покровителя, и Нео в отличие от стандартной программы, управлявшей стандартными зомби, оказался достаточно умён, чтобы принять в расчёт уведомление об этом.
        - Дядя Джон, у меня уже голова болит! - пожаловался мертвец. - Не могу отключить оповещение, оно системное, моего доступа не хватает!
        Я воровато оглянулся, убедился, что Пиявка общается с Каином, и спросил:
        - Выбор не активен или просто вариантов нет?
        - Нет вариантов.
        Как по мне, у клириков должна была оставаться лазейка, но, очевидно, стать «вероотступником», «богоборцем» или «расстригой», жрец мог лишь после выполнения некоего квеста, а доступом к заданиям бывшего владельца тела Нео не обладал. Как он выразился? А! «Цифровой мусор»! Все информационные связи снова переключились на вернувшегося в игру клирика.
        - Посмотри внимательней! - потребовал я. - Ищи, Нео! Ищи!
        Рыжебородый мертвец закрыл глаза, потом сказал:
        - Отладка вывела два варианта, но они недоступны. Я не могу стать ни вольным жрецом, ни бродячим проповедником. Не подходит состояние тела.
        - А что с ним не так?
        - Оно мертво, дядя Джон!
        Я досадливо выругался. Ну да - где это видано, чтобы с амвона вещал покойник?
        Где?
        Неожиданно забрезжила смутная догадка, и я проверил собственный статус, сопряжённый с должностью хранителя кладбища. Пусть после завершения совместного с Августом Лимом задания меня и лишили временного звания его оруженосца, ранг адепта культа Мёртвых никуда не делся. Как я был им, так и остался.
        И вот вопрос: адепт - это много или мало? Какие ему дарованы привилегии и полномочия? И может ли стать посвящённым культа Мёртвых мертвец? Это было бы логично. Или нет?
        С функционалом своей, если так можно выразиться, жреческой ипостаси пришлось разбираться, но в итоге я всё же обнаружил, что при соблюдении некоторых условий могу провести ритуал посвящения. Что немедленно с Нео и проделал, не пришлось даже спрашивать его согласия, благо всеми нужными полномочиями обладал изначально.
        НЕО
        МЁРТВЫЙ КЛИРИК/КАПЕЛЛАН/[КОНФЕССИЯ НЕ ВЫБРАНА!]
        ПОСЛУШНИК КУЛЬТА МЁРТВЫХ
        Ну что за ерунда?! Теперь-то чего не хватает? Почему конфессия не выбрана? Вот же чёрным по белому написано: «послушник культа Мёртвых»!
        - Нео! - прорычал я. - Появился новый выбор?
        Тот ответил не сразу, как видно, вновь отвлёкся на отладку, а потом чуть не подпрыгнул на месте.
        - Да, есть! Я могу выбрать культ Мёртвых!
        - Ну так вперёд!
        Тело рыжебородого клирика окуталось серым муаром, и тут же обновился его статус.
        НЕО
        МЁРТВЫЙ КЛИРИК/КАПЕЛЛАН/КУЛЬТ МЁРТВЫХ
        ТЕКУЩИЙ РАНГ: ПОСЛУШНИК
        БЛАГОДАТЬ: 0/170 ВОСПОЛНЕНИЕ: 19 ЕДИНИЦ В ЧАС
        ВНИМАНИЕ! ВОСПРИЯТИЕ СНИЖЕНО НА 50 % ИЗ-ЗА ПРЕБЫВАНИЯ НА СОЛНЕЧНОМ СВЕТЕ.
        ТЕКУЩЕЕ ВОСПОЛНЕНИЕ БЛАГОДАТИ: 9 ЕДИНИЦ В ЧАС
        Я с облегчением перевёл дух и приказал:
        - Ну-ка дуй в склеп!
        Нео поспешно убрался в подземелье и уже оттуда сообщил:
        - Штраф пропал! - А после небольшой паузы озадаченно добавил: - Только благодать не восстанавливается! Ох, она вся на поддержание тела уходит!
        И точно - теперь Нео тянул из меня чуть меньше энергии. Ну как «чуть»… На двадцать процентов расход точно снизился. Плохо? Да с чего бы?!
        Я решил выжать из ситуации всё возможное и попытался повысить статус Нео с послушника до адепта, но из этого ничего не вышло. Для продвижения по иерархической лестнице требовался кто-то стоящий как минимум на одну ступень выше.
        И кстати, а почему благодать не восполняется у меня?
        Пришлось вновь лезть в расширенные настройки персонажа.
        ВОСПОЛНЕНИЕ БЛАГОДАТИ: 85 ЕДИНИЦ В ЧАС*
        *ДЛЯ ВАШЕГО КЛАССА ДАННЫЙ ФУНКЦИОНАЛ НЕДОСТУПЕН
        Ага, вот в чём дело! Раз я не клирик, то и благодати мне не видать. Но что интересно - если у послушника единица восприятия давала прирост лишь единицы благодати в час, то у адепта в моём лице это соотношение составляло один к пяти. О-хо-хо… А ведь вполне реально Нео на полное самообеспечение перевести! Пока не представляю, как это провернуть, но сам факт наличия такой возможности не мог не радовать.
        Я кивнул и огляделся. Каин уже немного оклемался и занялся сбором трофеев, Пиявка наблюдала за ним со странной полуулыбкой.
        - Сколько займёт построение портала? - спросил я, подойдя к ней.
        Ответом стало лишь неопределённое пожатие плеч.
        - Мы теряем время!
        Пиявка воззрилась на меня своими змеиными глазами.
        - Так займись делом! Тела закопай, как собирался!
        - Если нас тут прихватят…
        На этот раз от меня попросту отмахнулись, но я и не подумал оставить Пиявку в покое и потребовал:
        - Мне нужно поговорить с Червём!
        - Не сейчас! - прошипела Пиявка. - Позже!
        После недолгих колебаний я не решился наседать на неё и дальше, отошёл к Каину. Доставшиеся нам трофеи того нисколько не впечатлили, и он предложил забрать всё, что только посчитаю нужным. Выбирать оказалось особо нечего, разве что один из лучников потерял сапоги, и я отнёс их Нео. Ещё прихватил с собой полуторный меч и моргенштерн. Мертвец повертел оружие в руках и оставил себе булаву. Ну а я прибрал «Сына бури», благо этот магический клинок в общие трофеи по понятным причинам вносить не пришлось.
        - Какие-нибудь жреческие чары тебе уже доступны? - спросил я у Нео.
        - Только «Сбор останков».
        - Это как?
        - Можно придать должный вид изуродованному или расчленённому телу или восстановить прочность зомби.
        - Ну хоть сможешь себя вылечить, - хмыкнул я, сходил в сторожку за лопатой и принялся копать могилу.
        Сразу скидывать в неглубокую яму тела не стал, предварительно их обезглавил. Белое пламя сожгло и плоть, и волосы, на земле осталось лежать пять чистеньких черепов. Лишними не будут; взрывные заклинания были слишком уж энергозатратными, имело смысл сделать ритуальные заготовки заранее.
        Смысл имелся - да, а вот магической энергии на такие приготовления у меня пока что не было. После боя она худо-бедно восстановилась, но для задуманного текущих запасов не хватало даже близко.
        - Червь! - позвал я.
        Пиявка злобно глянула на меня, что-то неразборчиво прошипела, но всё же крутанулась на пятке, передавая контроль над телом другой своей ментальной ипостаси.
        - Ну чего ещё? - раздражённо поинтересовался Червь.
        - Какие шансы у нас убраться с этого кладбища живыми?
        - Приемлемые.
        Каин хохотнул, и хоть меня слишком уж лаконичный ответ нисколько не успокоил, я усилием воли подавил раздражение и спросил о другом. Точнее - попросил.
        - Дело предстоит непростое, хотелось бы получить расходные материалы.
        - Что именно тебе нужно?
        - Зелья исцеления и эликсиры восстановления.
        - И нам тоже! - присоединился к моей просьбе Каин. - Это всё сильно упростит.
        Червь оглядел нас с нескрываемой неприязнью, но отсылать в алхимическую лавку не стал и принялся выставлять на могильную плиту заполненные разноцветными жидкостями склянки. Каждому досталось по три порции небесного исцеления и по четыре столь же мощных зелья восстановления.
        - Что-то ещё? - спросил после этого наставник.
        - Явки, пароли?
        - Никаких явок! Будете в автономном плаванье!
        Я вздохнул и поинтересовался:
        - А что скажете о культе Мёртвых?
        - Я тебе игровая справка? - прошипел Червь, крутнулся на месте и уже голосом Пиявки потребовал: - Сгинь!
        Этот психопат определённо нервничал, и нарываться на скандал я не стал, влил в себя одну из порций небесного восстановления и принялся готовить заклинания. В первые два черепа без затей вложил обычные взрывные чары и потратил на всё про всё тридцать восемь единиц магической энергии. Черепа игроков система отнесла к обычным ингредиентам, за них не начислили ни штрафов, ни бонусов.
        Я сделал себе заметку на будущее проверить, подходят ли под вместилища чар головы монстров, и решил отойти от привычной схемы, благо имелась возможность совместить это заклинание с другими.
        Результат вышел… неоднозначным. Я сконструировал «Пламенный череп», добавив в качестве дополнительного ингредиента тот самый свечной фитиль, который в своё время зачаровал «Белым пламенем», но, увы и ах, комбинированное заклинание получалось рангом выше базового, а мне недоставало интеллекта использовать столь мощные чары. И хоть попытка увенчалась успехом, заготовка автоматически потеряла двадцать шесть процентов эффективности. И это ещё без учёта штрафа в тридцать восемь процентов за невысокие познания в ритуалистике!
        В результате от идеи совместить «Взрывной череп» с «Костоломом» или «Могильным прахом» пришлось отказаться. Сделал ещё пару стандартных заклинаний, этим и удовлетворился. И арсенал пополнил, и самую малость ритуалистику прокачал.
        Плохо разве? Да нет, конечно же. С чего бы?
        Но вот Авель так и продолжал торчать в склепе, и это уже не на шутку напрягало. Уснул он там, что ли? Сколько можно с порталом возиться?!
        Я в который уже раз оглядел окрестности глазами мёртвого фамильяра, собрал все свои пожитки на одной из могильных плит и принялся шерстить форумы, выискивая стратегии развития поводырей мёртвых. Информации на этот счёт оказалось не слишком много, но кое-что нашёл и принял к сведения, потом открыл окно со своими текущими характеристиками.
        ДЖОН ДОУ
        КОЛДУН/НЕКРОМАНТ/ПОВОДЫРЬ МЁРТВЫХ
        УРОВЕНЬ 24. ТЕКУЩИЙ ПРОГРЕСС: 645/3 400
        СИЛА: +12
        ЛОВКОСТЬ: +6
        ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ: +12
        ИНТЕЛЛЕКТ: +16
        ВОСПРИЯТИЕ: +17
        ВОЛЯ: +44
        ЖИЗНЬ: 110/110 РЕГЕНЕРАЦИЯ: 11 % В ЧАС
        ВЫНОСЛИВОСТЬ: 174/174 РЕГЕНЕРАЦИЯ: 68 % В ЧАС
        ЭНЕРГИЯ: 89/270 РЕГЕНЕРАЦИЯ: 75 % В ЧАС
        ПЕРЕНОСИМЫЙ ВЕС: 14,8 КГ
        ОЧКИ НАВЫКОВ: 10
        Наглядная демонстрация прогресса собственного персонажа успокоить не смогла, я соскочил с могильной плиты и принялся нервно вышагивать рядом.
        - Расслабься! - махнул рукой Каин.
        Но мне расслабляться не хотелось. Мне хотелось отсюда убраться - и желательно немедленно! - и потому, когда Пиявка вдруг каким-то слишком уж резким движением обернулась к склепу, непроизвольно ухватил первый из выставленных рядком черепов.
        Из склепа вышел долговязый человек в кожаной безрукавке, чьи руки, бритую макушку и даже лицо сплошь покрывали завитки разноцветных - преимущественно красных и чёрных, - татуировок. Незнакомец поухватистей перехватил резной посох, но при виде Пиявки/Червя сразу успокоился и приветливо кивнул.
        Он успокоился, я - нет. Напротив, мне пуще прежнего захотелось убраться с некогда тихого и уютного погоста; просто встать и рвануть куда глаза глядят. Ауры Каина и Авеля на фоне гостя казались вполне себе светлыми; к нам пожаловало высокоуровневое зло. И мне общаться с ним нисколько не хотелось, особенно после того, как разглядел на пошитой из кожаных лоскутов безрукавке узоры татуировок. Не иначе он своих врагов освежевал и на лоскуты пустил!
        К счастью, маг не обратил на меня никакого внимания, перекинулся парой слов с Пиявкой и вновь скрылся в склепе. Он показался сгустком гнилой крови, но все эти неприятные ассоциации мигом вылетели из головы, стоило только выскочить системным оповещениям:
        ЗАДАНИЕ: «АЛЬТАРСКИЙ ПОРТАЛ»
        ЗАЩИТИТЬ КЛАДБИЩЕНСКИЙ ПОРТАЛ - ВЫПОЛНЕНО
        ОПЫТ: +500
        СОХРАНИТЬ КЛАДБИЩЕНСКИЙ ПОРТАЛ В ТАЙНЕ - ВЫПОЛНЕНО
        ОПЫТ: +500
        ПОПАСТЬ В АЛЬТАРУ - В ПРОЦЕССЕ
        Всё, прорвались! Я с невероятным облегчением перевёл дух и принялся складывать черепа в саквояж. Вовремя! Только закончил сборы, и Пиявка прищёлкнула пальцами с красным и чёрным ногтями.
        - Мальчики, на выход!
        Каин озадаченно посмотрел в сторону склепа, и в этот момент из того появился Нео, который помогал идти Авелю. Субтильный эльф едва держался на ногах и был белым словно мел, как если бы рисовал схему портала собственной кровью.
        Пиявка пристально глянула на Нео и спросила:
        - Точно берёшь его с собой?
        - Да, - коротко подтвердил я.
        Вопреки ожиданиям наставница магов крови отговаривать меня не стала, лишь предупредила:
        - Держи его при себе. Мало ли кто пожелает овладеть мёртвым телом на плане Смерти?
        - На плане Смерти?!
        Пиявка наклонилась и неожиданно легко отвалила в сторону могильную плиту - под той растеклось серое ничто.
        - Карета подана! Следующая остановка - Альтара!
        Я нервно сглотнул, но, когда пришла наша очередь, без всяких колебаний последовал за Авелем и Каином, ещё и потянул за собой в непроницаемую пелену серости Нео. Шагнули туда - и растворились без остатка.
        Часть вторая: Альтара
        Глава 1
        Мы не рухнули в серость, словно в пучину, мы в неё сошли по незримым ступеням. Шаг за шагом я спускался вслед за остальными и, памятуя о предупреждении Червя, мёртвой хваткой стискивал руку Нео. Пользуясь временным затишьем, пытался отыскать на игровых форумах хоть какие-то сведения об этом пространстве, но те были предельно отрывисты по той простой причине, что доступ сюда получали только высокоуровневые некроманты и жрецы некоторых тёмных культов, а эта публика не имела обыкновения делиться информацией с посторонними. Достоверное описание реалий плана Смерти не встретилось ни разу, самое большее предлагалось эти данные купить.
        Серость накрыла с головой и растеряла всю свою непрозрачность, появился обзор, но смотреть было абсолютно не на что: кругом раскинулась одна беспредельная пустошь. Мы словно шли через облако с небес на грешную землю, точнее - глубже, много глубже. Прямиком в ад. Но не тот классический - огненный и даже не в ледяной Хельмхейм, а в преисподнюю, где умерло само время; где ничего не происходило, и ничего происходить не будет.
        Но спокойствие спокойствием, а контролировать Нео я не переставал, пусть тот причин для беспокойства тот пока и не давал. Приток магической энергии прекратился, но одновременно перестало требовать подпитки и мёртвое тело. Нас погрузили в стазис, заморозили в одном определённом состоянии и оставалось лишь уповать, что плата за это не окажется чрезмерно высока, а в идеале её и вовсе возьмёт на себя наш проводник…
        Мы спускались по прямой, затылок в затылок, и серость беспрестанно менялась, становилась чуть менее пустынной и немного более насыщенной. Зашептали что-то неразборчиво тихие голоса, но маги крови традиционно сильны в ментальных схватках, а мне защиту давала классовая особенность поводыря мёртвых. Нео? Нео, такое впечатление, и вовсе ничего не слышал. Он просто шёл за мной, шёл, шёл и шёл.
        Вслед за звуками появился туман. Точнее даже не туман, а обрывки всё той же повсеместной серости, чуть более плотные, нежели окружающая реальность. Они сливались в призрачные фигуры, кружили вокруг нас, тянули бестелесные руки. И руки эти постепенно делались всё менее и менее бесплотными.
        Мы зашли слишком далеко, опустились слишком низко. Само пространство сгустилось, приходилось прорываться через серую паутину, голоса звучали всё громче и настойчивей. Я не понимал ни слова, но даже так ощущал себя определённо не в своей тарелке.
        И лишь когда где-то на самой границе обзора замелькали силуэты, стремительные и неуловимые, а тело потеряло чувствительность, Червь наконец начал восхождение. По точно такой же невидимой лестнице, мы стали подниматься в небеса, но нет - конечно же не в небеса, просто выбирались в реальный мир. Тогда и пришло понимание, что владения смерти лежат много дальше и глубже, а мы зацепили только самый их краешек, не добрались даже до преддверий чистилища. Просто скользнули по границе забвения и выбрались обратно.
        ЗАДАНИЕ: «АЛЬТАРСКИЙ ПОРТАЛ»
        ПОПАСТЬ В АЛЬТАРУ - ВЫПОЛНЕНО
        ОПЫТ: +500
        ИЗМЕНИТЬ СХЕМУ ГОРОДСКОГО ПОРТАЛА - В ПРОЦЕССЕ
        Я замыкал процессию, поэтому тьма неожиданностью не стала. Успел разглядеть, как покидают серость мои спутники, пропадают здесь и появляются где-то там. Ну а потом безвременье сгинуло, возобновился ток магической энергии, и я поднял свободную руку, окутал её белым мёртвым огнём, осветив всё кругом.
        Мы очутились в небольшом зале со сводчатым потолком, глухой каменной кладкой стен и единственной, закрытой сейчас дверью. Ещё была чаша каменной купели в полу, которую заполняла серость плана Смерти; через неё мы сюда и попали.
        Авель щёлкнул пальцами и вокруг него растеклось мягкое свечение, тогда я погасил белое пламя, а Червь сказал:
        - Мы на нижнем ярусе Альтарских катакомб. Советую выбраться отсюда, не потревожив местных обитателей.
        Интересоваться причинами такого совета никому и в голову не пришло: наши точки возрождения не перенеслись автоматически - если погибнем, то возникнем на давешнем кладбище. А погибнуть здесь определённо проще-простого: это уже не стартовая локация, не Отстойник и не земли с ограничением уровня игроков, это открытый мир и монстры здесь должны обитать весьма и весьма зубастые. Определение «нижний ярус» говорило само за себя.
        После этого Червь кинул мне мешочек с монетами и снизошёл до короткого инструктажа.
        - Вы, мальчики, - указал он на меня с Каином острым красным ногтем, - должны обеспечить Авелю возможность внести изменения в схему портала. Из всех вас мозгов на это хватит только у него. И не тяните! Пусть срок и заявлен в неделю, но в спорных землях уже объявились эмиссары Северных герцогств, поэтому Княжества и Острова начнут форсировать события в самое ближайшее время. Очень скоро разразится бойня, и чем раньше вы справитесь с заданием, тем будет лучше для всех нас.
        - Тут хотя бы в срок уложиться… - проворчал Каин.
        Червь погрозил ему пальцем, а затем уподобился аквалангисту и завалился спиной в чашу купели. Серость приняла наставника без всплеска, вмиг растворила его в себе, а потом закрутилась, словно выдернули пробку, и сгинула, оставив лишь пыльный камень.
        Мы переглянулись и без лишних слов расположились на скамьях. Путешествие через план Смерти выдалось на редкость изматывающим, к тому же не стоило покидать убежище наобум, без предварительной разведки.
        - Пороюсь в сети, посмотрю, что пишут о катакомбах, - предупредил Авель.
        Его напарник кивнул, раскрыл сумку и начал перебирать заготовленные заранее ингредиенты. Я тоже не стал сидеть без дела и подозвал к себе Нео.
        - Да, дядя Джон? - мысленно отозвался тот.
        - Попробую влить в тебя дополнительную силу, - пояснил я, сосредоточился и каким-то интуитивным образом получил доступ к расширенному функционалу поводырей мёртвых.
        Согласно высветившейся подсказке, тело стандартного зомби было способно принять магическую энергию, достаточную для его автономного функционирования в течении получаса. При этом за базу принималось значение без учёта снижения расхода силы за счёт интеллекта некроманта, но этот бонус и не применялся всё то время, пока мертвец находился на «вольных хлебах».
        В итоге в Нео влезло пятьдесят три единицы энергии. Пока влил их в него, аж руки занемели и потеряли всякую чувствительность, чего не случалось уже довольно давно.
        - Резервное хранилище? - хохотнул наблюдавший за мной Каин. - Это ты правильно придумал!
        Прозрачные глаза рыжебородого клирика недобро блеснули под накинутым на голову капюшоном, но больше никак своё раздражение Нео не выказал. Я хлопнул его по плечу и погрузился в расчёты и подсчёты.
        С учётом уровня собственного интеллекта на поддержание своего существования мой мёртвый компаньон должен был расходовать сто одну единицу энергии. Из этого объёма его жреческие навыки обеспечивали только девятнадцать, таким образом, без дополнительной подпитки Нео мог продержаться всего тридцать восемь минут.
        Хватит этого времени, чтобы в случае гибели я успел вернуться в игру? Вовсе не уверен. Вновь вспомнились слова Червя об органических накопителях энергии, но, увы и ах, мёртвая плоть зомби отличалась весьма скромной ёмкостью. После «подзарядки» я оценил результат и обнаружил, что сила сконцентрировалась преимущественно в головном мозге и позвоночнике, а в мясе, сухожилиях и мышцах, впрочем, как и в других костях она почти не задержалась.
        Возможно, не удали я внутренние органы… Но нет - ничего бы это не изменило. Правила гласили ясно и предельно чётко: половина потребления за час и ни каплей магической силы сверх этого. Конечно, оставался шанс распотрошить какого-нибудь эпического монстра и пересадить его органы Нео, но на текущем уровне развития скорее уж монстр распотрошит меня, а никак не наоборот.
        Наверное, именно осознание этой горькой истины и натолкнуло на небезынтересную идею. Я достал не задействованный при выборе специализации мозг лича и вызвал его расширенные характеристики, а там перешёл на вкладку, помеченную как «Трансплантология». В первую очередь интересовала энергоёмкость, и размер этого показателя заставил удивлённо присвистнуть.
        МОЗГ ЛИЧА
        ВМЕСТИМОСТЬ ЭНЕРГИИ: +300
        ИНТЕЛЛЕКТ РЕЦИПИЕНТА: +20 %
        ВОСПРИЯТИЕ РЕЦИПИЕНТА: +10 %
        ШАНС ВСПОМНИТЬ ЗАКЛИНАНИЕ/ЗАКЛИНАНИЯ ШКОЛЫ НЕКРОМАНТИИ
        РЕЦИПИЕНТ СТАНОВИТСЯ НЕЖИТЬЮ
        НЕОТЧУЖДАЕМОЕ
        И всё бы ничего, но и требования к хирургу оказались более чем серьёзными.
        ОГРАНИЧЕНИЯ ДЛЯ ТРАНСПЛАНТОЛОГА:
        ИНТЕЛЛЕКТ: +45
        АНАТОМИЯ: 80 %
        ХИРУРГИЯ: 75 %
        Мне в обозримом будущем так далеко продвинуться в медицинских познаниях точно не светило, поэтому занялся изучением позвоночника костяной химеры.
        ВМЕСТИМОСТЬ ЭНЕРГИИ: +200
        ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ РЕЦИПИЕНТА: +20 %
        ЛОВКОСТЬ РЕЦИПИЕНТА: +10 %
        РЕЦИПИЕНТ ПОЛУЧАЕТ СПОСОБНОСТЬ «КОСТЯНАЯ БРОНЯ» И ПРОКЛЯТИЕ «УБАВЛЕНИЕ ПЛОТИ»
        Выигрыш от пересадки хребта оказался не столь существенным, как от обретения нового мозга, но зато и требования к трансплантологу предъявлялись не столь непомерно высокие.
        ИНТЕЛЛЕКТ: +35
        АНАТОМИЯ: 65 %
        ХИРУРГИЯ: 60 %
        И даже так едва ли в обозримом будущем я сумел бы пересадить Нео позвоночник, а привлечь опытного хирурга не было никакой возможности - как и мозг, полученный мной хребет был неотчуждаем. Опять же проклятие «Убавления плоти» явно свидетельствовало, что после операции реципиент вставал на путь превращения в костяную химеру. Не вариант.
        Ладно, остаётся ещё сердце - с ним как дела обстоят?
        ВМЕСТИМОСТЬ ЭНЕРГИИ: +100
        СИЛА РЕЦИПИЕНТА: +10 %
        ЛОВКОСТЬ РЕЦИПИЕНТА: +10 %
        ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ РЕЦИПИЕНТА: +10 %
        РЕЦИПИЕНТ ЗАРАЖАЕТСЯ ВАМПИРИЗМОМ
        Я вновь присвистнул, ладно хоть из-за маски этого никто не расслышал. Интересно, можно ли превратить зомби в вампира и пойдёт ли на пользу Нео переход из безусловно-мёртвых в разряд условных покойников? Вопрос!
        Впрочем, даже пересадка сердца вампира на текущий момент была для меня задачей непосильной.
        ОГРАНИЧЕНИЯ ДЛЯ ТРАНСПЛАНТОЛОГА:
        ИНТЕЛЛЕКТ: +25
        АНАТОМИЯ: 50 %
        ХИРУРГИЯ: 50 %
        Обидно, досадно, но ладно. Стоит всё хорошенько обдумать. Если вдруг сумею протолкнуть Нео в адепты культа Мёртвых, то в совокупности с пересаженным сердцем он вполне сможет поддерживать своё существование самостоятельно и перестанет не только тянуть из меня энергию, но и нуждаться в такой подпитке вовсе. И пусть это не решит проблему возрождения в случае его собственной гибели, действовать будем поэтапно. Сначала одно, затем другое.
        Авель так и продолжал копаться в игровых форумах и справочниках, поэтому я наложил на фламберг «Дрожь земли» и даже успел практически полностью восполнить потраченную на подготовку заклинания энергию, прежде чем субтильный эльф мотнул головой и принялся массировать пальцами осунувшееся лицо.
        - Всё не очень хорошо, - заявил он после этого.
        - Но и не совсем плохо? - с надеждой спросил Каин.
        Авель кивнул.
        - Не совсем.
        Мы уставились на него в ожидании продолжения, маг крови вздохнул и начал вводить нас в курс дела:
        - Если верить Червю, мы на десятом ярусе городских катакомб. Монстры в этой локации рассчитаны на игроков с двадцать пятого по тридцать пятый уровень. Силой не пробиться.
        - Порвут, - кивнул Каин и уточнил: - И какие варианты? Есть карта?
        - В катакомбах стабильны только центральные коридоры, остальные помещения генерируются случайным образом. Если сумеем сделать привязку к местности, появится шанс отыскать одну из лестниц, ведущих прямиком на верхние ярус. Имеются и такие.
        Я задумчиво поправил маску и уточнил:
        - Монстры рассчитаны на игроков по тридцать пятый уровень? А есть какие-нибудь ограничения в целом по Альтаре?
        - Тебе зачем это сейчас? - удивился Каин.
        - За неделю мы принципиально сильнее не станем, просто не успеем прокачаться. А нам ещё как-то к порталу пробиваться и охранять Авеля, пока он станет изменения в схему вносить! Сколько это по времени, кстати, займёт?
        - Недолго, минут пять от силы, - сообщил субтильный эльф. - А что касается ограничений, то их нет. Но высокоуровневые игроки уходят в более перспективные локации, тут им делать нечего. Максимум попадётся кто-нибудь сорокового уровня.
        - Нам и этого за глаза хватит, - проворчал Каин.
        Я же и вовсе пригорюнился.
        - Вы забываете, что это владения блюстителей. Они в Отстойнике кучу игроков максимального уровня держали, наверняка здесь тоже какая-нибудь группа быстрого реагирования дежурит. Пяток бойцов уровня восьмидесятого нас в пять секунд положат.
        - Война! - многозначительно произнёс Авель. - Червь неспроста о бойне упомянул, начнём действовать, когда все резервы в бой бросят.
        - Если война, то в город дополнительные силы стянут! - возразил напарнику Каин. - И все погибшие здесь возрождаться будут!
        Худощавый эльф кивнул, поднял руку и начал загибать пальцы.
        - Первое: разведка подступов к порталу. Второе: составление плана действий. Третье: прокачка. Ничего не упустил?
        - Прокачку сразу вычёркивай. И для начала нам бы отсюда выбраться не помешало, - проворчал я, выдохнул слово призыва и на плече материализовался мёртвый ворон. - Пустим птичку разведчиком, хоть больше шансов незамеченными проскользнуть будет.
        Авель кивнул.
        - Идёт. - И погасил осветительные чары.
        Зал погрузился в кромешный мрак, и я не выдержал, выругался в голос.
        - Что такое, Джон? - встревожился Каин.
        - У меня нет ночного зрения!
        Ответом стал тяжкий вздох, потом Авель сказал:
        - Лови!
        В темноте возникла алая полоса, она щупальцем призрачного чудовища обвилась вокруг меня, скользнула к лицу, накрыла глаза, и тьма отступила, рассыпалась всеми оттенками от насыщенно-красного до бесцветно-серого.
        - А это идея! - поддержал напарника Каин, и ко мне прилипла ещё одна силовая лента. - Джон, иди первым! Мы тебя и подлечим, и силой накачаем при необходимости.
        Ну зашибись, нашли танка!
        Но протестовать я не стал, жестом указал Нео, который превосходно ориентировался в темноте, на место позади себя и направился к двери. Ржавые петли оглушительно заскрипели, и этот мерзкий звук, казалось, разлетелся на весь ярус - будто наждаком по оголённым нервам провели, аж передёрнуло всего.
        Я выпустил ворона в коридор и спешно прикрыл дверь, обратился к зрению фамильяра.
        - Ну чего? - с живейшим интересом уставились на меня эльфы.
        - Ничего, - ответил я. - Пусто.
        И действительно - никаких кровожадных тварей за дверью не обнаружилось. Одни только голые каменные стены, мрак и тишина. Я отдал ворону мысленный приказ лететь дальше и открыл глаза.
        - Как действовать будем? Где-нибудь на верхних ярусах логово подыщем?
        - И думать забудь! - замахал руками Авель. - Там от рейдовых групп не протолкнутся, блюстители прокачиваться ходят как на работу!
        - И в любом случае в катакомбах точку возрождения нельзя установить, - добавил Каин.
        Этот момент я из виду как-то упустил, пришлось спросить:
        - И что тогда?
        - Аура у тебя в порядке, снимешь комнату в гостинице, а мы к тебе проберёмся. - Худощавый эльф с нескрываемым сомнением поглядел на Нео и покачал головой. - Только твой мертвец…
        - Придумаем что-нибудь, - заявил я и вновь потянул на себя высоченную створку. - Идёмте, в подземелье связь с фамильяром нестабильна. Не стоит его далеко от себя отпускать.
        Я первым выскользнул в тёмный коридор и двинулся к развилке, у которой на вмурованном в стену держателе для факелов замер мой мёртвый ворон. Нео потопал следом на удивление бесшумно для мертвеца, Каин двинулся за нами и тихонько шепнул напарнику:
        - Кто здесь может обитать?
        - Младшие демоны, - столь же негромко ответил ему Авель. - Покруче той огненной жабы, поэтому смотрим в оба. Вроде бы с восьмого яруса несколько лестниц ведут сразу на четвёртый, там будет проще.
        Но до восьмого яруса ещё нужно было добраться, и я снова отправил на разведку своего мёртвого фамильяра. Немного дальше коридор расширялся и превращался в чертоги, тени в которых жили собственной жизнью, идти туда не рискнули. Пришлось отправить ворона разведать путь, уходивший в противоположную сторону.
        Там оказалось спокойно, мы свернули в этот проход и, уклоняясь от встреч с местными обитателями, сворачивали на развилках ещё не раз и не два, пока Авель, наконец, не прищёлкнул пальцами.
        - Есть контакт!
        Я остановился и обернулся.
        - Что такое?
        - Это главный коридор! - сообщил нам субтильный эльф. - Он стабилен и постоянен, на него завязаны все случайные подземелья. Лестница на девятый ярус будет за поворотом, только осторожней - пишут, рядом всегда пасутся монстры.
        Но - нет, ворон ничего опасного не заметил, и унёсся вверх по лестнице, а уровнем выше уселся на вмурованный в стену череп, нахохлился и замер так в ожидании нас.
        Мы двинулись следом, и почти сразу под ногой у меня явственно просела каменная ступень, что-то скрежетнуло и выскочившее из стены острие лишь чудом не проткнуло насквозь. Оно и проткнуло бы, но за миг до удара я вдруг отлетел назад, словно мелкую шавку кто-то за поводок отдёрнул. Не за поводок конечно - это успели среагировать страховавшие меня эльфы.
        - Осторожней ты! - прошипел Каин и повёл рукой, позволяя ослабнуть оттянувшей меня назад силовой ленте.
        - Я видел, что ли? - огрызнулся я в ответ и двинулся дальше, по возможности стараясь переносить свой вес на ногу не сразу, а делать это плавно и постепенно.
        И немудрёная предосторожность к моему немалому удивлению оправдалась на все сто: если восприятие оказалось бессильно выявить ловушки, то лёгкое смещение камня под сапогом позволяло своевременно останавливаться и переставлять ногу на следующую ступень. Вроде бы всё очень просто, но только не в случае, когда удираешь он монстров. Просто повезло, что фамильяр позволил отыскать безопасный путь. А то бы сгинули тут с концами.
        Девятый ярус от десятого ничем не отличался, разве что стало куда больше всяческих закутков и комнатушек; этот уровень представлял собой самый настоящий лабиринт. И обитали на нём уже не призрачные тени, почти не различимые во тьме, а создания из плоти и крови, ну или что там течёт в жилах у порождений преисподней.
        Пришлось покрутиться, пытаясь разминуться с беспрестанно бродившими туда и сюда тварями, многие из которых не обладали даже отдалённым сходством с гуманоидами. Ладно хоть ещё в коридоры выбирались не самые монструозные из них, там им было попросту слишком тесно.
        Но нас вполне могла порвать и условная «мелочь», передвигаться по этим крысиным норам было откровенно неуютно. И это ещё мягко сказано! Смертным здесь не место, по крайней мере - столь слабым смертным как мы. Я не желал тут находиться и до конца не мог понять, в моих ли внутренних ощущениях дело или начинает сказываться навязываемая специализацией модель поведения.
        Если уж на то пошло, я предпочёл бы дурить людям головы, выдавая себя за лекаря, а тихими безлунными ночами наведываться на кладбище, поднимать мертвецов и напускать их на своих врагов. Я хотел контролировать ситуацию, но никак не ощущать себя жертвой. А потенциальными жертвами мы тут и были, одна ошибка - и полетят клочки по закоулочкам. Адреналин? Не в моём случае, не в этот раз.
        Да ещё у Авеля, как на грех, никак не получалось сориентироваться на местности, мы битый час блуждали по лабиринтам запутанных переходов, а на лестницу в итоге наткнулись совершенно случайно. Просто повезло.
        Как утопленникам повезло, ага. Особенно мне…
        Глава 2
        Лестница на восьмой ярус располагалась в небольшом зале, пол в нём проседал к центру, там скопилась зловонная жижа, по краю которой мы и двинулись к нише в дальней стене. Под ногами мерзко чавкала липкая грязь, и я был целиком и полностью сосредоточен на нелёгкой задаче не заляпаться в этом месиве по уши, когда лужа вдруг вспухла и вылетевшие из неё щупальца обвили меня вокруг груди, потянули в провал, оказавшийся пастью невероятного по своим размерам чудовища.
        Я бы сгинул, проглоченный неведомой тварью, захлебнулся бы в её желудочном соке или оказался перемолот зубами, но вновь подстраховали эльфы. Силовые ленты обрели материальность, дёрнули назад, и началось натуральное перетягивание каната. Демоническое отродье пыталось меня сожрать, маги крови не позволяли, и попутно закидывали чудище заклинаниями, вот только алые звёзды просто гасли, пиявки только присосались и сразу почернели и отвалились, а призрачные клинки хоть и отсекли несколько щупалец, но те немедленно отросли заново.
        Я и сам по мере сил продолжал барахтаться, пусть подошвы и скользили в грязи и никак не получалось толком упереться ими в пол. Если б не плащ, мне бы давно пришёл конец, а так мерзкого вида слизь стекала по нему, не причиняя вреда.
        Нео в противостояние ввязываться не стал и пробрался к лестнице, замахал оттуда руками. Тогда Каин и Авель тоже начали понемногу смещаться в этом направлении, и всё бы ничего, но рёбра у меня уже откровенно трещали, не получалось толком наполнить лёгкие воздухом и перед глазами вовсю мелькали серые точки.
        Эльфы наконец присоединились к Нео и, обретя полноценную опору, потянули меня с удвоенной силой. Понемногу монстр начал сдавать позиции, но не сдался, даже когда маги заволокли меня на лестницу. Мелькнула красная вспышка, силовой щит рассёк все щупальцы до единого и не позволил их обрубкам вновь меня опутать, те бестолково заелозили по магической преграде, не в силах её преодолеть.
        - Бежим! - крикнул Каин, но какой там!
        Я так и оставался опутан щупальцами, ладно хоть теперь они перешли в разряд мёртвой плоти, и оказалось достаточно окутаться белым пламенем, чтобы освободиться от их омерзительной хватки.
        Эльфы ждать не стали и во всю прыть понеслись вверх по лестнице, я толкнул Нео вслед за ними и тоже ринулся наутёк. Миг спустя с лёгким хлопком развеялся силовой щит, но щупальца твари впустую ударили по ступеням, меня на прежнем месте уже не было. Несколько секунд спустя я вслед за магами крови вывалился на восьмой ярус и без сил развалился там на пыльном полу.
        Зараза! Чуть не сожрали!
        Каин с Авелем вымотались, такое впечатление, ничуть не меньше моего, и какое-то время мы просто пытались перевести дух. Вот и расслабились. Забыли, что и на восьмом ярусе найдётся немало тех, кто способен сожрать нас с костями, потрохами и всем снаряжением вместе взятым.
        И - нашёлся!
        По счастью, сырыми нас незваный гость кушать не пожелал, мы и заметили его исключительно из-за отсветов багряного пламени, который окутал шагавшую по коридору фигуру. Демоническая харя, костяные шипы, освежёванная плоть - это исчадие ада оказалось не чета огненной жабе, с ним так просто было не совладать.
        Я понял это с первого взгляда, а когда демон свёл когтистые лапы и между ними вспыхнул косматый пламенный шар, осознал и невозможность унести от него ноги. Терявшийся во тьме коридор был прямым как стрела, а по лестнице с мясистыми шлепками продолжали бить щупальца - путь для отступления перекрывало едва не сожравшее меня отродье.
        Ни спрятаться, ни сбежать. Оставалось только пасть смертью храбрых, но умирать не просто не хотелось, умирать было попросту нельзя! И тогда на меня ударом молнии снизошло озарение, будто подтолкнуло что-то изнутри. Всем было не спастись, кем-то следовало пожертвовать. Некроманты именно так и поступают - жертвуют своими мёртвыми слугами.
        - Валим! - крикнул я и усилием воли направил фамильяра навстречу полетевшему в нас огненному шару, а сам вскочил на ноги и толчком в спину придал ускорение замешкавшемуся Нео. Эльфов подгонять не возникло нужды - они рванули прочь ещё раньше меня.
        Миг спустя мёртвый ворон повстречался с демоническими чарами и - рвануло! Сзади накатило пламя, ударная волна боднула и даже немного подкинула в воздух, но я устоял на ногах, лишь начал быстрее ими передвигать, а от ожогов уберёг плащ.
        Демон взревел и отправил вдогонку второй огненный шар, ладно хоть мы выгадали немалую фору, успели повернуть за угол и даже немного отбежали от поворота, когда там взорвались угодившие в стену пламенные чары. На этот раз я даже не обернулся и, распространяя вокруг запах палёной кожи, продолжил волочь за собой не слишком-то и шустрого Нео.
        Каин и Авель оторвались от нас и на полном ходу влетели в круглый зал, а там их поджидал выходец с плана Смерти. Мёртвый демон преспокойно сидел на бортике фонтана в центре помещения и обдирал плоть с оторванной головы какого-то бедолаги, но при нашем появлении встрепенулся и разинул пасть, полную мелких острых зубов. Улыбнулся еде. Вежливый какой…
        Не тут-то было! Маги крови слаженно шибанули двумя алыми звёздами, сила удара опрокинула мёртвую тварь на спину, и та не удержалась на бортике, свалилась в чащу фонтана. При этом отзвук глухого удара донёсся далеко не сразу, да и вышел он на редкость сочным и глухим.
        Пробегая мимо, я глянул вниз и обнаружил, что дна у чаши нет и зиявший в полу провал ведёт на ярус ниже. Повезло. И везло так ещё минут пять или шесть, пока запутывали следы в узеньких переходах и подземных чертогах. И сами ни на кого не нарвались, и огненный демон потерял из виду и отстал.
        - Здесь! - крикнул вдруг Авель, углядевший одному ему известный ориентир. - Тут переход сразу на четвёртый уровень!
        Вот только эльф в спешке совсем позабыл, что за лестницами обычно присматривают какие-нибудь твари, о чём сам толковал не далее получаса назад. И Каин тоже об этом не подумал, он во всём полагался на своего напарника, ну а я давешнее предупреждение даже не вспомнил, мне было попросту не до того: на последних остатках выносливости волок за собой Нео. Так мы и вломились в тишину, насторожились только, когда кругом растеклось обволакивающее своей пеленой безмолвие. Прежде чем успели податься назад, пыль на полу закрутилась и обрела обличье фигуры в плаще и островерхом капюшоне. Под тем сгустился мрак, проникнуть за который не помогло даже магическое зрение.
        Да я особо и не вглядывался; холодные пальцы чужой воли проникли в сознание и принялись воздействовать на него, будто на сырую глину. А попутно самым психоделическим образом менялась окружавшая нас действительность. Из каменного пола стали пробиваться фиолетовые ростки, а потолок сначала посерел, затем начал становиться прозрачным, растворяться и пропадать. Нас затягивало на какой-то иной план бытия, и ничего поделать с этим было нельзя. Как ни пытался я вернуть себе контроль над разумом и телом, мог лишь вращать глазами да скрипеть зубами.
        Поводыри мёртвых получали дополнительную сопротивляемость к ментальному воздействию, аналогичная защита от телепатического вторжения в разум имелась и у магов крови, но наш нынешний противник оказался слишком силён и не оставил ни единого шанса на спасение. А потом всё это разом кончилось.
        ДЕМОН ПЫЛЬНЫХ ДОРОГ УБИТ!
        РАСПРЕДЕЛЕНИЕ ОПЫТА ВНУТРИ ГРУППЫ: +350
        Неведомое создание осыпалось серым прахом, рядом замер c моргенштерном в руке Нео. Его сознание демон поработить не сумел, да оно и немудрено - чтобы взломать спятивший кусок программного кода нужен хакер, а не телепат.
        - Уходим! - хрипло выдохнул Авель, и мы всех ног бросились прочь, причём мне приходилось нестись чуть ли не в кромешном мраке.
        Алые ленты развеялись, и маги крови больше не могли ни подстраховать, ни наделить ночным зрением.
        Плевать! Бежать!
        Сразу в нескольких концах зала закрутились пыльные смерчи, но, прежде чем они воплотились в демонов, мы заскочили на крутую каменную лестницу и рванули по ней, наплевав на риск активировать неосторожным движением ловушку. Бежали так, пока окончательно не просела выносливость. Тогда расселись на ступенях и начали жадно глотать воздух, пытаясь отдышаться.
        - Какая-то лестница слишком длинная, - заявил спустя пару минут Каин.
        - Так на четыре яруса вверх уходит! - напомнил Авель и первым поднялся на ноги. - Не рассиживайтесь, могут на нижние уровни игроки пойти. Джон, вызывай своего ворона!
        - Теперь только через сутки смогу, - покачал я головой.
        - Тогда мертвяка вперёд пускай! - указал Каин на Нео.
        - Не-а, он мне нужен.
        - Вот вы, некроманты, странные! - не выдержал Авель. - Этот погибнет, нового поднимешь!
        Я не стал ничего объяснять и отрезал:
        - Мне нужен этот! - Затем потребовал: - Давайте, возвращайте свои ленты!
        - Мы двужильные, что ли? - фыркнул Каин. - Заклинание откатиться должно!
        - Зараза! - выругался я, огляделся и обнаружил, что достаточно неплохо ориентируюсь в темноте. По крайней мере, вижу и стены, и ступени. Такое впечатление - сверху лился тусклый свет.
        Я немного поколебался, затем подтянул к себе Нео и шепнул ему:
        - Держись за мной и не зевай!
        Рыжебородый мертвец кивнул, и мы продолжили восхождение. Чем выше поднимались, тем светлее становилось, а в зале, куда вывела лестница и вовсе не пришлось напрягать глаза, разглядывая детали обстановки. В потолке там зиял огромный пролом, через него виднелись ещё несколько разрушенных перекрытий, а дальше - в невероятной выси! - проглядывал лоскут серо-голубого неба.
        Засмотрелся на него и зевнул - хорошо ещё здешние твари караулили вход в подземелье, появления игроков с нижних ярусов они никак не ожидали. Прежде чем рогатые создания с вывернутыми назад коленями и копытами заподозрили неладное, Нео ухватил меня за плечо и втянул обратно на лестницу. Мы спустились на десяток ступеней, и наверх выдвинулся Авель, но субтильный эльф почти сразу вновь присоединился к нам.
        - Три беса, - сообщил маг негромким шёпотом. - Незаметно не проскочим, даже «Плащи теней» не помогут, - добавил он и развёл руками. - Придётся драться, на восьмой ярус возвращаться точно нельзя.
        - Сильные твари? - уточнил я.
        Авель поморщился.
        - Справимся, но кого-нибудь могут положить. И наверняка нашумим - тогда сюда со всего яруса монстры сбегутся. Хотя…
        Каин понял напарника без слов.
        - «Кровавый взрыв»! - прищёлкнул он пальцами и осторожно поднялся к выходу в зал. Выглянул из-за стены, спустился и продолжил: - Стоят кучно, всех зацепит.
        - Придётся выложиться, - засомневался Авель.
        - А какие варианты? - развёл руками Каин. - Даже если Джон своего мертвяка в бой отправит, бесы его мигом поджарят. Так?
        - Так, - нехотя согласился худощавый маг крови и предупредил меня: - Джон, мы попробуем накрыть всех разом, но, если кто-то выживет - добивать придётся тебе. Хорошо?
        После моего кивка эльфы тихонько поднялись на верхнюю площадку, без сомнений и колебаний надрезали ножами руки и принялись рисовать на пыльном камне какую-то сложную схему, попутно закачивали в неё магическую энергию. Я присоединился к ним, прижался к стене, осторожно выглянул в зал. Бесы оставались на своих местах, из всего моего арсенала на таком расстоянии их доставали только «Костяные обломки», и я вытянул из мешочка два последних зачарованных кусочка ребра. Потом обернулся к Нео, подозвал его к себе и приказал:
        - По прямой к ним не беги! Уйди с линии огня, обогни колонны и ударь с фланга.
        - Хорошо, дядя Джон, - ответил Нео безмолвно и бесстрастно.
        Каин и Авель так и продолжали возиться с построением магической схемы, вокруг них понемногу растекалось алое свечение, воздух едва заметно гудел от переполнявшей пространство энергии. В бою от подобного заклинания толку было немного, годилось оно только для удара исподтишка. Наверное - годилось; просто хотелось верить, что усилия магов крови не пойдут насмарку.
        - На счёт три! - хрипло выдохнул Авель, и объединившие усилия эльфы слаженно повели руками, заставив прийти в движение силу, влитую ими в магическую схему.
        Кровь впиталась в камень, и сияние погасло, а миг спустя красные письмена начали проявляться на полу вокруг центрального из бесов. Один удар сердца, другой - и вот уже выступившая на мраморной плите схема засияла, ударившие вверх алые лучи сложились в решётку, охватили монстра, сжали и сразу - хлопнуло! Бес взорвался кровавым облаком, его соседей ошпарило и обварило, но выплеск силы оказался недостаточно сильным и прикончить их не смог, настал мой черёд действовать.
        Нео юркнул за колонну, а я сразу с обеих рук метнул заранее заготовленные «костяные обломки». Своей целью выбрал тварь, наиболее пострадавшую при взрыве, и не прогадал: чары пробили две сквозных дыры, и бес замертво рухнул на пол.
        Он - рухнул, второй - нет. Но и в атаку на нас этот выходец с иного плана бытия не кинулся, лишь ткнул трезубцем, и с того сорвалась ослепительная шаровая молния. Я и гласом моргнуть не успел, как шар искрящейся энергии угодил в меня и разлетелся ворохом молний. Досталось всем. Нео забился на полу, нелепо подёргивая руками и ногами, будто мёртвая лягушка под напряжением, а эльфов и вовсе снесло с лестничной клетки, они сбитыми кеглями покатились вниз по ступеням.
        Меня впечатало в стену, и хоть кожаный плащ обладал весьма неплохой сопротивляемостью к электричеству, несколько мгновений я не мог пошевелить ни рукой, ни ногой. И даже наполнить лёгкие воздухом сумел, лишь когда на остриях трезубца заискрились предвестники нового разряда.
        К стыду своему - я растерялся, не в силах найти выход из сложившейся ситуации, и решение подсказало игровое альтер-эго. Просто некое наитие заставило потянуться и влить свою волю в беса с пробитой костяными осколками грудью.
        ЛОВЕЦ ДУШ!
        Мёртвая тварь подскочила с пола и со всего маху ткнула последнего из троицы наших противников трезубцем в спину. Я повёл руками, приподнимая насаженного на острия беса, и тот забился, засучил ногами. Без толку! Ранение оказалось слишком серьёзным, оно стало последней каплей - и без того серьёзно ошпаренный выродок испустил дух.
        А потом лапа подконтрольного мне зомби подломилась, он оступился и повалился на пол, ударился о камень рогатой головой, вновь стал кучей мёртвого мяса.
        БЕС УБИТ: Х3!
        РАСПРЕДЕЛЕНИЕ ОПЫТА ВНУТРИ ГРУППЫ: +830
        Я с шумом выдохнул и отлип от стены, подступил к Нео, который никак не мог подняться с пола, и протянул ему руку. Мой цифровой друг с благодарностью принял помощь и спросил:
        - Могу я потратиться на восстановление?
        Магической энергии на противостояние ушло не так уж и много, я кивнул.
        - Делай! - а сам двинулся к лестнице, но эльфам помощь не требовалась, они самостоятельно поднялись на площадку, огляделись и засуетились.
        - Надо убираться отсюда!
        И мы убрались, не забыв, впрочем, и о сборе трофеев. По итогам боя нам достались трезубец, добротный кожаный ремень и немного денег, но делёжку устраивать не стали. И без того кучу времени здесь потеряли.
        Четвёртый ярус Альтарских катакомб уже не производил столь гнетущего впечатления, если честно - чувствовал себя там как дома. В первую очередь, это были именно катакомбы с гробницами и захоронениями в нишах, тут и там валялись кости и черепа. К тому же там достаточно часто через проломы в перекрытиях проглядывало небо, и почти везде было достаточно светло. Впрочем, хватало и бездонных провалов, уводящих в неведомые глубины подземелий. Честно говоря, воспользоваться здесь заклинанием «Толчка» я бы уже не рискнул.
        А ещё на глаза постоянно попадались следы недавнего присутствия игроков. Основными обитателями этого яруса была нежить во всех её проявлениях, но куда чаще останков обычных зомби мы натыкались на изрубленных кадавров и химер, явно сшитых или даже собранных из не слишком подходящих друг к другу тел.
        - Как бы нам со светлыми не пересечься! - прошептал Каин, когда мы крались по одному из бессчётных коридоров. - Авель! Ты ещё не понял, где мы?
        - В каком-то из случайных секторов, - отозвался худощавый маг и вдруг замер, насторожённый непонятным скрипом. - Подъёмник!
        Мы заглянули за угол и обнаружили, что один из сквозных проломов в перекрытиях игроки оборудовали для спуска сразу на четвёртый уровень, более того - там прямо сейчас, едва заметно покачиваясь, шла вниз клеть.
        - Валим! - тихо прошипел Каин, и мы подались назад, но только побежали по коридору, впереди замелькали отблески осветительных чар.
        Пришлось юркнуть в первые попавшиеся чертоги, тёмные и заваленные порубленными на куски телами. Ничего иного нам попросту не оставалось: незамеченными по узкому проходу мимо игроков не смогли бы проскользнуть даже укрытые чарами невидимости маги крови, реши они вдруг бросить меня с Нео на произвол судьбы.
        Мы затаились - кто за колоннами, кто за разорёнными саркофагами, и почти сразу внутрь проникли отсветы, из коридора донеслись отзвуки тяжёлых шагов и лязг лат.
        - Вы чего так долго? - послышался недовольный голос. - Мы половину яруса зачистили, пока вас дожидались!
        Ответа я не расслышал, просто ощутил вдруг некую неправильность, будто смертью повеяло, а миг спустя из мрака выступил закованный в доспехи мертвец с двуручным боевым топором. Едва ли зомби умудрился пережить недавнюю бойню, скорее уж подошло время для его восстановления и не только его - из-за спины рыцаря выскользнул костяной арбалетчик, чей череп прикрывал не шлем, а кольчужный капюшон.
        Нео вскинул моргенштерн, а Каин сотворил алую звезду, но, прежде чем успел пустить её в ход, в ситуацию вмешался я. Зомби - моя вотчина!
        ПОДЧИНЕНИЕ МЁРТВЫХ!
        ПРОВЕРКА ВОЛИ: УСПЕШНО!
        ЗАДЕЙСТВОВАНО 20 ЕДИНИЦ ВОЛИ ИЗ 44.
        ЧУМНОЙ РЫЦАРЬ ВЗЯТ ПОД КОНТРОЛЬ!
        Закованный в латы мертвец развернулся и со всего маху обрушил свой зловещий топор на голову арбалетчика. Тяжеленное лезвие легко сокрушило и кольчужный капюшон, и череп, скелет повалился на пол кучей костей.
        КОСТЯНОЙ АРБАЛЕТЧИК УБИТ!
        РАСПРЕДЕЛЕНИЕ ОПЫТА ВНУТРИ ГРУППЫ: +50
        Вот только стук и хруст прозвучали слишком явственно и громко, их расслышали и в коридоре.
        - Что это было? - насторожился там кто-то, и я погнал чумного рыцаря на выход, а сам жестом заставил Каина развеять чары и укрыться за колонной.
        В дверь посветили, и никакой тревоги приближение зомби у игроков не вызвало.
        - О, давно не виделись! - выдал кто-то с пренебрежительной ленцой, и удар незримого кулака отшвырнул рыцаря, впечатал его в стену, превратил в месиво из гнутых лат, костей и гниющего мяса.
        - Глянь, больше никто не возродился?
        Луч света пробежался по чертогам и погас.
        - Никого, - ответил игрок, и в тишине зазвучали удаляющиеся шаги.
        На наше счастье, возиться в потрохах мертвеца игроки не пожелали - как видно высокоуровневая группа торопилась на зачистку нижних ярусов, и лишь это обстоятельство позволило избежать обнаружения.
        Каин первым подбежал к дверному проёму, осторожно выглянул и с облегчением перевёл дух:
        - Ушли!
        Я выломал из шеи арбалетчика один из приглянувшихся позвонков и перешёл к раздавленному магическим ударом рыцарю. Тот порадовал перепачканным листом пергамента. Разобраться с ним не успел, меня заторопили эльфы.
        - Джон, убираемся отсюда!
        Пришлось сунуть пергамент в карман и поспешить за ними, попутно потянул за собой Нео.
        - А ведь и меня так же могли… - как-то слишком уж бесстрастно произнёс он. - В пыль…
        - В фарш! - поправил я мёртвого напарника и дёрнул его за руку. - Не раскисай! Идём!
        Подъёмником мы воспользоваться не рискнули, зато Авель сумел с его помощью сделать привязку к местности и короткой дорогой вывел нас на верхний ярус, благо эта версия подземелий оказалась недавно зачищена, удалось пройти её, не наткнувшись ни на монстров, ни на игроков.
        Ну а дальше просто повезло. Верхний уровень катакомб оказался достаточно обжитым, там то и дело попадались закрытые двери, повсеместно чадили факелы и помаргивали огоньками масляные лампы, а кое-где имелась возможность попасть в подвалы зданий напрямую, не выходя на улицу. Авель поделился с нами загруженной картой, мы засели в одном из глухих закутков и после недолгих поисков подходящего жилья остановили свой выбор на ближайшей гостинице в соседнем квартале.
        - Джон, сними комнату на первом этаже и зарегистрируйся там, - попросил Каин, потом уставился на Нео. - Только ума не приложу, что с твоим покойником делать.
        - Возьму с собой.
        - Безумие! - возмутился Авель. - Как ты его туда проведёшь?
        - Отвлеку портье.
        - Если нарвёшься на кого-нибудь с прокачанным восприятием…
        - Тогда во мне в любом случае определят некроманта, - пожал я плечами и поднял руку. - Всё, вопрос закрыт. Ждите!
        Маги крови бросили спорить, прикрыли вызывающие тёмно-багровые кожаные одеяния неприметными хламидами и разом растеряли всю свою эпатажность. Я был вынужден во все глаза уставиться на них, прежде чем различил витавшие над головами чёрные облачка аур. Но то - я, а вот игроки с прокачанным восприятием разоблачат эльфов без всякого труда. Правда, для этого их ещё надо заметить…
        Я оценивающе посмотрел на Нео и мысленно предупредил его:
        - Постарайся не попасться на глаза портье.
        Мой мёртвый напарник только беспечно улыбнулся.
        - Не переживай так, дядя Джон! - столь же безмолвно ответил он. - Ты всё упростил, сделав меня послушником культа Мёртвых. Пусть у меня очень невысокий системный статус, но даже с таким каналом связи я смогу остаться незамеченным служебными ботами.
        - И портье тебя не заметит?
        - Это лишь придаток системы регистрации постояльцев, у него приоритет ещё ниже, чем у меня.
        - И ты отведёшь ему глаза?
        - Заблокирую код, отвечающий… - начал было Нео, но сразу прервался и кивнул. - Да, дядя Джон. Отведу ему глаза.
        Сложилось впечатление, что меня считаю слабоумным, но развивать эту тему я не стал, лишь предупредил:
        - Только не попадайся на глаза игрокам. Никто не ожидает встретить в гостинице зомби, но любой клирик точно распознает в тебе нежить.
        Нео только плечами пожал. Я напоследок окинул его закутанную в плащ фигуру придирчивым взглядом, потом двинулся к лестнице. Та вывела нас во внутренний двор-колодец, в гостиницу мы вошли через чёрный ход. Где-то позади почудилось движение серых теней, но отвлекаться на следовавших за мной эльфов не стал и прикрыл за собой дверь.
        После я заплатил сонному портье плату за недельное проживание трёх человек, настояв при этом на размещении в комнате на первом этаже. Пока торговался, никем не замеченный Нео проскользнул в коридор, а стоило только мне отпереть дверь номера, он быстро переступил через порог и без подсказки распахнул выходившее на улицу окно.
        Я шагнул следом и сразу высветилось системное оповещение:
        ЖЕЛАЕТЕ УСТАНОВИТЬ КОМНАТУ МЕСТОМ ВОЗРОЖДЕНИЯ?
        [ДА/НЕТ]
        Ответил, разумеется, согласием. А потом эльфы забрались в окно, и стоило только всей банде зарегистрироваться в гостинице, как оказался закрыт очередной этап выданного Червём задания.
        ЗАДАНИЕ: «АЛЬТАРСКИЙ ПОРТАЛ»
        ЛЕГАЛИЗАЦИЯ В ГОРОДЕ - ВЫПОЛНЕНО
        ОПЫТ: +500
        УРОВЕНЬ 25. ТЕКУЩИЙ ПРОГРЕСС: 475/3 700
        Глава 3
        Закрытие одной из первоочередных задач меня немало порадовало, я с облегчением перевёл дух, плюхнулся на одну из двух кроватей и спросил магов крови:
        - Чем собираетесь заняться?
        - Дождёмся темноты и разведаем подступы к городскому порталу, - сказал Авель. Ночью нас никто не заметит, а утром обсудим дальнейшие планы.
        На том и разошлись. Авель и Каин обладали неплохими навыками скрытного передвижения, они лишь спрыгнули с подоконника и мигом растворились в тенях.
        Тогда Нео немного поколебался, но всё же уселся напротив меня.
        - Чувствуй себя как дома! - обвёл я комнатушку широким жестом и занялся распределением характеристик.
        Автоматически подросли интеллект и телосложение, точнее даже интеллект увеличился сразу на две единицы, поскольку и он, и воля дополнительно поднимался каждый пятый уровень. Я порадовался этому обстоятельству и принялся крутить варианты так и эдак, чтобы в итоге всё же забить на восприятие и закинуть оба свободных очка на увеличение воли. Просто показалось разумным повысить убойную мощь заклинаний, а чистого восполнения энергии в сто пятьдесят единиц мне пока что хватало с лихвой. В конце концов, Альтара была не тем местом, где имело смысл собирать вокруг себя мёртвое воинство. И одного Нео за глаза хватало…
        Неожиданно Нео встрепенулся, закрутил головой по сторонам, подошёл к окну и приоткрыл ставень.
        - Что-то случилось? - насторожился я, когда мой мёртвый цифровой друг выглянул на улицу.
        - Не понимаю, - отозвался тот. - Это что-то системное, дядя Джон. Информационный канал слишком слаб…
        - Да-да-да! - проворчал я, поскольку именно внедрением Нео в цифровую среду в первую очередь и собирался заняться. И пусть, пока ещё до конца не представлял, каким образом обеспечить его постоянной точкой возрождения, но кое-какие шаги в этом направлении уже наметил.
        Я подошёл к мертвецу и посмотрел из-за его плеча на улицу. Тогда-то стоявший в арке игрок и дёрнулся, стал полупрозрачным, а потом разлетелся ворохом цифрового мусора, сгинул.
        Миг Нео молчал, затем выдал с таким восторгом, что от его безмолвного вопля у меня зазвенело в голове.
        - Обрыв связи! Дядя Джон! Я уловил системную ошибку! Это был обрыв связи!
        Известие это вселило в меня определённый оптимизм, но виду я не подал, лишь усмехнулся.
        - Надо тебе хотя бы одно лёгкое вернуть.
        - А вы можете? - Нео даже рот разинул от изумления.
        - Транс-план-то-ло-гия! - по слогам выговорил я сложное слово, воздев указательный палец к потолку, потом вздохнул. - Но не всё сразу. Для начала попробую увеличить твою автономность.
        - За счёт внутренних резервов или интенсивности внешнего притока энергии? - заинтересовался Нео.
        В устах рыжебородого клирика такого рода жаргон звучал не слишком уместно, но я поборол когнитивный диссонанс и ответил:
        - Сначала нарастим приток.
        В уме я держал и сердце вампира, но пока что вживить его не мог - для успешного завершения операции банально не доставало интеллекта, да и познания в хирургии с анатомией следовало углубить и расширить. И это уже не говоря о необходимости выучить навык трансплантологии сам по себе!
        Решив подумать об этом позже, я достал из кармана мятый и грязный пергамент, который позаимствовал у чумного рыцаря, развернул его и аккуратно расправил на подоконнике.
        ОБРЫВОК ПЕРГАМЕНТА. НА ЛИСТЕ ЗАПИСАНА ЧАСТЬ ЗАКЛИНАНИЯ ШКОЛЫ НЕКРОМАНТИИ, НО ФРАГМЕНТ СЛИШКОМ МАЛ ДЛЯ ЕГО ИЗУЧЕНИЯ.
        Я озадаченно хмыкнул и достал ещё один клочок - тот, который отыскал в пазухе демонической жабы. Стоило только совместить рваные края, и выскочило очередное системное оповещение:
        ЖЕЛАЕТЕ СОВМЕСТИТЬ ФРАГМЕНТЫ?*
        [ДА/НЕТ]
        *ВНИМАНИЕ! КОЛИЧЕСТВО НАЙДЕННЫХ ФРАГМЕНТОВ ВЛИЯЕТ НА РАНГ ЗАКЛИНАНИЯ, КОТОРОЕ ПОЛУЧИТСЯ ПРОЧЕСТЬ.
        Два клочка бумаги содержали заклинание низшего десятого ранга, и я немного поколебался, не поискать ли ещё обрывков, но в итоге решил, что игра не стоит свеч. «Собранные» чары носили случайный характер, никакого выбора пользователю не предоставлялось, и глупо было рассчитывать, что попадётся нечто действительно нужное.
        Желаете? Да! Желаю!
        Клочки пергамента соединились в единое целое, и в моих руках оказался полноценный, пусть и заметно обтрёпанный свиток.
        МЁРТВЫЕ КРЫЛЬЯ, 10 РАНГ
        РАСХОД ЭНЕРГИИ НА СОТВОРЕНИЕ: 47
        СРОК ДЕЙСТВИЯ: 47 СЕКУНД
        РАСХОД ВЫНОСЛИВОСТИ ПРИ ПОЛЁТЕ: 7 В СЕКУНДУ
        МНОЖИТЕЛЬ РАСХОДА ПРИ НАБОРЕ ВЫСОТЫ: ДО 3
        МНОЖИТЕЛЬ РАСХОДА ПРИ ПЛАНИРОВАНИИ: ДО 0,5
        Крылья?! Это что же - я теперь ужас, летящий на мёртвых крыльях ночи?!
        При этом летящий очень недолго. Время действие чар в секундах соответствовало показателю воли, но этот параметр лишь давал понять, как долго крылья проболтаются у меня за спиной. На полёт тратилась выносливость, и вот в этом плане всё обстояло куда как более сурово. Без набора высоты летать я мог не долее двадцати шести секунда, а при ускоренном взлёте и вовсе выдохся бы в три раза быстрее. Ладно хоть ещё оставалась возможность свободного планирования; в этом режиме расход выносливости существенно сокращался.
        - Что сейчас, дядя Джон? - отвлёк меня Нео от несложных математических вычислений.
        Я оценивающе посмотрел на мертвеца и восполнил его запасы энергии, потраченной на восстановление здоровья - или прочности? - потом вызвал карту.
        Ближайшая церковь культа Мёртвых располагалась неподалёку от нашей гостиницы, но всё же недостаточно близко, чтобы продолжил функционировать связавший меня с Нео энергетический канал. При этом взять зомби с собой не имелось никакой возможности, а без внешней подпитки зомби мог продержатся лишь тридцать восемь минут.
        Туда, там, обратно.
        Уложусь?
        А куда деваться? Ну вот куда, а?
        Прежде чем приступить к претворению в действие своего плана, я внимательнейшим образом изучил карту и наметил кратчайший маршрут, потом на всякий случай озаботился подбором запасных вариантов. И лишь после этого двинулся на выход.
        - Из номера ни ногой, - предупредил я Нео. - Никому не открывай, только мне, Каину и Авелю.
        Мёртвый рыжебородый клирик надулся, словно обиженный подросток, и я сообразил, что, несмотря на брутальную внешность, по-прежнему отношусь к нему как к щербатому пацану, которого встретил совсем в другом мире.
        - Не дуйся! - попросил я и вышел за дверь.
        Как успел почерпнуть во внутриигровой сети, культ Мёртвых не имел ничего против живых и настаивал лишь на уважительном отношении к покойникам и местам их захоронений, а потому его адепты не подвергались гонениям и преследованиям со стороны условно-светлых игроков. Впрочем, культ не был однородным, имелось у него и радикальное крыло с провокационным девизом «Существование неживых имеет значение». Эти радикалы признавали разумную нежить такими же полноправными членами общества, как и обычных живых существ, что не только позволило мне сделать Нео послушником, но и давало возможность продвигать его по иерархической лестнице культа и дальше. Проблема заключалась в том, что в Альтаре радикальное крыло находилось под запретом, все служители были умеренными и могли предложить зомби лишь упокоение и бесплатное захоронение на кладбище.
        На город уже вовсю наползали сумерки, узенькие улочки погрузились во мрак, на небольших площадях и перекрёстках зажигались фонари, тут и там расхаживали патрули с факелами. Как и в Отстойнике, блюстители помечали себя белыми нарукавными повязками, но здесь они держались куда более уверенно.
        Поначалу я старался не привлекать к себе лишнего внимания и чуть ли не крался, потом плюнул на всё и перешёл на трусцу. Время утекало сквозь пальцы, стоило пошевеливаться. Замедлил шаг лишь раз - на круглой площади-прорехе между домами, где зиял провал с подъёмником, который опускал клеть куда-то на нижние уровни катакомб, но замедлился вовсе не из желания понаблюдать за его работой, просто брусчатка под ногами начала как-то очень уж явственно вибрировать.
        Разумеется, дрожала мостовая отнюдь не из-за моих шагов, а из-за рывков массивного механизма лебёдки, но я всё же поостерёгся топать и вновь сорвался на бег лишь в соседнем переулке. В итоге до церкви культа Мёртвых добрался за десять минут и буквально с языком на плече. Выносливость вплотную приблизилась к красной зоне, возникло даже опасение, сумею ли вернуться в гостиницу в отведённый самому себе срок.
        Усилием воли я отмёл все сомнения и прошёл в выстроенную в готическом стиле церквушку, за которой располагалось огороженное высокой каменной стеной кладбище. Интерьер был декорирован костями и черепами не только людей, но и представителей иных разумных рас, а сам настоятель храма оказался худым словно щепка эльфом.
        Он обернулся на звук шагов, и я поспешно сделал общедоступной информацию о своей принадлежности к культу Мёртвых. Это сработало, меня одарили лёгоньким благословением, а затем настоятель почти приветливо спросил:
        - Чем могу помочь, собрат?
        Нужные фразы я почерпнул, отыскав на форуме ветки, посвящённые продвижению в культе, поэтому снял с лица маску и ответил без заминки и запинки:
        - Я хочу послужить нашему делу и привнести гармонию в отношение живых к мёртвых.
        По правилам действующего адепта должны были повысить в ранге за вполне посильный для меня взнос в церковную казну, но не тут-то было. Священник положил костлявую ладонь на плечо и торжественно объявил:
        - Отрадно слышать такое! Так докажи же свою приверженность нашему делу делами, а не словами!
        ПОЛУЧЕНО НОВОЕ ЗАДАНИЕ: «ПОКАРАТЬ РАЗОРИТЕЛЕЙ МОГИЛ»
        Возможно, обратись с аналогичной просьбой другой эльф, всё прошло бы совсем иначе, а вот в искренности устремлений человека настоятель усомнился, поэтому и выдвинул требование о дополнительной проверке. Или сказались какие-то местные особенности ведения дел, да и программные алгоритмы могли претерпеть изменения.
        Впрочем - плевать. Порадовало уже, что священник не определил во мне кладбищенского вора, пусть и бывшего…
        Подсмотренным у Червя движением я крутанулся на правой пятке и вновь обратился к настоятелю, только на этот раз открыв ещё и достижение «Страж последнего приюта». Думал заодно показать статус хранителя кладбища, но побоялся, что отошлют обратно присматривать за погостом.
        - Я уже доказал свою преданность делом!
        Худой эльф глянул в ответ с откровенно кислым видом и нехотя вымолвил:
        - Просьба заключалась в другом, но если пожелаешь…
        ПОЛУЧЕН СТАТУС: МЛАДШИЙ ЖРЕЦ КУЛЬТА МЁРТВЫХ
        ПОЛУЧЕНО НОВОЕ ЗАДАНИЕ: «ОБРЕСТИ ПРИХОД»
        НАГРАДА: ПОВЫШЕНИЕ РАНГА
        Я недоумённо захлопал глазами. По информации с форумов адепты культа в зависимости от полученного задания становились паломниками, бродячими проповедниками или ловцами кладбищенских воров, но никто прежде не писал, что ему поручили организовать приход. И младший жрец - это как? Какие у меня теперь полномочия? Я вообще сумею повысить ранг Нео?
        Но - не сейчас. Разбираться с обновлением функционала я не стал и поспешил в гостиницу. К счастью, храм культа Мёртвых располагался неподалёку от оживлённой улицы, я вывернул к ней и большую часть пути проехал на повозке, курсировавшей из одного конца города в другой и подвозившей безлошадных игроков. Обошёлся проезд в пару серебряных марок, но оно того стоило - хоть отдышался.
        Под конец срезал через всю ту же площадь с провалом, только на этот раз там царило сущее столпотворение. С полсотни игроков дожидались своей очереди к подъёмнику, при этом не суетились и не толкались; это определённо была хорошо организованная рейдовая группа. Клеть вмещала восьмерых, да ещё четверо вращали ворот, больше к провалу никто не подступал. Как видно, мои опасения касательно слишком уж шаткой мостовой были отнюдь не беспочвенны.
        - По четвёртому ярусу не расползаемся! - орал плечистый синекожий воин в разномастных латах и с одинокой косицей на бритой башке. - Никого ждать не станем, отстанете - будете пробиваться вниз самостоятельно! Всем всё ясно?
        Игроки ответили слаженным гулом, я протолкался через них и поспешил дальше. Внимания на меня никто не обратил.
        Бег я замедлил уже только на подходе к гостинице, когда вновь проявился связавший меня с Нео силовой канал и наметился вполне ощутимый отток энергии на поддержание жизнедеятельности зомби. Жизнедеятельности? Да нет - существования.
        Тогда-то я и расслабился; расслабился, пожалуй, впервые с того момента, как сделал первый шаг в заполонявшую план Смерти серость. По сути, только сейчас гнёт забот немного отпустил. Как там Червь сказал? А! На оперативный простор вырвался. Пусть над головой Дамокловым мечом задание висит, но все шансы есть с ним справиться. Вот я - некромант и спокойно по владениям блюстителей разгуливаю, с патрулями раскланиваюсь и никто! ничего! не заподозрил!
        Аутотренинг и самовнушение? Да пусть бы и так!
        Всё будет хорошо!
        Впереди замаячило здание гостиницы, и я обратился к особенностям своего нынешнего статуса младшего жреца. Собственно, в первую очередь меня интересовали именно причины обретения этого непонятного ранга. Как так вышло?
        А всё оказалось предельно просто: одно потянуло за собой другое, только и всего. Раз уж я умудрился стать хранителем кладбища и стражем последнего приюта, меня и начали продвигать по «стационарной» ветке иерархии. Отсюда и возникло задание с организацией прихода! А покарал бы разорителей могил…
        Впрочем, чего уж теперь? Придётся играть сданными картами.
        Краем глаза я уловил колыхание тени, развернулся и глянул на тёмную подворотню, но не заметил ничего подозрительного. Опять же кого опасаться в цитадели светлых?
        Нормальному игроку - наверное, никого, а вот я в гостиницу идти раздумал и на следующем перекрёстке повернул от неё в сторону. Вдруг не всё так радужно и блюстители на хвост лазутчика посадили, чтобы проследить и связи выявить, а потом всех малефиков разом взять?
        Бред, конечно, но вдруг?
        Но на этот счёт волновался напрасно. Правда, только лишь на этот. На тёмной пустынной улочке я вдруг ощутил постороннее присутствие за спиной. Не потустороннее - именно постороннее. Кто-то бесшумно и незаметно приблизился, но я чего-то подобного ожидал изначально и потому попытку вытащить кошель не пропустил.
        Вор! На меня нацелился карманник!
        И тут я оппонента определённым образом недооценил. Стоило только отшатнуться, тот шагнул следом и уткнул в бок остриё кинжала.
        - Кошелёк или жизнь!
        Ну да, ну да. Жуликам опыт капает не только за убийство жертвы, но и за воровство. А некоторым специализациям за бескровное изъятие имущества его начисляют в разы больше, нежели при банальном разбое. Опять же - прокачка навыков.
        - Давай, шевелись!
        Умирать мне было нельзя. Умру - и всё пропало. Упущу Нео, провалю задание, вылечу из программы по защите свидетелей…
        Но и откупиться малой частью своих сбережений, не было никакой возможности, пришлось бы отдать весь кошель, а там скопилось без малого девяносто золотых крон! Проклятье, да я их ещё даже не отработал! И столько всего купить надо! Задарма никто трансплантологии учить точно не возьмётся!
        А ещё моему некроманту поперёк глотки была сама мысль, что его нагреет какой-то не слишком умелый жулик. Умелый выудил бы из кошеля столько денег, сколько смог и унёс ноги, а этот позволил себя заметить и теперь попросту блефует. Пусть даже пройдёт критический урон при ударе в спину, так просто меня не убить. Я покрепче среднего колдуна буду. Серьёзно крепче.
        Пожалуй, даже крепче жулика. Но тот ловкий и наблюдательный, а значит, увернётся от большинства моих чар. Но не от всех. Да и остальные параметры грабитель наверняка качал по остаточному принципу, на этом и сыграю…
        - Ну?! - зло выдохнули мне в затылок, и тогда я завёл назад руку и хлопнул ладонью, куда пришлось.
        ТОЛЧОК!
        Это заклинание в моём исполнении был способен проломить каменную плиту в шестнадцать сантиметров толщиной, жулика отшвырнуло, и он со всего маху врезался спиной в стену. И пусть при этом особо не пострадал, на миг всё же ошеломлённо замер на месте, не сумел сходу укрыться в тенях. Тут-то я его и подловил.
        ПОРЧА!
        ШТРАФ К ХАРАКТЕРИСТИКАМ: 14
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 21 СЕКУНДА
        Снизить эффект от порчи могли бы высокие показатели телосложения или воли, но ни одна из этих характеристик профильной для жуликов не являлась, влетело ему почти по полной. Опять же заклинание было хоть и премерзким, но достаточно распространённым, лучшими проклинателями так и вовсе полагались клирики, а никак не некроманты, и разоблачения я нисколько не опасался. Опасался не успеть добить.
        Уровень обращения с фламбергом за последнее время худо-бедно подрос, но даже так жулик легко уклонился бы от низового удара по ногам. Именно - в сослагательном наклонении. Его подвело катастрофическое падение основных характеристик, не хватило самой малости, чтобы перескочить через клинок.
        КОСТОЛОМ!
        И вот тут мне просто повезло. Волнистое лезвие на редкость удачно угодило по левой лодыжке и легко перерубило кость, полностью отчекрыжив ступню. Хлынула кровь, и вор неловко завалился на бок.
        Жулики стремительны, неуловимы и смертоносны, лишь пока они стремительны и неуловимы, а непросто остаться таковым с отрубленной стопой. И грабитель ошибся, не стал перекатом разрывать дистанцию, швырнул в меня дротик. Смазанный какой-то бурой жижей наконечник легко прошил плащ, а вот эльфийскую кольчугу пронзить уже не смог, отскочил.
        И я со всего маху обрушил перехваченный двумя руками фламберг на голову раззявы. То ли он серьёзно уступал мне в уровнях, то ли вовсе не удосужился прокачать телосложение, но хватило и этого. Удар развалил прикрытую глубоким капюшоном голову от темечка и до нижней челюсти.
        НОЧНОЙ НАЛЁТЧИК УБИТ!
        ОПЫТ: +650
        ВЛАДЕНИЕ ФЛАМБЕРГОМ: +3 %
        И никакого потемнения ауры! Хорошо!
        Хлеставшая из отрубленной ноги кровь не собиралась в лужу, а стекала куда-то в угол глухого дворика, я проследил за её грязно-алой струйкой и обнаружил провал в катакомбы. Тогда подтащил к нему тело мёртвого вора, но спохватился и для начала обыскал. Нашёл немного денег и абсолютно бесполезный набор отмычек, в сердцах зашвырнул футляр с ними вниз. Затем подумал-подумал, да и вскрыл грудную клетку покойника, вырезал одно из лёгких. Точнее - вырезал оба, но с левым напортачил, а вот с правым сделал всё правильно. Прихватил его с собой, благо смог приостановить процесс разложения. Вот обучусь трансплантологии, будет что Нео пересадить…
        Прежде чем возвращаться в ночлежку, минут пять крутился по району, не заметил ничего подозрительного и даже так воспользовался входом через подвал. Ещё не успел постучать, как Нео отпер дверь, посторонился и зачастил:
        - Дядя Джон! Дядя Джон!
        Я быстро шагнул через порог, задвинул засов и поморщился.
        - Что ещё?
        - Тётя Белла!
        У меня вырвался непроизвольный стон.
        - Что с ней?
        - Она в сети!
        - И что с того?
        - Да нет, она в этой вселенной! У меня больше нет доступа к прежнему миру, а…
        - А её ты почувствовал, - догадался я и задумался, что могло понадобиться в «Запределье» Изабелле Аш-Ризт, тёмной эльфийке и сотруднице правоохранительных органов.
        - Почувствовал! - закивал рыжебородый клирик.
        Я только пожал плечами, потом восполнил просевшие за время моего отсутствия энергетические запасы Нео и вызвал его статус.
        НЕО
        МЁРТВЫЙ КЛИРИК/КАПЕЛЛАН/КУЛЬТ МЁРТВЫХ
        ТЕКУЩИЙ РАНГ: ПОСЛУШНИК
        Удовлетворённо кивнув, я попытался изменить его статус и обнаружил, что теперь помимо послушника могу назначить Нео ещё и служкой или алтарником. Точнее - такие пункты появились в выпадающем меню, но алтарник на текущий момент был недоступен. Не иначе для начала требовалось обзавестись собственным храмом. Ну в самом деле - какой может быть алтарник без алтаря?
        Я немного поколебался, затем внёс изменения и с некоторой даже опаской оценил результат.
        НЕО
        МЁРТВЫЙ КЛИРИК/КАПЕЛЛАН/КУЛЬТ МЁРТВЫХ
        ТЕКУЩИЙ РАНГ: СЛУЖКА
        БЛАГОДАТЬ: 0/170 ВОСПОЛНЕНИЕ: 76 ЕДИНИЦ В ЧАС
        Ого! Уже лучше! Определённо лучше! Повышение статуса наделило Нео более интенсивным восстановлением благодати, теперь он тянул из меня лишь двадцать пять единиц энергии в час и мог продержаться в автономном режиме целых два часа. Разумеется, если не станет выходить на солнце и не заработает штраф к уровню восприятия.
        Но это оказалось ещё не всё. Нео озадаченно покрутил головой по сторонам, словно изучал что-то видимое ему одному и объявил:
        - У меня расширился жреческий функционал!
        - Что добавилось к восстановлению мёртвых тел? - заинтересовался я.
        - Молитва и малое проклятие.
        - Перекинь мне описания!
        Нео выполнил эту просьбу, и я принялся изучать ставшие доступными ему чары. Умение налагать проклятие оказалось, по сути, бесполезным, поскольку его целью могли стать лишь персонажи с действующей меткой разорителя могил или врага культа Мёртвых. Зато жреческая молитва превзошла все мои самые смелые ожидания - она позволяла служке раз в сутки полностью восполнять потраченную благодать.
        - Ну-ка помолись! - тут же потребовал я.
        Нео развёл руки в стороны и закрыл глаза, а миг спустя мой запас магической энергии едва не оказался вычерпан досуха. Молитва мёртвого клирика вытянула из него сто семьдесят единиц!
        - Какого чёрта?! - не сдержавшись, выругался я, и Нео виновато потупился.
        Но возмущаться мне тут же расхотелось. С плеч будто свалился тяжкий груз, энергия перестала уходить на поддержание зомби, теперь в моём распоряжении оставался весь её входящий поток до последней капли. А вот благодать Нео мал-помалу пошла на убыль - недостающую силу мёртвое тело начало брать из внутренних запасов служки.
        Неплохо, очень даже неплохо! Теперь Нео мог продержаться без меня почти девять часов!
        - Не понимаю, дядя Джон, как так получилось, - растерянно проговорил мой цифровой друг. - Я не хотел…
        - Всё нормально, - уверил я Нео. - У нас просто нет собственной церкви, благодати неоткуда взяться, только и всего.
        Нео кивнул и крепко задумался.
        - Собственная церковь, дядя Джон? Она у нас будет?
        - Обязательно! - пообещал я, уселся на кровать и начал строить планы на ближайшее будущее.
        По всему выходило, что первым делом нужно посетить местную школу Големостроения и каким-то образом убедить наставника обучить меня навыку трансплантологии, затем озаботиться приобретением нового снаряжения, ну и по остаточному принципу потратиться на развитие воинских умений, раз уж поводыри мёртвых вполне способны приложить противника не только магией, но и мечом.
        Вот и владение фламбергом полностью разблокировалось. Уже три процента прогресса набежало…
        Я кивнул, соглашаясь со своими мыслями, потом завалился на кровать и прикрыл глаза. Спать!
        Глава 4
        Авель и Каин заявились на рассвете, когда я уже проснулся и даже успел сходить в ближайшую закусочную; сухарями унимать голод попросту надоело. Играть в прятки с портье маги крови не пожелали и постучались в окно. Я распахнул ставни и помог им забраться внутрь, потом спросил:
        - Ну как?
        Те синхронно помотали головами.
        - Непонятно, - за обоих ответил Авель. - Портал расположен на площади, но центр управления в подвале резиденции «Светлых львов». Пока просто не представляю, как туда пробраться.
        - Из катакомб? - предположил я.
        - Там всё замуровали, а где не замуровали, полно охраны, - поведал мне Каин.
        - И сигнальные чары, - добавил его напарник. - Сходи сам посмотри, вдруг что придумаешь.
        - Схожу, - пообещал я и повернулся к Нео. - Новый день наступил, давай - подпитывайся!
        Маги крови переглянулись и покачали головами.
        - Он с ним ещё и разговаривает! - закатил глаза Каин.
        Авель и вовсе разинул рот от изумления, когда Нео разом вытянул из меня чуть меньше сотни единиц энергии, восполнив запасы потраченной за ночь благодати.
        - Как так?
        - Выдрессировал, - усмехнулся я в ответ.
        Эльфы разве что пальцами у висков не покрутили, но не покрутили и завалились спать.
        Я уселся на подоконник и переждал, пока пройдёт вызванная оттоком энергии слабость, затем подпоясался оружейным ремнём с «Сыном бури», который намеревался продать, подошёл к двери и предупредил:
        - Буду к вечеру.
        Нео молча кивнул.
        Альтарское отделение школы Големостроения располагалось на другом конце города, тратить драгоценное время на пешую прогулку я не стал и оплатил проезд. Пока катил на маршрутной повозке, то с интересом поглядывал по сторонам и обратил внимание, что игроков в городе заметно прибавилось, причём это были весьма и весьма прокачанные игроки. Навскидку я бы отнёс их к уровню шестидесятому-семидесятому.
        И одновременно в городе стало неспокойней. Пусть все его обитатели, как и прежде, были светлыми, но относились они к самым разным фракциям, а у тех хватало взаимных претензий и обид. За время пути успел заметить несколько дуэлей, а в одном из глухих переулков и вовсе разгорелась настоящая баталия. Блюстители с белыми повязками на рукавах вмешаться в неё не рискнули и наблюдали за побоищем со стороны. Впрочем, прибавилось высокоуровневых игроков и в рядах самих «Светлых львов», но те попадались на глаза преимущественно ближе к центру.
        Сразу вспомнились слова Червя о скором сражении за ничейные земли и стало ясно, что этот психопат не ошибся и закидывать туда игроков Союз западных княжеств, ну или как минимум Альянс справедливости, планирует именно через Альтарский портал. Медлить с выполнением поручения и в самом деле не стоило.
        Как не стоило и действовать с позиции силы, это было попросту равносильно самоубийству. У нас и против местных обитателей тридцатого-сорокового уровня шансов выстоять было немного, а эти головорезы сомнут и не заметят даже. Тут впору беспокоиться, как бы им случайно под горячую руку не попасть.
        Впрочем, в суете на городских улицах были повинны отнюдь не только прибывшие для отправки на войну игроки, полным ходом готовились к грядущим сражениям и местные резиденты. Кто-то намеревался урвать малую толику опыта, кто-то обеспечивал бойцов снаряжением, амуницией и расходными материалами, а в представительстве создателей големов клепали одного искусственного воина за другим.
        Насколько удалось заметить, все големы делились на глиняных и составных-металлических, которых прямо во дворе сбивали из заготовок молодые специалисты. Их старшие товарищи монтировали оружие и вставляли энергетические накопители. Другая группа мастеров настраивала управляющие артефакты, а немногочисленные магистры принимали готовые изделия и контролировали процесс их зарядки.
        С камнем тут никто не работал: то ли это являлось прерогативой школы Земли, то ли просто было местным заклинателям не по рангу. А вот живая плоть в качестве материала вполне себе использовалась. Как подсказал привратник, гомункулусов выращивали в подвале дальнего флигеля.
        Под лязг заготовок, стук молотов и треск электрических разрядов, я пересёк двор и сразу понял, почему моих потенциальных наставников отселили на задворки школы: очень уж свирепым запашком несло из распахнутых настежь окон полуподвального помещения. От него не спасали ни сбалансированные настройки обоняния, ни маска чумного доктора, но переборол себя, спустился вниз.
        Там в медных резервуарах с тошнотворным питательным раствором доходили до готовности новые тела, а следил за процессом один-единственный мастер с двумя помощниками на подхвате.
        - Чего надо? - зарычал на меня дядька в простом матерчатом комбинезоне. - Партия ещё не готова! К вечеру приходи!
        Лысый, костлявый и серокожий создатель големов был тёмным эльфом, и я не без труда подавил обречённый вздох.
        - Мне бы навык выучить…
        - Навык? Сдурел? Не видишь, что кругом творится?!
        - Вижу и сам поучаствовать хочу!
        Мастер послал помощников всыпать в ёмкости какие-то ингредиенты, вытер пот со лба и спросил:
        - Чему тебя научить?
        - Трансплантологии, - ответил я и, предваряя расспросы, сделал общедоступным достижение «Полевой хирург».
        - Самоучка! - презрительно фыркнул создатель големов, но интересоваться моим классом не стал. Как видно просто не счёл нужным. - Ладно, лови квест…
        - Стоп-стоп-стоп! - выставил я перед собой раскрытые ладони. - А без этого никак? Может, договоримся?
        - Не видишь - занят я? - прорычал мастер. - Ты моё время тратишь, а это деньги!
        - Так я компенсирую…
        - Компенсирует он! Ты хоть знаешь, какой штраф накинут, если в срок не уложимся?! - Дядька вдруг осёкся и уточнил. - И сколько ты готов выложить?
        Я прикинул, что серебром дело точно не решить, и не слишком уверенно предложил:
        - Десять золотых марок!
        Мастер презрительно фыркнул.
        - За трансплантологию? Вне очереди? Сдурел?! Да за неё базовая ставка в два раза выше!
        Никак проверить слова собеседника я не мог, но деньги были, поэтому повысил ставки.
        - Тогда сорок.
        - Сорок крон! - объявил создатель големов. - И я ещё подумаю!
        У меня от подобных расценок чуть глаза на лоб не полезли, но выразить своё совершенно искренне возмущение я не успел. По лестнице скатился едва ли не квадратный гном и сходу заблажил:
        - Маркус, ты чего тут возишься?! Охотники крылья привезли! Не возьмёшь в работу, они сгниют!
        - Слишком рано! Вторая партия на выходе, кто процесс контролировать будет? Мне разорваться, что ли?!
        - Сам решай!
        Гном убежал, а мастер уставился на меня.
        - Мозгов у тебя хватит трансплантологию осилить? - спросил он, и тут же высветилось системное оповещение.
        ТРАНСПЛАНТОЛОГИЯ, НАВЫК
        ИНТЕЛЛЕКТ: +20
        АНАТОМИЯ: 30 %
        ХИРУРГИЯ: 25 %
        - Потяну, - подтвердил я.
        Мастер тяжко вздохнул и предложил:
        - Поможешь крылья гомункулусам пришить, так и быть - научу за двадцать золотых крон.
        - А сколько времени на это уйдёт?
        - Сколько ни уйдёт, пока с заказом не поможешь, - учить не буду! Соглашайся или проваливай!
        - Десять золотых крон и по рукам. Это не скидка, десять крон - мне за работу.
        - Вот ты нудный! - взорвался создатель големов и предупредил: - За каждую запоротую пару крыльев штраф - крона! Усёк?
        - Договорились.
        Мы заключили сделку, и тёмный эльф увёл меня из полуподвала в просторное помещение первого этажа, где на железных цепях рядком висели только-только сотворённые гомункулусы. С их осклизлых и полностью лишённых волос тел ещё стекала какая-то бурая жижа. Крылья в свою очередь оказались перепончатыми - не иначе охотники перебили целую стаю гигантских летучих мышей, а то и младших демонов.
        - Смотри и учись! - объявил мастер, доставая нож. - На земле гомункулусам и самый плохонький глиняный голем фору даст, в небе - другое дело!
        Остриё вспороло спину, оставив длинный вертикальный разрез в районе правой лопатки, потекла зеленовато-коричневая кровь. Голем даже не пошевелился, как висел, так и продолжил висеть безвольной марионеткой.
        - Сюда смотри! - потребовал Маркус, запустив пальцы в надрезанную плоть. - Недостаточно просто пришить крылья, ты должен соединить мышцы, иначе получишь калеку и уродца, а не летуна!
        Я во все глаза следил за манипуляциями наставника, но даже так начал вникать в суть операции, лишь на втором крыле. И немного приуныл, поскольку та требовала куда большего мастерства, нежели штопка распоротого живота обычного зомби.
        - Смотри! - не унимался создатель големов. - Вот эта мышца соединяется с этой, а эта крепит крыло к плечевому поясу. Не закрепишь должным образом - оно оторвётся в полёте!
        ВАМ ПРЕДЛОЖЕНО ИЗУЧИТЬ НАВЫК ТРАНСПЛАНТОЛОГИИ!
        [ИЗУЧИТЬ/ОТКАЗАТЬСЯ]
        Я, разумеется, ответил согласием, благо свободных очков ещё оставалось в избытке, и вручил наставнику десять золотых крон, тогда высветилось новое сообщение.
        ПОЛУЧЕНА ТЕОРЕТИЧЕСКАЯ ОСНОВА НАВЫКА: ТРАНСПЛАНТОЛОГИЯ
        ПРОГРЕСС ЗАКРЕПЛЕНИЯ НАВЫКА: 0 ИЗ 100
        АНАТОМИЯ: +2
        ХИРУРГИЯ: +4
        ПОЛУЧЕНО НОВОЕ ЗАДАНИЕ: «ЧУЖИЕ КРЫЛЬЯ»
        ОПЫТ ЗА ПРИШИТУЮ ПАРУ КРЫЛЬЕВ: 50
        ШТРАФ ЗА ИСПОРЧЕННУЮ ПАРУ КРЫЛЬЕВ: 1 ЗОЛОТАЯ КРОНА
        ШТРАФ ЗА ПОКАЛЕЧЕННОГО ГОМУНКУЛУСА: 10 ЗОЛОТЫХ КРОН
        После обретения теоретических познаний в трансплантологии задача больше не казалась мне сверхсложной, но размеры штрафов нисколько не порадовали, если не сказать, - напугали.
        - Эй! - возмутился я. - А попрактиковаться?
        Наставник скривился, но всё же пошёл на небольшую уступку.
        - Одна пара крыльев и всё! - объявил он, вытирая руки о фартук. - Приступай!
        И я приступил, сходу запоров левое крыло. Побоялся изувечить гомункулуса и сделал разрез недостаточно глубоким, в результате не смог нормально сшить мышцы. Летун при неудачной операции особо не пострадал, а вот крыло пошло на выброс. Дальше мне под присмотром наставника удалось удачно приживить следующую пару, потом запорол ещё одно - по счастью, на этот раз правое.
        Как ни удивительно, Маркус оказался вполне доволен таким результатом и в некоторой мере моим успехам даже удивился. Не иначе не принял в расчёт бонус, который давал скальпель чумного доктора, поскольку попросту о нём не знал. Ну а потом теоретические познания в трансплантологии начали подкрепляться практикой, я набил руку и дело пошло на лад. В какой-то мере даже поставил операции на конвейер, начав совершать отработанные до автоматизма движения. Так вот и запорол третье крыло - просто то оказалось немного нестандартным, с короткими мышцами, а я этого обстоятельства не учёл и угорел на золотую крону.
        После стал куда внимательней присматриваться к материалу для пересадки: если все гомункулусы были одинаковыми, словно сделанными даже не по единому шаблону, а просто-напросто под копирку, то охотничьи трофеи заметно отличались и размерами, и сохранностью. В дальнейшем пришлось учитывать ещё и этот параметр.
        Под конец работа из сложной превратилась в откровенно-муторную, от безостановочного трёхчасового пришивания крыльев я утомился и начал совершать мелкие ошибки, ладно хоть ничего серьёзного испортить не успел, лишь несколько крыльев. Ну а потом гомункулусы подошли к концу, теоретические познания оказались закреплены и усвоены в полной мере, и я получил свою тысячу опыта и повысил знание анатомии до тридцати семи процентов, а хирургии аж до тридцати восьми, подросла и разделка тел, но не так сильно.
        ИЗУЧЕН НАВЫК: ТРАНСПЛАНТОЛОГИЯ
        ПОЛУЧЕНО ДОСТИЖЕНИЕ: СШИВАТЕЛЬ
        Тёмный эльф придирчиво осмотрел всех гомункулусов и стребовал с меня штраф, потом предложил:
        - Приходи завтра, за каждого летуна буду платить по золотой кроне.
        Я неопределённо пожал плечами и, не рискнув воспользоваться на всеобщем обозрении белым огнём, отошёл к ванне с водой, где и принялся отмывать перчатки от крови и внутренних жидкостей.
        - Ну так что - придёшь? - спросил наставник.
        - Не знаю, - честно сознался я. - С такими штрафами, боюсь, игра не стоит свеч.
        - Натренируешься, в плюс работать начнёшь.
        Довод создатель големов привёл железобетонный, только вот типовые операции уже перестали приносить повышение знаний анатомии, да и прогресс в хирургии замедлился до предела. Из этого узкого сегмента я, такое впечатление, выжал почти всё, что только мог. И поскольку не особо нуждался в деньгах, на всякий случай уточнил:
        - А опыт?
        - Ты свой лимит уже выбрал, - покачал головой тёмный эльф. - Навык закрепил, так?
        - Закрепил, - подтвердил я, пообещал подумать касательно предложения о работе и отправился восвояси.
        Ну как - восвояси… На самом деле нет, отправился я как раз работать, а именно - искать подходы к штаб-квартире блюстителей. Особой надежды заметить что-то, укрывшееся от внимания магов крови, не было, вот только Каин и Авель шастали по центру города ночью, а днём в Альтаре наблюдалась совсем другая социальная активность, работали принципиально иные сценарии, и это обстоятельство упускать из виду было нельзя.
        Если нет возможности пробраться куда-то незамеченным под покровом темноты, так, быть может, получится пройти туда совершенно открыто средь бела дня?
        Увы, этим моим надеждам сбыться оказалось не суждено. К обеспечению безопасности собственной резиденции блюстители подошли со всей ответственностью и кого попало через ворота не пускали. К тому же дежурили там отнюдь не вчерашние новички. Уж не знаю, всегда ли так обстояли дела или охрану усилили в связи с наплывом игроков, но время я потратил совершенно бездарно.
        Впрочем, не совсем так. Свидетелем кое-чего интересного всё же стал. На площади шла казнь. Да-да, самое настоящее повешенье. В очередь к виселице блюстители выстроили тёмную эльфийку, полуорка и троицу людей. Причём вырывался и сыпал ругательствами только один из закованных в кандалы игроков, остальных я поначалу и вовсе принял за ботов, очень уж в неестественном спокойствии они пребывали и даже двигались с пластикой компьютерных персонажей.
        Судя по реакции окружающих, ничего из ряда вон не происходило, и расспрашивать о столь поразительном игровом мероприятии я не стал, вместо этого запустил поиск по справке и к немалому своему удивлению узнал, что стражи порядка могут арестовать преступника и по решению владетеля локации того казнить. Имелся и ряд ограничений: так, экзекуция должна была состояться не позднее одного часа с момента задержания, а вот опыта за гибель на эшафоте снимали в два раза больше. И некоторое последующее «осветление» ауры этих дополнительных потерь, на мой взгляд, компенсировать не могло. Ещё имелась возможность сразу после ареста погрузиться в сон и оставить управление персонажем программе.
        Я ещё немного покрутился на площади и даже обогнул резиденцию блюстителей с задов, но и там была выставлена ничуть не менее серьёзная охрана. Пришлось убраться оттуда несолоно хлебавши. Дабы не потратить время совсем уж впустую, я подошёл к одному из указателей и перекинул из него в собственную карту всю информацию о районе. После отфильтровал оружейные лавки, торговавшие кожаными доспехами, и двинулся к ближайшей из них.
        Нет, отказываться от обличья чумного доктора не собирался, на фоне экзотических одеяний игроков в глаза оно нисколько не бросалось, разве что отличалось определённой строгостью, не сказать - стильностью. По крайней мере, мои плащ, шляпа, маска, штаны и сапоги были пошиты из чёрной кожи и нормально сочетались друг с другом, в отличие от разномастных комплектов, коими щеголяли отдельные прохожие. Ну да они на войну собираются, тут не до красоты.
        На самом деле у моего одеяния имелся лишь один существенный недостаток: не слишком высокие параметры защиты, вот его-то я и намеревался устранить. Первая попавшаяся по пути оружейная лавка носила всеобъемлющее название «Руны, сталь и кожа», туда и завернул. И, надо сказать, не прогадал.
        С левой стороны зала выстроились манекены в латных доспехах и кольчугах, вдоль правой стены на вешалках висели кожаные плащи и куртки с нашитыми железными бляхами и без оных. На вбитых в каменную кладку крюках покоилось разнообразное оружие, стояли и зарешеченные шкафы с магическими рунами внутри. Тут определённо чувствовалась рука дизайнера по интерьеру, да и сам продавец оказался далёк от привычных стандартов. Гном с огромным носом заплёл в косички не только бороду, но и волосы, на голову водрузил круглую кожаную шапочку, а короткие толстые пальцы унизал превеликим множеством перстней.
        - День добрый, - поздоровался я, и продавец растерянно кивнул, потом сонным движением потянулся и достал из-под прилавка магический жезл, воздух вокруг которого искрился и гудел от залитой в руны энергии.
        Жезл уставился мне в лицо, и враз пересохло горло, мелькнула мысль о разоблачении. Потом я перехватил взгляд коротышки и поднял левую руку, повертел когтистыми пальцами и недоумённо выдохнул:
        - Ну и?
        Тот и не подумал опустить жезл.
        - Демонолог?
        На миг вопрос поставил в тупик, а потом я сообразил, что как у начинающих некромантов случаются осложнения с омертвением кожи, так и призыватели потусторонних тварей могут становиться обладателями демонических конечностей, поэтому подтянул рукав плаща и продемонстрировал шнуровку.
        - Это перчатка. А я - демоноборец!
        Продавец скептически выгнул густую бровь, и я открыл доступ к своему достижению, потом с усмешкой добавил:
        - Начинающий.
        - И чего желает начинающий демоноборец?
        Я выложил на стол ножны с «Сыном бури», присовокупил к нему костяной жезл и сказал:
        - Купить и продать.
        Гном на оружие даже не взглянул и указал на демоническую перчатку.
        - Позвольте.
        - Не продаётся, - покачал я головой.
        - Что не продаётся, то выменивается, - усмехнулся продавец, и я упрямиться не стал, стянул перчатку, выложил её на прилавок.
        Хозяин лавки придирчиво изучил кожу снаружи, затем вывернул и потёр подушечками пальцев внутри.
        - Отличная обработка, нечасто такую встретишь, - похвалил он мою работу. - Но вот остальное… Потенциал материала не раскрыт даже на четверть!
        Стало ясно, что ушлый гном положил глаз на перчатку и просто готовит почву для торга. Я подумал-подумал и решил на всякий случай избавиться от столь приметной вещицы, но ничего не сказал, лишь выжидающе уставился на продавца.
        Тот тоже попусту сотрясать воздух не стал и выложил передо мной пару чёрно-зелёных кожаных перчаток, чуть короче и заметно более солидных, усиленных с тыльной стороны и на костяшках накладками чёрного металла.
        БОЙЦОВСКИЕ КОЖАНЫЕ ПЕРЧАТКИ
        БРОНЯ: 7
        СОПРОТИВЛЕНИЕ ОГНЮ, ЭЛЕКТРИЧЕСТВУ И КИСЛОТЕ: 18
        СИЛА: +1
        НАВЫК ВЛАДЕНИЯ ОРУЖИЕМ БЛИЖНЕГО БОЯ: +10 %
        Перчатки обладали существенно меньшей сопротивляемостью огню и кислоте, зато давали прирост силе, а помимо всего прочего их было две, так что колебался я недолго. Пусть и мелькнула мысль, что меня дурят, всё же примерил обновку и заявил:
        - По рукам!
        Гном небрежно кинул демоническую перчатку куда-то под прилавок и внимательнейшим образом изучил «Сына бури» и жезл, потом спросил:
        - Это всё?
        Я достал разломанные очки демонолога и протянул их продавцу.
        - Ну совсем же дешёвка! - разочарованно протянул тот, присмотревшись к стеклянным окулярам. - Это стекло даёт ночное зрение, это… Ну тут поинтересней - позволит определить заготовленное противником заклинание. Но нет, много за них не дам.
        Услышав о ночном зрении, я продавать линзы передумал и уточнил:
        - А есть маски вроде моей? Можно их в такую вставить?
        Гном пожал плечами.
        - Можно, почему нельзя? Что-то ещё?
        - Плащ и шляпу примерно такие же как у меня.
        - На замену?
        - Нет, дополнительно возьму.
        - Ценовой диапазон?
        - А что можете предложить?
        Продавец басовито хохотнул.
        - Комплектация ограничена исключительно финансовыми возможностями заказчика! Идёмте! - Он вышел из-за прилавка и повёл меня к вешалкам с плащами и куртками. - Цена зависит не только от типа кожи, но и от дополнительного усиления. Если брать что-то из чешуи виверны…
        Я оценил остатки золота и уточнил:
        - За двадцать золотых крон что-то приличное подобрать получится?
        Гном повёл рукой.
        - Уважаемый, говорю же: всё зависит от ваших запросов!
        Как оказалось, мои запросы существенно превосходили мои возможности, и в лавке я оставил куда больше золота, нежели намеревался поначалу. Глупо было так сорить деньгами, но одно улучшение тянуло за собой второе, а второе третье, и в результате пришлось раскошелиться, выложив колоссальную для игрока моего уровня сумму в тридцать семь крон, да ещё и отдать довеском «Сына бури» и зачарованный жезл.
        Самой простенькой в итоге оказалась новая маска.
        ЗАЧАРОВАННАЯ МАСКА ЧУМНОГО ДОКТОРА
        БРОНЯ: 7
        СОПРОТИВЛЕНИЕ ОГНЮ, ЯДОВИТЫМ БРЫЗГАМ И ЯДОВИТЫМ ПАРАМ: 20
        ИСКЛЮЧАЕТ РИСК ЗАРАЖЕНИЯ ОТ МИАЗМОВ ПОРЧИ
        ЛИНЗЫ: «НОЧНОЕ ЗРЕНИЕ», «ПРОНИЦАТЕЛЬНОСТЬ»
        ВОСПРИЯТИЕ: +1
        Шляпа на первый взгляд тоже ничего особенного собой не представляла, но только лишь на первый взгляд. В отличие от прежней она была не островерхой, а плоской, тулью опоясывала лента чернёного металла, служившая помимо дополнительной защиты ещё и посадочным местом для магических рун. Пока что закрепили там лишь один артефакт, отвечавший за увеличение защиты. А иначе никак - каждый дурак так и норовит по башке мечом или молотом приложить.
        КОЖАНЫЙ ПОРК-ПАЙ С РУННОЙ ЛЕНТОЙ
        БРОНЯ: 9
        МАГИЧЕСКАЯ БРОНЯ: +11
        ИНТЕЛЛЕКТ: +1
        НЕПРОМОКАЕМАЯ
        Разумеется, обычный стальной шлем сопоставимого качества обошёлся бы раз в пять дешевле, но и весил он несравненно больше, а я просто не мог навьючить на себя полный латный доспех. И без этого уже начал жалеть, что вкладывался в рост силы. Пусть на первоначальном этапе это и облегчило игру, но не дело для некроманта больше на двуручный меч, чем на магию полагаться. Хотя, с другой стороны, я всё же поводырь мёртвых и, если окружу себя стаей зомби и выучу заклинание «Сила мёртвых», то могу и в ближнем бою много кого удивить. Только нужно ли это мне?
        Ладно, переходим к плащу.
        ДЛИННОПОЛЫЙ РУННЫЙ ПЛАЩ ИЗ КОЖИ СЕВЕРНОГО ТРОЛЛЯ
        БРОНЯ: 14
        ДОПОЛНИТЕЛЬНАЯ ЗАЩИТА ПЛЕЧЕВОГО ПОЯСА: +5
        МАГИЧЕСКАЯ БРОНЯ: +11
        СОПРОТИВЛЯЕМОСТЬ ЯДОВИТЫМ БРЫЗГАМ, ОГНЮ И ЭЛЕКТРИЧЕСКИМ РАЗРЯДАМ: 25
        ДОПОЛНИТЕЛЬНАЯ СОПРОТИВЛЯЕМОСТЬ МАГИИ: 11
        ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ: +2
        НЕПРОМОКАЕМЫЙ
        Плащ был почти как мой старый, разве что немногим тяжелее и отличался едва заметным зеленовато-серым оттенком, а кожаные накладки плечевого пояса и обшлага рукавов были окантованы узкими полосками чёрного металла. Рун я смог позволить себе всего две: у левой ключицы закрепили артефакт, отвечавший за придание моему одеянию дополнительной физической защиты, знак на правой давал не слишком большую, но всё же отнюдь не лишнюю сопротивляемость магическим атакам.
        В целом плащ обеспечивал двадцать пять единиц брони - на уровне среднего качества кирасы или отличной кольчуги с зерцалами, которые весили несравненно больше.
        Обновкой, несмотря на немилосердные расценки я остался вполне доволен, но на глазах у продавца переодеваться не стал, убрал покупки в свой безразмерный саквояж и откланялся. Ну а как иначе? Ни к чему своё лицо лишний раз светить, мало ли как всё обернётся. Между прочим, тут портреты разыскиваемых преступников вполне себе на стенах домов попадаются. Вот так вывесят мою физиономию, если вдруг проколюсь, и придётся из города бежать, пока не скрутили и на виселицу не потащили. Или на костёр?
        Неважно! Главное, что переодеваться я не стал и впоследствии мог лишь гадать, изменило ли бы это что-нибудь или нет…
        Глава 5
        После лавки я решил не болтаться по городу попусту, а вместо этого вернуться в гостиницу и для начала обговорить дальнейшие планы с эльфами. Да и желудок уже подводило от голода, нужно было позаимствовать у Нео плащ и наведаться в одну из ближайших закусочных не в образе чумного доктора, а, так сказать, инкогнито.
        Толкаться на запруженных высокоуровневыми игроками улочках и нарываться тем самым на совершенно ненужные неприятности я не стал, прямо на ходу сменил маску на новую, затем уселся на попутную маршрутную повозку и оплатил проезд.
        Неподалёку от ночлежки я спрыгнул на мостовую, намереваясь пройтись по переулкам, тут-то меня и окликнули.
        - Эй, ты! Ну-ка стой!
        Поначалу я даже не сообразил, что обращаются именно ко мне, и преспокойно потопал дальше, тогда последовал новый крик.
        - Стоять, носатый! Кому сказано! Эй, в плаще! Сейчас стрелу в зад получишь!
        Я обернулся и обнаружил, что через дорогу ко мне бодрой рысцой бежит патруль блюстителей с белыми повязками на рукавах: два воина, лучник и какая-то блондинка в длинной мантии с разрезами по бокам аж до пояса; стройные ножки в них так и мелькали.
        Впрочем - не до них!
        - Я его знаю! - заблажил один из бойцов, стоило только обернуться, и тут же система услужливо напомнила, что и он в свою очередь мне тоже знаком.
        ЗАХАР АЛЬТ, БЛЮСТИТЕЛЬ
        Зараза! Вот повезло, так повезло! Это ж надо было повстречаться! А с другой стороны - куда ещё могло закинуть блюстителя, переросшего Отстойник?
        Наверное, я излишне промедлил. Наверное, надо было сразу пускаться наутёк. Но слишком уж хотелось разойтись миром, поэтому замер на полушаге и, желая выиграть время, выдал самое разумное, что только пришло в голову:
        - И что с того?
        Тут-то меня и припечатали!
        РАЗОБЛАЧЕНИЕ! ЧЛЕН БАНДЫ «ОДНО ДЕЛО»!
        РЕПУТАЦИЯ: -10
        РАЗОБЛАЧЕНИЕ! ГРАБИТЕЛЬ БАНКОВ!
        РЕПУТАЦИЯ: -15
        А потом, после мимолётной заминки, словно система сводила воедино логические выкладки, выскочило ещё одно оповещение.
        РАЗОБЛАЧЕНИЕ! НЕКРОМАНТ!
        РЕПУТАЦИЯ: -50
        ПОЛУЧЕНА МЕТКА: «В РОЗЫСКЕ»!
        Проклятье! Захар Альт был в Отстойнике, когда мы взяли банк! Он запомнил меня, а я мало того, что засветился при ограблении банка, так ещё задействовал в ходе него магию Смерти. Вот и допрыгался!
        И я прыгнул вбок, к проходу между домами. Прыгнул за миг до того, как вскинул лук стрелок, и лишь благодаря этому стрела на какую-то ладонь разминулась с головой, прошуршала мимо.
        - Живым брать! - гаркнула девица-заклинатель, но, прежде чем успела долбануть по мне магией, я припустил прочь и на ходу активировал «Могильный прах».
        Переулок затянула непроницаемая для взгляда серая взвесь, и я вильнул к стене, пригнулся, ускорился. Ничего иного попросту не оставалось: если один на один с настырным блюстителем я ещё мог потягаться с неплохими шансами на успех, то его приятели заметно превосходили меня уровнями, а заклинательница и вовсе могла справиться с парой-тройкой таких как я. Повезёт, если просто убегу…
        Из серой пелены за спиной вылетела шаровая молния, обогнала, рванула каскадом электрических разрядов далеко впереди. И вторая стрела тоже прошла мимо, а потом в сером мареве проявились смазанные силуэты фигур, и я вытянул из саквояжа зачарованный череп, швырнул его в преследователей и - жахнуло! Выплеснулось белое пламя, сдетонировала взвесь могильного праха, сбитые с ног блюстители покатились по земле.
        Я припустил прочь, да только, как оказалось, не все из стражей порядка побежали вслед за мной по проходу между домами; стоило только выскочить на уже знакомую площадь с провалом в катакомбы, и над головой мелькнула тень, а потом рухнувшая с неба девица перекрыла путь к спуску в подземелье. Во все стороны от неё хлестануло ледяное пламя, полетели вывороченные из мостовой булыжники, побежала по брусчатке изморозь.
        Валькирия, мать её так!
        Площадь ощутимо дрогнула, пошла волной и едва не провалилась подо мной; я не удержался на ногах, упал на одно колено. Ещё не успел толком выпрямиться, а из переулка уже выскочили блюстители, попавшие под удар взрывного заклинания, да ещё льдистый сгусток в руках в руках валькирии принял вид жгута. Он начал обрастать иглами, и тогда вложенные в один из окуляров чары услужливо подсказали:
        ЛЕДЯНАЯ ПЛЕТЬ!
        - Живым! - вновь напомнила бойцам девица, и тогда я впервые задействовал свои новые способности, усилием воли отрастив крылья. Разумеется - мёртвые. И это оказалось… Нет, не больно, скорее уж, до омерзения противно. Меня скрутило в три погибели и бросило на колени. На спине набух и лопнул горб, проткнувшие его костяные крылья расправились и вмиг обросли полупрозрачной, с трупными пятнами кожей.
        Неприятно, но без этого никак. Нет, улететь я не рассчитывал, валькирия подсказала иной путь к спасению. Очень уж ощутимо дрогнула при её приземлении мостовая, а ведь под нами - провал…
        Бойцы медлить не стали и накинулись с разных сторон, но атака блюстителей запоздала, я успел её предупредить. С колен подниматься не стал, просто хлопнул обеими ладонями по брусчатке перед собой.
        ТОЛЧОК!
        Шестнадцать сантиметров - это немного, но и немало: в этот раз хватило с лихвой. Мостовая вокруг обвалилась, и одной лишь зоной поражения заклинания дело не ограничилось: булыжники принялись осыпаться в катакомбы, провал стремительно расширился, бойцы-блюстители канули в нём, а миг спустя за ними отправился и лучник. Потом - валькирия! Я - нет.
        БЛЮСТИТЕЛЬ УБИТ: Х3!
        Я лихорадочно махал распахнутыми крыльями и каким-то запредельным усилием удерживал себя в воздухе. Отлететь бы в безопасное место, да не судьба! Валькирия хоть и сорвалась вместе с остальными блюстителями, умудрилась махнуть ледяной плетью; та отсекла верхушку левого крыла, и меня закрутило, бросило куда-то вбок. Сказался недостаток ловкости - выровнять полёт я уже не сумел, вместо этого ухватился за край провала, но булыжники вывернулись, от падения удержаться не удалось.
        Ладно хоть ещё в самом конце каким-то чудом выровнялся и не впечатался головой в каменную осыпь, а приземлился хоть и жёстко, но при этом ничего себе не сломав. Жаль, в целости и сохранности я пребывал недолго. Заклинание левитации позволило валькирии избежать гибели при падении на четвёртый ярус катакомб, она атаковала сразу, стоило только мне оказаться в зоне видимости.
        Девица сцепила руки, и вырвавшийся из её ладоней ледяной луч ударил, подбросил в воздух и со всего размаху припечатал к стене. Костяные крылья осыпались прахом, оставив после себя боль в лопатках, но эти неприятные ощущения померкли на фоне жжения в груди. Плащ недолго сопротивлялся морозным чарам, очень скоро уровень здоровья начал стремительно сокращаться. Меня превращали в кусок льда, а я оказался не способен и рукой пошевелить, не то что сбежать!
        Никакая из моих дистанционных атак не могла причинить противнику серьёзного вреда, и вновь в который уже раз внутри ворохнулось интуитивное наитие игрового персонажа. Я ощутил смерть, почувствовал близость мёртвых тел.
        ЛОВЕЦ ДУШ - РАЗ!
        ЛОВЕЦ ДУШ - ДВА!
        В один миг запас магической энергии оказался вычерпан едва ли не досуха, но дело того стоило. Булыжники под ногами валькирии зашевелились, высунувшаяся из них рука вцепилась в её лодыжку, и тут же принялся откапываться второй зомби.
        Ледяные чары мигом развеялись, и я рухнул на пол, вновь обрёл контроль над собственным телом. Теперь преимущество было на моей стороне, вот только это заблуждение продлилось не дольше мига, а потом девица ловко крутанулась на месте и обернулась снежным вихрем. Было бы куда бежать - я бы убежал, но оказался заперт в глухом углу, там острейшие кусочки льда и ободрали с костей всю плоть. Зомби оказались разобраны на запчасти ещё раньше.
        Вот же тварь…
        Вы погибли!
        Очнулся в гостиничном номере. Возник точно между кроватями и пребольно грохнулся на пол. Сразу вскинулся, нашарил взглядом сидевшего на подоконнике Нео и с облегчением перевёл дух. Ничего с моим мёртвым компаньоном не случилось, он даже не успел полностью потратить выкачанную из меня благодать.
        Маги крови тоже были в комнате, они занимали обе кровати, из-за чего я и возродился на полу.
        - Ну вы вообще! - попенял я эльфам, не делая попыток подняться.
        - От тебя пар идёт, - отметил Авель.
        - Спасибо, кэп, - проворчал я и перевалился на бок. Проверил инвентарь, но - нет, беспокоился напрасно. Все мои приобретения оказались на месте, ожидаемо пропал доставшийся мне от Августа Лима медальон.
        Нео тут же соскочил с подоконника, подошёл и помог подняться на ноги.
        - Ты в порядке, дядя Джон? - мысленно поинтересовался он.
        Я откашлялся и сказал сразу всем:
        - Надо убираться отсюда! Давайте, пошевеливайтесь!
        - Что случилось-то? - уставился на меня Каин. - Объясни толком!
        - Нарвался на блюстителя, который запомнил меня в Отстойнике. - Я уже подошёл к двери, но сразу опомнился и принялся раздеваться.
        Запомнил Захар Альт, чтоб ему пусто было, вовсе не меня, а чумного доктора в длиннополом кожаном плаще и островерхой шляпе. Вот пусть чумного доктора все и разыскивают.
        - Нео, дай куртку и плащ.
        - Постой! - одёрнул меня Авель. - Ты что задумал?
        Я в двух словах объяснил.
        - Возьми одну из наших накидок, - предложил тогда Каин, и я отказываться не стал.
        Остальное было делом техники. Я дошёл до закутка портье и оформил аренду ещё одной комнаты, только на втором этаже. Туда мы и перебазировались, но когда я попытался «выписаться» из предыдущего номера, выскочило системное оповещение:
        ВНИМАНИЕ! ДЛЯ ДАННОЙ ЛОКАЦИИ ДОСТИГНУТА ПРЕДЕЛЬНАЯ ЧИСЛЕННОСТЬ ИГРОКОВ! В БЛИЖАЙШЕЕ ВРЕМЯ ВЫ НЕ СМОЖЕТЕ СОЗДАТЬ НОВУЮ ТОЧКУ ВОЗРОЖДЕНИЯ В ГРАНИЦАХ ГОРОДА АЛЬТАРА И ЕГО ОКРЕСТНОСТЕЙ. ЕСЛИ НЕ СОБИРАЕТЕСЬ МЕНЯТЬ ЛОКАЦИЮ, НАСТОЯТЕЛЬНО РЕКОМЕНДУЕМ ВОСПОЛЬЗОВАТЬСЯ ПЕРЕНОСОМ.
        О, как! Это что же получается - Альянс справедливости своими бойцами город до предела набил и без переноса никак не обойтись? Досадно. Оставлять лишних зацепок преследователям нисколько не хотелось, но деваться было некуда - пришлось воспользоваться предложенным вариантом в надежде, что игроки не сумеют получить доступа к системной информации.
        По идее - не должны. А так - портье видел меня только в маске чумного доктора, даже если блюстители устроят обход всех окрестных ночлежек и выйдут на наш старый номер, им и в голову не придёт, что злоумышленник просто переехал этажом выше.
        Метка «в розыске»? Тоже не страшно - метка погасла одновременно с гибелью. Теперь не найдут.
        «Не найдут», - так думал я поначалу, а когда схлынул адреналин, то в своих выводах усомнился, но переигрывать что-то было уже поздно. В любом случае ни Нео, ни магам крови на улицу прямо сейчас выходить нельзя, ведь ещё только-только начинало темнеть, да и смысл шило на мыло менять? Если устроят облаву, то проверят все гостиницы в районе, а не исключительно одну только эту.
        В итоге мы остались в новом номере; я кинул шляпу на кровать, набросил на её спинку плащ, потом достал из саквояжа старые перчатки и маску.
        - Переодевайся!
        Нео озадаченно захлопал глазами, но всё же стянул кожаную куртку, облачился в плащ и шляпу. Я тоже в одной кольчуге оставаться не стал, примерил обновки.
        - Ты смотри, - ткнул Каин в бок Авеля. - Он прибарахлиться успел! Они теперь близнецы-братья!
        Мы с Нео и в самом деле стали весьма и весьма похожи. Чёрная кожа, маски с птичьими клювами и круглыми окулярами, широкополые шляпы. Думаю, теперь Нео вполне мог рискнуть и выйти на улицу средь бела дня. Так сразу нежить в нём не угадывалась.
        - Джон, есть большие шансы, что тебя узнают, - предупредил меня Авель. - Пусть плащ и шляпа немного другие, но могут начать проверять всех чумных докторов. И проверку ты не пройдёшь.
        Я только отмахнулся, поскольку понимал всё это ничуть не хуже эльфа.
        - Пока в куртке похожу.
        - Оборванцы тоже внимание привлекают.
        - А куда деваться?
        Деваться и в самом деле было некуда. Некуда деваться, некуда идти. Да и шансов выполнить задание тоже - ноль целых ноль десятых. Ноги бы отсюда унести…
        Авель словно прочитал мои мысли и сказал:
        - Нам бы не стали давать невыполнимого задания!
        - Кто-то разве спорит? - вздохнул я, уселся на кровать и открыл системную информацию, решив оценить, чем закончилось противостояние с блюстителями. Те атаковали первыми, поэтому на чистоте моей ауры их убийство никак не сказалось, а вот опыта накинули очень даже прилично. Как, впрочем, и списали за последующую гибель…
        БЛЮСТИТЕЛИ УБИТЫ: Х3
        ОПЫТ: +7 800
        ВЫ ПОГИБЛИ!
        ОПЫТ: -1 850
        УРОВЕНЬ 27. ТЕКУЩИЙ ПРОГРЕСС: 175/4 900
        Приобрёл я куда больше нежели потерял, и немудрено: всё же блюстители, за исключением Захара Альта - чтоб ему пусто было! - заметно опережали меня в развитии. Убив их, я даже с учётом последовавшей за тем собственной гибели поднялся сразу на два уровня. Точнее - на полтора, но не суть важно.
        Благодаря культуризму на один пункт подросла сила, автоматически же на этот раз повысились восприятие, интеллект и сразу на две единицы воля. И точно в таком же соотношении я раскидал четыре свободных очка, решив сосредоточиться на развитии своих колдовских способностей.
        И ещё задумал при первой же возможности улучшить заклинание «Магический доспех», дабы оно ограждало ещё и от атакующих чар. Вполне мог бы и с валькирией потягаться, не сумела бы она так легко меня на перерождение отправить.
        - Давай собираться, - поторопил напарника Авель. - Выходить пора.
        - Какие планы? - полюбопытствовал я.
        - Побродим по седьмому ярусу катакомб, - ответил субтильный маг крови.
        Я недоумённо воззрился на него и спросил:
        - Какое отношение это имеет к нашему заданию? Где штаб-квартира блюстителей и где седьмой уровень катакомб?
        Авель лишь фыркнул.
        - Не забывай, Джон, это игра! Здесь собственные законы мироздания!
        - И что с того?
        - Я посмотрел форумы, чуть ли не каждую неделю в подвал блюстителей вторгаются огненные бесы. Здесь даже типовое задание есть - устранить угрозу прорыва. Типовое, понимаешь?
        - Честно говоря - нет.
        - Вот и мне эта идея не нравится, - проворчал Каин. - Наобум на седьмой ярус лезть - чистое самоубийство.
        - Мы с десятого выбрались! - напомнил ему напарник.
        - Да почему именно на седьмой?! - не выдержал я. - Объясни толком!
        - Огненные бесы обитают только на седьмом ярусе, на других они не встречаются! - с нескрываемым раздражением выдал Авель. - Нам всего-то надо отыскать переход в подвал особняка блюстителей раньше бесов. Думаю, он генерируется сразу после уничтожения прежнего, просто ботов запускают наверх раз в неделю.
        - Думаешь?
        - Проверить в любом случае стоит, - пожал плечами худощавый эльф.
        Каин тяжко вздохнул и протянул руку.
        - Джон, гони семь крон в общак.
        - Чего это? - озадачился я.
        - Пришлось потратиться на два свитка портала, - пояснил маг крови. - Если обнаружим проход, заберём тебя сразу отсюда.
        - А второй?
        - Хочешь прорываться с боем из особняка блюстителей?
        Я не хотел, пришлось раскошеливаться. И разумеется, речь шла о золотых кронах, не о серебре.
        После этого эльфы начали облачаться в свои тёмные накидки, а я поманил к себе Нео и распорядился:
        - Раздевайся!
        Мой мёртвый компаньон принялся расстёгивать плащ, а маги крови озадаченно переглянулись.
        - Джон, мы далеко от мысли… - начал было Каин, но я его моментально заткнул.
        - Вот там и оставайтесь! Вдалеке!
        Из саквояжа я извлёк вырезанное из жулика лёгкое и указал Нео на пол:
        - Ложись на спину.
        Авель только головой покачал.
        - Неужели больше не на ком практиковаться? - спросил он с нескрываемым осуждением. - Да и место не самое подходящее! Нам тут жить!
        - Это не тренировка, а расширение функционала! - отрезал я. - И не бойся, приберусь за собой!
        - В смысле? - озадачился Авель. - Какое ещё расширение функционала?
        - Без лёгких говорить несколько затруднительно, тебе так не кажется?
        Каин не сдержался и хохотнул.
        - И что он тебе скажет? - ухмыльнулся он, вытянув перед собой руки. - Мозги-и-и?!
        На эту подначку я ничего не ответил и принялся распарывать шов, стянувший разрез в брюшине Нео.
        А Каин вдруг повернулся к напарнику и вздохнул.
        - Знаешь, а ведь скоро я и сам от собеседника в виде зомби не откажусь!
        - Не дури, заведёшь друзей…
        Плечистый эльф махнул рукой.
        - Забей!
        Я оторвался от Нео и спросил:
        - Вы о чём?
        Каин пожал плечами и запираться не стал.
        - Это Авелю ещё неделя каникул осталась, я тут надолго застрял.
        - Нейро-вирус? - догадался я.
        - Не! Не всё так плохо. Реабилитация после травмы.
        - Захочешь, в другой мир уйдёшь, - приободрил приятеля Авель. - Ну и я заглядывать буду. Ночной тариф оформлю.
        - Всё, пошли!
        Каин первым выпрыгнул в окно, Авель последовал за ним с куда меньшим изяществом, с улицы донеслись отзвук глухого удара и приглушённые ругательства. Я прикрыл ставни и вернулся к Нео. Пришлось изрядно повозиться, но за сегодняшний день мои познания что в хирургии, что в анатомии изрядно подросли, в итоге обошлось без осложнений.
        Так, по крайней мере, говорилось в системном оповещении, а вот Нео никак на завершение операции не отреагировал. Как лежал на полу и таращился на меня пронзительно синими глазами, так и продолжил лежать. Не дышал, не говорил.
        - Ну и? - спросил я.
        Мой мёртвый компаньон распахнул рот и что-то неразборчиво просипел, а потом вдруг со всего маху приложил себя по груди ладонью, закашлялся и вроде бы даже задышал. Но нет - в насыщении кровью кислородом необходимости у него не было, просто наполнил лёгкие воздухом, чтобы отчётливо произнести:
        - Спасибо, дядя Джон!
        - Ну вот, - усмехнулся я. - И никакие не «мозги»!
        Новый голос Нео оказался сдавленным и скрипучим, но дело было точно не в лёгких, а в потерявших должную эластичность связках. И даже так его произношение мало чем отличалось от произношения живого человека.
        - Лежи, не шевелись! - приказал я и зашил разрез, на этот раз куда аккуратней прежнего. После этого лёгким выплеском силы очистил перчатки и уселся на кровать.
        Нео механическим движением перевалился на бок, встал на четвереньки, поднялся на ноги.
        - Что дальше? - спросил он после этого.
        Я только плечами пожал.
        - Выполнить это драное задание. Продвинуться в хирургии. Перебраться на восток.
        - Тётя Белла на востоке. Я чувствую это.
        У меня возможная встреча с Изабеллой не вызывала ровным счётом никаких положительных эмоций, но тёмная эльфийка вполне могла оказаться полезной, поэтому просто кивнул и попросил:
        - Помолчи пока. Мне надо подумать.
        Подумать и в самом деле было о чём. Не только о том, что делать дальше, но и как. На проклятие в случае провала задания было плевать - переживу как-нибудь! - но Червь мог в самые сжатые сроки перебросить нас в пункт назначения, и упускать такую возможность было никак нельзя. Добираться в Арнштерн своим ходом - либо нереально дорого, либо долго и опасно. Особенно для некроманта и зомби, лишённого возможности перерождения в случае гибели.
        Нет, следовало приложить все усилия к выполнению поручения Червя! И попутно продумать стратегию собственного развития. По уму требовалось повысить ранг «Магического доспеха» и «Каменной кожи». Это было реально, эти чары не относились к запретной магии Смерти. И воинские искусства. Раз уж они мне теперь доступны, следовало озаботиться их изучением.
        Итак! Подходы к штаб-квартире блюстителей. Развитие магических способностей. Обучение воинским искусствам.
        План? Вполне себе план. Осталось только претворить его в жизнь.
        Я вывел на карте ближайшие лавки, торговавшие магическими трактатами и артефактами, потом добавил к ним представительства Гильдии воинов. Разведкой подходов к порталу решил заняться в последнюю очередь - как ни крути, особых шансов преуспеть в этом не было, и оставалось уповать на то, что удача улыбнётся эльфам.
        Нео мог продержаться на собственных запасах энергии ещё немногим больше трёх часов, и я решил время попусту не терять, благо в шаговой доступности от ночлежки находилось не только отделение Гильдии воинов, но и сразу несколько лавок, торговавших магическими трактатами и артефактами. Слишком уж приметный фламберг брать с собой побоялся, надел кутку, натянул поверх неё плащ, подпоясался и засунул за ремень одолженный у Нео моргенштерн.
        Булаву взял исключительно с целью конспирации: в любом безоружном точно колдуна заподозрят, а оборванец с дубинкой может и жуликом оказаться, и жрецом из числа странствующих проповедников. Да кем угодно на самом деле!
        - Дверь никому не открывай! - пошутил я напоследок, но Нео юмора не понял и кивнул с непроницаемым выражением лица.
        А впрочем - какое ещё выражение может быть у покойника?
        Глава 6
        На улице уже стемнело, и стоило только захлопнуться за мной двери гостиницы, я сделался тенью, одной из многих. Но иллюзий касательно собственной незаметности не питал, отошёл к соседнему дому, постоял там, прислушался. Потом только зашагал к ближайшей лавке.
        Кое-где мрак разгоняли фонари, и хоть не имело особого смысла таиться, я предпочитал обойти освещённые места, срезая путь через проходные дворы и глухие переулки. Впрочем, когда понадобилось перейти через оживлённую улицу, на бег не сорвался, зашагал без всякой спешки. Поймал несколько взглядов, да только не было в них заинтересованности и подозрения, одно только презрение. Ну да, ну да - моя нынешняя одежка по меркам Альтары была очень уж убогой, а уж для заполонивших город высокоуровневых игроков она и вовсе равнялась с нищенскими лохмотьями.
        По этой причине никто не прицепился или просто повезло - не знаю. Не прицепились и ладно, а вообще шум близких схваток слышал не раз и не два. Если эту ораву не перекинут на фронт в ближайшие день-два, они от города камня на камне не оставят. Слишком много пассионариев в одном месте собралось.
        Как бы то ни было, до магической лавки добраться получилось без приключений, а там я едва ли не впервые в Альтаре столкнулся с частной охраной. По обеим сторонам от крыльца замерли две грубо-отёсанные статуи; когда проходил между ними, левая повернула голову и предупредила:
        - Не шали!
        От удивления я только и смог, что кивнуть. Зашёл внутрь и будто в библиотеку попал. Сплошь книжные полки с толстенными фолиантами и витрины с ветхими свитками. Хватало и артефактов, но их выставляли в следующем зале, только заглянул туда мельком, проходить не стал.
        - Чем могу помочь? - обворожительно улыбнулась продавщица - кукольной внешности дриада или фея. Огромные зелёные глаза, пшеничные волосы, стройная талия, длинные ноги, высокая грудь. Туника с глубоким вырезом всего этого великолепия нисколько не скрывала, скорее уж наоборот - лишь подчёркивала.
        Как ни странно, затрапезный вид покупателя продавщицу не смутил, ожидала моего ответа она с искренним интересом. Даже стало немного неловко. И совсем уж невероятным оказалось желание набрать побольше всего, лишь бы только произвести благоприятное впечатление на зеленоглазую красотку.
        - Хм… - Я прочистил рот, переборол неуверенность и сказал: - Интересует «Магический доспех» девятого ранга…
        - И? - приободрила меня улыбкой продавщица.
        - И… сколько он стоит?
        Искреннее расположение в глазах девушки сменилось холодным расчётом, словно на меня глянул кто-то много старше и умнее.
        - Двадцать золотых крон, - объявила продавщица. - Что-то ещё?
        Мне удалось сохранить невозмутимое выражение лица, пусть это и было непросто. В своё время «Каменную кожу» изучил всего-навсего за десять серебряных крон, и на двадцатикратное удорожание заклинаний девятого ранга никак не рассчитывал.
        - А если брать несколько, скидку сделаете? - закинул я удочку.
        - Молодой человек! - с некоторым даже возмущением выдала красотка. - Не на рынке, не торгуйтесь! Нужна скидка, обратитесь в соответствующую школу и вам её сделают после того, как убьёте несколько дней на выполнение задания наставника! В нашем заведении вы платите в том числе и за срочность!
        Тут мне крыть оказалось нечем, и я спросил:
        - «Каменная кожа» девятого ранга сколько стоит? Тоже двадцать марок?
        - Тридцать.
        Ответ нисколько не порадовал, но никак раздражения я выказывать не стал, лишь уточнил:
        - И почему же такая разница?
        Красотка закатила глаза и с откровенной неохотой пояснила:
        - «Магический доспех» - универсальное заклинание, «Каменная кожа» - стихийное, оно и само по себе более редкое и адаптировать пришлось.
        Тут распахнулась дверь, и в лавку прошёл высоченный воин в чешуйчатой броне. Он огляделся, затем посторонился и позволил двум гномам-ботам занести внутрь железный денежный ящик.
        - Опаздываете! - поджала пухлые губки продавщица.
        Инкассатор снял с головы шлем и с невозмутимым видом облокотился на прилавок.
        - На улицах невесть что творится, сдвоенными отрядами ездим.
        - Это не повод опаздывать! - отрезала красотка, отперла кассу и выжидающе посмотрела на меня. - Ну?
        - Возьму «Магический доспех», - решил я и начал выставлять перед собой в два столбика золотые марки. - Никакого дополнительного обучения не понадобится, ведь так?
        - Главное, чтобы интеллекта хватило, - ответила продавщица и спросила у инкассатора: - Не знаешь, когда это всё закончится?
        - Завтра к вечеру уже в обычном режиме работать планируем, - поведал тот. - Но это если никого из наших второй волной не забросят.
        - А могут?
        Воин неопределённо пожал плечами, не став распространяться на сей счёт, тогда красотка приняла деньги и попросила немного подождать. Она сдала наличность, после этого подошла к одной из полок, вытащила тоненькую книжицу и протянула мне.
        - Вот!
        Я принял покупку и вопросительно посмотрел на девушку.
        - Могу я?..
        Та кивнула и разом потеряла ко мне всякий интерес, ушла за прилавок. Я этому обстоятельству особо не расстроился, открыл книгу и с облегчением обнаружил, что способен воспринять написанное там, не возникло нужды извращаться, как это было в случае с изучением «Каменной кожи». Просто открыл, посмотрел, запомнил. Ну и одно из свободных очков навыков потратил, не без этого.
        МАГИЧЕСКИЙ ДОСПЕХ, 9 РАНГ
        БРОНЯ: 137
        РАСХОД ЭНЕРГИИ: 86
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 103 СЕКУНДЫ
        Не могу сказать, будто вызванные повышением ранга изменения меня всецело устроили, расход энергии так и вовсе заметно увеличился, зато теперь появлялась возможность хоть что-то противопоставить магическим атакам. А «Каменную кожу» приобрету как-нибудь в другой раз. Или попробую с наставниками школы Земли столковаться. Пока же постараюсь в ближний бой не вступать.
        Знаю! Знаю! Зарекалась свинья в грязь лезть! Но я постараюсь. Точно-точно.
        Я попрощался с красоткой-продавщицей, вышел на улицу, спешно сбежал с освещённого крыльца и отошёл к мрачному переулку. Огляделся - и снова кругом никого. Тогда двинулся к Гильдии воинов и обнаружил в итоге, что вместо этой организации в особняке неподалёку располагается Союз наёмников «Белый орёл». По крайней мере, так гласила вывеска на фасаде.
        Это обстоятельство заставило немного поколебаться, но в итоге я всё же прошёл через арку во двор, откуда доносился лязг металла о металл. Тут уже никаких манекенов не было и в помине, бойцы под присмотром инструкторов рубили друг друга в полный рост. Дежурный лекарь штаны на лавочке отнюдь не просиживал, то и дело срывался с места и оперативно подлечивал своих подопечных.
        Пожалуй, я бы предпочёл поучиться его искусству, но преуспеть в целительстве мне точно не светило, не стал даже забивать себе этим голову, сразу направился к свободному наставнику.
        Это оказалось широкоплечее и мускулистое… нечто с мелкой, отливавшей синим блеском чешуёй. При этом бесполое лицо определённо принадлежало гуманоидной расе, сходства с Пиявкой/Червём не просматривалось ни малейшего.
        Я никак не выказал своего удивления, подошёл и сообщил о желании продвинуться в изучении боевых искусств. Инструктор взглянул - взглянуло?! - в ответ без всякого интереса и небрежным движением переправил мне целый ворох заданий.
        - Выполнишь хоть что-нибудь - приходи.
        Мне тратить время на блуждания по катакомбам нисколько не хотелось, и я многозначительно спросил:
        - А договориться за наличный расчёт - никак?
        - Никак! - отрезал наставник, потом вздохнул и пояснил: - В Отстойнике задание не закрыл? Не закрыл. Вот и отрабатывай!
        - Подождите-подождите! Там же была Академия воинских искусств, а не ваш союз!
        - У нас соглашение о взаимозачёте заданий.
        Я спорить и настаивать на своём не стал, ругнулся мысленно, да и отправился восвояси несолоно хлебавши. Встал в арке, мельком просмотрел полученные задания и покачал головой. Для выполнения любого из поручений синекожего наставника требовалось спуститься как минимум на пятый ярус катакомб и не просто спуститься и тут же убежать наверх, но ещё и порубить некоторое количество тамошних обитателей. В одиночку - чистое самоубийство. Имелась возможность присоединиться к рейду - думаю, к этому новичков и подталкивали, - я же решил себе голову этой ерундой пока что не забивать и двинулся в обратный путь.
        Прошёлся тихими спокойными закоулками до оживлённой улицы, перебежал через неё, встал на противоположном тротуаре и задумался, стоит ли возвращаться в гостиницу. Ночь только-только начиналась, терять пять или шесть часов на бессмысленное торчание в ночлежке было по меньшей мере скучно. И не слишком-то и разумно. Часики тикали, время утекало сквозь пальцы. И речь шла отнюдь не только лишь о задании Червя…
        Успею ещё на форумах в поисках оптимальной стратегии прокачки поводыря мёртвых порыться!
        Так что я в итоге подумал-подумал, да и зашагал по направлению к центру. По улице то и дело проносились верховые и катили телеги и кареты, а полуночников-прохожих было и того больше. Изредка на глаза попадались патрули блюстителей, но стражей порядка мало интересовали одиночки, куда больше их занимали шумные компании игроков, которые кучковались у входов в питейные заведения, задирали друг друга и время от времени переходили от словесных оскорблений к выяснению отношений в ожесточённых стычках.
        Петлять глухими переулками я больше не рисковал, поскольку запросто мог стать учебным пособием для шайки начинающих жуликов, просто старался расходиться с блюстителями в местах потемнее, благо фонари горели даже не через раз, а куда реже. Слишком уж удачной мишенью они оказались для скучающих магов и лучников.
        Но вот это нежелание мозолить стражам порядка глаза меня и подвело. Нет, никого не насторожило стремление поскорее миновать очередной фонарь, просто не успел вовремя покинуть густую тень. И в голову не пришло даже, что такое поведение может выйти боком.
        Навстречу неспешно катила карета, внешним видом напоминавшая инкассаторскую, над плечом кучера покачивался кидавший на дорогу жёлтые отблески фонарь. Я машинально отвернулся и прибавил шаг, лишь самым краешком глаза заметил серебристый отсвет, будто бы трепетавшее за стеклом пламя сделалось белым. Ровно как мёртвый огонь некромантов!
        Мысль эта заставила обернуться. Фонарь ещё раз минул белым и вновь загорелся тёплым жёлтым сиянием, но от возницы его странное поведение не укрылось, и сидевший на козлах эльф натянул вожжи, заставляя лошадей остановиться.
        - Тпру!
        О, чёрт! Фонарь точно был непростым, белым огнём он загорелся из-за близости некроманта! Моей близости. И я медлить не стал, пригнулся и ринулся прочь.
        Сзади донёсся стук распахнувшихся дверок, и кто-то истошно заорал:
        - Стоять!
        Но какое там! Я лишь ускорился и юркнул в первый попавшийся проход между домами. Тут же в угол особняка угодил ярко-зелёный сгусток заклинания, и по каменной кладке стремительно расползлись зеленью колючие побеги терновника.
        Да ну на фиг! Ещё и друид!
        Послышался дробный топот ног, но фора позволила свернуть раз и другой, затеряться в проходных дворах. Где-то позади в небо взмыл сгусток пламени, и тут же со всех сторон засверкали ответные сигналы. Охота началась!
        Паника придала сил, и я ускорился, но чем паниковать стоило бы думать, куда бегу. А забежал я в небольшой двор-колодец, выход из которого был ровно один - тот, что остался за спиной. Развернулся, а в арке мелькнул приземистый силуэт. Чёрный, быстрый, хищный. Пантера!
        Питомец друида вполне мог задержать меня до подхода преследователей, и я швырнул в него взрывной череп. Пусть и не попал, зато заставил метнуться в сторону, выгадал немного времени и бросил силы на создание мёртвых крыльев. На этот раз их рост сопровождался уже не столь неприятными ощущениями, но и так передёрнуло с ног до головы, едва не позволил развеяться заклинанию, не доведя его до конца.
        Пантера метнулась в атаку чёрной молнией - и опоздала! За миг до того я судорожным рывком оторвался от земли. Страшенные когти едва не зацепили ногу, а потом гигантская кошка упала вниз, а я взмыл к небесам. Ну - не к небесам, конечно, чуть ниже. Резкий взлёт на крышу дома выжег едва ли не половину выносливости, да ещё из-за отсутствия опыта и по причине невеликой ловкости меня швырнуло вперёд, и я едва не перемахнул через конёк кровли, лишь в последний момент успел ухватиться за печную трубу.
        В питомцах у друида вполне мог оказаться ещё и кто-нибудь пернатый, я выдохнул короткий призыв мёртвого ворона и лишь после этого сбежал по скату и прыгнул вниз. Сопротивление воздуха едва не вывернуло крылья, но всё же планирование оказалось делом несравненно более лёгким, нежели взлёт. Справился!
        Стоило только ногам коснуться мостовой, я развеял чары и по инерции пробежал ещё с десяток шагов, потом юркнул в подворотню и рванул прочь. И сразу сорвался с печной трубы фамильяр. Ворон в пару взмахов крыльев нагнал отправленную за мной в погоню пичугу и прямо в полёте прикончил ту одним-единственным ударом клюва.
        Вроде ушёл…
        Сколько ни петлял по тёмным глухим переулкам, высматривая возможную слежку, так ничего в итоге и не заметил. И круживший надо мной мёртвый ворон преследователей тоже не углядел. Никакой суеты, беготни, пикетов и перегороженных улиц. Это и насторожило, это и заставило отказаться от немедленного возвращения в ночлежку.
        Я дворами вернулся к оживлённой улице, уселся на одну из лавочек и смежил веки, полностью переключившись на управление фамильяром. Направил того к месту недавней схватки и почти сразу углядел целеустремлённо шагавшую по тёмной улочке компанию игроков; у первого с поводка рвалась ищейка.
        Вот зараза! И что теперь делать? Прятаться в катакомбах? Так там ещё быстрее отыщут!
        Вспомнился совет Авеля не игнорировать столь ценный источник информации как игровые форумы, я открыл систему и с немалым для себя облегчением узнал, что нюх у собак отнюдь не абсолютен, в их программный модуль внесены ограничения, характерные и для реальных ищеек.
        Так что я оставил ворона приглядывать за преследователями, а сам дождался маршрутной повозки, которые не прекращали своё непрерывное курсирование даже ночью, и покатил прочь. Пока ехал, поискал сведения о странном фонаре, из-за которого и начался весь этот сыр-бор. Просто немало озадачил тот факт, что блюстители в Отстойнике приставали с расспросами, а не светили новичкам в лицо волшебной лампой.
        Ответ оказался прост: подобные фонари требовалось заправлять дорогущим магическим эликсиром, а работали они только в ночное время суток, да к тому же ещё едва ли не в полной темноте. Не таился бы я в тени, стоял на освещённом месте, ничего бы и не случилось.
        Тут преследователи добрались до места, где меня подобрала повозка, и пёс начал рыскать из стороны в сторону, потерял след. Я спрыгнул на мостовую и двинулся в ночлежку окружным путём. Отыгрывать некроманта-диверсанта было крайне увлекательно, только очень уж нервно.
        На этот раз добраться удалось без приключений, дверь отпер Нео.
        - Всё хорошо, дядя Джон? - спросил он своим незнакомым скрипучим голосом.
        - Более-менее, - ответил я с тяжким вздохом.
        Нео запер за мной и уточнил:
        - Мы долго ещё здесь пробудем? В этом городе?
        - Самое большее пять дней. А что такое?
        - Тётя Белла просила не медлить.
        - Общался с ней?
        Мой мёртвый компаньон пожал плечами и пояснил:
        - Не сейчас. В прошлом… В прошлой жизни.
        Я кивнул и прямо в одежде завалился на кровать. Закрыл глаза и предупредил Нео:
        - Немного посплю. Если вернутся эльфы, - впусти.
        Эльфы не вернулись, да оно и немудрено - проснулся я ещё до рассвета. Жаль, конечно, что им не улыбнулась удача, но ничего не попишешь: на столь благоприятное для нас развитие событий особой надежды не было изначально.
        Решив прояснить ситуацию, я отправил сообщение Каину, и тот почти сразу ответил, что бесов на седьмом ярусе необычайно мало, игроков тоже почти нет, поэтому они возвращаться в номер не станут и продолжат поиски. На том и распрощались.
        Нео по своему обыкновению сидел на подоконнике и отрешённо пялился в зазор меж едва приоткрытыми ставнями. Смерть подействовала на него определённо не лучшим образом, выглядел он непривычно угнетённым. С учётом того, что мы были крепко-накрепко повязаны, имело смысл немного его растормошить, но лишь махнул рукой. Не до того.
        Я никак не мог решить - стоит ли выходить на улицу или это сопряжено с неоправданным риском. С одной стороны, рассмотреть меня во вчерашних потёмках точно никто не успел, с другой - могу влипнуть в совершенно ненужные неприятности.
        И что предпочесть? Уютную безопасность или неплохие шансы раздвинуть границы собственных возможностей?
        В реальном мире я избрал первый путь и ничуть об этом не жалел, пусть попытка спрятаться от неприятностей в итоге и провалилась. Но там на кону стояла моя жизнь, да и не приходилось особо ни в чём себя ограничивать. А тут - сижу, словно арестант в четырёх стенах! И ведь ничем особо не рискую на самом деле - ну разоблачат, ну убьют. Лишусь опыта, так наверстаю ещё. А вот упущенные возможности могут сгореть безвозвратно.
        Безвозвратно? В игре?!
        Самому от столь пафосных размышлений стало смешно, но смеяться не хотелось. Впору было плакать. Угораздило же в такую авантюру влезть…
        Оставаться взаперти стало невмоготу, я решительно поднялся с кровати и попросил Нео:
        - Используй молитву.
        Мёртвый компаньон выполнил распоряжение, разом вытянув из меня львиную долю магической энергии. Я поморщился из-за неприятного онемения, подступил к двери и сказал:
        - Закрой за мной.
        - Хорошо, дядя Джон, - бесстрастно отозвался Нео.
        Если поначалу меня коробило от несоответствия поведения Нео, его жестов и моторики новой внешности, то чем дальше, тем больше он походил на банального неупокоенного, словно мёртвая телесная оболочка начала превалировать и задавать модель поведения. Наверное, так оно и было: программный фильтр запросто мог отсекать всё не вписывающееся в концепцию цепного зомби.
        Это грозило стать проблемой - а ну как окончательно отупеет?! - вот превентивным устранением этой проблемы я и собирался заняться. Нужно было срочно расширить доступный Нео функционал и вывести его из навязываемой системой роли.
        Каким образом? Начать я решил с посещения городского госпиталя. Просто показалось вполне логичным предложить свои услуги этому почтенному заведению в качестве интерна или волонтёра и улучшить познания в анатомии и хирургии.
        Ну да, ну да - покоя не давало сердце вампира. Если получится пересадить его Нео…
        Впрочем, пустыми мечтаниями я себе голову забивать не стал и бдительности не терял, держался подальше от заполонивших улочки города игроков и обходил их скопления на площадях и перекрёстках. Приходилось внимательно поглядывать по сторонам, потому и приметил на одной из тумб изображение мрачного типа в длинном кожаном плаще, широкополой шляпе с острым верхом и маске чумного доктора.
        О, как! В розыск объявили! Ещё и награду назначили - не бог весть какую, но всё же…
        ПОЛУЧЕНО ДОСТИЖЕНИЕ: «ЖИВЫМ ИЛИ МЁРТВЫМ»
        ПРИ ДЕМОНСТРАЦИИ: +5 РЕПУТАЦИИ В СРЕДЕ ПРЕСТУПНИКОВ
        ПРИ РАЗОБЛАЧЕНИИ: -10 РЕПУТАЦИЯ У СТРАЖИ
        Я подошёл ближе, и моя улыбка мигом увяла. Нет, награда за голову вовсе не поразила воображение своим размером, за шайку проникших в город демонологов сулили золота на порядок больше, дело оказалось совсем в другом. Просто, несмотря на схематичное изображение и куцее описание, я вдруг понял, что при встрече непременно узнал бы себя. Однозначно узнал бы! А значит, непременно опознают все игроки с мало-мальски развитым восприятием. Условности игровой механики, чтоб их! Только выйду на улицу в старом наряде - и сразу потащат на плаху!
        Я немного поглазел на портреты демонологов, потом сплюнул под ноги и продолжил свой путь. Хоть ничего особо страшного и не случилось, настроение оказалось испорчено дальше некуда, не особо его исправил даже тот факт, что в госпитале меня встретили с распростёртыми объятиями.
        Полагаю, в другое время недоучку не пустили бы и на порог, сейчас же персонал оказался не готов к наплыву пациентов, даже несмотря на содействие добровольных помощников. Игроки, пусть и светлые, оставались игроками - не мериться силушкой богатырской они попросту не могли. Здешняя локация была рассчитана на далеко не столь прокачанных бойцов и системные ограничения не давали генерировать действительно опасные для этих громил подземелья, в городских катакомбах им было попросту неинтересно, вот и вспыхивали тут и там стычки, а дуэли и вовсе стали делом обычным. Доставалось и неигровым персонажам.
        И всё бы ничего, да только целители были в игре далеко не самым популярным классом, а зелья исцеления и жреческая магия зачастую могли восполнить здоровье, но не снять последствия серьёзного увечья или приживить отрубленную конечность. А действительно мощные свитки, заготовленные для войны с тёмными, игроки пускать в ход не спешили, предпочитая обратиться за помощью в госпиталь.
        Увы, тратить время на обучение очередного волонтёра никто не стал, как не зашло и речи об оплате услуг, дежурный врач оценил навыки и отправил в хирургическое отделение, а там мне выдали кожаный фартук, перчатки, щипцы, скальпель и велели вырезать из тел раненых зачарованные и проклятые наконечники стрел.
        Игроки - светлые или тёмные - неважно! - в пылу схватки пускали в ход весь свой арсенал, мало беспокоясь о возможных последствиях. Это всё не по-настоящему, ведь так?
        Ассистировал мне жрец, он поддерживал в раненых жизнь во время хирургического вмешательства и залечивал раны, сразу после извлечения из них наконечников. Это позволяло действовать почти без оглядки на возможную гибель пациента, и очень скоро я втянулся в процесс и стал работать буквально на автомате. Попадались, разумеется, и особо запущенные случаи, когда приходилось проявить изобретательность и нетрадиционный подход, но тут обычно на помощь приходил заведующий отделением. Да и раненые шли не сплошным потоком; моё включение в работу позволило разгрузить приёмный покой, и пациентов раскидывали между разными хирургами, появилось время перевести дух.
        К тому времени, когда на улице зазвенели колокола, я успел получить достижение «Волонтёр» и прибавить девять процентов к навыку хирургии; знание анатомии подросло куда скромнее - всего на три процента. А ещё за каждые две бесплатные операции списалось по одному пункту грехов.
        - Всё, баста! - объявил заведующий отделением. - Волонтёры свободны, у резидентов обеденный перерыв!
        Я оттёр руки от крови в бадье с водой и спросил:
        - А что случилось-то?
        - Рейд в спорные земли начался, - пояснил мой напарник-жрец. - Портал запустили, все горячие головы из города уйдут, теперь спокойней будет.
        Я понятливо кивнул и покинул палату, на ходу оттирая кожаный фартук, который придавал мне столь деловитый и солидный вид, что решил его не сдавать. Другие волонтёры тоже начали расходиться. Высокоуровневых игроков среди них не было, и на войну никто не торопился, большинство задержалось во дворе госпиталя обсудить планы по дальнейшей прокачке.
        Насколько понял из разговоров, участие в подобных мероприятиях было самым быстрым способом подтянуть врачебные навыки, и я немного даже пожалел, что заглянул в госпиталь так поздно, но тут уж ничего было не поделать - поезд ушёл.
        Я разочарованно выругался и двинулся на выход. Тогда-то за спиной и кинули клич:
        - Нужны хирурги с продвинутым потрошением для рейда в катакомбы!
        Глава 7
        Хирурги понадобились высоченному воину с непропорционально-длинными руками. Сходу определить его уровень не получилось, но, судя по доспехам и оружию, вербовщик продвинулся в своём развитии заметно дальше всех моих коллег. Немудрено, что на клич отозвались не только волонтёры, но и кое-кто из резидентов.
        - Рейд на десятый ярус! - объявил вербовщик, предвосхищая расспросы, и большая часть окруживших его целителей с недовольным ворчанием начала расходиться.
        И я исключением вовсе не был. Десятый ярус? На фиг, на фиг! Там монстры на тридцать пятый уровень рассчитаны. Сожрут!
        - Наша группа пятьдесят плюс! - поспешно крикнул воин. - Безопасность гарантируем, от вас только потрошение трофеев!
        Немедленно наметилось обратное движение, но вернулись к вербовщику далеко не все. Самые благоразумные предпочли не рисковать.
        - Оплата сдельная без доли в опыте!
        Озвученное условие заставило отсеяться ещё с полдюжины хирургов, а последний из оставшихся резидентов спросил:
        - И какая оплата?
        - Золотая марка с туши!
        Резидент сплюнул под ноги и ушёл, за ним последовали и некоторые из волонтёров. Претендентов оказалось не больше десятка и стало ещё меньше, когда вербовщик добавил:
        - Работа с живым материалом! Нужны вивисекторы!
        В итоге нас осталось четверо, и то самый опытный по виду явственно колебался.
        - Зачем это вам? - спросил хмурый беловолосый эльф, не спеша принимать предложенные условия.
        - Запасаемся алхимическими реагентами перед войной. Всех дел на два часа - как раз наша очередь к порталу подойдёт!
        - Идёт! - махнул тогда рукой эльф. - Записывай меня!
        Вербовщик оценил уровень навыков и кивнул.
        - Подходишь!
        Кандидатуры двух других хирургов его тоже устроили, а вот насчёт меня возникли определённые сомнения. Разделка тел в тридцать девять процентов от максимального значения показалась слишком низкой.
        - Не потянешь, - покачал он головой.
        Отказ откровенно разочаровал. Пусть в деньгах я и не испытывал особой нужды, но рассчитывал одним выстрелом убить сразу двух зайцев: подтянуть познания в анатомии и закрыть полученное от инструктора воинских искусств задание. Одним из выданных тем поручений было участие в рейде на нижние уровни катакомб.
        Так что я сразу сдаваться не стал и сделал доступным для собеседника своё достижение «Вивисектор». Это заставило вербовщика задуматься.
        - Чёрт с тобой, на подхвате будешь! - махнул он рукой и предупредил: - Но на полставки! Идёт?
        «НОЧНЫЕ АЛЬБИНОСЫ» ПРЕДЛАГАЮТ КОНТРАКТ.
        [ПРИНЯТЬ/ОТКЛОНИТЬ]
        Я наскоро просмотрел условия и вычеркнул штраф за досрочное расторжение; отредактированная редакция соглашения вербовщика устроила, и мы ударили по рукам.
        - Давайте за мной! - махнул он нам после этого и зашагал к выходу со двора.
        Далеко по запруженным игроками улицам идти не пришлось. Лишь пробрались через двигавшийся к центральной площади поток людей и нелюдей, прошли насквозь опустевший квартал и свернули в арку. Там нас уже дожидался отряд в два десятка голов. Больше всего среди Ночных альбиносов оказалось бойцов. Те были представлены троицей «танков» в полных латах, четвёркой далеко не столь тяжелобронированных воинов со щитами и длинными мечами и парой копейщиков в лёгких доспехах. Компанию им составляли несколько лучников-дроу, жрецов разных конфессий и колдунов, а ещё - шаман.
        Он в этой ватаге и верховодил, хоть и был чистокровным орком, даже не полукровкой.
        - Выдвигаемся! - объявил заклинатель духов, и тут же пространство прорезал прямоугольник магического портала.
        Вслед за остальными я подошёл к переходу и обнаружил за ним самые обычные ступени, словно бы вырубленные из чёрного камня, который упруго пружинил под ногами. Мы спускались, спускались и спускались по какому-то наклонному тоннелю, а потом просто очутились в подземных чертогах с терявшимся во тьме потолком.
        Тут-то нас и придавило чужой волей. Я с хирургами попросту обратился соляным столбом, да и движения простых бойцов предельно замедлились, словно им приходилось проталкивать себя через толщу воды. Спасли жрецы. Из них словно выплеснулась сияющая аура, обратилась тёплым мерцанием защитного купола. Я вновь ощутил контроль над собственным телом, но, прежде чем успел хоть что-то предпринять, во все стороны полетели огненные шары, ударили ослепительные лучи, заскользили жгуты смертоносной магической энергии.
        Сказались слаженные действия и превосходство в уровнях, затянувший стены подземелья мрак оказался выжжен без следа - даже не удалось понять, что же такое нас атаковало. Затем бойцы разбились на тройки и поспешили на зачистку чертогов, колдуны и стрелки поддержали их, а жрецы лишь укрепили защитный периметр и никуда уходить не стали. Как и шаман.
        - Живыми! - напомнил он, потрясая посохом, на конце которого скалился череп с завитками рогов; точно не бараний.
        Этим самым посохом предводитель отряда начертил на полу изрядных размеров пентакль, и очень скоро ловчие приволокли туда первую добычу. Нечто извивалось и брыкалось, беспрестанно меняя форму - моего восприятия попросту недоставало, чтобы толком разглядеть эту тварь! - но внутри пентакля демон враз замедлился, а когда шаман приложил его посохом, обмяк окончательно.
        Вербовщик мигом скомандовал:
        - Сердце и печень! Быстро! - А когда никто не сдвинулся с места, ткнул пальцами сначала в одного хирурга, затем в другого. - Ты! И ты! Исполняйте! - После он уставился на меня и предупредил: - Будешь помогать остальным! Понял?
        Я кивнул и принялся наблюдать за тем, как потрошит обездвиженную тварь парочка моих коллег. Истекавшие тьмой и чёрной кровью демонические органы они передали шаману, тот после мимолётного осмотра упрятал трофеи в усиленный железными полосами и магическими рунами сундучок и кивнул.
        - Порядок!
        А вот притащенное пару минут спустя бойцами паукообразное порождение преисподней он забраковал, сказав лишь одно слово:
        - Мусор!
        Тварь тут же спалили, и ловчие вновь убежали во тьму. Так и пошло дальше: одна из команд сдерживала натиск местных обитателей, бойцы двух других поочерёдно таскали нам обездвиженных заклинаниями пленников и фиксировали их, пока проходила вивисекция. На мою долю оставалась чёрная работа - вспороть брюхо, освежевать, отрубить заинтересовавшую шамана конечность или вырезать когти, выбить клыки. Зловоние от демонических внутренностей шибало такое, что слезились глаза, едкая кровь шипела и пенилась на каменном полу; тут-то и порадовался сворованному кожаному переднику - без него пришлось бы несладко. Самые ценные органы извлекали куда более опытные коллеги, но даже так потрошение ещё живых демонов, много превосходящих меня уровнями, приводило к ускоренному росту анатомических познаний и навыка разделки тел. А вот опыт не капал вовсе - бойцы добивали пленников самостоятельно.
        Но зато никто не возражал, если кто-то из хирургов оставлял себе отбракованные органы. А я так и вовсе пользовался краткими передышками и вырезал ненужные работодателям части демонических тел. Ничего особо ценного, надо понимать, мне не доставалось, но в хозяйстве точно лишним не будет.
        И всё бы ничего, но постепенно бойцы начали выдыхаться. То ли вербовщик приврал относительно их крутизны, то ли просто изначально был задан слишком высокий темп. А, возможно, нижний ярус катакомб предназначался для более многочисленных компаний игроков - я прекрасно помнил, какая орава стояла в очереди к подъёмнику несколько дней назад.
        Как бы то ни было, стали появляться раненые, и жрецы сначала отвлеклись от поддержания охранного периметра на лечение, а потом и вовсе убежали в тёмные коридоры, предоставив нас заботам шамана и вербовщика. Первый отбивал редкие атаки невесть откуда возникавших чернильных пятен тьмы, второй выволакивал из пентакля уже выпотрошенные тела.
        А обездвиженных демонов всё таскали, таскали и таскали, не оставляя хирургам ни минуты на отдых; впору было порадоваться своему «привилегированному» положению ассистента. Ничем хорошим закончиться такая спешка не могла, ничем хорошим она и не закончилась. К этому времени мы начали работать двойками: я готовил тела для своего напарника и точно так же распределила обязанности вторая пара хирургов. Но они периодически менялись ролями, и кто там накосячил, я уже не понял. Просто отметил краем глаза, что тело вскрытого демона вдруг задёргалось и начало раздуваться, и чисто машинально среагировал на окрик:
        - Берегись!
        Бездумно накинул на себя магический доспех, а миг спустя - хлопнуло!
        Как видно, уставший хирург проткнул внутреннее вместилище яда, и брызги отравленной жижи, жёгшей почище концентрированной кислоты, разметало по всем чертогам.
        Неудачник погиб на месте, его напарника ошпарило, да ещё он хватанул отравленного пара и повалился на пол, но хоть не умер. Я стоял поодаль и даже так выплеск снёс половину прочности магического доспеха. О-хо-хо… Находился бы вплотную - не спас бы и он…
        - Кретин! - в сердцах выругался шаман и потребовал от меня с напарником: - Да помогите же ему!
        - Я в порядке! - отозвался хирург, повертел из стороны в сторону обожжённым лицом и признался: - Только не вижу ни черта!
        - Закрой его контракт! - приказал шаман вербовщику и вновь прикрикнул на нас: - Чего стоите?! Время - деньги!
        - Осторожней с желчными пузырями, - предупредил мой «первый номер». - Я видел, ты вырезал несколько штук.
        - Понял, - кивнул я. - Буду…
        Вербовщик довёл нашего потерявшего зрение коллегу до портала, и дальше нам пришлось вкалывать уже вдвоём. Теперь я не ассистировал, а потрошил добычу самостоятельно. Попытался даже выторговать себе по этому поводу полную ставку, но вербовщик подвёл фигу к носу, попеняв на недостаточно качественную работу, которая снижала эффективность ингредиентов. Ну а я на рожон не полез - очень уж ощутимо росли навыки; за столь ускоренную прокачку впору было приплачивать самому. Опять же кое-какие органы получалось придерживать для собственных нужд.
        Вот только всё хорошее когда-нибудь заканчивается, не стал исключением и этот рейд. Постепенно шум схватки стал приближаться и начали доноситься отголоски ментальных атак местных обитателей, появились раненые, которым жрецы помочь уже не могли. Если с проклятиями, обычными укусами и рваными ранами они худо-бедно справлялись, то отравления и кровотечения ставили их в тупик.
        Мне всё чаще приходилось отвлекаться от разделки добычи на оказание неотложной помощи бойцам, а минут за десять до запланированного окончания рейда отряд и вовсе ретировался в портал. Очень уж яростно наседали со всех сторон демоны, а маги окончательно вымотались, их организмы попросту отказывались воспринимать восстанавливающие зелья. Да оно и немудрено…
        Вернулись мы во всё тот же дворик, из которого и отправились в катакомбы. Там все сразу рванули к фонтану, принялись умываться и отфыркиваться, кто-то даже заявил:
        - После такого рейда сутки отдыхать надо!
        - В очереди к порталу отдохнёшь! - отрезал шаман и приказал вербовщику: - Рассчитайся с ними!
        Тот споро отсчитал монеты второму хирургу и уставился на меня, беззвучно шевеля губами. Оценка моего вклада оказалась не из простых, лишь пару минут спустя я оказался одарён тридцатью пятью золотыми марками. Куча денег, если разобраться, но почему-то казалось, что заработал больше. Ладно хоть ещё порадовало системное оповещение.
        ЗАДАНИЕ «РЕЙД В КАТАКОМБЫ» ВЫПОЛНЕНО!
        ОПЫТ: +300
        Пусть опыта отмерили сущие крохи, зато успешное завершение задания открыло доступ к обучению в гильдии наёмников, и вступать в бессмысленные препирательства с вербовщиком я не стал, молча ссыпал монеты в кошель и потопал прочь. Толком даже не очистил кожаный фартук от брызг демонической крови. Решил не терять время попусту. Да и вид так куда более внушительный, если уж на то пошло: не всякий блюститель подойти решится, в том числе по причине элементарной брезгливости.
        На ходу открыл окно со статистикой и удовлетворённо кивнул; подросли мои медицинские познания более чем существенно.
        АНАТОМИЯ: 50 %
        РАЗДЕЛКА ТЕЛ: 52 %
        ХИРУРГИЯ: 48 %
        Ещё немного подтяну хирургию и можно будет попробовать пересадить Нео сердце вампира. Или не стоит так не рисковать?
        Я немного поломал голову на этот счёт и решил раньше времени её всякой ерундой не забивать. Вот подтяну хирургию - тогда и видно будет.
        До ночлежки добрался без приключений, а там только-только перевёл дух, как выскочило сообщение:
        НАШЛИ!
        И тут же прямо посреди комнаты вдруг возник прямоугольник призрачной двери и выскочивший из неё Каин махнул рукой.
        - Ходу!
        - Уже поднялись в подвал? - уточнил я, спешно натягивая кожаный плащ. Потом нахлобучил на голову шляпу, надел маску чумного доктора, водрузил на плечо фламберг и ощутил себя куда уверенней, нежели до того. Будто разом все страхи и сомнения мокрой тряпкой из головы стёрли.
        - В подвал? Не, без тебя не полезли, - мотнул головой Каин. - Давай короче! Авель ждёт.
        - То есть из подвала нам придётся бежать обратно на седьмой ярус катакомб?
        - Джон, не тупи! Мы же два свитка купили! Два! - замахал руками маг крови. - Если сделаем работу тихо, тратить второй свиток не придётся. А прижмёт - прямо оттуда портал откроем.
        - Не выследят нас?
        - Второй переход одноразовый. Да идём уже!
        Я повернулся к Нео и попросил:
        - Карауль комнату. Если начнут ломиться, уходи в портал.
        Мёртвый компаньон молча кивнул. В присутствии эльфов он обычно не открывал рта, предпочитая изображать из себя стандартного зомби. Ну может - не совсем стандартного, а чуть сообразительней обычного.
        Каин только фыркнул и первым шагнул в портал, я испытывать терпение подельников не стал и последовал за ним. Ступил в переход и в тот же миг очутился в небольшом каменном мешке, на полу которого вповалку валялись мёртвые тела. И тела определённо не самые свежие - тут и разложением попахивало, и крови нигде видно не было.
        - Вы чего здесь устроили? - опешил я, выбитый неожиданным зрелищем из колеи.
        - А сам как думаешь? - фыркнул затаившийся у тёмного дверного проёма Авель. - Для тебя материал заранее собрали! Цени!
        Я приблизился к субтильному эльфу, приник к простенку и осторожно выглянул из комнатушки на галерею, тянувшуюся по второму уровню утопавшего во тьме зала. Со сгустившимся внизу мраком не справилось даже вложенное в окуляр заклинание ночного зрения. Если вблизи ещё удавалось хоть что-то разглядеть, то уже в полусотне шагов могли скрываться легионы бесов. Хотя - вряд ли, помимо всего прочего тут было ещё и поразительно тихо.
        - Место безопасное? - шёпотом уточнил я, вернувшись в комнатушку.
        - На этом ярусе демонов почти не осталось, - столь же негромко просветил меня Авель. - И они не возрождаются, уж не знаю почему. Зато игроков мёртвых хватает. Ты, давай, поднимай их. Если что-то не так пойдёт, они нас прикроют.
        Я тяжко вздохнул.
        - Вы хоть представляете, сколько сил на это уйдёт?
        - Джон, не прибедняйся! - подал голос Каин. - Тебе кучу зелий отвалили!
        - И что с того? - фыркнул я в ответ. - Всё в скорость восстановления энергии упирается, на эликсирах я долго не протяну!
        Маги крови переглянулись, и Авель спросил:
        - Самостоятельно как много мертвяков поддерживать сможешь?
        - Самое большее четверых, остальные уже в минус пойдут. Придётся зелья глотать.
        Но субтильного эльфа интересовали подробности, он уточнил:
        - А в цифрах это сколько?
        - На среднего зомби уходит около семидесяти пяти единиц в час. Мне только двести пятьдесят за это время приходит.
        Авель надолго задумался, потом достал нож.
        - Мы тебе ещё триста пятьдесят сможем добавить, за счёт кровной связи. Но это пока замес не начнётся.
        - Пойдёт! - кивнул я, стянул перчатку и позволил эльфу надрезать мне ладонь.
        Больно не было, и сообщения о полученном уроне не выскочило, а вот кровь так и закапала. Авель взрезал собственную руку, потом проделал эту же манипуляцию и с Каином. Падавшие до того на пол капли вдруг закружились в воздухе и сплелись в алую цепочку, связавшую меня с эльфами крепчайшим энергетическим каналом. Хлынула магическая энергия, закружилась голова.
        Не сразу даже удалось взять себя в руки, а когда, наконец, совладал с притоком силы, то терять время попусту не стал и принялся отбирать из стащенных в комнатушку тел наиболее перспективных покойников. Предпочтение отдавал бойцам, поскольку в отличие от Нео тупые мертвецы теряли доступ к своим сверхъестественным способностям и могли только кусать и рвать. В крайнем случае - колоть и рубить.
        Материал достался отнюдь не первосортный, но хоть было из чего выбрать - эльфы определённо переоценили мои невеликие таланты и стащили сюда по меньшей мере два десятка тел. И это было просто здорово: не понадобилось рыскать в поисках необходимых для ритуала создания зомби ингредиентов, всё нашлось прямо здесь. Только и пришлось, что взяться за скальпель.
        Маги крови расположились у входа в каморку, не столько из стремления контролировать подходы, сколько из желания держаться от меня подальше. И я не мог их за это винить: от необходимости выложить восьмиконечную звезду лентами уже подгнивших кишок мне и самому сделалось не по себе.
        Черепа, глаза, отрубленные кисти… Я расставлял фокусирующие предметы и выверял схему никак не меньше получаса. Требовалось всё сделать правильно с первого подхода, при этом хотелось выжать из ритуала все сто процентов эффективности и немного сверх того. Единственное чего не стал делать - так это препарировать мертвецов, на хирургическое вмешательство просто не оставалось времени.
        - Ты долго ещё? - спросил потерявший терпение Авель.
        - Не слишком, - отозвался я. - Скажи лучше, сколько времени понадобится на уничтожение управляющих чар портала?
        Эльф неопределённо пожал узкими плечами.
        - Не уверен, что уместно говорить об уничтожении.
        Мы с Каином насторожились.
        - Это как?
        - Просто внесу в схему несколько изменений, - пояснил Авель. - Не волнуйтесь, много времени это не займёт.
        - Да мы и не волнуемся, - проворчал я, в последний раз оценивая свои приготовления на предмет неточностей и ошибок. Прежде мне ещё не доводилось поднимать несколько зомби за раз, но обрабатывать каждого мертвеца по отдельности сейчас было попросту некогда, и риск запороть слишком сложный ритуал казался вполне оправданным, а, если разобраться, то не таким уж и высоким. Придётся влить прорву энергии и только, всё остальное - дело техники.
        Особое внимание я уделил защитным барьерам; одной лишь преградой не ограничился и завёл силовые нити на выставленные в вершинах звезды черепа. Соорудил некий аналог последовательного соединения аккумуляторов и одновременно предохранителей. Если мертвяки потянут из меня слишком много силы, достаточно будет просто разбить одну из черепушек и тем самым остановить ритуал.
        На первый взгляд, второй и даже третий всё было в полном порядке, но меня не отпускало неприятное чувство неуверенности.
        - Откуда здесь вообще столько покойников? - уточнил я, собираясь с решимостью.
        - Кому-то не повезло, - усмехнулся Каин. - Ты долго ещё? Могут ведь и демоны возродиться…
        - Сейчас уже! Сейчас!
        Я взял в каждую из рук по фиалу с зельем восстановления и начал закачивать магическую энергию в схему, но не напрямую, а опосредованно, накапливая её в черепах. Сначала загорелись призрачным огнём глазницы ближайшего из них, затем аналогичные изменения стали происходить и с соседними. А потом заискрились и все остальные.
        К этому времени я уже полностью выложился, пришлось влить в себя содержимое первого из фиалов, вслед за ним опустошил и второй. Сразу накатил приступ эйфории, но я не потерял сосредоточенности и продолжил наращивать напряжение магии в схеме. Та понемногу просачивалась за пределы звезды, задёргались руки и ноги отбракованных тел, а вот уложенные в лучах покойники остались недвижимы.
        В глазах у меня помутилось, при этом не оставляло впечатление, что нужно ещё немного поднажать. Не хватало самой малости, и я этой «малости» закинуть в ритуал оказался не в состоянии. Пусть и выхлебал третье зелье восстановления, но едва-едва довёл внутренние резервы до половинной наполненности, а ведь ещё требовалось поддерживать своё мёртвое воинство! Сил на это уйдёт немало!
        И я усилием воли оборвал энергетический поток, замкнул схему, перевёл ритуал на завершающую стадию. Почудилось чьё-то недоброе внимание, словно системные боги смерти взвешивали мои шансы на успех, а потом черепа вспыхнули белым пламенем и прогорели в прах. И эта серая пыль втянулась в рот каждого из покойников, наполнила его силой, вернула к жизни. Точнее, к её тошнотворному эрзацу.
        РИТУАЛ СОЗДАНИЯ НЕЖИТИ ЗАВЕРШЁН УСПЕШНО!
        ПОТРАЧЕНО ЭНЕРГИИ: 555
        СОЗДАНО ЗОМБИ: 8
        РАСХОД ЭНЕРГИИ НА ПОДДЕРЖАНИЕ: 527 В ЧАС
        Ментальный удар едва не сбил с ног, но поводыри мёртвых неспроста наделялись устойчивостью к подобного рода воздействию, слаженный натиск восьми обезумевших от злобы разумов не сломил меня, это я заставил всех покойников одного за другим покориться моей воле.
        Каин и Авель отступили к выходу, но беспокоились маги крови совершенно напрасно. Зомби хоть и учуяли их, напасть не посмели. Двое были совсем плохонькими и едва держались на ногах, от них явственно несло тухлятиной - не иначе таким образом сказался недостаток магической энергии. Ещё трое мертвецов оказались крепкими, но не слишком шустрыми и откровенно туповатыми; только и могли, что скалить жёлтые зубы. А вот последняя троица порадовала: они получились достаточно сообразительными, чтобы вооружиться найденными среди хлама обломками оружия.
        - Куда их гнать? - спросил я враз осипшим от напряжения голосом.
        Тёкшая через кровные узы энергия магов казалась непривычно горячей, с моей собственной она смешивалась не слишком хорошо, приходилось постоянно контролировать этот процесс. Держать, так сказать, руку на пульсе.
        - Сюда! - поманил меня к себе Авель, но стоило только попытаться направить в нужном направлении своё мёртвое воинство, и немедленно выскочило системное оповещение.
        ВНИМАНИЕ! УРОВЕНЬ ВОЛИ НИЖЕ РЕКОМЕНДОВАННОГО ЗНАЧЕНИЯ ДЛЯ УПРАВЛЕНИЯ ТЕКУЩИМ КОЛИЧЕСТВОМ ЗОМБИ! ВОЗМОЖНА ПОТЕРЯ КОНТРОЛЯ!
        Я аж холодным потом покрылся при одной только мысли, что вся эта свора накинется на нас и труды пойдут насмарку. Ладно ещё следом замигало новое сообщение.
        ЖЕЛАЕТЕ ВНЕСТИ ИЗМЕНЕНИЯ В СОСТАВ ОТРЯДА?
        [ДА/НЕТ]
        Отклонить предложение мне и в голову не пришло, ответил утвердительно, и тут же открылся во всей своей полноте функционал поводыря мёртвых. Не могу сказать, что всё было интуитивно понятно, скорее показалось, будто каким-то образом перекинуло в симулятор футбольного менеджера. Список, характеристики, особенности, расход энергии на поддержание существования, потребность в контроле и пиковые нагрузки на мою волю со стороны конкретных мертвяков. Когда управлял дохлыми псами, ничего подобного не было даже близко.
        Что же касается недостаточного уровня воли, то к немалому моему удивлению самыми требовательными в этом отношении оказались отнюдь не наиболее боеспособные зомби, а отбросы. Мозги у них были совсем гнилые, они хотели только жрать-жрать-жрать и неважно кого: мёртвые тела, эльфов или меня самого.
        - Джон! - послышался голос встревоженного Авеля. - Ты чего завис?
        Я поднял руку, призывая мага крови к молчанию, а потом без всяких колебаний отрезал парочку проблемных мертвецов от энергии. Сделать это получилось до удивления просто - тронутые разложением ходячие мертвецы дёрнулись было, но сразу повалились на пол. Без внешней подпитки они не смогли просуществовать и пары секунд.
        В бою это могло стать настоящей проблемой, и высвободившиеся резервы я использовал для постепенного насыщения остальных зомби, в первую очередь - наиболее крепкой троицы.
        - Как-то поредела наша группа поддержки, - с нескрываемым разочарованием заявил Каин, стоило только мне «отмереть».
        - А ещё даже не выдвинулись, - поддержал напарника Авель. - Мы думали, ты покрепче будешь.
        - Есть у нас ещё время? - спросил я, хрустнув костяшками пальцев.
        - А что?
        - Боеспособность стаи повышу.
        - Давай, если недолго.
        Я толчком воли заставил одного из крепких зомби лечь навзничь, распорол его лохмотья, после вскрыл и брюшину, начал вытягивать кишки. Маги крови чуть ли не позеленели и поспешили отойти. А мне - нормально. Втянулся уже, да и не так противно воняет, как обычно.
        Одним только уменьшением веса за счёт потрохов и содержимого грудной клетки я ограничиваться не стал и отсёк покойнику кисти, заменил их когтистыми демоническими конечностями и за счёт этого поднял не только урон, но и пробивную способность. К немалому моему удивлению пересадка прошла успешно и отторжения чужеродного органа не произошло, да ещё заметно подросли отдельные параметры мертвеца.
        ЗОМБИ УЛУЧШЕН ДО СБОРНОГО КАДАВРА!
        ПРОЧНОСТЬ: +25 %
        УРОН: +10 %
        ДОБАВЛЕН НОВЫЙ НАВЫК: «РЫВОК»
        На волне куража я достигнутым не удовлетворился и вшил в брюшину кадавра желчный пузырь того самого отродья, которое при вскрытии взорвалось и прикончило моего коллегу-хирурга. Действовал со всей осторожностью, готовый в любой момент прикрыться магическим доспехом, но обошлось, хоть результат и не слишком порадовал. По завершении операции зомби вдруг задрожал, а кожа его пожелтела.
        ПОРАЖЕНИЕ ДЕМОНИЧЕСКОЙ ЖЕЛЧЬЮ!
        ЗАПУЩЕН ПРОЦЕСС РАЗЛОЖЕНИЯ!
        Ладно хоть кадавр не развалился на куски и мог ещё прослужить никак не меньше трёх часов, а к урону от когтей добавилось поражение ядом. И - «Выплеск». Механическое повреждение желчного пузыря приводило к взрыву, а можно было активировать эту возможность и по собственному усмотрению. Неплохо? Неплохо. Но от греха подальше я заставил зомби отойти от себя подальше.
        - Ну ты готов? - с нескрываемым раздражением спросил Авель.
        Я решил на остальных своих покойников время не тратить и уточнил:
        - Куда?
        Авель первым вышел на галерею и сразу юркнул в какой-то неприметный проход.
        - Сюда! - позвал он нас за собой.
        Я направил к нему свой отряд, предварительно выстроив его неким подобием клина. Первым шёл зомби из самых слабых, следом вышагивала парочка его столь же неудачных собратьев. Дальше под прикрытием двух крепышей выдвинулся кадавр. Мы повернули раз, другой и очутились у лестницы. Я заставил мертвецов выдерживать дистанцию и отправил их наверх, а сам спросил:
        - Вот так просто? И никто не нашёл?
        - Ну сам подумай, кому надо лезть к блюстителям? - фыркнул Каин. - Это их город!
        Авель указал на каменные обломки, через которые только-только перебралось моё мёртвое воинство.
        - Это потайной ход. Не видишь, что ли, раньше тут стена была?
        - Это вы её сломали?
        Худощавый эльф покачал головой, потом заверил меня:
        - Но мы почти до самого верха поднимались, там всё чисто.
        - Ну будем надеяться…
        Волновался напрасно: лестница оказалась пустой, выходы на промежуточные уровни катакомб отсутствовали, лишь изредка попадались просторные площадки, где я перестраивал мертвецов. Те категорически не желали держать строй и беспрестанно сбивались в кучу, хоть никакой нужды в том и не было: чем выше мы поднимались, тем шире становились пролёты и тем просторней делались лестничные клетки.
        Когда добрались до третьего яруса, они и вовсе превратились в настоящие подземные чертоги, в которых гуляло звучное эхо. Я даже забрался в голову дозорного мертвяка, намереваясь обозревать путь его глазами, но ничего хорошего из этого не вышло, поскольку в таком случае начинал спотыкаться о ступеньки сам. Так что плюнул на всё и решил положиться на сверхъестественное чутьё своих подопечных. Живых они точно издали учуют, а значит, присутствие игроков не станет неожиданностью и для меня.
        - Может, сами впереди пойдём? - предложил вдруг Каин.
        Мы с Авелем переглянулись, и худощавый маг крови покачал головой.
        - Если зомби нарвутся на блюстителей, никто не заподозрит, что их некромант ведёт, успеем удрать, - пояснил он своё нежелание выдвигаться вперёд.
        Ну да - в качестве боевой силы моё воинство ничего не могло противопоставить защитникам штаб-квартиры «Светлых львов». Те разделаются с ними достаточно быстро, если, конечно, не застанем врасплох одиночку, но вот это самое «достаточно быстро» будет способно подарить несколько драгоценных мгновений, чтобы решить - ввязываться нам в схватку или уносить ноги.
        Ничего в итоге менять не стали и двинулись дальше в прежнем порядке, а на следующем ярусе даже почудилось, будто вернулись в катакомбы, но нет - просто очутились в нескольких примыкавших друг к другу залах. Подземные чертоги там не казались вырубленными в толще скалы; каменная кладка была грубой и неровной, в нескольких местах под напором грунта она обвалилась, вперемешку с землёй лежали здоровенные блоки. Подпиравшие потолок колонны тоже не внушали никакого доверия, да и плиты над головой как-то очень уже перекосились.
        Я невольно задержал дыхание, озираясь по сторонам.
        - Порядок! - дотронулся до моего плеча Каин. - Двинулись!
        Я задумался, не призвать ли фамильяра, но в итоге делать этого не стал. Все силы уходили на поддержание существования ходячих мертвецов и дополнительное насыщение их энергией, отвлекаться на создание ворона не хотелось. Всё же воля на полную катушку задействована - чуть качнётся равновесие, и непонятно чем всё в итоге завершится.
        Почти пришли ведь! Не время рисковать!
        Зомби начали подниматься по лестнице, мы выждали с десяток секунд и двинулись следом. А на следующем ярусе озадаченно завертели головами по сторонам.
        - И куда теперь? - прошептал я, поскольку в стенах зала темнело сразу несколько арок и было совершенно непонятно, какая из них приведёт нас в подвал штаб-квартиры блюстителей.
        Авель немного покрутился на месте, затем уверенно указал на один из проходов.
        - Нам туда! Лестница там!
        Туда, так туда. Я отправил вперёд своё мёртвое воинство, выждал немного и двинулся за покойниками в компании эльфов. Коридор повернул под прямым углом, мертвецы скрылись за ним, и пришлось ускорить шаг, в результате не вышли даже, а выбежали в подземные чертоги с высоченным сводчатым потолком, под которым мелькали стремительные тени. И тени же заполонили всё помещение. Такие тени… с багрянцем. Демонические.
        Тьма разом вспыхнула злыми огоньками глаз, и оказалось, что зал битком набит пламенными бесами, словно чья-то сверхъестественная воля согнала их сюда со всего седьмого яруса. Зомби никак не отреагировали на присутствии нечисти, а бесов не встревожило появление нежити. Именно поэтому мы, не заподозрив дурного, и очутились перед толпой демонических существ.
        - Вот дерьмо… - только и выдохнул Каин, когда тьму подземелья разметали всполохи адского пламени и накатила удушливая вонь серы.
        Ага - дерьмо. Иначе и не скажешь…
        Глава 8
        Понятия не имею, что удержало от немедленной атаки бесов, нас же от самоубийственных действий уберегла оторопь. Ну да - справиться с этим сонмищем демонических существ некроманту и парочке магов крови было попросту нереально.
        Зомби? На них и вовсе полагаться не приходилось!
        Я попятился, и эльфы перестали накачивать меня магической энергией, зато перед лицом замерцал отливавший алым сиянием защитный полог. Через него всё стало смотреться слегка искривлённым, и тогда обитатели седьмого яруса катакомб расступились, а тьму в центре зала разогнали лиловые огни. Нашему взгляду открылась группа из полудюжины заклинателей; на полу у их ног матово блестели тёмные мазки сложной магической схемы.
        Демонологи! Узнал их сразу. Это были те самые малефики, которые соседствовали со мной на плакате объявленных в розыски преступников.
        Я узнал малефиков, они узнали меня. Тип, водрузивший на голову шлем в виде козлиного черепа, с некоторым даже пренебрежением произнёс:
        - Некромант…
        На миг показалось, что всё обойдётся. Мы ведь на тёмной стороне, одной крови практически! Наверное, и в самом деле получилось бы разойтись миром, да только подгадила игровая механика. У кого-то из демонологов оказалось слишком высокое восприятие.
        РАЗОБЛАЧЕНИЕ! ЧЁРНАЯ МЕТКА «СМОТРЯЩИХ В БЕЗДНУ»!
        И вот тут уже я не сплоховал, начал действовать первым, опередив всех остальных. Бросил в атаку клин мертвецов, заставив прикрыть наиболее ценного кадавра, а сам ринулся наутёк.
        - Валим!
        Шквал огня вмиг испепелил зомби, но за ту долю мгновенья, пока адское пламя прожаривало его товарищей по посмертию, кадавр задействовал «рывок» и гигантским прыжком перемахнул через огненный вал. Его достали прямо в воздухе, к ногам демонологов упали уже дымящиеся останки. Но - неважно!
        ВЫПЛЕСК!
        Демонический желчный пузырь взорвался, разбрызгав кругом своё ядовитое содержимое; игроков и магическую схему затянули едкие испарения.
        Алый щит эльфов принял на себя сразу несколько огненных шаров и развеялся, но нас не задело, в чертоги с лестницей мы вывалились совершенно невредимыми. Увы и ах, спуск находился на противоположной стороне немалых размеров зала, пришлось юркнуть в соседнюю арку. И - вовремя! В стену тут же угодил заряд огня столь невероятный по своей ударной силе, что сгустившийся воздух ощутимым толчком в спину сбил с ног.
        - Синергия! - простонал Авель.
        Речь точно шла о каком-то особом свойстве огненных бесов, усиливавшем их в стае, но мне было не до таких теоретических изысков. Запустив руку в саквояж, я вытянул зачарованный череп и швырнул его в арку. Попытка предупредить появление демонических преследователей провалилась: овеществлённое заклинание угодило в опору и рвануло слишком рано. Бесов не зацепило ни взрывом и костяными осколками, ни обвалившимися камнями, а в меня тут же угодил огненный шар. Взвыло пламя, удар протащил с пару метров по полу, а плащ хоть и снизил полученный урон, полностью заблокировать его не сумел.
        Прикрыли маги крови. Понятия не имею, какую зверушку изничтожил в ритуале Авель, только кровавой взвеси вполне хватило, чтобы полностью перегородить проход. Последующие огненные заряды взорвались в этой алой пелене, повалил едкий пар. В дыму замелькали стремительные силуэты преследователей, но надолго задержать бесов преграда совершенно точно не могла.
        - Выхода нет! - предупредил нас успевший оглядеться Каин. - Открывай портал!
        Авель выдернул из рукава кожаной хламиды свиток, но, прежде чем успел активировать его, я достал из саквояжа ещё парочку черепов и один за другим метнул их в и без того перекосившуюся опору арки.
        - Стой!
        Колонна от сдвоенного взрыва развалилась на отдельные блоки, перекрытия обрушились, проход оказался полностью перегорожен камнями и осыпавшимся грунтом. Едва не завалило и нас самих, эльфы даже закашлялись от заполонившей всё кругом пыли; меня уберегла маска чумного доктора.
        - Вот ты резкий! - ошалело выдохнул Каин.
        - Ну и на фига? - спросил Авель. - Так и так сваливать отсюда придётся!
        - Тсс! - прошипел я, поднеся указательный палец к носу-клюву.
        Тогда стали слышны грохот и отдалённые отголоски мощных взрывов. Либо наша стычка привлекла внимание караульных, либо демонологи сочли риск обнаружения слишком высоким и напустили своё воинство на блюстителей. Схватка разгорелась не на шутку, каменный пол время от времени подрагивал, с потолка тут и там сыпались струйки пыли и земли.
        Нам оставалось ровно одно: сбежать и повторить попытку позже, вот только после нападения демонологов меры безопасности точно усилят, незаметно мимо караульных уже не проскользнём. А хотелось бы…
        Где-то наверху грохнуло совсем уж мощно, пол под ногами дрогнул, из стен вывалилось несколько камней, а на шляпу посыпалась пыль. Я быстро отступил в сторону и с опаской глянул на отнюдь не внушавшие доверия плиты потолка.
        - Авель, мы где вообще? - спросил я худощавого эльфа, осенённый неожиданной догадкой. - Под резиденцией блюстителей или в стороне?
        - Под, - после недолгой заминки ответил маг крови. - Только какая разница? Тут нет лестницы, понимаешь?!
        Под конец маг крови сорвался на истеричный крик, и напарник даже дёрнул его за руку, успокаивая.
        - Придумаем что-нибудь, - сказал он без особой, впрочем, уверенности в голосе.
        - Придумаешь тут! - фыркнул Авель.
        - Так, говоришь, над нами подвал? - уточнил я. - А карта есть?
        Авель перекинул план штаб-квартиры блюстителей, а Каин проследил за моим взглядом и передёрнул плечами.
        - Завалит нас тут, Джон! - заявил он, догадавшись о ходе моих мыслей. Да и немудрено было догадаться после перегороженного обвалом коридора!
        - Не завалит, если всё правильно сделать! - отрезал я с уверенностью, которой на деле не испытывал. - И какие варианты? Сейчас или никогда!
        Авель помог совместить план подвала с картой катакомб, и мы начали перебегать из стороны в сторону, пытаясь найти лучшую точку для входа. Коридор, караульное помещение, оружейная комната, непонятный склад.
        - Здесь! - указал Авель на плиту, заметно просевшую относительно соседних. - Здесь долбани!
        - А сами?
        - Мы по живым целям больше, - развёл руками Каин, спешно отходя вслед за напарником.
        Я выругался себе под нос и сотворил магический череп, примерился, готовясь сигануть в сторону.
        - Быстрее! Демонологи скоро выдохнутся! - поторопил меня Авель, но я суетиться не стал, пусть и оценивал шансы малефиков на успех в противостоянии со светлыми столь же невысоко. Ясно как белый день, что диверсанты Смотрящих в бездну намеревались выждать, пока основные силы противника пройдут через портал, а мы своим внезапным появлением спутали им все карты. Штурм начался слишком рано, и к немногочисленному гарнизону блюстителей придёт немалое подкрепление из игроков, которые ещё не успели покинуть Альтару.
        - Джон! - поторопил тут меня ещё и Каин.
        Я вздохнул, запустил магический череп в перекошенную плиту, метя в стык между нею и соседней, и сразу же прыгнул в сторону, но даже так едва успел выскочить из-под завала. Каменные перекрытия потолка рухнули, всюду разлетелись обломки, взметнулось в воздух облако пыли.
        Когда то рассеялось, нам открылся немалых размеров пролом в потолке, куда можно было влезть по каменной осыпи, из которой торчали обломки досок и покорёженные обручи бочек, остатки стеллажей и полок. Ну да - вломиться мы решили именно в склад, разумно предположив, что там блюстителей в это время быть не должно.
        Каин резко ускорился и стремительно вбежал в подвал, мы с Авелем вскарабкались по осыпавшейся груде обломков с куда большим трудом. К тому времени, когда справились с этим нелёгким занятием, шустрый эльф уже замер у двери, прислушиваясь.
        - Открыто! - объявил он и выглянул в коридор. - Чисто!
        - Жди нас! - прошипел Авель. - Да стой ты!
        Каин послушался напарника, и тот поделился с нами схемой подвала, заодно отметил на нём наше текущее расположение.
        - Центр управления порталом совсем рядом, - объявил худощавый эльф, и по плану побежала красная линия, а сам тот прирос первым этажом и приобрёл объём, - но из подвала придётся подняться в холл, вполне можем там на кого-нибудь нарваться.
        В этот миг наверху что-то с грохотом обрушилось, и всё здание содрогнулось, а пробитый моим заклинанием пол обвалился ещё больше. Я едва устоял на ногах и на всякий случай уточнил:
        - А не поднимаясь из подвала, туда никак не подобраться?
        - Нет, там скальное основание, - покачал головой субтильный маг крови и взмахом руки раскидал нам копии поэтажных планов.
        - Двинули! - поторопил нас Каин и первым выскользнул в полумрак коридора.
        Сквозняка там не было, но огни закреплённых на стенах факелов трепетали и едва не гасли, в их привычные оранжевые тона вплетались явственные лиловые оттенки. А ещё нестерпимо воняло серой, по полу стелился не дым даже, скорее зловонная дымка. Где-то совсем неподалёку ревело, грохотало и стонало; демонологи спешили сполна воспользоваться неожиданностью и нанести противнику максимальный ущерб. Стены едва ли не ходили ходуном, балки перекрытий трещали, потолок расчерчивали широкие трещины.
        У лестницы, по которой в подвал стекало серое магическое марево, Каин выставил руку, призывая нас подождать, и вдруг сделался едва различимой тенью, пригнулся и побежал наверх. А миг спустя окликнул нас:
        - Чисто!
        Мы взбежали следом и очутились в затянутом дымом помещении. В одном из коридоров мелькали всполохи боевых чар, там звенела сталь, кто-то хрипел и кричал, убивал и умирал. И даже через вонь серы пробивался острый запах озона: то ли в схватку включились экзорцисты, то ли на помощь блюстителям подошли жрецы Альты из соседнего храма.
        На миг я потерял ориентацию в дыму, и Авель потянул меня за собой, к счастью - в другую сторону от схватки. И тут же кто-то спрыгнул перед нами с галереи второго этажа. Точнее, этого кого-то оттуда скинули: пусть даже мы в игре, никто в здравом рассудке не станет сигать с такой высоты лишь для того, чтобы шибануться спиной о каменный пол.
        Каин уже успел проскочить это место, мы с Авелем оказались отрезаны от него, но не разбившимся игроком, а соскочившим следом чудовищем. Так показалось в первый миг, только потом сообразил, что случай свёл лицом к лицу с одним из демонологов. Просто он слишком далеко продвинулся в своём тёмном искусстве и начал менять тело, культивируя в себе потустороннюю сущность.
        Длинные руки с когтистыми пальцами сомкнулись на горле блюстителя и вырвали ему гортань, широченный рот-пасть демонолога разошёлся в зловещем оскале, в глазах полыхнуло адское пламя.
        - Каин! - рявкнул Авель и обнажил ритуальный кинжал.
        Вот только ввязываться в схватку было никак нельзя - слишком сильный нам повстречался противник, победу не гарантировало даже численное превосходство.
        ЛОВЕЦ ДУШ!
        Я выплеснул из себя негативную энергию смерти, оплёл ею тело блюстителя, втолкнул обратно цифровую душу персонажа и запечатал её внутри.
        Демонолог уже приготовился ринуться в атаку, когда пальцы мёртвого игрока вцепились в его ноги, не позволив сдвинуться с места. Зомби не мог причинить своему убийце серьёзного вреда, зато прекрасно справился с удержанием на месте. Демонолог своими страшенными когтями начал рвать мёртвую плоть, и тут же с галереи в него полетели огненные стрелы.
        Мы рванули в затянутый дымом коридор, столкнулись там с Каином и потянули его за собой. Повернули раз, затем другой, проскочили в распахнутую дверь, и Авель крикнул:
        - Сюда!
        Вот «туда» мы и влетели. Честно говоря, с учётом нападения демонологов, я не ожидал застать в центре управления порталом никого из блюстителей, но, хоть дисциплина у тех и в самом деле оказалась не на высоте, дежурный колдун свой пост не оставил. И наше появление его врасплох отнюдь не застигло.
        Каин распластался в стремительном рывке, сделался неуловимой тенью… и отлетел к стене, приняв на себя удар силового кулака. Я невесть с чего запустил в блюстителя могильными червями, не иначе решение подсказала моя игровая ипостась, но магический заряд испарился, угодив в сияющую ауру заклинателя.
        И - вспыхнуло!
        ШТРАФ К ВОСПРИЯТИЮ: 90 %
        Аура колдуна выдала столь яростный поток света, что глаза не выжгло лишь из-за стеклянных окуляров маски. Я ослеп в один миг и уже лишь почувствовал, а не увидел, как из-за спины ударил прикрытый мной Авель. Во рту появился металлический привкус, безжалостное сияние вмиг померкло и белизну расчертили алые линии, следом проявились багряные тени.
        Зрение вернулось в предельно урезанном виде, различать удавалось лишь какие-то обрывистые силуэты, но даже так резкий взмах руки противника я не пропустил и шустро сместился в сторону, наткнулся на лавку и повалился на пол. То ли спасло это нелепое падение, то ли своей целью блюститель избрал Авеля, но вспышка молнии прошла выше, и рядом забился в судорогах худощавый эльф.
        Штраф к восприятию никуда не делся, и толком прицелиться я не мог, а потому долбанул единственным своим заклинанием, способным бить по площадям. Едва ли не вслепую кинул в сторону силуэта блюстителя зачарованный череп, и в небольшой комнатушке хлопок взрыва показался совсем уж оглушительным, разом заложило уши.
        Попал удачно - колдун дёрнулся и покачнулся, пусть и устоял на ногах, но двинулся к выходу как-то очень уж неуверенно; его чёрно-красный силуэт раскачивался из стороны в сторону.
        Ага, контузило!
        Я поднялся на одно колено, потянул из-за спины фламберг и рывком встал на ноги. Толком размахнуться не смог, поэтому ударил на шаге вперёд, двигаясь навстречу противнику, да ещё усилил инерцию тяжёлого клинка «Костоломом».
        Лязгнуло! Угодивший в поле магического доспеха клинок вырвало у меня из рук, но и контуженный блюститель оступился, не успел выскочить в коридор и на спину ему запрыгнул Каин. Колдун не устоял на ногах, и тогда эльф выпустил рукоять загнанного жертве под ключицу кинжала и со всего маху хлопнул ладонями по ушам.
        Плеснуло кровью из глаз, рта, ушей - блюститель судорожно дёрнулся и затих. Колдуном он был не из последних, а вот физическому развитию должного внимания определённо не уделял. За что и поплатился.
        БЛЮСТИТЕЛЬ УБИТ!
        РАСПРЕДЕЛЕНИЕ ОПЫТА ВНУТРИ ГРУППЫ: +935
        Понизилась и карма, но даже так она после моих волонтёрских достижений осталась в центральной серой трети. А ещё со смертью колдуна в один миг прояснилось в глазах. Но толком порадоваться этому обстоятельству не успел, ибо сразу раздался горестный вопль Авеля:
        - Они обновили защиту! Тут сейфовая дверь!
        Худощавый эльф на удивление легко перенёс попадание электрического разряда, уже поднялся с пола и сейчас в бессильной ярости дёргал стальной штурвал.
        - Никакой магии! Мне его не взломать!
        Каин поднялся от тела мёртвого колдуна и рассеянно переводил взгляд с напарника на меня и обратно, а я рывком за плечо отдёрнул Авеля от полностью стальной стены и со всего маху приложился к ней ладонями.
        ТОЛЧОК!
        По ощущениям - в эту самую стену со всего размаху врезался. Лицом. Преграда едва заметно завибрировала, но и только, а вот меня от магической отдачи повело, едва не упал.
        - Облом? - упавшим голосом спросил Каин.
        - Типа того, - подтвердил я.
        Тогда-то Авель вдруг и встрепенулся, указал на покойника:
        - Подними его!
        Я в один миг понял задумку эльфа, влил в себя фиал божественного восстановления и активировал «Ловца душ». Успел на последних мгновениях, ещё немного и цифровой дух погибшего игрока безвозвратно развеялся бы, а так сумел ухватить его и вернуть в тело.
        Мертвец дёрнулся и сначала уселся на полу, а затем и встал, уставился на меня пустыми провалами глазниц в ожидании распоряжений.
        - Да он же слепой! - охнул Каин.
        - Руки-то помнят! - отмахнулся я и велел зомби отпереть сейфовую дверь.
        Никаких сложностей мертвец с моим поручением не испытал. Установил штурвал в начальное положение, а затем принялся уверенно крутить то в одну сторону, то в другую. Каин затейливо выругался и перебрался к двери, поскольку шум схватки не только не утихал, но и понемногу усиливался. Из общей какофонии уже удавалось выделить звон клинков о щиты и доспехи, демонический вой и треск боевых чар.
        - Быстрее! - потребовал Каин. - Ну чего вы там возитесь?
        Мертвец, разумеется, не обратил на эти понукания ни малейшего внимания, как вращал штурвал, так и продолжил это делать с размеренностью механической куклы. Секунд через тридцать таких манипуляций раздался явственный щелчок, тогда зомби потянул дверь на себя, и та на удивление легко и плавно распахнулась.
        Толщиной она оказалась в локоть, да и стены центра управления были ей под стать. Никаких швов и заклёпок - всюду цельный металл и не простая сталь, а сплав с явственным голубоватым оттенком. Изнутри комната представляла собой куб со стороной в пару метров длиной, в её центре стоял постамент с искрящимся хрустальным шаром и больше - ничего. Вот к этому-то шару Авель и рванул.
        - Прикрывайте! - коротко бросил он нам, но это предложение Каину интересным не показалось, а вот толщина двери однозначно впечатлила.
        - Джон, пусть мертвяк закроет нас внутри и валит отсюда! - предложил маг крови и пояснил свою мысль: - Тут такие монстры схлестнулись, что нас в миг порвут, а с дверью кто угодно повозится!
        - Заходи! - распорядился я, сам шагнул следом и отдал приказ зомби задраить за нами переборку; банальной дверью назвать эту преграду просто не поворачивался язык.
        Как ни удивительно, внутри металлического куба оказалось светло - мрак разгоняло мерцание хрустального шара. А вот тихо было так, что стали слышны мощный гул магических потоков энергии и собственное учащённое дыхание.
        - Ты точно знаешь, что делать? - спросил Каин напарника, и тот досадливо отмахнулся.
        - Не мешайте! Мне ещё защиту обходить!
        Обходить защиту маг крови взялся в полном соответствии со своей магической специализацией. Он попросту облил управляющий шар кровью, и та не стекла на пол, окутала хрусталь алой плёнкой. В комнатушке вмиг всё приобрело зловещий алый оттенок, а потом я совершенно отчётливо увидел бьющие из артефакта лучи. Но не обычного света, а сверхъестественной энергии. Кровь выявила их, сделала видимыми, позволила Авелю прикоснуться и внести нужные нам изменения.
        Что-то он перекрутил, что-то замкнул друг на друга и провозился едва ли дольше пары минут, но и так кто-то успел попробовать дверь на прочность: от мерзкого скрежета по коже побежали мурашки.
        - Вот и всё! - хрипло выдохнул Авель.
        Мы с Каином переглянулись и хором спросили:
        - Что - всё?!
        И в самом деле - никаких изменений в работе артефакта не случилось; как тихонько гудел, так и продолжил гудеть.
        Худощавый маг крови только фыркнул, выудил очередную флягу и обычную на вид тряпку, полил хрустальный шар водой и быстро его протёр, избавляя от кровавой плёнки. Мигнуло сияние, воздух заискрил, потом негромко хлопнуло и свет померк, чтобы пару ударов сердца спустя вернуться к своей обычной интенсивности.
        - И? - начал было Каин, но тут под ногами дрогнул пол, а затем последовал ещё более сильный толчок, нас сбило с ног.
        ЗАДАНИЕ: «АЛЬТАРСКИЙ ПОРТАЛ» - ВЫПОЛНЕНО!
        СОХРАНИТЬ ИНКОГНИТО - ПРОВАЛЕНО
        ОПЫТ: +1500
        Выскочившее системное сообщение изрядно порадовало, но тряска и не думала утихать, и едва ли так могла проявиться деактивация портала. Да ещё в комнатушке как-то неожиданно резко потеплело, от одной из стальных стен вдруг повеяло нешуточным жаром, на металле возникло раскалённое докрасна пятно, которое начало стремительно расползаться, увеличиваясь в размерах.
        Уж не знаю, пытались демонологи прорваться внутрь или попросту уничтожить пункт управления, ничего хорошего их рвение нам в любом случае не сулило. Встряли!
        - Портал! - прохрипел Каин. - Быстрее!
        Авель не колебался ни мгновенья, вытянул из кармана своего кожаного одеяния свиток, рывком развернул его и попытался активировать, но именно - лишь попытался. Прямоугольник перехода на миг проявился, сразу замерцал и сделался тусклой тенью.
        - Комната экранирована! - простонал обескураженный этим обстоятельством маг крови.
        - Дерьмо! - чрезвычайно лаконично и ещё более точно охарактеризовал ситуацию его напарник.
        С меня потёк пот, выскочило сообщение о перегреве, и речь шла уже не о риске банального теплового удара, а о вполне реальной возможности изжариться заживо. Мы отодвинулись от раскалённой стены, но и так гибель была лишь делом времени. Более того - ближайшей минуты.
        Металл нагревался всё сильнее и сильнее, пятно алого свечения расползалось по стенам, потолку и полу, воздух обжигал лёгкие, даже несмотря на маску чумного доктора. Эльфам приходилось и того хуже, но выхода не было: нам предстояло умереть.
        Авель не устоял на ногах, упал на колени и упёрся ладонями в пол, зашипела обожжённая кожа. Мы с Каином ухватили субтильного мага крови под руки, помогли подняться, и тут дальняя стена лопнула брызгами жидкого металла. Толстенный стальной лист оказался проплавлен насквозь, он начал загибаться лепестками от центра неровной дыры, и оттуда повеяло совсем уж лютым жаром, но одновременно приобрёл нормальный вид спасительный портал.
        Не сговариваясь, мы с Каином впихнули в него Авеля и сами ввалились следом, чтобы миг спустя рухнуть в комнату ночлежки дымящимися и в какой-то степени прожаренными, но живыми. И тут же здание дрогнуло, ударная волна вышибла окно, сорвала ставни и снесла на пол устроившегося на подоконнике Нео.
        - Какого дьявола?! - вырвалось у меня. Я выглянул на улицу - а там над центром города вспухло огненное облако, понемногу приобретавшее слишком уж знакомое очертание гигантского гриба.
        РАСПРЕДЕЛЕНИЕ ОПЫТА ВНУТРИ ГРУППЫ: …
        ДОСТИГНУТ ЛИМИТ РАЗОВОГО НАЧИСЛЕНИЯ ДЛЯ ТЕКУЩЕГО УРОВНЯ!
        ОПЫТ: +15 000
        УРОВЕНЬ 30. ТЕКУЩИЙ ПРОГРЕСС: 1 010/7 400
        ОТКРЫТ ДОСТУП К ЗАКЛИНАНИЯМ ШКОЛЫ НЕКРОМАНТИИ 8 РАНГА!
        ПОЛУЧЕНО ДОСТИЖЕНИЕ: ДИВЕРСАНТ
        БАНДЕ «ОДНО ДЕЛО» ПРИСВОЕН СТАТУС ТЕРРОРИСТИЧЕСКОЙ ЯЧЕЙКИ
        ПРИ ДЕМОНСТРАЦИИ: +10 РЕПУТАЦИИ НА ТЕРРИТОРИИ КОНФЕДЕРАЦИИ ЗАКАТНЫХ ОСТРОВОВ И СЕВЕРНЫХ КНЯЖЕСТВ, У МАЛЕФИКОВ И АДЕПТОВ ТЁМНЫХ КУЛЬТОВ
        ПРИ РАЗОБЛАЧЕНИИ: -50 РЕПУТАЦИИ НА ТЕРРИТОРИИ СОЮЗА ЗАПАДНЫХ КНЯЖЕСТВ
        ТЕКУЩАЯ АУРА: -66
        Я стянул маску, и в лицо дунуло горячим ветром.
        Что же это получается - это мы так жару дали?
        Но как?!
        Часть третья: Арнштерн
        Глава 1
        Облако полыхнуло оранжевым сиянием, пролилось на землю огненным дождём и в тот же миг развеялось, на смену ему пришёл густой чёрный дым.
        Дым, дым, дым. В небе - один только дым.
        Дым и гарь; это сгорали попавшие под огненный шквал дома.
        Я немного поколебался, затем нацепил на лицо маску и сразу стало легче дышать.
        Проклятье! Да такое впечатление, сразу думать легче стало!
        Отмотал назад игровой лог, выделил наиболее важные моменты.
        ЗАДАНИЕ «АЛЬТАРСКИЙ ПОРТАЛ» - ВЫПОЛНЕНО!
        СОХРАНИТЬ ИНКОГНИТО - ПРОВАЛЕНО
        ПОЛУЧЕНО ДОСТИЖЕНИЕ: ДИВЕРСАНТ
        НА ТЕРРИТОРИИ СОЮЗА ЗАПАДНЫХ КНЯЖЕСТВ БАНДЕ «ОДНО ДЕЛО» ПРИСВОЕН СТАТУС ТЕРРОРИСТИЧЕСКОЙ ЯЧЕЙКИ
        Диверсант. Террорист. Инкогнито провалено.
        Не стоило тешить себя надеждой, будто катастрофу вызвали действия демонологов. Вовсе нет! Это мы - я, Каин и Авель! - сожгли изрядную часть Альтары и, что самое поганое, - умудрились при этом засветить свои личности. Тот драный колдун успел хорошенько нас разглядеть, и это грозило просто-таки катастрофическими последствиями.
        Но как такое вообще могло произойти?
        Каким образом попытка отключить портал обернулась столь масштабной катастрофой?
        Я развернулся от окна и спросил:
        - И что это было?
        Каин оторвал взгляд от окна и уставился на приятеля, а тот будто зачарованный продолжал наблюдать за последствиями разгула огненной стихии.
        - Авель! - повысил я голос.
        Худощавый маг крови вздрогнул, облизнул губы и как-то слишком уж спокойно произнёс:
        - Мы открыли переход на план Огня. Точнее - перенаправили туда городской портал.
        - Мы?! - возмутился я. - Вообще-то это твоя работа!
        - Да неважно уже, - махнул рукой Каин, уселся на кровать и стиснул голову в ладонях. - Все в одной лодке. Всех искать будут.
        - Да не в этом дело! - взорвался я. - Что за подстава?! Мы так не договаривались!
        - Ты мне это говоришь?! - возмутился в ответ Авель. - Я и понятия не имел, что так всё обернётся! Я просто портал заблокировать должен был и всё!
        - Ошибся, что ли? - хмуро уточнил Каин.
        - Издеваешься?! - Возмущению худощавого мага крови не было предела. - Я на три раза всё проверил! Да и невозможно случайно на план Огня портал открыть! Не-воз-мож-но! - повторил он по слогам. - А я сразу говорил, что изменения странные!
        Я со всего маху пнул подвернувшийся под ногу табурет и прорычал:
        - Червь!
        Авель кивнул, а Каин вдруг встрепенулся и с горечью произнёс:
        - О, вот мы уже и в розыске. Оперативно!
        - Мне пока ничего не пришло.
        - Тебя опознать сложнее, но это дело времени, - ухмыльнулся эльф. - Прикинь, за живых награда в пять раз выше, чем за простое убийство!
        Я невольно поёжился и принялся вышагивать от двери к окну. Нео замер в углу и старался не привлекать к себе внимания, хоть и было видно, что его просто распирает от невысказанных вопросов.
        - Уйдём в катакомбы? - предложил Авель.
        - А смысл? - не поддержал эту идею его напарник. - Из города через них не выбраться, ведь так?
        Субтильный эльф на миг неподвижно замер, а после подтвердил:
        - Не выбраться.
        - Ну вот!
        И вновь меня передёрнуло, захотелось бежать отсюда, пока в розыске просто некромант в обличье чумного доктора, пока ещё есть возможность покинуть город.
        Авель будто угадал эти мои мысли и улыбнулся уголком рта.
        - Расслабься, Джон! Выход из Альтары закрыли даже для блюстителей. Никого не впускают, никого не выпускают.
        Я в сердцах выругался, а маги крови вдруг уставились на меня, и от их пристальных взглядов сделалось не по себе.
        - Червь! - сказал Авель.
        - Пиявка! - одновременно с ним выдал Каин и даже вскочил в немалом возбуждении с кровати.
        И буквально хором маги крови продолжили:
        - Джон, тебя ведь должны увести отсюда через план Смерти!
        У меня будто камень с души свалился. Хлопнул бы себя ладонью по лбу, да маска мешала. Ну точно! Как я мог забыть?!
        И сразу холодом обожгло опасение: а отзовётся ли этот Червь? Станет ли исполнять свои обязательство после эдакой подставы? Но не проверю, не узнаю, и я успокаивающе выставил перед собой раскрытые ладони.
        - Один момент!
        Только вот всё оказалось не так-то и просто. Заранее прояснить способы связи с наставником я не удосужился и сейчас принялся лихорадочно перебирать все закладки, пытаясь стребовать обещанную плату. Поиски привели к условиям задания «Портал Альтары», там-то и обнаружилась активная опция «получить отложенную награду». Немедленно воспользовался ею и заодно поделился текущим местонахождением, а в ответ получил не слишком-то и обнадёжившее: «ждите ответа».
        - А вы сами? - обратился я тогда к магам крови. - Вы как награду получать собираетесь?
        - А мы уже! - пояснил Каин. - Нам сразу по выполнению заклинания и навыки закинули.
        - Тебе ответили? - забеспокоился Авель.
        Я покачал головой.
        Эльфы разочарованно переглянулись, но раньше времени впадать в уныние не стали, вместо этого ушли в себя. Едва ли им упало опыта меньше моего, вот и начали распределять характеристики за счёт полученных при повышении уровней очков. Мне бы и самому заняться этим вовсе не помешало, но отвлёк Нео.
        - Как всё прошло? - поинтересовался он, вновь воспользовавшись телепатической связью.
        - Дело сделано, но мы засветились. Ждём эвакуацию.
        - Я понял, - кивнул Нео и замолчал. Потом добавил: - Много смертей. Было очень много смертей.
        Я кинул взгляд на затянутый дымом центр города и невольно поёжился, но никак комментировать последнюю фразу мёртвого компаньона не стал и молча прислонился плечом к стене, занялся повышением уровней, коих накинули сразу три.
        Культуризм одарил повышением телосложения, а классовый бонус увеличил интеллект, восприятие и волю. Автоматом система раскидала шесть очков по этим же характеристикам, ну а сам я ничего нового выдумывать не стал и в равной степени повысил профильные параметры своего некроманта. В результате со всеми бонусами итоговые значения показались вполне себе внушительными.
        ДЖОН ДОУ
        КОЛДУН/НЕКРОМАНТ/ПОВОДЫРЬ МЁРТВЫХ
        УРОВЕНЬ 30. ТЕКУЩИЙ ПРОГРЕСС: 1 010/7 400
        СИЛА: +14
        ЛОВКОСТЬ: +6
        ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ: +17
        ИНТЕЛЛЕКТ: +30
        ВОСПРИЯТИЕ: +24
        ВОЛЯ: +56
        ЖИЗНЬ: 135/135 РЕГЕНЕРАЦИЯ: 14 % В ЧАС
        ВЫНОСЛИВОСТЬ: 213/213 РЕГЕНЕРАЦИЯ: 88 % В ЧАС
        ЭНЕРГИЯ: 97/330 РЕГЕНЕРАЦИЯ: 96 % В ЧАС
        ПЕРЕНОСИМЫЙ ВЕС: 15,6 КГ
        ОЧКИ НАВЫКОВ: 16
        Ох-хо-хо! Да теперь я помимо Нео смогу трёх полноценных зомби поддерживать! А если бы вместо телосложения и силы изначально вкладывался в увеличение восприятия…
        Но вот это неуместное сожаление выкинул из головы без всякого труда. Мёртвые помощники ненадёжны, получат булавой по голове - и пораскинут гнилыми мозгами, а меня теперь убить не так-то и просто. Опять же без всякого труда не только кожаный плащ, но и кольчужку ношу. Выживаемость я себе таким образом очень даже неплохо повысил.
        И тут безмолвно стоявший до того у окна Нео выдал вслух своим новым скрипучим голосом:
        - Блюстители!
        Я вмиг разметал виртуальные схемы и очутился рядом с ним, эльфы присоединились с секундной задержкой, и все мы проследили за отрядом игроков с белыми повязками на рукавах, которые пробежали по улице мимо арки.
        Сердце заныло, но я постарался взять себя в руки и обратился за моральной поддержкой к подельникам:
        - Не могут же они прочесать весь город!
        Авель только вздохнул.
        - Могут и прочешут.
        Каин кивнул, соглашаясь с напарником.
        - Сам посуди, Джон! Все перешедшие в спорные земли игроки привязаны к Альтаре. Они погибнут там, а возродятся здесь. Портал уничтожен, пока ещё их перебросят в другую локацию! Чем они займутся, как думаешь? Ты хоть представляешь, сколько светлых захочет заполучить наши головы?
        Я представлял. Как-то даже слишком хорошо представлял, если на то пошло, и потому предложил:
        - Надо уходить в катакомбы!
        Эльфы синхронно покачали головами.
        - Найдут и там, - вздохнул Авель. - Конечно, прочесать все виртуальные копии подземелий не так-то просто, но проблем с охотниками за головами у блюстителей точно не будет. А стоит нам только раз погибнуть…
        Ну да, ну да. Стоит только раз погибнуть и будем умирать, умирать и умирать.
        И тут мигнуло системное оповещение.
        УСЛОВИЯ ПОЛУЧЕНИЯ НАГРАДЫ ОБНОВЛЕНЫ.
        Награды? Какой награды?! Неужто Червь прорезался?
        Так оно и оказалось. Ссылка из задания перекинула на карту, открылся верхний ярус катакомб, где и обнаружилась точка рандеву.
        - Зараза! Давайте пошевеливаться, нам ещё на другой конец города топать! - заторопился я, ухватил саквояж и пояснил: - Червь встречу назначил!
        Эльфы мигом оживились, а я вспомнил об отряде блюстителей, усилием воли сотворил фамильяра и выпустил мёртвого ворона в окно, заставил того взмыть над крышей ночлежки и заложить широкую петлю. Эта мера предосторожности оказалась вовсе даже не напрасной: у крыльца гостиницы обнаружилась парочка игроков с белыми повязками на рукавах.
        А где остальные? Ушли дальше или проверяют постояльцев?
        Я подскочил к двери, приоткрыл её и выглянул в коридор. Там - никого.
        - Валим!
        В этот момент ворон неожиданно резко дёрнулся и спикировал к дымовой трубе, рядом мелькнула стрела. Я мысленно приказал фамильяру лететь к провалу на четвёртый ярус, а сам побежал к лестнице чёрного хода. Снизу донеслись встревоженные голоса и топот; то ли блюстители помчались на улицу, намереваясь преследовать мёртвого ворона, то ли торопились заблокировать все выходы из здания.
        Позабыв о необходимости соблюдать тишину, мы чуть ли не кубарем скатились по лестнице на первый этаж, выскочили во внутренний дворик и сразу юркнули в подвал, а там немного попетляли по мрачным узким проходам и спустились в катакомбы.
        Я с облегчением перевёл дух и уже собрался двинуться к месту встречи с Червём, но меня придержал Авель.
        - Куда идти? - спросил он.
        Я поделился точкой на карте, и худощавый эльф указал на провал лестницы.
        - Надо спускаться, так не дойдём.
        - Почему это? - нахмурился я.
        - Верхний ярус существует в единственном экземпляре, у него нет виртуальных копий! - пояснил Авель. - Блюстители его перекроют без всякого труда, если уже не перекрыли. Проще проскочить по второму ярусу!
        Я с этим предложением спорить не стал, заодно сложил с себя полномочия проводника, целиком и полностью доверился интуиции и чутью эльфа. Так дальше и двинулись: Авель по каким-то одному ему понятным приметам определял направление движения, а Каин крался впереди и высматривал ловушки и засады. Пусть обитатели второго уровня особой опасности и не представляли, но банальный забег напролом мог сработать лишь на короткой дистанции, поэтому частенько нам приходилось возвращаться и двигаться какими-то совсем уж кружными путями, но даже так мы быстро приближались к заветной цели.
        Наперекосяк всё пошло, когда Каин не приметил затаившихся в тени крысолюдов, а этим подземным жителям хватило ума подпустить его поближе и обстрелять из коротких луков. Ладно хоть ещё наш разведчик враз оброс алыми призрачными щупальцами, которые перехватили стрелы и метнули их обратно. Прежде чем я успел швырнуть в лучников взрывной череп, Авель сотворил багряное облако, и то пожрало плоть жертв, оставив от них одни только белые кости. Ну и началось…
        Откуда-то сзади налетели призраки, обдали холодом, швырнули ворох острейших снежинок. Плащ и маска защитили кожу, а окуляры враз покрылось изморозью, зато уберегли от магической атаки глаза. Авелю же, судя по ругани, крепко досталось, и он ослеп, пришлось мне метать в едва различимые через заиндевевшие стёкла силуэты сгустки пламени. Белый огонь пусть и не согревал, зато превосходно жёг бестелесных созданий, которые в узком проходе попросту не имели никакой возможности увернуться от дистанционных атак. Заполыхало знатно!
        Когда призраки наконец сгинули и мы поспешили прочь, Авель не мог даже толком ругаться, лишь клацал зубами от холода. Ладно хоть ещё у него почти сразу восстановилось зрение, и Каин смог оставить нас и вновь выдвинуться в авангард. Ну а потом прилетел мёртвый ворон, я отправил его разведывать дорогу, и блуждания по запутанным переходам между подземными залами практически сошли на нет.
        Алгоритм продвижения был предельно прост: сначала я осматривал коридоры глазами питомца, потом мы короткими перебежками перебирались на новое место. И такие меры предосторожности себя полностью оправдали - пару раз только благодаря мёртвой птахе нам удалось разминуться с многочисленными компаниями игроков; судя по их целеустремлённости, были это именно поисковые группы.
        Ворон превратился в кусок камня, упал и раскололся на части, когда пройти до назначенного Червём места встречи оставалось лишь пару залов и коридор между ними. Именно близость пункта назначения и заставила расслабиться, я перестал надолго погружаться в сознание фамильяра, всё больше держал его при себе, используя на коротких дистанциях. Вот и додержался…
        Из провала в стене, больше напоминавшего изрядных размеров нору, выпросталось длинное приплюснутое тело, и в голове сама собой мелькнула дурацкая мысль о прижившемся в канализации крокодиле. Тварь и в самом деле весьма походила на эту рептилию, пусть и была заметно крупнее, а поверху шёл гребень. Вот только глаза. Круглые глаза завораживали своим противоестественным мерцанием и не просто завораживали, а попросту вгоняли в транс.
        Меня разбил паралич, не помогла и защита от ментального воздействия. Да она и не могла помочь: тварь вовсе не пыталась забраться в голову, дело было совсем в другом. Знакомое онемение зародилось в кончиках пальцев и понемногу начало растекаться от них по рукам и ногам - подобные ощущения я испытывал всякий раз, когда накидывал на себя заклинание «Каменной кожи».
        Окаменение! Я превращался в камень, а значит, эта драная рептилия - василиск!
        Мимо на негнущихся ногах протопал Авель, но его хватило ненадолго. Худощавый эльф не мог похвастаться хорошим телосложением, да ещё толком не отошёл после нападения призраков - почти сразу маг замер на полушаге, а его кожа приобрела серый каменный оттенок.
        Неотрывно державшийся за моей спиной Нео двинулся в обход, пришлось шикнуть:
        - Не лезь!
        Челюсть едва ворочалась, словно вколол обезболивающее дантист, да ещё пальцы перестали гнуться, и, не став даже пытаться сотворить взрывной череп, я выставил перед собой руки и отправил в василиска сразу два костяных обломка. Те не сумели пробить прочную чешую, срикошетили от неё и разлетелись на куски при ударе о стену. Глаза твари засветились чуть ярче, онемение рывком достигло коленей и локтей, начало стремительно распространяться дальше.
        И тут во мраке подземелья мелькнула тень Каина. Монстр его то ли не заметил, то ли не счёл опасным, но и неважно: в любом случае прикончить василиска эльф не успевал, и я закрылся каменной кожей.
        Теплилась надежда, что клин вышибет клином, да только всё вышло с точностью до наоборот. Окаменел враз. Ну как окаменел - замер изваянием, а сознания при этом не потерял и даже мог воочию лицезреть схватку Каина со зловредной тварью.
        Особой зрелищностью противостояние не отличалось, мой подельник и прежде демонстрировал замашки жулика, не стал направо и налево швыряться магией он и тут. Обогнул василиска, запрыгнул ему на спину и сходу пырнул сразу двумя кинжалами. Кривой клинок оставил в ране, прямой выдернул и ударил в шею монстра - раз, другой третий!
        Предусмотрительность оказалась вовсе не лишней, магическое создание вдруг взбрыкнуло, будто бык на родео, и непременно скинуло бы с себя эльфа, не цепляйся тот за рукоять загнанного в загривок жертвы оружия. Да и так Каин удержался с превеликим трудом, мотало его - будь здоров, он и атаковать уже не мог, просто держался за оружие.
        Василиск бесновался всё сильнее, пытался не просто скинуть противника со спины, но и размазать его о стены подземелья, вот только для подобных трюков монстр обладал не слишком подходящим сложением. Каин сбросить себя не позволил.
        И тут по моей коже пробежалась лёгкая щекотка, каменные чешуйки защитного заклинания осыпались, а вместе с ними сгинул и эффект окаменения. То ли тварь не довела своё заклинание до конца, то ли истечение срока защитных чар привело к принудительному снятию проклятия василиска. Неважно!
        Я сделал глубокий вдох, вытянул из-за спины фламберг и ринулся в бой. «Костяные обломки» прочную шкуру не пробивали, а взрыв черепа наверняка зацепил бы и Каина, поэтому на бегу швырнул в мерзкую ящерицу порчу, а потом со всего маху долбанул по её когтистой лапе мечом.
        КОСТОЛОМ!
        Врезал так, что искры полетели. Жаль только - из камня. Василиск оказался невероятно проворен, он успел не только сместиться в сторону, но и попытался откусить мне голову. И непременно преуспел бы в этом - клыки в страшенной пасти были в палец длиной, - но в самый последний момент на выручку подоспел Нео. Мертвец приложил тварь по нижней челюсти моргенштерном, что и позволило мне восстановить равновесие и ткнуть остриём клинка в нёбо.
        Не дотянулся и не попал, зато попали по мне. Хвост василиска долбанул по груди с такой силой, что сбило с ног.
        - Нео, назад! - только и смог выдохнуть я, рухнув навзничь.
        Тварь всерьёз вознамерилась сожрать нас и, позабыв об оседлавшем её Каине, с разинутой пастью ринулась в атаку, за это и поплатилась. Эльф заработал кинжалом пуще прежнего, и в сторону ударила длинная струя крови, слишком уж мощная даже для критического попадания - дело точно было в магии. Ящерица резко замедлилась, потом и вовсе упала на брюхо, замерла на камнях.
        ГРИВАСТЫЙ ВАСИЛИСК УБИТ!
        РАСПРЕДЕЛЕНИЕ ОПЫТА ВНУТРИ ГРУППЫ: +380
        Каин спрыгнул с василиска и вытер тыльной стороной ладони забрызганное кровью лицо.
        - Ну и чудище! - хрипло выдохнул он.
        Я поднялся, на пробу пнул сапогом в затянутый чешуёй бок монстра, мысленно пожалел, что нет времени выпотрошить его, и спросил:
        - Авель, куда дальше?
        В ответ - тишина.
        Мы с Каином резко вскинулись, развернулись и во все глаза уставились на серую статую. Эльф превратился в камень целиком и полностью прямо вместе с одеждой.
        У меня внутри так всё сразу и опустилось. Мы ведь ещё не изменили точку возрождения! Авель вернётся в игру в Альтаре!
        - Но он не умер! - ошарашенно выдал Каин, обратился к системной информации и сообщил: - Спит!
        - И надолго он так?
        - Понятия не имею!
        Дожидаться, пока Авель соизволит отмереть, мы себе позволить не могли, и я махнул рукой стоявшему в сторонке Нео.
        - Берись за ноги!
        Сам наклонил статую на себя и подхватил окаменевшего подельника за плечи. К счастью, сказалась условность игровой механики и особо в весе он не прибавил, ноша оказалась вполне посильной.
        - Веди! - приказал я Каину, и наша процессия вновь двинулась в путь.
        Глава 2
        Вот уж не думал, что такое может быть, но у вечно невозмутимого Червя при нашем появлении аж глаза на лоб от изумления полезли. Он даже крутнулся на пятке, заявив перед тем:
        - Пиявка, ты только глянь!
        Затянутое в чёрно-красное трико существо неуловимым образом изменилось, но удивлённым оказалось ничуть не меньше своего альтер-эго.
        - Цирк на конной тяге! - выдала Пиявка и вернула контроль над телом Червю.
        - Какого чёрта, мальчик? - обратился он ко мне. - Ты что тут устроил?
        Я придал статуе Авеля вертикальное положение, благо тот среди вмурованных в пол могильных плит смотрелся предельно органично, хрипло выдохнул, переводя дух, затем потряс отсохшими руками и лишь после этого сказал:
        - Пришёл за своей наградой!
        Червь поводил алым ногтем указательного пальца, нацеливая его то на одного мага крови, то на другого, и спросил:
        - А эти тут зачем?
        Каин порывисто шагнул вперёд, я ухватил его за руку и оттянул обратно.
        - Мы вместе.
        - Такого уговора не было, - последовал не слишком-то и удививший меня ответ.
        - Подставлять нас уговора тоже не было! - зло выкрикнул Каин. - Мы из-за тебя полгорода спалили!
        На бесполой змеиной физиономии Червя не отразилось ровным счётом никаких эмоций, он лишь покривил тонкие бескровные губы и пожал плечами.
        - Задание - есть задание. Вы приняли его условия. Какие могут быть претензии?
        - Речь шла об остановке портала! - продолжил упорствовать эльф.
        - Разве? - улыбнулся наставник. - Я просил внести изменения в управляющую схему портала, не больше и не меньше. Вы сделали это и получили обещанную награду.
        - Но мы застряли в городе! Нас ищут!
        - А кто виноват, что вы не озаботились путями эвакуации? Вот мальчику хватило ума подумать об этом заранее! А если бы по собственной дурости не попались на глаза блюстителям, так и вовсе проблем бы не знали!
        Аргументы у Каина иссякли, он перешёл к угрозам.
        - Если нас схватят, мы запираться не станем!
        Червь негромко рассмеялся.
        - Вам проклятие, мне дополнительная реклама. Отличный размен!
        Атмосфера определённо сгустилась, и я попытался перевести разговор в конструктивное русло.
        - Тебе всё равно открывать проход на план Смерти! Какая разница, вывести отсюда двоих или четверых?
        Червь наставил на меня чёрный ноготь указательного пальца левой руки и прошипел:
        - У всего есть цена! У моего содействия - тоже! Я благотворительностью не занимаюсь!
        Каин обречённо вдохнул и проворчал:
        - С этого и надо было начинать. Чего ты хочешь?
        Ответил наш наниматель без малейших колебаний.
        - Мне нужен опцион на ваши будущие услуги. Я сделаю предложение, вы его примете. О цене договоримся отдельно.
        - То есть мы будем должны тебе одну услугу? - уточнил Каин.
        Червь кивнул.
        - Если ты так ставишь вопрос, то - да, будете должны. Но это дело отдалённого будущего. Вы, мальчики, спалились. Вам стоит залечь на дно. Потом что-нибудь для вас придумаю.
        - Мы согласны, - заявил загнанный в угол маг крови.
        - Ты согласен, - поправил его Червь. - А он?
        Острый ноготь указал на окаменевшего эльфа, и тогда Каин подтвердил:
        - Он тоже.
        - Ты можешь решать лишь за себя!
        Я начал понемногу закипать и раздражённо выдал:
        - Мы будем ждать, пока он отомрёт? Серьёзно? А сюда точно за это время блюстители не нагрянут?
        Ответом мне стал шипящий смешок. Червь подошёл к Авелю и похлопал его по каменному плечу.
        - Отомрёт? - обернулся он ко мне после этого. - А он не отомрёт, если только у вас нет свитка «Камень-в-плоть». Но и в этом случае шансы на успех не превысят тридцати процентов. Жреческое высшее восстановление или чары магов земли надёжней, только полной гарантии не дадут и они!
        Тридцать процентов? Так себе расклад.
        - А если ничего не делать? - уточнил я.
        - Вариантов два: оставаться камнем и дальше или после пробуждения, он ведь сейчас спит, активировать самоуничтожение.
        Мы с Каином переглянулись, и эльф спросил:
        - И что ты предлагаешь? Достанешь для нас свиток?
        - Не достану, - покачал головой Червь. - Но если ваш… товарищ недееспособен, за него может поручить кто-то другой… - И змеиные глаза с вертикальным зрачком уставились на меня. - Что скажешь, мальчик?
        Разумеется, я мог ответить отказом, более того - не было никакого смысла связывать себя ненужными обязательствами, но мы неплохо сработались, поэтому начал с выставления дополнительных условий.
        - Соглашение действует лишь до тех пор, пока Авель не оживёт и не примет обязательства на себя.
        Червь кивнул.
        - И в любом случае я не кинусь сломя голову выполнять задание, если буду занят другим квестом!
        На этот раз кивок последовал после явственной заминки, но всё же последовал, и Каин с облегчением перевёл дух. Рано радовался: наш наниматель не преминул внести встречное условие.
        - Тогда и второму заклинанию обучу, когда Авель примет на себя обязательства или ты сочтёшь возможным принять участие в предложенном мной мероприятии! - заявил он.
        Я поморщился, но всё же махнул рукой.
        - Идёт!
        - Спасибо, Джон! - поблагодарил меня Каин и зло глянул на Червя. - Ничего этого не случилось бы, назначь ты место встречи где-нибудь поближе!
        - Мы на кладбище, мальчик! - фыркнул наставник. - Все катакомбы - одно сплошное захоронение, но этот зал - кладбище официальное. Лишь отсюда можно открыть переход на план Смерти!
        - Так открывай! - нервно попросил я, заслышав шум в приведшем нас сюда коридоре.
        Червь тянуть с этим не стал, опустился на корточки и на удивление легко и ловко вывернул из пола ближайшую могильную плиту. За той растеклась непроницаемая серость.
        - Следуйте за мной!
        И мы последовали, только на этот раз статую тащил уже не я, помогать Нео вызвался Каин. В остальном же - всё как и прежде: нисхождение сменилось восхождением, а потом мы выбрались на ночное кладбище под блиставший начищенным серебром грош полной луны.
        - Увидимся, мальчики! - заявил напоследок Червь, прыгнул в серость, и та заклубилась, утекла неведомо куда, обернулась обвалившейся прямоугольной ямой.
        Нео помог Каину выставить статую в изголовье одной из могил, будто памятник.
        - Надо с этим что-то делать, - вздохнул маг крови и озадаченно поскрёб затылок. - Попробую раздобыть что-то получше свитка. Может, договорюсь с каким-нибудь жрецом. И надо перекинуть точку возрождения из Альтары…
        Я рассеянно кивнул и огляделся по сторонам.
        Кладбище как кладбище. Дорожки, могилки, где-то кусты и трава, где-то памятники. Аллея с обветшалыми склепами, заброшенная на вид часовенка, немного дальше - непонятное каменное строение, слишком уж добротное для простого сарая. И кругом высокая ограда, а за ней на фоне неба выделялись силуэты островерхих крыш и печных труб.
        Мы в городе?
        - И где мы вообще? - вслух продублировал мой мысленный вопрос Каин.
        Единственной отметкой на вызванной карте оказался замок Арнштерн, так об этом и сказал, но эльф досадливо отмахнулся.
        - Это я и сам вижу! Относительно Альтары мы где находимся?
        - Далеко на востоке.
        Каин кивнул.
        - Надеюсь, тут не достанут. - Он вздохнул и спросил: - Ты идёшь?
        - Задержусь, - покачал я головой.
        - Смотри, не забудь точку возрождения перенести. Я вот прямо сейчас этим и займусь, - предупредил меня эльф и утопал во тьму.
        Я похлопал по плечу его окаменевшего напарника и двинулся к заброшенной часовенке, уселся на её ступеньку, вытянул ноги, откинулся спиной на поцарапанную дверь.
        - Ты как, Нео? - спросил я после этого.
        Рыжебородый мертвец неопределённо пожал плечами и в ответ не вымолвил ни слова. По сравнению с собой прежним он сделался предельно немногословным и скованным в движениях. Понемногу уходили в прошлое какие-то юношеские ужимки, и свидетельствовало это отнюдь не о стремительном взрослении, скорее уж брало своё мёртвое цифровое тело. И мне это категорически не нравилось.
        Я прикрыл глаза и обратился к своему функционалу хранителя кладбища. Покопался в дополнительных настройках, загрузил сведения о текущей локации. Кладбище оказалось свободным, смотрителя здесь не было, так что я собственным произволом назначил им себя.
        И - получилось!
        ТЕКУЩИЙ СТАТУС: ХРАНИТЕЛЬ КЛАДБИЩА ПРИ ЗАМКЕ АРНШТЕРН
        ТЕКУЩИЙ РАНГ: МЛАДШИЙ ЖРЕЦ КУЛЬТА МЁРТВЫХ
        Появились новые закладки, открылся доступ к количеству могил, плану захоронений и двум ярусам подземелий, только этого было слишком мало. Я поднялся, ухватился за покрытые патиной медные ручки и потянул на себя двустворчатую дверь. Та скрипнула ржавыми петлями, но всё же распахнулась, открыв проход в пыльное и тёмное нутро часовенки.
        Какому именно божеству она была некогда посвящена, разобрать не получилось; внутри не обнаружилось никаких предметов культа, один только голый камень, а в оценке косвенных признаков я силён не был. Да не особо и напрягался, меня всецело устроило наличие алтаря.
        Я подошёл к нему с довольной улыбкой, напрягся и в сердцах выругался. Сказалась ограниченность моего класса в жреческих делах; если стать хранителем кладбища удалось без всякого труда, то основать храм культа Мёртвых мой некромант попросту не мог. Как не мог и захватить чужое святилище. Только осквернить.
        - Нео! - позвал я компаньона. - Ты можешь посвятить это место культу Мёртвых?
        Нео на миг задумался, склонив голову набок, затем развёл руками.
        - Нет, дядя Джон. Служка не способен на это. Для этого нужно быть жрецом.
        Я вновь выругался и вызвал полученное в Альтаре задание, только основными параметрами не удовлетворился и развернул условия его выполнения.
        ЗАДАНИЕ «ОБРЕСТИ ПРИХОД»
        НАГРАДА: ПОВЫШЕНИЕ РАНГА
        УСЛОВИЯ ВЫПОЛНЕНИЯ
        - НАЙТИ ХРАМ
        - УКОМПЛЕКТОВАТЬ ШТАТ
        - ПРИВЛЕЧЬ НЕ МЕНЕЕ 5 ПРИХОЖАН
        Обрести храм! Я активировал этот пункт и сам собой запустился процесс анализа часовенки. Разом похолодало, сгустился сумрак, закружились под потолком нематериальные тени призраков. Выскочило сообщение о недостаточном уровне благодати и тут же пропало, хрипло выдохнул Нео, просипел:
        - Дядя Джон…
        Да я уже и сам обнаружил, что жреческая магия принялась тянуть благодать из моего служки, ладно хоть энергии в том пока что оставалось предостаточно. Да и потребовалось её не так уж много, почти сразу возникло новое оповещение.
        СООТВЕТСТВИЕ МЕСТА ТРЕБОВАНИЯМ: 76 %
        ЖЕЛАЕТЕ СДЕЛАТЬ ЕГО СВЯТИЛИЩЕМ КУЛЬТА МЁРТВЫХ?
        [ДА/НЕТ]
        Разумеется, я ответил согласием и оказался одарён тремястами очками опыта. Вознаграждение за выполнение первого этапа задания не впечатлило, зато мы обрели храм и алтарь, а где есть алтарь, там неминуемо должен быть и алтарник.
        Но просто так повысить статус Нео не вышло, для начала потребовалось прописать себя настоятелем; к счастью, и это действо, и перевод компаньона на новую должность прошли без сучка, без задоринки: никакие жреческие навыки задействовать не потребовалось, один только менеджмент.
        НЕО
        МЁРТВЫЙ КЛИРИК/КАПЕЛЛАН/КУЛЬТ МЁРТВЫХ
        ТЕКУЩИЙ РАНГ: АЛТАРНИК
        БЛАГОДАТЬ: 97/170 ВОСПОЛНЕНИЕ: 95 ЕДИНИЦ В ЧАС
        КОМПЛЕКТАЦИЯ ПЕРСОНАЛА: 2/3
        ВАКАНТНАЯ ПОЗИЦИЯ: СЛУЖКА
        ПРИХОЖАН: 0
        Я с облегчением перевёл дух. Сработало!
        Статус алтарника обеспечивал приток девяносто семи единиц благодати, в то время как на поддержание существования за аналогичный период времени уходило лишь на четыре единицы больше. Эту разницу с лихвой компенсировала ежедневная молитва, и теперь Нео был целиком и полностью автономен. Вот только особой радости я на его бесстрастном лице не заметил.
        - Нео! - даже окликнул я мёртвого компаньона. - Ты в порядке?
        Тот отозвался не сразу, словно слишком глубоко погрузился в программный транс при изучении обновлённого функционала.
        - Всё отлично, дядя Джон! - В сиплом голосе мертвеца не проскользнуло ни малейших эмоций. - Появился доступ к «Экзорцизму», «Магическому щиту» и «Молоту веры».
        - Экзорцизму?!
        Нео на миг завис, словно искал дополнительную информацию по заклинанию, потом пояснил:
        - Беспокойные духи могут захватывать мёртвые тела. Их нужно изгонять. - Он вновь замер и сказал: - А ещё теперь у меня есть роль в этом мире, я привязан к храму и в случае гибели смогу возродиться, а не угодить в чистилище.
        Я с облегчением перевёл дух.
        - Так это же здорово!
        - Да, дядя Джон. Здорово.
        Но в интонациях никакой радости не ощущалось, и это было воистину странно.
        - Ты же ведь этого хотел, разве нет?
        - Я хотел жить. Не хотел умирать. А это какой-то неправильный… компромисс.
        - Лучше так, чем не существовать вовсе.
        Нео кивнул.
        - Лучше, дядя Джон. Но у этого тела слишком много ограничений. Оно задаёт модели поведения, сценарии и шаблоны. Всякое действие, идущее с ними вразрез, требует от меня усилий. Я слишком слаб для этого. Просто не обладаю достаточными ресурсами, чтобы переломить ситуацию. Постепенно становлюсь тем, кем и являюсь на самом деле: мертвецом.
        Я подошёл и похлопал Нео по плечу.
        - Мы что-нибудь придумаем, вот увидишь!
        Нео кивнул, отступил от меня и двинулся к алтарю.
        - Здесь нужно прибраться, - сообщил он, а потом встрепенулся. - Да, дядя Джон! На кладбище есть живой человек. В сторожке.
        - Что насчёт Изабеллы?
        - Тётя Белла не слишком далеко, но это всё, что могу сказать.
        - На кладбище точно больше никого нет кроме сторожа?
        - Никого. Ни живых, ни мёртвых. Разве что…
        - Да?
        Нео неуверенно передёрнул плечами.
        - Доступ к святилищу и кладбищу не кажется мне полным. Полагаю, под двумя ярусами катакомб скрывается ещё какое-то подземелье.
        Новоявленный алтарник вновь замолчал, отыскал в одном из углов метлу и принялся подметать пыль. Я пристально глянул на него и задумался, а так ли случайно меня направили на стезю некромантии. С тем же успехом Нео мог воплотиться в облике демона. Быть может, кто-то просчитал всё наперёд и решил загнать слишком уж самостоятельный кусок программного кода в определённые рамки?
        Ни к какому конкретному выводу на этот счёт прийти не удалось, и я решил прошерстить информацию о своих новых владениях, не отыскал в ней и намёка на данные о третьем ярусе подземелий и забивать себе голову этим не стал. А вот что сделал, так это перенёс точку возрождения в часовню.
        Уф! Будто гора с плеч свалилась!
        Я кинул саквояж на каменную скамью и предупредил Нео:
        - Наведёшь здесь порядок, уходи в катакомбы. Присмотри там себе комнату. И сумку мою унеси.
        - Хорошо, дядя Джон.
        Уже на выходе я оценил толщину мощных створок и решил, что имеет смысл купить навесной замок и цепь, дабы сюда не шастали все, кому только в голову взбредёт. Всё же теперь это моё место силы, а в катакомбы можно спуститься не только через часовню, но ещё и через склеп и непонятное сооружение неподалёку. Вот теми лестницами и при необходимости будем пользоваться.
        Откладывать собеседование со своим потенциальным работником я не стал и сразу от часовенки двинулся прямиком к сторожке. Соответственно, и не готовился к разговору никак, разве что маску с лица снял, дабы сходу не получить лопатой промеж глаз.
        Несмотря на поздний час, из щелей ставен выбивались лучики тусклого света, да и на стук в дверь отклик последовал без всякого промедления. Сначала послышались тяжёлые шаги, затем наружу высунулась кудлатая голова.
        - Чего надо? - не слишком-то приветливо поинтересовались у меня.
        - Ты здешний сторож?
        - Ну а кто ещё? - фыркнул неприятный тип, от которого несло жареным луком и пивом. - И сторож я, и могильщик!
        Дверь со скрипом приоткрылась, и поначалу я принял собеседника за гнома, но сразу осознал свою ошибку. Сторож оказался горбуном - низкорослым, но широкоплечим, с длинными мускулистыми руками. Если в нём и текла кровь подгорных коротышек, то не больше четверти.
        Горбун откусил от жареной куриной ножки и заработал мощным челюстями, затем проглотил и спросил:
        - Так чего хотел?
        Тот факт, что заявившийся посреди ночи гость каким-то образом перебрался через кладбищенскую ограду, казалось, его нисколько не обеспокоил.
        - А зовут тебя как?
        Сторож немного поколебался, затем всё же сообщил:
        - Игорь.
        Ну да, ну да. Как же ещё могут звать горбуна-могильщика?
        Мысленно я усмехнулся и сказал:
        - За смотрителя тут буду какое-то время.
        Игорь озадаченно выгнул бровь, нисколько не впечатлённый моими словами, пришлось полезть за кошелём. Немного поколебавшись, я отсчитал пять золотых марок и вложил их в широченную мозолистую ладонь сторожа.
        - Премия за беспорочный труд.
        Горбун зажал монеты в кулаке, звякнул ими и слегка поклонился.
        - Премного благодарен, хозяин.
        И сразу выскочило системное оповещение:
        СТОРОЖ ПРИЗНАЛ ВАС ХРАНИТЕЛЕМ КЛАДБИЩА.
        Я кивнул и уточнил:
        - Ты ведь к мёртвым с почтением относишься, Игорь?
        Горбун ударил себя кулаком в грудь и заявил:
        - Со всем почтением, хозяин!
        - Пойдёшь в служки при святилище культа Мёртвых?
        Игорь озадаченно захлопал глазами и уточнил:
        - А что делать-то надо?
        - Да ничего особо, - пожал я плечами. - Ты ведь за порядком на кладбище и так присматриваешь?
        - Присматриваю, - мотнул в знак согласия горбун кудлатой головой.
        - Вот и дальше будешь присматривать. Ещё пожертвования с посетителей на обустройство кладбища собирать станешь. - Я не увидел у собеседника никакой заинтересованности и добавил: - Половина пожертвований - пойдёт тебе сверх обычного жалования, половину будешь сдавать в церковную кассу. Ну как?
        Тут уж Игорь колебаться не стал и ответил согласием.
        - Идёт!
        Он даже хотел протянуть руку, чтобы скрепить сделку, но в одной были зажаты монеты, а в другой куриная лапа, пришлось обойтись без таких формальностей.
        ЗАДАНИЕ «ОБРЕСТИ ПРИХОД» - ОБНОВЛЕНО
        УКОМПЛЕКТОВАТЬ ШТАТ - ВЫПОЛНЕНО
        ОПЫТ: +500
        ПРИВЛЕЧЬ ПРИХОЖАН - В ПРОЦЕССЕ
        Я удовлетворённо кивнул, потом спросил:
        - Всякие сомнительные личности не шастают тут по ночам?
        - Нет, хозяин! Всё спокойно, - уверил меня горбун.
        - А мёртвых много привозят?
        В ответ Игорь неопределённо пожал слегка покатыми, но чрезвычайно мощными плечами.
        - То пусто, то густо. Заранее не угадаешь.
        - Оставляю это на тебя, - распорядился я. - Возникнут сложности - обращайся.
        - Как скажете, хозяин.
        Я оставил горбуна и прошёлся по кладбищу, оказавшемуся в несколько раз обширней моих прежних владений. Дальняя часть заросла кустами, могилы там выглядели не слишком ухоженными, а ближе к воротам находился участок свободной земли, предназначенный для новых захоронений. От ворот и до часовенки шла центральная аллея с фамильными усыпальницами и склепами, я миновал её и заглянул к Нео, который уже подмёл замусоренный пол и теперь приводил в порядок алтарь.
        - Сторож теперь ещё и служка, - оповестил я мёртвого компаньона. - Его зовут Игорь.
        - Хорошо, дядя Джон, - бесстрастно кивнул Нео. - Не волнуйтесь на его счёт.
        - В смысле?
        - Он… ограниченный, дядя Джон. Очень ограниченный. И в плане доступа к вычислительным мощностям, и в части обращения к модулям обработки данных. Он не поймёт, что я мертвец, тем более теперь, когда занял низшую позицию в нашей иерархической цепочке.
        Я кивнул, и тут Нео вдруг замер, напряжённо уставился куда-то мне за спину. Спрашивать его ни о чём не стал, резко крутанулся на месте и вытянул из перевязи фламберг, направил меч остриём вниз и сторону от себя, а пальцами левой стиснул воплощённый собственной волей взрывной череп.
        Ночные тени поплыли, один из угольно-чёрных лоскутов отделился от ближайшего склепа и обернулся едва различимой в ночной тьме фигурой, окутанной словно маревом мрака плащом. Лица под капюшоном разглядеть не удалось, но агрессии чужак не проявлял, только это и заставило придержать заклинание. Ну а потом смутно-знакомый голос с нескрываемой усмешкой произнёс:
        - Привет, котик! Надеюсь, ты рад меня видеть?
        Глава 3
        Рука так и дёрнулась метнуть череп, но - удержался. Правда, бдительности не потерял: пусть интонации и оказались предельно знакомы, прозвучавший в ночи голос совершенно точно не мог принадлежать тёмной эльфийке Изабелле Аш-Ризт из «Башен Власти». Вот только «котик» и эти интонации, от которых так и хочется ухватить за глотку и слегка придушить…
        - Тётя Белла! - непривычно радостно воскликнул Нео и вдруг смутился, пониже сдвинул край шляпы, опустил голову, скрыв лицо за воротником плаща.
        Я подметил это самым краем глаза, поскольку не спускал взгляда с нашей гостьи. Затем попятился и задом прошёл в часовню. Игровая условность наделила убранство той несколькими канделябрами, и одного только усилия воли хватило, чтобы на свечах затрепетали белые огоньки. Тогда-то и стало ясно, что укрывала гостью от моего взгляда отнюдь не только ночная темень: когда та прошла в дверь, тени продолжили окутывать её едва заметным муаром, а под капюшоном плаща сгустился мрак.
        - Расслабься, котик! Это всего лишь я!
        - «Я» бывают разные, - парировал я и, не думая убирать фламберг в перевязь.
        - Это тётя Белла! - уверил меня Нео неожиданно высоким голосом, но тоже ни в чём не убедил.
        Это виртуальность. Здесь кто угодно может стать кем угодно, одно лишь обращение «котик» и манера поведения ещё ни о чём не говорили.
        - Это она, дядя Джон! Я чувствую!
        Но - нет. Когда наша гостья, наконец, откинула с головы капюшон и открыла лицо, она оказалась вовсе не тёмной эльфийкой Изабеллой Аш-Ризт.
        Человек. Воровка. Брюнетка. Жгучая брюнетка, немного худая, но при этом вовсе не плоская, а скорее спортивная. И ещё - весьма и весьма симпатичная.
        Именно в такой последовательности выдало информацию моё восприятие, ну а последний момент я додумал уже сам.
        - Серьёзно? - прищурился я. - Не дроу? Не жрица?
        - Новый мир, новая шкурка. Ты ведь и сам изменился, котик, не так ли? - очень уж знакомо промурлыкала воровка, когда-то и в самом деле бывшая Изабеллой Аш-Ризт.
        - Это она! - набычился Нео. - Системный отклик не обманешь. Я чувствую её!
        - Мальчик всё верно говорит!
        Я слегка опустил отставленный в сторону фламберг и без всякой приязни спросил:
        - Чего надо?
        Вместо ответа ночная гостья открыла доступ к личной информации. Не ко всей, лишь к имени, классу и уровню.
        АННА-МАРИЯ ИЗАБЕЛЛА АУС РИЗНИЦ
        ЖУЛИК/АССАСИН/ОХОТНИК ЗА ГОЛОВАМИ
        УРОВЕНЬ 36
        - Это не ответ, - проворчал я, не спуская настороженного взгляда с представительницы правоохранительных органов, которая и втравила меня в эту историю.
        Ладно! Ладно! Будем объективны! В историю неосмотрительным выбором работодателя я втравил себя сам, а Изабелла лишь помогла выпутаться из неприятностей, вот только сделала она это отнюдь не по доброте душевной, а во исполнение должностных обязанностей. И отработал я ту помощь - сполна.
        - Хочешь сказать, будто не нуждаешься в содействии? Уже во всём разобрался, да? - Чёрная бровь Изабеллы изогнулась предельно издевательски, а тонкие губы тронула лёгкая улыбка. - Серьёзно?
        Нео за спиной засопел, будто до сих пор нуждался в дыхании, и я сдался, махнул рукой.
        - Излагай!
        Изабелла прошлась по часовенке, уселась на скамью, закинула ногу на ногу и смерила взглядом, пристальным и оценивающим.
        - Я здесь не вполне официально, - ошарашила вдруг она меня неожиданным заявлением. - Специально взяла отпуск, чтобы приглядеть за тобой. И не хлопай так глазками, котик! Ещё не хватало, чтобы ты запорол операцию!
        - Почему тогда - неофициально? - нахмурился я.
        - Потому что официально мы не имеем к тебе никакого отношения и напрямую оказать содействия не можем. Ты сам по себе.
        - В курсе. А тебе что - больше всех надо?
        У меня и мысли не возникло, будто Изабелла решила помочь по доброте душевной или из-за хорошего отношения, да она и не стала пытаться в том уверить, лишь рассмеялась.
        - О, поверь, котик, - мне действительно надо больше всех. Я кровно заинтересована в успехе операции. Если ты не в курсе, проект «Башни Власти» будет заморожен в самое ближайшее время. Соответственно, то направление признано руководством неперспективным, и отдел перепрофилируют на работу в «Глубоком сне». Грядут большие перемены, и мои перспективы целиком и полностью зависят от успеха или неудачи этой операции. Понимаешь, котик?
        - Да чего уж тут непонятного!
        - О, не считай меня такой меркантильной! Ко всему прочему я действительно хочу помочь!
        Я не удержался и рассмеялся. Как видно, Изабеллу это задело, и она нахмурилась.
        - Да не тебе помочь, балда! Ему!
        У мёртвых отсутствует кровоток, а посему они даже теоретически не могут покраснеть от смущения, но Нео был чертовски близок к тому, чтобы превозмочь незыблемые законы природы. Столь трогательная забота со стороны «тёти Беллы» вогнала его в ступор.
        - Верю-верю, - покивал я.
        Лицо Изабеллы разом заострилось.
        - А мне плевать - веришь ты или нет! Просто не упоминай о моём появлении. Разумеется, если хочешь, чтобы я помогла.
        - Не хочу, - с усмешкой выдал я в ответ. - Мы прекрасно справлялись и без тебя!
        - Дядя Джон! - просипел Нео. - Зачем вы так?
        - Не знаю, как вы там справлялись, - фыркнула Изабелла, - но с моей помощью справитесь в два раза быстрее!
        И вот тут я заколебался. Наша гостья наверняка успела разведать обстановку, её содействие серьёзно облегчит поиск цели. Обойдёмся и без неё, конечно, но к чему самому себе усложнять жизнь?
        - Твои условия? - спросил я в итоге.
        - Никаких условий. Просто не упоминай обо мне. - Изабелла не удержалась от досадливой гримасы и спросила: - Ну что, договорились?
        - Ты знаешь, где искать… цель?
        Невесть с чего вопрос мою собеседницу изрядно озадачил. Она кинула быстрый взгляд на Нео и уточнила:
        - А вы ещё не знаете?
        Мертвец засопел-засипел, потупил взгляд и сознался:
        - Возможности этого тела предельно ограничены. Я ещё только начинаю врастать в информационную сеть. Не могу пока найти нужного пользователя по твоим данным. Нужен визуальный контакт.
        Ну да, ну да - ситуация строго по классике. «Поднимите мне веки», и всё такое прочее.
        Я тяжко вздохнул и повторил свой вопрос:
        - Так ты знаешь?
        По губам Изабеллы скользнула торжествующая улыбка, ладно хоть она не стала мотать мне нервы и признала:
        - Знаю.
        - Эта локация?
        - Соседняя. Не совсем шаговая доступность, но и не на другом конце света.
        Дальше сомневаться и колебаться я уже не стал, кивнул.
        - По рукам.
        А потом открыл сервис личных сообщений и отправил куратору всего два символа: «+» и «1». Простейшее кодовое обозначение говорило о том, что информация обрабатывается и всё идёт по плану, но требуется дополнительное время прямо здесь и сейчас, поэтому не следует выводить меня из сети для переселения в капсулу длительного погружения.
        А вот чего я делать не стал, так это отсылать восклицательного знака, который сигнализировал бы о возникновении нештатной ситуации и запросе консультации. Хотя, наверное, и стоило бы - положа руку на сердце, явление Изабеллы запросто могло потянуть и на чрезвычайное происшествие…
        Нео издал какой-то восторженный сип, но под взглядом «тёти Беллы» мигом стушевался и опустил шляпу на лицо.
        - Что такое, Нео? - удивилась та.
        Мой мёртвый компаньон ссутулился, но уходить от ответа всё же не стал, едва слышно выдохнул:
        - Мне не нравится, как я выгляжу. Это тело…
        - Замечательное тело! - уверила его Изабелла, вскочила со скамьи и ухватила цепкими пальцами за подбородок, заставив Нео поднять голову, а потом и вовсе сдёрнула с него шляпу. Внимательно изучив лицо, она взъерошила мертвецу рыжие волосы и велела тому садиться на лавку.
        - Зачем? - хором спросили мы с Нео.
        - Эти лохмы ужасно старят мальчика!
        Изабелла скинула свой словно бы сотканный из ночных теней плащ, и я невольно залюбовался её стройной фигурой, потом опомнился и спросил:
        - Ты умеешь стричь? В смысле - в игре?
        - Я же ассасин, мастер маскировки!
        - Ну да, ну да…
        Нео моих сомнений в парикмахерских талантах «тёти Беллы» не разделял, он послушно уселся на указанное место, и пришлось выставлять по бокам от него канделябры, а после не мешать, точнее даже - не отсвечивать.
        Я и не стал, вместо этого наскоро прошерстил полномочия хранителя кладбища и младшего жреца, но не обнаружил в открывшемся функционале возможности для активации защитного режима. Никаких оборонительных сооружений тут попросту не было; единственное, чего удалось добиться, - это включить магическую сигнализацию, призванную оповещать о вторжении в неурочное время на территорию кладбища чужаков. Разумеется, панацеей такое решение не являлось - те же колдуны и жулики вполне могли эти ухищрения обойти, - но хоть что-то.
        Изабелла тем временем достала из сумочки ножницы и расчёску, принялась орудовать ими, и на только-только подметённый пол часовенки начали падать рыжие пряди. Действовала ассасин предельно уверенно, будто и в самом деле обладала соответствующим навыком; я даже не побоялся отвлечь её вопросом.
        - Объект под наблюдением?
        Бывшая тёмная эльфийка покачала головой и продолжила расчёсывать Нео, делая пробор.
        - Нет, в ближнем окружении объекта наблюдателей нет. Это закрытый клан. Они никого не принимают к себе и ни с кем не общаются на отвлечённые темы. Насколько мне известно, помимо фишинговых атак были предприняты две или три попытки внедрения, но они успехом не увенчались.
        - Сколько там охранников?
        - Обычно от пятнадцати до двадцати. Все люди, мужчины и воины. Большинство - убийцы магов, но есть и другие специализации. Преимущественно пятидесятого - шестидесятого уровня, что для здешних мест вполне серьёзная сила.
        - Объект поражён нейро-вирусом, так? А остальные?
        Изабелла полюбовалась промежуточным результатом и вновь взялась за ножницы.
        - Несколько человек тоже переселились сюда на постоянку, остальные работают вахтовым методом.
        - Постоянно держат тут пятнадцать-двадцать человек? - присвистнул я. - Его отец точно не бедствует!
        Щелчки ножниц немедленно смолкли, Изабелла уставилась на меня тяжёлым взглядом чёрных глаз.
        - Его отец - очень состоятельный и опасный человек. Он подпольный банкир и помимо отмывания денег финансирует несколько террористических группировок. Ты не представляешь, какой эффект произведёт его задержание.
        - Он в бегах?
        - Был объявлен в розыск и скрывается где-то на Ближнем Востоке. Залёг на дно после неудачного покушения.
        - Даже так?
        - Одни заинтересованы в его аресте, другим нужна его смерть, - пожала узкими плечами Изабелла и вернулась к стрижке. Длинная чёлка упала на лицо Нео, полностью закрыв левый глаз, но укорачивать её ассасин не стала.
        Я обдумал слова собеседницы, потом спросил:
        - А банкир точно живёт вместе с сыном?
        - Банкир живёт со своей семьёй и ближайшими родственниками. Чужим он не доверяет. Если мы установим точку входа в сеть его отпрыска, сможем локализовать местонахождение всего преступного сообщества. - Изабелла приступила к стрижке бороды и вздохнула. - Впрочем, котик, это уже не моя и не твоя головная боль.
        Я вздохнул и обратился к Нео.
        - Ты точно справишься?
        У моего мёртвого компаньона дёрнулся глаз.
        - Должен, - коротко ответил он.
        - И что тебе для этого нужно?
        - Для начала визуальный контакт.
        Мне тон Нео нисколько не понравился, и я уточнил:
        - А помимо этого?
        - Не знаю, дядя Джон, - ответил тот, приподнял руки и уронил их на колени. - Это… тело очень ограниченное, у меня слишком низкий уровень доступа. Я же говорил!
        - Да-да-да! - покивал я раздражённо и зло глянул на Изабеллу.
        Ну что за люди такие?! Можно ведь было портировать в этот мир Нео сотнями более щадящих способов, но нет - же, выбрали один из самых ущербных. Или я просто чего-то не понимаю?
        - Хватит нервировать мальчика! - укорила меня убийца и достала из сумки опасную бритву.
        Я напрягся, но Изабелла всего лишь начала подбривать Нео шею и затылок, потом раскрыла баночку с какой-то мазью и принялась, не взирая на возражения, втирать её в кожу. В результате этих манипуляций лицо зомби сделалось хоть и мертвенно-бледным, но зато из него ушла неприятная синюшность. Не слишком внимательный пользователь мог сходу и не сообразить, что перед ним покойник.
        - Кто и где? - спросил я Изабеллу.
        - Принц Зейб, владетель аллода Чёрного пика.
        Я озадаченно хмыкнул и уточнил:
        - Аллода?
        - Это персональная локация - завоёванная, полученная в награду за выполнение квеста или купленная за реальные деньги, - пояснила Изабелла.
        - Папочка купил?
        - Да, но платёж не отследить. Готово!
        Благодаря новой причёске и короткой бородке мой подопечный и в самом деле заметно помолодел, став выглядеть самое большее лет на двадцать пять. В сумочке Изабеллы отыскалось и зеркальце, Нео долго смотрелся в него, а потом нахлобучил на голову шляпу. Проделал он это откровенно нехотя - изменения в облике определённо пришлись ему по душе.
        - Модный какой, - усмехнулся я и указал на пол. - Давай, порядок наведи. Храм всё же, не парикмахерская.
        Нео кивнул и отправился на поиски метлы, а Изабелла посмотрела ему вслед и покачала головой.
        - Подумать только, властелин башни Чёрного феникса подметает пол! - негромко произнесла она.
        - Он был так крут?
        - По меркам игроков - более чем, - подтвердила Изабелла. - Если бы тот проект не начали сворачивать… Ну да что уж теперь!
        Я кивнул и подумал, что без наложенных мёртвым телом ограничений Нео вполне мог слететь с катушек и натворить глупостей. А так - будто лошадиную дозу транквилизаторов принял. Соображать - соображает, а эмоции и амбиции к минимуму сведены.
        Интересно, это так случайно получилось или умные люди наперёд просчитали? И если всё просчитано, то не значит ли это, что на крючке продолжат удерживать и меня? От столь полезного инструмента по доброй воле никто не откажется. Если, конечно, Нео станет полезным. Пока его способности на меня особого впечатления не произвели. Вот она - обратная сторона управляемости.
        - Почему? - спросил я. - Зачем понадобилось использовать меня втёмную? Могли бы объяснить…
        Изабелла рассмеялась заливисто и совершенно искренне.
        - Ох, котик! Насмешил! - выдала она некоторое время спустя и смахнула выступившие в уголках глаз слёзы. - Ты так ничего и не понял, да? Ты взломал систему по собственной инициативе, никто тебе этого не поручал!
        Я поморщился и нервно отмахнулся.
        - Ни за что не поверю, что дело лишь в нежелании брать ответственность на себя!
        - Нет, конечно. Не только в этом. Знай ты обо всём наперёд, мог и отказаться. Точно отказался бы! А потом провернул бы всё самостоятельно и без всякого контроля с нашей стороны.
        Некоторое время я обдумывал это заявление, затем кивнул. Да - искушение обрести программного червя, способного получить доступ к служебным данным столь популярной платформы, было бы чрезвычайно велико. Ну а моё нежелание участвовать в столь сомнительном мероприятии под колпаком спецслужб было бы ещё сильнее. Отказался бы. Наверняка отказался. Но искушение…
        Я досадливо поморщился и спросил:
        - А ты? Почему - человек? И почему плутовка, а не жрица?
        - Клирики слишком сильно зависят от небесных покровителей и церковной верхушки. В отличие от них ассасины полностью автономны. Я могу действовать так, как посчитаю нужным. А припечёт - убегу. Скрытность - большой дело.
        - Почему не дроу?
        Изабелла страдальчески вздохнула.
        - Котик, ты меня слушал вообще? Напомнить тебе расовый состав клана нашей цели?
        - Так там и женщин нет. Если ты о попытке внедрения…
        - К себе они чужаков не примут в любом случае, но могут запросто сболтнуть лишнего привлекательной женщине. А я - привлекательная! - Изабелла провела рукой по бедру. - У тебя ведь теперь всё в порядке с кровотоком, котик? Почему бы не закрыть тот старый квест?
        - Ты сама его закрыла! - напомнил я, отодвигаясь от воровки отнюдь не по причине отсутствия отклика; дело обстояло с точностью до наоборот.
        - Как закрыла, так и открою, - промурлыкала Изабелла.
        - Нет, нет и нет! - отрезал я. - Уж лучше с красоткой-ботом пересплю, чем с другим игроком! Здесь никому нельзя доверять! Вот так приласкаешь юную эльфийку, а она в реале - бородатый пузатый мужик!
        Ответом на моё заявление стал смех.
        - Даже не хочу спрашивать, что тебя смущает больше - пол партнёра или возможное наличие у него пуза и бороды! Котик, будь проще! Это всего лишь картинка в твоей голове! Мы здесь те, кем кажемся! А твоего секс-бота наверняка программировал тот самый мужик с пузом и бородой!
        - Неважно! - отмахнулся я и встрепенулся.
        И одновременно встрепенулся выметавший за порог обрезки волос Нео. Изабелла заметила наш обмен взглядами и спросила:
        - Что-то случилось?
        - Скройся! - потребовал я. - У нас гость!
        Ну да - система оповестила о вторжении на территорию кладбища чужака. И такое же сообщение пришло моему алтарнику-Нео.
        И вот кто это пожаловал? Некромант в поисках тел? Искатель приключений, решивший прошерстить здешние подземелья? Банальный кладбищенский вор? Или это по мою душу? А ну как заявилась погоня из Альтары? Или просто кого-то из окрестных обитателей заинтересовал свет в оконцах часовни?
        Знать бы наверняка…
        Глава 4
        - Скройся! - повторил я, и тогда Изабелла без лишних вопросов подхватила свой магический плащ, закуталась в него и выскользнула в темень ночи, где моментально затерялась среди мрачных громад склепов.
        Я тоже оставаться в часовенке не стал, нацепил маску чумного доктора, затушил свечи и выбежал на улицу. Повертел там головой по сторонам и не заметил Изабеллы, а вот Нео хоть и постарался укрыться у приземистого каменного сооружения поодаль, не обладал и малой толикой талантов нашей новоявленной компаньонки, его углядел сразу.
        - Спрячься внутри! - мысленно скомандовал я, вытянул из-за спины фламберг и двинулся к воротам, но не наперерез чужаку, а по соседнему проходу меж могилками, намереваясь зайти сбоку.
        Прятаться и таиться даже не пытался, мой некромант не обладал и зачаточными способностями к скрытному перемещению - ну как тут не вспомнить упущенную возможность стать Губителем! - просто старался двигаться как можно тише. Замысел был прост и незамысловат: разглядеть чужака и понять, с кем имею дело прежде, чем тот заметит меня самого. Ну а если не выйдет, то хотя бы возьмём незваного гостя в клещи. Пусть Нео и не самый великий боец, но какими-никакими атакующими заклинаниями статус алтарника его наделил, сможет ударить в спину при необходимости. Изабелла? Её в своих расчётах покуда решил не учитывать. Видно будет.
        Но всё вышло совсем не так. Точка, отмечавшая цель, вдруг мигнула и пропала, а миг спустя меня из соседних кустов окликнули:
        - Джон!
        Я чуть не подпрыгнул на месте, резко обернулся, вскидывая фламберг, и Каин поспешил добавить:
        - Да я это! Успокойся!
        Но я и без того уже опознал эльфа, просто сработали рефлексы.
        - Ну ты даёшь! - только и выдохнул, упираясь остриём клинка в землю.
        - А куда деваться? - развёл руками Каин. - Думал комнату в ночлежке снять и точку возрождения туда перенести, так не выгорело. Не пускают на постой. И все дикие какие-то, из одного квартала еле ноги унёс. Так недолго и в Альтару обратно загреметь!
        Мне такая опасность не грозила, спросил о другом.
        - А что с Авелем?
        - Ему ещё два дня в сети оставалось, он решил их на следующий сеанс перенести. За две недели блюстители нас точно перестанут караулить. Даже если не получится расколдовать, выберется как-нибудь из Альтары своим ходом.
        Я озадаченно хмыкнул, поскольку дольше необходимого оставаться должником Червя мне нисколько не хотелось. И вот стоило за Авеля поручаться, а?
        Каин, как видно, угадал мои мысли, потому как развёл руками.
        - Так получилось, Джон…
        Так получилось?! Проклятье! Опять эта фраза! Моё второе имя, если уж на то пошло! Джон «так получилось» Доу!
        В этот момент ночной мрак задрожал, миг спустя из него соткалась Изабелла. Каин не уловил её приближения и потому отпрянул в сторону, выхватил из ножен кинжалы.
        - Расслабься, зайчик! - рассмеялась убийца. - Котик, ты нас познакомишь?
        - Зайчик? - ошарашенно выдавил из себя эльф, а когда Изабелла пальцами изобразила торчащие ушки, уставился на меня. - Котик?!
        - Не обращай внимания, - попросил я. - Изабелла - это Каин. Каин - это Изабелла.
        Маг крови и ассасин смерили друг друга пристальными взглядами; первый с мрачным видом убрал кинжалы в ножны, вторая рассмеялась.
        - Не хмурься, зайчик! Тебе не идёт. И нет ничего удивительного в том, что тебя не пустили на постой. Здесь так не принято. Тут чужакам не рады.
        - Вообще никак точку восстановления не установить?
        Изабелла закатила глаза.
        - Вы хоть представляете, где очутились?
        Мы с Каином почти синхронно покачали головами, и я предложил:
        - Поговорим в часовне.
        Никто возражать не стал, и мы прошли внутрь, расположились там на лавках.
        - Территории игрового мира разделены по частям света, - начала Изабелла издалека. - Большинство новичков начинают игру на условном западе. Игровой процесс там предполагает ускоренную социализацию пользователей: с помощью заданий и глобальных событий их сбивают группы единомышленников. При этом для лучшей управляемости идёт разделение на несколько центров силы, а все ковены и гильдии находятся в подчинении у структур верхнего уровня.
        Каин не сдержался и зевнул, но Изабеллу это ничуть не смутило.
        - Север заточен на выживание и кооперативный режим игры. Там действуют коммуны. Суровые условия, суровый климат. Общий враг - тролли, драконы и прочие монстры. Конфликты между коммунами случаются, но они редки и обычно - локальны. Юг - это эксклюзивные приключения на островах и в заброшенных городах посреди джунглей. Сценарии либо генерируются, либо пишутся с нуля. Взаимодействие между разными игроками исключено, они просто не пересекаются.
        - При такой стоимости подписки оно и неудивительно, - усмехнулся я, стянув с лица маску чумного доктора, и спросил: - Ладно, что с востоком?
        Изабелла мой вопрос проигнорировала.
        - К окрестностям Срединного моря целенаправленно оттягивают игроков от шестидесятого уровня и выше, это позволяет хоть как-то контролировать баланс в других областях. А восток - это кланы и междоусобицы. Они беспрестанно враждуют друг с другом и совершают набеги на чужие владения, нередко даже захватывают их. Иногда заключают союзы и осаждают замки и небольшие города. Здесь нет или почти нет независимых одиночек, абсолютное большинство пользователей присягнуло принцам, князьям, баронам и прочим графам. И любой, кто вторгается в чужие владения, становится законной добычей хозяина. Учти на будущее, зайчик.
        - Никуда я не вторгался, лисичка!
        - Какая я тебе лисичка?!
        - Чёрно-бурая, - не полез Каин за словом в карман и отмахнулся. - Не суть! Я ведь никуда не вторгался, просто по городу прошёлся…
        - Городские кварталы - тоже чьи-то владения, - уверила его Изабелла. - Банды, цеха, дворянские семейства. Днём они ещё терпят чужих на своей территории, но только не ночью.
        - А по округе раскиданы аллоды? - предположил я.
        - Удельные владения. Называться они могут по-разному.
        - Погодите! - вскинулся эльф. - Ерунда какая-то получается! В плане опыта это натурально замкнутая система! Если они только друг друга и режут, то как прокачиваются?
        - Задания здесь тоже выдают, а монстров в лесах и подземельях более чем достаточно. Ну и глобальные события иногда сценаристы запускают, да ещё вторжения из иных планов нередко случаются. Ну и на территории соседних провинций совместные рейды время от времени организуют. Арнштерн же не единственный замок на востоке. Есть и покрупнее его!
        Каин раздражённо поморщился и уставился на меня.
        - Получается, нам тут никак не закрепиться? Джон, я не хочу возвращаться в Альтару!
        - Совет один: не погибать, - подтвердила Изабелла. - Не переживай, зайчик, с твоей скрытностью это будет не слишком сложно. Главное, не лезь на рожон.
        Каин матерно выругался, а я хмыкнул и спросил:
        - А ты сама-то с кем?
        Изабелла ослепительно улыбнулась.
        - Я, котик, сама по себе. На нелегальном положении. И если умру, вернусь в игру за тридевять земель отсюда.
        Нео встрепенулся и подёргал меня за рукав.
        - Дядя Джон! - просипел он мне на ухо. - Мы можем…
        Но я уже и сам дошёл до мысли приютить наших гостей и открыть им доступ к точке возрождения, просто пока не представлял, как это сделать. Сами мы были привязаны к алтарю в качестве служителей культа Мёртвых, а ни ассасин, ни маг крови никакого отношения к церкви не имели.
        - Что такое, мальчик? - уставилась на нас Изабелла. - У тебя есть какая-то идея на этот счёт?
        Я вскинул руку, призывая её к молчанию и принялся изучать функционал кладбища, но ничего подходящего там не отыскал. Имелась возможность организовать покойницкую, только не селить же постояльцев там! Не то, всё не то.
        - Странноприимный дом, дядя Джон! - мысленно подсказал Нео. - Мы можем обустроить странноприимный дом!
        Идея мёртвого алтарника показалась перспективной; я совместил карту кладбища с церковной инфраструктурой и обнаружил, что каменный сарай по всем параметрам подходит под обустройство странноприимного дома. Сделал это установкой одной-единственной галочки.
        - Идёмте! - позвал всех за собой.
        На деле строение оказалось очень уж неказистым, обширный каменный подвал превосходил его размерами в разы, да и выглядел куда основательней и солидней. Но в подвале никого разместить было нельзя, и я предложил Изабелле и Каину располагаться наверху, где среди хлама прямо на полу валялись пыльные циновки.
        Наши гости поглядели на меня с нескрываемым сомнением, но от вопросов пока что воздержались и уселись на плетёные коврики.
        СТРАННОПРИИМНЫЙ ДОМ
        ВМЕСТИМОСТЬ: 2/10
        ВНИМАНИЕ! ПОЛУЧЕНА ВОЗМОЖНОСТЬ ОБУСТРОИТЬ МОНАСТЫРЬ
        ТРЕБУЕМЫЕ УСЛОВИЯ:
        - ДЕЙСТВУЮЩИЙ ПРИХОД
        - ПЯТЬ ПОСЛУШНИКОВ
        - Ну и? - поторопила меня Изабелла. - Котик, не тяни!
        Я отмахнулся, отыскал в описании странноприимного дома закладку с перечнем постояльцев и даже обнаружил там обоих своих гостей, но при попытке активировать для них точку возрождения выскочило системное оповещение.
        ДАННАЯ ФУНКЦИЯ ДОСТУПНА ТОЛЬКО ДЛЯ ПРИХОЖАН ЦЕРКВЕЙ КУЛЬТА МЁРТВЫХ
        Пришлось развести руками.
        - Да что тут вообще происходит?! - вскочил на ноги Каин. - Джон, объясни толком! Я понимаю, у тебя на кладбище какие-то свои дела, но мы тут при чём?
        - В общем, порядок действий такой, - с усмешкой начал я. - Сейчас идём в часовню, где вас примут в лоно культа Мёртвых, после этого пропишитесь в нашем странноприимном доме и получите доступ к точке возрождения.
        - Этот хлев - странноприимный дом? - фыркнула Изабелла.
        А вот Каина больше смутила сама процедура.
        - Это точно необходимо? - засомневался он. - Какие обязательства? Сколько придётся платить? Или заданий навешают?
        - Конкретно вам ничего делать не придётся. Идёмте!
        Изабелла нагнала меня и понимающе произнесла:
        - Так ты пролез в священники!
        - Ну да, - подтвердил я и после недолгих формальностей заполучил первых прихожан.
        ЗАДАНИЕ «ОБРЕСТИ ПРИХОД»
        КОЛИЧЕСТВО ПРИХОЖАН: 2/5
        Дальше всё прошло как по маслу: и у Изабеллы, и у Каина не возникло ровным счётом никаких сложностей с переносом точки возрождения в странноприимный дом.
        - Авелю подсобишь? - спросил после этого эльф.
        - Разумеется! - улыбнулся я. - Для чего ещё нужны друзья?
        Утро началось с криков, ругани, лязга оружия.
        Ближе к рассвету мы подкрепились остатками моего вяленого мяса и легли спать, оставив на карауле Нео, а проснулись из-за уже упомянутой какофонии. Ну - не из-за неё на самом деле, просто время подошло: в игре с мгновенным пробуждением наблюдались ба-а-альшие проблемы. Пусть пользователя во сне и нельзя было ни связать, ни прирезать, но зато и на внешние раздражители никто не реагировал примерно никак.
        Нео при моём пробуждение испустил сиплый вдох и прохрипел:
        - Ну наконец-то!
        Я в один миг оказался рядом с ним и выглянул из сарая на улицу.
        - На нас напали?
        Но нет - никто на горбатого могильщика с оружием не бросался, он преспокойно орудовал лопатой, выкапывая новую могилу, а два десятка игроков бесновались на площадке у ворот. Я прислушался и обнаружил, что спор идёт об очерёдности захоронения и спор этот вплотную приблизился к стадии, когда свежих трупов на кладбище прибавится совершенно естественным образом - путём смертоубийства.
        - Что происходит-то? - озадаченно протянул я.
        Изабелла потянулась, зевнула и махнула рукой.
        - Местные реалии.
        Каина «местные реалии» нисколько не заинтересовали, всем его вниманием завладела стройная фигурка ассасина, которую больше не скрывал сотканный из теней плащ, а вот я не преминул уточнить:
        - Что ещё за реалии?
        - Предать погибшего земле следует в течение двенадцати часов, иначе пойдёт какой-то штраф к репутации. И опыта в следующий раз спишется на несколько процентов больше.
        Я хмыкнул.
        - Могу понять, что кому-то хочется поскорее закопать самих себя …
        - Самому себя хоронить нельзя, - покачала головой Изабелла. - Это должен сделать кто-то из клана и непременно - на официальном кладбище. А оно одно на весь Арнштерн, котик. Странно, что ты первый, кому пришло в голову наложить на него руку.
        - Если только на этот счёт не было никаких договорённостей, - нервно поёжился я, заподозрив, что умудрился с головой влезть в местную политику. - Но это всё понятно, из-чего они разбушевались?
        - Один могильщик за определённое время может захоронить строго определённое количество тел, - пояснила Изабелла. - Обычно этого вполне достаточно, но как видно ночью в городе случилась резня.
        Меньше всего мне хотелось, чтобы в моих владениях выясняли отношения окрестные кланы, и я решил увеличить штат могильщиков, пусть даже тем придётся приплачивать из собственного кармана, вот только ничего из этой затеи не вышло. Узким местом был вовсе не горбун, в системных настройках значился лимит тел, которое могло «переработать» кладбище в час. И никуда от этих игровых условностей было не уйти.
        Покойницкая! Я вдруг вспомнил о незадействованном сейчас подвале, где вполне мог складировать тела до их последующего захоронения, и прищёлкнул пальцами. А ведь это идея!
        На деле всё оказалось далеко не столь радужно. Фактически я в добровольном порядке перекладывал на себя риски игроков. Официально мертвец считался похороненным с момента приёмки в покойницкую, его таймер для начисления штрафов останавливался, но зато начинался новый отсчёт - и, если не уложусь в установленные нормативы, репутационные потери понесу уже я. А репутация на востоке значила куда больше чистоты ауры. О-хо-хо…
        Но перебранка не стихала, и я велел Нео:
        - Выбери гробницу со спуском в катакомбы. Если что - прячься там.
        Мой мёртвый компаньон как-то странно глянул на Каина, потом кивнул, нахлобучил на голову шляпу, закрыл лицо кожаной маской и поспешил от сарая к аллее со склепами. Под солнцем он определённо чувствовал себя не в своей тарелке, сильно сутулился и шёл, уткнувшись взглядом в землю. Но - дошёл.
        - Не вмешивайтесь, - попросил я остальных и двинулся к спорщикам в образе чумного доктора, безликого и бесстрастного. С учётом того, что каждый из игроков превосходил меня как минимум на пару десятков уровней, бесстрастность была исключительно показной, за неё отвечала маска, скрывавшая лицо.
        Немного успокаивал лишь тот факт, что среди собравшихся удалось заметить сразу несколько игроков с тёмными аурами и никто по этому поводу претензий им не предъявлял. И точно так же никто не обратил внимания на моё появление; как все грызлись между собой, так и продолжили грызться. Горбун и тот от своей работы не оторвался.
        Причина же склоки оказалась до банального проста: в кое-как выстроенную очередь попыталась вклиниться банда орков, которые в отличие от остальных не воспользовались разного рода повозками, а принесли мертвецов на обычных носилках.
        - Спокойствие, господа! - повысил я голос. - Спокойствие!
        Вот тут и воцарилась тишина. Но ненадолго. Дородный человек с круглым мясистым лицом, который точно не выдерживал рекомендованное соотношение между силой и телосложением, упёр в пухлые бока толстенные руки и выдал:
        - А ты что за хрен с горы?
        Я пропустил оскорбление мимо ушей и обозначил свой статус предельно расплывчато.
        - Меня делегировали для приведения в порядок дел на этом кладбище!
        Кто делегировал, зачем, с какими полномочиями - упустил, не стал громоздить одну ложь на другую. Но лучше уж так, лучше пусть останутся вопросы, чем прилюдно признаться в самозахвате кладбища.
        На мне тут же скрестились изучающие взгляды игроков, и дабы сбить с толку самых наблюдательных из них, я открыл свой статус младшего жреца культа Мёртвых.
        - И как же вы… коллега, собираетесь бороться с этим бардаком? - язвительно поинтересовался дородный мужик, оказавшийся жрецом.
        - Сколько тел ждёт погребения? - поинтересовался я.
        Перекличка много времени не заняла, и почти сразу последовал ответ:
        - Ещё двенадцать!
        При этом мой вопрос будто вскрыл назревший гнойник, очередь распалась на две группы, которые глядели друг на друга волком.
        - Ха! У вас на два покойника больше! - выдал один из жуликов.
        - Самое время сравнять счёт!
        Орки, которые не принадлежали ни к одной из компаний, решили было под шумок продвинуться к началу очереди, но на дорогу им заступил всё тот же дородный жрец.
        - А ну-ка угомонитесь все быстро! - гаркнул он так, что зазвенело в ушах. - Все разборки за воротами кладбища!
        Он точно задействовал какой-то из классовых навыков, и обстановка моментально разрядилась. Ну и я медлить не стал - в подвал можно было поместить два десятка тел, поэтому поднял руку и объявил:
        - Всех покойников примем! Только не толпитесь!
        После этого я ухватил за поводья лошадь, впряжённую в первую из телег, и повёл её по аллее, а уже на ходу пригрозил горбуну кулаком. Тот мигом выбрался из могилки, стянул с головы шляпу и пошёл клянчить подаяния. Удивительное дело, но почти сразу послышался звон монет.
        У сарая я мысленно позвал Нео и велел помогать с покойниками. Мы в четыре руки спустили тела в подвал, а стоило только вернуть телегу её владельцу, тот кивнул, словно получил какой-то сигнал, кинул в шляпу горбуна золотой и во всеуслышание объявил:
        - Порядок!
        Дальше всё пошло без заминок, мне даже относить тела в подвал уже не приходилось, с этим прекрасно справлялись Нео и Каин. Мертвецов, правда, в итоге насчитали не двенадцать, а четырнадцать: два свежих покойника образовались после стычки за воротами кладбища. Но в полномасштабные боевые действия драка не переросла, устаканилось всё как-то.
        Дородный жрец убрался восвояси последним, а перед тем он придержал меня за руку и негромко, но с нескрываемой угрозой предупредил:
        - Возьмёшься перетягивать мою паству, голову оторву!
        Невнятного бормотания о том, что должен заботиться о спокойствии мёртвых, а никак не живых, клирик слушать не стал.
        - Вот и сиди на своём кладбище! - рыкнул он и утопал прочь.
        Я же с облегчением перевёл дух, забрал у горбуна шляпу и выгреб оттуда монеты, оставив могильщику лишь пару серебряных крон.
        - Но как же? - округлил глаза Игорь. - Уговор был пополам на пополам!
        - Уговор был, что ты сам милостыню собираешь, а не по моей указке! - отрезал я. - Выкопаешь четырнадцать могил до полудня, получишь премию.
        Горбун тяжко вздохнул и отправился работать, а я спустился в подвал к покойникам. Нео уже рассортировал их по очерёдности захоронения, а самых плохоньких даже восстановил с помощью жреческих чар, чем выгадал для горбуна как минимум пару часов.
        - Ну, - усмехнулся я, - будет с чем работать!
        - Нельзя, дядя Джон, - покачал головой Нео. - Они все подотчётные, осквернение тела приведёт к снижению репутации. И проклятие может привязаться.
        - Не очень-то и хотелось! - проворчал я, мысленно помянув поговорку «сапожник без сапог».
        Ну не абсурд ли - столько покойников, а работать не с кем! Тьфу-ты! Не с чем! Конечно же - не с чем!
        А между тем надо как-то довести навык хирургии до пятидесяти процентов, иначе сердце вампира Нео не пересадить. Я задумался, стоит ли вообще овчинка выделки, и решил - стоит. Только для начала имело смысл хорошенько всё обдумать: и само хирургическое вмешательство, и наши дальнейшие шаги. Обдумать и обсудить с Изабеллой, ибо эта хитрая лисица пока что лишь показала свою значимость для скорейшего завершения миссии и не более того. Каин тоже мог оказаться полезным, но при этом не было никакой возможности ввести его в курс дела, оставалось использовать эльфа втёмную.
        О-хо-хо! Как же всё запутанно!
        Не обращая внимания на вопросительные взгляды, я начал вышагивать по освещённому лишь парой факелов подвалу, затем наставил руку на Изабеллу и требовательно прищёлкнул пальцами.
        - Скажи-ка, лисичка! Какой тут правовой статус у некромантов?
        Обращение Изабеллу в восторг отнюдь не привело, и она зыркнула злобным взглядом по запустившему его в оборот Каину, но устраивать скандала не стала и пожала плечами.
        - Никаких запретов на этот счёт нет. Но если поднимешь труп игрока - кровной мести с его стороны не избежать. Здесь это считается оскорблением. В остальном никто тебе и слова не скажет, пока не перейдёшь кому-нибудь дорогу.
        Я кивнул и двинулся к лестнице.
        - Тогда предлагаю выбраться в город, по дороге и обсудим наши перспективы.
        Каин нагнал меня и уточнил:
        - О каких перспективах идёт речь, Джон?
        - Как минимум надо продержаться тут до возвращения в игру Авеля, так? Ты ведь собираешься его расколдовывать?
        Эльф кивнул и задумчиво протянул:
        - Да, на две недели я здесь точно зависну. А дальше видно будет.
        Изабелла вновь посмотрела на мага крови, на этот раз оценивающе, потом спросила:
        - Зачем нам в город?
        - Там ведь безопасно?
        Ответом стало неопределённое пожатие плечами.
        - В светлое время суток в центре вполне безопасно, но нарваться на неприятности можно даже днём.
        - Рискну! - отрезал я.
        Изабелла вновь пожала плечами.
        - Как знаешь, котик. В конце концов, мы не принадлежим ни к одному из кланов. Никто не поддержит, зато и врагов нет. - Она помолчала и добавила: - Пока.
        Глава 5
        В город мы отправились втроём, Нео остался на хозяйстве. У меня и мысли не возникло тащить его с собой: пусть плащ, шляпа и маска существенным образом снижали риск разоблачения, но игроки с прокачанным восприятием или соответствующими навыками вполне могли распознать в нём нежить.
        Кладбище располагалось на окраине, с трёх сторон его окружали неказистые домишки, а ворота выходили на заросший бурьяном пустырь. Дальше шло поле и зеленела полоска деревьев. Если и лес, то определённо не дикая чаща - к небу там поднимались струйки дыма.
        Поначалу игроков на глаза почти не попадалось, одни только компьютерные персонажи, которые торопились убраться с нашего пути. Затем начали встречаться выставленные у въездов в кварталы и просто на перекрёстках караулы. Да и спешащие по своим делам игроки стали делом обычным. А ещё на стенах тут и там выделялись граффити - где яркие и затейливые, где нарочито упрощённые и мрачные. Сто к одному - так помечали свои территории местные банды, на эти улочки мы благоразумно не сворачивали.
        Маску я снял ещё на кладбище и облачением особого внимания к себе не привлекал - если уж на то пошло, хватало на улицах и куда более вызывающе одетых игроков. При этом заинтересованные и оценивающие взгляды ловил на себе не раз и не два. Не столь уж и многочисленным было местное население, чтобы новичками совсем уж никто не интересовался. Любой новичок - это потенциальное усиление враждебного клана, что есть, то есть.
        От этих мыслей мне резко стало не по себе, захотелось развернуться и уйти на кладбище. Но - пустое, найдут и там; жреческий статус надёжной защитой от посягательств со стороны местных отморозков точно не станет. Пусть на погосте хоть десять раз нейтральная территория, один чёрт попробуют надавить и продавить.
        - Что такое, котик? - спросила Изабелла, уловив охватившие меня сомнения.
        Я только плечами передёрнул и зашагал дальше.
        Над городом возвышался холм, застроенный укреплёнными особняками, на самой его вершине высилась мрачная громада замка, и давшего название всему поселению. Выглядел тот по игровым меркам не слишком внушительно, но мне бы не хотелось принимать участие в его штурме.
        Стенд с подробной картой обнаружился на городской площади, на нём помимо лавок и магазинчиков оказались обозначены и все проживавшие на территории города наставники. Каин отыскал резиденцию Гильдии стихийных магов и поспешил распрощаться с нами, а вот меня ждало разочарование. Если в городке и обитали представители школы Некромантии, то своё присутствие они не афишировали.
        Наверняка кто-то из моих коллег тут жил, но как когда-то сказал Роман: «некромантия - это закрытый клуб для избранных»; придётся попотеть, чтобы вычислить, под какими личинами скрываются маги смерти.
        - И что теперь? - полюбопытствовала Изабелла.
        - Нет знакомых некромантов? - уточнил я на всякий случай.
        Моя спутница покачала головой, и я с превеликим трудом удержался от разочарованного вздоха, а потом двинулся к ближайшей закусочной. Пусть по мере повышения уровней физиологические потребности понемногу отходили на задний план, но вяленое мясо успело просто осточертеть, хотелось нормальной человеческой еды. Или даже нечеловеческой. Просто - нормальной.
        В приглянувшемся мне заведении заправляли гномы, и в меню не оказалось каких-то особенных изысков, все предлагаемые ими блюда были в первую очередь сытными, но после моей диеты на ура пошла даже эта немудрёная снедь.
        - Кто такой этот Каин? - спросила вдруг Изабелла, которая ограничилась фирменным травяным настоем.
        - Эльф.
        - Я не об этом!
        - Он маг крови.
        Изабелла как-то совсем уж знакомо растянула губы в злобном оскале и прошипела:
        - Не беси меня, котик! Он посвящён в наши дела?
        - А похоже на то, лисичка-сестричка?
        Чёрные глаза недобро заблестели, но Изабелла сдержалась и вновь повторила свой вопрос:
        - Кто он?
        - Просто игрок, - беспечно пожал я плечами и отодвинул от себя опустевшую миску. - Провернули с ним несколько дел. Об остальном он не в курсе.
        - Уверен?
        - Вполне.
        - И как ты собираешься…
        - Никак! - перебил я Изабеллу, хлопнув ладонью по столу. - Сейчас вернёмся на кладбище и оценим способности Нео, тогда и решим, что предпримем дальше. С тебя подходы к этому принцу, как его…
        - К Зейбу.
        - Вот, вот.
        Но сразу на кладбище я возвращаться не стал. Раз уж не удалось отыскать наставников-некромантов, решил заглянуть в Гильдию воинов и посмотреть, что смогут мне предложить тамошние инструкторы. Неспроста же поводырям мёртвых открыли доступ к трём нижним рангам воинских умений. Вдруг что полезное изучить получится?
        На визит в Гильдию воинов пришлось потратить два часа времени, тридцать золотых марок и три свободных пункта навыков. Поначалу я не планировал столь существенных вложений в повышение уровня своего владения двуручным мечом, но инструктор оказался продавцом не из последних и убедил открыть доступ к продвинутым атакам, финтам и блокам. Ничего особенного умения низшего, десятого ранга сами по себе дать не могли, но по мере овладения ими фламберг превращался из железной палки в полноценное орудие смертоубийства.
        Пока я рубил закованных в латы деревянных болванов, Изабелла откровенно скучала, а уже на улице спросила:
        - И зачем махать мечом некроманту?
        Я промолчал, снял с головы шляпу и зашагал прочь, обмахивая лицо её полями. На глаза попалась алхимическая лавка, заглянул туда и прикупил три порции эликсира небесного восстановления; каждый из фиалов обошёлся в десять золотых марок. Мог бы купить и больше, благо стеснения в деньгах пока что не испытывал, просто не увидел в этом особого смысла. Начнёшь эту гадость активно употреблять, мигом какой-нибудь побочный эффект схлопочешь. А для «рывка», чтобы свои магические способности подстегнуть, нынешних запасов вполне хватало.
        На выходе из лавки меня уже ждали. Только вышел, и тут же рядом оказался дородный жрец. Он скрестил на груди мясистые руки и прогудел:
        - Мне казалось, мы договорились, коллега!
        - По поводу чего? - уточнил я, не без труда подавив внутреннюю дрожь. Пузан не выглядел опасным, и вместе с тем он ощутимо давил своей мощью.
        - Ещё раз высунешь нос со своего кладбища, не поздоровится!
        Угроза пустым сотрясанием воздуха отнюдь не была: клирика сопровождала пара звероподобного вида подручных столь же внушительных габаритов, как и он сам. Разве что лица их не тронули ни интеллект, ни свойственная монахам благостность.
        Они выступили из-за жреца, и мне окончательно расхотелось с ним препираться.
        - Уже ухожу! - заявил я, развернулся и зашагал по улице.
        Громилы потопали следом, так и сопровождали до самого кладбища. Один потом и вовсе остался караулить ворота, и стало ясно, что мои проблемы только начинаются. Как видно, оставлять без последствий появление конкурента пузатый жрец не собирался. Хреново.
        Изабеллу всю дорогу так и распирало от совершенно неуместного веселья, а уже на кладбище она не сдержалась и выдала:
        - Ай-ай-ай! Отдавили котику лапку…
        Я это замечание проигнорировал и отправился на поиски горбуна. Тот трудился в поте лица, выкапывая очередную могилку.
        - Как дела? - поинтересовался я.
        - Ещё три тела привезли, - оповестил меня могильщик.
        - В срок уложишься?
        - Уложусь, - уверенно ответил Игорь. - Что насчёт премии, хозяин?
        - Алтарник выдаст, - сказал я и не стал больше отвлекать горбуна, двинулся к покойницкой. В подвал к телам спускаться не пришлось: Нео обнаружился наверху, он стоял у двери, в стороне от заглядывавших внутрь солнечных лучей.
        - Всё хорошо? - спросил я у него.
        Нео кивнул молча и бесстрастно.
        Я тяжко вздохнул и решил не откладывать в долгий ящик проверку его хакерских способностей.
        - Ответь мне на один вопрос, Нео. Ты можешь определить точку входа в сеть пользователя? Да или нет?
        Наш мёртвый цифровой компаньон неуверенно пожал плечами и уточнил:
        - При условии прямого визуального контакта?
        - Да.
        - Я могу попытаться…
        Ответ прозвучал как-то совсем уж неуверенно, и я указал на Изабеллу.
        - Так попытайся прямо сейчас! Вот на ней!
        - Нет! - пронзительно взвизгнула Изабелла. - Нет, Нео! Даже не думай!
        - А что такое? - удивился я столь бурной реакции на своё предложение.
        Ассасин набрала в грудь побольше воздуха, что заметно прибавило привлекательности её фигуре, потом медленно выдохнула.
        - Ты совсем ненормальный, котик? А если что-то пойдёт не так? А если меня вышибет из сети? Ты об этом подумал?
        - Невелика потеря.
        - Да ты…
        - Всё! - оборвал я Изабеллу, выставив перед собой открытую ладонь. - Нео, попробуй на мне.
        Я, правда, и сам не знал конкретного адреса, по которому пребывало моё физическое тело, но сейчас это не имело особого значения. Нео или справится, или нет.
        В висках заломило, в ушах зашумело, а перед глазами замелькали искры, но тут же неприятные ощущения стихли, словно и не было ничего.
        - Ну? - поторопил я с ответом Нео. - Определил?
        Спросил и сразу понял: нет, ничего не вышло. Очень уж смущённый вид приняло лицо нашего цифрового друга.
        - Нет, - сипло выдохнул Нео. - Простите, дядя Джон.
        Мне словно за ворот кубик льда запихнули, ощущение это было премерзким. Но на крик и ругань я не сорвался, лишь спросил:
        - В чём проблема?
        - Нет нужных допусков. И не хватает выделенных ресурсов, чтобы самостоятельно создать новые связи. После смерти это тело было отрезано от сети, я уже говорил.
        Изабелла склонила голову набок.
        - То есть ничего не выйдет? Ты ничего не можешь сделать?
        - Не совсем так, тётя Белла. Я постепенно врастаю в эту реальность и генерирую новые связи.
        - Подожди! - встрепенулся я. - Ты ведь завязан на меня! Я тебя создал! Мы должны быть связаны!
        - Всё так. Но вы структура верхнего уровня. И вы живой, - пояснил Нео и указал на горбуна. - Вот смотрите.
        Он щёлкнул пальцами, и могильщик неподвижно замер. Тут же отмер и продолжил работу, словно ничего не произошло.
        - Я не стал замораживать его надолго, чтобы это не сочли системной ошибкой, но не составило труда получить доступ к его коду. Мы оба входим в одну локальную структуру…
        - Церковь культа Мёртвых! - догадался я.
        - Вхождение в одну структуру создаёт связи, более высокий статус в иерархии позволяет мне не только получать доступ к персональным данным, но и вносить в них изменения.
        - Это компьютерный персонаж! - выдала Изабелла с нескрываемым разочарованием. - Просто бот!
        Нео понурился и сипло вздохнул.
        - С пользователями всё сложнее, но обойти защиту вполне реально. Пока что я ничего не смогу сделать с живым, а вот получить доступ к данным покойников существенно проще. Для меня это реально уже сейчас. Я смогу сгенерировать нужные связи. Смогу!
        Сложилось впечатление, что в первую очередь Нео пытается убедить самого себя, но заострять на этом внимание не стал, криво усмехнулся совсем по другой причине.
        - Ну теперь мы знаем, что следует делать! Прикончим этого Зейба…
        - И думать забудь! - резко бросила Изабелла. - Он воин пятьдесят седьмого уровня и чемпион Арнштерна в своей категории!
        - Да хоть сотого! Убить можно любого.
        - Охранники ему под стать!
        Я пожал плечами.
        - Что ж, тогда выбор у нас небольшой. Либо мы ждём, пока он погибнет и прибудет к нам для захоронения, либо пытаемся опосредованно приложить к этому руку. Должны же быть у него враги!
        - В его аллоде собственное семейное кладбище.
        - И тело должно быть свежим, через пятнадцать минут оно превратится в цифровой мусор, обнулятся все связи и закроются допуски. Четверть часа - и даже свитки воскрешения перестают действовать!
        Я закатил глаза и шумно выдохнул воздух через судорожно стиснутые зубы.
        - Ладно! Ладно! Либо провоцируем резню и пытаемся получить доступ к свежеубиенному принцу, либо… - Я оценивающе посмотрел на Нео. - Тебе придётся прокачаться и нарастить новые информационные связи.
        Изабелла прищурилась.
        - Это вообще реально?
        - Даже не сомневайся, - усмехнулся я. - Но ты-то чего переживаешь? Тебя никто не держит…
        Изабелла выругалась, выскочила на улицу и зашагала прочь порывисто и нервно. Нео хотел было кинуться следом, но только ступил в полосу солнечного света и сразу подался обратно.
        - Ну, дядя Джон! Ну зачем вы так?! - расстроенно просипел он.
        - Никуда она не денется, - махнул я рукой. - Ей от нас точно что-то надо. Вернётся!
        - А если нет? - чуть ли не простонал мой мёртвый, но при этом какой-то слишком уж впечатлительный компаньон.
        - Справимся и сами!
        И да - справимся. Я видел, как минимум, два вполне реальных варианта повысить уровень доступа Нео. Можно было либо тянуть его вслед за собой по церковной линии, либо проапгрейдить с помощью сердца вампира. В первом случае требовалось привлечь пять прихожан, во втором улучшить на два процента собственное хирургическое мастерство. А в идеале имело смысл не складывать все яйца в одну корзину и продвигаться в обоих направлениях одновременно.
        - Жди здесь! - сказал я Нео, будто в этом имелась хоть какая-то нужда и двинулся ко всё так же размеренно работавшему лопатой горбуну.
        Тот при моём приближении выпрямился насколько смог и спросил:
        - Что-то случилось, хозяин?
        - Сможешь найти людей для ремонта кровли часовни и сарая?
        Из системных сообщений следовало, что на текущий момент часовня подходила нашим целям лишь на семьдесят шесть процентов, а три четверти были обозначены нижней границей такого соответствия; при дальнейшем разрушении здания мы рисковали остаться без церкви вовсе. Больше всего на функционале часовни сказывалась прохудившаяся крыша, её и решил подлатать.
        - Договорюсь, - пообещал могильщик. - Кто платит? Алтарник?
        - Нет, отправь их ко мне.
        Я заметил прошедшего в ворота Каина и помахал ему рукой. Эльф заметил меня, обогнул кусты и свежие могилки, подошёл.
        - Договорился с экзорцистом. На днях зайдёт и осмотрит Авеля, тогда и даст прогноз.
        - Ну хоть так, - вздохнул я, оценивающе взглянул на мага крови и спросил: - Ты не занят ведь сейчас, нет? Ну и отлично. Начинай отрабатывать проживание.
        - А! О! - выдал Каин и уточнил: - Это как?
        - Мне нужен рабочий материал. Сходи в лес за дичью, подойдёт любой средний или крупный хищник.
        - А люди и прочие гуманоиды?
        - Только если будешь уверен, что не наследишь. Возьми у горбуна телегу. И вот ещё что: Изабеллу тоже с собой забирай.
        Каин кивнул и спросил с хитроватым прищуром:
        - Твоя подружка?
        - Просто знакомая по прошлой жизни, - покачал я головой. - В смысле - в «Башнях Власти» сто лет назад познакомились.
        - А! - понимающе протянул эльф. - Она в курсе, что мы на охоту идём?
        - Сошлись на меня.
        Устраивать полноценный инструктаж я не стал, набрал в матерчатый мешочек могильной земли и вернулся обратно к Нео.
        - Не против прогуляться по здешним подземельям? - спросил я у него.
        Рыжебородый мертвец бесстрастно пожал плечами.
        - Как скажете, дядя Джон, но там нет ничего интересного. Я проверял.
        Не верить Нео причин не было, да только игровая механика могла просто не принять его в расчёт и не запустить соответствующие сценарии, поэтому отказываться от намерения спуститься в катакомбы я не стал. Впрочем, не стал с этим и торопиться. Для начала обновил наложенную на фламберг «Дрожь земли» и зачаровал могильную землю «Наждаком», а потом битый час возился с самой обычной пылью, пытаясь совместить её с заклинанием «Белого пламени». Успеха удалось добиться, лишь когда уже собирался плюнуть на всё и отправиться на обход своих новых владений. Вот тогда-то и вывалилось системное меню.
        [ОБЪЁМНЫЙ ВЗРЫВ]
        [ОГНЕННЫЙ ВИХРЬ]
        В первом случае взрывалась распылённая в воздухе пыльная взвесь, во втором пыльный смерч вспыхивал и жёг всё на своём пути. Первый вариант казался предпочтительней, но лишь до тех пор, пока не залез в его параметры. Всё портила зона поражения: диаметр вспышки лишь немногим превосходил полтора метра. Огненный смерч был сопоставимых размеров, но при правильном использовании мог зацепить куда больше целей. На нём и остановился. Пришлось, правда, поломать голову над доработкой базовой схемы, но справился. Дунул, растёр и - сработало.
        ВИХРЬ БЕЛОГО ОГНЯ, КОМБИНИРОВАННОЕ ЗАКЛИНАНИЕ 9 РАНГА
        БАЗОВЫЕ ЗАКЛИНАНИЯ: «МОГИЛЬНЫЙ ПРАХ» И «БЕЛОЕ ПЛАМЯ»
        ШТРАФ ОТ УРОВНЯ «РИТУАЛИСТИКИ»: 38 %
        ВРЕМЯ ДЕЙСТВИЯ: 10 СЕКУНД
        СКОРОСТЬ: 1 МЕТР В СЕКУНДУ
        УРОН: 16 В СЕКУНДУ
        ШТРАФ К ВОСПРИЯТИЮ: 10
        ЗАТРАТЫ ЭНЕРГИИ: 66
        Теоретически за всё время своего существования заклинание было способно вынести сто шестьдесят единиц здоровья, но именно что - теоретически. И цель могла выскочить из огненного смерча, и сам тот не стоял на месте. Но вот для зачистки узких коридоров чары вполне себе годились, а уж если получится зажать кого-нибудь в тупике - так и вообще.
        Могильный прах раскалился и обжигал руки даже через кожаные перчатки, замучился его в мешочек пересыпать. Ладно хоть ещё догадался маску чумного доктора перед ритуалом надеть, а то бы точно пыли наглотался, потом бы ещё и на зубах скрипела.
        Нео, который с интересом следил за моими манипуляциями так и вовсе перестал имитировать дыхание, замер абсолютно недвижим.
        - Я так не могу, - сказал он, когда я покончил с приготовлениями; не пожаловался, просто констатировал факт.
        - Зато тебе доступна жреческая магия.
        Нео кивнул и уточнил:
        - А куда поехала тётя Белла с этим… остроухим?
        Его отношение к Каину переменилось с нейтрального на неприязненное без всяких на то оснований, но чужая душа потёмки, а цифровая - так и вовсе; кто знает, какие триггеры сработали у этого самообучающегося куска программного кода? Я не стал ничего спрашивать, рассказал о поручении и двинулся к лестнице.
        Мы спустились в покойницкую, мёртвых тел в которой заметно убавилось, и вырубленным в скальной породе проходом перебрались в небольшую клетушку. Там в углу зиял тёмный провал винтовой лестницы.
        Верхний ярус катакомб оказался совсем небольшим и состоял всего из трёх залов с саркофагами. Некоторые стенные ниши оказались разорены, на полу валялись выбитые камни, белели в темноте черепа и кости. А так - никого и ничего.
        - Нужно тут прибраться! - сказал я непроизвольно, задумался об этом и понял: действительно нужно. В конце концов, это моё кладбище!
        Нео, если и удивился такому заявлению, то никак этого не выдал и начал выбирать из камней кости, позвонки и черепа, возвращал их обратно в ниши. Я взял на себя роль каменщика и стал закладывать взломанные ниши. Пришлось повозиться, зато к спуску на следующий уровень подошли с чувством выполненного долга. Я - так уж точно.
        На этот раз вниз уходила нормальная лестница, не слишком крутая и широкая, да и сам второй ярус оказался существенно обширней верхнего. И при этом отличался от него исключительно размерами. В остальном же всё то же самое: саркофаги и замурованные в стены останки. Хватало и разорённых гробниц, а вот дальше никаких лестниц уже не вело.
        - Я же говорил, дядя Джон! - просипел Нео, и на этот раз в глухом голосе прорезалось какое-то совсем уж детское самодовольство. Полностью мёртвое тело задавить эмоции оказалось неспособно.
        Рука сама собой дёрнулась отвесить подзатыльник, но я удержался и лишь сказал:
        - Давай приберёмся и тут!
        Ну мы и прибрались. Кости к костям, прах к праху. Время от времени Нео пользовался своими жреческими навыками, придавая должный вид мумифицированным останкам, выкинутым разорителями гробниц из саркофагов; я же больше возвращал на место сдвинутые и скинутые на пол каменные крышки.
        Это и заставило обратить внимание на нетронутую грабителями усыпальницу. Вокруг той не валялось ни каменных обломков, ни костей или фрагментов тел, не виднелось даже сколов, и дело было определённо не в хитрой магической защите. Сколько ни приглядывался, чар различить не сумел, да и хлопком по нетронутой каменной плите никаких ловушек в действие не привёл.
        Странно. Очень странно. Такое впечатление - этот саркофаг здесь совсем недавно, даже запылиться не успел.
        Тут Нео закончил возиться с последним телом, и за приведение в должный вид катакомб мне капнуло триста очков опыта. Такое впечатление, не только мне: очень уж озадаченно склонил набок голову Нео.
        - Уровень повысил? - уточнил я.
        - А? Нет, дядя Джон. Ещё немного осталось.
        - Это поможет врасти в игру?
        - Организационно-социальные связи важнее, - ответил Нео и указал на лестницу. - Мы идём?
        Но я торопиться с этим не стал. Положил ладони на странную гробницу, закрыл глаза, прислушался. Не услышал ничего, скорее - ощутил. Ощутил отголоски негативной энергии смерти.
        - Чувствуешь, Нео? - уточнил у компаньона.
        Тот покачал головой.
        - Нет, дядя Джон. Ничего необычного.
        Я разочарованно выругался и навалился на каменную плиту - пусть осквернение гробницы и могло выйти боком, всё же решил рискнуть. Без толку! Надгробие даже не шелохнулось, как не шелохнулся и сам саркофаг, когда мы с Нео попытались сдвинуть его сначала в одну сторону, затем в другую. И просунуть кончик скальпеля в щель тоже не удалось, словно усыпальница была вырублена из цельного куска гранита.
        Грубая сила оказалась бессильна, тогда решил пошевелить мозгами. Увы, игровой интеллект тоже решения не подсказал, как не помогло обнаружить зацепок и более-менее поднятое восприятие. Просто саркофаг, просто кусок камня.
        Я бы плюнул на всё и ушёл, да покоя не давали уловленные эманации энергии смерти. Если тут подземелье, сгенерированное специально для некроманта, нужно кровь из носу туда попасть. Чем сильнее сделаюсь я, тем проще будет организовать прокачку Нео. Время-то идёт. И пусть теперь он вполне автономен, но у меня оплата сдельная, а не почасовая. Чем раньше дело сделаю, тем быстрее свои плюшки от государства получу. Да и два месяца - срок не такой уж великий, моргнуть не успеешь, как пролетит.
        И я решил не сдаваться, обошёл подозрительный саркофаг со всех сторон, внимательно его оглядел, затем принялся изучать, так скажем, элементы окружающего декора. Вмурованные в стены черепа, держатели факелов, каменные плиты пола. Взгляд ни на чём подозрительном не зацепился, тогда путём логических рассуждений решил сосредоточиться на слишком уж чистых и не запылённых предметах.
        Нет, геймдизайнеры вполне могли интегрировать в обстановку подземелья ключевые элементы, ничем не отличающиеся от соседних, но на саркофаге пыли не было и… И не было брызг смолы под одним из факелов! Не успел он пол закапать. А почему? Неужели только одновременно с моим приходом тут появился?
        Я на пробу потянул держатель факела на себя, и тот легко подался, пошёл вниз, скрежетнул скрытым механизмом. Гробница рывком сместилась, открыв щель в ладонь шириной, из которой повеяло затхлостью и смертью. Иначе этот запах обозначить не получилось.
        - Дядя Джон! - окликнул меня Нео.
        - Вижу! - отозвался я.
        На пару мы навалились на саркофаг и сдвинули его, открыв узенькую лестницу на следующий ярус. Я настороженно глянул вниз, потом снял маску и потянул носом воздух. Пахло мертвечиной и свежей кровью. С чего бы это?
        - Держись за мной, - предупредил я Нео, вернул на лицо маску и на пробу перенёс вес на верхнюю ступень; та даже не шелохнулась. Тогда вытянул из-за спины фламберг и продолжил спуск, чтобы очень скоро очутиться в узком проходе с не слишком высоким потолком.
        Темно в нём не было - в дальнем конце мерцал призрачный свет. Белое пламя, мёртвый огонь смерти. Там обретался кто-то из моих коллег, а в памяти ещё были свежи воспоминания о зловредном личе, который своим требованием выбрать меньшее из зол едва не превратил в фарш мои мозги. Не хочу сказать, будто некромант некроманту - волк, но пока что все представители этой специализации, если и не были откровенно чокнутыми, то эгоцентриками и манипуляторами являлись совершенно точно.
        И кто знает, какого уровня обитающий в этом подземелье бот? Если катакомбы не сгенерированы специально под меня, придётся либо договариваться, либо убегать. Чего, откровенно говоря, не хотелось. Не очень здорово быть хранителем кладбища при наличии на подотчётной территории независимой нежити…
        Я немного даже пожалел, что сунулся вниз, только пустое - проблема не рассосётся сама собой, если просто закрыть на неё глаза. Рано или поздно обитатель подземелья выберется наверх, так пусть уж лучше встреча пройдёт на моих условиях. Ну - почти на моих.
        Пока в голове вертелись варианты возможного развития событий, я не стоял на месте, а осторожно продвигался к источнику света. Никуда не торопился, но и не медлил, шёл себе и шёл, заодно высматривал ловушки; потом перестал. Да и скрывать своё приближение больше не пытался, поскольку под сапогами начали хрустеть кости - преимущественно крысиные. А вот дальше, в круглом зале с каменным троном пол оказался завален костями человеческими. Белыми-белыми, словно бы даже отполированными. Или не словно, а именно что - отполированными.
        На эту мысль натолкнул открывшийся вид. На троне посреди чертогов восседал скелет в истлевших одеяниях, изукрашенных золотым шитьём, и простой железной короне с острейшими на вид зубцами. На коленях лежал резной посох, в пустых глазницах черепа билось белое пламя - ещё даже более белое, нежели язычки многочисленных лампад. Хозяин подземелья сидел неподвижно, а вот примостившийся у подножия трона скелет усиленно наводил блеск, надраивая чем-то вроде куска пемзы скреплённые лишь игровой магией лучевые кости левой руки.
        От одного этого звука по спине побежали мурашки, но куда большее омерзение вызвал третий… Нет, не скелет. Пока ещё не скелет. Этот свежий покойник невозмутимо и методично срезал с себя куски плоти обыкновенным сапожным ножом. Ошмётки с мерзкими шлепками падали на пол, прямо в лужу чёрной крови, а тупая тварь не обращала на это никакого внимания. Да и с чего бы? Владелец тела отправился в лучший из миров, теперь тем управляла воля некроманта.
        Ой-ой-ой, вот же угораздило забрести в логово собирателя костей!
        Но отступать было поздно; меня заметили. Огоньки в глазницах восседавшего на троне скелета мигнули, словно тот прищурился, а затем под лёгкий треск позвонков череп медленно повернулся в нашу сторону.
        - Одарённый! - прошелестел в голове бесстрастный голос. - Отголоски твоей силы пробудили меня от долгого сна. Побеспокоили или вырвали с плана Смерти - это как посмотреть. Вижу, ты выбрал иной путь…
        И вот тут скелет замер, словно подвис управлявший им программный модуль, лишь продолжила подрагивать нижняя челюсть.
        - Живой! - послышалось миг спустя. - Отступник!
        И тут меня подвели рефлексы - рефлексы не игрового, но реального тела. В жизни всё предельно ясно: если в тебя бросили чем-то потенциально-опасным или даже просто неприятным, инстинкт заставит уклониться. Как минимум попытаться сделать это. Только попробуй уклонись, когда ловкости жалкие пять единиц!
        Вот и мои потуги увернутся от черепа успехом не увенчались, а сотворить магический доспех не успел, слишком уж неожиданно и стремительно начали развиваться события. Костяное отродье у подножия трона вдруг перестало полировать предплечье, ухватило одну из лежавших поблизости черепушек и запустило ей в меня. Ну а я зевнул. И - грохнуло!
        Череп взорвался, часть осколков пробила и плащ, и кольчугу, а взрыв не только оглушил, но и отшвырнул к стене и со всего маху впечатал в каменную кладку. На ногах я не устоял и повалился на пол, а усеивавший его ковёр костей дрогнул, вздыбился и навалился сверху неподъёмным пологом, не позволяя пошевелить ни рукой, ни ногой.
        Кое-как я приподнял голову и увидел, что собиратель костей всё так же восседает на своём троне, а белое пламя в глазницах пульсирует, будто в такт биению отсутствующего сердца, но вот его марионетки уже бегут ко мне со всех ног. Скелет размахивал ржавым молотом, а тащившая за собой ленты кишок тварь так и продолжала стискивать в руке нож. Они вполне могли прикончить обездвиженную жертву даже без вмешательства хозяина подземелья, тем более что взрывом мне снесло чуть ли не половину здоровья.
        В голове продолжало мерзко звенеть, а перед глазами всё плыло, и всё же я вперил взгляд в скелет с молотом, ударил в него мысленным приказом, попытался оборвать нити чужой воли, уловил сопротивление словно бы растянутых до предела резиновых жгутов и превозмог их.
        ПОДЧИНЕНИЕ МЁРТВЫХ!
        КОЭФФИЦИЕНТ ПРОТИВОДЕЙСТВИЯ: 1,5
        ПРОВЕРКА ВОЛИ: УСПЕШНО!
        ЗАДЕЙСТВОВАНО 36 ЕДИНИЦ ВОЛИ ИЗ 56
        СКЕЛЕТ-МОЛОТОБОЕЦ ВЗЯТ ПОД КОНТРОЛЬ!
        Мой показатель воли оказался выше, чем у собирателя костей, и я овладел его марионеткой, но только лишь одной. Повторить этот трюк не стал и пытаться, просто побоялся упустить контроль над скелетом; вместо этого заставил того ускориться и размахнуться молотом, а потом боёк с чавкающем звуком врезался в затылок омерзительного отродья и размозжил тому голову.
        Изуродованное тело повалилось ничком, и сразу развалился и подконтрольный мне скелет - его лишил подпитки бывший хозяин. И одновременно ковёр из рёбер, суставов и костей зашевелился, начав принимать облик чудовищной химеры… И тут в игру вступил откинутый взрывом в коридор Нео! Он подступил и со всего маху шибанул моргенштерном по удерживавшим меня костям. Вновь жахнуло, хоть и не так громко, как при взрыве черепа, взметнулось облако серой пыли, упругий толчок ударной волны отшвырнул в сторону, освободил. Я переборол головокружение и поднялся сначала на одно колено, затем ухватил рукоять выроненного фламберга и выпрямился.
        И едва ли не синхронно вздыбилась костяная сороконожка, разом взметнулась под потолок, нависла, готовая ринуться в атаку, погрести под собой и разорвать!
        ДРОЖЬ ЗЕМЛИ!
        Я со всего маху ткнул фламбергом в пол под ногами и одновременно активировал вложенные в оружие чары. Острие ушло в каменные плиты едва ли не на ладонь, те взбрыкнули, и костяная химера развалилась, превратилась в бесформенную кучу. Но не вся - задняя её часть оказалась за пределами действия чар, - да только я не собирался терять время попусту, спешно шагнул вперёд, безжалостно круша подошвами неожиданно хрупкие черепа и рёбра, замахнулся и от души врезал по остаткам чудища мечом.
        КОСТОЛОМ!
        Волнистый клинок прошёл через переплетение костей, не встретив ни малейшего сопротивления, а потом те - рассечённые и переломанные, - обратились в серую пыль, которая тут же колыхнулась и заклубилась непроницаемым облаком. Оно пришло в движение и закрутилось смертоносным вихрем, в мгновение ока ободрало плоть с костяка отродья с размозжённой головой, а потом и размололо его, вобрало в себя.
        - Прикрываю! - сипло выдохнул Нео, и между мной и серым вихрем возникла мерцающая пелена.
        ЩИТ ВЕРЫ!
        Смерч беспрестанно расширялся и одновременно терял свою плотность, но, соприкоснувшись с силовым пологом Нео, уверенно начал его проминать. Долго выстоять под таким напором защита не могла, нужно было срочно отступать в коридор, но меня не оставляло ощущение, что это станет большой и наверняка фатальной ошибкой. Сомневаться и колебаться было некогда, я решил рискнуть и крикнул:
        - Вперёд!
        Ничего объяснять не пришлось, Нео напрягся и толкнул щит от себя - на миг в смерче мелькнула прореха, но лишь на миг, я только чудом успел проскочить в неё; вновь обрётший целостность костяной вихрь едва не разорвал надвое. А внутри - тишина. Было даже слышно, как скребут по каменным плитам пола острые пылинки. Передо мной - трон. На троне - собиратель костей.
        Я не забыл слов Романа о том, что настоящий некромант - это не боец, он никогда не рвётся в гущу схватки, за него сражаются мёртвые рабы, и потому вскинул фламберг и ринулся в атаку. Я ринулся в атаку, а смертоносный вихрь бросился в погоню за мной. Воронка смерча начала стремительно сужаться, намереваясь перемолоть меня в пыль и прах, но было уже поздно. В один миг я взбежал по высоким ступеням к трону и со всего маху рубанул некроманта фламбергом.
        КОСТОЛОМ!
        Волнистый клинок раскрошил хребет собирателя костей и снёс ему череп; тот упал на пол и покатился в одну сторону, железный обруч короны отлетел в другую. И всё бы ничего, да только белое пламя в глазницах не погасло, лишь мигнуло и разгорелось вновь, а смерч так и вовсе не замедлил своего вращения.
        Я спрыгнул с постамента и впечатал подошву сапога в мерзко скалившуюся черепушку, а для верности усилил удар магией.
        ТОЛЧОК!
        Вместилище духа собирателя костей разлетелось пылью, и смерч наконец распался, заклубился мерзкой серой взвесью. Но та не развеялась и не осела, а сгустилась и обросла сотней полупрозрачных рук, нацеленных - ну кто бы мог подумать! - на меня!
        Я шибанул белым пламенем, вот только взвесь успела уплотниться и не взорвалась, сгусток белого огня просто погас, не сумев прожечь в облаке сколь бы то ни было значительного отверстия. И уж точно моя атака не нанесла урона духу мерзкой нежити.
        Руки тянулись со всех сторон, бежать было некуда, и я в отчаянье накинул на себя каменную кожу, разом повысив уровень брони на десять единиц. Разом - да, только очень ненадолго. И всё же защитные чары помогли выдержать первый натиск: сотканные из пыли пальцы соскользнули, не сумели разорвать мою плоть. Помогла и маска, не позволила забить глаза, рот и ноздри.
        Нео вдруг перестал оттягивать на себя энергию, но не погиб - просто догадался восстановиться за счёт ежедневной молитвы, тогда я и вспомнил об его вновь обретённых способностях.
        - Экзорцизм! - мысленно возопил я, безуспешно пытаясь продраться через пылевое облако, которое цеплялось за меня бессчётными руками, дёргало и рвало.
        И Нео не подвёл - его очищающее заклинание пронзило помещение сверхъестественным разрядом, враждебная воля враз перестала контролировать костяную взвесь и удерживать её в воздухе, та усеяла пол толстым серым ковром.
        Тут бы мне и вздохнуть с облегчением, да только оповещения о гибели собирателя костей так и не выскочило.
        - Он ещё здесь! - сипло выдохнул Нео. - Дядя Джон, дух слишком силён! Мне его не изгнать!
        И вновь серый прах пришёл в движение, начал понемногу-понемногу вздыматься в воздух, но неуверенно - как поднимается после нокаута пропустивший прямой в голову боксёр.
        - К лестнице! - рявкнул я и ринулся к выходу из зала, а пыль попыталась задержать и удержать, бежал по ней словно по колено в воде.
        И всё же мне удалось вырваться из её объятий, я помчался по коридору, оглянулся и обнаружил, что большая часть праха уже поднялась с пола, но рассеянное облако пока ещё и не успело сформироваться во что-то конкретное. И тогда я зашвырнул в эту пыль сгусток белого огня!
        Шансы на успех были не столь уж высоки, и всё же игровая механика расценила концентрацию праха достаточной для воспламенения, и хлопнуло так, что резкий толчок в спину зашвырнул меня прямиком к лестнице; едва не переломал о её ступени ноги.
        Возможно, даже что-то и сломал, очень уж сильно просел уровень здоровья. Но - неважно. Я выжил, а наш оппонент - да нет, не умер, и без того уже был мёртв, - просто отправился в ад. Туда ему и дорога.
        ДРЕВНИЙ СОБИРАТЕЛЬ КОСТЕЙ УБИТ!
        ОПЫТ: +1 270
        Глава 6
        Вот так сразу со ступеней я подняться не смог. Точнее - не захотел. Слишком уж неприятные ощущения испытал при первой попытке встать. Нет, ничего не болело - игровое оборудование давно подобрало идеальный баланс ощущений, - просто тело показалось безвольным мешком картошки. Ну и поскольку никаких особых поводов для спешки уже не осталось, напрягаться не стал.
        Успевший взбежать на самый верх лестницы Нео спустился ко мне и уселся рядом, потом стянул с головы шляпу и убрал маску чумного доктора.
        - Жуть, - произнёс он, передёрнув плечами.
        Я озадаченно глянул на него, и мой мёртвый компаньон пояснил:
        - Нестерпимо хотелось срезать с себя плоть. Всю.
        Тут уж передёрнул плечами и я.
        - У меня уровень повысился, - добавил тогда Нео, откинув упавшую на глаз длинную прядь рыжих волос.
        - Получил доступ к улучшению характеристик?
        Мой мёртвый компаньон кивнул.
        - Сам распределишь или подсказать?
        - Пока ничего трогать не буду. Построю модель развития и решу.
        Модель развития? Серьёзно! Ну да - для него это не игра. Для него это единственная доступная реальность. Тут ошибки неуместны, назад ничего не откатишь.
        Я задумался, а игра ли это для меня самого, но решил не забивать голову всякой ерундой, упёрся ладонью в стену, поднялся и зашагал по коридору. Пусть и сомневался, что собирателя костей вернут в подземелье до нашего отсюда ухода - и что даже просто вновь позволят нам встретиться, - всё же тянуть со сбором трофеев не стал.
        Трофеев, да… Единственной находкой стал железный обруч короны. При этом мне даже не удалось определить её предназначение и понять магические свойства. Не хватило интеллекта и восприятия. После изучения сложной инкрустации сообразил лишь, что артефакт годится только для собирателей костей. Ценности короне в моих глазах это обстоятельство нисколько не прибавило. Так себе трофеи, короче…
        Это и насторожило. Нет, в руки вполне мог попасть некий раритет, но противник был слишком уж серьёзным, чтобы награждать игрока за победу над ним одной-единственной вещицей. Нехарактерно это для игры и странно. А где начинаются странности, там стоит искать тайники. Этим я и занялся, чтобы минут через десять банальным простукиванием основания трона обнаружить позади него закрытую каменной плиткой выемку. А в той - свиток.
        ЗАКЛИНАНИЕ ИЛИ КАКАЯ-НИБУДЬ ЕРУНДА? А ВОТ СЕЙЧАС И ПОСМОТРИМ…
        ГНИЕНИЕ, 9 РАНГ
        ЭФФЕКТ: ШТРАФ КО ВСЕМ ХАРАКТЕРИСТИКАМ ДО 13 -26
        ВОЗДЕЙСТВИЕ НАРАСТАЕТ С ПЕРИОДИЧНОСТЬЮ 1 ПУНКТ В 14 СЕКУНД
        ЭФФЕКТИВНОСТЬ ОПРЕДЕЛЯЕТСЯ СООТНОШЕНИЕМ ВОЛИ ЗАКЛИНАТЕЛЯ И ТЕЛОСЛОЖЕНИЯ ИЛИ ВОЛИ (МАКСИМАЛЬНОГО ИЗ ЭТИХ ПАРАМЕТРОВ) ЖЕРТВЫ
        УРОН: 1 В МИНУТУ
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО: ЗЛОВОНИЕ, СНИЖЕНИЕ КОНЦЕНТРАЦИИ, ВРЕМЕННО ПОНИЖЕНИЕ УРОВНЯ ЖИЗНЕННЫХ СИЛ
        УДВОЕННОЕ ВОЗДЕЙСТВИЕ И УТРОЕННЫЙ УРОН ПРОТИВ НЕЖИТИ
        ДОЛЖНО БЫТЬ ИСЦЕЛЕНО ИЛИ СНЯТО
        Я нахмурился и перечитал описание «Гниения» ещё раз. На первый взгляд ничего полезного, на второй и третий - аналогично. В прямом противостоянии с противником от него не было никакого толка, да ещё на изучение требовалось потратить очко навыков, поскольку это заклинание по сути своей было улучшенной на один ранг вариацией уже известной мне «Порчи». Но, с другой стороны, оно позволяло перманентно ослабить противника и в перспективе получить немалое преимущество над ним или, как минимум, нагрузить работой клирика и отвлечь его от исцеления раненых.
        Так что я хоть и поколебался, но пренебрегать новыми чарами не стал. Вроде и не самое полезное заклинание, но знание - это сила, никогда наперёд не угадаешь, какая из способностей пригодится.
        О-хо-хо, тяжко некроманту без наставника, только ничего не попишешь - кроме себя винить некого; сам в здравом уме и твёрдой памяти такую специализацию выбрал.
        - Идём! - позвал я бесцельно бродившего по залу Нео и, не дожидаясь его, направился к лестнице.
        Когда поднялись наверх, Нео пришлось задержаться в покойницкой, где к нашему возвращению осталось всего три хладных трупа, но все они, как на грех, находились отнюдь не в лучшем состоянии и требовали… ремонта. Ну да - ремонта, иначе и не скажешь. Даже пришла в голову мысль научиться бальзамированию тел.
        Мой неживой компаньон принялся расходовать благодать на придание покойникам должного вида, дабы не возникло необходимости закидывать их в могилы по частям, а я направился к лестнице, но сразу обернулся и прищёлкнул пальцами.
        - Да, Нео! Ты ведь воспользовался «Молитвой», всё верно?
        - Я рискнул, дядя Джон. Иначе просто не осилил бы ритуал экзорцизма. Но всё сработало - теперь благодать даёт храм.
        - И это здорово, - усмехнулся я и поднялся в сарай, а там по привычке осторожно выглянул из двери и осмотрел территорию кладбища, прежде чем выйти на открытое пространство. Заодно сделал несколько глотков воды и умял пару бутербродов - да, сухомятка, но и так регенерация организма заметно ускорилась, а это мне сейчас было однозначно на руку.
        Горбун работал лопатой как-то совсем уж заторможенно, и я велел ему отдыхать, взялся копать могилы сам. Потом мы на пару принесли из покойницкой мертвецов и предали их земле. Я выдал Игорю обещанную премию и спросил:
        - Тихо всё?
        Горбун неопределённо пожал плечами.
        - Ходили тут, смотрели, - сказал он, позвякивая монетами в кулаке. - Но в кои-то веки без резни день прошёл, очереди, считай, и не было. Это хорошо, хозяин, это нашей репутации только в плюс.
        Вот только, если где-то прибавится, то в другом месте непременно убудет, поэтому наезд на нас одной из группировок - лишь дело времени. Стоило бы озаботиться поиском союзников, но в сложившихся условиях в этом не было ни малейшего смысла. Дело это небыстрое, да и опять же придётся против кого-то дружить, что тоже спокойной жизни не сулило. А мне бы со своими проблемами разобраться!
        Покончив с захоронением тел, горбун отпросился сбегать в соседний кабак, дабы пропустить пару кружек пива, а я от нечего делать взялся копать новую могилку. Лишним точно не будет, да и втянулся, за такими вот размеренными физическими упражнениями даже думается лучше. И здоровье опять же, такое впечатление, намного быстрее восстанавливалось.
        Пока мой основной работник на радостях по случаю полученной прибавки накачивался пивом, привезли ещё два трупа, не сразу - порознь. И могучего берсеркера-орка доставили тоже порознь, точнее - по частям. Кто-то умудрился снести ему голову, не иначе сказалось пренебрежение воина доспехами. Вторым мертвецом оказалась эльфийка-друид и вот с ней приключилось что-то совсем уж нехорошее - едва ли подобные раны она могла получить в бою! - но я интересоваться обстоятельствами её смерти не стал, получил не столь уж и великое пожертвование на церковные нужды и велел опускать тело в могилу. Орк мог и подождать.
        А там вернулся пьяненький горбун, и я перепоручил ему довести погребение до конца. Вид истерзанной эльфийки невесть с чего выбил из колеи, и оставаться на кладбище резко расхотелось. Вообще, работать с мёртвыми телами желание пропало, если начистоту. Будто замороженные игровым оборудованием центры критического мышления проснулись и начали сигналы посылать.
        Зачем тебе это надо? Ну зачем, а?
        Но - надо. А тут ещё в ворота заехала телега с Изабеллой и Каином, и я отправился принимать «дичь». Что охота прошла успешно, увидел издалека: заскорузлая дерюга особо не скрывала накиданное в кузов зверьё.
        Мы отогнали повозку за сарай, и там я выдернул из волос Изабеллы сухую травинку и с улыбкой поинтересовался:
        - Вы точно охотились всё это время?
        Очень уж растрёпанный вид был вид у Изабеллы, да и Каин выглядел не особо опрятней. Но они шутки не оценили, эльф отдёрнул дерюгу и указал на лежавшую в окружении мёртвых волков тушу медведя.
        - Посмотрел бы я на тебя, Джон, после встречи с этим малышом.
        Изабелла смерила меня раздражённым взглядом и резко бросила:
        - В следующий раз сам в лес пойдёшь. - Она испытующе глянула на Каина и спросила: - Я в город, ты как?
        Маг крови взглянул на низкое солнце и кивнул.
        - Давай. До темноты точно успеем вернуться.
        - Решим, - уклончиво ответила Изабелла, и эта парочка зашагала в сторону ворот.
        Из сарая послышался сиплый вздох, и я повернулся к Нео.
        - Что?
        Тот лишь помотал головой.
        - Ничего, дядя Джон.
        Изабелла и Каин покинули кладбище, горбатый могильщик затворил за ними ворота и ушёл в сторожку, а мы начали таскать мёртвых животных в подвал и, если с волками никаких сложностей не возникло, то спустить вниз медведя нечего было и пытаться. Оставалось лишь гадать, как парочка охотников вообще погрузила его на телегу. Мы скинули дохлую зверюгу на землю и только. Дальше - никак.
        В итоге я отогнал телегу к сторожке и поручил конягу заботам Игоря, а сам вернулся к медведю и задумчиво его оглядел. Использовать эдакого монстра исключительно для упражнения в хирургии было бы по меньшей мере расточительно, я подумал-подумал и решил обзавестись мёртвым стражем. Но не простым зомби; захотелось сотворить химеру.
        Задворки сарая от окружавших кладбище домов укрывали высокие кусты, нас было не разглядеть даже с крыш, и всё же я решил не пренебрегать мерами предосторожности, вытянул руку и выдохнул слово силы. Соткавшийся из мрака ворон уставился на меня бельмами мёртвых глаз, получил мысленный приказ барражировать над округой, беззвучно разинул клюв и улетел.
        И вновь из груди Нео вырвался сиплый вздох, но на этот раз он отмалчиваться не стал и пояснил:
        - Чучело, дядя Джон. Чучела больше нет.
        Я никакой привязанности к дохлому чёрному фениксу не испытывал, поэтому лишь пожал плечами и принялся ходить вокруг туши медведя, продумывая основные фазы ритуала. Но думай, не думай, а начинать в любом случае следовало с кишок, вот и пришлось вспарывать брюхо зверюги и тянуть из него сизые ленты.
        Нео тоже не прохлаждался без дела, он взял лопату и принялся рыть яму для таких вот зловонных отходов зомби-производства. В принципе, я мог спалить всё подчистую белым пламенем, но для понятия эдакой туши должно было потребоваться напряжение всех моих сил, лучше было не распыляться по мелочам. Ещё самому чиститься.
        А грязи и в самом деле вышло много. Ну как грязи - крови, слизи, желчи, прочих физиологических жидкостей. Подозреваю, в игре использовалось определённое упрощение, но даже с отрегулированным балансом ощущений и в маске, полностью подавляющей запахи, бороться с рвотными позывами пришлось не раз и не два. Хотя, казалось бы, должен был уже привыкнуть. Ладно хоть ещё кожаный фартук надеть не забыл, всё не так перепачкался…
        Но как бы ни хотелось мне поскорее закончить со столь неприятным делом, спешить с переходом к заключительной стадии ритуала я не стал. Медведь-зомби - это неплохо, только здешние игроки на своих уровнях разделаются с таким монстром без особого труда, не вспотеют даже. Нет! Я намеревался не только улучшить хирургические навыки, но и создать химеру на пределе своих возможностей и даже лучше. Мне требовалась настоящая машина смерти, и я знал, каким образом могу её сотворить.
        Для начала пришлось отрезать медведю передние лапы и заменить их куда более когтистыми конечностями демонов из катакомб Альтары. Операция особых затруднений не вызвала, куда дольше возился с пересадкой глаз. Сделал в итоге всё как надо, но всё же до конца не был уверен, насколько хорошо станет видеть зомби. Впрочем, особо на этот счёт не беспокоился, было попросту не до того - в моих запасах обнаружилось демоническое сердце, вот и решил провести генеральную репетицию по пересадке этого органа.
        Ну и провёл, разумеется. И вновь не смог понять, сделал всё верно или допустил неточность, поскольку мёртвое тело никак на хирургическое вмешательство не отреагировало. Впрочем, неважно - зомби вполне сможет существовать и без сердца.
        Немного поколебавшись, я демонический желчный пузырь вшивать во внутренности медведя не стал, на скорую руку заштопал разрез на брюхе и приступил к построению ритуала поднятия мёртвого тела.
        Нео всё это время стоял поодаль и наблюдал за моими манипуляциями, но с интересом или по необходимости, разобрать не удалось. Ему бы в покер играть - вообще по лицу ничего прочитать невозможно. Да оно и немудрено - мертвец же!
        А вот поднятый медведь вполне мог проявить свой норов, поэтому мерами предосторожности я не пренебрегал и даже прочертил вокруг туши гигантского хищника дополнительный защитный контур. Черепов под рукой не оказалось, а разорять здешние захоронения не рискнул, пришлось усилить ключевые точки суставами, благо их в запасах пока что оставалось с избытком.
        - Прикрывай! - попросил я и начал медленно и аккуратно напитывать схему ритуала, контролируя расход энергии чуть ли не до капли. Осторожно, осторожно, осторожно. Но волновался напрасно, всё пошло как по маслу. И, судя по расходу силы в две сотни единиц, медведь получался отнюдь не банальным слабосильным зомби, а уж с учётом демонических органов…
        Тут химера поднялась на четыре лапы и уставилась на меня светящимися глазами, потом разинула пасть, но, прежде чем я успел толком перепугаться, заходившие под шкурой жгуты мускулов обмякли, и медведь повалился на землю; от него нестерпимо понесло смрадом разложения.
        НЕДОПУСТИМЫЙ РИТУАЛ ДЛЯ СОЗДАНИЯ ХИМЕРЫ!
        Системное оповещение сначала вывело из ступора, а потом, когда вник в содержание, в него же обратно и загнало.
        Какого чёрта?! Это как так вообще? Столько раз всё срабатывало…
        А потом я понял и выругался:
        - Твою ж мать!
        Ну да - прежде я поднимал банальных зомби, а теперь сшил мёртвое тело из нескольких кусков, вот всё и пошло наперекосяк. А как иначе? Я создавал химеру, при том что должными познаниями не обладал.
        Проклятье!
        - Что случилось, дядя Джон? - поинтересовался Нео.
        - Ерунда! - отмахнулся я, выставил перед собой руки и выплеском белого пламени развеял в прах гниющие останки медведя.
        Перестарался, и пальцы впервые за долгое время свело судорогой, а перчатки начали куриться лёгким дымком. Одно к одному! Вот ведь!
        Я потряс ладонями и огляделся. Быстро темнело, а работать в полной темноте мне нисколько не хотелось, как не хотелось и привлекать внимание светом факелов, поэтому отправился в подвал. Ну да - пусть ни одной из поставленных перед собой задач решить не удалось, это вовсе не повод опускать руки. Испробую на волках иной подход, только и всего.
        В покойницкой проводить ритуал создания зомби не рискнул - мало ли какие эманации магии смерти напитают стены, ещё не хватало, чтобы мертвецы впоследствии самопроизвольно поднялись! - и посему решил обустроить лабораторию в небольшой комнатке: той самой, с провалом винтовой лестницы. Разжёг закреплённые на её стенах факелы, разложил на принесённом Нео столике инструменты, очистил от грязи и пыли желобок и дыру в полу, словно специально предназначенные для слива всякой дряни в катакомбы.
        - Ну-с! - хрустнул костяшками пальцев. - Приступим!
        Я быстро и небрежно выпотрошил мёртвого волка, а потом заштопал его и без особого труда обратил в зомби. Буквально по щелчку пальца.
        Раз! И готово!
        СОЗДАН ВОЛК-ЗОМБИ
        ЗДОРОВЬЕ: 45
        ЗАТРАЧЕНО ЭНЕРГИИ: 33 ЕДИНИЦЫ
        РАСХОД ЭНЕРГИИ: 31 ЕДИНИЦА В ЧАС
        У меня даже аура прежней осталась; как видно, создание зомби не считалось таким уж великим прегрешением по сравнению с уничтожением центральных районов Альтары. Плевать по большому счёту, но неплохо, совсем неплохо.
        Волк несколькими неуклюжими движениями поднялся на лапы и замер посреди начерченного могильной землёй пентакля. Попыток выйти за пределы вписанной в круг пятиконечной звезды зомби не предпринимал, да и на меня смотрел совершенно бесстрастно, но стоило только Нео хлопнуть себя ладонью по бедру, тут же подошёл к нему и замер рядом.
        - Простите, дядя Джон, - потупился Нео, перехватив мой озадаченный взгляд.
        - Ты можешь управлять им?
        - Да, мы в одной… подсети, наверное, и у меня более высокий приоритет. Но вы можете ограничить мой уровень доступа…
        - Не говори ерунды! - отмахнулся я и лёгким усилием воли вернул себе контроль над мёртвым волком. - Будешь псарём!
        Нео что-то невразумительно просипел, а я заставил зомби разинуть пасть. Жёлтые клыки внушали уважение, но у меня имелась для него замена получше.
        Я перебрал свои инструменты, не отыскал среди них ничего подходящего и отправил Нео на поиски щипцов, а сам в это время переставил столик поближе к факелу и принёс в комнату низенькую табуретку. За время моего отсутствия волк не сдвинулся с места и даже не пошевелился; я развернул его к свету, забрал у Нео щипцы и вырвал все четыре клыка. Потом с помощью скальпеля поместил на их место подошедшие по размеру зубы демонов.
        ЗАРАБОТАЛ ДОСТИЖЕНИЕ «ДАНТИСТ», А МЁРТВЫЙ ВОЛК СТАЛ САМУЮ МАЛОСТЬ БОЛЕЕ СМЕРТОНОСНЫМ.
        ПРОНИКАЮЩАЯ СПОСОБНОСТЬ УКУСА: +10 %
        ВЕРОЯТНОСТЬ НАНЕСТИ КРОВОТОЧАЩУЮ РАНУ: +15 %
        ВЕРОЯТНОСТЬ ОТРАВИТЬ ЖЕРТВУ: 16 %
        ЭФФЕКТ ОТ УРОНА ЯДОМ: СЛАБОСТЬ И ПОТЕРЯ 10 ЕДИНИЦ ЗДОРОВЬЯ В ЧАС
        Я похлопал зомби по морде, завалил его на бок и разрезал неровные стежки шва. Из всех демонических органов в моём распоряжении оставались только зубы, когти, глаза и желчные пузыри, вот последний я и вознамерился пересадить своему дохлому волку. Памятуя о возможных побочных эффектах, на этот раз действовал предельно аккуратно и не только учёл все анатомические особенности и нюансы, но и внёс некоторые изменения, поэтому поражения ядовитой желчью не произошло.
        С каждым дополнительным хирургическим вмешательством риск что-нибудь испортить ощутимо возрастал, но создание зомби отнюдь не являлось для меня самоцелью, и я долго не колебался, поменял волку ещё и глаза. Ни с первым, ни со вторым никаких осложнений не возникло, они замерцали призрачным сиянием, чуть красноватым и определённо недобрым.
        ЗОМБИ УЛУЧШЕН ДО ДЕМОНИЧЕСКОГО КАДАВРА!
        ПРОЧНОСТЬ: +10 %
        РАСХОД ЭНЕРГИИ: +10 %
        УСКОРЕНИЕ: +25 %
        ДОБАВЛЕНА НОВАЯ СПОСОБНОСТЬ: ШАНС РАЗЛИЧИТЬ МАГИЧЕСКУЮ ИЛЛЮЗИЮ
        ПОЛУЧЕНА НОВАЯ ОСОБЕННОСТЬ: «ВЫПЛЕСК ЖЕЛЧИ»
        А ещё подрос до сорока девяти процентов мой навык хирургии. По этому поводу я удовлетворённо потёр ладонями. Набью руку на волках, тогда и за Нео всерьёз возьмусь.
        И тут Нео вдруг произнёс:
        - Он стал уязвим!
        - В смысле? - не понял я.
        - На обычного зомби экзорцизм не подействует, но теперь это частично демоническое отродье. Я могу его изгнать.
        - Надо понимать, не только ты.
        Нео кивнул и лишь руками развёл. Игровой баланс, чтоб ему пусто было! Вот я раскатал губу! Вознамерился машину смерти создать! А теперь какой-нибудь вшивый экзорцист дунет-плюнет, и полетят клочки по закоулочкам, окочурится мой волчок окончательно и бесповоротно.
        Я задумался о нанесении на кадавра защиты от заклинаний изгнания, но ничего путного в голову не пришло, а потом и вовсе уловил беспокойство летавшего над кладбищем фамильяра, стало не до того. Поначалу я решил, что вернулись из города Изабелла и Каин, а когда взглянул на кладбище с высоты птичьего полёта и убедился в собственной ошибке, то испытал настоящую бурю эмоций, среди которых превалировали возмущение и раздражение.
        - Дядя Джон! - позвал Нео, но я досадливо отмахнулся.
        Подумать только! В мои владения вторглись расхитители могил! Хотя «вторглись» - это слишком сильно сказано: два бандитского вида полуорка преспокойно открыли ворота и загнали на кладбище телегу. После они начали бродить среди могил, высматривая свежие захоронения, а горбун Игорь, что характерно, из сторожки и носа не высунул, хотя никак не мог не слышать скрипа ржавых петель.
        - Вот засранец! - выругался я и задумчиво прибавил: - Не игроки…
        Нет, осквернять могилы я не позволил бы в любом случае, но разобраться с компьютерными персонажами несравненно проще, нежели с игроками. И потом - эта парочка точно работает на кого-то из некромантов, всем остальным мёртвые тела без надобности… Если только это не провокация того жирного клирика.
        Собственно, а почему нет? Его появление конкурента в моём лице нисколько не обрадовало, а разорение могилы самым серьёзным образом скажется на репутации хранителя кладбища, когда столь прискорбный факт станет достоянием общественности.
        - За мной! - позвал я и следом поспешили оба: и Нео, и демонический кадавр.
        Поднявшись из покойницкой, я преспокойно покинул сарай и скомандовал мёртвому волку:
        - Карауль!
        И тут же его статус изменился, теперь он стал числиться кладбищенским псом. Ерунда, конечно, но игровой механике виднее.
        - Что скажешь, Нео? - спросил я после этого.
        - Их двое, - сообщил мой мёртвый компаньон и добавил уже не столь очевидную вещь: - И у них какое-то задание. Их определённо послал кто-то из игроков.
        - С чего ты взял?
        - Уровни приоритета, - пояснил Нео. - Если судить по приоритету, это не системное задание и не обычная их деятельность. Им здесь не место. Не знаю, как объяснить, но я вижу это. Кто-то поручил им выкопать тело.
        - Сможешь забраться им в головы?
        - Связи, дядя Джон. Нужно создать связи. Если их убить, я что-нибудь точно узнаю, но могут возникнуть проблемы с доступом. Лучше для начала с ними поговорить.
        Именно так я и намеревался поступить, а потому стянул и кинул на первый попавшийся могильный камень свой кожаный фартук, затем достал из-за спины фламберг, водрузил его на плечо и поспешил к воротам, откуда отчётливо доносился звук втыкаемого в землю штыка лопаты. Нео шагал следом, тут же неторопливо трусил кладбищенский пёс, и наш вид мог напугать кого угодно до икоты, а то и недержания, но полуорки оказались ребятами не из пугливых.
        В бегство они при нашем появлении не обратились, только половчее перехватили орудия своего труда. Один на пробу повёл лопатой с на совесть заточенной кромкой штыка, другой взвесил в руках тяжеленное кайло - примерно таким орудовал едва не прикончивший меня гомункул-горняк.
        - Чего надо? - рыкнул зеленокожий громила в кожаной безрукавке, бычью шею которого украшало ожерелье со множеством крупных клыков.
        В маленьких глазках - ни тени испуга, одно только раздражение. Слишком безмозглые, чтобы бояться или они тут не сами по себе, чувствуют за собой силу?
        - Закапывайте! - с нажимом произнёс я, не став сходу переходить к активным действиям. Крайне важно было узнать, кто их послал, а получится ли разговорить мертвецов - большой вопрос. И ещё - татуировки. На коже мордоворотов отчётливо выделялись затейливые узоры, и один из них, повторявшийся в разных вариациях, показался знакомым. Видел, что-то подобное на стенах домов в городе, наверняка это знак принадлежности к определённой шайке. А с бандитами ссориться не с руки.
        Полуорки переглянулись и заржали. Угрожающе заржали, недобро. Я с трудом удержался, чтобы не отступить на шаг назад и не изготовиться к бою, вместо этого открыл доступ к своим достижениям, связанным с противозаконной деятельностью, и заявил:
        - Я здесь хозяин!
        Смех мигом стих, полуорки насупились. Теперь-то они общались не с надоедливым пустобрёхом, а с членом банды и грабителем банков, находящимся в розыске; теперь у меня была репутация.
        - Ну так это… - неуверенно промямлил полуорк повыше и шмыгнул носом. - Поручение у нас. Контракт. Нам бы мертвеца. Бабу. Эльфийку. Очень надо.
        - Закапывайте! - потребовал я.
        Разорители могил вновь обменялись быстрыми взглядами и синхронно вздохнули. Громила с лопатой начал забрасывать землёй яму, второй стоял рядом, переминался с ноги на ногу и напряжённо сопел.
        - Кто вас послал? - продолжил я расспросы.
        На быстрый ответ не рассчитывал, но, как ни странно, тот последовал незамедлительно.
        - Тип в плаще.
        - Что за тип?
        - В плаще, - повторил полуорк. - Часто нас подряжает, но лица ни разу не видели.
        Если верить Изабелле, а не верить ей причин не было, занятия некромантией местным обществом нисколько не порицались, и особого смысла в подобной скрытности не имелось; как видно, неприятностями грозила попытка завладеть именно телом игрока.
        - Передайте, пусть приходит сюда сам, - сказал я после недолгих раздумий. - Если договоримся, будете приезжать за телами как прежде.
        - Но мёртвые недовольны! - сиплым голосом выдал вдруг Нео. - Примиритесь с ними и отдайте им должное, иначе дорога сюда будет закрыта!
        - Отдать должное? - нахмурился громила с лопатой. - Вот ещё! Ничего мы им не должны! Наши деньги!
        - Просто свечки в часовне зажгите, - поддержал я затею компаньона. - Ничего покупать не придётся и платить тоже.
        Могилка к этому времени уже была приведена в порядок, полуорки побросали инструмент в телегу и двинулись в часовню, а там пробормотали вслед за Нео должные слова, на миг замерли неподвижными статуями и молча потопали на выход.
        ЧИСЛО ПРИХОЖАН: 4
        Выскочившее системное оповещение изрядно порадовало, но едва ли Нео думал о выполнении моего задания, и я спросил:
        - И чего ты добился?
        - Связи, дядя Джон! - заявил мой мёртвый цифровой компаньон. - Связи и доступ. Они стали прихожанами нашей церкви, и я оказался выше их в этой иерархии. Но ничего полезного не узнал, их наниматель никогда не снимал с головы капюшон, они не соврали.
        - Нео! - страдальчески протянул я. - Если тот жирдяй узнает, что мы привлекаем сторонников…
        - Они никому не скажут и даже сами об этом забудут. Я поставил соответствующие блоки и скрыл их статус прихожан. Теперь они будут приходить сюда время от времени и молиться, но как лунатики, что ли… Неосознанно.
        Я только головой покачал и впервые до конца поверил, что наша затея увенчается успехом. Приятная неожиданность, чего уж греха таить.
        Глава 7
        Успех, пусть и незначительный, не сказать - локальный, привёл меня в приподнятое расположение духа и прогнал подступившую было сонливость. Я передумал ложиться спать, отправил дохлого пса патрулировать кладбище и тут же сунул руку под шляпу, озадаченно поскрёб затылок.
        Если ворон выступал лишь наблюдателем, то эта злобная тварь непременно попытается чужака сожрать, а мало того, что должны вернуться Изабелла и Каин, так ещё и наниматель полуорков вполне может заглянуть на огонёк. Пришлось составлять список тех, кого нельзя атаковать ни при каких обстоятельствах; я поместил в него помимо своих подельников ещё и горбуна-могильщика, а потом и вовсе до предела уменьшил приоритет нападения. Ну, до предела - это по меркам зомби. Кардинально агрессивность пса это не понизило, но хоть какие-то шансы появились, что мёртвая тварь не кинется сходу рвать жертве глотку, и я успею оценить ситуацию и вмешаться.
        Дальше я надел кожаный фартук, затянул за спиной завязки и вернулся в оборудованную под операционную комнатушку. Велел Нео принести ещё одну лавку, передвинул стол поближе к факелу и устроил на нём очередного волка.
        И всё пошло своим чередом. Избавил зверя от совершенно ненужных ему теперь потрохов, после оживил и воспользовался своим умением трансплантолога. Глаз, клыки, желчный пузырь. Действовал я решительно и уверенно, скорее даже - самоуверенно, и на последнем, самом ответственном этапе всё запорол.
        ПРЕЖДЕ ЧЕМ УСПЕЛ ЗАШИТЬ РАСПОРОТОЕ БРЮХО, ЗОМБИ ВДРУГ РЕЗКО ДЁРНУЛСЯ И ЗАБИЛСЯ В СУДОРОГАХ. И СРАЗУ ВЫСКОЧИЛО СИСТЕМНОЕ ОПОВЕЩЕНИЕ.
        ПОРАЖЕНИЕ ДЕМОНИЧЕСКОЙ ЖЕЛЧЬЮ!
        ЗАПУЩЕН ПРОЦЕСС РАЗЛОЖЕНИЯ!
        Я досадливо выругался, но неприятности одной только потерей времени отнюдь не ограничились. Мёртвый волк неловким движением поднялся на лапы, его демонический глаз засветился, распахнулась в жутком оскале пасть.
        ПОЛУЧЕН ЭФФЕКТ: БЕШЕНСТВО!
        Будто лопнула невидимая нить, я перестал чувствовать зомби, и дохлый волк, ещё миг назад безвольный и послушный, ринулся, намереваясь вырвать мне глотку. Накинуть на себя «каменную кожу» попросту не успел, смог лишь выставить ногу и упереть сапог в мощную грудь мёртвого хищника. Пустое! Меня попросту снесло с лавочки, на которой сидел, и опрокинуло на пол!
        Там я извернулся, и челюсти впустую клацнули, ухватив лишь воздух. Укус демоническими клыками грозил совсем уж нехорошими последствиями, и я пнул лавочку, попытался отгородиться ею от обезумевшего зверя, гаркнул:
        - Нео!
        Тот не стал пускать в ход моргенштерн и прибегнул к экзорцизму, который мёртвому волку ничем повредить не мог. Обычному мёртвому волку - не мог, а вот демонический кадавр забился на полу, пересаженный мной глаз с вертикальным змеиным зрачком с мерзким хлюпом вытек, а после - хлопнуло!
        Вшитый в волка демонический желчный пузырь лопнул, повреждённый жреческой магией; зомби буквально разорвало на куски, а всё кругом забрызгало едкой субстанцией. Та начала испаряться, комнатушку затянула ядовитая дымка, и вовсе не уверен, что выбрался бы наружу, если б не маска чумного доктора, защищавшая от подобного типа урона.
        Кожаное одеяние тоже устояло под напором желчи демона, и отделался я в итоге испугом, но вот так сразу вернуться в операционную не смог. Ядовитые испарения развеивались крайне медленно и неохотно.
        Надо ли говорить, что всё это разозлило до крайности, и, когда уже за полночь на кладбище заявились Изабелла и Каин, удержаться и не попугать их демоническим кадавром сумел с немалым трудом. Тот факт, что эта парочка вернулась из города подшофе, моего настроения тоже отнюдь не улучшил.
        Нео раздражённо засипел, и я погрозил ему пальцем, а сам спросил:
        - Ну и где вас черти носили?
        - Провернули одно дельце! - подмигнула мне Изабелла. - Обчистили кое-кого…
        - Вы совсем, что ли?!
        Каин присел на могильную плиту и звякнул кошелём.
        - В общий котёл скинемся, не сомневайся Джон. Мы же теперь одна банда!
        И точно - в составе банды «Одно дело» добавился новый член: Анна-Мария Изабелла аус Ризниц. Я аж скрежетнул зубами от бешенства.
        - Если приведёте за собой хвост…
        - Не волнуйся, котик! Мы с зайчиком всё сделали чисто. Никто не выследит. - Изабелла зевнула и направилась к сараю. - Давайте спать!
        Захотелось… Ну даже не знаю, чего именно мне тогда захотелось. Ничего хорошего для Изабеллы - факт. С Каина спрос невелик, для него это просто игра, но у неё-то откуда такое легкомыслие? Отпуск на умственных способностях сказывается или тут какой-то хитрый расчёт? Теперь она в банде, так просто не отделаешься. Хотя… Провернуть всё без её участия в любом случае не получится, а так лисичка-сестричка, такое впечатление, к нам ещё и Каина привязала. Непроста, ох непроста…
        - Так вот, о добыче… - начал эльф.
        - Всё завтра, - отмахнулся я, стянул фартук и вслед за Изабеллой двинулся к сараю. Как ни крути, но в одном она была совершенно права: нам и в самом деле пора было дать отдых мозгам.
        Проснулся я незадолго до рассвета и сразу проверил операционную, потом загнал в подземелье мёртвого пса и развеял ворона-фамильяра. После рассказал о визите на кладбище парочки разорителей могил, но на Изабеллу мои слова особого впечатления не произвели.
        - Не о том у тебя голова болеть должна, котик, - отмахнулась она. - Надо с нашей целью что-то делать. Время поджимает.
        Каин куда-то отлучился, поэтому я спросил напрямую:
        - Далеко аллод этого Зейба?
        - Половина дня пути.
        Я покачал головой.
        - Не хотелось бы Нео с собой тащить. Он с солнечным светом не дружит. Восприятие критично падает.
        - И не придётся, если всё сделаем правильно, - уверила меня Изабелла. - Завтра начинается турнир, Зейб его точно не пропустит - он действующий чемпион. Единственный наш шанс - спровоцировать беспорядки и под шумок обработать принца. Город все три дня на ушах стоять будет, к окончанию турнира ты должен вывести малыша на пик формы.
        Нео приглушённо засипел, но я его возмущение проигнорировал и сказал:
        - Хорошо бы понять, с кем именно придётся столкнуться. Можешь дать… ориентировку, что ли, на этого Зейба?
        - Лови!
        Я ожидал получить цифровые значения основных параметров нашей цели и его окружения, но информационный пакет оказался на редкость увесистым; помимо текстового описания Изабелла перекинула ещё и немалое количество изображений принца и его приближённых - сплошь крепких воинов со странными окладистыми бородками, но при этом без усов.
        Сам Зейб оказался не столь внушительных габаритов, как его телохранители - судя по всему, он до предела прокачал ещё и ловкость. Я проверил его характеристики и обнаружил, что в своих предположениях не ошибся. Пусть точных цифр Изабелле раздобыть не удалось и везде стояли пометки «предположительно», но даже такие данные позволяли сделать вполне определённые выводы, главный из которых гласил: «нам хана».
        - Нам хана, - озвучил я свои мысли, разглядывая изображение высокого черноволосого воина в пластинчатом доспехе. В обеих руках он держал по сабле, рядом изготовился для прыжка жутковатого вида волкодав-альбинос. Снимок был сделан на гладиаторской арене во время предыдущего турнира, в котором принимал участие принц.
        Даже если сумеем подловить этого Зейба без телохранителей, застигнем врасплох и атакуем вчетвером, и то вовсе не факт, что он не покрошит нас на куски. Пятьдесят седьмой уровень, отличное снаряжение, опыт. А ещё сопротивляемость магии, коей обладают все представители его класса. Единственный вариант натравить на принца ораву зомби и ударить под их прикрытием. Но сомнительно это, крайне сомнительно…
        - Дядя Джон! - Нео подёргал за рукав плаща каким-то совершенно детским жестом и попросил: - А можно мне?
        Перекинуть информационный пакет компаньону я не смог, поэтому просто открыл к нему доступ. На миг лицо Нео стало совершенно неживым - не в плане жизни, а в плане живости, - оно закаменело, сделалось трёхмерной моделью, вписанной в мир, но почти сразу отмерло, разгладилось.
        - Питомец! - сказал вдруг Нео, сипло и приглушённо. - Это ведь его питомец?
        Мы с Изабеллой озадаченно переглянулись, а потом ассасин понимающе улыбнулась и кивнула.
        - Да, малыш. Волкодав - это питомец.
        Нео подобное обращение вновь покоробило, я ощутил его неудовольствие на каком-то интуитивном уровне, и вновь он сдержал несвойственные мертвецам эмоции, лишь сказал:
        - Любой питомец и фамильяр напрямую связан с владельцем, при этом взломать питомца на порядок проще. Если смогу… порыться в нём, то гарантированно получу нужные коды доступа. Не уверен, что сумею разобраться с Зейбом дистанционно, но в любом случае шансы на успех впоследствии возрастут многократно.
        - Ничего не выйдет, малыш, - покачала головой Изабелла. - Это не какой-нибудь стандартный питомец, это купленный за немалые деньги уникальный пёс-убийца. Никакой даже самый прокачанный друид не сумеет увести его от владельца, а шкура попросту непроницаема для большинства типов магического воздействия.
        - Я понял, - спокойно подтвердил Нео. - Его придётся убить.
        - Это невозможно! Он всегда с хозяином!
        Ответом Изабелле стало раздражённое сипение, и я поспешил разрядить ситуацию.
        - Брейк! - махнул я рукой. - Дайте подумать!
        Думать на самом деле было не о чем, мне просто требовалась дополнительная информация, точнее - время оную обработать, поскольку её источник имелся под рукой. Я начал пролистывать полученный от Изабеллы информационный пакет и очень скоро наткнулся на детальное описание волкодава-альбиноса. Ну как детальное - никаких конкретных характеристик там не приводилось, большей частью сведенья были почерпнуты в архивах аукциона, где этого милого пёсика и продали за весьма и весьма существенную сумму. Кое-что было взято на игровых форумах - там упоминались более чем серьёзные противники, из схваток с которыми альбинос вышел победителем. Лично я один на один схлестнуться бы с ним не решился. И на пару с Нео тоже.
        Важно было другое: игровой баланс никто не отменял, нашлась ахиллесова пята и у этого суперзверя. Ну, как мне показалось - нашлась. Если других собак волкодав просто недолюбливал, то волков истово ненавидел. Ненавидел столь люто, что хозяин зачастую терял над ним контроль, когда поблизости оказывался один из серых хищников. С одной стороны, ничего страшного - он и целую стаю в одиночку был способен порвать, но с другой…
        Я задумчиво хмыкнул и спросил Изабеллу:
        - Не знаешь, где остановится в городе Зейб? Нет, постой, скажи лучше, как они будут сюда добираться. Порталом?
        - Разумеется, нет! - фыркнула та. - Портал на такую ораву встанет в копеечку. Приедут своим ходом.
        - Тогда узнай, какой дорогой Зейб поедет в Арнштерн и найди подходящее место, где мы сможем затеряться в лесу. Приманим пёсика волком, прикончим и уйдём раньше, чем кто-нибудь заподозрит неладное.
        - У тебя есть ручной волк? - удивилась Изабелла и не сдержалась, взвизгнула, когда в руку ей ткнулся холодный влажный нос четвероногого зомби. Она стремительно отпрянула и схватилась за изогнутый кинжал, но сдержалась и лишь зло оскалилась. - Ну знаешь, котик…
        - Иди! - указал я на дверь. - И возьми с собой Каина, вдруг он что-нибудь присоветует.
        Изабелла беззвучно выругалась и покинула сарай, не стал задерживаться в нём и я. А вот Нео, уселся на одну из лежанок, подозвал к себе мёртвого волка и принялся чесать ему голову. Жутковатое, не сказать, душераздирающее зрелище.
        На улице окончательно рассвело, и горбун открыл ворота, к которым уже выстроилась вереница телег, но сегодня по сравнению с вчерашним днём убитых оказалось совсем немного: как видно, ночь в городе прошла спокойно. Могильщик принялся собирать пожертвования, а я быстренько принял тела и с помощью Нео перетаскал их в покойницкую.
        - Кровельщики пришли, - указал тогда Игорь на троицу неуверенно переминавшихся у ворот гномов.
        Я подивился нетипичной для коротышек специализации, подошёл, представился и повёл показывать фронт работ. С этим проблем не возникло, куда дольше мы торговались с бригадиром ремонтников - седобородым и не слишком-то и широкоплечим коротышкой. Не могу сказать, будто оказался ему достойным соперником, но худо-бедно грабительские расценки сбил, не дав опустошить церковную казну.
        - И вот ещё, почтенные, - произнёс я, когда мы уже ударили по рукам. - Это место культа, отнеситесь к нему с уважением. А если на время работ к нашей церкви примкнёте, так я пятую часть гонорара сверху накину.
        Бригадир посмотрел на меня из-под лохматых бровей с нескрываемым сомнением, но жадность взяла верх и спросил:
        - Что делать-то придётся? Какие обеты давать?
        - Ничего и никаких. Крышу перекроете и всё.
        Гном махнул рукой и повёл своих товарищей в часовенку, где вместе с ними и произнёс вслед за мной нужную формулу.
        ЧИСЛО ПРИХОЖАН: 7
        ЗАДАНИЕ «ОБРЕСТИ ПРИХОД» - ВЫПОЛНЕНО
        ОПЫТ: +1 000
        НОВЫЙ РАНГ: ЖРЕЦ КУЛЬТА МЁРТВЫХ
        И - всё. Никаких особенных преимуществ продвижение в церковной иерархии не дало, за исключением незначительного увеличения скорости восполнения благодати, что для меня не имело ровным счётом никакого значения; всё же я был колдуном, а не жрецом.
        Не получилось и повысить в ранге Нео - новых должностей попросту не появилось. Но зато открылась вторая ветка развития церкви. Если прежде можно было основать монастырь, то теперь появилась куда более интересная возможность превратить её в кафедральный собор, а самому сделаться ни много, ни мало - епископом.
        КАФЕДРАЛЬНЫЙ СОБОР
        ТРЕБОВАНИЯ:
        - 30 ПРИХОЖАН
        - ДВА ЗАВИСИМЫХ ПРИХОДА
        Епископ мог моментально переноситься между приходами, а ещё он обладал полномочиями произвести Нео в младшие жрецы, и я всерьёз задумался о перспективах продвижения в этом направлении. Впрочем, почти сразу выкинул эту блажь из головы. Было не до того.
        Я оставил гномов приводить в порядок кровлю, а сам ушёл в сарай, где скрывался от солнечных лучей Нео и кивнул на часовню.
        - Видел?
        Мой мёртвый цифровой компаньон кивнул.
        - Уже поработал с ними.
        - Как с полуорками?
        Ответом стал ещё один кивок. Нео вновь сделался холодно-отрешённым, каковым и следовало быть разумному мертвецу. Судя по всему, жизнь в него вдыхало лишь присутствие Изабеллы, точнее - её язвительность.
        Горбун уже откапывал новые могилы, и я стоять у него над душой не стал, спустился в операционную и без всякого труда превратил в зомби ещё одного волка. Прибегать к трансплантологии в этом случае не пришлось, требовалось лишь заполучить послушный расходный материал, ничем не отличавшийся от обычного живого зверя. И результат ничем от обычного зверя не отличался, разве что был окончательно и бесповоротно мёртв.
        Два волка начали тянуть шестьдесят пять единиц энергии в час, что было лишь пятой частью восполнения, так что я продолжил упражняться в некромантии и дальше. Позарез требовалось повысить уровень анатомии, да и стая волков, послушных и мёртвых, могла стать настоящим козырем в рукаве.
        Следующее тело я самым банальным образом запорол. Вновь допустил ошибку, и вновь демоническая желчь начала разъедать зомби. Тот ожидаемо впал в бешенство, но на этот раз Нео прибегать к экзорцизму не стал и долбанул тварь моргенштерном. Да ещё задействовал «Молот веры» и волчью голову попросту разметало на куски; всё кругом забрызгало кровью, мозгами и клочьями шерсти. Пришлось пустить в ход белое пламя и очистить от мерзких брызг стены, мебель и себя самого.
        Обезглавленную тушу мы через провал в полу скинули в катакомбы, а со следующими двумя волками всё прошло без сучка, без задоринки: их и поднял должным образом, и с пересадкой демонических органов ничего не напутал. А ещё, пока препарировал тела и возвращал их к жизни, постоянно то переставлял мебель, то перекладывал с места на место инструменты, подгоняя рабочее пространство под свои специфические нужды, и в результате выскочило системное оповещение:
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ОСНАСТИЛИ ОПЕРАЦИОННУЮ!
        ШАНС НА УСПЕШНОЕ ХИРУРГИЧЕСКОЕ ВМЕШАТЕЛЬСТВО: +5 %
        Немного? Да и ладно - курочка по зёрнышку клюёт, одно к одному подбирается. Опять же препарирование последнего из волков принесло долгожданное повышение навыка хирургии, и теперь ничего не мешало пересадить Нео сердце вампира.
        И всё же я сомневался и колебался. Торопить события откровенно не хотелось. Просто очень уж неподходящим был момент. Если что-то пойдёт не так, операция окончится неудачей и Нео погибнет, то сразу может и не возродиться, а это сорвёт все наши планы. Мы не перехватим Зейба и не обработаем его волкодава, потеряем время, возможно даже и шанса такого больше не представится. Нет, рисковать определённо не стоило. Потом. Всё потом!
        Я стянул с себя фартук, устало потянулся и поднялся из подвала. Дело близилось к полудню, и невольно подумалось, что некроманты должны обладать весьма специфическим складом ума, чтобы получать удовольствие от игрового процесса. Делаешь, делаешь, делаешь зомби, а потом - раз! - и все мёртвые слуги полегли в схватке с каким-нибудь рыцарем. Досадно.
        Но, с другой стороны, имелась в этом и своя прелесть. Нет! Не в потрошении покойников и даже не в магических ритуалах, а в управлении толпой мертвецов. Я прекрасно помнил ощущение всемогущества, которое испытал, натравив дохлых псов на блюстителя или зомби-павианов на банковских охранников. Это было… сильно.
        Весь день занимался какими-то малозначимыми текущими делами; Изабелла и Каин вернулись с разведки уже под вечер, не сказать что особо усталыми, но определённо довольными.
        - Удачно сходили? - спросил я.
        - Дело может и выгореть, котик, - улыбнулась в ответ Изабелла. - Разведали дорогу через топи. Оторвёмся, даже если будет погоня.
        - А не сожрут нас там?
        - Я кое-что в магии воды соображаю, не сожрут, - уверил меня Каин. - Только не понял, что у вас за квест такой. Изабелла сказала тебя на этот счёт расспросить.
        Меня расспросить? Вот зараза!
        - Да нечего особо рассказывать, - пожал я плечами. - Надо достать одного человека, чтобы он психанул и глупостей наделал. Зачем - не спрашивай. Ну и опыта особо не обломится, мы за идею работаем.
        - И какой план?
        - Убьём его питомца.
        Маг крови задумчиво покривил уголок рта, потом махнул рукой.
        - Ладно, я с вами! Мне ещё Авеля расколдовывать, а тут даже заняться нечем. Проблемы тут с прокачкой, Джон.
        Изабелла искоса глянула на меня, а потом обворожительно улыбнулась плечистому эльфу, взяла его под руку и повела к воротам. Но тут же обернулась.
        - Мы ужинать! Ты идёшь?
        Я покачал головой и пихнул в бок вставшего рядом Нео.
        - Да не сопи ты так!
        Мой мёртвый компаньон сипло выдохнул и затих, перестал гонять воздух через своё единственное лёгкое.
        - Зачем он нам? - спросил Нео, пристально глядя вслед удаляющейся парочке. - Справимся и сами!
        В его интонациях почудился намёк на ревность, и я не удержался от тяжёлого вздоха.
        - Помощь лишней точно не будет, - веско произнёс после этого, а потом отправил Нео контролировать работу кровельщиков, ибо дурные мысли лезут в голову чаще всего от безделья. Понятно, что таким поручением полностью занять доступные тому вычислительные мощности не получится, но хоть отвлечётся немного, а то эти его перепады настроения у меня уже в печёнках сидят. Избавиться бы от Изабеллы, но нельзя. Наломаем мы без неё дров, ох наломаем…
        День выдался на удивление спокойным - не иначе все берегли силы для турнира, - и горбун всю вторую половину дня маялся от безделья да перекидывался репликами с изредка проходившими мимо кладбища горожанами; отвлекать от работы гномов я ему строго-настрого запретил. Ну а как начало темнеть и от соседних домов протянулись длинные чёрные тени, я велел закрывать ворота.
        Могильщик глянул в небо и озадаченно поскрёб затылок, потом кивнул, соглашаясь с моим решением.
        - Пора, да. Затемно никто жмура не повезёт, до утра отложат.
        - Утром и примем.
        Изабелла и Каин к этому времени уже вернулись и точили лясы в переоборудованном под странноприимный дом сарае. Там же в тёмном углу неподвижной фигурой замер Нео.
        - Выдвинемся на рассвете, - сказала Изабелла, стоило мне появиться на пороге. - Турнир открывается в полдень, гости начнут собираться заранее.
        - Как скажешь, - сказал я и не удержался, добавил: - Лисичка…
        Изабелла явственно скрипнула зубами, а я сделал вид, будто ничего не услышал, вышел на улицу и призвал фамильяра, качнул рукой, заставляя того взмыть в воздух. Чёрная птица мигом растворилась в тёмном небе, но только лишь этим я не удовлетворился и отправил на патрулирование территории троицу мёртвых волков. Те бесшумно прошествовали мимо и скрылись во мраке позднего вечера, тогда-то на меня и повеяло чем-то пронзительным и холодным. Смертью.
        Стягивавшая ворота цепь со звоном разлетелась на отдельные звенья, створки распахнулись, и на кладбище въехала эльфийка на белом коне. Точнее - единороге.
        Поначалу я разглядел только эту мощную и вместе с тем изящную зверюгу, лишь потом перевёл взгляд на горделиво восседавшую на её хребте наездницу и коротко бросил:
        - У нас гости!
        Послышался лёгкий шум, но никто ко мне не вышел. Нео встал за простенок, а Изабелла с Каином выскользнули наружу через окно, укрылись в сгустившихся среди могил тенях.
        Я даже не оглянулся, всё моё внимание приковала к себе эльфийка в лёгкой тунике. Деревянные сандалии оплетали изящные щиколотки зелёными побегами, и такие же побеги вились от перчаток к плечам. Ожерелье живых листьев на шее, живые цветы в длинных белых волосах. Всё лишь бы только скрыть тот простой факт, что их обладательница уже ступила одной ногой в могилу. Нас почтил своим визитом истинный некромант, повелитель мёртвой плоти.
        Следом прошли ещё три эльфийки, эти были мертвы откровенно и бесповоротно; зомби. Одеяние двух изящных лучниц состояло из одной только листвы, которая далеко не лучшим образом скрывала наготу, но в качестве камуфляжа годилась превосходно - так пройдёшь в лесу в двух шагах и не заметишь. Последняя из мёртвых эльфиек была крепка и плечиста, вооружена коротким копьём с листообразным наконечником. И вот уже её оплетали не тоненькие побеги, а прочные ветви. Доспех показался весьма и весьма серьёзным на вид, пробить такой было ничуть не проще, нежели стальную кирасу. Ещё и острые сучки маслянисто поблёскивали, не иначе сочились ядом.
        Некромант направила единорога по аллее меж саркофагов, мёртвая амазонка с копьём поспешила следом, а лучницы остались у ворот, при этом стрел из колчанов пока не доставали. Откровенной агрессии никто не проявлял, и всё же я направил скрывавшихся во мраке волков на перехват всаднице, прежде чем двинуться навстречу ей самому.
        - Чем обязан визитом? - спросил я, повысив голос.
        - Ты не позволил забрать тело! - прозвучало в ответ.
        Голос оказался холодней льда, он нисколько не вязался с симпатичной внешностью эльфийки и резанул почище бритвы - у волков, даром что те были мертвы, встала на загривках дыбом шерсть. По спине побежали мурашки, но я подавил желание забиться ближайший склеп:
        - Это мои владения! Мы можем договориться…
        - Ты можешь только сдохнуть!
        Эльфийка стиснула кулак и на тропинку пролился дождь из крови и ошмётков плоти, следом начали, неторопливо кружась, падать чёрные перья. Ворона разорвало в клочья, а мне будто спицей в глаз ткнули, враз стал хуже видеть.
        ВНИМАНИЕ! ФАМИЛЬЯР УБИТ!
        Ах ты тварь! Затопила волна жгучего гнева, на миг я утратил контроль над эмоциями и не сумел ничего противопоставить следующей атаке эльфийки. Та с какой-то даже издевательской лёгкостью перехватила контроль над двумя из моих волков и поработила бы третьего, не успей я укрепить связавшую нас нить силы. Возникло ощущение, будто вцепился обеими руками в железный трос и тот вот-вот обдерёт плоть до костей. Удержать - удержу, но больше ни на что уже буду не способен.
        И я расслабился, позволил эльфийке поработить и последнего из мёртвых волков. Дохлые зверюги окружили единорога и оскалились, только скалились они теперь уже на меня. И ещё зомби с копьём. И лучницы.
        Эльфийка изогнула губы в презрительной ухмылке, но просто натравить на меня своё мёртвое воинство ей показалось мало, чужая воля разошлась по кладбищу, проникла в могилы, заставила заворочаться там свежих покойников.
        - Нео, жги! - коротко бросил я, и тут же в спину толкнулась призрачная волна, словно кто-то разобрал меня на байты, внимательнейшим образом изучил и счёл уместным, а потому собрал обратно. А вот дохлых волков ритуал экзорцизма разметал на куски.
        Нет! Бренной плоти чары никакого вреда не причинили, они лишь нарушили стабильность вживлённых в неё демонических органов: раскрошили клыки, выжгли глаза, повредили желчные пузыри. Те взорвались и расплескались ядовитой и смрадной жижей, забрызгали ей и единорога с наездницей, и её мёртвого телохранителя.
        Всё там затянула густая желтоватая дымка, и я начал действовать, один за другим выбросив на стол свои козыри.
        МАЛОЕ КЛАДБИЩЕНСКОЕ ПРОКЛЯТИЕ!
        ПОРЧА!
        ГНИЕНИЕ!
        Кладбищенская земля словно вздохнула, освободившись от чужой власти, и я сосредоточил внимание на лучнице у ворот, вломился в сознание зомби тараном воли, рванул чужие управляющие нити и попытался заменить их собственными.
        ПОДЧИНЕНИЕ МЁРТВЫХ!
        КОЭФФИЦИЕНТ ПРОТИВОДЕЙСТВИЯ: 2,6
        ЗАДЕЙСТВОВАНО 52 ЕДИНИЦЫ ВОЛИ ИЗ 56
        ПРОВЕРКА ВОЛИ: УСПЕШНО!
        МЁРТВАЯ ДРИАДА ВЗЯТА ПОД КОНТРОЛЬ!
        Эльфийка слишком распылила свои силы, когда захватила волков и пыталась осквернить кладбище, к тому же наложенные мною проклятие и порча не могли не сказаться на её характеристиках. И пусть эффект гниения проявлялся далеко не сразу, по концентрации жертвы это заклинание било немедленно, именно для этого и пустил его вход вслед за остальными.
        Как бы то ни было, я перехватил контроль над мёртвой дриадой и вот уже мои пальцы выудили из колчана и наложили на тетиву стрелу, дёрнули на разрыв и отпустили. Зачарованный наконечник угодил в висок второй дриады, и та дрогнула, не сумела взять точный прицел. Стрела прошелестела рядом с моей щекой, едва не задев оперением маску, это и вырвало из транса.
        Я вновь вернулся в собственное тело, но и контроля над мёртвой дриадой не утратил, та продолжила всаживать стрелу за стрелой в свою застигнутую врасплох товарку. И всё бы ничего, но ядовитое облако начало редеть, в нём стали проявляться смутные силуэты фигур. Пальцы сами собой согнулись, охватили воплощённый волей и заклинанием взрывной череп. Ну, сейчас начнётся…
        Только подумал так - и стремительным рывком из жёлтого марева вырвался зомби с копьём. Мёртвая амазонка ринулась ко мне со всех ног, и я коротко бросил Нео:
        - Вперёд не лезь! - а потом бросил и череп. Но не в амазонку, а в некроманта, гарцевавшую на единороге. Зверюга больше не выглядела белоснежной и гордой - на боках набухли грозди гнойников, а из пасти валила жёлтая пена, - но даже так она встала на дыбы и приняла удар на себя. Череп рванул, разлетелись кровавые ошмётки, вывалились из разорванного брюха потроха. Единорог начал заваливаться набок, эльфийка ловко соскочила с него, и я спешно прикрылся магическим доспехом.
        Вовремя! И совершенно напрасно…
        Туча трупных мух окутала жужжащим облаком, и защита сгорела в один миг, будто её и не было. Спасли плащ и маска. Ядовитые насекомые не сумели прокусить прочную кожу, облепили со всех сторон, закопошились, пытаясь проникнуть под одежду, и я успел выплеснуть из себя белое пламя, спалил их всех.
        И неминуемо подставился бы под удар мёртвой амазонки, не успей перехватить ту Каин. Выскочившая из темноты алая лента оплела ноги зомби, и эльфийка растянулась на тропинке прямо передо мной. Я такой возможности не упустил, вытянул из-за спины фламберг, ухватил его обеими руками и сиганул вперёд, перепрыгнув через едва не разрубивший колени наконечник копья. И сходу, всей своей массой вогнал остриё меча меж лопаток распростёртой на земле противницы. Клинок отыскал прореху в сплетённом из веток доспехе, пронзил мёртвую плоть и засел в гравии, обездвижив жертву.
        Я сразу отпустил фламберг и отпрянул в сторону, а на моё место заступил Нео. Усиленный магией удар моргенштерна раскроил голову амазонки, но мёртвое тело этого будто не заметило. Древко ударило Нео под колени, тот не устоял на ногах и плюхнулся назад, чтобы тут же получить листообразным наконечником в живот.
        Алая звезда угодила амазонке в бок, удар оторвал её от земли и зашвырнул в кусты, но мне было уже не до того. Я ринулся к некроманту, намереваясь навязать ближний бой, ведь выстоять в магическом противостоянии нам попросту не светило.
        Эльфийка, вся в крови и грязи, наставила на меня руку и что-то отрывисто выкрикнула. Ближайшая могильная плита распалась каменной пылью, магия подхватила ту и закружила смертоносным вихрем, способным ободрать плоть с костей буквально в мгновение ока. Смерч понёсся на меня, наткнулся на сверкнувший багрянцем полог и прорвал магическую завесу, но и сам потерял стабильность, вильнул в сторону, начал развеиваться и рассыпаться.
        Прикрывший меня Каин метнул в нашу противницу алую звезду, я швырнул следом череп, и хоть оба заклинания не достигли цели, поглощённые защитой, эльфийка попятилась, а потом крутанулась на места и рассыпалась прахом, чтобы тут же из праха восстать, но уже за воротами кладбища в доброй сотне метров от нас.
        Чужая воля едва не вернула контроль над мёртвой дриадой, но я сумел выдержать первый натиск, а ввязываться в перетягивание каната эльфийка не пожелала, скрылась в ночи, бросив слугу на произвол судьбы.
        Некромант - не боевой класс, что есть, то есть…
        Глава 8
        Преследовать эльфийку мне и в голову не пришло. Я и на кладбище ей достойным соперником не был, а уж за его пределами, где не действовало проклятие, она и вовсе меня наизнанку вывернет, причём без малейшего труда.
        Тут я обратил внимание на доносившиеся из-за спины размеренные чавкающие звуки, обернулся и обнаружил, что это Нео ударами моргенштерна превращает тело амазонки в кровавое месиво, хоть в том и не было никакой нужды. Каин стоял рядом и настороженно следил за взятой мной под контроль дриадой.
        - Порядок! - уверил я мага крови, поскольку вторая лучница, вся утыканная стрелами, уже не подавала признаков жизни, если такое определение вообще применимо к зомби.
        И, к слову, где Изабелла?
        - Где Изабелла? - спросил я, только сейчас сообразив, что та участия в схватке не принимала. И немедленно пришло личное сообщение:
        ЖДИТЕ!
        Ждите? Чего ждать? Неужели лисичка-сестричка решила проследить за эльфийкой или даже её прикончить?
        Но тут мне стало не до досужих размышлений. Мёртвая дриада, вдруг задрожала и согнулась в три погибели, произраставшая на ней листва начала желтеть и чахнуть. Пришлось взять на себя её подпитку магической энергией, а взял - и будто на плечи мешок с цементом взвалил. Одной только лучнице требовалось сто семьдесят пять единиц в час, а ведь у меня ещё оставался зомби-волк!
        Но как-то притерпелся и резко одёрнул Нео:
        - Заканчивай уже! Пора уходить!
        Мой мёртвый компаньон замер со вскинутым моргенштерном и перевёл на меня взгляд совершенно пустых глаз. Потом как-то разом расслабился, тряхнул головой и оставил изувеченное тело амазонки в покое.
        - А Изабелла? - уточнил Каин, когда я ухватил за ноги и оттащил от ворот утыканную стрелами дриаду.
        - Подождём. Только не здесь.
        Оставаться на кладбище не стоило: вздорная эльфийка могла в любой момент вернуться с подкреплением, и совсем не факт, что Изабелла успеет об этом предупредить.
        Я подошёл к сторожке и несколько раз ударил кулаком в её дверь. Потом добавил сапогом.
        - Да? - послышалось изнутри некоторое время спустя.
        - Закрой за нами и приберись! - скомандовал я горбуну. - Утром примешь тела сам.
        Игорь поколебался, но затем всё же отодвинул засов и выглянул в едва-едва приоткрытую дверь.
        - Хозяин?
        - Ворота закрой и приберись! - повторил я своё распоряжение и первым вышел на улицу.
        Далеко мы уходить не стали, расположились в глухом переулке у дома напротив.
        - Ты как, Нео? - мысленно обратился я к получившему ранение компаньону.
        Пусть тычок копьём и не мог нанести очень уж значительный урон, раны у зомби не затягивались и не заживали, это и беспокоило.
        - Всё хорошо, дядя Джон, - так же безмолвно ответил Нео, расстегнул плащ и принялся изучать широкий прокол на животе, слева от шва. Потом он наложил на него ладони, что-то невразумительно просипел, а когда убрал руки, от ранения не осталось и следа.
        В итоге мы простояли в закутке от силы минут пятнадцать, и я уже совсем собрался написать Изабелле и потребовать объяснений, когда Каин едва слышно шепнул:
        - Идёт!
        Я пригляделся и тоже приметил смазанную тень, словно жившую сама по себе.
        Маг крови тихонько свистнул, и пятно серости сначала замерло на месте, а потом метнулось к нам; на ходу оно растеряло свою нематериальность, обернулось Изабеллой.
        - Ну что? - поинтересовался я.
        - Надо уходить! - ожидаемо объявила Изабелла. - У них там целый клан!
        - Нам так и так уходить, - пожал я плечами. - Ведите!
        Мы двинулись по улице, и очень скоро городская окраина осталась за спиной, сначала потянулось поле, за ним начался лес. Тогда уже я не вытерпел и справился у Изабеллы о подробностях.
        - Нет подробностей, - резко бросила та в ответ. - Это лесные эльфы, но сколько их - понятия не имею. Не смогла разведать. Там всюду волчьи головы на кольях, мимо них не пробраться.
        - Почему это? - не понял Каин.
        Изабелла указала на бежавшего впереди отряда мёртвого волка.
        - Зомби-наблюдатели.
        Мы с эльфом выругались. И было от чего! Заполучить во враги некроманта-одиночку - это уже само по себе плохо, но вступать в конфронтацию с целым кланом - самоубийство чистой воды. И что самое поганое - им прекрасно известно, где именно нас искать. Бежать бесполезно, ведь точки возрождения привязаны к кладбищу. Остаётся лишь положиться на Нео: если он вырвет нужную информацию из питомца Зейба, на всё остальное лично мне будет попросту наплевать.
        Разговор сам собой сошёл на нет, а некоторое время спустя и вовсе стало не до того: сосны и ели остались позади, лиственный лес потемнел, под ногами захлюпала напитанная водой земля, сплошь покрытая густым ковром мха. Ни следопытов, ни рейнджеров среди нас не было, а волк с дриадой после смерти лишись инстинктов и навыков выживания в дикой среде, роль разведчика пришлось взять на себя Изабелле; по умению оставаться незамеченной она заметно превосходила всех остальных.
        И такая мера предосторожности оказалась отнюдь не чрезмерной. Несколько раз мы обходили затянутые толстенными нитями паутины заросли, потом обогнули берлогу и нестерпимо смердевшую мертвечиной яму - чьё это логово благоразумно выяснять не стали.
        Умения ассасина дали сбой лишь однажды, когда на неё нацелилась слепая тварь, больше всего напоминавшая гиену-переростка с пастью, полной кривых клыков. Изабелле пришлось отступать под прикрытие отряда, и мёртвая дриада успела всадить в хищника пяток стрел, прежде чем тот оказался в зоне действия атакующих чар Каина, который его и прикончил. Сам я к магии прибегать не стал - запас энергии восполнялся слишком уж неторопливо.
        Ну а потом мы вышли к болоту и какое-то время пробирались вдоль него, пока не наткнулись на вешку, отмечавшую начало безопасного пути через топь. Если в лесу царила тишина, которую нарушал разве что хруст сучков под нашими ногами, и не было слышно даже цикад, то в камышах вовсю квакали лягушки, в заводях плескалась рыба, кто-то протяжно ухал, назойливо звенели комары. Тут их были целые тучи.
        - Гоблины? - негромко поинтересовался я у Каина.
        - Немного дальше, здесь совсем дикие места, - ответил эльф, закатал рукав и взрезал кожу изогнутым кинжалом.
        Кровь обильно полилась в мутную болотную воду, но не растворилась в ней, а собралась вся до последней капли в красный шар. Вскоре тот лопнул, и по заводи разошлась невысокая алая волна. И так же стремительно умолкало кваканье лягушек и стихал плеск рыбин. Топь уснула.
        - Течения здесь нет, заклинание продержится долго, - объявил Каин, выпрямляясь. - До полудня самое малое.
        Мы начали переправу и шли от одного топкого островка к другому по колено, а то и по пояс в воде. Было совершенно непонятно, каким образом получилось отыскать этот путь, что, впрочем, волновало меня мало. Куда больше беспокоился, как бы не пробудились усыплённые магией крови болотные твари. Но - обошлось.
        Далеко от топи мы удаляться не стали, расположились на небольшой полянке у самого берега. Дабы не отбиваться от лесных обитателей, Каин быстро накидал на земле изрядных размеров пентакль и прикрыл нас мороком, а Изабелла лишь ненадолго задержалась перевести дух и почти сразу отправилась караулить процессию принца Зейба. Дорога тут, огибая заболоченный лесок, делала крюк, и мы легко успевали отправить на место дохлого волка, вместо того чтобы торчать всё это время в засаде вместе с ним. Отпускать же от себя зомби на сколь бы то ни было продолжительное время не хотелось: ещё не хватало потерять его в драке с какой-нибудь слепой гиеной или живыми сородичами.
        Поначалу я думал привлечь к наблюдению за дорогой фамильяра-ворона, но всё получилось так, как получилось, и оставалось лишь приспосабливаться к изменившимся обстоятельствам, более того - имело смысл обернуть их в свою пользу.
        Я порылся в саквояже и к величайшему своему облегчению обнаружил в нём моток верёвки, откромсал скальпелем два куска. Потом вооружился фламбергом и подрубил осинку со стволом не толще запястья.
        - Ты что задумал? - не удержался от вопроса Каин.
        - Унесём пса с собой. Сделаю из него зомби.
        - На кой чёрт?! Мы же просто собирались его убить!
        - Та драная эльфийка-некромант не отступится. Натравим на неё нашего нового друга. Не волкодава, разумеется. Его хозяина.
        Маг крови ненадолго задумался, потом понимающе улыбнулся. Идея определённо пришлась ему по душе.
        - И эта страхолюдина… - указал он на мёртвую дриаду.
        - Станет одной из улик, - продолжил я, а после того, как мы обсудили кое-какие рабочие моменты, очистил ствол осинки от веток и занялся ревизией своего магического арсенала, точнее - начал разбираться с последним из доставшихся заклинаний: «Гниением».
        Как уже решил изначально, задействовать его в схватке один на один особого смысла не было, но что сейчас действительно заинтересовало, так это упущенная ранее из виду пометка о возможном комбинировании «Гниения» с другими известными мне чарами. Причём доступных вариантов оказалось сразу два!
        Соединение с «Кровавым потом» открывало доступ к ударному заклинанию «Осквернитель». Почему - ударному? Да просто им полагалось зачаровывать оружие ближнего боя, и поскольку «Дрожь земли» я после недавнего использования не восстановил, то решил провести эксперимент и заколдовал фламберг. Волнистый клинок немедленно завибрировал и ощутимо нагрелся, даже немного засветился в полумраке чащобы, но почти сразу померк.
        «ОСКВЕРНИТЕЛЬ», КОМБИНИРОВАННОЕ ЗАКЛИНАНИЕ 8 РАНГА
        ПРИ НАНЕСЕНИИ УРОНА ЦЕЛЬ ПОЛУЧАЕТ ЭФФЕКТ «ГНИЕНИЕ»
        ПРИ ПОВТОРНОМ ПОРАЖЕНИИ ЭФФЕКТ НЕ СКЛАДЫВАЕТСЯ, НО ПРОИСХОДИТ УСКОРЕНИЕ ТЕЧЕНИЯ ЗАБОЛЕВАНИЯ
        КРОВОТОЧАЩИЕ РАНЫ НЕ ЗАЖИВАЮТ БЕЗ ХИРУРГИЧЕСКОГО ВМЕШАТЕЛЬСТВА ИЛИ МАГИЧЕСКОГО ИСЦЕЛЕНИЯ
        СРОК ДЕЙСТВИЯ: 9 УСПЕШНЫХ ПОПАДАНИЙ
        Вроде бы ничего особенного, да только волнистое лезвие фламберга было просто-таки создано для нанесения кровоточащих ран. Может получиться интересный эффект, но вообще…
        Я покачал головой и решил, что впоследствии всё же зачарую клинок «Дрожью земли», которая выручала меня уже не раз и не два.
        Помимо этого, «Гниение» можно было совместить ещё и с «Могильным прахом», новое заклинание получало в этом случае весьма лаконичное название «Зараза». Всякий попавший в пыльное облако не только хуже видел, но и должен был пройти проверку, чтобы не подцепить эффект гниения. В обычных условиях шанс заражения был не так уж и велик, а вот при наличии свежих ран он возрастал многократно.
        Тут-то до меня и дошло. Поддержка! В первую очередь от некроманта требовалось не наносить прямого урона противнику, а оказывать поддержку своему мёртвому воинству: подлатывать его по возможности, направлять и ослаблять жертв.
        Будучи продвинутым пользователем комбинаторики и ритуалистики, на этом я своё знакомство с новыми чарами не закончил и решил, не откладывая в долгий ящик, прояснить, какого рода материальная основа требуется для «Заразы». Обошлось без экзотики - всего-то нужна была горсточка могильной земли.
        И тут мне в голову пришла совершенно бредовая мысль, что любой ходячий мертвец - это, по сути, тот же самый предмет для наложения чар. Так, быть может, получится «вшить» какие-нибудь заклинания в ритуал поднятия зомби? Удар, усиленный «Костоломом», нанесёт больший урон, а рана от ногтей с «Осквернителем» уже не закроется, да ещё и начнётся гниение.
        Получится или я забегаю вперёд и для этого требуется какой-то особый ритуал? Не вышло же поднять химеру с помощью стандартных чар!
        Это стоило обдумать, но в другой раз. Пришло сообщение от Изабеллы:
        ЕДУТ!
        Сразу после обнаружения цели Изабелла должна была вернуться на полянку, а вот мне - точнее, моим подопечным! - требовалось в срочном порядке выдвигаться к точке рандеву. Мёртвый волк побежал меж деревьев первым, следом за ним на удивление лёгким для покойницы шагом поспешила дриада.
        Одновременно двумя зомби управлять получалось не лучшим образом, поэтому я гнал вперёд волка, а лучнице отдал приказ следовать за ним на некотором удалении и при необходимости прикрывать. Но всего не предусмотришь, и меня немного потряхивало от нервного напряжения. Ну как немного - нормально так меня потряхивало, чего уж там…
        Сейчас, сейчас, сейчас. Возможно всё решится уже прямо сейчас!
        И речь совсем не об игре…
        Мысль мелькнула и сгинула, стало просто не до того.
        На открытое пространство я волка выводить не рискнул, опасаясь выстрелов из лука, но так рисковать и не пришлось: пёс-альбинос ринулся в атаку, стоило только серому хищнику мелькнуть в подлеске за обочиной.
        Никто из скакавших на мощных жеребцах воинов и не подумал потянуться за луком, все лишь рассмеялись, им показалось забавным, что матёрый волчище удирает, будто перепуганный заяц. Принца Зейба исход схватки тоже нисколько не обеспокоил, да исход и в самом деле был предрешён изначально: волкодав мог порвать и полдюжины таких зверюг - хоть живых, хоть мёртвых.
        И потому - бежать!
        Бежать! Бежать! Бежать!
        Я и не думал больше управлять волком, опасаясь запутаться в четырёх лапах, лишь пришпоривал его уколами своей воли, да лёгкими мысленными касаниями направлял в нужном направлении. Зомби желал остановиться и вырвать глотку, а потом и сожрать преследователя, но вместо этого был вынужден нестись по лесу, сигать через поваленные стволы, нырять в кусты и пробираться через заросли высокой травы на лужайках.
        Перед ритуалом поднятия я избавил волка от внутренних органов, и сейчас он буквально летел над землёй, растрачивая в стремительном забеге жизненные силы, но пёс был мощнее и быстрее, он стремительно навёрстывал отставание.
        Когда зомби пронёсся мимо куста, в котором затаилась мёртвая дриада, волкодав уже буквально сидел на хвосте, и я задумался не задействовать ли лучницу, но всё же удержался, не стал выкладывать на стол свой последний козырь, хоть план и трещал по швам.
        Беги, тварь! Ну беги же!
        Никогда не понимал собачьи бега, а сейчас повторял как заведённый одно только:
        Беги! Беги! Беги!
        И подстёгиваемый моей волей волк почти сравнялся с собой живым, выгадал ещё десяток секунд, прежде чем мощные челюсти пса сомкнулись на его загривке и легко, словно бы даже играючи, перекусили позвоночник. Уж не знаю, случайно прошёл критический урон или альбинос точно знал, что делает, но мой зомби вмиг превратился в груду тухлого мяса
        Всё случилось прямо на наших глазах, до нужного места волку оставалось пробежать не больше пятнадцати метров, и когда пёс задрал голову и завыл, мы этой его заминкой воспользовались сполна. Изабелле полагалось атаковать волкодава со спины, так она и поступила, резанула жилу на правой задней лапе и ловко отпрянула, уворачиваясь от укуса.
        Я рубанул по лапе передней и перебить её не сумел, зато отвлёк внимание зверюги на себя. Пёс прыгнул, но как-то неловко, удалось остановить рывок перехваченным за рукоять и рикассо фламбергом. И даже так удар сбил меня с ног, тогда сделал свой ход Каин. Волкодав обладал немалой защитой от магии, поэтому эльф попросту накинул ему на голову полотняный мешок и лишил тем самым всякого обзора. Если принц Зейб и пожелает взглянуть на происходящее глазами питомца, нас он не разглядит и впоследствии не опознает.
        Каин рывком затянул завязки и ударил кинжалом, Изабелла вновь атаковала зверя сзади, а потом мелькнул моргенштерн, и мощнейший удар шипастого шара повалил волкодава на землю. Он засучил лапами, пытаясь встать, и тогда Нео навалился сверху, вцепился одной рукой в горло пса, другой со всего маху шибанул кулаком в рану, оставленную ударом булавы.
        МОЛОТ ВЕРЫ!
        Я ощутил отголосок использованного Нео заклинания, кулак с мощью пушечного ядра шибанул в рану - хрустнули рёбра, чавкнула плоть, и кисть моего компаньона погрузилась в нутро собаки по самое запястье.
        Нео точно знал, что делает, а Изабелла с Каином не только надёжно удерживали бившегося в судорогах зверя, но и вязали ему лапы, поэтому я перенёсся в сознание затаившейся в кустах дриады. Вовремя!
        Протрубил охотничий рог, замелькали меж деревьев фигуры верховых. Подлесок был густым, всадникам приходилось беспрестанно пригибаться и уклоняться от ветвей, пустить лошадей во весь опор они попросту не могли. И всё же время стремительно утекало сквозь пальцы. Ещё немного и нас застигнут на месте преступления…
        Первым на каком-то очень уж низкорослом коньке скакал жилистый и не слишком-то мускулистый боец в простом кожаном доспехе. Именно он выбирал направление, остальные просто следовали за ним. Я задал мёртвой дриаде цель и даже натянул лук, а потом отступил, оставил ту действовать самостоятельно. И - щёлк!
        Стрела угодила в шею конька, тот взвился на дыбы и скинул наездника, а бойцы не разглядели скрывавшуюся в кустах дриаду и лишь примерно поняли, откуда был сделан выстрел. Кто-то выскочил из седла и укрылся за деревом, кто-то пригнулся к лошадиному крупу и развернул в нужную сторону скакуна.
        Щёлк! И бьётся в агонии очередной конь.
        На этот раз в дриаду полетели стрелы, метнулись к её укрытию стремительные тени, и дальше я наблюдать за схваткой не стал. Тем более что в голове вдруг прозвучало ликующее:
        - Готово!
        Нео вырвал из груди волкодава сердце, и этот окровавленный кусок мышц продолжал размеренно биться в его руке.
        - Уходим! - приказал я и устроил на плече один конец срубленной осинки.
        - А это зачем? - указал Каин на продолжающее явственно подрагивать в руке Нео собачье сердце.
        - Пусть думают, что пёс ещё жив. Заведём их в топи! - выдал я самое очевидное в этой ситуации объяснение, и эльф взялся за второй конец ствола, мы поднатужились и подняли нашу добычу, потащили её к болоту. А вот Нео - завис. Изабелле пришлось ухватить его за руку и тянуть вслед за нами.
        Просчитался я в одном: болтавшийся на жерди волкодав был чрезвычайно тяжёл, выносливость моментально пошла на убыль, а уж когда ноги начали вязнуть в болотной грязи, нести его и вовсе стало невмоготу. Изабелле приходилось ничуть не легче: от неё требовалось не только волочь за собой едва передвигавшего ногами Нео, но и выдёргивать из земли отмечавшие безопасный путь вешки и выкидывать их в заросли камышей. Да ещё она изловчилась порезать руку, и срывавшиеся с кончиков изящных пальцев красные капли падали в мутную болотную воду; топь за нами моментально пробуждалась, выходила из навеянного магией оцепенения. Остановимся передохнуть - нас попросту сожрут.
        К счастью, оцепенение Нео надолго не затянулось, на одном из островков он вдруг сипло выдохнул, сердце в его руке затихло, а потом и вовсе развеялось цифровым прахом, перестало существовать. Мой мёртвый компаньон озадаченно завертел головой по сторонам, мигом пришёл в себя и уже сам потянул за собой выбившуюся из сил Изабеллу.
        На сухое место выбрались чуть ли не на последнем издыхании, отошли в лес подальше от болота, повалились на землю. В той стороне, откуда пришли, что-то ухало и шипело - не иначе очнувшиеся от сна твари впали в бешенство и оказали нашим преследователям достойную встречу. Едва ли те могли понести из-за этого серьёзные потери, но попробуй отыщи безопасный путь через трясину, когда плюют ядом, кусают или пытаются утянуть под воду!
        - Ну? - мысленно обратился я к Нео, сдёрнув мешок с головы мёртвого пса.
        - Получил коды доступа, но до Зейба дотянуться не смог, - так же безмолвно ответил мёртвый программный модуль и добавил: - Нужен прямой контакт.
        Я беззвучно выругался, разрезал стягивавшие лапы волкодава верёвки, отбросил в сторону жердь и заключил дохлого пса в прочерченный на земле круг.
        - Джон, не тут же! - всполошился Каин. - У них лошади! Они могут поскакать в обход трясины! Надо убираться отсюда, проведёшь ритуал позже!
        - Мы чуть не сдохли, пока эту тушу сюда приволокли! - возразил я, безумно жалея о невозможности задействовать для наблюдения за округой фамильяра. Как бы это всё упростило!
        Маг крови нахмурился, и даже Изабелла поглядела с нескрываемым неодобрением, тогда показал им растопыренные пальцы.
        - Пять минут! Пять! Или даже меньше!
        Всеми подготовительными этапами пришлось пренебречь, да и сам ритуал упростил до минимума, что повлекло за собой почти двукратное увеличение расхода энергии. Но сейчас я мог себе это позволить, а вот промедление было смерти подобно.
        Немудрено, что зомби из волкодава получился несуразный и неказистый, да ещё и с эффектом «разложение», который грозил превратить его в груду гниющей плоти самое большее за двадцать четыре часа. Но передвигаться самостоятельно дохлый пёс мог, а ничего другого от него сейчас и не требовалось.
        - Уходим! - скомандовал я, и мы поспешили прочь - я, Каин, Изабелла, Нео и мёртвый волкодав с рваной дырой в боку.
        И что самое поганое - идти нам было некуда. Вот уберёмся отсюда - и как быть дальше? Получится на кладбище пробраться или слишком рискованно? Вопрос.
        Ну да не до того сейчас. Сбросить бы с хвоста погоню…
        Глава 9
        Не могу сказать, что это было просто, но от преследователей мы оторвались. Напрямик к городу не пошли, свернули в чащобу, потом наткнулись на впадавший в болото ручей и двинулись вверх по течению по колено в студёной воде. Несколько раз случались стычки с лесными обитателями, но удавалось расправляться с ними, не поднимая лишнего шума. Я больше не сдерживался и сходу пускал в ход боевые заклинания, да и Каин от меня не отставал.
        Но вот дальше… В получасе ходьбы от Арнштерна мы сделали привал в тёмном сыром овраге с густо поросшими ельником склонами. Расселись на замшелых валунах, перевели дух, и Каин спросил:
        - И что теперь?
        Я обратил своё внимание на Изабеллу и уточнил:
        - Далеко отсюда до лагеря эльфов?
        - Минут двадцать, - предположила та. - Но, котик, не забывай - там магическая сигнализация, близко не подобраться!
        - Головы зомби? - усмехнулся я, дождался кивка и вытянул из чехла скальпель. - Сможешь разместить ещё одну голову в непосредственной близости от охранного периода, так чтобы тебя не заметили?
        Изабелла немного поколебалась, затем кивнула, но как-то очень уж неуверенно.
        - Ты и в самом деле собираешься… - начала было она и замолчала, закусила голову, о чём-то напряжённо размышляя.
        Я смерил её пристальным взглядом, потом завалил мёртвого волкодава на бок и принялся отрезать ему голову, благо обладал навыком вивисекции.
        - Я у Пиявки всякого насмотрелся, - прокомментировал мои действия Каин, - но ты ей фору дашь. Вы, некроманты, точно чокнутые.
        - Кто бы говорил! - не остался я в долгу и надавил, загнал остриё скальпеля меж позвонков. Существовал немалый риск, что отделение головы от туловища попросту прикончит зомби, но меня, если уж на то пошло, такой расклад тоже вполне устраивал.
        Уверен, Зейб даже не задумается, почему голова его питомца в отличие от остальных совсем-совсем мёртвая. Ну да - от своей задумки стравить шайку принца с эльфами я отказываться не собирался, вот и решил воспользоваться отличной возможностью подлить масла в огонь. По словам Изабеллы выходило, что наши оппоненты и без того нелюдей недолюбливают, а уж после такого оскорбления их и вовсе должен праведный гнев обуять. На то и делался расчёт…
        Позвоночник хрустнул, силовые каналы начали распадаться, но непосредственно перед хирургическим вмешательством я задействовал способность поводырей мёртвых и влил в зомби предельное количество магической энергии, поэтому голова продолжила существовать отдельно от тела, разевала пасть и таращилась налитыми кровью глазами.
        Я сунул её в мешок и протянул Изабелле.
        - Сюда потом не возвращайся. Тебя никто не видел, проверь кладбище, поговори с горбуном. Если он будет занят, возьмёшь телегу и заберёшь нас отсюда.
        - А что дальше?
        - Накроемся дерюгами, притворимся трупами.
        - Кому-то даже притворяться не нужно! - пошутил Каин, и Нео напряжённо засипел, пришлось даже украдкой показать ему кулак.
        - Тебе на кладбище возвращаться необязательно, - сказала Изабелла эльфу, закинув мешок с головой пса за спину.
        Тот только плечами пожал.
        - Видно будет.
        Всё прошло без сучка, без задоринки. Сначала пришло сообщение об успешном размещении головы, а примерно час спустя Изабелла прикатила на телеге и загнала ту на небольшую полянку неподалёку. В повозке, к слову, уже лежали три безжизненных тела, очевидно подобранных по дороге сюда.
        - Ну как? - поинтересовался я, не спеша присоединяться к покойникам.
        - Ночью заявился десяток эльфов. Рейнджеры при поддержке некроманта. Была ещё парочка друидов, но главная там именно некромант.
        - Нехорошо получилось, - проворчал Каин.
        Я кивнул, а Изабелла продолжила рассказ.
        - Кладбище - нейтральная территория, они его просто обыскали, ничего не ломали. Потом убрались, только двух наблюдателей оставили. Как начали привозить покойников, их выставили за ворота. Когда я уезжала, они так и стояли на улице.
        - К тебе не цеплялись?
        - Нет.
        - Ладно, едем.
        Мы забрались в телегу и накрылись грязной дерюгой. Наверное, от неё и трупов страшно смердело, очень уж потешно зажимал нос Каин. А вот ни мне, ни тем более Нео запах мертвечины не мешал. Честно говоря, с учётом маски чумного доктора я его особо даже не ощущал, но, думаю, и без оной до рвотных позывов дело бы не дошло. Если уж в реальной жизни профессиональная деформация психики у людей случается, то что об игровой вселенной говорить? Тут же и вовсе цифровые аватары под условия внешней среды прогибаются!
        На кладбище заехали без всяких проблем, у наблюдателей, как видно, и мысли не возникло, что смотритель кладбища вернётся в собственные владения в виде трупа и среди трупов. Горбун тоже излишнего любопытства не проявил, так и продолжил копать могилу.
        Изабелла отогнала телегу к сараю, и мы проскользнули в его распахнутую дверь, с облегчением перевели дух. И если Каин просто радовался относительно свежему воздуху, то нам с Нео полегчало совсем по иной причине. Просто ни кожаное одеяние, ни дерюга надёжной защитой от солнечных лучей не являлись, в силу чего мой мёртвый компаньон заработал двукратный штраф к восприятию, и его собственные запасы благодати подошли к концу. Вот уже несколько часов я поддерживал существование Нео, от чего, честно говоря, давно успел отвыкнуть. Ну а тут - отпустило.
        После мы сволокли в покойницкую мертвецов, тогда Изабелла и отозвала меня в сторону.
        - Отряд Зейба уже должен был добраться до города, - заявила она. - Ни друзей, ни союзников у них тут нет, так сразу выйти на эльфов не смогут. Попробую их перехватить. Если что - именно ты, точнее твой Нео, проследил за некромантом. Попытаюсь свести тебя с Зейбом.
        - Хорошо.
        - И вот ещё что, котик, - шепнула Изабелла, ухватила меня за лацкан плаща и притянула к себе. - Избавься от Каина!
        Я решил, будто ослышался, снял маску и столь же негромко спросил:
        - В смысле?
        - Он нам больше не нужен. И может стать помехой. Зейб и его люди расисты, если с нами будет эльф, разговора не получится! Нас не воспримут всерьёз! И ты никакой не колдун и не жрец, ты воин. Понял?
        Воин из меня был примерно такой же как и балерина, но этот момент я пропустил мимо ушей.
        - Ты что несёшь, лисичка? Что значит - избавься? Да ты сама его к делу привлекла!
        - Он был нужен! А теперь мешает! Займись этим, котик! Возьми на себя!
        - И что мне сделать?
        - Да что хочешь! Хочешь - попроси уйти. Хочешь - отвяжи от точки возрождения и ткни ножом в спину. Выбор за тобой. Но эту проблему надо решить.
        Изабелла ухватила лошадку за вожжи и повела её за собой, а я выдохнул нехорошее слово и ушёл в сарай.
        Избавиться от эльфа?! Вот же дура набитая! Можно подумать это сейчас самая главная наша проблема! А что насчёт Нео? Он хоть и человек, но человек мёртвый! Не стоило питать иллюзий на этот счёт - ни плащ, ни маска с широкополой шляпой надолго никого в заблуждение не введут. Видел я головорезов Зейба: были среди них и следопыт, и лучники, а у этой публики с восприятием полный порядок. Разоблачение неизбежно.
        - Дерьмо! - выругался я и позвал Нео за собой. - Идём в операционную! Живо! - А уже там разжёг факелы и коротко бросил: - Раздевайся!
        Мой мёртвый компаньон скинул плащ на скамейку, расстегнул красный мундир, который так и продолжал носить под верхней одеждой, и улёгся на стол. Он всё знал наперёд и потому от вопросов воздержался, а вот Каина так и распирало от любопытства.
        - Очередное улучшение кадавра? - уточнил он. - И что на этот раз?
        - Сердце, - ответил я и несколькими движениями распорол стягивавшие разрез на животе мертвеца стежки.
        Действовал я уверенно и быстро, и в первую очередь из-за обуревавших меня сомнений. Получится ли? А если получится, то каким будет исход? Стоит ли городить весь этот огород вовсе? Но нет - риск был пусть и велик, но при этом, как мне казалось, совершенно оправдан. Это всё и решило.
        Я выудил из инвентаря сердце вампира, и Каин восхищённо присвистнул, оценив грандиозность моего замысла. Сердце не было ни живым, ни мёртвым. Оно подрагивало в руке, при этом казалось холоднее куска льда. Его переполняла игровая магия и неспроста: это была квестовая вещь, предназначенная для игрока, а не для компьютерного персонажа. Не произойдёт ли отторжения программного кода? Ну да сейчас узнаем…
        Мне уже доводилось пересаживать сердце, и порядок действий был знаком, скальпель давал неплохой бонус к вероятности успешного завершения хирургического вмешательства, а ещё я находился в собственной операционной и всё равно волновался так, что дрожали руки. Да - формально мои навыки соответствовали озвученным в описании органа требованиям, но между теорией и практикой подчас пролегает бездонная пропасть…
        Я вздохнул и сделал ещё один разрез под прямым углом к предыдущему, затем отогнул брюшину. Получившееся отверстие позволило просунуть внутрь руку, и мне показалось разумным для начала попытаться поместить сердце в грудную клетку именно через дыру в диафрагме, а не ломать рёбра. Возможно, всё пойдёт насмарку на самой ранней стадии и не придётся увечить Нео…
        Усилием воли удалось отогнать от себя дурные мысли в надежде на то, что условности игровой механики не потребуют проводить полноценную операцию. Наивно уповать на удачу, но исключительно на удачу никто и не уповал.
        - Посвети! - попросил я Каина.
        Тот снял со стены один из факелов и встал сбоку, так чтобы смола капала на пол, а не мне на спину и уж тем более не прямиком в потроха Нео. Я вслепую попытался расположить сердце в грудине Нео должным образом, повернул раз, другой, а потом вдруг всё случилось само собой. Словно в моей руке был гаджет, а вены и артерии выступали всего лишь магнитными клеммами зарядного устройства.
        Раз! и готово!
        Тогда-то и снизошло озарение. Сердце предназначалось для меня и только для меня, никто другой не обладал должной совместимостью с этим квестовым артефактом, но и лежавшее на столе тело тоже в какой-то мере принадлежало мне.
        Я поднял его, перекроил под собственные нужды и поддерживал в нём подобие жизни. Крепко-накрепко связал его с собой и в любой момент мог перехватить над ним контроль. Наделил собственным цифровым отпечатком и внедрил должные коды доступа. А потому артефакт сработал именно так, как это и задумывалось разработчиками. Стал частью игрока, второго меня - Нео.
        Сердце присосалось к мёртвой плоти и разом вобрало в себя сотню единиц магической энергии - даже помутилось в глазах! - а затем обжигавший холодом орган нагрелся до температуры нормального человеческого тела, упругая мышца дёрнулась, выскользнула из пальцев.
        Я едва успел отпрянуть и высвободить руку, когда Нео вдруг выгнулся дугой и со всего маху долбанулся затылком о столешницу. А потом - затих. Сердце ударилось лишь раз, оно не забилось и не начало гнать по жилам гнилую кровь, не запустило никакие процессы трансформации. Мёртвая плоть осталась мёртвой плотью, более того - теперь передо мной на столе лежал кусок мяса, к которому я не имел никакого доступа. Эта связывавшая Нео с виртуальной реальностью информационная линия оборвалась, он перестал быть зомби, но при этом не стал никем другим.
        - Какого чёрта?! - вскричал я и принялся тычками ладоней делать искусственный массаж сердца, ничего этим не добился и вознамерился сунуть руку в разрез для массажа прямого, но Каин отодвинул меня в сторону и вытянул из ножен кинжал.
        - Посторонись! - не слишком-то вежливо потребовал он и резанул себя клинком по запястью, прижал хлестанувшую кровью рану к губам Нео, стиснул пальцами челюсти, заставляя того раскрыть рот.
        И Нео рот открыл. А потом сглотнул. Раз и другой. Синюшность кожи моментально сменилась болезненной бледностью, разрез на животе затянулся сам собой, остался только неровный шрам, на шее забугрилась и задёргалась в такт ударам сердца вена. Но чуда воскрешения не произошло, Нео перестал быть мёртвым, но и живым не стал - завис в промежуточном состоянии, как и полагается вампирам.
        Каин отдёрнул руку, и стали видны проглянувшие из-под верхней губы Нео длинные тонкие иглы клыков.
        - Обалдеть! - только и выдал эльф, зажимая ладонью рану. - Глазам не верю!
        ПЕРЕСАДКА СЕРДЦА ВАМПИРА - УСПЕХ
        ПОЗВОНОЧНИК КОСТЯНОЙ ХИМЕРЫ - УТЕРЯН
        МОЗГ ЛИЧА - УТЕРЯН
        ПОЛУЧЕН СТАТУС: МОЛОДОЙ ВАМПИР
        ВМЕСТИМОСТЬ ЭНЕРГИИ: +100
        СИЛА: +10 %
        ЛОВКОСТЬ: +10 %
        ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ: +10 %
        УЯЗВИМОСТЬ К ПРЯМЫМ ЛУЧАМ СОЛНЕЧНОГО СВЕТА. ШТРАФ К ВОСПРИЯТИЮ В СВЕТЛОЕ ВРЕМЯ СУТОК 25 %
        ПЕРМАНЕНТНЫЙ ЭФФЕКТ: «ЖАЖДА КРОВИ»
        Сообщение относилось не ко мне, а к Нео, оно вспыхнуло и погасло, после мелькнули данные о пересчёте характеристик юного вампира и приведении их в соответствие с текущим уровнем, а потом оборвалась последняя нить, и я окончательно утратил информационный доступ к своему компаньону.
        Глаза Нео вдруг распахнулись, он неуловимым движением уселся на столе, проорал что-то нечленораздельное, соскочил на пол и рванул к ближайшей стене, пробежался по ней, сделав заднее сальто, и во всю глотку гаркнул:
        - Живой!
        А затем… обмяк, словно кончился завод. Новоявленный вампир без сил плюхнулся на лавку и спрятал лицо в ладонях.
        - Чего это с ним? - спросил я у Каина, который определённо знал о вампирах побольше моего.
        - Похмелье, - пояснил эльф, заметил моё недоумение и добавил: - Я серьёзно. Для них кровь, как вино. Все силы на перекройку организма ушли, вот его и накрыло.
        - Ясно.
        - Но зато теперь у тебя есть ручной вампир. Ну - пока не убьют.
        Я быстро открыл закладку своего церковного прихода и с немалым облегчением обнаружил, что Нео так и числится алтарником, а значит, в случае гибели должен вернуться в игру. Но останется ли он в этом случае вампиром или это временный статус? Вопрос.
        Отвлекло от него сообщение от Изабеллы.
        БУДЬ ГОТОВ ВЫЙТИ
        Дополнительно пришёл файл, озаглавленный «наша легенда», из которого я узнал, что мы с Изабеллой брат и сестра, а Нео - оплаченный папенькой телохранитель, компьютерный персонаж. Ну и, помимо этого, много деталей перечислялось, не стал забивать пока себе ими голову.
        - Ладно, Каин, - протянул я руку эльфу, - нам пора. Как Авеля расколдуешь, черкани в личку.
        - А вы?
        - Надо завершить это дело.
        Эльф немного поколебался, но всё же предлагать помощь и уж тем более настаивать на своём участии не стал. Избавляться от него предложенными Изабеллой методами не пришлось, разошлись полюбовно.
        Я первым вышел из сарая на улицу, а Нео, хоть и оставался в каком-то на редкость пришибленном состоянии, последовал за мной, шагнув из полумрака сарая без сомнений и колебаний.
        - Ты как?
        Нео немного постоял, словно прислушивался к собственным ощущениям, затем пожаловался:
        - От солнечного света глаза ломит.
        - Раньше лучше было?
        - Нет, - быстро ответил он. - Хуже, дядя Джон. Много хуже. Мёртвым быть плохо. А сейчас просто непонятно. Не разобрался ещё.
        - Как поживают твои связи и доступы? - уточнил я, двинувшись к воротам кладбища.
        - Полный порядок! - уверил меня вампир. - Я и жив, и мёртв одновременно. Теперь могу работать и с теми, и другими.
        - А что с автономностью?
        - Мне больше не нужна подпитка магической энергией! - заявил Нео, но тут же понурился. - Только кровь…
        - И как часто?
        Ответом стало пожатие плечами.
        - Не знаю, дядя Джон. Кровь восполняет запас магии и поддерживает жизненные силы.
        - Только кровь?
        Нео задумался.
        - Сон, - сказал он некоторое время спустя. - Я стану восстанавливаться во сне! Дядя Джон, мне нужна усыпальница! Я даже возрождаться в ней смогу! Подождите, это быстро!
        Он вознамерился занять один из склепов, и я рыкнул:
        - И думать забудь!
        - Но, дядя Джон!..
        - У тебя уже есть привязка к этому кладбищу! - напомнил я. - Так стоит ли складывать все яйца в одну корзину? Найдёшь какое-нибудь другое место. Будет больше шансов, что там тебя не выследят.
        Нео ненадолго задумался, потом кивнул.
        - Это разумно.
        - А что с нашим делом? Сможешь взломать принца?
        - Легко! - уверил меня Нео и оскалил в улыбке слишком уж длинные клыки. - Коды доступа никуда не делись, просто нужно будет… - Он задумался, словно оценивал свои возможности. - Его не придётся даже убивать, достаточно будет погрузить в транс укусом.
        Я крепко сомневался, что это окажется сильно проще смертоубийства, но высказать свои опасения вслух не успел: выскочило очередное сообщение от Изабеллы, лаконичное до предела.
        ВЫХОДИТЕ! НЕМЕДЛЕННО!
        И мы вышли прямиком к поджидавшим нас эльфам. Те расположились в переулке напротив и сразу не атаковали, дали удалиться от кладбищенских ворот. На группу игроков, показавшуюся в конце улицы, подручные некроманта не обратили никакого внимания и совершенно напрасно: к нам приближалось подкрепление, хоть о том и не подозревали ни те, ни другие.
        Стрела ударила меж лопаток, легко пробила и прочную кожу плаща, и кольчугу, засела в спине. Вторая должна была воткнуться в затылок Нео, но тот каким-то совсем уж неуловимым движением сместился в сторону, развернулся и выхватил заткнутый за ремень моргенштерн. Не стал изображать из себя мишень и я - и без того трети здоровья как не бывало! - крутанулся на месте, сотворил магический доспех, и перед лицом замерло острие длинного наконечника пойманной сгустившимся воздухом стрелы.
        Я вскинул фламберг и красивым, пусть и совершенно бессмысленным движением её перерубил. Но бессмысленным этот финт лишь казался: сторонний наблюдатель должен был решить, что мне удалось перехватить метательный снаряд прямо в полёте.
        Перед кем красовался? Да перед Зейбом, перед кем ещё!
        Стук копыт по мостовой оповестил о приближении подкрепления, а миг спустя всадники налетели на потерявших бдительность лучников и порубили их на куски. Те даже ятаганы обнажить не успели, столь стремительной оказалась расправа.
        Без Изабеллы тоже не обошлось. Она прискакала за спиной черноволосого красавчика, в котором я опознал принца, соскочила на дорогу и бросилась ко мне.
        - Братик!
        - Не обращай внимания и поменьше болтай, - попросил я Нео, затем повернулся к нему спиной. - Выдерни эту дрянь!
        Юный вампир выполнил распоряжение и негромко шепнул:
        - Я сейчас.
        Он поспешил к соседнему дому, а к нам с Изабеллой двинулся не только принц Зейб, но и кряжистый воин средних лет, в бородке которого серебрилась седина. Остальные бойцы - крепкие и поджарые, будто волки, - приготовились отражать возможное нападение, пусть всё кругом и было спокойно.
        - Начальник охраны, - беззвучно выдохнула Изабелла, явно имея в виду седобородого.
        Я кивнул и стянул с лица маску, тогда она обернулась и указала на меня.
        - Это мой брат - Джон. Джон, расскажи, что случилось сегодня ночью!
        Мне даже изображать неуверенность не пришлось, идея завести близкое знакомство с потенциальной жертвой никакого воодушевления не вызвала.
        - Да ничего особого не случилось, - промямлил я в итоге. - Отбились же! Чего теперь?
        - А в следующий раз что будет? - насела на меня Изабелла. - Они вернутся! Да они уже вернулись!
        - Послушай, Джон, - обратился ко мне седобородый, - мы не лезем в твои дела, нам просто нужна информация. Помоги нам разобраться с собственными проблемами, очень тебя прошу.
        Тут уж я запираться не стал и указал на кладбищенскую ограду.
        - У меня задание навести там порядок. Ничего сложного, просто процесс погребения наладить. Всё шло неплохо, но вчера явилась эльфийка-некромант с тремя дриадами-зомби. Мы им тело выкопать не дали, ну и понеслось…
        При упоминании дриад принц с начальником охраны обменялись многозначительными взглядами, и седобородый спросил:
        - А как дриады выглядели?
        - Ну как… - пожал я плечами. - Как эльфийки, только мёртвые и с головы до ног листочками поросшие.
        - Нелюдь проклятая! - выругался принц Зейб, и это была первая фраза, произнесённая им в моём присутствии.
        - Джон! - повысила голос Изабелла. - Расскажи им всё!
        - Да чего рассказывать-то? - вздохнул я. - Мы отбились, но некромант сумела уйти. Нео за ней проследил. Оказалась, что она живёт в лесу неподалёку отсюда, только туда соваться себе дороже. Незамеченными не подойти, слишком сложная магическая сигнализация.
        - Покажи на карте! - потребовал принц Зейб.
        - Говорю же - Нео следил.
        - Нео - это его компьютерный компаньон, - подсказала Изабелла. - Папа телохранителя оплатил, только от него толку немного.
        - Мы отбились! - напомнил я.
        - Ладно ты, успокойся, - попросила «сестричка». - Где твой Нео? Пусть проводит нас! Устроим этой стерве весёлую жизнь!
        Седобородый посмотрел на принца с нескрываемым сомнением, и тот кивнул.
        - Горячиться не будем, просто разведку проведём, - заявил он, но желваки на скулах так и заходили.
        Я повертел головой по сторонам, выискивая Нео, и тот будто ощутил моё нетерпение, вышел со двора соседнего дома и поспешил к нам.
        - Далеко отсюда до логова некроманта? - спросил я.
        Нео покачал головой и выдал заранее оговоренный ответ:
        - Полчаса пешим ходом.
        - Покажи на карте! - вновь потребовал принц Зейб.
        Юный вампир сделал вид, будто требования не услышал, и тогда Изабелла обворожительно улыбнулась.
        - Он не может, у него ограниченный… функционал. Джон, так он нас проводит?
        Я только спросил:
        - Прямо сейчас?
        - Да! - хрипло выдохнул Зейб.
        Седобородый нахмурился, но возражать не стал, несколькими условными жестами разделил отряд на части и дал команду выдвигаться. На этот раз принц Изабеллу не повёз, пустил коня шагом и поехал рядом. Начальник охраны тоже от нас далеко не отъезжал.
        - Не слишком подходящий наряд для воина, - будто бы невзначай произнёс он, но именно лишь «будто бы».
        - Самая лучшая защита от огня, - сказал я так, как и должен был сказать.
        - Джон пострадал при пожаре, - тут же вклинилась в разговор Изабелла. - Он здесь на время реабилитации, а я взяла академический отпуск, чтобы его поддержать. Я учусь на архитектора, но не уверена, что это моё настоящее призвание…
        Уж не знаю, на какие точки надавила моя спутница, но закаменевшее лицо Зейба как-то разом расслабилось, и на Изабеллу он взглянул с куда большей симпатией, нежели прежде.
        Затем последовало ещё несколько ничего не значащих вопросов, и я отвечал как по писаному, да по писаному и отвечал. И, наверное, ни разу не сфальшивил, поскольку от разведки принц не отказался и позволил завести свой отряд в лес. У меня аж ладони вспотели в предвкушении скорой развязки!
        Часть четвертая. Эпилог: Чёрный пик
        Глава 1
        К моему величайшему сожалению, наобум наши спутники действовать не стали. Увы, они не ринулись в атаку, сломя голову, а разбили бивуак на полянке неподалёку от опушки леса и отправили двух бойцов в сопровождении Нео на разведку. Пусть взбешённый принц Зейб и не желал терять ни минуты, да и соклановцы всецело разделяли настроение предводителя, но мудрый седой волк всё же сумел настоять на необходимости соблюдения элементарных мер предосторожности.
        Мудрый седой волк - это начальник охраны. Внешность не значит в виртуальной реальности почти ничего, и всё же я готов был поставить сто к одному, что седобородый крепыш старше всех остальных в этой компании головорезов.
        Имело смысл держаться от него подальше, и я сел под одно из деревьев и откинулся спиной на шершавый ствол, а Изабелла и Зейб встали наособицу и принялись о чём-то шушукаться. Непросто манипулировать человеком, даже когда прекрасно знаешь, на каких моментах имеет смысл делать акцент, но невесть с чего показалось, что никаких проблем с этим у Изабеллы не возникнет.
        О, да! Лисичка-сестричка всё сделает правильно!
        Вот я и сидел под деревом и никому не мозолил глаза. И у меня это неплохо получалось. Ну а потом вернулся Нео, и всё самым решительным образом завертелось. Точнее - взорвалось. Взорвался Зейб, не натурально - только лишь руганью; лицо его покраснело, на шее вздулись вены, изо рта полетели слюни.
        - Твари! Проклятые нелюди! Всех порву!
        Он ринулся было в лес, но начальник охраны перехватил его, удержал и начал что-то втолковывать. Пустое! Принц Зейб рвал и метал. Оно и немудрено: Нео должен был вывести бойцов к голове волкодава, весьма приметной из-за белого окраса.
        Я знал это наверняка и всё же вскочил на ноги, разыграл удивление. Никто ничего чужаку, разумеется, рассказать не соизволил, в момент оказалась забыта даже красотка-Изабелла.
        Впрочем, мне и в голову не пришло настаивать на объяснениях, жестом подозвал к себе Нео.
        - Вас не заметили?
        - Нет, - ответил тот.
        Я кивнул и перевёл разговор на другую тему.
        - Уже разобрался со своими новыми способностями?
        Нео улыбнулся уголками рта, не став демонстрировать клыки.
        - Разобрался, дядя Джон, - кивнул юный вампир. - Но пока только в теории.
        Нео больше ничем не напоминал заторможенного и бесстрастного покойника, коим был ещё совсем недавно. Цифровые ограничения мёртвого тела перестали довлеть над ним, вырос приоритет доступа к информационным ресурсам, сменилась базовая модель поведения. И всё это приводило Нео в приподнятое расположение духа, не сказать - восторг. Всё это, да ещё остаточное воздействие выпитой крови.
        Ничего с этой пагубной зависимостью в любом случае поделать было нельзя, и оставалось лишь уповать на скорое завершение всех наших совместных дел. Ощущать собственную зависимость от пристрастившегося к вкусу крови куска программного кода оказалось на редкость неприятно. Пусть я сам сделал его таким, но тут могу сослаться на отсутствие выбора. Так получилось. Уж мне ли Джону «так получилось» Доу об этом не знать?
        - После кладбища куда убежал? - лишь уточнил я на всякий случай.
        - Обустроил логово в подвале соседнего дома, - сообщил Нео и лучезарно улыбнулся, но сразу опомнился и перестал скалить клыки, а потом и вовсе вернул на лицо маску чумного доктора.
        В любом случае никому не было до нас никакого дела: разговор между принцем и начальником его охраны давно уже шёл на повышенных тонах - да чего уж там! - они попросту орали друг на друга. Использовался какой-то из не поддерживаемых игрой языков, и система переводила лишь отдельные обрывки фраз, но о чём шла речь было понятно и так.
        Зейб разорялся о нанесённом оскорблении и мести поганым эльфам; его старший товарищ рассудительно напоминал о необходимости отложить акцию возмездия и для начала оценить силы противника. Ну так мне казалось.
        Изабелла стояла поодаль и непонимающе хлопала глазами, но наверняка лишь разыгрывала из себя простушку, а на деле готовилась подлить масла в огонь каким-нибудь невинным замечанием, если ситуация начнёт складываться не в нашу пользу.
        Не пришлось. Принц Зейб не собирался медлить и столь же решительно были настроены его соклановцы - застоялись лихие ребята, заскучали, начали расценивать окружающую действительность как простую игру, - и в итоге начальник охраны был вынужден уступить, дал команду открывать портал. Не на случай экстренного отступления, точнее - не только для этого. Стоило лишь прорезать пространство прямоугольнику призрачной двери, и к нам присоединилась ещё пятёрка бойцов. С учётом подкрепления численность отряда достигла пятнадцати человек, и седобородый разделил его на три пятёрки, каждой поставил собственную задачу.
        Нас никто в расчёт не принимал, и меня это всецело устраивало, но лишь до тех пор, пока начальник охраны не решил, что в чужаках больше нет нужды, и не попытался от нас избавиться. Изабелла тут же округлила глаза и заявила о готовности помочь, это и послужило причиной нового витка спора принца с его правой рукой. Впрочем, далеко не столь жаркого: никто горло не драл, в ход шли какие-то аргументы. И по этой причине вдвойне удивительней оказалось, что вновь уступил седобородый. Когда Зейб пригласил нас в гости, он и слова поперёк этого не сказал.
        - Караульте портал, - в итоге распорядился начальник охраны и отдал команду выступать, даже не дождавшись нашего согласия.
        Сказать по правде, ни на что иное мы попросту не годились и лишь путались бы под ногами, но откровенное пренебрежение зацепило. В любой другой ситуации я послал бы всех куда подальше и отправился восвояси, а так оказался вынужден растянуть в улыбке губы и кивнуть.
        Плевать! На всё плевать! Ещё отыграемся…
        Бойцы скрылись среди деревьев, тогда я вполголоса спросил у Изабеллы:
        - Ты говорила, они никому не доверяют, а нас пригласили. Не слишком всё просто?
        В ответ послышался негромкий смех.
        - Просто? Котик, даже если не брать в расчёт нашу многоходовку, ты хоть представляешь, сколько времени я потратила на составление легенды, анализ предпочтений этого хлыща и моделирование собственной внешности с учётом фотографий его подружек в реальном мире? Нет, речь не о портретном сходстве, просто выбрала подходящий типаж.
        - И всё же…
        - А с другой стороны, они начинают войну. Люди Зейба и без того засветились своими расспросами о мёртвой дриаде, но, если эльфы доберутся до нас, ответный удар последует незамедлительно. А так у них будет хоть какое-то время на подготовку! - Изабелла сочла свою речь вполне убедительной и обратилась к Нео. - Малыш, сколько времени тебе понадобится на… анализ принца?
        - Немного, - расплывчато ответил юный вампир, которого обращение «малыш» явственно покоробило. - Мой укус парализует жертву на восемь-десять секунд, этого с учётом уже полученных кодов доступа будет вполне достаточно.
        - Вампиры ведь обладают навыком скрытности? - уточнила тогда Изабелла.
        - Ты что задумала? - насторожился я.
        - У меня нет никакого желания отправляться с принцем в его замок. Мы попытаемся подловить его во время штурма, а ты карауль портал. Дашь знак, если что-то пойдёт не так.
        План был вполне разумным, я кивнул и отпустил Нео.
        - Идите! - а сам отошёл с полянки, встал в тени деревьев.
        Изабелла всё рассудила верно: я стал бы для них обузой. Расчёт делался исключительно на скрытность и внезапность нападения: если подвернётся случай, они прекрасно справятся и сами, а не подвернётся, моё присутствие только навредит - я же не губитель, а поводырь мёртвых, со скрытностью у нашего брата большие проблемы.
        Умом я всё это прекрасно понимал, и всё равно на душе было неспокойно. А уж когда из чащобы донеслись звуки схватки, загрохотали и засверкали разряды боевых заклинаний, полыхнуло пламя и ветер принёс запах дыма, так и вовсе стало не по себе.
        Выгорит наша затея или всё сорвётся? Разрешим нашу проблему прямо сейчас или потребуется новая попытка? И появится ли у нас второй шанс?
        Не выгорело. Нет, полыхало в лесу знатно, схватка там разгорелась не на шутку, но, когда четверть часа спустя на полянку выскользнул Нео, вид у него был мрачнее некуда. Даже появившаяся следом Изабелла и то выглядела далеко не столь удручённой. Была она разочарована, но не более того, а вот юный вампир едва ли не искрился от раздражения и злости.
        «Как бы ему на курсы управления гневом записываться не пришлось», - мелькнула у меня дурацкая мыслишка, но вслух я ничего подлобного произносить не стал, спросил о деле:
        - Ничего?
        - Не смогли к нему подобраться, - покачала головой Изабелла. - Его пятёрка вперёд не лезла, не удалось момент выгадать.
        - А вообще как всё прошло?
        Именно - прошло. Я уже слышал треск кустов и приближающуюся перекличку. Отряд Зейба отступал к порталу.
        - Эльфам досталось! - зло улыбнулся Нео, и в его глазах блеснули отсветы пожара, хоть такого и быть не могло: огонь из-за деревьев не проглядывал, только стелился над землёй сизый дым. - Капище их спалили. И ту стерву-некроманта прикончили!
        - Удачно получилось!
        Впрочем, не обошлось без потерь и у отряда принца Зейба: из пятнадцати человек на поляну вернулось только десять.
        - Уходим! - скомандовал начальник охраны, стоило лишь ему выскочить из подлеска, и махнул нам рукой. - И вы тоже! Вперёд!
        Медлить никому и в голову не пришло, сорвались с места, прыгнули в портал и в один миг перенеслись в совсем другую локацию, возникли перед воротами замка.
        Ну да - название аллоду дала отнюдь не скала, а оборонительное сооружение на вершине не столь уж и крутого холма. Да и сам сложенный из тёмного камня замок таким уж неприступным не выглядел. Двухэтажные строения с узенькими оконцами-бойницами, черепичными крышами и венчавшими внешние стены парапетами опоясывали квадрат внутреннего двора, а над ними возвышалась башня ещё в три этажа высотой.
        Ворота распахнулись, мы прошли через них к хозяйственным постройкам, и тогда Изабелла крутанулась на месте и восхищённо выдала:
        - Вот это да! А что там на самом верху?
        Она указала на башню, и принц Зейб подбоченился.
        - Моя комната.
        - Покажешь? Оттуда должен открываться великолепный вид!
        - Он даже лучше, чем ты думаешь, - улыбнулся принц. - Но всему своё время. Сначала надо заняться делами. У нас намечается небольшая война, нужно быть готовым к нападению.
        - Я отправлю людей в деревню, - пообещал начальник охраны. - И стоит вызвать подкрепление.
        - Не сегодня точно! - отмахнулся Зейб. - Возможно, завтра.
        - В деревню? - вклинилась в разговор Изабелла. - Разве не важнее защитить замок?
        - Организуй всё, - попросил принц седобородого подручного, а сам повёл нас в донжон. - Идёмте, покажу ваши апартаменты!
        Попутно он пояснил, что деревня важна почти так же, как и крепость, её уничтожение приведёт к ослаблению клана и снижению максимального количества его участников. Разумеется, это произойдёт не одномоментно, но если сжечь дома и убить крестьян несколько раз подряд за ограниченный период времени, то компьютерные жители аллода станут восстанавливаться с заметной задержкой.
        В замке Изабелла вновь восхищённо охнула и на этот раз, допускаю, вполне искренне. Башню встроили в здание, изнутри вдоль её стен вилась лестница с выходами в коридоры, а выше третьего этажа были оборудованы площадки для лучников. Заканчивалась эта конструкция балками перекрытия и дощатым настилом, который одновременно был и полом апартаментов принца.
        Нас разместили в двух комнатах с окнами, выходившими во внутренний двор. Принц Зейб предложил Изабелле присоединиться к нему на ужине, а вот нам с Нео приглашения не последовало. И шляться по замку без сопровождающих было тоже строго-настрого запрещено.
        - Мы ожидаем нападения, меры предосторожности повышены, - пояснил Зейб и отправился восвояси, а в коридоре остался пришедший вместе с ним боец.
        В комнате Нео сразу принялся вышагивать от стены к стене, будто загнанный зверь.
        - Мне это не нравится! Мне всё это не нравится! - бормотал он и беспрестанно облизывал губы; его голубые глаза запали и потемнели, в их уголках залегли глубокие морщины.
        Честно говоря, прежний флегматичный настрой цифрового компаньона устраивал несравненно больше, но сейчас я и не подумал одёргивать Нео, подскочил к окну, приоткрыл раму и выглянул на улицу. Никого там не заметил и призвал фамильяра.
        Ворон беззвучно разинул клюв и встопорщил перья, покрутил головой по сторонам, потом расправил крылья и взмыл к башне. Он облетел строение по кругу, не обнаружил ни одного открытого окна и тогда, повинуясь моей воле, поднялся к печной трубе. Была та сложена из кирпича и оказалась достаточно широкой, чтобы птица смогла проникнуть внутрь. И пусть выбраться этим путём наружу не представлялось возможным - плевать! Сейчас это никакой роли не играло.
        Я заставил ворона сложить крылья и скакнуть в закопчённый зев дымохода. Падение в очаг тот перенёс без всякого ущерба для себя, благо огонь разожжён не был, да и принц подняться в комнату ещё не успел. Появился он, лишь когда мой фамильяр уже затаился на одной из балок под потолком. И сразу же приоткрылась дверь в нашу комнату.
        Не желая ничего упустить, я поставил исходящий от ворона аудиовизуальный поток на запись и открыл глаза. Как оказалось, это явилась служанка, начала выставлять на стол немудрёное угощение. Никаких яств, исключительно утилитарные блюда для утоления голода и жажды.
        Служанка безмолвно удалилась, но вернуться к наблюдению за принцем я не успел - к нам по пути на ужин заскочила успевшая принарядиться Изабелла.
        - Этой ночью, - беззвучно шепнула она. - Я открою дверь и напишу, когда Зейб уснёт. Пришлёшь Нео, сам не суйся - ещё нашумишь!
        - Но…
        Изабелла даже слушать ничего не стала и упорхнула на свидание с принцем. К лестнице её повёл скучавший до того в коридоре охранник, и хоть обратно он не вернулся, мне всё же пришлось отказаться от идеи принять непосредственное участие в информационном потрошении Зейба. Передумать заставило сообщение Изабеллы.
        В ХОЛЛЕ КАРАУЛ. КОТИК, НЕ ДУРИ! ТЕБЯ ТОЧНО ЗАМЕТЯТ!
        Я тяжко вздохнул и сказал Нео:
        - Ждём.
        Тот кивнул, на миг замер и снова принялся вышагивать из угла в угол. Я хотел было шикнуть на него, но плюнул и обратился к фамильяру. Запись отключать не стал, чтобы с гарантией ничего не упустить, если вновь придётся отвлечься.
        Ворон разместился на балках крайне удачно, со своего насеста он прекрасно обозревал всю круглую комнату. Изабелла подняться туда ещё не успела, и я заставил мёртвую птицу повернуть голову сначала в одну сторону, затем в другую.
        Камин с расстеленной рядом медвежьей шкурой, заваленный какими-то бумагами стол, что-то вроде накрытого простынёй мольберта. И тут же - широченная кровать под балдахином, стойки с мечами и кинжалами, деревянные болваны в кирасах, пластинчатых доспехах и кольчугах. Шкаф и несколько сундуков. Бар. Под потолком колесо со свечами, но они не горели, освещала помещение лишь пара канделябров.
        А потом открылась дверь, и послышался голос Изабеллы.
        - Ой, как мило!
        - Добро пожаловать в мою скромную обитель! - поприветствовал её принц, который, судя по характерному скрежету засова, не преминул запереть за гостьей входную дверь.
        Досадно, но ожидаемо. Не страшно.
        - Скромную? Скажешь тоже! - звонко рассмеялась Изабелла и вдруг замерла на месте, глянула куда-то в сторону. - Это ведь не окно!
        - Конечно, нет, глупая!
        - Это… это Венеция! Я была там. Я помню этот мостик!
        С потолочной балки открывался не самый лучший вид на тот угол, но ворону всё же удалось разглядеть, что оконная ниша закрыта холстом с изображением венецианского пейзажа. Канал, мост, обшарпанные дома. Ничего особенного.
        - И это не фотография! - присмотрелась Изабелла. - Это картина! А кто автор?
        Принц Зейб себе авторство приписывать не стал.
        - Это нарисовала моя сестра, - сказал он. - Иногда она выбирается ко мне, тогда рисует. Не думай, это не оцифровка. Всё по-настоящему!
        - Я в художественную школу ходила, когда к поступлению в архитектурный готовилась, но это просто круто! Невероятно! - Изабелла перешла к следующей картине и наморщила лоб. - Лондон? - предположила она.
        - Верно!
        Ту картину ворону разглядеть не удалось, зато следующая была как на ладони. Изабелла опознала в городском пейзаже улочки Рима, потом промахнулась с Меккой, приняв её за Дамаск, и вновь угадала Брюгге. Специалистом я не был и оценить качество работ по достоинству не мог, отметил лишь, что ни на одной из них нет ни людей, ни животных. Лишь дома, улицы, каналы, мосты, фонари. И атмосфера.
        - Обалдеть! - выдала Изабелла и потянулась к закрывавшей мольберт простыне. - Она над чем-то работает прямо сейчас? Можно посмотреть?
        - Не стоит, - покачал головой принц. - Она этого не любит.
        - Ну пожа-а-алуйста! - протянула Изабелла и закусила губу. - Она невероятно талантлива! Просто невероятно!
        Зейб ещё немного поупирался, но в итоге всё же сдался и сдёрнул простыню с широкого полотна, картина на котором и в самом деле оказалась далека от завершения. Проработан был лишь задний план с акваторией порта и несколькими высотками.
        - Это вид из окна моей комнаты, - неожиданно глухим голосом сказал вдруг принц. - Из реальной комнаты, где лежит моё тело. Если бы я мог встать и подойти к нему, я увидел бы именно этот вид. И я верю. Верю, что однажды его увижу!
        Он сделал затейливый пасс рукой, и тогда набросок превратился в трёхмерное изображение с невероятной проработкой, сделался настоящим окном в реальность.
        - Этот снимок прислал папа…
        Изабелла только покачала головой.
        - Как просто! - выдохнула она, всплеснув руками. - Как гениально просто!
        Я ничего гениального не видел, но лесть - великое дело, ничуть не удивился, когда от мольберта парочка переместилась прямиком в койку. Наблюдать за ними не стал, остановил запись трансляции и сел за стол.
        - Ну что? - жадно спросил Нео.
        - Пока ничего.
        - Ничего? А что они делают?
        - Общаются, - ответил я и уточнил: - Ты есть будешь?
        Нео взглянул на тарелки с нескрываемым отвращением.
        - Нет, дядя Джон. Не буду.
        Я только плечами пожал. Нет, так нет. Требовать свежую кровь как-то не с руки.
        - Да успокойся ты! - попросил я молодого вампира после этого. - Расслабься! Всё будет хорошо. Принц уснёт и даже не заметит, как ты его укусишь. Перебросишь мне информацию - и дело сделано!
        Нео уселся на табурет, зажал ладони меж колен, сгорбился.
        - Дядя Джон… - начал было он, но сразу замолчал: на шее в бешеном ритме забилась жилка, под глазами залегли глубокие тени, а лицо осунулось, стало резким и хищным.
        - Да? - оторвался я от еды.
        - Тётя Белла… Изабелла… - Нео замялся, вновь вскочил на ноги и махнул рукой. - Да неважно! Я просто волнуюсь за неё! И не хочу… не хочу никого подвести!
        - Ты справишься, - уверил я компаньона. - Справишься!
        В голове заметно гудело - всё же на ногах был вторые сутки кряду и это начинало сказываться на характеристиках, да ещё нервы завязало каким-то на редкость тугим комком, поэтому я открыл Нео доступ к информационному каналу фамильяра, а сам улёгся на кровать.
        - Когда Изабелла откроет дверь, просто поднимись и кусни принца! - сказал я и смежил веки.
        Юный вампир засопел и прекратил, наконец-то, скрипеть половицами, угомонился за столом. Тишину стало нарушать лишь его сиплое дыхание, но оно не помешало мне провалиться в сон. В игре это было проще простого. Никакой бессонницы. Абсолютно никакой…

* * *
        Следующая глава в этой книге последняя. Больше книг бесплатно в телеграм-канале «Цокольный этаж»: Ищущий да обрящет!
        Глава 2
        Проснулся от скрипа. Нео вышагивал по комнате и своими движениями, нервными и порывистыми, скорее напоминал дикого зверя, а не разумный программный модуль, коим являлся на самом деле. За окном уже начало светать, я продрал глаза и удивлённо спросил:
        - Они ещё не угомонились?
        - Нет, - процедил Нео и скрипнул зубами от бешенства.
        Я обратился к фамильяру и обнаружил, что Изабелла и Зейб переместились из кровати на шкуру перед камином.
        - И так всю ночь! - зло выдал Нео. - Она не даёт ему сомкнуть глаз! Тормошит снова, снова и снова! Раз за разом!
        Истеричный нотки в голосе вампира мне категорически не понравились, я успокаивающе произнёс:
        - Подождём. - И закрыл ему доступ к трансляции.
        Точнее - попытался. Нео моментально обошёл защиту и продолжил смотреть на утехи парочки глазами мёртвого ворона; судорожно стиснутые кулаки побелели от напряжения.
        Как по мне, он слишком близко к сердцу принимал происходящее, но чем дольше я ждал, тем сильнее заводиться сам. Вместо того, чтобы пить вино и миловаться с хозяином замка, Изабелла давно должна была сбавить обороты и угомониться, а так упустила самое удачное время для вторжения в башню и продолжала спускать наши шансы на успешное завершение дела прямиком в унитаз.
        Попробовал даже послать личное сообщение, но без толку - оно попросту не дошло.
        Когда окончательно рассвело, меня потряхивало почище чем Нео. Проклятье! Да я был просто в бешенстве! А уж после того, как Изабелла распрощалась с принцем и покинула его покои, и вовсе захотелось оторвать ей голову.
        Какого чёрта? Что это ещё за дела?!
        Дверь закрылась, лязгнул засов. Всё. Финита ля комедия!
        И к чему был этот фарс?!
        Но когда Изабелла, как ни в чём не бывало, заявилась в нашу комнату, я всё же сдержался и не пустил в ход фламберг.
        - Не здесь! - шепнула она, поднеся палец к губам. - Идёмте! Быстро!
        Мы с Нео оторопело переглянулись и двинулись вслед за Изабеллой. Та шагала уверенно и решительно, понемногу я начал успокаиваться, на смену раздражению и возмущению пришла робкая надежда, что нужная информация уже получена, непонятно как, но - получена. О-хо-хо…
        В просторном холле в основании башни и в самом деле прохаживался охранник, но не один из людей Зейба, а бот-слуга. Он проводил нас бесстрастным взглядом, ничего не сказал, не попытался остановить. Заминка возникла, когда пересекли внутренний двор и подошли к воротам. Там дежурил человек, появление чужаков заставило его нахмуриться и потребовать:
        - Возвращайтесь к себе!
        Изабелла улыбнулась, только не приветливо, а скорее надменно.
        - Принц разрешил мне осмотреть окрестности замка!
        Охранник скривился в презрительной ухмылке, но рамок приличия переходить не стал, кивком указал на меня и Нео.
        - Но не им!
        - Они со мной! - слегка повысила голос Изабелла.
        Боец миг поколебался, потом решил не связываться с приглянувшейся принцу стервой и велел привратнику отпереть калитку, но последнее слово всё же оставил за собой:
        - Вернётесь одни - не пущу! - предупредил он и сплюнул под ноги.
        Изабелла предпочла промолчать, мы покинули замок и зашагали по уходившей к подножию холма тропинке, а стоило только укрыться от посторонних глаз, Нео вдруг рывком сблизился с нашей спутницей и цепко ухватил её за руку.
        Я даже моргнуть не успел, столь быстро всё произошло, лишь после явственной заминки сообразил, что вампир вмешался, когда Изабелла уже начала терять материальность. Она активировала выход из игры!
        - Какого чёрта?! - рыкнул я. - Ты что творишь?
        Изабелла попыталась высвободить руку, но тщетно.
        - Что ты творишь? - повторил я свой вопрос. - Узнала точку входа, да?
        - Нет! - чуть ли не прошипела в ответ Изабелла. - Не узнала! Мне нужно выйти из системы! Срочно!
        - Зачем?
        - Надо!
        - Надо?! Да нас же обратно не пустят! Ты сама слышала!
        - Мне надо выйти! Прямо сейчас!
        - Да что ты говоришь?! Ты почему не впустила Нео ночью? Почему не дала Зейбу заснуть, а?
        - Я не могла, котик, - пролепетала Изабелла. - Просто не могла так с ним поступить! Зейб такой милый мальчик…
        Когнитивный диссонанс. Неоднократно доводилось слышать о когнитивном диссонансе прежде, но сам, пожалуй, столь отчётливо ощутил его первый раз. Чтобы эта прожжённая хищница размякла после виртуальной ночи с каким-то там юнцом?
        Не верю! Так не бывает! Чушь собачья!
        Вот только у меня не было никаких реальных рычагов давления на Изабеллу, единственное, что оставалось, это попросить:
        - Отведи нас обратно. Отведи - и проваливай. Справимся без тебя!
        - Нет!
        Резкий ответ не оставил ни малейших сомнений в том, что по-хорошему договориться не получится, и я оскалился.
        - Ты понимаешь, что я доложу обо всём твоему руководству? Ты отдаёшь себе отчёт, какие будут последствия?
        - Плевать! - резко выдала Изабелла и вновь попыталась высвободить руку, но снова безуспешно.
        - Ты обещала! - прошипел Нео. - Ты мне обещала…
        Глаза вампира почернели, зрачки превратились в две точки, только Изабелла этого не видела и потому отмахнулась как-то слишком уж небрежно.
        - Брось, малыш! Ты же не думал, что это всерьёз…
        Но о чём бы они ни договаривались, для Нео это всё было всерьёз, он резким движением приник губами к шее Изабеллы, подхватил враз обмякшее тело и опустил его на землю. Кадык вампира задёргался, из уголка рта начала сочиться тоненькая струйка крови, и дальше уж я не медлил, выдернул из чехла скальпель, опустился на одно колено и воткнул остриё ножа под сердце нашей обездвиженной компаньонки.
        Внезапная атака Нео дала фору в десять секунд, и я сполна воспользовался ей. Жулики обычно не вкладывались в развитие телосложения, да и тяжёлой бронёй по понятным причинам не обзаводились, клинок раз за разом вонзался в грудь, ну а мои познания в анатомии и хирургии делали уколы куда более смертоносными, нежели бестолковые тычки заточкой в случайной поножовщине. К тому моменту, когда юный вампир оторвался от побелевшей шеи жертвы, та была уже мертва.
        АННА-МАРИЯ ИЗАБЕЛЛА АУС РИЗНИЦ УБИТА!
        ОПЫТ: 0
        ВНИМАНИЕ! ВЫ УБИЛИ ЧЛЕНА СОБСТВЕННОЙ ГРУППЫ!
        Нео резко распрямился, отпрянул, вытер тыльной стороной окровавленный рот. Он только сейчас осмыслил случившееся, но выпитая кровь напрочь лишила его всякой возможности не только сочувствовать и сопереживать, но и просто сожалеть о содеянном.
        Ну а я не терял времени даром. По вине Изабеллы все расклады отправились прямиком псу под хвост, ей это и исправлять. Ну а кому ещё?
        Первым делом я уволок тело с дороги в кусты и велел Нео затереть брызги крови, а сам начал готовиться к ритуалу поднятия зомби. Был немалый шанс, что караульный на воротах не разглядит в нашей спутнице свежего покойника, на этом и строился мой расчёт. Авантюризм чистейшей воды, но никак иначе к принцу было не подобраться.
        Нео выполнил распоряжение и присоединился ко мне, его всего распирало от высосанной вместе с кровью энергии, пальцы подрагивали, в лицо вернулись краски, глаза беспрестанно перебегали с одного предмета на другой. Не смотрел он лишь на Изабеллу.
        - Что у вас был за уговор? - спросил я, не отрываясь от основного занятия.
        Вот уж не думал, что живые мертвецы могут краснеть, но лицо Нео вмиг сделалось пунцовым.
        - Неважно, дядя Джон! - нервно отмахнулся вампир. - Уже неважно!
        - Чего она от тебя хотела? - потребовал я объяснений. - Она ведь о чём-то попросила, когда я остался стеречь портал, верно?
        Нео неуверенно кивнул.
        - Рассказывай!
        - Я должен был дать информацию по принцу сначала ей, - признался кусок программного кода. - Если бы получилось что-то из него вытянуть, то первой это должна была получить она. Дядя Джон! Изабелле нужна была лишь фора! Это никому не могло причинить вреда! Я бы перекинул вам тот же пакет, только чуть позже!
        - О, как! - озадачился я.
        Нет, удивление вызвала отнюдь не затеянная Изабеллой интрига, поразился я резкой смене её устремлений. То она желает первой заполучить информацию о местонахождении принца в реальном мире, то закатывает истерику и наотрез отказывается нам с этим помогать. Вывод напрашивался сам собой: Изабелла неким образом сумела раздобыть нужные данные, и мы ей стали попросту не нужны. Но зачем тогда ставить палки в колёса? Фору она и без того получила изрядную! Или её перевербовали? Ну нет, тут концы с концами не сходятся, тогда бы она непременно сдала нас с потрохами. Или побоялась вспугнуть папеньку принца?
        - А что взамен? - спросил я. - Что она пообещала тебе, Нео?
        Тот покраснел пуще прежнего, словно такое вообще было возможно. Отвечать не стал, но в ответе уже и не было никакой нужды. Кусочки мозаики сложились в единое целое, и стало ясно, что Изабелла серьёзно недооценила произошедшие с нашим цифровым другом трансформации. Мало того, что из привычного мира и собственного тела его сознание закинуло в хладный труп, так ещё угораздило превратиться в кровососущую тварь. Умереть и воскреснуть - по меркам игровой вселенной дело самое обычное, но вот зависнуть в промежуточном состоянии - так себе расклад.
        Впрочем - плевать!
        - Ты готов закончить дело? - спросил я и напомнил: - Нео, ты обещал!
        Вампир отрывисто кивнул, и длинная рыжая чёлка упала ему на глаза.
        «Всё же Изабелла мастерски его подстригла», - подумал я, а больше об Изабелле уже не думал. Просто влил в ритуал должное количество магической энергии и поднял тело. Теперь просто тело.
        - Приведи её в порядок! - приказал я Нео.
        Тот немного поколебался, потом положил ладони на плечи зомби, прочёл короткую молитву, и жреческая магия… нет, не придала Изабелле малую толику жизни, просто сделала её не столь вызывающе мёртвой.
        - Закройся! - приказал я, но зомби даже не шелохнулся.
        Пришлось отдать мысленный приказ, тогда только покойница накинула на голову капюшон плаща и запахнула его полы.
        - Возвращаемся? - спросил Нео.
        - Возвращаемся!
        И мы двинулись в обратный путь. На воротах хмурый воин глянул на нас волком и с недоброй ухмылкой спросил:
        - Уже нагулялись?
        - Да, - коротко ответил я, на этом наше общение и закончилось. Калитка с лязгом захлопнулась, а мы пересекли внутренний двор, вошли в замок, и тут же с лестницы нас окликнул начальник охраны.
        - Изабелла, принц просит вас подняться! И… вас тоже.
        И без того напряжённый до предела Нео нервно засипел, и я негромко сказал:
        - Держись за мной!
        Мы начали подниматься по лестнице, а, только миновали третий этаж, как сзади пристроились два бойца. То ли эскорт, то ли конвой - так сразу и не разберёшь, но звоночек тревожный. С другой стороны их лишь двое…
        Впрочем, больше и не нужно, чтобы порубить нас на куски! При таком-то превосходстве в уровнях!
        На миг я переключился на зрение мёртвого ворона и повертел головой по сторонам, но нет - о засаде ничего не свидетельствовало. Принц Зейб дожидался нас в гордом одиночестве.
        Уже легче. Или нет?
        Как бы то ни было, резких движений совершать не стоило, мы спокойно поднялись по винтовой лестнице и прошли в круглую комнату. Изабеллу я сразу отправил к фальшокну, где она и уселась на подоконник.
        Принц смерил её удивлённым взглядом и сходу выдал:
        - Что за игру ты ведёшь, некромант?
        Обращался он ко мне, и столь явная демонстрация осведомлённости резанула по живому. Что за игру веду я? Неверная постановка вопроса!
        Ничего отвечать я не стал, лишь велел покойнице откинуть с головы капюшон, и Зейба при виде неживого лица Изабеллы явственным образом передёрнуло, но и только. Выхватывать сабли из ножен ни он, ни его подручные не стали.
        - Какая ещё игра? - улыбнулся я тогда.
        - Эльфы не убивали моего пса! - выдал принц. - Их представитель только что вышел на связь и написал о тебе, некромант!
        - Устроим очную ставку?
        Моё предложение понимания не нашло. Седобородый начальник охраны тяжко вздохнул и попенял принцу:
        - Я же говорил, надо сразу вести их в подвал. - А после добавил уже мне: - Ты всё расскажешь, некромант. Не тяни.
        Расскажу - да, сомнений в этом не было ни малейших. Пусть болевые ощущения в игре и притуплены до предела, но есть множество способов сделать существование игрока невыносимым, даже не прибегая к пыткам.
        - Держись за меня! - сказал я Нео и рассмеялся. - Твой пёсик так забавно таращил глазки, когда ему отрезали голову…
        И вот тут принца проняло до самых печёнок. Сделанное в столь издевательской манере признание заставило его обнажить оружие и ринуться в атаку, но именно на этом и строился мой расчёт. Что сработало один раз, непременно сработает снова, и подошва моего сапога впечаталась в пол.
        ТОЛЧОК!
        Доски разнесло в щепки, балки не выдержали, пол проломился, и мы полетели вниз. Мы - это Зейб, я, Нео и парочка ринувшихся на нас со спины бойцов. Изабелла осталась сидеть на подоконнике, а седобородый дядька ловко сиганул в сторону и замер на безопасном месте у дверей. Я успел заметить это, прежде чем выдохнул ключевую фразу следующего заклинания.
        МЁРТВЫЕ КРЫЛЬЯ!
        За спиной в один миг выпростались уродливые крылья из костей и тронутой трупными пятнами кожи, но удержаться в воздухе не удалось, получилось лишь замедлить падение. Мне попросту не хватило ни силы, ни выносливости, да и невысокая ловкость сказалась не лучшим образом. А ещё вниз тянул обхвативший за пояс Нео. Команду «держаться» он понял буквально и при этом - совершенно верно…
        Как бы то ни было, в отличие от наших оппонентов, обломков балок и переломанных магией досок камнем мы не рухнули, а на уровне второго этажа Нео и вовсе отпустил меня и ловко приземлился на ноги, кувырком ушёл в сторону, накинулся на принца Зейба.
        Никто из врагов при падении не погиб, и всё же расшиблись они крепко, что и сыграло нам на руку. Подарило шанс. Увы, только лишь шанс. Пусть Нео и сумел провернуть свой трюк с укусом вампира, но десять секунд в бою равняются целой вечности, и я заставил себя перебороть слабость после удара о заваленный обломками досок пол, приподнялся на одно колено, огляделся. Выругался.
        Дела складывались далеко не лучшим образом. Телохранители принца уже пришли в себя, и если у одного оказалась сломана нога, то второй отделался ушибами, да ещё нёсся аки горный козёл по винтовой лестнице начальник охраны.
        Успеет Нео взломать принца или профукаем последний шанс?
        Но задаваться этим вопросом я не стал, рывком поднялся на ноги и сорвал с пояса матерчатый мешочек.
        ВИХРЬ БЕЛОГО ОГНЯ!
        Пламенный смерч возник перед подобравшими клинки бойцами, принял их в свои обжигающие объятия, закрутил и отшвырнул к дальней стене, но - только одного. Воин со сломанной ногой как-то очень уж хитро махнул мечом и заклинание вмиг рассыпалось на ворох бесполезных искр.
        Чего-то подобного от убийц магов и стоило ожидать, поэтому я без промедления подступил к хромому бойцу и безыскусным, зато очень мощным и точным ударом приложил его по раненой ноге. Да ещё и усилил замах «костоломом»! Фламберг перерубил и без того повреждённое колено, хлынула кровь и не красная, а какая-то бурая: очевидно, удалось поразить противника ещё и гниением.
        Я резко отпрянул, разрывая дистанцию, но, прежде чем убрался из зоны поражения, кончик меча зацепил грудь, легко пробил и плащ, и кольчугу, оставил длинную, пусть и неглубокую рану. И тут же в воздухе мелькнул серебристый росчерк. Брошенный сверху кинжал по самую рукоять засел меж лопаток Нео, а в следующий миг с третьего этажа вниз сиганул метнувший его начальник охраны.
        Пол дрогнул под ним, во все стороны брызнула щепа, а седобородый воин лишь покачнулся, даже не упал. Какое именно из умений сработало, я гадать не стал, вместо этого по его примеру заставил сигануть вниз Изабеллу. Зомби не был серьёзным соперником для седого, но рухнувшее с немалой высоты тело заставило уже шагнувшего к Нео крепыша со стоном распластаться на полу.
        Зомби - это не только прямые атаки, но ещё и четыре-пять пудов живого веса. А физика в игре реальная, приложило злобного дядьку знатно.
        Порадоваться локальному успеху я толком не успел: принц Зейб вдруг встрепенулся и без всякого труда скинул с себя Нео. Вампир покатился кубарем и на ходу запустил в меня информационным пакетом, а я в одно касание переправил его личным сообщением верифицированному контакту, даже смотреть не стал.
        И - ушло!
        Пакет данных ушёл, а вот нам такой трюк было не провернуть: дорогу к отступлению отрезали принц Зейб и прибежавший от ворот охранник, с другого бока наступал отброшенный огненным смерчем боец. И седобородый начальник охраны уже сумел выбраться из-под тела Изабеллы, пусть и перекошенный на одну сторону, но вполне себе живой и крайне злой. Да они все как один были злы; злы весьма и весьма. В бой не рвался разве что колченогий калека - ему было просто не до того.
        Увы и ах, в сложившихся обстоятельствах только и оставалось, что пятиться и отступать. Только вот отступать было некуда - нас загнали в угол.
        - На медленном огне поджарю! - выдал принц Зейб. - Молить о пощаде будете! Здесь мой аллод, мои правила! Никакая техподдержка не поможет! В нужнике утоплю, шакалы! А потом утоплю ещё раз! Снова, снова и снова! Думаете, не знаю, где ваша точка возрождения? Знаю, твари! Всё знаю!
        Меня проняло до самых потрохов, но я ничего не ответил, продолжил перебирать заклинания, которые могли бы помочь, если не сбежать, так хотя бы покончить с собой. Ну или на худой конец - Нео. Те же «Могильные черви» на него точно подействуют. Погано, конечно, когда тебя заживо съедают изнутри эти мерзкие твари, но это, по крайней мере, быстрая смерть.
        Мигнуло оповещение о новом письме, мой контакт в правоохранительных органах прислал один единственный символ. Плюс.
        Плюс! Плюс! Плюс!
        Всё, дело сделано! В том ворохе данных, которые вырвал из принца и перекинул мне Нео, нашлись сведения о точке сетевого подключения. Мне бы выйти из игры, вот только время боя такой трюк не провернуть при всём желании. Изабелла именно потому и не сумела сбежать, что её ухватил за руку Нео. И значит, придётся умереть.
        Хреново. Нет, я не боялся, что меня встретят на точке возрождения и снова прикончат. Встретить - встретят, тут сомневаться не приходилось, просто опция «Выйти в меню после гибели» уже активирована, второй раз не достанут, а Нео в потайном подвале возродится, никто его там не найдёт. Но, как по мне, и единственное сожжение на медленном огне - откровенный перебор.
        Я глянул на Нео и спросил:
        - Сможешь уйти? В летучую мышь, там, превратиться или туманом сделаться?
        Юный вампир покачал головой и улыбнулся, но отнюдь не затравленно. От новой дозы крови его всего корёжило, глаза из синих сделались алыми, Нео едва сдерживался, чтобы не броситься в самоубийственную атаку.
        - Могу прикончить тебя. Только выбери правильную точку возрождения.
        - Ну уж нет, дядя Джон! Уйдём красиво!
        Принц Зейб расслышал эту фразу, прошипел:
        - Брать живыми! Только живыми! - А миг спустя и он сам, и все его подручные разлетелись цифровым мусором. Все разом. Одномоментно.
        - Что за чёрт? - выдохнул я и уставился на Нео. - Как ты это провернул? Использовал служебные коды доступа?
        Вампир уставился на меня непонимающим взглядом.
        - Я ничего не делал, дядя Джон. Это не я!
        - У них отрубило связь? - выдвинул я новое предположение. - Если они все находились в одном месте, то перебой с питанием…
        - Критическая неисправность оборудования.
        - Что?
        - Этот код ошибки значит: «критическая неисправность оборудования», - пояснил Нео.
        Я потянулся к фамильяру, направил его вниз, в пролом в полу, затем через узкую бойницу вывел на улицу, погнал к расположенной у подножия холма деревушке. Там - одни крестьяне, все до единого - компьютерные персонажи, никакого намёка на воинов из клана Зейба. По спине забегали мурашки, невесть с чего стало не по себе, и даже более того - сделалось по-настоящему жутко. Почудилось будто очутился в цифровой бездне. В том самом чистилище, куда так страшился попасть Нео.
        - Пойдём-ка отсюда! - позвал я его и без промедления двинулся к выходу во двор.
        Фламберг в перевязь убирать не стал, так и нёс его на плече, готовый к схватке с привратником-ботом, но с ним не возникло ровным счётом никаких проблем. Пока мы отпирали калитку, он стоял на месте и даже не моргал.
        - А вот это уже коды доступа! - пояснил Нео и расплылся в мальчишеской улыбке, искренней и открытой.
        На миг проглянул прежний щербатый рыжий пацан, которой встретился мне совсем в другом мире, но эта иллюзия сгинула, стоило только вампиру перестать улыбаться.
        - Уходите, дядя Джон? - спросил он после этого.
        Я кивнул и воткнул фламберг в землю.
        - Ухожу. А ты продолжишь грехопадение?
        - А что ещё мне остаётся? - невесело рассмеялся Нео. - Как думаете, из меня выйдет хороший епископ культа Мёртвых?
        - Почему нет? - спросил я, стянул шляпу и маску, а затем и плащ, вручил их вампиру. Начал снимать перстни и чётки. - Держи, мои шмотки получше будут.
        - Спасибо, дядя Джон.
        Нео поднял руку и на неё немедленно опустился мёртвый ворон. Разинул клюв, каркнул:
        - Кра-а-а!
        Но нет - на реинкарнацию Чучела мой фамильяр пока что никак не тянул.
        - Тоже коды доступа? - понимающе улыбнулся я.
        - Они самые.
        - Прощай, Нео, - сказал я тогда и активировал выход. Просто побоялся услышать «до свидания». Меня ждали реальность и новая личность. Дело сделано, мавру пора уходить.
        Только вот этот сбой… Столь своевременно приключившийся сбой меня откровенно напугал, в груди будто ледяной комок смёрзся. И магия игрового мира не имела к этому ровным счётом никакого отношения, виной всему было совершенно иррациональное ожидание скорых и неизбежных проблем.
        Плевать! Выход!
        офлайн
        Пролежать три недели на медицинском ложементе с автоматическим массажем и электростимуляцией отдельных групп мышц - совсем не то же, что проваляться несколько месяцев на простой койке в госпитале; реабилитация много времени не заняла. Мне вкололи какой-то химии и загнали в душ, а потом позволили полчаса побарахтаться в неглубоком бассейне. Ну а дальше я насухо вытерся, натянул уже знакомую оранжевую робу и мягкие тапочки, отправился на встречу…
        С кем? Сначала думал о врачах или чиновнике, ответственном за оформление документов о включении в программу по защите свидетелей, потом, уже когда очутился в небольшом кабинете без единого окна и с привинченным к полу столом, решил, будто ожидает беседа с куратором операции. Вновь вспомнились разлетевшиеся цифровым мусором фигуры Зейба и его людей. Снова сделалось не по себе.
        И совсем уж затряслись поджилки, когда бесстрастные техники установили непонятного вида аппаратуру, направили мне в лицо какие-то сканирующие устройства, облепили датчиками, затянули на левом запястье манжету.
        Детектор лжи? Какого чёрта?!
        И при этом допрашивать меня никто не явился, голос зазвучал из динамиков под потолком. Началось всё с простейших вопросов и очевидных ответов. Имя. Фамилия. Дата рождения. Род деятельности.
        Калибровка!
        Я разнервничался, но худо-бедно взял себя в руки, тогда-то меня и спросили:
        - Кому вы предоставили информацию о точке входа в сеть субъекта, известного как принц Зейб?
        На миг я просто опешил, а в груди так и ёкнуло, но ответил без всякой заминки:
        - Верифицированному контакту программы.
        - И только?
        - И только.
        На этом бы допросу и завершиться, но не тут-то было: меня крутили ещё никак не меньше получаса и всё по одной и той же теме, просто заходили с разных сторон, явно желая подловить на противоречиях. Но я уже успокоился и твёрдо стоял на своём. Темнить мне было незачем.
        - Да к чему это всё? - не выдержав, возмутился я в итоге, и тогда вновь распахнулась дверь кабинета.
        Техник установил передо мной ноутбук, и вышел, а на экране начали прокучиваться ролики, такое впечатление, снятые камерами уличного наблюдения. На всех, так или иначе, в кадр попадало одно и то же здание, и на всех оно… взрывалось. Где-то получалось различить лишь вспышку и зарево, где-то ракурс был лучше, и удавалось разглядеть подробности.
        В голове забрезжили смутные догадки, по спине побежали ледяные мурашки, будто не в виртуальности, а наяву эманации негативной энергии смерти уловил.
        - И что это? - Мой голос прозвучал сипло и неуверенно, пришлось сказать громче: - Зачем вы мне это показываете?!
        - Это место, откуда выходил в сеть принц Зейб. Дом его отца был поражён неизвестным ударным беспилотником чуть меньше двух часов назад.
        Вспомнились осыпавшиеся цифровыми помехами игровые аватары, и я с трудом выдавил из себя:
        - Мне зачем это знать, а? Зачем мне знать, как вы использовали полученные мною данные? На кой чёрт?!
        Внутри всё так и скрутило, к горлу подкатил комок тошноты. Я не желал иметь ничего общего с массовым убийством, пусть даже это была не циничная акция устрашения, а уничтожение опасного преступника. Слишком много должно было погибнуть случайных людей. И не случайных, но ни в чём не повинных - тоже. Ролики сменились записью с кружившего над округой дрона, и было прекрасно видно, что от солидного особняка остались одни только дымящиеся развалины. Никто из находившихся в момент взрыва внутри выжить попросту не мог. Не получилось этого даже у тех, кто оказался застигнут ударом на прилегающей территории: тут и там валялись изуродованные и обгоревшие тела людей.
        - Мы этого не делали. - Меня словно ведром воды обдали, столь холодным оказался прозвучавший в динамиках голос. - Удар был нанесён через считанные минуты после получения информации о местонахождении объекта. Мы узнали обо всём постфактум. И поэтому повторю вопрос: кому ещё ты передал полученные данные?
        Я невольно ощутил нервную дрожь. Нео перекинул мне информационный пакет совсем незадолго до того, как разлетелись ворохом помех загнавшие нас в угол бойцы. Выходит, он сумел заполучить нужные сведения раньше? Например, когда распотрошил волкодава?
        Только кому он мог их передать? Кому и зачем?
        Изабелле? Но к чему тогда весь дальнейший фарс? Быть может, Изабелла просто выжидала, пока проверят полученную ею информацию, этим и объяснялись её финальные выкрутасы? Пришло подтверждение, и необходимость в нас попросту отпала. А Нео соврал…
        И тут на экране мелькнул смутно-знакомый вид! Дрон взлетел чуть выше, его камера помимо взорванного особняка захватила общий фон. Порт, небоскрёбы на горизонте…
        Картина!
        Проклятье! Именно этот пейзаж рисовала сестра Зейба! Именно из окна его комнаты был сделан трёхмерный снимок, который он продемонстрировал Изабелле! Вот она - привязка к местности! Вот к чему были слова о простоте и гениальности!
        Но получается меня водят за нос и за взрывом стоят мои наниматели?! И как быть? Как не дать сделать себя козлом отпущения?
        - Кому ещё были переданы полученные данные?
        Я судорожно сглотнул и потребовал:
        - Обеспечьте мне подключение к учётной записи «Глубокого сна»!
        - Зачем?
        - Нужно кое-что проверить!
        Ответа не последовало, и меня начало потряхивать, а потом дверь открылась и всё тот же техник выставил на стол ноутбук, с уже загруженной стартовой страницей мульти-платформы «Глубокий сон». Погружаться в виртуальную среду не было нужды, я просто отыскал файл с записью трансляции наблюдений своего фамильяра, запустил ролик, перемотал на нужный момент. Всмотрелся и уловил упущенное ранее движение Изабеллы, скорее инстинктивное, а не осознанное - обычно и сам проделывал нечто подобное перекидывая внутриигровые сообщения. А на экране - тот самый трёхмерный снимок вида из окна и оборванная на полуслове фраза о простоте и гениальности…
        - Ну уж нет! - зло оскалился я. - Вы на меня это не повесите! Ваш сотрудник получил нужную информацию задолго до меня! У вас было достаточно времени, чтобы сделать привязку на местности, проверить разведданные и нанести удар!
        Динамик промолчал, а минуту спустя в кабинет вошёл подтянутый молодой человек в сером костюме, развернул к себе монитор, запустил воспроизведение с самого начала. Просмотрел, вернулся к выбранному мной моменту, принялся двигать мышью. Ролик был в достаточной степени интерактивным, позволял масштабировать изображение и отчасти менять угол обзора, а помимо этого - получать доступ к данным о попавших в кадр объектах и персонажах. Не ко всем данным, разумеется, лишь тем, что изначально были известны оператору.
        - Кто эта Анна-Мария Изабелла аус Ризниц? - спросил молодой человек.
        Я уставился на него с нескрываемым раздражением, подумал даже избавиться от датчиков детектора лжи, но всё же так горячиться не стал и лишь выдал:
        - Ваш сотрудник, вот кто! Изабелла Аш-Ризт, мой контакт из «Башен Власти»! Только не говорите, будто не понимаете, о ком идёт речь! Именно она привлекла меня к участию в этой программе!
        Ответом стал долгий пристальный взгляд, а потом молодой человек просто покинул комнату. Не было его никак не меньше десяти минут, и я весь извёлся, не успокоило и последовавшее за возвращением оперативника заявление:
        - Ваше привлечение осуществлялось в рамках передачи дел. Этот сотрудник у нас больше не работает, и мы не располагаем актуальной информацией о его местонахождении. Вы были обязаны отправить условный сигнал об интересе со стороны третьих лиц. Вы этого не сделали. Почему?
        - Но она же… - промямлил я. - Она сказала, что оказывает содействие! Она помогала!
        - Вы прошли инструктаж. Этот момент там был оговорен особо!
        - Да она не проявляла интереса к моему заданию, она и так всё знала наперёд! Всё! Понимаете, вы? Она и без того всё знала!
        Молодой человек не стал ничего слушать, переслал сделанный мной ролик на подконтрольный аккаунт и покинул кабинет, вновь оставив наедине с самим собой. И на душе стало так паскудно, что захотелось приложиться лбом о столешницу.
        Гадство! Гадство! Гадство!
        Обвели вокруг пальца как маленького! В реальной жизни ни за что бы так не оплошал, но там же - сеть, виртуальность! Всё вроде бы не по-настоящему, понарошку и последствий никаких! Да только ничего подобного - неважно, где сболтнёшь лишнего, здесь или там. Там - ещё и проще в неприятности влипнуть, одни личины кругом, а попробуй разберись, кто за ними в реальности стоит!
        Вот и принц Зейб распушил перья перед дурёхой-красоткой, показал не от большого ума то, чего не должен был показывать никому и ни при каких обстоятельствах. Ну что может случиться, если видом из окна похвастаешься? Не адрес ведь назвал! Ерунда!
        Но нет - не ерунда. И я сглупил, если разобраться, ничуть не меньше. Принял на веру слова, не запросил подтверждения. А Изабелла этим воспользовалась. Уж не знаю, кому от неё информация в итоге ушла - и, если она не дура, никто об этом никогда не узнает, - но по всему выходит, что теперь мне вместо программы по защите свидетелей светит уголовное дело. Положение - хуже не придумаешь. Ну - почти…
        Сначала пришёл техник; снял с меня сбрую датчиков, унёс аппаратуру, забрал ноутбук. Потом вернулся тип в костюме. Уселся напротив, пристально глянул, без всякого выражения произнёс:
        - Ситуация складывается очень непростая. Срыв спецоперации, разглашение служебной информации, возможное соучастие…
        - Чушь собачья! Переходите уже к делу!
        Мой собеседник немного помолчал, потом сказал:
        - Теоретически есть возможность закрыть на всё это глаза и включить вас в программу по защите свидетелей, но…
        - Что взамен?
        - Нам нужен контроль над программным модулем, портированным из мира «Башен Власти»!
        Вот тут-то я и не удержался, расплылся в широченной улыбке. Будет у меня и участие в программе по защите свидетелей, и кое-какой приработок помимо основной деятельности. Всё будет. Главное только правильно разыграть доставшиеся карты.
        - Контроль? Не знаю, не знаю. Как насчёт привлечения в качестве внештатного консультанта по информационной безопасности? Нет? Ну что ж - готов выслушать встречное предложение.
        И знаете что? Без встречных предложений не обошлось. И пусть они перемежались с угрозами и обещаниями привлечь к ответственности по всей строгости закона, но торг - есть торг; ничего личного. Договорились.
        В кои-то веки Джону Доу улыбнулась удача - не пылиться без дела моему цифровому аватару в виртуальном чулане, к худу то или к добру. Надеюсь, всё же - к добру. Очень уж хотелось смотреть в будущее с оптимизмом. А вот о прошлом - нет, о недавнем прошлом вспоминать никакого желания не было. Крайне неприятно осознавать себя ответственным за чьи-то смерти, и смерти отнюдь не игровые, а вполне себе реальные.
        И я о прошлом вспоминать… не стал. Просто понадеялся, что больше не придётся примерять на себя роль губителя живых. Пусть ответственность за чужие судьбы берёт на себя кто-нибудь другой, мне хватит и моих цифровых мертвецов…

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к