Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Корнев Паве / Дорогой Мертвеца: " №03 Свита Мертвеца Костяной Дракон " - читать онлайн

Сохранить .
Свита Мертвеца. Костяной дракон Павел Николаевич Корнев
        Дорогой мертвеца #3
        Застрять в виртуальном мире хорошего мало, оказаться при этом запертым в мёртвом теле игрового персонажа - паршиво вдвойне. Но ситуация не безнадёжна, спасти может свиток Возрождения. Но отыскать легендарный предмет - это одно, а суметь воспользоваться им - совсем другое. И уже нет времени играть по чужим правилам, пришла пора устанавливать собственные. Умереть раз и навсегда или обмануть систему - третьего не дано…
        Павел Корнев
        Свита мертвеца
        Часть первая
        СВИТА МЕРТВЕЦА
        29 дн. 23:59:59…
        На что способен игрок девяносто девятого уровня?
        Да практически на всё! Например, он может воспользоваться свитком Возрождения, но - увы и ах! - речь сейчас шла вовсе не обо мне…
        БАРТ ОГНЕННЫЙ КУЛАК, ПАЛАДИН ДЕВЯНОСТО ДЕВЯТОГО УРОВНЯ
        Речь шла о моём заклятом враге!
        Для Барта не составляло никакого труда порубить нашу четвёрку в фарш, и что хуже всего - он это прекрасно осознавал. Да и как иначе? Хоар - самый прокачанный из нас - отставал в своём развитии от паладина на четверть, а Нео был слабосильным компьютерным персонажем, его и вовсе не стоило принимать в расчёт. Встретить достойный отпор Барт нисколько не опасался и потому зашёл с козырей, небезосновательно рассчитывая завершить схватку первым же ударом.
        Гулко ухнуло, вокруг паладина с бешеной скоростью закрутился огненный вихрь. Пламя взметнулось вверх, облизало мрамор лестничных пролётов, растеклось во все стороны будто живое, загудело и завыло.
        Мифриловая маска в один миг раскалилась чуть ли не докрасна, пришлось закрыться «Пологом смерти». Стало легче, но чары стремительно опустошали запасы внутренней энергии, долго защиту было не продержать.
        Хоару пришлось и того хуже: пламя лизало его чёрные доспехи и пыталось забраться внутрь; орк пятился и отступал к стеллажам. Без толку! Пожар в один миг охватил весь первый этаж библиотеки. Барт не мелочился и выложился по полной, не оставив нам ни единого шанса на спасение.
        Изабелла была с огненной стихией на ты, но здесь спасовала и она. Не сумев развеять пламенные чары, эльфийка ушла в глухую оборону, да только Барт терять время попусту не собирался, он с хохотом раскрутил свой дьявольский цеп и бросился в атаку.
        Дьявольский?!
        Воистину так! Мы все тут будто в Геенне Огненной!
        Я вскинул фламберг, готовясь блокировать замах цепа - плохая, плохая идея! - но Барт в самый последний момент изменил направление удара, избрав своей целью жрицу. Та оказалась застигнута врасплох, получила сотканным из стали и пламени шаром в кованый нагрудник и отлетела к стене.
        Ах ты сволочь!
        Паладина при ударе развернуло ко мне спиной, и я со всего маху врезал фламбергом в стык между панцирем и шлемом.
        МОЩНЫЙ УДАР! ТОЧНЫЙ УДАР!
        Замах получился на загляденье, а вот результат не порадовал. Лизавшее оранжево-красный доспех пламя сгустилось и приняло удар на себя. Таившаяся в клинке стужа оказалась сильнее жара преисподней, и огненные чары со звоном разлетелись, но извилистое лезвие при этом скользнуло в сторону и впустую проскрежетало по латам, не сумев их пронзить!
        Враз позабыв о сбитой с ног эльфийке, Барт танцующим движением развернулся, и тут уже мне пришлось уворачиваться от страшного шара. Бушевавший в помещении огонь попытался сковать движения и подставить под удар, но я легко выскользнул из его опаляющих объятий и разминулся со смертоносным оружием паладина.
        - Растёшь, Джонни! - расхохотался тот.
        Пусть свиток Возрождения ему и не достался, Барт пребывал в отменном расположении духа. Да и чего этому выродку горевать? Своим огненным штормом он поставил нас в положение обороняющихся, разом лишив всякой возможности закружить одинокого противника в боевой карусели, измотать стремительными атаками и прикончить.
        Сейчас мы ничего не могли противопоставить ему!
        Проклятье! Да мы попросту сгорали!
        Раскалённая маска обожгла кожу и та зашипела, во всём мире осталась лишь одна холодная вещь - мой фламберг. Увы, заключённая в нём стужа ничего не могла противостоять яростному напору стихии огня.
        Убираться! Надо убираться отсюда! Бежать!
        Подаренное мечом всеведенье подсказало кратчайший путь к отступлению, я бросил последний взгляд на зажатую в угол Изабеллу, шагнул назад и…
        Всё закончилось. Стих яростный рёв магического огня, пропал нестерпимый жар священной ярости паладина; на смену им пришли благословенные полумрак и прохлада.
        - Какого дьявола?! - выругался ошеломлённый Барт. - Шутить со мной вздумали?!
        Откуда-то сверху донеслось торжествующее карканье; я запрокинул голову и увидел, как от замершего на лестнице Нео волнами расходится благодатная тьма. Юношу трясло и качало из стороны в сторону, мал помалу жившие в нём темень и мрак выбирались наружу и гасили проникавшие через окна солнечные лучи.
        Барт проследил за моим взглядом и злобно оскалился, но ничего предпринять не успел: по залу прокатился яростный рёв и затряслись пылающие стеллажи, а миг спустя из клубов дыма вырвалась чёрная фигура орка. Сила равновесия обычно помогала Хоару гасить и замедлять рывки противников, сейчас же он воспользовался обратной стороной своего дара. Время замедлило бег, и громила со стремительностью арбалетного болта и мощью сухопутной торпеды пронёсся через всё помещение и с чудовищным грохотом врезался в паладина.
        Закованные в тяжёлые латы бойцы откатились к дальней стене, высекли из камней тучу искр и распластались на полу. Хоар оказался сверху и немедленно этим обстоятельством воспользовался. Выхватить меч он не успевал и потому со всего маху врезал бронированным кулаком по шлему соперника. Забрало прогнулось, и всё же мой заклятый враг не растерялся и выдохнул короткое заклятие. Орка откинуло будто пушинку, он врезался в дымящийся стеллаж, разнёс его на куски и сам завалился в горящие обломки.
        Барт поднялся на ноги и вновь раскрутил цеп, но теперь огненный шторм больше не сжигал нас заживо, да и Хоар моментально вскочил на ноги и прикрыл жрицу.
        - Сдохни! - прорычал Барт и резким взмахом руки отправил в орка сгусток оранжевого пламени.
        Изабелла выставила перед собой посох, и боевые чары снесло в сторону, они угодили в окно и вышибли его наружу сонмом сверкающих осколков. Воодушевлённая успехом жрица стеганула паладина призрачной плетью; та ударила по оранжево-красным латам и разлетелась, не причинив никакого вреда.
        Пат!
        Я кинул быстрый взгляд на Нео, но паренёк продолжал блокировать огненную магию паладина; по его осунувшемуся лицу катились крупные капли пота, а побелевшие пальцы судорожно стискивали перила лестницы. Новоиспечённый командор ордена Чёрного феникса достиг предела своих возможностей и ничем нам больше помочь уже не мог.
        Ну что ж - значит, всё решит сила оружия…
        Барт махнул цепом, Хоар блокировал удар наплечником, покачнулся, но устоял на ногах и даже дотянулся до противника эспадоном. Чёрный клинок пробил латы, и тут же я скользнул за спину паладину и рубанул его по бедру.
        Извилистое лезвие угодило точно в сочленение доспехов и нанесло кровоточащую рану; Барт ругнулся, его чудовищное оружие крутанулось и пылающей кометой врезалось мне в голову.
        Ох!
        ПОЛУЧЕН УРОН: 688 [470/1440]
        За миг до удара я начал пригибаться, и цеп соскользнул по касательной, но и так меня опрокинуло на спину, а игровой лог буквально взорвался сообщениями о полученном уроне, текущем сопротивлении магии и огню. Голова пошла кругом, и вслепую, ещё прежде чем прояснилось в глазах - в глазу? - я откатился в сторону и ушёл в скрытность.
        Барт не стал преследовать невидимку и вновь обрушился на орка. Тяжеленный цеп мелькал в руках паладина с невероятным изяществом, и Хоар едва сдерживал его натиск, не успевая контратаковать. Изабелла не лезла в схватку, полностью сосредоточившись на противодействии атакующим чарам, да ещё беспрестанно закачивала энергию в магические щиты орка и время от времени накладывала на него благословения.
        Я вновь шагнул за спину паладину, но на этот раз скрытность того не обманула, навстречу тут же ринулся сплавленный из стали и огня шипастый шар. Пришлось кувырком уйти в сторону. А вот следующая моя атака оказалась более удачной: удар угодил точно в цель и лишь мощный доспех спас Барта от серьёзного увечья.
        Что б тебя разорвало, выродок!
        Раненое бедро нисколько не беспокоило паладина, целебные чары давно восстановили выбитое здоровье, Хоар же подобной выносливостью похвастаться не мог. Он всё чаще пропускал удары, оступался и куда медленней нежели прежде орудовал своим эспадоном. Поддержка Изабеллы переломить ситуацию не могла, жрица лишь оттягивала неизбежное поражение.
        А Барт был словно двужильный! Ловко отмахиваясь, он не позволял нанести точный удар в стык доспехов и попутно размеренно и неумолимо превращал зеленокожего паладина Равновесия в отбивную. Неожиданно Барт отвлёкся от орка и ловким финтом направил цеп в меня. Спас «Скачок». Огненный шар пронёсся мимо, тут же последовал новый замах, и пришлось уклоняться, пятиться, разрывать дистанцию.
        Хоар попытался контратаковать, но Барт вовремя заметил опасность и эспадон увяз в магическом щите. В следующий миг цепь захлестнула клинок и вырвала его из рук орка. Изабелла метнулась вперёд и посохом отвела смертельный замах, противники сошлись в клинче, а затем паладин легко отшвырнул жрицу прочь.
        Дело - швах!
        Мелькнула мысль убраться отсюда, пока ещё есть такая возможность, и в этот момент в дверном проёме возникла фигура в глухом латном доспехе с наплечниками в форме оскаленных львиных голов и «тигрином» шлеме. Принц Юлиан сходу замахнулся копьём, и с кристальной ясностью я осознал, что увернуться от листообразного наконечника уже не успеваю.
        Как же невовремя он возродился в игре!
        Принц со всего маху метнул копьё, то промелькнуло через весь зал и вонзилось в красно-оранжевые латы. Древко засело меж лопаток Барта, остриё проклюнулось из груди.
        Увы, смертельные для нежити чары паладину дополнительного вреда не нанесли, он развернулся и ошеломлённо выдохнул:
        - Ты?!
        Юлиан ничего не ответил, выдернул из-за спины двуручный меч и молча ринулся в атаку. Недавнее поражение должно было всерьёз разозлить тёмного рыцаря, если в своём стремлении отомстить Барту он даже позабыл обо мне.
        Или дело было исключительно в Изабелле?
        Паладин и рыцарь схлестнулись, зазвенело железо. Я подскочил к валявшемуся на полу эспадону и тычком ботинка отправил его владельцу. Хоар немедленно воспрянул духом, ухватил оружие и стал помогать Юлиану загонять противника в угол, но осторожности при этом не терял и на рожон не лез, предпочитая действовать на подхвате. Мне и самому меньше всего хотелось погибнуть от случайного удара; время от времени я резкими скачками сокращал дистанцию, бил в сочленения оранжево-красных лат и сразу скрывался в тенях. Да ещё не выпускал из виду принца Юлиана: с того станется приголубить мечом в самый неподходящий момент…
        Эльфийка тоже сменила тактику, теперь она жалила Барта короткими всполохами боевых чар. Большей частью заклинания гасились сопротивляемостью к магии, но иной раз урон всё же проходил, и тогда паладин дёргался и совершал ошибки. Лишённый своей божественной магии он уступал привычному к рукопашным схваткам рыцарю, всё больше уходил в оборону и терял здоровье. Половина, треть, четверть…
        Ну же! Ещё немного!
        И тут Барт превратился в огненный росчерк, взорвался градом ударов, стремительным рывком оторвался от Юлиана и захлестнул цепью шею орка.
        - Сдохни! - прорычал паладин и прикончил Хоара, попросту оторвав тому голову.
        Обезглавленное тело рухнуло на пол, и вновь я отступил назад, намереваясь броситься наутёк, но сразу передумал и остановился.
        Проклятие! У меня есть лишь месяц, чтобы достичь девяносто девятого уровня! Один только месяц! Разве можно упускать опыт, который обломится за убийство паладина?
        СПЕШКА! СТРЕМИТЕЛЬНЫЕ УДАРЫ!
        Алчность и отчаяние будто толкнули в спину, и я ринулся на Барта, стал столь же быстрым, как и он сам. Или даже быстрее!
        Первый удар Барт принял на рукоять цепа, два следующих достигли цели, но удачным оказался лишь последний из них. Волнистое лезвие скользнуло по наколеннику, угодило в стык и рассекло плоть.
        Я спешно отпрянул, но Барт и не подумал кидаться вдогонку; сверхъестественное ускорение уже оставило его, подогнулась раненая нога. И паладин пошёл ва-банк. Резким замахом он метнул свой цеп в Нео, оружие оплело юношу и сбило с ног; заполонявшая помещение тьма развеялась, вновь повеяло лютым жаром.
        - Ну вот и всё! - рассмеялся паладин, укутываясь в жгучий покров огненной ауры.
        На этот раз Барт не стал устраивать стихийный шторм, вместо этого превратился в сгусток ослепительного пламени сам. Из его рук выросли два огненных клинка, и первые же их удары легко прожгли синие доспехи принца Юлиана, а брошенное Изабеллой проклятие попросту испарилось. В один миг расклад сил поменялся самым кардинальным образом…
        Вот же тварь!
        Я буквально задохнулся от накатившей ярости, и тут над головой прозвучало оглушительно карканье. Чучело стремительной тенью спикировал вниз, но избрал своей целью принца Юлиана, а вовсе не его противника. Чёрный мёртвый феникс упал на рыцаря, растёкся по доспехам чернильной кляксой и неуловимым образом их изменил.
        Глазницы тигриного шлема загорелись тёмным пламенем преисподней, наплечники в виде львиных голов ожили и оскалились, латы потемнели и стали осклизлыми, словно шкура глубоководной твари, а двуручный меч задрожал, потерял жёсткость, стал больше напоминать иссиня-чёрный хлыст. Удар огненной сабли он отразил без всякого труда, второй же клинок бессильно отскочил от затянутого тьмой доспеха рыцаря.
        Барт и глазом моргнуть не успел, как ответный выпад раскроил его панцирь, а Юлиан ударил вновь, метя на этот раз по ногам. Раненое колено помешало паладину отпрыгнуть, он дрогнул, едва не упал и попятился, и тут уж я своего не упустил. Комбинация мощного и точного ударов бросила фламберг вперёд и со всего маху загнала его между наплечником и панцирем, левая рука Барта бессильно обвисла.
        КРИТИЧЕСКИЙ УДАР! КАЛЕЧАЩАЯ ТРАВМА!
        И сразу поддержал мою атаку принц Юлиан. Он орудовал своим преображённым мечом с ужасающей быстротой, и чёрный клинок легко пронзал оранжево-красные латы. Здоровье паладина стремительно уменьшалось, и я успел рубануть лишь раз или два, прежде чем присоединившаяся к избиению Изабелла со всего маху шибанула Барта посохом.
        Обросший шипами Роджер, смял повреждённое забрало и превратил лицо Барта в кровавое месиво. Паладин всплеснул руками и рухнул на спину. Окружавшее доспех сияние померкло, и поначалу я даже не понял, что он мёртв. А потом мигнуло сообщение о зачисленном опыте и посыпались уведомления о повышении уровней.
        Одно, другое, третье… Десятое!
        Мне досталась только часть опыта, но игровая механика щедро вознаградила за победу над столь прокачанным игроком, и я разом прыгнул с шестидесятого на семидесятый уровень. Впрочем, радоваться было особо нечему: едва ли Барт так подставится ещё хоть раз, а для активации свитка Возрождения оставалось набрать примерно в тринадцать раз больше опыта, чем начислили за участие в этой бойне!
        И где мне отыскать столь жирных монстров?
        Я оценивающе посмотрел на принца Юлиана, наткнулся на его горящий адским пламенем взгляд и спешно отступил назад.
        - Даже не думайте, мальчики! - предупредила Изабелла, поднимаясь от тела паладина с трофейным поясом в руках.
        Юлиан после недолгой заминки всё же убрал меч за спину, и преображавшая доспехи - а только ли доспехи? - тьма потекла и оставила его, будто змеиная шкура. Латы приобрели свой первоначальный вид, а соткавшийся из небытия Чучело победно каркнул и легко взмыл в воздух.
        Ох ты чёрт! Нео!
        Я взбежал по лестнице и с облегчением увидел, что брошенный паладином цеп не прикончил парнишку, а лишь оглушил. Нео уже сидел на полу и вытирал рукавом окровавленное лицо.
        - Ты в порядке? - спросил я.
        - В порядке, дядя Джон, - успокоил меня юноша и поднял руку, на которую немедленно опустился Чучело.
        Я не видел статистику этой парочки, но, судя по косвенным признакам, кусок пирога за убийство Барта обломился им совсем не малый.
        - И что это было? - поинтересовался я. - С принцем Юлианом, в смысле?
        Нео поднялся на ноги, потряс головой и ответил:
        - Благословение истинной тьмой. - Командор ордена Чёрного феникса поймал мой вопросительный взгляд и, словно извиняясь, пояснил: - С мертвецом так нельзя, а тётя Белла и Хоар посвящены иным сущностям.
        - Значит, с Юлианом нам повезло… - хмыкнул я, и тут с улицы в выбитую дверь заскочило несколько игроков.
        Я потянулся за мечом, но узнал Граха и успокоился. Пожаловал эскорт из клана «Чёрных следопытов». Надеюсь, они не жалеют, что по нашей милости угодили в эдакую мясорубку. Иначе просто не отбиться…
        При виде принца Юлиана бойцы ощерились клинками, но Изабелла быстро вышла вперёд и объявила:
        - Он с нами!
        - Как скажете, - пробурчал Грах без особой радости в голосе.
        Жрица взбежала на лестницу и позвала всех за собой:
        - Юлиан, за мной! Грах, на вас второй этаж! И не забудь выставить караул! Собирайте свитки!
        - Сделаем! - отозвался варвар на этот раз с куда большим воодушевлением. Ну ещё бы он от мародёрства нос воротил!
        Я усмехнулся и вслед за Изабеллой и Юлианом побежал на третий этаж. Наиболее ценные книги хранились именно там…
        29 дн. 22:38:13…
        К сбору трофеев Изабелла отнеслась с немало удивившей меня практичностью. Каждому из нас, даже Нео, был выделен свой участок, мы обшаривали стеллажи и тащили добычу жрице, которая и занималась её сортировкой. Свитков в хранилище было столько, что унести с собой абсолютно всё не имелось никакой возможности.
        Удивительное дело, но Юлиан даже не пытался оспорить подобный порядок вещей и работал наравне с остальными. Я старался держаться от тёмного рыцаря подальше, но время от времени нам приходилось сталкиваться в тесных коридорах библиотеки, и всякий раз мы расходились, не спуская друг с друга настороженных взглядов.
        Стремлению вцепиться друг другу в глотку препятствовала жажда наживы. Продажа трофейных свитков могла принести кучу золота, и устраивать никому не нужную свару было попросту глупо.
        И пусть без стычки в дальнейшем точно не обойдётся, она беспокоила меня куда меньше маячившего на самой границе зрения таймера с обратным отчётом. Уж не знаю, создала его игровая механика или моё собственное воображение, но наглядное отображение сгорающих секунд действовало на нервы самым удручающим образом. Остававшееся в моём распоряжении время буквально утекало сквозь пальцы.
        Месяц! Всего один месяц! Меньше тридцати дней!
        Не успею достичь девяносто девятого уровня, не сумею вовремя активировать свиток Возрождения и вновь стать живым - и всё, конец! Никто не станет заниматься благотворительностью; оплату моего нахождения в госпитале свернут, как только стану ненужным.
        Неожиданно спину обожгла жуткая боль, запахло палёной плотью, скрутила судорога. Я навалился на стеллаж, но всё тут же закончилось, просто в игру вернулся Хоар. Закованный в латы паладин Равновесия с лязгом приземлился на пол и сразу выхватил из-за спины эспадон.
        - Порядок! - успокоил я его, переборов слабость. Быть алтарём госпожи Багряной луны оказалось не слишком-то приятно. - Хватай свитки, тащи Изабелле.
        - Этот с нами? - удивился орк, заметив мелькнувшего в соседнем проходе Юлиана.
        - Типа того, - неопределённо ответил я, нагрузился книгами и понёс их в холл, а когда остался там наедине с эльфийкой, спросил: - Уверена, что сумеешь удержать принца на поводке?
        - Не беспокойся, котик! - улыбнулась жрица. - Всё под контролем!
        Надо сказать, такой ответ меня нисколько не успокоил, но развивать тему я не стал и сказал о другом:
        - Хоар вернулся.
        - Я почувствовала.
        - А если вампиров прикончат, они тоже рядом со мной возродятся? Кровососы тут на фиг не сдались, да и ощущения не самые приятные.
        - Я их от тебя уже отвязала, - уверила меня Изабелла и скомандовала: - Займись делом! Долго нам здесь хозяйничать не дадут, слишком жирный кусок!
        О, да! Уверен, незваные гости пожалуют с минуты на минуты. И, если это будут мародёры «исчадий», большой вопрос как поведёт себя Юлиан…
        Я пробурчал себе под нос проклятие, побежал в хранилище и успел опустошить несколько шкафов прежде, чем послышался голос Нео:
        - Приближаются светлые!
        Воздушная разведка - великое дело! Круживший над библиотекой Чучело успел вовремя заметить передовой отряд врага, и это дало возможность Изабелле заранее открыть портал.
        - Берите, сколько сможете унести! - указала тёмная эльфийка на кучу книг и свитков, а сама перегнулась через перила и крикнула вниз: - Грах! У нас гости! Стройте баррикады, надо выиграть время!
        В ответ послышался грохот опрокидываемых шкафов.
        Мы кинулись нагребать трофеи в сумки, очень быстро разобрали самые ценные экземпляры и тогда стали забивать остававшееся в инвентаре место всем, что только попадалось под руку. Изабелла в разграблении библиотеки участия не принимала и строила какое-то сложное заклинание. Отчасти оно напомнило огненное облако из подземелья мертвецов, только в отличие от прошлого раза светящиеся линии, поднимаясь под потолок и складываясь там в заготовки глобальной фигуры, гасли, а не разгорались зловещим багрянцем.
        Я не знал, что задумала жрица, но ничего хорошего потревожившим нас светлым её действия точно не сулили. К слову, мне бы и самому в их избиении поучаствовать не помешало.
        Опыт, что б его! Опыт лишним не будет!
        Снизу донёсся грохот, и ворвавшиеся в помещение бойцы «Сынов света» ринулись вверх по лестнице. Им навстречу полетели стрелы, но жидкий залп не сумел остановить атаку; куда лучше с этим справилась баррикада из опрокинутых шкафов. Завязалась схватка, несколько вражеских колдунов решили подняться на второй этаж с помощью левитации, но Хоар на пару с Юлианом скинули на них опустошённый стеллаж, а лучники «следопытов» принялись всаживать в заклинателей одну стрелу за другой; тем пришлось отступить.
        На лестнице же схватка развивалось отнюдь не лучшим для нас образом - сказывалось численное преимущество противника. Я поддерживал парней Граха, швыряя одну «Стрелу смерти» за другой, но мои заклинания наносили слишком незначительный урон, чтобы переломить ситуацию, да и снизу в ответ летели молнии и огненные шары. Вот мы потеряли одну баррикаду, вот оставили вторую.
        «Сыны света» напирали, их бойцы заполонили всю лестницу и сменяли друг друга по мере необходимости; «чёрных следопытов» осталось в строю не больше десятка.
        На пролёте между вторым и третьим этажами Грах решил дать генеральное сражение, но его окликнула Изабелла.
        - Всё, уходим!
        Жрица первой нырнула в портал, за ней бросились остальные. Я немного помедлил и успел заметить, как вспыхивает под потолком багряное облако и хлещут вниз потоки жидкого пламени. В один миг башня превратилась в огненную ловушку…
        29 дн. 20:47:28…
        Столица тёмной половины мира - сотни и сотни островов в дельте Лазурной, бескрайняя гладь залива, величественные храмы, роскошные дворцы и мрачные клановые замки, а ещё - грандиозная башня Тьмы, вид на которую открывался из любой точки города. Богатство, великолепие, простор.
        Нас же забросило в небольшой дворик-колодец, глухой и сырой, с зажатым крышами домов клочком неба над головой.
        - Что за чёрт?! - выдал я, разглядывая заплесневелые стены. - Мы где вообще? Или так и задумывалось?
        - Разумеется, нет! - раздражённо ответила Изабелла и поморщилась. - Переход должен был вывести к лавке Ллойда, но энергетическое поле нестабильно, из-за этого сместилась точка выхода.
        Я открыл карту и обнаружил, что нас выкинуло на соседнем острове в десяти минутах ходьбы от нужного места.
        - Что ж, - пожал я плечами, - пройдёмся…
        - Помолчи! - вскинула руку эльфийка и закрыла глаза. - Дайте мне пять минут!
        Хоар снял с головы глухой шлем и расплылся в клыкастой ухмылке.
        - Да хоть десять! - фыркнул он и окутался едва различимым призрачным сиянием.
        Ага, тоже повышение уровня заработал!
        Я оценивающе взглянул на принца Юлина, но тот заниматься улучшением характеристик не спешил. Не стал прямо сейчас приступать к этому и я. Слишком уж это занятие… интимное, что ли? Да и очередное изменение мёртвячьей ипостаси намечалось - кто знает, кем предстоит стать? Лучше обожду.
        Из «чёрных следопытов» в схватке уцелела полудюжина бойцов, и никто из них не торопился оставить нас, а Грах и вовсе не спускал взгляда с эльфийской жрицы.
        Что у них за дела, хотелось бы знать…
        - Дядя Джон! - окликнул меня Нео, подошёл и тихонько произнёс: - Я могу открыть переход к лавке и взять вас с собой. Но только вас.
        Рыжие волосы на контрасте с бледной кожей казались просто огненными, глаза же, напротив, темнели бездонными чёрными омутами. Новоявленный командор ордена Чёрного феникса превратился из щербатого мальчишки в худого будто щепка подростка, и, похоже, сам ещё не успел свыкнуться со своим новым статусом.
        Кусок программного кода? О-хо-хо…
        Я хлопнул Нео по плечу и ответил отказом:
        - Спасибо, подожду Изабеллу.
        - Будьте осторожны, - попросил юноша, и тут неподалёку что-то ухнуло и покачнулась под ногами земля.
        - Нео! - встревожился я. - Одолжи, Чучело!
        Паренёк кивнул, и мёртвый феникс перескочил с его плеча на моё, недовольно заелозил, поцарапал страшенными когтями доспехи.
        - Встретимся в лавке! - крикнул Нео, окутался сияющей дымкой, а затем погас, одномоментно перестав существовать в этой точке пространства. На обычное открытие портала это нисколько не походило.
        Ловок, шельмец!
        Я подкинул Чучело в воздух и заорал:
        - Лети, птичка! Лети!
        Чёрный феникс возмущённо каркнул и заработал крыльями. Моё умение повелевать мёртвыми связало нас ментальной нитью, и я начал обозревать окрестности глазами летуна.
        А посмотреть было на что. Небо затянула серая дымка, тут и там к нему поднимались столбы чёрного дыма, где-то горели дома, где-то полыхали отблески боевых чар. На соседней улице схлестнулись в жаркой схватке две группы игроков, и чуткий слух феникса помимо лязга стали уловил их яростные крики.
        «Тьма!» - вопили одни. «Хаос!» - отвечали им другие.
        Я открыл глаза и покачал головой, приходя в себя.
        - Тьма и Хаос? - произнёс вслух. - Гражданская война, что ли, началась?
        Успевший разобраться с повышением характеристик Хоар хохотнул.
        - Скорее, повторение Варфоломеевской ночи. Тёмные режут хаоситов.
        При этих словах предводитель «чёрных следопытов» неуютно поёжился и указал бойцам на выход со двора.
        - Полная готовность! - скомандовал он, вытягивая меч из заплечной петли.
        Я проводил игроков непонимающим взглядом и потребовал у орка объяснений, но вместо него ответил принц Юлиан.
        - Часть тёмных сущностей перешла на сторону Хаоса, их последователи оказались вне закона.
        - Ага, - подтвердил Хоар. - Тех, кто не успел свалить из столицы, сейчас режут всем миром.
        Я присвистнул. Вероятно, военное преимущество тёмной стороны не осталось незамеченным администрацией и для выправления игрового баланса был организован раскол. Слишком уж рьяно тёмные начали захватывать светлые башни Власти. Но если так…
        - А госпожа Багряной луны? - посмотрел я на Изабеллу.
        Принц Юлиан прыснул со смеху.
        - Тормоз! Натуральный зомби!
        Зеленокожий паладин осклабился и подтвердил мою догадку:
        - Наша жрица теперь из хаоситов.
        Я перевёл взгляд на «чёрных следопытов».
        - А…
        - Сам ничего не понимаю, - негромко ответил Хоар, и даже Юлиан не нашёлся на этот раз что сказать. Приятно было видеть его сбитым с толку.
        В этот момент Изабелла выпала из транса и шумно выдохнула. Орк взглянул на неё и присвистнул.
        И было от чего! Жрица разом достигла шестьдесят первого уровня, и у меня возникли большие сомнения, что случилось это лишь благодаря опыту за убийство Барта. Несомненно, свою роль сыграло и сожжение в библиотеке светлых, и всё же прогресс оказался слишком стремительным.
        - Открыть новый портал я не могу! - объявила Изабелла. - До лавки идём своим ходом.
        - А нам туда надо? - проворчал орк. - На кой?
        - Сдадим свитки прежде, чем аукционы забьют трофеями из Царства Мёртвых, - пояснила жрица, и стремление снять сливки показалось всем более чем веской причиной для риска.
        Я открыл карту и сообщил:
        - Придётся пройти чуть больше полутора километров. Людей в округе немного, но по дороге будет мост.
        - Прорвёмся как-нибудь, - снисходительно усмехнулся принц Юлиан, поймал благосклонный взгляд эльфийки и расплылся в довольной улыбке.
        - Вы готовы? - спросила жрица Граха.
        - Да! - ответил варвар и скомандовал: - Выдвигаемся!
        «Чёрные следопыты» первыми вышли со двора в глухой переулок, я поспешил вслед за ними и указал нужное направление.
        - Сюда!
        Чучело нарезал круги над крышами домов, и с его помощью нам без всякого труда удавалось обходить скопления игроков вне зависимости от того, к какой из фракций те принадлежали. Тем более что Хоар оказался прав: в столице неоспоримое превосходство было на стороне ортодоксальных приверженцев Тьмы. Они брали штурмом укрепления хаоситов, устраивали облавы, выставляли пикеты.
        Игра приобрела невиданную доселе остроту, особенно для тех неудачников, кто вдруг оказался чужим на этом празднике жизни. Впрочем, баланс - дело святое, думаю, последователи Хаоса получат взамен немало уникальных способностей и умений. А за такие плюшки можно не то что пару раз погибнуть, но и душу продать. Возможно даже, продать в реале.
        Слишком плохо думаю о людях? Если б так…
        Не встретив никого на своём пути, мы углубились в лабиринт запутанных переулков, и сразу из подворотни выскочила тройка бойцов.
        - Тьма или Хаос?! - завопили они, не сумев разобраться в нашей принадлежности к приверженцам одной из высших сил.
        - Равновесие! - рявкнул в ответ Хоар, потрясая эспадоном, и озадаченные игроки предпочли ретироваться. Ни одни из них не превышал пятидесятого уровня, наш отряд был им определённо не по зубам.
        На следующем перекрёстке я поднял руку, призывая всех остановиться. Впереди начиналась набережная и на каменном мосту через широкую протоку был выставлен пикет. Проезд завалили вытащенной из соседних домов мебелью, на баррикаде восседали лучники с одинаковыми чёрными повязками на руках.
        Отряд насчитывал дюжину человек, но если с простыми бойцами мы ещё могли совладать, то дальше у намалёванных прямо по брусчатке пентаграмм замерли две фигуры в серых балахонах. Чучело заложил крутой вираж, позволяя мне получше разглядеть заклинателей, и я выругался.
        Демонологи!
        Кто знает, какие легионы ада они сумеют призвать себе на помощь, когда мы пойдём на прорыв?
        Я сообщил о неожиданном препятствии Изабелле, и та скорчила кислую мину.
        - На меня не рассчитывайте. Я ещё толком не восстановилась.
        - Соседний мост слишком далеко, - нахмурился Грах. - Придётся делать крюк через два острова.
        - У меня время на исходе! - прорычал зеленокожий паладин, с прищуром глянул на принца Юлиана и спросил: - А ты не проведёшь нас?
        - Это не «исчадия ночи», - покачал головой тёмный рыцарь. - Меня они не послушают.
        - Значит, будем прорываться, - решил я, не видя иных путей попасть на другой берег. - Приготовьтесь!
        И не тратя больше времени на бесплодные разговоры, я скользнул в невидимость. Оставался небольшой шанс, что среди караульных окажется кто-то слишком глазастый и моего уровня скрытности не хватит, но обошлось. Когда я запрыгнул на ограждение моста и спокойно миновал баррикаду, никто из лучников даже не насторожился.
        Перекрыть дорогу отрядили откровенных середнячков, готовых за повышение репутации послужить живым щитом демонологам. Вот с теми мне и требовалось разобраться.
        Прекрасно осознавая, что зарубить сразу двух заклинателей не успею даже при большой удаче, я подошёл к делу творчески. Выбрав своей целью мрачную тётку, показавшуюся более опасной, прямо с ограждения моста магическим арканом зацепил её и рванул на себя, а сам прыгнул ко второй жертве.
        Короткий вскрик и плеск рухнувшего в воду тела, и вот уже скачок забросил меня за спину тёмному эльфу в изукрашенном сложной вышивкой балахоне.
        МОЩНЫЙ УДАР! КРИТИЧЕСКИЙ УДАР! НАНЕСЕН УРОН: 1070
        ИГРОК РОН БРАТ БЕЗДНЫ УБИТ!
        ОПЫТ: +1220 [107 239/114 000]; +1220 [107 283/114 000]
        ТЬМА -50, ХАОС +17
        Волнистое лезвие фламберга рассекло грудную клетку тщедушного заклинателя, и тот замертво рухнул на мостовую, прямо в собственный пентакль. По счастью, демоны в наш мир не ворвались, но мне пришлось жарко и без них: игроки набросились со всех сторон, и никакое уклонение не смогло уберечь сразу от нескольких попаданий. Часть ударов отразил панцирь, и даже так мне вынесли четверть здоровья.
        Гибель была неминуема, но тут огненными обломками разлетелась во все стороны баррикада и на защитников моста налетели «чёрные следопыты», Хоар и принц Юлиан. Лучники не успели даже выстрелить, их перебили в один миг, следом пришла очередь бойцов, а под конец единственная пережившая рейд в Царство Мёртвых колдунья вскипятила воду, заживо сварив сброшенного в реку демонолога.
        - Уходим, быстрее! - поторопила нас Изабелла, и мы рванули на противоположный берег.
        Нам удалось беспрепятственно углубиться на пару кварталов, а потом пронзительно каркнул Чучело. Взяв его под контроль, я глянул на округу с высоты птичьего полёта и едва успел крикнуть:
        - Берегись! - как навстречу вылетел десяток конных валькирий.
        Наездницы скакали по узенькой улочке по три в ряд, это нас и спасло. Началась свалка, смешались в кучу люди и кони, мы прорвались в подворотню, пробежали через проходной двор и выскочили на тихий бульвар к лавке Старика.
        - Сюда! - крикнула Изабелла и первой метнулась во двор, а только калитка захлопнулась за последним из «чёрных следопытов», по брусчатке загрохотали копыта нёсшихся галопом лошадей. Преследователи не заметили нас и промчались дальше.
        Ушли!
        29 дн. 19:55:49…
        В лавке Хоар сразу растолкал всех, вывалил на прилавок кипу магических свитков и, предупредив напоследок:
        - Жду свою долю! - вышел из игры.
        Из «чёрных следопытов» в последней схватке уцелели только трое, и уход телохранителя самым серьёзным образом изменил баланс сил в нашем отряде. Я с тревогой взглянул на принца Юлиана, но тот увивался вокруг Изабеллы, будто цепная собачонка.
        Любовь-любовь…
        - В очередь! - потребовал Ульрих. - Не толпитесь, подходите по одному!
        Он принял свитки у «чёрных следопытов», и те последовали примеру зеленокожего паладина Равновесия, в лавке остался лишь Грах. Громила-варвар встал у окна и хоть смотрел на улицу с нескрываемым беспокойством, торопить жрицу не решался.
        И всё же - какие у них дела? О чём они успели сговориться у меня за спиной? Чем это чревато?
        Я вздохнул и открыл страницу с игровым статусом.
        Как ни удивительно, клеймом убийцы меня не одарили, будто и не прикончил демонолога на мосту. Да и остальные - чистенькие. Получается, разработчики выдали игрокам карт-бланш на смертоубийства и прочие шалости? Опрометчиво. Так ведь не только хаоситов начнут вырезать, но и всех подряд, кто только под руку подвернётся.
        Но тут на глаза попалась новая шкала «Тьма-Хаос», и всё сразу стало на свои места. Мой ползунок был лишь слегка сдвинут вправо, а вот, если продолжать бить тёмных, полагаю, произойдёт автоматическое зачисление в лагерь хаоситов. Изящное решение: собрать всех отморозков под знамёнами Хаоса, где им самое место. Потому как истинная Тьма - это порядок и такой порядок, что не снилось даже Свету. Впрочем, у светлых сейчас тоже весело…
        И тут меня окликнули.
        - Дядя Джон! - позвал спускавшийся по лестнице Нео. - Ваш кубок!
        Лунный Грааль юноша держал за привязанную к ножке цепь на отставленной в сторону руке, явно опасаясь случайного прикосновения к чаше. Я понялся и поблагодарил, принимая артефакт:
        - Спасибо! Совсем про него забыл.
        Нео с явным облегчением улыбнулся, съехал по перилам и вышел на задний двор. Я погладил холодный серебряный бок Грааля и убрал его в инвентарь.
        - Котик! - окликнула меня Изабелла, забирая у приказчика набор восстанавливающих зелий. - Ты последний! Разгружайся, не задерживай нас!
        Я начал выкладывать на прилавок свитки, пергаменты и книги, а жрица влила в себя разноцветные эликсиры и лёгким движением руки сотворила уводящий в неведомую даль портал.
        - Эй! - забеспокоился я. - А что с деньгами?
        - Свитки пойдут на аукцион, так выручим больше, - пояснила Изабелла и поторопила меня: - Идём, надо убираться отсюда!
        - Куда?
        - К башне моей госпожи. В столице оставаться слишком опасно.
        Приоткрылась дверь, Нео просунул внутрь голову и поинтересовался:
        - А можно мне с вами, тётя Белла?
        - Иди сюда! - поманила его Изабелла и осенила каким-то знаком, потом проделала то же самое с Грахом и принцем Юлианом.
        Меня жрица проигнорировала, и я немного даже напрягся.
        - Эй! Это что сейчас было?
        Изабелла рассмеялась.
        - Котик, ты разве не видел, что творится в городе? Тёмным не будут рады во владениях Хаоса, а моя метка даст защиту. Это как система распознания свой-чужой.
        - Вот интересно! - возмутился я. - А мне, значит, защита не нужна?
        - Котик, не тупи! - поморщилась Изабелла. - Во-первых, ты не тёмный. Во-вторых, ты и так помечен госпожой Багряной луны. Забыл про алтарь? Ты теперь латентный хаосит.
        Грах и Юлиан обменялись многозначительными взглядами и заржали.
        - Как-то двусмысленно прозвучало, - скривился я.
        - Не бойся, Хаос почувствуют только самые наблюдательные. Тебе в любом случае стоит держаться от таких подальше…
        Намёк на мою мертвячью сущность вышел яснее некуда; я подавил раздражение и махнул рукой.
        - Проехали!
        В этот момент откашлялся Ульрих.
        - Вы не могли бы уже убраться отсюда? - попросил он и указал на портал. - Эта штука меня нервирует!
        - Как тебе будет угодно, - усмехнулась Изабелла, подошла к пространственному переходу и позвала нас за собой. - Не отставайте!
        Мы двинулись следом…
        29 дн. 18:47:33…
        Ночь. Мрачная башня, сложенная из бурого с ярко-алыми прожилками камня. В небе - луна, огромная и багряная.
        Небольшой городок был выстроен посреди голой степи. В той не виднелось ни единого огонька и ночной простор терялся в непроглядном мраке, а вот само поселение напоминало разворошённый муравейник. Всюду кипела работа, из гранитных блоков и магии возводились крепостные стены, бесчисленные компьютерные персонажи копали рвы, жрицы следили за ними и закладывали в основания защитных сооружений священные реликвии. Город готовился к осаде и совершенно точно подготовиться к ней не успевал.
        И всё же - почему тут ночь?
        Я задал этот вопрос вслух, Изабелла как-то странно глянула на меня, но всё же соизволила ответить:
        - Так проявляется защита от нападения. На три месяца мы закрыты от набегов.
        Грах откашлялся и спросил:
        - Я пойду?
        - Да, тебя ждут в храме.
        Варвар убежал в ночь, жрица двинулась следом без всякой спешки.
        - Куда мы сейчас? - спросил я.
        - Сёстры разместят нас в странноприимном доме.
        Мы зашагали по тёмным улочкам селения, и я невольно поёжился.
        Три месяца нескончаемой ночи? Мертвецам не привыкать ко мраку подземелий, но три месяца - это всё же перебор…
        Чёрт! Да какие ещё три месяца?! Месяц! У меня в запасе всего один месяц!
        Двадцать девять дней, восемнадцать часов и ещё сколько-то там минут…
        И за этот не самый длительный срок придётся набрать больше миллиона очков опыта. Миллион и триста тысяч, если быть точным! Ну и какой тут странноприимный дом может быть? Монстров бить надо!
        Удивительное дело, но после недавней вспышки Изабеллу мои проблемы словно перестали волновать. Она шла впереди и преспокойно беседовала с принцем Юлианом.
        - Если не принимать во внимание земли орков, владения Хаоса раскиданы по всему миру, - сообщила она спутнику, - собрать их в единое целое не получится.
        - Отступники есть и у светлых?
        - Много меньше, но есть и такие, - подтвердила жрица. - Пока непонятно, какие из анклавов падут, а какие станут ростками нового мира.
        Ростками нового мира?! Совсем сбрендила?!
        «Работой займись! Лейтенант ты или кто?!» - захотелось крикнуть мне, но сдержался, не стал перетряхивать на публике грязное бельё. Вот кому не стоит знать о моих проблемах, так это принцу Юлиану.
        Проклятье! Вообще не понимаю, чего Изабелла с этим лопухом цацкается!
        Ревность? Я поймал себя на этой мысли и невольно усмехнулся. Да - ревность! Ещё какая ревность! Сейчас мне требуется всё внимание жрицы, всё её игровое время должно принадлежать исключительно мне. А вместо этого товарищ лейтенант строит глазки постороннему человеку! Нехорошо.
        Я вздохнул и посмотрел на шагавшего рядом Нео, который с любопытством глазел по сторонам. Вот уж у кого нет ни проблем, ни забот!
        Ещё и бессмертный! И это не фальшивое бессмертие игроков, у него впереди самая настоящая вечность! Ну… или время до отключения последнего игрового сервера «Башен Власти». Но это тоже немало! Побольше моего - факт!
        Нео проводил взглядом взмывшего в небо Чучело и спросил:
        - Дядя Джон, а что с золотом от продажи свитков? Может, заберёте мою долю себе?
        Очень хотелось ответить согласием. Вот просто очень-очень. Я даже знал, на что потрачу эти деньги, но почему-то покачал головой.
        - Оставь себе.
        - Зачем они мне? - удивился паренёк.
        - А как же казна ордена? Будешь вербовать сторонников, возводить храмы. - Я прищёлкнул пальцами и остановился. - Стой! У тебя сейчас есть хоть один храм? Ты вообще возродишься в случае гибели?
        - Да, конечно! - подтвердил Нео. - То горное святилище отошло ко мне…
        Юный командор ордена Чёрного феникса задумался о чём-то и отстал, а я нагнал Изабеллу и Юлиана. Мы как раз проходили мимо центрального входа в храм Багряной луны, когда выскочивший оттуда Грах радостно крикнул:
        - Сработало!
        Я во все глаза уставился на радостного варвара, но тот как был, так и остался сопредседателем клана «Чёрных следопытов». И только потом взгляд зацепился за новую строчку в его статусе; там значилось: «страж Багряной луны».
        Грах переметнулся на сторону Хаоса? И чему он так рад?
        А вот принц Юлиан оказался сообразительней меня.
        - О! - протянул он. - Клан присягнул твоей госпоже?
        Изабелла улыбнулась, и тут же её окутал багряный муар, слился с аурой, усилил, напитал мощью. Эльфийка стала верховной жрицей!
        Но как так?!
        У меня чуть челюсть от изумления не отвисла.
        - Закрой рот, котик, - посоветовала она. - Муха залетит!
        - Нам надо поговорить!
        Изабелла досадливо отмахнулась
        - Позже! - отрезала она и повернулась к Граху. - Портал сами откроете?
        - Откроем, - подтвердил варвар. - Только уже завтра.
        Его силуэт замерцал и погас; Грах вышел из игры.
        Сегодня просто день сюрпризов, блин!
        Караул просто!
        Я вновь уставился на Изабеллу, но та не дала сказать ни слова.
        - Не сейчас! - отрезала она и зашагала в обход храма.
        Мы обогнули мрачную громаду и углубились в лабиринт узеньких проходов и глухих стен. Всполохи магии, крики и суета строителей остались позади, и даже зловещий свет багряной луны не проникал сюда, стало темно.
        У меня внутри всё так и клокотало. Хотелось выяснить отношения прямо здесь и сейчас, но при посторонних некоторые вещи вслух лучше не произносить, приходилось сдерживаться.
        Ждать. Ждать. Ждать.
        Ждать!
        Ненавижу!
        К странноприимному дому я подошёл уже окончательно взбешённым, но жрица улизнула с Юлианом и заперлась в комнате на третьем этаже.
        - Мы недолго, котик, - подмигнула она, прежде чем захлопнуть дверь прямо у меня перед носом.
        Какого дьявола?!
        Захотелось вынести преграду и ворваться внутрь, но я вовремя одумался и ринулся вниз по лестнице. Нео за это время никуда уйти не успел и кидал мёртвому фениксу невесть где раздобытые объедки.
        - Позволь на минуту… - попросил я, протягивая руку к Чучелу.
        Паренёк кивнул, и я взял под контроль злобно зашипевшего феникса, заставил его взлететь на третий этаж, вцепиться когтями в отлив нужного окна. Видно через ставни не было, но чуткий слух мёртвой твари легко уловил доносившийся из комнаты шорох и негромкие слова.
        - В реальности я совсем не такая!
        - В реальности и я не такой…
        И тут меня дёрнули за руку.
        - Дядя Джон, подсматривать нехорошо! - проявил вдруг неуместную принципиальность Нео.
        - Никто и не подсматривает!
        - И подслушивать тоже!
        Я обречённо вздохнул, и Чучело вырвался на волю, взмахнул крыльями, взмыл в небо. Чёрный силуэт мелькнул на фоне багряного круга луна и сгинул во мраке.
        - Это были разведывательные мероприятия, - оправдался я.
        - Людям надо доверять, - наставительно заметил паренёк.
        Я потрепал его рыжие волосы и покачал головой.
        - Избавься от этого опасного заблуждения и поскорее.
        Нео отдёрнул голову и скорчил рожу.
        - Да ну вас, дядя Джон! Я серьёзно!
        - Я тоже!
        Мы какое-то время поупражнялись в софистике, а потом на улицу вышел принц Юлиан. У меня так и вертелась на языке сальная шуточка, но в отсутствии жрицы тёмный рыцарь вполне мог вспылить и схватиться за меч, пришлось удержать все остроумные замечания при себе.
        Принц хмуро глянул на меня и вдруг протянул руку Нео.
        - Я согласен!
        Они скрепили неведомую сделку рукопожатием, и тут же доспех Юлиана потемнел, а в описании добавилась строчка: «Чемпион ордена Чёрного феникса».
        - Ну ничего себе! - присвистнул я и не удержался от дурацкого вопроса: - Не турнут теперь из клана?
        - Не твоё дело, - поморщился Юлина.
        - И стоило оно того?
        Тёмный - теперь уже воистину тёмный! - рыцарь снисходительно посмотрел на меня и вдруг блеснул эрудицией.
        - Лучше быть первым в деревне, чем вторым в Риме, - процитировал он высказывание Юлия Цезаря и указал куда-то наверх. - Она ждёт тебя.
        Я враз потерял интерес к разговору и взбежал на третий этаж. Дверь оказалась распахнута настежь; Изабелла стояла в комнате перед ростовым зеркалом и с улыбкой разглядывала своё отражение.
        - Что, не получилось сбить малыша с пути истинного? - поинтересовался я с нескрываемой усмешкой. - Не захотел присоединяться к вашему шабашу?
        Жрица свысока глянула на меня и передёрнула плечами.
        - Всё ещё впереди! - многозначительно заявила она.
        Я рассмеялся.
        - Смирись, Нео предложил ему лучшие условия.
        - Что?!
        - Купил принца с потрохами.
        Изабелла затейливо выругалась, и сразу выскочило системное сообщение:
        ИЗАБЕЛЛА АШ-РИЗТ ПРЕРВАЛА ВАШЕ УЧАСТИЕ В ЗАДАНИИ «ВЕРХОВНАЯ ЖРИЦА ГОСПОЖИ БАГРЯНОЙ ЛУНЫ»!
        - Не ожидал? - злорадно улыбнулась тёмная эльфийка.
        - Да не очень-то и хотелось, - не поддался я на провокацию.
        Ничего не поделаешь - в игре есть множество способов добиться желаемого. Не смог выполнить одно задание, ищи обходной путь. Изабелла, прекрасно понимая, что толку с мертвеца как с козла молока, именно так и поступила.
        - Так ты взяла квест не только из-за меня? - хмуро поинтересовался я.
        - Шутишь? - фыркнула Изабелла. - Ты просто под руку подвернулся, вот я тебя и заарканила. У меня здесь свои задачи, на тебе свет клином не сошёлся.
        - А вот это странно! Ты как-то даже особо не волнуешься, что я из игры выбраться не успею!
        Эльфийка небрежно отмахнулась, уселась в кресло и закинула одну ногу на другую.
        - Успеешь! - небрежно объявила она.
        - Откуда такая уверенность? Мне больше миллиона опыта за месяц набить надо!
        - Успокойся! Завтра подберу подземелье, зачистишь - прокачаешься. Хоар подстрахует.
        - И это всё?
        - Тебе мало? - изогнула эльфийка крутую бровь. - Нужны деньги? Не проблема. Забирай себе всё золото с продажи свитков. Юлиан не против. Только рассчитайся с орком и своим пацаном.
        Я задумчиво хмыкнул.
        - Уже лучше…
        - Всё, котик! Мне пора бежать! Время вышло!
        - Подожди! - остановил я поднявшуюся из кресла эльфийку. - Так ты теперь, получается, здесь самая главная?
        - Вовсе нет, просто вошла во внутренний круг.
        - Всего лишь договорившись о сотрудничестве с третьесортным кланом?
        - Дорога ложка к обеду! - рассмеялась в ответ Изабелла. - Ты же видел, что творится в столице! Кучу игроков перекинет на нашу сторону и далеко не всем им окажется по пути с «Клинками хаоса». «Чёрные следопыты» станут той песчинкой, на которую нарастёт жемчужина. И не забывай - благодаря тебе моя госпожа отметилась в Царстве мёртвых. В будущем это может пригодиться.
        - Пф-ф! - фыркнул я. - Теперь там заправляют «Исчадия тьмы»!
        - Ничего ещё не решено! - возразила жрица. - Башню Тлена им взять так и не удалось!
        - Серьёзно?
        - Пока-пока!
        Изабелла растворилась в воздухе, и я остался один.
        - Эй! Ты куда? А как же я?!
        Но - поздно. Ответом было лишь донёсшееся с улицы мерзкое карканье Чучела.
        Ну зашибись!
        29 дн. 17:56:29…
        Уходить из комнаты я не стал. Прикрыл дверь, с сомнением глянул на кровать со сбитой простыней и уселся в жалобно скрипнувшее под моим весом кресло. В конце концов - какая разница, где пережидать время до возвращения в игру Изабеллы и Хоара? Всё не по улице слоняться.
        К тому же на самой границе восприятия назойливо мигало предложение повысить уровни, этим я и решил заняться. Надо же выяснить, в кого превращусь на этот раз…
        Традиционно я начал с увеличения силы, вложил в неё три очка из доступных десяти и сразу об этом пожалел. Урон у меня и без того неплохой, стоит ли и дальше повышать этот параметр или лучше сосредоточиться на ловкости? С другой стороны, я пусть и начинающий, но всё же колдун, магические способности могут стать неплохим подспорьем в бою. А значит, интеллект и восприятие тоже на текущем уровне оставлять не стоит.
        Проклятье!
        Скрепя сердце, следующие три очка я вложил в ловкость и по паре раскидал на интеллект и восприятие. В будущем, возможно, это мне и аукнется, но я так долго в игре задерживаться не собира…
        Судорога скрутила неожиданно и резко, столь жёсткого перехода не случалось ещё ни разу. Тело загорелось огнём, плоть с тихим шипением истаивала, превращая меня в обтянутый бледной кожей костяк. Магические письмена больше не чернели татуировками, они налились недобрым сапфировым сиянием и жгли, жгли, жгли! словно вживлённые нити накаливания. А потом всё закончилось. Навалилась усталость, безразличие, осознание мимолётности бытия.
        Вот дерьмо! И кто я теперь такой?
        Кое-как выбравшись из кресла, я подошёл к зеркалу и снял с лица маску. На меня уставилось отражение жуткого черепа. Нос ввалился, бледные полоски губ больше не закрывали зубы, а единственный глаз горел синим огнём.
        Ну и красавец! И что хуже всего куда-то запропало умение «Почти как живой». Попытался воспользоваться им и не смог. Не нашёл.
        Это что за дела ещё?
        Но тут я посмотрел на описание своей мёртвой ипостаси и покачал головой.
        Древний лич! Едва ли о таком можно сказать, что он умер не так давно и способен маскироваться под обычного человека. Теперь мне без маски - никак.
        Пересилив желание просмотреть случившиеся с моим персонажем изменения, я увеличил на одну единицу уклонение и выругался. В качестве подмастерья повышать этот навык и дальше возможности не было. И скрытность у меня тоже предельная. Вот ведь незадача…
        Профессиональные навыки? Я улучшил «Инкогнито» и «Казнь», выбрал дополнительно «Круговой удар», а оставшиеся два очка потратил на изучение фехтования двуручным оружием.
        ДЖОН ДОУ, ПАЛАЧ-ЭКЗЕКУТОР.
        НЕЖИТЬ, ДРЕВНИЙ ЛИЧ. УРОВЕНЬ 35. ЧЕЛОВЕК, ЖУЛИК. УРОВЕНЬ 35.
        ОПЫТ [107 239/114 000]; [107 283/114 000]
        СИЛА: 35.
        ЛОВКОСТЬ: 35.
        ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ: 24.
        ИНТЕЛЛЕКТ: 12.
        ВОСПРИЯТИЕ: 12.
        ЖИЗНЬ: 1680.
        ВЫНОСЛИВОСТЬ: 2065.
        ВНУТРЕННЯЯ ЭНЕРГИЯ: 840.
        УРОН: 500 -650.
        СКРЫТНОЕ ПЕРЕДВИЖЕНИЕ: +25
        УКЛОНЕНИЕ: +35
        КРИТИЧЕСКИЙ УРОН - В ТОМ СЛУЧАЕ, ЕСЛИ ЖЕРТВА НЕ ВИДИТ УДАРА.
        ПРОФЕССИОНАЛЬНЫЕ УМЕНИЯ: «ИНКОГНИТО» (5), «КАЗНЬ» (5), «МУЧИТЕЛЬ».
        ФЕХТОВАЛЬЩИК: ДВУРУЧНОЕ ОРУЖИЕ (6), ОРУЖИЕ В ОДНОЙ РУКЕ, «ШИРОКИЙ ЗАМАХ», «МОЩНЫЙ УДАР», «СИЛОВОЙ ВЫПАД», «ВНЕЗАПНЫЙ УДАР», «МЕТКИЙ УДАР», «КАЛЕЧАЩИЙ УДАР», «УДАР ВСЛЕПУЮ», «БЫСТРЫЙ УДАР», «КРУГОВОЙ УДАР» «МОЛНИЕНОСНЫЕ РЕФЛЕКСЫ».
        СОЗДАНИЕ ТЬМЫ: НОЧНОЕ ЗРЕНИЕ, ШТРАФ ЗА НАХОЖДЕНИЕ ПОД СОЛНЦЕМ, «СВИТА», «СЮЗЕРЕН», «СКЛЕП», «ГОСПОДИН МЕРТВЫХ», «КАМЕННАЯ КОЖА» +15, СОПРОТИВЛЯЕМОСТЬ МАГИИ 10 %, ВНУТРЕННЯЯ ЭНЕРГИЯ +20 %, ЭФФЕКТИВНОСТЬ ЗАКЛИНАНИЙ +20 %
        НЕЙТРАЛИТЕТ: НЕЖИТЬ
        ВРАГ: ОРДЕН ОГНЕННОЙ ДЛАНИ, КЛАН «КЛИНКИ ХАОСА», ПОДДАННЫЕ ВЛАДЫКИ БАШНИ ТЛЕНА
        ИММУНИТЕТ: МАГИЯ СМЕРТИ, ЯДЫ, ПРОКЛЯТИЯ, КРОВОТЕЧЕНИЕ, БОЛЕЗНИ, ИСЦЕЛЕНИЯ И БЛАГОСЛОВЕНИЯ.
        ДОСТИЖЕНИЯ: «УБИЙЦА СОБАК» 2-Й СТЕПЕНИ, «УПОРНЫЙ», «ЧЕЛОВЕК ПРИВЫЧКИ», «СОКРУШИТЕЛЬ», «УБИЙЦА ДЕМОНОВ 5-ГО КРУГА», «ЗАЩИТНИК КАМЕННОЙ ПРИСТАНИ» 1-Й СТЕПЕНИ, «ПЕРВОПРОХОДЕЦ», «ПРОВОДНИК БОЖЕСТВЕННОЙ ВОЛИ»
        Так-так-так… Ну и чем же меня наделило очередное перерождение? Стало немного труднее рубить мёртвую плоть, прибавилось сопротивляемости магии и дополнительно выросла внутренняя энергия, а заодно появился двадцатипроцентный бонус к урону чарами. Неплохо, конечно, но великим магом меня эти изменения вовсе не делали. Позволяли худо-бедно конкурировать с игроками схожего уровня и не более того.
        «Свита» и «Сюзерен»?
        Первое умение оказалось улучшенной версией «Господина мёртвых». Под влияние древнего лича автоматически попадала нежить, чей уровень был в четыре раза ниже его собственного. При этом управлять ей не требовалось, внутренняя энергия на удержание мертвецов не расходовалась. Неплохо, но не более того.
        А вот второе умение заставило удивлённо хмыкнуть. Если «Свита» собирала вокруг лича мёртвых, то «Сюзерен» позволял делать слугами живых людей. Лич мог пользоваться поддержкой вассалов, понемногу вытягивая из них здоровье и энергию, а мог и сожрать души рабов, превратить всех в нежить и стать за счёт этого на какое-то время сильнее и быстрее. Радость омрачал тот простой факт, что нельзя было превратить в слугу первого встречного, предварительно персонаж должен был дать вассальную присягу.
        Можно провернуть подобный трюк с Хоаром, но от одного паладина толку много не будет. Компьютерные наёмники? Я какое-то время обдумывал эту мысль, потом досадливо поморщился. Слишком накладно выйдет, проще на эти деньги купить недостающие части комплекта Мертвеца.
        «Эти деньги»? Блин, нет пока ещё никаких «этих денег»! Продажа свитков на аукционах дело небыстрое…
        Я вновь выругался и поднялся из кресла.
        Ладно, что там ещё из нового? «Склеп»? Это что за напасть?
        «СКЛЕП» - МЕСТО СИЛЫ ДРЕВНИХ ЛИЧЕЙ, В КОТОРОМ МАТЕРИАЛИЗУЕТСЯ ИХ ДУХ ПОСЛЕ УНИЧТОЖЕНИЯ ФИЗИЧЕСКОЙ ОБОЛОЧКИ. ПРЕБЫВАНИЕ В ГРОБНИЦЕ ПОВЫШАЕТ КОЛДОВСКИЕ СПОСОБНОСТИ И ВОССТАНАВЛИВАЕТ ПОТРАЧЕННУЮ ЭНЕРГИЮ.
        Далее шли цифровые показатели скорости регенерации и всяческих бонусов, но мой взгляд так и прикипел к строчке «место, в котором материализуется их дух». Это что же - я, наконец, смогу избавиться от заклятого черепа?
        Дайте два!
        Ритуал создания склепа оказался не слишком сложным, надо было лишь отыскать подходящее подземелье, и я решил поговорить об этом с Изабеллой сразу, как только та вернётся в игру. Госпожа Багряной луны не обеднеет, если отожму в свою пользу какой-нибудь заброшенный подвал.
        Настроение немного улучшилось, и я перешёл к изучению навыков своего палача.
        «КАЗНЬ V».
        ОПЫТНЫЕ ПАЛАЧИ НИКОГДА НЕ ТОРОПЯТСЯ, А БЬЮТ ТОЧНО В БОЛЕВЫЕ ТОЧКИ. ЗНАНИЕ АНАТОМИИ ДАЁТ ВОЗМОЖНОСТЬ ЗАМЕТИТЬ УЯЗВИМЫЕ К КАЛЕЧАЩИМ УДАРАМ МЕСТА В СЛУЧАЯХ, КОГДА ЕСТЬ ВОЗМОЖНОСТЬ ИЗУЧИТЬ ПРОТИВНИКА ДО НАЧАЛА СХВАТКИ
        ШАНС НАНЕСТИ КРИТИЧЕСКИЙ УДАР: +10 %.
        ШАНС НАНЕСТИ КАЛЕЧАЩИЙ УДАР: +5 %.
        Неплохо? Неплохо. Жаль только вновь обретённая возможность оказалась целиком и полностью завязана на восприятие, уровень которого у меня был не слишком высок. Впрочем, шансы уложить обездвиженную жертву с одного удара подросли - уже хорошо.
        Ладно, движемся дальше…
        «ИНКОГНИТО V».
        ПАЛАЧАМ СЛУЧАЕТСЯ ПРЯТАТЬСЯ ОТ РАЗГНЕВАННЫХ РОДИЧЕЙ КАЗНЁННОГО ПРЕСТУПНИКА И ЕГО ПОДЕЛЬНИКОВ, ИМ НЕ ПРИВЫКАТЬ ВЫДАВАТЬ СЕБЯ ЗА КОГО-ТО ДРУГОГО.
        СКРЫТНОСТЬ: +25 %.
        Даже так? Я негромко рассмеялся. Улучшение навыка позволило не просто закрывать свой профиль от других игроков, но и брать чужое имя и даже выдавать себя за компьютерного персонажа. Знакомых подобных образом не обмануть, но вот ввести в заблуждение случайных встречных - запросто.
        Эх, жизнь моя - жестянка! Уникальный персонаж получился, им бы играть да играть, а вместо этого все мысли о том, как поскорее выбраться в реальность!
        Вот развернулся бы!
        Я покачал головой и открыл книгу заклинаний. Увы, сказалось скудоумие моего персонажа, и на уровнях с седьмого по десятый игровая механика раскрыла лишь по одному слоту. Горькую пилюлю подсластил «Пояс Памяти», добавив по дополнительному заклинанию четвёртого и пятого классов.
        И вот тут я уже надолго завис, взвешивая все за и против, пытаясь подогнать свои безмерные потребности к весьма скромными возможностям. Я не мог превратиться в полноценного колдуна, но был способен с помощью магии придать своим боевым навыкам убийственную остроту. Надо было лишь как следует всё обдумать…
        В итоге к «Спешке» я присовокупил «Щит смерти», а к «Праху» - «Тлен». Первое заклинание в отличие от «Полога» не накрывало колдуна защитной сферой, а создавало небольшой по размерам и куда менее энергоёмкий силовой щит. Второе превращало в прах мёртвые тела, и облако этой субстанции не только гасило магические атаки, но и могло отвести стрелы и арбалетные болты. Дело оставалось за малым - перебить достаточное для наложения чар количество врагов.
        На седьмом уровне я после недолгих раздумий остановил свой выбор на «Призрачных черепах». Заклинание создавало дополнительные хранилища магической энергии, и для меня это могло стать неплохим подспорьем в схватке, поскольку собственные запасы внутренней энергии оставляли желать лучшего. И смысл выбирать мощные боевые заклинания, которые сожгут всю ману за один-два раза? Ни туда и ни сюда…
        Открыв следующую закладку книги заклинаний, я как обычно в первую очередь просмотрел уникальную магию мертвецов и сразу обратил внимание на «Костяную тропу».
        КОСТЯНАЯ ТРОПА
        МЁРТВЫМ КОЛДУНАМ НИЧЕГО НЕ СТОИТ ПОПАСТЬ В СОБСТВЕННЫЙ СКЛЕП, ГДЕ БЫ ОНИ НИ НАХОДИЛИСЬ. КОСТЯНАЯ ТРОПА ПРОВЕДЁТ ИХ НАПРЯМИК ЧЕРЕЗ ПЛАН СМЕРТИ!
        Склеп я себе организую, так что - беру, не задумываясь!
        Воодушевившись, я открыл список заклинаний девятого уровня, но те пошли столь зубодробительные, что многие мой недо-маг попросту не мог сотворить по причине банальной нехватки энергии.
        И стоило тратить свободные очки характеристик на интеллект и восприятие! Ерунда какая-то…
        Я тасовал заклинания так и эдак и в результате решил изучить «Туза в рукаве». Чары эти были служебными и позволяли заранее подготовить любое другое заклинание уровнем ниже, а потом активировать его в нужный момент буквально щелчком пальца.
        С недобрым предчувствием я перелистнул очередную страницу и, не сдержавшись, выругался. Абсолютное большинство значков там оказались серыми и неактивными!
        Мои характеристики не позволяли использовать их, и не оставалось ничего, кроме как начать просматривать немногочисленные исключения. Как ни странно, достаточно быстро мне улыбнулась удача и среди стандартных атакующих чар, раскрыть весь потенциал которых я попросту не мог, глаз зацепился за странное название «Ва-банк». Как оказалось, это заклинание давало возможность выжечь внутреннюю энергию застигнутого врасплох колдуна, требовалось лишь коснуться его и пожертвовать собственной маной. Немного смущала ограничительная пропорция, согласно которой запасы энергии противника не должны были превышать мои собственные более чем в три раза, и всё же…
        Неплохо, да! Лишённого способностей мага я разделаю на раз-два!
        Но то - я. А вот большинству нормальных заклинателей приблизиться вплотную к врагу попросту нереально, да и без своих колдовских сил они мало на что способны.
        Изучив заклинание, я в некотором даже возбуждении прошёлся по комнате, потом не выдержал и спустился во двор, но там не оказалось ни единой живой души. Нео куда-то запропал, пришлось возвращаться обратно. Не страшно - разговор с пареньком мог и подождать. Было бы куда хуже, наткнись я внизу на принца Юлиана. Тот хоть и поостыл, но меньше всего мне хотелось оставаться с задирой тет-а-тет. Вот уж действительно и даром не надо…
        Воодушевление несколько улеглось, и поскольку небо за окном и не думало светлеть, я решил оценить свои вновь приобретённые навыки и первым делом задействовал «Туза в рукаве». С выбором заклинания для подготовки долго не колебался: использовал «Облако смерти», на создание которого уходило больше всего времени.
        Пришлось повозиться; чары никак не желали упаковываться, но стоило поднапрячься и сосредоточиться, и они сформировались, став давить на плечи вполне ощутимым грузом. Ну да не переломлюсь…
        Дальше я воспользовался «Призрачными черепами», и результат вышел… неоднозначным. Внешние хранилища магической энергии - точнее одно-единственное хранилище! - оказалось самым натуральным парящим в воздухе черепом. Пришлось его развеять.
        Увидит кто такой и сразу поймёт, что перед ним маг Смерти. Оно мне надо? Да и невелика вместительность, всего десять процентов от номинального уровня, а второй череп появится - тут я порылся в описании чар, - лишь когда подниму восприятие до пятнадцати. Вот ведь незадача…
        Ну да ничего, буду создавать уже в подземельях, а вот на людях с таким лучше не появляться.
        Закончив с приготовлениями, я развернул кресло к окну, уселся в него и откинулся на спинку в ожидании рассвета. Ничего иного мне сейчас попросту не оставалось.
        29 дн. 6:44:13…
        Рассвет не наступил. Ночь длилась, длилась и длилась, а кровавая луна и не думала покидать небосвод. Багровый круг завис посреди тусклых звёзд и горел мрачным сиянием, на восход солнца не было и намёка, восток оставался чёрен. Я не находил себе места и то метался по комнате, то выбегал на улицу.
        Время утекало сквозь пальцы, а вместе с ним утекала и моя жизнь. Будто набрал в пригоршню мелкого песка, а на землю сыплются вовсе не песчинки, а шансы набить в установленный срок нужное количество опыта.
        Дьявол! И куда запропала Изабелла?!
        Ясно, что она не может находиться в игре круглосуточно, но мне-то от этого не легче! Столько времени псу под хвост!
        Я в который уже раз покинул дом и вышел со двора, но далеко уходить не решился, просто прогулялся по соседним улочкам. Служительницы местной госпожи при моём приближении почтительно кланялись. Во мне горела метка Багряной луны, и все чувствовали это, не смущало даже активированное «Инкогнито». Впрочем, думаю, проблемой не стало бы и его отсутствие. Едва ли посвящённые богини жизни и смерти станут испытывать предубеждение к мертвецам, отмеченным волей госпожи.
        Послышалось знакомое карканье, я ускорил шаг и вернулся во двор. Невесть зачем забравшийся на крышу Нео изо всех сил кидал в небо палку, а Чучело на лету ловил её и приносил хозяину.
        Да - хозяину. Ничего не попишешь, это уже не мой питомец.
        Ну да не очень-то и хотелось!
        Я усмехнулся и помахал парнишке рукой.
        - Нео, спускайся! Есть разговор!
        Командор ордена Чёрного феникса присоединился ко мне и спросил:
        - Да, дядя Джон?
        - На кой чёрт тебе понадобился Юлиан? - поинтересовался я, даже не пытаясь скрыть раздражения.
        Нео плечами пожал.
        - Просто вспомнил ваш совет.
        - Это какой? - опешил я.
        - Вербовать сторонников! - пояснил юноша. - Дядя Джон, не беспокойтесь, Юлиан не причинит вам вреда. Это часть сделки.
        - Ну, спасибо!
        - Не за что! - Нео не заметил прозвучавшего в моём голосе сарказма и продолжил: - У меня только один храм, если его захватят или осквернят, я не смогу возродиться. Юлиан будет за ним присматривать. Знаете, дядя Джон, я подумал и решил, что не хочу умирать.
        Я потрепал паренька по голове и кивнул.
        - Всё верно. Ты сделал правильный выбор. Будут проблемы - обращайся.
        Едва ли я мог хоть чем-то помочь главе ордена Чёрного феникса, но при необходимости почему бы и не подстраховать пацана? Я в долгу у него, если уж на то пошло. И пусть это всего лишь игра, но только не для Нео и меня. И так ли велика разница между нами?
        По спине пробежался неуютный холодок, но я не стал поддаваться паранойе и заставил себя не думать о том, что и сам всего лишь компьютерный персонаж, наделённый ложной памятью о реальном мире.
        Просто слишком долго пребываю в виртуальности, вот и лезет в голову всякая чушь. Я - человек! Реальный человек из плоти и крови. У меня душа есть, если уж на то пошло!
        - Всё хорошо, дядя Джон? - насторожился Нео.
        - Просто надо кого-нибудь убить, - прямо ответил я. - Нет, серьёзно! Мне надо тренироваться! Нет на примете подходящего подземелья?
        Паренёк задумался, потом неуверенно покачал головой.
        - Могу поискать…
        - Поищи.
        И тут в распахнутом окне моего временного пристанища мигнул алый отблеск.
        Неужто вернулась Изабелла?!
        Я поспешно взбежал на третий этаж и уже в дверях нос к носу столкнулся с верховной жрицей госпожи Багряной луны.
        - Где тебя черти носят?! - не сдержавшись, выругался я.
        - Полегче! - возмутилась тёмная эльфийка.
        Глаза её опасно сузились, но я и не подумал сбавить тон.
        - Полегче?! Я тебя десять часов прождал! Десять часов псу под хвост!
        Изабелла недобро улыбнулась.
        - Котик! - произнесла она необычайно проникновенно, только вот надолго жрицы не хватило, и эльфийка вновь превратилась в мегеру. - Ты верно забыл, что у нормальных людей есть ограничение на вход в игру! Как смогла, так и зашла! Прекрати истерику!
        Я пересилил себя и скрестил руки на груди. А то как бы не придушить стерву…
        - Подземелье подобрала? - спросил я, не став продолжать выяснение отношений.
        - Да! - коротко ответила Изабелла, отодвинула меня в сторону и вышла на лестницу. - Открою портал, когда появится Хоар. Он обещал появиться в течение получаса.
        - Нормально… - Я поспешил вслед за жрицей и на ходу спросил: - Есть у вас какой-нибудь ненужный подвал, где я мог бы обустроить себе логово?
        - Котика под землю потянуло? - хихикнула эльфийка.
        - Вроде того, - ответил я, не желая вдаваться в детали. - И это надолго. Желательно, чтобы меня оттуда не выгнали.
        Изабелла остановилась на крыльце и в задумчивости осмотрела пустой двор.
        - Думаю, - неуверенно произнесла она, - я знаю, что тебе подойдёт…
        Мы вышли со двора, и за нами немедленно увязался Нео. Хоть паренёк в один момент и вырос на несколько лет, на его поведении это особо не отразилось: он то и дело швырял палку летавшему между домами Чучелу и беспрестанно насвистывал себе под нос.
        - Тебе не пора заняться делами ордена? - напомнил я. - Войны с конкурентами, там, мировое господство…
        Нео рассмеялся и постучал себя пальцем по виску.
        - Всё под контролем, дядя Джон! - объявил пацан, и было непонятно, шутит он или говорит на полном серьёзе.
        Изабелла привела на заброшенное кладбище. Могильные плиты и покосившиеся памятники смотрелись в ночном мраке на редкость зловеще, забор покосился, всё кругом заросло высокой травой. Луна заливала погост недобрым красноватым сиянием, тут и там чернели провалы разорённых склепов. Раскатистое «кра-а-а-а» мёртвого феникса вписалось в картинку просто идеально. Аж мороз по коже.
        - Ну и как тебе, котик? - с улыбкой поинтересовалась Изабелла.
        - Сразу нет! - отрезал я, поскольку в памяти ещё были свежи воспоминания, как рьяно зачищали кладбище игроки в песочнице. Не думаю, что здесь будет иначе. В конце, концов, где ещё искать нежить, если не на заброшенном погосте?
        - Тебя что-то не устраивает? - удивилась жрица.
        - Не хочу проснуться с осиновым колом в сердце!
        - Ты не спишь и осиной тебя не пронять!
        - Да без разницы! - отмахнулся я. - Меня же здесь первым делом начнут искать! Или даже не меня! Меньше всего хочу какому-нибудь ретивому паладину под руку угодить.
        - Сюда никто…
        - Нет! - повторил я. - Не подходит. Нужен подвал респектабельного особняка, лучше с охраной.
        - Губа не дура! - фыркнула Изабелла и поморщилась. - В городе тебе делать нечего, бесхозных домов там просто нет…
        Нео ловко забрался на ограду и указал куда-то вдаль.
        - А это что?
        Поначалу я ничего не увидел, затем разглядел в ночном мраке силуэт приземистой башни, мощный и мрачный. Изабелла проследила за нашими взглядами и пояснила:
        - Сторожевой пост. Сейчас он пустует.
        - Подвал там есть?
        - Понятия не имею.
        - Так давай проверим!
        Мы зашагали через поле, и трава тихонько зашелестела под ногами. Было тепло и безветренно. Спокойно. И чем дальше мы удалялись от кладбища, тем острее я понимал, что не стану устраивать на погосте своё логово никогда и ни за что. А вот в башне посреди поля…
        Я засмотрелся на тёмную степь и едва не сверзился в глубокий овраг, на краю которого и высилось оборонительное строение.
        - Аккуратней ты! - придержала меня за руку Изабелла.
        Дверь в башню оказалась распахнута настежь. Я заглянул внутрь и увидел, что винтовая лестница не только поднимается на верхние этажи, но и уходит куда-то под землю. Начал спускаться и почти сразу очутился в каменном мешке. Подвал был не слишком просторным, зато с высоким потолком. Некогда там обустроили арсенал и хранили факелы, но сейчас полки пустовали, на полу скопился толстый слой пыли.
        Я открыл-закрыл решётку, и ржавые петли отозвались мерзким скрипом.
        - Ко-о-отик! - окликнула меня не пожелавшая спуститься вниз Изабелла. - Ты как?
        - Дай мне пять минут! - отозвался я и открыл описание ритуала создания склепа. То оказалось на редкость куцым; по сути, это был служебный модуль, предназначенный для работы в автоматическом режиме. Оно и понятно - игроки стать личами не могли; я один такой на весь белый свет.
        И что же - всё впустую? Неужели так и проживу всю жизнь без собственного склепа?
        Проживу? Три раза «ха».
        Ни на что особо не надеясь, я ткнул в нужную строчку, и неожиданно потерял контроль над телом. Мертвец обрёл самостоятельность, костлявая рука выдернула из-за пояса проклятый крюк и начала процарапывать его остриём на стенах какие-то непонятные символы. Камень поддавался костяному клинку будто мягкая глина.
        В подвале заметно похолодало, темень сменилась мертвенно-бледным сиянием, тут и там засеребрилась изморозь. Узор становился всё сложнее, невесть откуда появились резные костяные панели, помещение заполонила энергия смерти.
        Словно наконец-то домой вернулся…
        От этой мысли меня передёрнуло, но на ритуале, к счастью, это никак не сказалось. Лич продолжил обустраивать своё обиталище, а потом рука обвисла, и я вновь обрёл контроль над собственным телом. К этому времени свободной от магической росписи остались только пол и потолок, оружейные полки исчезли, а прямо напротив входа возник костяной трон.
        «Ну хоть не гроб»… - мысленно фыркнул я, уселся на жёсткое сидение и неожиданно для себя ощутил невиданный приток сил.
        Это мой дом. Мой дом и точка!
        ЖЕЛАЕТЕ УСТАНОВИТЬ ТОЧКОЙ ВХОДА В ИГРУ СКЛЕП?
        О, да! Я желал! Ещё как желал! Но всё без толку - выскочившее окошко оказалось неактивным, его можно было лишь закрыть.
        Ну что за невезение?!
        Всколыхнувшееся в душе раздражение пересилило порождённое игровой механикой наваждение; я поднялся с трона и потряс головой. Сознание прояснялось как-то очень уж неохотно.
        Со стороны лестницы послышался шорох шагов, Изабелла спустилась в склеп, но тут же попятилась и взбежала наверх. Я захлопнул за собой решётку - больше не железную, а собранную из человеческих костей - и поднялся вслед за ней.
        - Мерзкое местечко, - поёжилась Изабелла при моём появлении.
        Я только пожал плечами. Меня энергетикой смерти было не пронять. Мертвецу ли бояться склепов?
        Нео уже успел куда-то запропаститься, я оглядел ночную степь и спросил:
        - Долго ещё Хоара ждать?
        - Скоро будет, - уверила меня верховная жрица.
        Я хмыкнул и, решив не терять время попусту, зашагал прочь от башни, про себя отсчитывая шаги. Десять, пятнадцать, двадцать…
        - Ты куда?! - всполошилась Изабелла.
        - Жди там! - отмахнулся я.
        На тридцатом шаге я счёл, что удалился достаточно, и создал «Костяную тропу». Заклинание оказалось не из простых, пришлось сделать больше десятка пасов, да ещё постоянно бормотать при этом непонятное заклинание. Несколько раз я сбивался и начинал творить чары заново, а потом стекавшая с моих рук магическая энергия вдруг мигнула и рассеялась.
        И что - это всё?
        Но - нет, не всё. Уж не знаю, как выглядел проход на план Смерти у некромантов, мертвеца поджидала могила. Под моими ногами разверзлась земля, и я рухнул вниз, куда-то во тьму. Тут же оказался на ногах и с изумлением уставился на сложенные из человеческих костей деревья. Чудовищные плоды-черепа глядели с мрачным интересом, тут и там торчали острые обломки.
        Недобрая энергетика иной реальности захватила и начала вытягивать силы, я вздрогнул и со всех ног припустил по петлявшей меж жутких деревьев тропе. Пробежал никак не меньше сотни метров, заметил бивший с неба столб бледного сияния, прыгнул в него - и в тот же миг очутился посреди собственного склепа.
        Ошеломлённо тряхнув головой, я вновь поднялся к Изабелле и принялся смахивать с плаща костяную пыль и холодные колючие снежинки.
        - С тобой, котик, не соскучишься, - покачала головой эльфийка.
        - То ли ещё будет! - усмехнулся я, заметил бредущую через поле тёмную фигуру и ухватил рукоять фламберга. Восприятие немедленно подпрыгнуло, мир стал ясней и понятней, безликий силуэт превратился в Хоара.
        Зеленокожий паладин шумно сопел и пребывал отнюдь не в лучшем расположении духа.
        - Ещё дальше забраться не могли? - возмутился он, даже не поздоровавшись.
        - Не ворчи! - попросил Изабелла и достала свиток перехода. - Пора отрабатывать меч-кладенец.
        Физиономия Хоара скривилась, будто он жабу проглотил, но протестовать паладин Равновесия не стал и только скрипнул зубами.
        - Давайте подробности!
        - Да-да! - поддержал я орка. - Что насчёт подробностей? Ты куда нас вообще отправить задумала?
        - Для начала зачистите Холм костяного дракона, - сообщила Изабелла. - Неделю назад туда наведались «Серебряные каски», поэтому самые мощные монстры ещё не возродились. Проблем с прохождением не будет, да и не сунется туда никто из игроков в ближайшее время.
        - Уровень сложности? - уточнил Хоар.
        - Вдвоём справитесь, - уверила его жрица. - Ты главное на себя одеяло не перетяни, нам котика прокачать надо.
        - Да уж понятно, - вновь скривился орк.
        - А что с опытом? - забеспокоился я. - Много его там набрать получится, если весь крупняк выбит?
        Изабелла усмехнулась.
        - «Серебряные каски» потратили на зачистку два дня, а у них рейдовая группа была в пару десятков человек! Не сомневайся, прокачаешься там неплохо.
        - Провозимся только неделю, - проворчал недовольный всем и вся Хоар.
        - Эспадон, мой зелёный друг! - напомнила эльфийка. - Эспадон!
        Паладин Равновесия погладил ладонью рукоять меча и возмущаться перестал.
        - Поехали! - только и бросил он, отворачиваясь от Изабеллы.
        Жрица сломала печать свитка, и перед нами возник овал пространственного перехода.
        Вот и отлично! Пора заняться делом!
        29 дн. 5:33:20…
        Холм костяного дракона оказался высоченной горой с крутыми склонами и развалинами замка на вершине, чьи очертания терялись в облаках. Здесь был день, но солнце едва проглядывало через пелену затянувших небо низких туч.
        Хоар с недовольным видом огляделся, шумно потянул приплюснутым носом воздух, а потом нахлобучил на голову шлем.
        - Идём! - поторопил он меня. - Ещё не хватало под дождь попасть!
        - Не растаешь! - рассмеялся я, но медлить не стал и поспешил вслед за орком.
        Петлявшая меж скал тропинка привела нас к мрачному зеву пещеры; некогда его перекрывали ворота, сейчас же массивные створки валялись, сорванные с железных петель.
        Я заглянул в темень подземелья и спросил:
        - Так понимаю, это не главный вход?
        - Нет, - глухо ответил Хоар и зашагал вперёд, не став пока что доставать из-за спины свой чудовищный эспадон. - Не отставай!
        - Минуту! - окликнул я орка и создал запитанный магической энергией череп. В бою дополнительный запас маны лишним точно не будет.
        Паладин Равновесия только хмыкнул, когда над моей головой закрутилась мерцающая призрачным сиянием черепушка, и первым шагнул во мрак.
        - Идём!
        Только мы пошли по тёмному коридору, и тут же что-то мерзко хрустнуло и сверху просыпался костяной дождь. Обломки усеяли каменные плиты, зашевелились и начали собираться в скелеты.
        - Чего ты ждёшь? - рявкнул Хоар. - Бей!
        «А ты?» - едва не спросил я, но сразу опомнился и кинулся в атаку. Фламберг легко крошил кости, и расправиться с мёртвыми стражами получилось без всякого труда. Впрочем, и опыта за них начислили всего ничего.
        Ладно, идём дальше…
        Какое-то время мы шагали по узкому подземному ходу, затем вышли в просторный зал, там со всех сторон накинулись вооружённые ржавыми мечами и алебардами скелеты.
        В один миг я оказался в толпе нежити и не преминул воспользовался круговым ударом. Кости так и полетели! Уложить получилось едва ли не половину стражников, но поразило меня вовсе не это: несколько мертвых алебардщиков направили оружие против своих бывших товарищей!
        «СВИТА»!
        Я рассмеялся и бросился в бой. Похоже, помощь Хоара в зачистке подземелья не понадобится!
        Стражей в подземный зал набилось три десятка, но схватка заняла не больше пары минут. Хоар участия в расправе почти не принимал, лишь ударами латных перчаток отшвыривал от себя слишком настырных скелетов. А я бил и крушил в полную силу. Я был хорош. Вот только опыт…
        Покончив с бойней, я открыл окно с игровой статистикой и выругался.
        - Хоар, это какие-то крохи! - возмутился я. - Если так пойдёт и дальше…
        - Не пойдёт! - отмахнулся орк и указал на пару уцелевших алебардщиков. - С этими что не так?
        - Они теперь со мной.
        - Как скажешь, - хмыкнул Хоар и носком ботинка поворошил кости, смёл их с топора, но брать оружие не стал. Подобной поделкой могли соблазниться разве что новички в песочнице.
        Моё же внимание привлёк сустав. В нём не было ровным счётом ничего особенного, но отчего-то показалось, что он вполне сгодится для изготовления руны.
        Я собрал ещё несколько таких, и мы двинулись через череду безликих залов и пещер. Тут и там приходилось пробиваться через отряды стражников, и постепенно моя свита увеличилась до пары десятков скелетов. Особо радовала четвёрка арбалетчиков, которые снимали самых шустрых бойцов противника, не давая им даже приблизиться. Быть повелителем мёртвых - не так уж и плохо!
        Некоторое время спустя начали попадаться развилки, а дальше подземелье и вовсе превратилось в самый настоящий лабиринт, запутанный и непонятный. Я забеспокоился и спросил Хоара:
        - У тебя карты, случайно, нет?
        - Откуда? - удивился паладин, явно утомлённый однообразностью боёв.
        - И куда нам теперь?
        - Не бойся, лестницу наверх не пропустим, - успокоил меня орк и решительно зашагал к следующему залу.
        Я пристроился рядом, моё мёртвое воинство под треск суставов поспешило следом.
        - Хоар! - вновь дёрнул я напарника. - Может, монстры ещё не восстановились? Как-то всё слишком просто. Я не жалуюсь, но пока овчинка не стоит выделки. Такими темпами мне пару лет на раскачку понадобится!
        - Это нижний этаж, затравочный, - успокоил меня Хоар. - Дальше будет круче.
        Оставалось лишь поверить паладину на слово…
        29 дн. 4:02:37…
        На подходе к первой лестницы моё мёртвое воинство насчитывало четыре десятка бойцов, до подъёма на третий этаж добралась лишь жалкая пятёрка арбалетчиков. А ведь поначалу ничего не предвещало подобного исхода…
        Второй уровень пронзавших весь холм подземелий оказался проработан самую малость детальней, пусть в глаза это особо и не бросалось. Появились на стенах ржавые держатели факелов и обрывки цепей, кое-где начали встречаться двери и решётки. Пока что - распахнутые и выломанные.
        Ну и скелеты, конечно же, куда без них?
        Я бил и крушил, свита тоже принимала в сражениях самое активное участие.
        Собственно, почему бы и нет, если весь опыт капает на мой счёт?
        Но постепенно среди стражников начали попадаться латники, и моё воинство стало понемногу редеть. Из новых бойцов мало кто попадал под зловещее обаяние лича, зато гибли слуги с неприятной регулярностью. А уж когда повстречались неживые колдуны…
        Вторую лестницу защищал рыцарь, неуклюжий, но чрезвычайно мощный. Он стал первым соперником, которого я не смог уложить с одного удара: обтянутую гниющей кожей голову удалось снести только со второй попытки.
        Тогда-то я вдруг и осознал, что из всего моего отряда уцелели одни арбалетчики…
        - Дальше будет веселей! - усмехнулся Хоар и начал подниматься на третий этаж.
        Что ж… в чём-то он оказался прав. Веселее - не веселее, но от унылого однообразия нижних уровней вскоре не осталось и следа. Мёртвые рыцари и скелеты-пироманты, стаи костяных псов и жуткие кадавры, сшитые из частей разных тел, зачастую совершенно неподходящих друг к другу. Эти твари оказались самыми неприятными. Не опасными, а именно неприятными. При уничтожении уродцы взрывались, заливая всё кругом ядовитой слизью, а уж как они воняли…
        Пятёрка арбалетчиков обычно не давала медлительным кадаврам приблизиться, расстреливая их на расстоянии, но в одном из коридоров скелеты угодили под удар огненного шара. Мы остались без поддержки.
        И вместе с тем продвигаться получалось достаточно быстро. Если начистоту, куда больше стражников нам мешала запутанная планировка. Подземные казармы сменялись алхимическими лабораториями и тёмными святилищами, проходы вели то в одну сторону, то в другую, приходилось крутиться наугад в поисках лестницы, а она никак не попадалась на глаза.
        К счастью, в одном из сундуков я наткнулся на обрывок ветхого пергамента с картой, и это позволило отыскать переход на следующий уровень, не зачищая при этом остатков этажа. Вонючие кадавры нас с Хоаром изрядно утомили. Ещё и в плане трофеев совершенно бесполезны…
        На четвёртом уровне горели факелы. Стены там оказались отшлифованы, и подземелье перестало напоминать заброшенные штольни, но менее запутанным от этого не стало. Добавились многочисленные боковые проходы, и заранее нельзя было понять, ведут они в тупик или кладовую или соединяют два соседних коридора.
        Охрана тоже изменилась. Окончательно пропали скелеты, маги стали куда сильнее и добавились стремительные химеры. Собранные из костей твари неожиданно наскакивали из темноты, сбивали с ног и пускали в ход весь свой богатый арсенал. Страшенные клыки, острые когти, шипы и жала наносили вполне ощутимый урон, и нам пришлось немало попотеть, прежде чем удалось подобрать стратегию для борьбы с ними. В итоге Хоар использовал свой дар и замедлял чудовищ, а я разносил их на куски фламбергом.
        Повезло только в одном - на теле мёртвого колдуна повезло отыскать потрёпанную книгу, в которой обнаружились карты трёх следующих уровней. Впрочем, бежать сломя голову от лестницы к лестнице мы не стали: опыта за убийство химер отмеряли совсем немало, а когда к ним добавились костяные големы, я и вовсе воспрянул духом.
        Это уже куда больше походило на нормальную прокачку, да и заготовки под руны начали выпадать не простые, а оправленные в медь, серебро или даже мифрил. Оружие тоже время от времени встречалось вполне достойное. Что-то я брал себе, что-то отдавал Хоару, не желая излишне перегружать инвентарь.
        28 дн. 22:57:11…
        Четвёртый уровень мы зачистили без особого труда, а следом прихватили и часть пятого. Монстры там пошли сильнее и хитрее, но Хоар оттягивал их на себя, позволяя мне орудовать фламбергом без особого риска лишиться головы. А потом орк вдруг остановился, снял шлем и заявил:
        - На сегодня всё.
        - В смысле? - не понял я.
        - У меня время на исходе.
        - А как же я?
        - А что ты? Тебе самому когда выходить?
        От разочарования и досады я едва не сболтнул лишнего, но вовремя прикусил язык и неопределённо махнул рукой.
        - Скоро уже выходить, да.
        - Ну вот!
        - Погоди! - остановил я орка. - Ты прямо сюда вернуться сможешь?
        - Да.
        - Отлично! Слушай, кинь тогда ещё сообщение Изабелле, пусть свяжется со мной.
        Паладин недоумённо нахмурился.
        - А сам что?
        - Да не хочу отвлекаться, - соврал я. - Думаю, ещё пару залов пройти. Напишешь ей?
        - Сделаю, - пообещал Хоар и растворился в воздухе.
        Я выругался, закинул на плечо фламберг и зашагал по коридору.
        Как же меня это всё бесит!
        Как же бесит-то, а…
        Без поддержки паладина продвижение по коридорам замедлилось и замедлилось весьма серьёзно. Если раньше я безостановочно прорубался через костяных монстров, то теперь приходилось терять время в ожидании, пока восстановит здоровье серебряный амулет из комплекта Мертвеца.
        Первый раз меня убили на шестом уровне. И глазом моргнуть не успел, как со всех сторон набежали мёртвые рыцари, окружили, связали боем и порубили на куски, не дав ни уйти в невидимость, ни просто унести ноги.
        Выбравшись после возрождения из груды костей, я выругался и двинулся дальше уже далеко не столь резво как прежде. Нет, я мог легко проскользнуть мимо всех заслонов, но мне-то нужно было совсем другое. Мне нужен был опыт!
        Пришлось юлить и хитрить. Ничего иного попросту не оставалось: заклинания магии Смерти, на которую я делал основной упор, не причиняли стражам подземелья никакого вреда, приходилось сходиться с ними врукопашную. И всё бы ничего, но мёртвые рыцари, химеры и големы теперь попадались не по одиночке и чем дальше, тем многочисленней становились их отряды.
        А ещё колдуны! Драные скелеты-пироманты превратились в настоящую головную боль! Сгустки магического пламени не только обжигали, но ещё и сбивали с ног. Потеряешь осторожность, попрёшь в лобовую атаку, тут тебе и конец. Затопчут.
        Первое время я пытался действовать под прикрытием «Полога смерти», но очень скоро защитное заклинание вытянуло из меня всю внутреннюю энергию, пришлось менять тактику. Ключик к обороне мертвецов я в итоге подобрал, вот только продвижение замедлилось ещё больше.
        Первым делом я избавлялся от костяных гончих, которые в отличие от остальных стражей чуяли присутствие невидимок и кидались в атаку, стоило лишь приблизиться. Я без промедления отступал в соседний коридор и уже там разделывался с шустрыми, но слишком уж тупыми тварями. Дальше наступала очередь пиромантов. Обычно я выдёргивал колдуна из-за спин охранников магическим арканом, сносил ему голову и пускался наутёк, заодно оттягивая от основной группы самых проворных бойцов, как правило големов.
        Ну а остальное было делом техники. В итоге я продвигался вперёд медленно, но верно. И точно так же рос опыт. Верно, но чрезвычайно медленно. Уровень для нежити, уровень для вора - вот и всё, чего удалось добиться к исходу первых суток.
        А меня от нескончаемой рубки мечом уже попросту мутило!
        Куда подевалась Изабелла, дьявол её забери?!
        Двадцать пять тысяч опыта за сутки - это курам на смех! К концу месяца я так и миллиона не наберу! Я ж не танк! Я…
        Я выругался, тряхнул головой и зашагал дальше.
        Справлюсь. Я - справлюсь.
        И я худо-бедно справлялся. За счёт заработанного повышения я увеличил силу, ловкость и навык фехтования двуручным оружием, и на какое-то время чаша весов качнулась на мою сторону, но игровой баланс был неумолим - по мере продвижения вперёд монстры становились всё сильнее и сильнее.
        Второй раз меня убили, стоило лишь подняться на седьмой этаж. Только я шагнул с лестницы, как сработала ловушка и левая нога с мерзким хрустом провалилась в пол по середину голени. Дёрнул - и ничего, застряла намертво! А из ниш в стене уже выдвигались гигантские фигуры, двухголовые и четырёхрукие. Костяные панцири мерзких созданий топорщилась шипами в половину локтя длиной, а пальцы заканчивались зловещими шипами, предназначенными лишь для одного - рвать живую плоть.
        «Обездвижили и забили. Классика!» - мелькнула в голове дурацкая мыслишка, и знаете что? Так оно и произошло.
        27 дн. 20:54:45…
        Тьма. Кости. Череп в руке.
        Я выбрался из кучи наваленных в угол рёбер, потряс головой, выдохнул беззвучное проклятие.
        Ненавижу погибать! Просто ненавижу!
        Потеря времени в чистом виде! А у меня его и так не много осталось!
        Сунув зачарованный череп в инвентарь, я изо всех сил рубанул фламбергом по приваленному к стене скелету, но раздражения унять не смог. Надо было кого-нибудь убить. И не одного, не двух. Всех!
        - Вот ты где, котик! - вдруг раздалось за спиной, и я едва не подпрыгнул на месте.
        Обернулся - по коридору шагала Изабелла.
        - Насилу тебя отыскала в этих лабиринтах! - улыбнулась эльфийка.
        - Чего так долго?! - прорычал я в ответ.
        - О! - округлила глаза Изабелла в притворном изумлении. - У котика проблемы?
        Я выругался.
        - Сама будто не видишь!
        Жрица фыркнула и потребовала:
        - Излагай!
        - Без Хоара я тут месяц провожусь, а он когда ещё вернётся! Мне нужна помощь!
        - На меня можешь не рассчитывать.
        - Да уж понятно! Толку от тебя здесь! - фыркнул я. - Может, выделишь пяток «чёрных следопытов»?
        - Не лучшая твоя идея, котик, - покачала головой Изабелла. - Попроси своего дружка арендовать Юлиана.
        Я нервно передёрнул плечами.
        - Ну уж нет! Только не его!
        Несмотря на все уверения Нео в полной лояльности принца Юлиана ордену Чёрного феникса, оставаться с тем наедине я не собирался. Как перемкнёт что-нибудь в голове…
        - Ну-у-у… - задумчиво протянула Изабелла. - Тогда привлекай наёмников.
        - Где?! - обвёл я рукой подземелье. - Где ты видишь здесь отделение гильдии?
        - Не проблема. Сейчас открою портал в столицу.
        - И как там отреагируют на мёртвого нанимателя?
        Изабелла потянулась потрепать меня по щеке, но не решилась прикоснуться к стекавшему по правой стороне маски чёрному пламени и отвела руку.
        - Не беспокойся, котик. Ллойд всё организует. Поговори с ним.
        - Почему он, а не ты? - насторожился я.
        - Видишь ли… Отношения между Тьмой и Хаосом сейчас несколько… напряжённые. Мне в столице делать нечего.
        Я хмыкнул.
        - А как же отметина твоей госпожи? Меня к хаоситам не причислят?
        - Не лезь к священникам и паладинам и всё будет хорошо.
        - А как я вернусь обратно?
        Оставлять в подземельях свой череп и погибать для последующего переноса мне откровенно не хотелось, но и не пришлось.
        - Этим же порталом и вернёшься. И не беспокойся - кроме тебя им никто воспользоваться не сможет, - уверила меня Изабелла, начиная ритуал. - В крайнем случае переносись в свой склеп. Ты ведь способен на это, правильно?
        Я неопределённо пожал плечами, не желая говорить ни да, ни нет. Жрица пристально взглянула, но ответа не дождалась и раздражённо всплеснула рукой.
        - Вперёд, котик! - скомандовала она, и я шагнул в открывшийся портал…
        Небольшой тёмный дворик, клочок неба над головой, мрачные стены. Я огляделся и в сердцах выругался: Изабелла опять промахнулась и вывела меня не на задворки лавки демонического алхимика, а бог знает куда. К счастью, магический переход не закрылся и продолжал искривлять пространство своей чужеродной неправильностью. Хоть в этом жрица не подвела.
        Я открыл карту и с облегчением обнаружил, что нахожусь всего в паре кварталов от заведения Ллойда. Идти тут - всего ничего.
        Узенький проход вывел со двора на тихую улочку, с неё я вывернул на знакомый бульвар и поспешно юркнул на задний двор лавки. В городе оказалось… неспокойно. На улицах не было ни местных обитателей, ни игроков, небо по-прежнему затягивала пелена дыма, откуда-то тянуло запахом гари, а на стенах тут и там чернели отметины боевых заклинаний. Да уж, последние дни веселье здесь било через край…
        В лавке я первым делом избавился от собранных в подземелье доспехов, оружия и немногочисленных драгоценностей, а когда Ульрих занялся подсчётом их стоимость, поинтересовался:
        - Хозяин у себя?
        Приказчик на несколько мгновений замер, словно в ожидании ответа алхимика, затем кивнул.
        - Проходите, Джон!
        Господин Ллойд никакой радости при моём появлении не выказал, лишь оторвался от сложной алхимической заготовки и выжидающе улыбнулся. Я молча уселся напротив и выложил перед собой обломок кости.
        - Маску снять не хотите? - удивился Ллойд.
        Я не хотел, поскольку без способности «Как живой» больше не мог выдавать себя за нормального человека, а раскрывать свою тайну алхимику не собирался.
        - Мне слишком нравится маска, - отшутился я, передвинув кость собеседнику. - Лучше посмотрите это.
        Господин Ллойд недоумённо нахмурился и взял костяшку.
        - Барахло, - тут же кинул он её обратно.
        Я достал кость, оправленную в медь.
        - Одноразовая поделка, - последовал безжалостный вердикт алхимика.
        Пришла очередь заготовки с мифрилом. На этот раз Ллойд изучал артефакт куда внимательней, потом спросил:
        - И много их у вас?
        Я вывалил на стол свою добычу и поинтересовался:
        - И на сколько это всё потянет?
        Алхимик осмотрел кучу разномастных костей и признался:
        - Понадобится какое-то время, чтобы произвести оценку.
        - Валяйте! - разрешил я. - На самом деле мне нужно немного другое…
        - Вот! - Господин Ллойд выставил вверх указательный палец. - Я знаю, что вас интересует!
        Демонический алхимик вскочил из-за стола, вытянул с полки один из фолиантов и раскрыл его в нужном месте.
        - Смотрите! - выложил он передо мной пухлый том. - Как вам, а? Простенько, но со вкусом?
        Я склонился над страницей и хмыкнул. Змей-искуситель подобрал отличную наживку: в каталоге оказалась сборка из двух частей комплекта Мертвеца. И что самое важное - именно из тех частей, которые я наметил для первоочередного приобретения.
        КОВАНЫЕ НАКОЛЕННИКИ ЛОВКОСТИ (КОМПЛЕКТ МЕРТВЕЦА: 2 ИЗ 13).
        БРОНЯ: 6
        ЛОВКОСТЬ: +1
        УКЛОНЕНИЕ: +2 %
        ЛАТНЫЕ РЫЦАРСКИЕ ПЕРЧАТКИ (КОМПЛЕКТ МЕРТВЕЦА: 2 ИЗ 13).
        БРОНЯ: 4
        УРОН: 2
        СКОРОСТЬ ВЛАДЕНИЯ ДВУРУЧНЫМ ОРУЖИЕМ: +1 %
        Наколенники были выкованы из серого металла, они прикрывали коленный сустав и матовыми щитками спускались на голень. Выглядели доспехи достаточно изящно, но, судя по характеристикам, на прочности это нисколько не сказывалось.
        Латные перчатки изготовили из чёрного мифрила. Они оказались достаточно длинными и доходили едва ли не до середины предплечий. Тыльные стороны щерились загнутыми вперёд лезвиями.
        Я поймал себя на том, что любуюсь сложной гравировкой, и с неохотой оторвал взгляд от каталога. Изображения тут же потеряли объём и сделались простыми рисунками на выбеленных листах пергамента.
        - Что скажете? - полюбопытствовал господин Ллойд.
        Цена в каталоге проставлена не была, и в надежде на чудо я спросил:
        - Сколько?
        - Двадцать пять тысяч!
        - Сколько?!
        Алхимик приподнял очки с цветными стёклами и смерил меня пристальным взглядом демонических глаз.
        - А чего вы, собственно, хотели?
        - Я ничего не хотел, - отрезал я. - Я вообще за другим сюда пришёл!
        - Но вещички впечатляют, не так ли?
        - Замечательные вещички, тут не поспоришь, - не стал упорствовать я. - Но сейчас у меня нужной суммы не наберётся даже близко. К тому же нет времени ждать доставки.
        - Ждать не придётся, товар уже у меня.
        Даже так? Я едва удержался от крепкого словца и покачал головой.
        - Нет денег.
        - Я бы мог ссудить нужную сумму, - предложил вдруг господин Ллойд.
        У меня чуть глаза на лоб не полезли. Точнее - глаз.
        Предложение алхимика попросту ошеломило.
        - Серьёзно? - охнул я. - С чего вдруг такая щедрость?
        - Не путайте щедрость с факторингом, - рассмеялся господин Ллойд. - Помните о выставленных на аукцион свитках? Я просто возьму нужную сумму напрямую с торгового счёта.
        - Уверены, что моя доля покроет кредит?
        - Покроет и с большим запасом, - уверенно ответил алхимик, возвращая очки на нос. - И если вы согласны с комиссией в жалкие пять процентов…
        Ого! Этот выжига собирался заработать на мне дважды, положив себе в карман и торговую наценку за составные части комплекта Мертвеца, и комиссию от будущих поступлений в счёт погашения долга.
        - Комплект Мертвеца не самый ходовой товар, - многозначительно произнёс я. - Вы рискуете надолго заморозить свои вложения, если я не куплю эту сборку.
        Моё предположение угодило точно в цель, господин Ллойд скривился и откинулся на спинку стула.
        - Не скину ни золотого. Либо берёте, либо нет.
        - Урежьте комиссию до трёх процентов, - предложил я.
        - По рукам!
        Алхимик пошёл на уступку как-то слишком уж легко - не иначе содрал с меня втридорога. Но неважно! Деньги - тлен! А уж деньги игровой реальности - и подавно.
        Но тут я вспомнил о наёмниках и засомневался.
        - Такое дело, - пробормотал я, - мне нужно нанять стражу…
        - Тариф вам известен, - улыбнулся господин Ллойд. - Три процента от перевода с торгового счёта в покрытие издержек.
        - Просто не хотелось бы светиться в гильдии…
        - Пять процентов от перевода с торгового счёта, - тут же скорректировал хозяин лавки свои условия. - Кого будете нанимать?
        27 дн. 19:32:18…
        В лавке алхимика я проторчал никак не меньше трёх часов. Сначала оговорили все детали и заключили сделку, затем начали шерстить список свободных наёмников.
        - Игроки не интересуют? - уточнил господин Ллойд.
        - Нет. И нужен долгосрочный контракт. На четыре недели минимум.
        - Тогда смотрите здесь…
        Свободных наёмников оказалось много. Нет, даже не так - очень много. Список показался просто бесконечным, и кого там только не было! При желании игроки могли подобрать себе компаньонов любых рас и профессий, всё упиралось лишь в финансовые возможности. Ставки топовых бойцов уносились в небеса.
        Я с первого взгляда понял, что попытка нанять кого-либо выше пятидесятого уровня станет первым шагом в долговую кабалу и решил сделать упор на максимальное соответствие наёмников моим потребностям. Работать будем в подземельях, значит, из всего списка оставляем только гномов и тёмных эльфов…
        Дальше я применил ещё добрый десяток фильтров и с помощью господина Ллойда отобрал-таки пятёрку наиболее подходящих бойцов. Алхимик запустил калькулятор и показал получившуюся сумму.
        - Это за весь период? - уточнил я.
        - За неделю, - покачал головой алхимик. - Предлагаю, слегка урезать аппетиты.
        И я урезал. Новая сумма оказалась практически в три раза ниже, и Ллойд кивнул.
        - Потянете.
        - Точно? - всё же усомнился я.
        - Свитки вы притащили первоклассные, выручка всё покроет. Ещё и останется, - уверил меня демонический алхимик и расплылся в улыбке, демонстрируя мелкие острые зубы. - И не только на мою комиссию…
        Я фыркнул.
        - Будь свитки действительно первоклассными, их давно раскупили бы.
        - Бросьте! - махнул рукой господин Ллойд. - Так дела не делаются, это же аукцион! Опять же многие придерживают деньги в ожидании артефактов из башни Тлена. Как только «исчадия» скинут ненужные им трофеи, так и пойдёт жара.
        - И чего они тянут?
        - В смысле? - удивился алхимик. - Башню ещё не взяли!
        - Как так? - поразился я.
        - Владыка Тлена держит оборону. «Исчадия» впустую бьются, ничего поделать с ним не могут.
        - Ого! - озадаченно протянул я. - Кто бы мог подумать…
        Господин Ллойд усмехнулся.
        - Ладно, это всё лирика. Контракт подтверждаете?
        Я скрепя сердце кивнул.
        - Ну и отлично! - обрадовался алхимик, быстро сделал в каталоге несколько отметок и кинул мне круглый золотистый медальон с отчеканенным на нём гербом гильдии наёмников. - Держите! Это управляющий амулет. У вас сутки на окончательную активацию контракта. Начисление платы начнётся только после этого. Да! Вот ещё что… - господин Ллойд поднял на лоб очки и предупредил: - По каждому наёмнику резервируется депозит в размере его недельного заработка. В случае гибели он не возвращается, так что поаккуратней с бойцами.
        - Понял, - вздохнул я и спрятал управляющий амулет в карман. - А что с покупками? Когда их можно будет получить?
        - Ульрих всё сделает. Спросите у него.
        Я поднялся из-за стола, попрощался с алхимиком и прошёл в торговый зал. При моём появлении приказчик выложил на стол две коробки; в одной оказались наколенники, в другой перчатки.
        КОМПЛЕКТ МЕРТВЕЦА ИЗМЕНЁН!
        КОМПЛЕКТ МЕРТВЕЦА СОХРАНЁН!
        О, да! Двенадцать частей из тринадцати! Круто, круто, круто!
        Наколенники сели как влитые, перчатки и вовсе слились в единое целое с железным рукавом и наручем. И сразу подросли характеристики остальных предметов, а покрытый изморозью фламберг в очередной раз неуловимо изменился и слегка засветился холодным белым сиянием.
        В этот момент из своей каморки выглянул господин Ллойд, окинул меня критическим взглядом и усмехнулся:
        - Осталось только шлем раздобыть. Но это вещицы штучные, в свободной продаже бывают редко. Поспрашивать у коллекционеров?
        - Было бы неплохо, - не стал отказываться я.
        - Заглядывайте, - предложил алхимик, предупредил: - Деньги за костяные заготовки закину на счёт, - и вернулся в мастерскую.
        Я несколько раз сжал и разжал кулаки, полюбовался ювелирно подогнанными друг к другу пластинками чёрного мифрила латных перчаток и вышел за дверь. А только шагнул за порог, и тут же задний дворик залило ослепительное сияние. Мир немедленно стал блёклым и выцветшим, тени сгинули и перед яростным напором света спасовала даже магия накидки Мертвеца.
        В один миг я оказался ослеплён, дезориентирован и лишён всякой возможности скрыться в невидимости. Спасло лишь то, что у лавки был ещё и чёрный ход, это вынудило группу захвата разделиться. В меня угодили только две молнии, они не сумели ни прикончить, ни даже парализовать: сказалась сопротивляемость магии…
        Прятавшиеся за сияющей пеленой колдуны ударили вновь, но я уже сорвался с места и чары разнесли входную дверь.
        Бежать назад? Нельзя, там меня точно ждут!
        И я ринулся к выходу со двора. Навстречу метнулись несколько размытых фигур, почудились очертания ловчей сети. Я не стал вступать в безнадёжную схватку и воспользовался «Тузом в рукаве».
        Хлопнуло, двор затянула серая хмарь «Облака смерти»! Движения загонщиков потеряли слаженность, сеть полетела косо, и мне без всякого труда удалось поднырнуть под неё, не дав спеленать себя по рукам и ногам.
        СКАЧОК!
        КРУГОВОЙ УДАР!
        СКАЧОК!
        Очутившись за спинами врагов, я наугад махнул фламбером и без промедления вылетел на бульвар, а там припустил прочь. Застигнутым врасплох колдунам извилистый клинок прошёлся по ногам, изрядно поубавив тем самым прыть, а простых бойцов сбил с толку мой неожиданный маневр, но из соседнего переулка уже вываливались новые преследователи. Прямо на ходу я нырнул в невидимость, и брошенные вдогонку чары прошли впритирку, зацепив лишь самым краешком. Замедляющие заклинание превратило воздух в густой кисель и время понеслось вскачь, но инерция позволила вырваться из зоны поражения и повернуть за угол. На бегу я попытался уйти на костяную тропу и не смог. Сколько ни начинал проговаривать заклинание, всякий раз сбивался и был вынужден начинать тараторить его заново.
        Зараза!
        За спиной полыхнула вспышка, и я спешно юркнул в боковой проход между домами. Косматый огненный шар промелькнул по улице, унёсся дальше и тут же рванул, да так что под ногами дрогнула земля.
        Ого, в ход пошла тяжёлая артиллерия! Но поздно, слишком поздно!
        Удирая от преследователей, я не заплутал в переплетении узеньких улочек и сумел вернуться во двор с открытым Изабеллой порталом. Шаг-другой, толчок - и меня зашвырнуло в неведомую даль, выплюнуло в темноту подземных ходов. Я рухнул на пол, перекувыркнулся через голову и вскинул фламберг, но сияющий овал перехода часто-часто заморгал, затем вспыхнул и погас. Портал закрылся.
        Так вам! Так вам, суки! Теперь не достанете!
        Руки тряслись, и вернуть меч в заплечную петлю получилось далеко не с первой попытки. Да ещё в спине засела шальная стрела, пришлось выдернуть её и выкинуть на пол.
        Вот же гады!
        Особых сомнений в том, кто устроил засаду, не было - это всё Гарт-Барт никак не угомонится. Вот же настырный выродок…
        Но понемногу я успокоился, отрешился от эмоций и после недолгого анализа нападения пришёл к неутешительному для себя выводу, что удрал лишь чудом. А чудеса штука непостоянная, уповать на них не стоит. Не знаю, где и когда прихватят меня в следующий раз, ясно одно - свои ошибки наёмники учтут и больше их не повторят.
        Если не обзаведусь способом экстренного бегства, рано или поздно Гарт заполучит мою голову, точнее - череп. Свитки порталов не годятся, при желании их можно заблокировать, да и не успею воспользоваться, а создание прохода на план Смерти занимает слишком много времени.
        Впрочем… Я недобро ухмыльнулся и совместил «Костяную тропу» с «Тузом в рукаве». Теперь смогу перенестись в склеп в любой момент, когда только пожелаю.
        И к слову - быть может стоит сделать это прямо сейчас? Не выследят меня здесь охотники за головами?
        Я несколько минут обдумывал эту мысль, затем покачал головой.
        Нет, это вряд ли. Не найдут.
        Напряжение понемногу отступило, и я достал полученный от алхимика амулет.
        ЖЕЛАЕТЕ АКТИВИРОВАТЬ КОНТРАКТ?
        [Да/Нет]
        Почему бы и нет? Пора заняться делом!
        Я ответил согласием, и тут же темень подземного зала осветили пять индивидуальных переходов. Первым вывалился гном-танк с густой бородищей, в которую оказалось вплетено множество защитных амулетов. С ног до головы он был закован в тяжеленые латы, те придавали и без того кряжистой фигуре совсем уж прямоугольный силуэт.
        Пол под весом воина дрогнул, гном выпрямился и прикрылся ростовым щитом. В правой его руке был зажат зловещего вида топор с шипом-крюком на обухе.
        КРОВАВЫЙ ТОПОР
        ГНОМ - ЗАЩИТНИК 44 УРОВНЯ
        Наёмник едва доставал шлемом мне до подбородка, но в плечах был как минимум в два раза шире. С учётом щита он мог перегородить большинство здешних коридоров, а мощная броня и задранная до небес выносливость позволяла выдержать целый град ударов. Силушкой гнома так же не обделили, но вот с ловкостью всё обстояло далеко не столь радужно, а об интеллекте и восприятии не приходилось и говорить.
        Кровавый топор был мощным, но медлительным и не слишком метким. И даже так на его долю пришлась добрая половина общей стоимости контракта.
        Остальные наёмники столь впечатляющими габаритами не отличались и были худощавыми, если не сказать субтильными. Три целителя и клирик. Все тёмные эльфы с совершенно непроизносимыми именами, все от двадцать пятого до тридцатого уровня. Никаких доспехов, из оружия только посохи. Толку от них в бою немного, но от дроу и не требовалось сшибаться с врагом в рукопашную. Целители будут восполнять здоровье танка, клирик накладывать на команду всевозможные благословения, а убивать стану я.
        Мой план был отнюдь не идеален, но в узеньких коридорах врагу нас не окружить, мы могли перемалывать там основные силы противника и лишь после этого выходить в просторные залы.
        - Хозяин! - в один голос произнесли наёмники. - Мы готовы!
        Я оглядел свой небольшой отряд, раздал команды и велел гному подниматься на следующий этаж. Тут же случилась небольшая заминка: трое целителей расступились, охватив дугой клирика, словно признавая его старшинство.
        Это что ещё за самодеятельность?
        Но стоило лишь присмотреться к неформальному лидеру дроу, и я понимающе усмехнулся. Клирик оказался не эльфом, а эльфийкой, просто худощавой и далеко не столь привлекательной как Изабелла.
        Матриархат, чтоб его…
        - Ладно, давайте так, - вздохнул я и указал на лестницу. - Двинули!
        Грядущая схватка должна была стать проверкой моего плана на прочность, и я определённым образом волновался; меньше всего мне сейчас хотелось выяснять отношения с собственными бойцами.
        Кровавый топор принялся грузно подниматься по ступеням, дроу двинулись следом. Молча. Наёмники вообще казались проработанными не столь тщательно как остальные компьютерные персонажи, не иначе разработчики просто махнули на них рукой. Оно и немудрено: смертность в гильдии просто зашкаливала. А если кому-то нужен нормальный слуга или компаньон, это уже совсем другие расценки…
        25 дн. 23:48:07…
        Двухголовых стражей лестницы мы прошли если не легко, то без особой нервотрёпки. Поволноваться пришлось лишь раз, когда одна из костлявых тварей прорвалась на лестницу, вознамерившись напасть на дроу. Гном не подвёл, зацепил гадину крюком на обухе топора и вернул обратно к себе. Удары когтистых лап крепыша особо не беспокоили; большую часть урона гасили доспехи, да и целители не филонили и быстро восполняли убывающее здоровье.
        А я отрывался на всю катушку! Кружил между двухголовыми болванами, рубил и колол. Убивал. С пополнением комплекта Мертвеца рыцарскими перчатками фламберг начал буквально порхать в воздухе, а возросшее уклонение позволяло избегать неуклюжих замахов тех тварей, что изредка отвлекались на меня от избиения гнома.
        Разделали их под орех!
        Дальше всё пошло как по маслу, и мы без всяких проблем зачистили две трети этажа. Боевой клич Кровавого топора действовал на нежить безотказно - твари забывали обо всех остальных и кидались исключительно на гнома. Чрезвычайно полезный навык для танка-защитника…
        Уже на подходе к лестнице, наконец, появился Хоар. Мы прорвались на восьмой этаж, легко прошли его, а затем порубили всех тварей на следующем. С помощью зеленокожего паладина никаких сложностей с этим не возникло. Игра в кои-то веки стала игрой: безопасным избиением монстров, сбором трофеев и неудержимым продвижением вперёд. Ручеёк опыта превратился в бурный поток, но повышение уровней я игнорировал, не желая замедлять темп.
        Вперёд. Вперёд. Вперёд!
        Увы, всё хорошее рано или поздно заканчивается и, оттрубив в игре свои восемь часов, Хоар вышел из сети. Перед этим я сгрузил ему большую часть трофеев и попросил сдать их господину Ллойду. Самому мне теперь появляться в лавке алхимика было не с руки.
        - Мои двадцать процентов? - не преминул уточнить орк.
        - Как договаривались, - подтвердил я, и паладин растаял в воздухе. Наёмники на его уход никак не прореагировали, и мы продолжили зачистку подземелий. Стратегию я менять не стал, это нас и подвело. Точнее - подвело это меня.
        Опрометчиво выбежав в очередной зал, я неожиданно оказался окружён стаей костяных гончих, чрезвычайно быстрых и ко всему прочему способных чуять невидимок. Твари враз обездвижили меня, повиснув на руках и ногах, а наёмники не смогли пробиться на помощь, завязнув в толпе врагов.
        С помощью Хоара я бы выкрутился, а так потрепыхался немного, да и отправился на перерождение. Вырвать жертву из пастей мёртвых тварей не способен даже «Скачок»…
        Кости. Камень. Тьма.
        Возродившись, я мрачно глянул на зажатый в руке зачарованный череп, сунул его в инвентарь и ринулся на подмогу наёмникам, но те прекрасно справлялись и без меня. Гном выйти в зал не успел и, перегородив коридор, спокойно отмахивался от нежити топором. Время от времени его удары достигали цели, и перед щитом уже высилась внушительная куча костей.
        На этот раз кидаться в бой я не стал и поначалу бил фламбергом через плечо гнома. Лишь когда численность противника пошла на убыль, выдвинулся вперёд и начал сражаться в полную силу.
        Так вам! Так вам твари!
        Ненавижу шавок! А дохлых шавок ненавижу вдвойне!
        И пусть достижение «Убийца собак» улучшить не удалось, но и так бойня вышла знатная. После я потратил какое-то время на сбор трофеев и повёл отряд дальше, но теперь уже без всякой спешки и куда осторожней, нежели прежде. Умирать и терять время на возрождение больше не входило в мои планы.
        В итоге продвигался по коридорам наш отряд не слишком быстро, но и без эксцессов. Размеренно. И к исходу второго дня от этой самой размеренной монотонности меня начало откровенным образом тошнить. Схватки попросту опостылели, время тянулось словно резиновое.
        Выдвинуться вперёд, оттянуть часть мертвецов, укрыться за гномом. Перемолоть.
        Выдвинуться вперёд, оттянуть часть мертвецов, укрыться за гномом. Перемолоть.
        Выдвинуться вперёд…
        И так раз за разом. И так без конца.
        Достало!
        Холм костяного дракона был рассчитан на прохождение куда более многочисленной группой, мы и близко не могли выдерживать рекомендованный темп зачистки подземелий и переходили с этажа на этаж с черепашьей скоростью. Враги становились всё сильнее, схватки ожесточённей, но выбранная мной стратегия работала безотказно. Опыт набивался не слишком быстро, и всё же, набрав за два дня без малого сто тысяч, я вполне укладывался в установленный самому себе график. И пусть сейчас я лишь дважды тридцать шестого уровня, но месяц ещё только начинается.
        Успею!
        Устроив небольшой перерыв, я распределил очки характеристик и обречённо вздохнул. Из себя выводили два момента: невозможность изучить заклинания одиннадцатого уровня и наличие свободных пунктов умений, которые не получалось вложить ни в скрытность, ни в уклонение. В первом случае требовалось повысить до пятнадцати интеллект и восприятие, во втором - пройти очередное обучение.
        Я задумался, так ли необходимы мне высокоуровневая магия. С одной стороны, повышение характеристик откроет доступ к целому блоку чар. С другой, совершенно непонятно, в кого я превращусь после достижения неживой половинкой сорокового уровня. Может, лучше подождать?
        В итоге я махнул рукой, решив подумать об этом позже, и во главе своего небольшого отряда выдвинулся к очередной лестнице.
        Сколько их уже таких было таких? Десять? Двенадцать? Давно сбился со счёту!
        Твари на новом уровне оказались как на подбор в костяных панцирях, своими чудовищными клешнями они легко рвали металл доспехов, а после уничтожения взрывались, засыпая всё кругом градом колючих осколков. Да ещё опять появились мёртвые колдуны. Несколько раз слаженный удар их чар загонял здоровье гнома далеко в красную зону, и целители-дроу откровенно не справлялись, выручала только сотворённая клириком защита от магии Смерти.
        Когда в игру вернулся Хоар, я с облегчением перевёл дух; поддержка паладина Равновесия требовалась сейчас как никогда.
        Оценив пройденное нам расстояние, орк удивлённо присвистнул.
        - Да ты просто двужильный! Не выходил из игры, что ли?
        Я в ответ только поморщился.
        - Двинули! - поторопил я Хоара, но тут же встрепенулся и спросил: - Ты трофеи Ллойду сдал?
        - Да, он обещал деньги немного позже зачислить, - ответил орк и надел шлем.
        - А свитки? Старик ничего об аукционах не говорил?
        - Говорил, пока всё сложно. Башню Тлена так и не взяли, знаешь ли.
        Я присвистнул.
        - До сих пор?!
        - Там уже половина «исчадий» погибнуть успела. Никак владыку забить не могут. Мощь у него запредельная! Я смотрел ролики - к нему даже приблизиться не успевают толком, он магией ещё на подходе все щиты сносит!
        - Однако, - протянул я. - Ладно, погнали!
        С появлением Хоара продвижение заметно ускорилось, но даже так пришлось бродить по уровню никак не менее часа, прежде чем, наконец, отыскалась винтовая лестница на следующий этаж. Располагалась она в центре зала, залитого сиянием магических светильников, вокруг стояли коленопреклонённые фигуры в монашеских балахонах. Их протяжное песнопение искажалось, отражаясь от стен, и не получалось разобрать ни слова. Но интонации и ритм… У меня по спине побежали мурашки, а мало что способно пронять мертвеца…
        Выходить в зал мы не спешили и на пару с Хоаром разглядывали странных монахов из коридора.
        - Смотри! - вдруг встрепенулся паладин. - Лич!
        И точно: из-за обвивавшей каменную колонну винтовой лестницы вышел повелитель мёртвых, долговязый колдун в чёрном плаще. В руках он сжимал длинный костяной посох, а капюшон не скрывал обтянутый ссохшейся кожей череп.
        Меня аж передёрнуло. У самого физиономия ничуть не лучше, но брр…
        ГЕНЕРАЛ МАЛИК
        ДРЕВНИЙ ЛИЧ
        Я положил ладонь на рукоять фламберга и восприятие сразу подскочило, стали видны исчертившие кожу мёртвого колдуна магические татуировки, а плащ перестал быть однородно-чёрным, начал переливаться всеми оттенками тьмы. Той самой тьмы, что плясала в пустых глазницах лича. Посох тоже изменился, он больше не казался прямой палкой, а скорее напоминал вырванный из великана позвоночник.
        И вместе с тем я понял: справимся. Мёртвый колдун был не так уж и силён: автоматический анализатор, расценив сложность схватки с ним всего лишь как «среднюю», подсветил фигуру жёлтым ореолом. Монахи - не помеха; они живые, их я накрою облаком Смерти.
        Кивнув самому себе, я шепнул Хоару:
        - Зайду со спины. Атакуйте по команде.
        - Замётано.
        Под прикрытием скрытности я проскользнул в зал и вдоль стенки двинулся в обход монахов. Перебрался на противоположную сторону зала и принялся лавировать меж коленопреклонённых фигур. Занятые своими заунывными песнопениями культисты моего присутствия не замечали, а вот генерал Малик оказался не столь прост. Он резко обернулся, пришлось юркнуть за лестницу.
        Чувствуя, что буду вот-вот обнаружен, я обежал колонну и сходу рубанул лича фламбергом. Наискось, через правую ключицу к левому подреберью!
        МОЩНЫЙ УДАР!
        Волнистое лезвие легко рассекло плащ и со скрежетом засело в мёртвой плоти, но перерубить противника не сумело. Прошёл критический удар, и даже так попадание снесло не больше четверти здоровья, основную часть ущерба заблокировала «каменная кожа».
        Какого чёрта?! Я должен был выбить никак не меньше тысячи! А тут какие жалкие крохи!
        Мимолётное разочарование едва не стоило жизни. Малик стремительно развернулся и ударил костяным посохом.
        ПОЛУЧЕН УРОН: 420 [1424/1824]
        МАГИЯ СМЕРТИ: ИММУНИТЕТ
        Я едва успел отдёрнуть голову и посох самым краешком зацепил плечо, но и так меня отбросило на пару шагов назад. Монахи вскочили на ноги, пришлось круговым замахом расчистить пространство вокруг себя. Кровь так и брызнула!
        В зал ворвался Хоар; зеленокожий паладин начал прокладывать дорогу к личу, направо и налево разя культистов двуручным эспадоном. Следом выдвинулся Кровавый топор, его прикрывали наёмники-дроу.
        Генерал Малик рванул ко мне, я, не будь дурак, проворно отпрянул. Начал накладывать «Облако смерти» и не успел. Лич вскинул руки над головой, что-то выкрикнул, и монахи разом перестали голосить. Умерли. Ссохлись. Превратились в костлявых монстров, отдав жизненные силы сюзерену.
        Да! Именно этой способностью сейчас и воспользовался лич!
        СЮЗЕРЕН!
        Генерал Малик увеличился в размерах, из его плеч и локтей, разрывая ткань плаща, выросли зловещего вида шипы, а кисти и лицо покрылось костяными наростами.
        Жёлтый уровень сложности сменился красным, словно лич разом перескочил добрый десяток уровней, да так оно и оказалось на самом деле!
        ГЕНЕРАЛ МАЛИК
        КОСТЯНОЙ ЛОРД
        Я даже рот от изумления разинул и зря. Мимолётная растерянность помешала вовремя сместиться в сторону, когда Малик ткнул в меня костлявой ладонью. Чужая воля сбила с ног, протащила по полу и со всего маху шибанула о стену.
        И никакой магии Смерти - в грудь угодил сгусток чистой, ничем не замутнённой силы!
        Избавившись от ближайшего противника, генерал развернулся к Хоару и ударил по орку парализующими чарами. Заклинание оказалось столь мощным, что враз обездвижило паладина, и он не сумел ни убежать, ни отбиться от накинувшейся на него нежити.
        Прежде чем я поднялся на ноги, перерождённые монахи повалили орка и принялись рвать его на части. Длинные когти царапали доспехи, проникали в сочленения лат и прорези забрала, рассекали податливую плоть.
        Кровавый топор поспешил на выручку паладину, но тут же замер на полушаге и сам.
        Зараза! На обездвиженного гнома немедленно накинулась нежить, и от неминуемой гибели бойца спасли только мощный доспех да поддержка целителей-дроу. Эльфийка сняла паралич, и воин принялся махать топором, но Малик вновь заморозил его, умудрившись на этот раз зацепить своими чарами ещё и целителей.
        Костяной лорд сыпал заклинаниями, будто заведённый, безостановочно возрождая уничтоженных слуг и швыряя атакующие чары. Противостоять ему тёмная эльфийка попросту не могла и накрыла себя и собратьев силовым куполом, но и так чары костяного лорда время от времени проникали через магическую защиту, здоровье наёмников шло на убыль. Как назло, несколько монахов отвлеклись от парализованного гнома, и дроу пришлось позабыть о поддержке воина и отбиваться от мертвецов посохами.
        Дьявол! Если не прикончу Малика, нам конец! А его попробуй - прикончи! И раньше урон особо не проходил, а сейчас и вовсе вокруг призрачные черепа крутятся, да и щитов наверчено столько, что воздух от магии трещит! Кромсать его придётся долго и упорно, времени на это попросту нет.
        Если только… Я скользнул в невидимость, в несколько стремительных прыжков очутился за спиной Малика и пошёл ва-банк.
        Да! Я воспользовался «Ва-банком»! Потратил всю собственную энергию, зато лишил колдовских способностей противника!
        Стоило лишь коснуться спины костяного лорда, и нас связала энергетическая нить. Следом в меня врезался один из призрачных черепов, удар откинул прочь, но это уже не сыграло никакой роли. «Ва-банк» продолжил вытягивать из противника магию, и между нами воссияло ослепительное солнце. Вспышка!
        И пустота…
        Во мне не осталось ни капли маны, но и Малику пришлось ничуть не лучше. Костяной лорд перестал швыряться заклинаниями, его щиты развеялись, а движения потеряли былую стремительность.
        Ну теперь держись!
        СПЕШКА!
        И - ничего…
        Проклятье! Мне попросту не хватило энергии для активации ускорения!
        Пришлось раскрутить фламберг и броситься в атаку без всяких магических ухищрений.
        БЫСТРЫЕ УДАРЫ!
        И сразу:
        МОЛНИЕНОСНЫЕ РЕФЛЕКСЫ!
        Получив мечом по голове, Малик словно очнулся и принялся работать посохом со скоростью свихнувшейся ветряной мельницы. Каким-то чудом я умудрился отбить его все замахи и отпрыгнул, разрывая дистанцию.
        Костяной лорд бросился следом. Сшибка вышла жёсткой и закончилась она не в мою пользу. Пусть и удалось нанести несколько мощных ударов, но проходил лишь урон от холода. Извилистый клинок, если и разрубал костной доспех противника, глубоко в тело не погружался. А вот посох владыки мёртвых пробивал мой призрачный панцирь на раз-два.
        На миг мы разошлись и тут же вновь накинулись друг на друга. Теперь я полностью положился на уклонение и больше уходил от ударов, нежели атаковал сам. Тянул время в ожидании помощи от наёмников, но те никак не могли справиться с монахами, а потом…
        Генерал Малик вновь стал личем!
        Обратная метаморфоза была быстрой и явно болезненной, на миг противник утратил контроль над своим изменившимся телом, и я не преминул этим воспользоваться. Ринулся вперёд и нанёс проникающий укол, пронзив костлявую грудину насквозь!
        Прокрутив клинок, я вырвал его и тут же ударил снова. Мы обменялись серией ударов и здоровье пошло на убыль, но от подавляющего превосходства генерала не осталось и следа, теперь сражение шло на равных.
        На равных? Ну уж нет!
        Я воспользовался одной связкой боевых приёмов, затем другой, и защита противника поддалась. Я начал доминировать и теснить лича. Не колдуну тягаться в фехтовании с палачом!
        Требовалось во что бы то ни стало было прикончить Малика, прежде чем к нему вернутся колдовские способности, и я поднажал. Удар. Удар. Удар!
        Генерал сосредоточился на обороне, но это ему не помогло.
        КОМБИНАЦИЯ «КОСА СМЕРТИ»!
        НАНЕСЁН УРОН: 658
        ГЕНЕРАЛ МАЛИК УБИТ!
        ОПЫТ: +5 000 [173 319/174 000]; +5 000 [173 363/174 000]
        ПОЛУЧЕНО ДОСТИЖЕНИЕ: БРАТОУБИЙЦА!
        Горизонтальный удар перерубил шею лича и снёс ему голову. Генерал Малик рухнул на пол, и в тот же миг рассыпались серым прахом мёртвые монахи. Я оглянулся и выругался: из целителей-дроу уцелел лишь один, двое других были мертвы.
        Зараза!
        Не так жалко денег, сколько потерянного времени. Пока не пополню отряд, продвигаться дальше слишком опасно.
        Я разворошил прах лича, отыскал в нём кошель с золотом и драгоценными камнями, несколько магических свитков и неизвестное зелье. Потом потянулся за костным посохом, но сразу опомнился и отдёрнул руку. Оружие показалось странно знакомым, оно явно входило в комплект Мертвеца. Не уверен, что тот автоматически примет его и сохранится, но рисковать не хотелось. Я подозвал эльфийку и велел ей взять посох себе.
        Дальше я немного поколебался, затем приказал наёмникам:
        - Обыщите тела и ждите меня! - а сам скользнул в невидимость и начал виток за витком подниматься по лестнице.
        Помещение наверху больше всего напоминало заброшенный ангар. Высоченный свод потолка, глухие стены, огромные ворота в дальнем конце. Но никакой взлётно-посадочной полосы за ними, разумеется, не было, одна только отвесная пропасть.
        Ага! Это логово костяного дракона!
        И логово пустое. Хозяин холма ещё не возродился и не могу сказать, что меня так уж сильно расстроило это обстоятельство. Подобная тварь могла прожевать нас и даже не поморщиться.
        Что ж, опыта набито немало, пора и честь знать. Вот только наёмники…
        Я-то вернусь к башне Багряной луны через план Смерти, а живым туда дорога закрыта, с собой их взять не получится. И приостановить контракт, а потом вызвать бойцов в новую локацию мне тоже никто не даст. И что делать? Не превращать же их теперь в нежить!
        В некоторой задумчивости я спустился в зал и приказал дожидавшимся меня наёмникам:
        - Идите ко входу в подземелье. Я кого-нибудь за вами пришлю.
        Стоило бы подумать об этом заранее и вытребовать у Изабеллы свиток портала, но не подумал. Ничего, в следующий раз умнее буду.
        Я активировал «Костяную тропу» и шагнул в разверзшуюся под ногами могилу…
        25 дн. 08:59:33…
        В склепе было… хорошо.
        Да! В склепе было чертовски хорошо и уютно. Я развалился на костяном троне и какое-то время просидел так, отрешившись от проблем и забот. Впервые за долгое время мне удалось почувствовать себя - нет, не живым! - но умиротворённым и… целостным. Здоровье давно восстановилось, а раны затянулись, но вставать не хотелось, атмосфера склепа убаюкивала и призывала никуда не торопиться, ещё намного отдохнуть.
        К чёрту!
        Я рывком поднялся на ноги и отправился на поиски Изабеллы. Под мрачным взором багряной луны пересёк поле, миновал погост и углубился в лабиринт узеньких улочек окружавшего башню Власти городка. Согласно мигавшей на карте отметке, Изабелла пребывала в игре и находилась где-то в окрестностях храма.
        Там она и отыскалась. Эльфийка стояла на храмовой площади в окружении десятка жриц.
        Сразу видно - сборище хаоситов. Никаких светлых одеяний и мрачных чёрных ряс, одеты кто во что горазд. Одни в стальных латах, другие в кожаных доспехах, некоторые и вовсе ограничились платьями и плащами. О разнообразии физиономий и причёсок и говорить не приходилось. Встречались там и писаные красавицы, и откровенно страшненькие тётки. Хаос, что с него взять!
        Я не решился подходить к Изабелле, мрачной тенью замер в арке одного из домов, но она сама вдруг оглянулась и поспешила через площадь. Я отступил ещё дальше во мрак, жрица последовала за мной и нетерпеливо спросила:
        - Что у тебя, котик?
        - Зачистил холм, - пояснил я. - Нужна новая локация для прокачки.
        - О-о-о! - удивлённо протянула Изабелла и поправила пояс накидки, которой прикрыла свой вызывающий доспех. - И как успехи?
        - Осталось набить миллион сто тысяч.
        - Укладываешься в месяц?
        Я кивнул.
        - Вполне.
        - Ты уж постарайся, - попросила тёмная эльфийка и поскребла длинным ногтем мой панцирь. - Отсрочек не будет.
        - Могла бы и помочь! - взорвался я.
        - Я помогаю!
        - Активней!
        - А больше ты ничего не хочешь? - тут вспылила и жрица. - Я только стала верховной жрицей, у меня куча побочных квестов! Мне дух перевести некогда!
        Я поморщился.
        - Ладно. Что с новой локацией?
        - Придётся немного подождать. Сейчас начинается малый совет, занесу тебе свиток перехода сразу после него.
        Изабелла шагнула из арки, но я её остановил.
        - Погоди! У меня наёмники у холма зависли. Проведёшь их сюда?
        - Сделаю, - пообещала эльфийка. - Для тебя что угодно, котик!
        - Может, тогда ещё какой-нибудь жирный квест подкинешь?
        - Губу не раскатывай! - фыркнула Изабелла и вдруг прищёлкнула пальцами. - Да, совсем забыла! Ллойд просил передать, у него для тебя кое-что есть. Костяная корона из комплекта Мертвеца. Вот, лови описание…
        - Не вариант! - замотал я головой, даже не став смотреть характеристики артефакта. - Лавка под наблюдением. Меня в прошлый раз там чуть не прихватили.
        - Твой заклятый дружочек?
        - Его наёмники.
        Изабелла хмыкнула.
        - Вообще эту корону хотел выставить на продажу наш знакомый кровосос…
        - Граф?! - неприятно поразился я, поскольку троица вампиров своим несвоевременным дезертирством подложила нам в царстве Мёртвых изрядную свинью.
        - Он самый, - подтвердила жрица. - Ллойд попросил Графа придержать корону для тебя, тот согласился подождать пару дней. Если интересует, загляни в «Старого стрелка» и договорись о продаже напрямую.
        - Они до сих пор живут на чердаке у Марка?
        - Так мне сказал Ллойд. Всё, чао!
        Изабелла послала воздушный поцелуй и танцующей походкой поспешила вслед за товарками, которые потянулись в храм. Настроение у эльфийки было отменным, а вот у меня - не особо. Надеюсь, этот самый малый совет долго не продлится. Нельзя время попусту терять!
        Я задумчиво поскрёб латной перчаткой маску и отправился в обратный путь. Дошёл до сторожевой башни и задрал голову, любуясь висевшей в небе багряной луной, но почти сразу в верхних окнах башни замелькали отблески факелов, послышались чьи-то голоса.
        Выставили караул? Оно и правильно, и всё же меня присутствие посторонних невесть с чего раздосадовало. Я выругался, спустился в склеп и захлопнул за собой решётку. Уселся на трон и раздражение немедленно отпустило.
        Хорошо.
        Хорошо, но расслабляться нельзя.
        Я с неохотой поднялся на ноги, побродил от из угла в угол, уселся обратно.
        Зараза! Ненавижу ждать и терять время впустую тоже ненавижу!
        Хватило этой вспышки злости ненадолго. Досада утонула в мягкой пелене сонливости, я словно провалился в летаргию, оцепенел и…
        Заснул?
        Возможно, что и так. Измученному беспрерывным бодрствованием мозгу была необходима хотя бы краткая передышка…
        Заставило очнуться ощущение чужого присутствия. Я открыл глаз и увидел, что в коридоре за решёткой сгустилась непроглядная тьма. Ладонь машинально легла на рукоять меча, мрак немедленно рассеялся, из него вывалилась окровавленная фигура.
        Нео вцепился руками в решётку и прошептал:
        - Дядя Джон, помогите! Он оскверняет храм!
        Меня аж подбросило.
        - Кто?!
        - Шаман…
        - Какой ещё шаман?!
        Юношу перетряхнула судорога, он стал полупрозрачным, словно бы начал растворяться в воздухе, но почти сразу вернул себе материальность.
        - Помогите, дядя Джон! - взмолился он. - Это убьёт меня!
        Я шагнул было к пареньку, но замер на полушаге. Пыл остудило воспоминание о белой ведьме. Прошлый визит в горный храм закончился для меня потерей глаза и едва ли получится столь легко отделаться на этот раз. Я не желал рисковать и потому спросил:
        - А что Юлиан?
        - Не могу его найти!
        - А сам?
        - Шамана защищают! Быстрее, время на исходе!
        Фигура Нео вновь мигнула и на этот раз он пробыл бестелесным призраком куда дольше прежнего.
        - Помогите…
        - Я не могу! - выкрикнул я. - Ты же помнишь, что случилось в прошлый раз! Эта клятая ведьма едва меня не прикончила!
        - Убейте шамана, и я сразу открою обратный переход! - всхлипнул Нео. - Пожалуйста, дядя Джон! Я не хочу умирать!
        А я? Я - хочу? Не хочу.
        К дьяволу всё это!
        ПРИНЯТЬ УЧАСТИЕ В ЗАДАНИИ «ОСТАНОВИТЬ ОСКВЕРНЕНИЕ ГОРНОГО ХРАМА»?
        [Да/Нет]
        Миг я смотрел на выскочившее окошко, а затем помимо собственной воли ответил согласием.
        Проклятие! Я просто не мог бросить Нео в беде!
        Да и задание - это опыт. Надо рисковать!
        Нео с облегчением перевёл дух, решётка распахнулась, и тьма за ней сгустилась в пространственный провал. Я заранее скользнул в невидимость и, матерно ругая себя за опрометчивость, прыгнул в чёрный зев перехода с уже занесённым для удара фламбергом.
        Хлоп! Я вывалился на каменный пол и тут же перекатом скрылся за ближайшей колонной. Напрасная предосторожность: кривлявшийся перед алтарём орочий шаман был целиком и полностью погружён в ритуальный танец. К тому же заливавшие храм ослепительным сиянием светильники беспрестанно мигали, порождая своими всполохами целый сонм мимолётных теней. Я легко укрылся в них и торопиться с атакой не стал.
        Орк оказался насквозь неправильным. Уж не знаю почему, но я ожидал встретить компьютерного персонажа, а вовсе не игрока. И не шаман это был, а шаманка. Женщина.
        Зеленокожая, бритая наголо с единственной длинной косой, плечистая и крепкая она отнюдь не производила впечатление обычной дикарки, пусть всю её одежду и составляли сандалии да набедренная повязка, а обнажённые груди с крупными чёрными сосками подпрыгивали в такт прыжкам и взмахам рук. Костяные кастаньеты в руках шаманки выбивали чёткий ритм, своим резким стуком они вызывали головную боль и желание убраться отсюда подобру-поздорову. И свет! Светильники мигали в такт перестуку, их свечение не просто прерывалось, а периодически наливалось недобрым отсветом свежей крови.
        И ещё над головой заклинательницы кружила призрачная воронка. Она словно напитывала её силой иных измерений, и кто знает - не вырвется ли эта мощь на волю в случае гибели шаманки? А если вырвется, что она сотворит со мной?
        Погибать нельзя, умру - потеряю время на перерождение. Тогда белая колдунья точно меня здесь прихватит, и одним глазом уже не отделаюсь.
        - Дядя Джон… - прозвучал в голове умоляющий голос Нео, но я не сдвинулся с места, продолжая наблюдать за противником. Точнее - продолжая выискивать её уязвимые места.
        Банальный удар в спину легко прикончил бы дикарку, облачённую в одну лишь набедренную повязку, да только требовалось не просто убить её, но и разрушить волшбу. Чары хаоса нестабильны, надо лишь ударить в нужное место. В нужное место и в нужный момент.
        Зелёную кожу противницы вдруг расчертили едва заметные линии, и я увидел - да, увидел, словно наяву! - все её уязвимые места. Основные артерии, печень, почки, щель в рёбрах напротив сердца и самое главное - места концентрации маны.
        Не зря «Казнь» прокачал! Совсем не зря!
        Наитие подсказало заменить фламберг проклятым крюком, и я сорвался с места, слился в единое целое с танцевавшими в храме тенями, в один миг очутился в центре помещения. Орчанка что-то учуяла и даже начала оборачиваться, но безнадёжно опоздала.
        СКАЧОК! БЫСТРЫЕ УДАРЫ!
        Я очутился за спиной шаманки и трижды вонзил костяной крюк в податливую плоть.
        В шею! Под лопатку! Под рёбра!
        Жившее в клинке чёрное пламя преисподней разрушило правильный ток энергии, но призрачная воронка продолжила вливать её в заклинательницу. Ту забили судороги, затем полыхнула ослепительная вспышка и несчастную разметало на куски.
        И как разметало! У меня даже зазвенело в ушах.
        ИГРОК АРХА ТАНЦУЮЩАЯ С ДУХАМИ УБИТА!
        ЗАДАНИЕ «ОСТАНОВИТЬ ОСКВЕРНЕНИЕ ГОРНОГО ХРАМА» ВЫПОЛНЕНО!
        ОПЫТ: +20 000 [193 319/200 000]; +20 000 [193 363/28 300]
        НЕЖИТЬ, УРОВЕНЬ ПОВЫШЕН! ЖУЛИК, УРОВЕНЬ ПОВЫШЕН!
        ПОЛУЧЕНО ДОСТИЖЕНИЕ: ЗАЩИТНИК ОРДЕНА ЧЁРНОГО ФЕНИКСА
        Я рассмеялся. Не зря рискнул! Совсем не зря!
        Но тут призрачная воронка обрела очертания человека, и смех замер у меня на губах.
        - Ты!!! - взревело привидение великого магистра ордена Серебряного феникса. - Я уничтожу тебя, падаль!
        Призрак великого магистра не сиял как прежде безжалостным светом, теперь он потускнел и стал серым, но мощи нисколько не растерял, напротив - она только возросла. Сила буквально распирала его, искривляла и перекраивала силуэт. Магистр не создавал своей магией призрачную воронку, он и был ей!
        Ударила серая молния! Ударила и завязла в невесть откуда взявшейся тьме.
        - Убирайся! - крикнул Нео. - Тебе здесь не место!
        Великий магистр зарычал, но мрак поглотил его и стёр из реальности. Жаль не убил, а лишь выбросил в неведомую даль…
        - Спасибо, дядя Джон! - бросился ко мне Нео, но я вскинул руку прерывая поток благодарностей.
        Левую глазницу пронзила острая боль и, будто вторя ей, мой превращённый ныне в противовес рукояти фламбрега глаз загорелся синим огнём. Белая ведьма была где-то рядом!
        - Перекинь меня отсюда! Живо!
        Нео не колебался ни мгновенья и взмахом руки распорол податливое пространство, создавая портал. Я шагнул в него и тут же очутился по колено в мутной воде. Вместо владений госпожи Багряной луны пацан забросил меня в какие-то болота.
        Какие-то?
        Чёрт, нет! Это же окрестности Каменной гавани!
        - Какого дьявола, Нео?! - выругался я, разглядев торчавшие из воды обломки смытого наводнением моста. - Ты что творишь?!
        Паренёк смущённо улыбнулся и развёл руками.
        - Мне всё ещё нужна ваша помощь, дядя Джон…
        25 дн. 04:27:08…
        - Какого дьявола?! - вот и всё, что я смог сказать, когда выбрался на берег. - Какого дьявола, Нео?
        Только это и вертелось сейчас у меня в голове. Лишь эти два слова, да несколько фраз покрепче, слишком резких, чтобы бросаться ими, не разобравшись в ситуации.
        Нео под моим яростным взглядом съёжился, но на попятную не пошёл.
        - Он не успокоится, - произнёс паренёк, явно имея ввиду великого магистра. - Его надо убить!
        - Нельзя убить того, кто уже мёртв! - рявкнул я. - Нужна безопасность - найми охрану!
        - Охрану? - растерялся Нео. Это предложение оказалось для него полнейшей неожиданностью.
        - Помнишь лавку, где мы останавливались в столице? Поговори с алхимиком, он всё устроит.
        Но паренёк упрямо покачал головой.
        - Магистр добьётся своего! Или он или я!
        - Так убей его сам!
        - Я не справлюсь.
        - Ты легко его прогнал, - напомнил я.
        - Горный храм - место моей силы, - пояснил Нео. - Вне его стен магистру я не соперник. Он переметнулся на сторону Хаоса, в святилище Серебряного феникса камлают орочьи шаманы. Днём и ночью они наполняют его силой.
        Я выругался.
        - И ты предлагаешь мне идти через болота к храму? Серьёзно?
        - Нет-нет! - вновь замотал Нео головой, откинув упавшую на глаза рыжую чёлку и пояснил: - В том храме обитает лишь его дух, вы не сможете причинить ему вреда. Тело магистра захоронено в подземельях маяка. Надо выкрасть его останки!
        - Хмм… Это может сработать.
        - Помогите, дядя Джон! Прошу вас!
        - Стой! - отмахнулся я. - А почему ты сам не выкопаешь их? Почему не попросишь об услуге Юлиана? Владыка местной башни тёмный, с ним у вас не будет проблем!
        Нео печально вздохнул.
        - Теневой кукольник перешёл на сторону Хаоса. Он не даст нам причинить вред вассалу.
        Час от часу не легче! Мне поручают уничтожить нематериальную сущность, присягнувшую владыке местных земель!
        - Вас пропустят, дядя Джон! - зачастил Нео, словно опасаясь моего отказа. - На вас печать Багряной луны, слуги Хаоса не причинят вам вреда.
        Ну да - не причинят, но ровно до тех пор, пока не прихватят на горячем.
        Но с другой стороны - вор я или кто?
        Опять же за оборону храма мне обломилось сорок тысяч опыта, и уж лучше расти в уровнях так, нежели круглые сутки напролёт тупо рубить монстров. Да и бросать в беде пацана не дело. Окажу услугу, прокачаюсь. Разве плохо?
        Не плохо. Просто опасно…
        ПРИНЯТЬ ЗАДАНИЕ «УБИТЬ ВЕЛИКОГО МАГИСТРА ОРДЕНА СЕРЕБРЯНОГО ФЕНИКСА»?
        [Да/Нет]
        Да, чёрт меня дери! Да!
        - Ура!
        Нео запрягал от радости, и я поспешил охладить его пыл.
        - Заберу у тебя на время Чучело. Обзор с воздуха не помешает.
        - Хорошо, дядя Джон! Как скажете!
        Чёрный мёртвый феникс нехотя перепрыгнул с плеча паренька на мой железный рукав, заскрежетал когтями по доспеху, недовольно каркнул.
        - Лети, птичка! Лети! - скомандовал я, и Чучело взмыл в небо, заложил вираж над холмами, превратился в чёрную точку. Но связь со мной не разорвал, и с высоты птичьего полёта открылся прекрасный вид на город.
        На этот раз Каменная пристань показалась куда оживлённей, нежели в прошлый наш визит сюда. Сбоку от причала горожане спешно возводили форт, у моста через второй рукав реки восстанавливали защитные сооружения. Удивила башня Власти. Она больше не была непроглядно чёрной; всю её облили тенями, и те медленно извивались, то поднимаясь к шпилю, то стекая обратно вниз.
        - Знаешь, как убить призрака? - спросил я паренька.
        - Нет, - посмурнел Нео и тут же расплылся в щербатой улыбке: - Вы что-нибудь придумаете!
        - Ну да, ну да, - вздохнул я.
        В голове ворохнулось какое-то воспоминание, но сходу ухватить его не получилось. Что-то мне уже говорили об убийстве бестелесных созданий, только что именно? Ладно прижмёт - вспомню.
        - Если не вернусь, встречаемся у склепа, - предупредил я, дошёл до развалин моста и принялся прыгать с одной его опоры на другую.
        Вода давно отступила, и река вернулась в русло, поэтому перебраться на другой берег особого труда не составило. Соскочив там в грязь, я вновь дотянулся до Чучела и внимательно оглядел окрестности. Петлявшая меж холмов дорога оказалась пуста, и всё же по спине у меня побежали колючие мурашки.
        Пустое! Просто вспомнилось, как гнали меня здесь демонические гончие. Чудом тогда вывернулся. Просто чудом, да…
        Навалились дурные предчувствия, но я не стал придавать им значения и зашагал к городу. Глупо уповать на то, что брошенная нами лопата так и валяется в подвале, а рыть землю руками дураков нет. Для начала надо обзавестись подходящим инструментом.
        И вот ещё что… Я открыл закладку с описанием способности «Инкогнито», потратил несколько минут на изучение своих новых возможностей и назначил себе фальшивое имя. Закрытый профиль многие игроки воспринимают будто красную тряпку, а теперь по дороге шёл некто «Лазарь». Если специально не приглядываться, так сходу и не поймёшь, что это не компьютерный персонаж, а вовсе даже игрок. Впрочем, если начнут присматриваться - никакое «Инкогнито» не поможет.
        С моего последнего визита городок заметно преобразился, заброшенных домов с заколоченными окнами на глаза больше не попалось. На улицах оказалось не протолкнуться от местных жителей и стражников, хватало и пришлых игроков. Публика подобралась не самая респектабельная - на то он и Хаос! - и я в очередной раз порадовался способности не привлекать к себе ненужного внимания.
        Впрочем, совсем уж невидимкой я не был. Обращали на меня внимания и стражники, и сновавшие по тёмным переулкам колдовские тени. К счастью, обходилось без последствий. Не иначе срабатывала метка госпожи Багряной луны.
        Как бы то ни было, дольше необходимого я по городу шляться не стал и сразу направился к пристани. Толкнул дверь знакомой оружейной лавки, и гном-приказчик подобострастно улыбнулся.
        - Чем могу служить?
        - Мне нужны кирка и заступ.
        Если гнома столь странный выбор и озадачил, на его бородатой физиономии не промелькнуло и тени удивления. Он вышел из-за прилавка и позвал меня за собой.
        - Выбирайте, господин.
        Я взял первый попавшийся инструмент, расплатился и покинул лавку. Оценивающе посмотрел на маяк и болезненно поморщился. Бившийся на вершине башни огонь был ломано-нервным, его недобрые отблески укололи глаз, по щеке покатились слёзы. Приближаться к маяку окончательно расхотелось.
        Вздор!
        Упрямо стиснув зубы, я направился к подножию холма, но наугад лезть в логово великого магистра было глупо, поэтому направил впереди себя Чучело. Воздушная разведка не порадовала. Удалось заметить несколько караулов, да ещё ворота не стояли больше распахнутыми настежь, и мало того, что оказались закрыты, так ещё охранялись парой шаманов. А рядом - казармы.
        Призрак магистра на волю случая полагаться не пожелал и привлёк к охране своих останков около полусотни орков.
        Вот зараза!
        Я выругался, вернулся в лавку и докупил моток верёвки…
        25 дн. 02:54:55…
        Сумерек я дожидаться не стал и выдвинулся к маяку без промедления. Уповать на темноту не стоило по той простой причине, что обнаружить невидимку охранники могли только при помощи шаманства или специальных амулетов, а для магии время суток никакой роли не играло.
        Ну и смысл здесь до заката куковать? У меня дел невпроворот!
        Мимо первого пикета я самым банальным образом проскользнул под прикрытием скрытности. Занятые приготовлением похлёбки орки меня не учуяли. А вот на втором посту Чучело разглядел хлипкого зеленокожего уродца с разукрашенной татуировками физиономией, там действовать нахрапом я не решился. Вернулся немного назад и взобрался напрямик по склону холма, благо тот в этом месте был не слишком крутым.
        Оказавшись позади зеленокожих воинов, я поспешил по тропе, но Чучело тут же предупредил о шагавшем навстречу патруле, пришлось укрываться в густой траве. Орки прошли мимо.
        Хорошо быть незаметным! А ещё быстрым, ловким и смертоносным. И непременно - живым. Впрочем, не будем о грустном…
        К воротам в ограде маяка я приближаться не рискнул, обошёл их стороной. За садом давно не следили, в одном месте над каменной стеной раскинулись ветви кряжистой липы. Захлестнуть крепкий сук верёвкой удалось со второй или третьей попытки, взобраться на дерево проблемой и вовсе не стало. Устроившись на ветке, я какое-то время высматривал магическую сигнализацию, но сколько ни напрягал зрение, никаких ловушек разглядеть не смог. Тогда быстро перебрался через ограду, спустился с липы и юркнул к башне.
        Увы и ах, у входа переминалась с ноги на ногу троица паладинов Хаоса. Серьёзные ребята - все в броне и вооружены до зубов, да и колдовскими талантами не обделены, даром что не шаманы. Мимо них и мышь не проскочит. Впрочем, я и не думал, что добраться до останков великого магистра будет так уж легко…
        Напролом я не полез, вместо этого спрятался за углом и мысленно потянулся к Чучелу. Чёрный феникс взбрыкнул, не желая приближаться к маяку, но пару мгновений спустя сдался, сложил крылья и стремительной тенью спикировал к воротам.
        Вспышка! Чучело разметало на куски, поднялся переполох, орки забегали как ошпаренные. Дисциплина для зеленокожих дикарей всегда была пустым звуком, поэтому я нисколько не удивился, когда паладины со всех ног бросились в самую гущу событий.
        Скорее бы удивился обратному…
        Не теряя времени, я взбежал на крыльцо, приоткрыл дверь и скользнул в прохладный сумрак маяка. Спешно скатился по лестнице, но первая же из решёток оказалась заперта. Впрочем, преграда не задержала меня надолго: стоило лишь упереться ногами и как следует навалиться на железные прутья плечом, и замок с металлическим лязгом сломался.
        Иной раз грубая сила - это не так уж и плохо. Особенно, если подойти к делу с умом.
        Прикрыв за собой решётку, я спустился в уходивший вглубь скалы коридор и зашагал мимо вмурованных в стены останков прежних смотрителей маяка. Проход был погружён во мрак, лишь в дальнем его конце разливалось призрачное серебристое сияние. И - никакой охраны. Пробраться в святая святых ордена получилось на удивление просто.
        С другой стороны, святая святых ордена - это храм в орочьих горах, а привлекать внимание излишней охраной к собственному захоронению великому магистру не с руки. Лучшая защита для него - это тайна.
        Высоченные створки дверей оказались приоткрыты, пробивавшийся меж ними свет неприятно резал глаз. Я осторожно заглянул внутрь и увидел, что ярчайшим сиянием заливает подземный зал статуя Серебряного феникса. Переход под крыло Хаоса сказался на символе ордена самым кардинальным образом, скульптура стала странно угловатой, словно её разбили на куски, а затем небрежно собрали обратно. Феникс показался на редкость зловещим, теперь он больше напоминал орочий тотем.
        Ещё одним неприятным сюрпризом оказалось отсутствие на дверях каких-либо запоров. Сами створки были массивными, толщиной чуть ли не в ладонь, ещё и с железными полосами, но засова на них не было, одни только вычурные ручки. А копать придётся долго, если случится тревога, орки попросту задавят меня количеством.
        Я прикрыл дверь и в голос выругался.
        Проклятье!
        Ну почему не снял с дерева верёвку?! Стянул бы ей ручки, а теперь не возвращаться же к ограде!
        Хотя… Я довольно осклабился и выудил из инвентаря цепь с Лунным Граалем на конце.
        Да! Цепь вполне сгодится! Ещё и надёжней выйдет!
        Я пропустил звенья через ручки на раз, другой, третий, потом затянул цепь на несколько узлов, подёргал для надёжности и остался полученным результатом вполне доволен.
        Ну-с, приступим!
        Разломанную в прошлое осквернение могилы надгробную плиту уже восстановили, поэтому кирка пришлась как нельзя более кстати. Несколькими мощными ударами я разбил мрамор, разгрёб обломки и взялся за лопату.
        Воткнуть, надавить до упора ногой, вывернуть, выкинуть.
        Воткнуть, надавить до упора ногой, вывернуть, выкинуть.
        Воткнуть…
        Разорение захоронения показалось даже более утомительным занятием, нежели монотонная рубка нежити. Бери больше, кидай дальше - вот, собственно, и всё разнообразие. И стоило ради этого в игру заходить? Но нет же, всё должно быть предельно реалистичным…
        Когда добрался до серой мешковины, я воспрянул духом, откинул лопату и проклятым крюком распорол прочную ткань. И сразу сияние серебряной статуи дрогнуло, зал наполнился тенями, навалилось ощущение чужеродного присутствия.
        - Святотатец! - взревели над ухом, и я одним рывком выскочил из неглубокой могилки, откатился прочь.
        Вовремя! Миг спустя серая молния угодила в кучу земли и взорвала её, разметав по всему залу.
        Витавшая под потолком полупрозрачная фигура великого магистра вновь наставила на меня указующий перст, и вновь я сиганул в сторону. Новый магически разряд взорвал разломанную плиту, и по стенам забарабанила мраморная шрапнель.
        - Умри, тварь! - провозгласил призрак, прежде чем метнуть очередную молнию.
        «Скачок» вывел меня из-под удара, и я без промедления кинул в магистра «Стрелу смерти». Впустую - боевое заклинание прошло через привидение, не причинив никакого вреда.
        - Глупец! - расхохотался великий магистр.
        Новая молния лишь на ладонь разминулась с моей головой, но я нашёл в себе силы выкрикнуть в ответ:
        - Криворукий придурок!
        Оскорбление разъярило призрака, и он начал швырять одно заклинание за другим. К счастью, злоба не лучшим образом сказывалась на его меткости, чары проходили мимо.
        Прекрасно осознавая, что долго игра в кошки-мышки не продлится, а погибать здесь никак нельзя, я решил воспользоваться «Костяной тропой», но прежде метнулся к Лунному Граалю, который болтался на захлестнувшей дверные ручки цепи. И сразу от мощных ударов затряслись створки!
        - Тебя порубят на куски, нежить! - взвыл великий магистр и своей следующей целью избрал продетую в дверные ручки цепь. Молния ударила в неё и… погасла. Ни грохота, ни взрыва, ни лязга разлетевшихся звеньев. Цепь осталась невредима, лишь слегка засветился привязанный к ней серебряный кубок!
        Обескураженный неудачей призрак повторил попытку, и вновь его атака оказалась безуспешной; тогда-то у меня в голове и промелькнула шальная догадка.
        Лунный Грааль! Ульрих как-то упоминал, что остаточная святость чаши способна уничтожать тёмных призраков! Хаоса тогда попросту не было, так вдруг сработает и на привидении великого магистра?
        Стремительным прыжком я подскочил к двери и обрушил фламберг на цепь. Кусок с Лунным Граалем упал на пол, но, прежде чем призрак успел разблокировать проход, я ухватил серебряный кубок и со всего маху швырнул его в великого магистра.
        Хлоп! Привидение исчезло, а чаша угодила в стену, отскочила от неё и покатилась по полу.
        Сработало! Живущая в Граале сила Света развеяла переметнувшегося на сторону Хаоса магистра! Но почему тогда не закрывается задание?
        Я поднял Грааль, и в этот миг фигура феникса снова замерцала, а под куполом потолка возник разъярённый призрак.
        - Ты!!! - взревел великий магистр. - Ты пожалеешь!
        Кубок развеял призрака, но не уничтожил его. Великий магистр оказался прочно привязан к этому миру, так просто от него было не избавиться. Требовалось уничтожить якорь!
        Призрачная фигура начала наливаться сиянием, и я вновь метнул кубок, только на этот раз не в магистра, а в разрытую могилу. Лунный Грааль упал к останкам, привидение мигнуло и… пропало. И одновременно сгинуло гнетущее присутствие потусторонней сущности.
        Стук в дверь оборвался и тут же возобновился с новой силой. В ход пошли топоры, а я всё стоял и ничего не предпринимал. Ждал либо возвращение злобного привидения, либо оповещения о завершении задания, но не дождался ни того, ни другого. Уничтожить великого магистра не удалось, пусть и принять призрачную форму тот был больше не в состоянии. Ну хоть так…
        Стряхнув оцепенение, я схватил лопату и принялся лихорадочно работать ей, забрасывая могилу землёй. Дверь вовсю трещала, створки грозили сорваться в любой момент, но прежде чем открыть проход на план Смерти, я не поленился и уложил на место обломки надгробной плиты.
        Ну вот и всё. Покойся с миром, злобный урод! А мне пора заняться делами…
        24 дн. 23:58:18…
        Поле. Башня. Багряная луна.
        Выбравшись из склепа, я не обнаружил на улице ни наёмников, ни обещанного Изабеллой свитка с заклинанием портала, да и Нео пока что не появился, не иначе до сих пор продолжал караулить меня на берегу.
        Задание не закрылось, и эта ложка дёгтя портила решительно всё. Нет, заработать сорок тысяч опыта за несколько часов - это замечательно, но хотелось всего и сразу. Хотелось жить, а не ждать.
        Я выругался и вновь подвесил в слот быстрого использования «Костяную тропу». Заодно восстановил «Прах». Много силы это заклинание не съедало, а фора в один удар - это немало.
        Покончив с приготовлениями, я прошёлся вокруг башни, затем опять спустился в склеп. Развалился на троне, начал проваливаться в приятную пелену забытья, но сразу встрепенулся и открыл переданное через Изабеллу описание короны.
        Что там за артефакт удалось раздобыть вампирам? Стоящая вещь, нет?
        КОСТЯНАЯ КОРОНА ВЛАДЫЧЕСТВА (КОМПЛЕКТ МЕРТВЕЦА 1 ИЗ 13)
        БРОНЯ: 3
        ИНТЕЛЛЕКТ: +0,4
        ВОСПРИЯТИЕ: +0,4
        ПОЛУЧАЕМЫЙ ОПЫТ: +0,4 %
        Я пересчитал характеристики короны для полного комплекта и чуть не поперхнулся. Нет, тридцать девять единиц брони и по пять единиц к интеллекту и восприятию - это не так уж и сногсшибательно, другое дело - пятипроцентный бонус к зарабатываемому опыту!
        Дремота и расслабленность отступили, я соскочил с трона и принялся вышагивать от стены к стене.
        Пять процентов… Пять процентов… С миллиона выйдет пятьдесят тысяч! Сумма не умопомрачительная, но день-два форы я таким образом выкрою. А для меня время буквально на вес золота. И золота отнюдь не игрового, а реального…
        Проклятье, мне нужна эта корона! Позарез нужна!
        Но сколько запросят за неё вампиры? И согласится ли открыть финансирование Ллойд? Чёрт! Неважно, какую комиссию он запросит! Я должен собрать комплект!
        Именно - должен! И это может стать настоящей проблемой. С кровососов станется содрать с меня три шкуры. А надавить на них нечем.
        Дьявол!
        Я взбежал по лестнице, намереваясь отыскать Изабеллу и договориться о портале в столицу, но прямо в дверях башни столкнулся с Нео. Выглядел паренёк откровенно растерянным, если не сказать - потерянным.
        - Дядя Джон! - сходу заголосил он. - Что с магистром?! Вы убили его?
        - Не совсем.
        - Но как же так?! Я не почувствовал его смерти, но и присутствия в этом мире тоже не ощущаю!
        Пришлось ввести Нео в курс дела, он помрачнел и выдал:
        - Это всё равно что жить с мечом над головой! А что, если кто-то разроет могилу и заберёт кубок?
        - Ну извини, малыш, - развёл я руками. - Понятия не имею, как его убить.
        - Это плохо, дядя Джон. Очень плохо.
        Сидевший на шпиле сторожевой башни Чучело в знак согласия с этими словами пронзительно каркнул. По привычке я хотел потрепать Нео по голове, но в латных перчатках так поступать точно не стоило, поэтому лишь посоветовал:
        - Не раскисай, пацан! Найми охрану, а лучше собери отряд наёмников и захвати второй храм.
        Нео посмотрел на меня, словно первый раз увидел.
        - Это не приходило мне в голову, - признал он.
        - Для этого и нужны друзья.
        - Я поговорю с тем алхимиком прямо сейчас!
        - Погоди! - одёрнул я пацана. - Ты собираешься в столицу?
        - Ага. Не буду терять время.
        - Сможешь забросить меня в гостиницу, где мы жили?
        - К Марку? Легко!
        Нео повёл рукой и пространство разрезала чёрная линия, она задрожала, изогнулась и превратилась в чёрную дыру.
        - Идёмте, дядя Джон! - позвал меня пацан.
        Я шагнул вслед за ним и очутился посреди обеденного зала гостиницы, сейчас по счастью пустовавшего. Не было ни посетителей за столами, ни самого Марка за стойкой.
        - Вас подождать? - спросил Нео.
        - Нет, вернусь сам, - отказался я.
        Пацан кивнул и вышел на улицу. Я тоже не стал стоять столбом, поднялся под крышу и постучал в чердачную дверь. Вампиры могли шляться невесть где или вовсе пребывать вне сети, но удача оказалась на моей стороне. Сначала тихонько скрипнула половица, затем с той стороны поинтересовались:
        - Кто там?
        - Это Джон, - отозвался я.
        Тут же лязгнул засов, и распахнувший дверь Маркиз отступил в сторону, освобождая проход.
        - Заходи.
        Я переступил через порог, и тут только вампир обратил внимание на мой новый статус.
        - Лазарь? - озадачился он.
        - Простая маскировка! - отмахнулся я, оглядываясь.
        Коротышка-барон сидел на скособоченном табурете, поигрывал каким-то брелоком и смотрел на меня с непонятной улыбочкой. Граф расположился за столом, перед ним лежали ятаганы и… костяная корона.
        Корона Владычества из комплекта Мертвеца!
        Меня словно ждали!
        Маркиз остался запереть дверь, а я взял табурет, смахнул с него пыль и уселся напротив предводителя вампиров.
        - Знатная вещица, а? - подмигнул Граф. - Так и знал, что она тебя заинтересует!
        - Неплохо, да, - согласился я, впрочем, добавив при этом в голос вполне уловимую нотку скептицизма. - Где урвали?
        - Разобрали на запчасти одного генерала владыки Тлена, - ухмыльнулся вампир.
        - Это когда кинули нас в царстве Мёртвых?
        Вставший у меня за спиной Маркиз недовольно хмыкнул.
        - Мы вам не присягали! - заявил он. - Просто разошлись пути-дорожки!
        - Не стоит, - остановил его Граф и обратился ко мне: - Ну как, Джон, интересует?
        - Ну я же здесь…
        - Смотри, если хочешь. Только руками не трогай.
        Я наклонился вперёд, намереваясь справиться о цене, и тут за спиной полыхнуло багряное пламя. Позабытый всеми Барон вскрикнул, не удержал вытащенный из моего инвентаря зачарованный череп и уронил его на пол. Охранные чары госпожи Багряной луны изуродовали кровопийце кисть, но присутствия духа тот не потерял и ловким пинком переправил артефакт Маркизу.
        Ах ты ворюга! Удавлю!
        Я ринулся за черепом, и тут же в спину ударили зачарованные ятаганы Графа.
        «ПРАХ»!
        Первый клинок не смог причинить вреда, зато второй развернул и заставил сбиться с шага. Этой мимолётной заминки хватило Маркизу, чтобы схватить череп и перескочить через стол.
        - Стой! - рявкнул я, но было уже поздно.
        Мигнула вспышка одноразового портала, и Маркиз исчез.
        - Твари! - выругался я. - Вы что творите?!
        - Расслабься, Джон! - рассмеялся Граф, небрежно поигрывая ятаганами. - Нас просто подрядили раздобыть одну вещицу. И неплохо заплатили, между прочим. Твой дружок не поскупился.
        - Идиоты! К черепу привязана моя точка возрождения!
        - Плевать! - фыркнул кровосос. - Это просто игра, ничего личного. К вечеру мы станем богаче на сотню тысяч, а со своим корешем разбирайся сам.
        Я зарычал и выхватил из-за спины фламберг. Граф предусмотрительно занял оборонительную стойку, сходу его было не достать, и «Скачок» перекинул меня к Барону. Коротышка с изуродованной рукой не ожидал нападения и потому оказался лёгкой добычей.
        КОМБИНАЦИЯ «КОСА СМЕРТИ»!
        Волнистое лезвие врубилось в грудину вампира и отшвырнуло его прочь. Увы, удар не стал смертельным, а добить мерзкого воришку помешал Граф. Он ринулся в атаку, пришлось раскрутить меч восьмёркой и отгородиться от противника стальным веером.
        И тут только я осознал смысл его слов.
        «К вечеру мы станем богаче на сотню тысяч…»
        К вечеру? К вечеру! А сейчас только полдень!
        Я не смогу набить миллион опыта, ни разу не погибнув, - риск умереть есть всегда! - но ещё имеется возможность всё исправить и вернуть этот проклятый череп! Достаточно просто умереть и перенестись к нему!
        Но что, если к моменту возрождения артефакт будет уже у Гарта? Не загоню ли я сам себя в ловушку?
        В ловушку? О, нет! Прямиком в ад!
        Так рискнуть или нет? Идти ва-банк или закрыться в глухой обороне и просто не давать себя убить? Но месяц! Этот клятый месяц…
        Пользуясь моим замешательством, Барон вскочил на ноги и обнажил кинжалы. Граф зашёл с другого бока, но я не стал тратить время на ненужную схватку, развернулся и, взяв короткий разбег, прыгнул в заколоченное чердачное окно. Доски не выдержали, моё тело проломило их и камнем рухнуло вниз. Прямиком на пики кованой ограды заднего двора.
        Ух! Нанизало будто жука на иголку…
        24 дн. 21:37:25…
        Тьма. Плоть. Кровь.
        Точнее - ошмётки плоти и брызги крови!
        ИГРОК МАРКИЗ УБИТ!
        ОПЫТ: +3 850 [197 019/200 000]; +3 850 [197 063/200 000]
        Убит? О, да! Это его плоть и кровь перепачкала меня с головы до ног!
        А-ха! Зачарованный череп находился в инвентаре вампира, поэтому игровая механика выкинула меня из небытия в том самом месте, где находился Маркиз. Точнее - закинула прямо в него! И - хлоп! - разлетелись клочки по закоулочкам!
        Я смахнул залившую маску кровь и уставился на зажатый в правой руке череп.
        Вот ты где, моя прелесть!
        Спрятать артефакт я не успел. Вжикнуло, ятаган Графа угодил точно между кольчужным рукавом и наручем и начисто снёс руку. Та рухнула на пол, и я взвыл от неожиданности и разочарования. Нагнулся за артефактом, но кинувшийся в ноги Барон ухватил мою отрубленную конечность и метнул её через всю комнату.
        С низкого старта я врезался в коротышку и тычком левого плеча отшвырнул его прочь. Длинный шип наплечника пропорол вампиру потроха, и тот покатился по полу, но завладеть черепом мне это не помогло.
        - Закрывай сделку! - крикнул Граф, и только тут я осознал, что помимо вампиров в комнате находится и Барт Огненный кулак, паладин теперь уже девяносто восьмого уровня.
        Гибель от наших рук бесследно для Барта не прошла, но сейчас это никакой роли не играло. Череп! У него был мой драный череп!
        Паладин поднял отрубленную руку и принялся один за другим отгибать скрюченные пальцы.
        - Не ожидал, Джонни? - гаденько рассмеялся Барт. - А стоило бы! Это игра, здесь всё продаётся и покупается!
        - Отдай!
        - Пора умирать, Джонни!
        - Так тебе и надо, сука! - просипел Барон. - Кровью умоешься!
        Граф ничего не сказал, лишь недобро усмехнулся и раскрутил ятаганы, предвкушая новое развлечение.
        - Умоется, - кивнул Барт, с хрустом отгибая от черепа мизинец.
        Этого момента я и дожидался!
        «АРКАН»!
        Заклинание захлестнуло артефакт, но, прежде чем выдернуть его из рук Барта, магическая нить вспыхнула призрачным огнём и бесследно исчезла.
        - Совсем не уважаешь! - расхохотался паладин и вдруг швырнул в меня отрубленное предплечье.
        Бросок вышел столь неожиданным, что я едва успел перехватить свою изуродованную конечность левой рукой. Сразу скакнул вперёд, но безнадёжно опоздал. Барт уже открыл портал и зашвырнул в него мой череп. Полумрак помещения раскрасили оранжевые отблески, дыхнуло невыносимым жаром.
        - Ты ловкий малый, Джонни! - рассмеялся паладин. - Сумеешь достать свою черепушку из адской топки? Рискнёшь, нет?
        Прыгнуть за артефактом в огненную бездну и открыть оттуда переход на план Смерти?
        Пустые мечты! Либо столь яростное пламя сожжёт меня прежде, чем успею отыскать череп, либо собьёт концентрацию и помешает создать портал. Да и не мог Барт не озаботиться магической блокировкой, никак не мог! Даже если накрутить на себя максимальную защиту от огня, это ничего не изменит…
        Я попятился от огненной двери, и паладин враз растерял свою показную весёлость.
        - Отправляйся в ад, Джонни! - заорал он, вытянул руку и с кончиков его пальцев сорвалось жгучее пламя.
        Инстинктивно я закрылся «Щитом Смерти», но заклинание паладина оказалось слишком мощным. Оно легко преодолело выставленную защиту и не просто опалило плоть, а едва не превратило меня в прах. От верной гибели уберегли только неплохое сопротивление магии и даруемое маской снижение урона от огня.
        ТЛЕНИЕ!
        Пламя ревело и жгло, здоровье рывком миновало жёлтую зону и поползло дальше. Досталось и вампирам, они с проклятиями разбежались в стороны, но мне было не до них.
        «ТУЗ В РУКАВЕ»! «КОСТЯНАЯ ТРОПА»!
        Под ногами разверзлась могила, и я рухнул в мёртвый лес, успев услышать, как заголосил взбешённый Барт:
        - Новый контракт!
        Новый контракт? Выкуси! Живым на план Смерти ходу нет!
        И тут, с треском ломая хрупкие костяные ветви, вслед за мной рухнул Барон!
        Проклятье! Вампиров к живым точно не отнести!
        Прежде чем коротышка выпрямился, я со всей силы врезал ему собственной отрубленной рукой. Лезвия латной перчатки угодили в лицо, и Барон от неожиданности завалился на спину. А я скользнул в невидимость, но - без толку!
        ТЛЕНИЕ!
        Обожжённая плоть дымилась и тлела, и хоть урона это не наносило, скрытный режим оказался заблокирован.
        - Мать вашу! - выругался я и бросился наутёк.
        Сверху уже спрыгнул Граф, а у меня оставалось слишком мало здоровья, чтобы противостоять вампирам в честной схватке.
        Бежать! В склеп! Во владения госпожи Багряной луны!
        И я побежал! Бросился наутёк со всех ног, петляя по тропинке, подныривая под костяные ветви, используя «Спешку» так часто, как только появлялась такая возможность. Кровососы ринулись вдогонку, но отстали, затерялись за жуткими деревьями, до меня доносились только их голоса.
        Чтоб навсегда здесь остались, сволочи!
        Обратный переход в конце тропы привёл в склеп, и я без промедления выскочил в коридор.
        Кланк! Брошенный Бароном кинжал угодил в решётку и упал, не достигнув цели.
        Не став использовать эту оплошность коротышки, я взлетел вверх по лестнице и во всю глотку заорал:
        - Тревога!
        Удивительное дело, но услышали меня отнюдь не только караульные и круживший в вышине Чучело. Как оказалось, Изабелла не позабыла о своём обещании и привела к башне оставленных у холма наёмников. Гном-защитник, грузно переваливаясь с ноги на ногу, поспешил к башне, но перекрыть выход из неё не успел. Барон акробатическим кульбитом перескочил через него и сходу атаковал последнего из целителей. Один кинжал коротышки располосовал дроу глотку, другой вонзился в сердце.
        Умер наёмник мгновенно, но этого мига как раз и хватило мне, чтобы перейти в атаку.
        СКАЧОК! СИЛОВОЙ ВЫПАД! КАСАНИЕ СМЕРТИ!
        Латная перчатка угодила коротышке под левую лопатку с силой пушечного ядра, лезвия перерубили рёбра, кулак погрузился в податливую плоть. Прошёл критический удар, а парализующее заклинание и вовсе превратило противника в лёгкую добычу.
        Я не стал высвобождать руку, а вместо этого сунул её ещё дальше, нашарил сердце и стиснул пальцы, превращая мышцу в месиво и разрывая артерии. Рывок - и вот уже из дыры в спине коротышки хлещет бледная мёртвая кровь.
        КАЗНЬ! ИГРОК БАРОН УБИТ!
        ОПЫТ: +2 800 [199 819/200 000]; +2 800 [199 863/200 000]
        Так тебе, жалкий воришка!
        Из теней за спиной тёмной эльфийки соткался Граф, его ятаганы хищно мигнули отражённым багрянцем лунного сияния и раскроили жертве голову. Вампир играючи увернулся от топора неповоротливого гнома и метнулся ко мне. С башни упали огненные стрелы, но прошли мимо цели, не задев Графа.
        Я ухватил рукоять фламберга и замахнулся, готовясь отразить нападение, да только меч так и остался в перевязи. Я пытался схватил его правой отрубленной рукой!
        Налетел вампир, пришлось уворачиваться от стремительных замахов, принимать их на стальной рукав. Сыпанули искры, мне удалось выгадать мгновенье и окутаться мантией Смерти. Движение Графа слегка замедлились, но он тут же растворился в воздухе, чтобы миг спустя возникнуть у меня за спиной. Правый ятаган соскользнул по призрачному панцирю, зато левый угодил в бедро и рассёк ногу.
        КРИТИЧЕСКИЙ УДАР! ПОЛУЧЕН УРОН: 328 [215/1 872]
        ПОВРЕЖДЕНА ЛЕВАЯ НОГА! СКОРОСТЬ ПЕРЕДВИЖЕНИЯ СНИЖЕНА!
        Снижена скорость передвижения?! Да я стоять толком не могу!
        Я рухнул на землю, превратился в лёгкую цель. Жизни осталось лишь чуть - один-два точных удара прикончат меня и забросят огненный ад.
        Но сдаваться я не собирался!
        Кланк! Клац!
        Правый ятаган отскочил от стального рукава, удар второго смягчил наплечник; с меня сняли немногим больше сотни очков здоровья. Левой рукой я выхватил из-за пояса проклятый крюк, но Граф вовремя отступил, уходя от замаха.
        С башни вновь ударили караульные, и вампир вскинул ятаганы, отбивая сгустки багряного пламени. С хриплым карканьем Чучело метнулся вниз, едва не напоролся на клинки и вновь взмыл в небо. Гном-наёмник безнадёжно опаздывал к схватке, моя гибель была неизбежна.
        Стоп! Наёмник?!
        Клинки на миг замерли над головой Графа, а потом рухнули вниз, но за миг до роковых ударов, я хрипло выдохнул:
        - Сюзерен!
        Последний из моих наёмников замер на полушаге, а потом неведомая сила вырвала из гнома жизненные силы и зашвырнула их в меня. Здоровье разом подскочило, а тело покрылось костяными щитками. Ятаганы отскочили от них, не сумев причинить вреда, и Граф разочарованно зарычал.
        Левой рукой я ухватил его за щиколотку и рывком повалил, но вампир ловко откатился и вскочил на ноги. Я тоже поднялся с земли и сжал кулак; на лезвиях латной перчатки отразился багряный отблеск луны.
        Ну же, подходи! Я - костяной лорд! Я - машина смерти!
        Граф двинулся по кругу, и тут совершенно бесшумно на загривок ему обрушился Чучело. Вампир беспорядочно замахал ятаганами, и я замер на месте, не зная, что делать: бить или бежать.
        Не успел ни того, ни другого. Графа вдруг окутало облако тьмы, он задёргался, захрипел, а потом его тело замерцало призрачным свечением и осыпалось на землю кучкой серого праха. На землю упал один из ятаганов, о него с костяным стуком ударилась и откатилась в сторону корона Владычества.
        Тьма сгустилась в фигуру Нео, пацан рассмеялся и разметал ногой оставшийся от вампира прах.
        - Но как?! - опешил я.
        - Мёртвый и тёмный, - фыркнул Нео. - Лёгкая добыча!
        Я хотел потребовать объяснений, но меня вдруг скрутила жёсткая судорога, а кожу словно содрали заживо. Колени подломились, и я обессиленно опустился на землю. Навалился на левую руку, на миг замер так, а выпрямился уже самим собой.
        Костяной лорд сгинул, я вновь стал древним личем.
        Что за фокусы?!
        - Дядя Джон, что с вашей рукой?! - только тут разглядел меня Нео, но я отмахнулся, отмотал немного назад игровой лог и недоумённо хмыкнул.
        Да ладно?!
        СЮЗЕРЕН! 02:00… 01:59… 01:58…
        НАЁМНИК КРОВАВЫЙ ТОПОР ОБРАЩЁН В НЕЖИТЬ!
        ЗДОРОВЬЕ: +400 [515/1 872]
        ВНУТРЕННЯЯ СИЛА: +75 [483/1014]
        ВРЕМЕННО! ОПЫТ: ОПЫТ: +2 500 [203 319/230 000]; +2 500 [203 363/230 000]
        ВРЕМЕННО! НЕЖИТЬ, УРОВЕНЬ ПОВЫШЕН! ЖУЛИК, УРОВЕНЬ ПОВЫШЕН!
        ЧЁРНЫЙ СПИСОК ГИЛЬДИИ НАЁМНИКОВ: 29 ДН. 23:59:59…
        Ого! Так «Сюзерен» вытягивает из вассалов не только жизненные силы и магическую энергию, но и опыт! Вот как генерал Малик из древнего лича превратился в костяного лорда! Ха! Да я и сам только что это осуществил!
        Круть какая! Нет, в обычной ситуации двухминутный скачок уровней - неплохое подспорье в схватке и не более того, но мне-то и пары секунд для активации свитка Возрождения хватит! Главное привлечь достаточно наёмников, чтобы скакнуть сразу на сотый уровень.
        В голове защёлкали костяшки счётов, но взгляд уже зацепился за новый таймер.
        ЧЁРНЫЙ СПИСОК ГИЛЬДИИ НАЁМНИКОВ
        Я открыл его описание и в голос выругался. Превращение наёмника в нежить игровая механика расценила как нападение на гнома со стороны со-партийца, в результате мне закрыли доступ к каталогу гильдии на целый месяц.
        Вот дерьмо!
        Хотя с другой стороны… Я произвёл нехитрые вычисления и снова выругался. Привлечь достаточное количество наёмников было попросту нереально. Из гнома получилось вытянуть примерно полтора процента накопленного им опыта, а значит, мне потребовалось бы нанять как минимум четвёрку стоуровневых персонажей!
        Попробовать по максимуму прокачаться, а с помощью «Сюзерена» добить недостающее?
        Чёрт, нет! Мне нельзя рисковать! Случайная гибель забросит прямиком в ад! Да и какая может быть прокачка без правой руки? Отрубленная конечность восстановится только после перерождения, а умирать-то как раз и нельзя! И ведь все боевые навыки заточены на владение двуручным мечом! Без руки я как… без рук. И поздно уже упор на магию делать. Слишком поздно…
        Я скрипнул зубами с досады. Гадство! Одно к одному подобралось!
        Думай! Должен быть выход! Игра не загоняет игроков в безвыходное положение.
        Проклятье! Формально я не игрок! Да и не игра это, ни разу не игра. Из игры можно выйти…
        Стоп! Негативное мышление! В сторону его, в сторону!
        «Сюзерен» - явная дыра в игровой механике, эта способность предназначена не для игроков, а исключительно для компьютерных персонажей. Да и те полноценно задействовали её только в скриптовых сценах.
        Как я могу использовать эту способность? Нет, даже не так!
        Как мне собрать достаточную свиту?
        Наёмники отпадают, остаются игроки. Но какой дурак согласится на такое? Возможно, стоит поговорить с Изабеллой - она кровно заинтересована в моём успехе, - хотя вовсе не уверен, что жрица хоть чем-то сумеет помочь…
        - Дядя Джон! - вновь окликнул меня Нео.
        - Руку мне отрубили. Ничего страшного, - машинально ответил я.
        - Да я по поводу трофеев!
        - А? - отвлёкся я от своих тяжких раздумий и разрешил: - Забирай. Заслужил.
        Нео поднял ятаган Графа, на пробу махнул им и напомнил:
        - Костяная корона, дядя Джон.
        Я нахмурился, но тут же нашёлся.
        - Обменяешь на кинжал Барона?
        Коротышку я прикончил без посторонней помощи, выпавшие с него вещи - мои. Так что всё честно.
        Нео чуть от радости не подпрыгнул. Изящный клинок приглянулся парнишке куда больше мрачного обруча с семью костяными шипами.
        - Забирайте! - разрешил он, схватил кинжал и отработал несколько блоков и выпадов. - Юлиан учит меня фехтовать!
        Ятаган был для пацана слишком длинным, и я посоветовал заменить его чёрным ритуальным кинжалом. Так дело пошло лучше, и Чучело одобрительно каркнул.
        - Где принц? - поинтересовался я.
        - Какие-то дела в клане, - ответил Нео, не переставая рубить короткими клинками воздух.
        Я только фыркнул, подошёл к короне и поднял костяной обруч с земли.
        КОМПЛЕКТ МЕРТВЕЦА СОБРАН!
        МОДИФИКАЦИЯ: КОСТЯНОЙ ПРИЗРАК
        Стоило лишь водрузить корону на голову, доспехи изменились, стали однородно-серыми со сложной вязью едва заметных узоров, а рукоять меча преобразилась, словно стала вырезана из кости. Ну и характеристики поднялись до максимума. Впрочем, что мне сейчас с того…
        Я обогнул неживого гнома и забрал у погибшей эльфийки посох генерала Малика. Ничего не произошло, лишь промелькнуло системное сообщение о том, что комплект Мертвеца собран и пополнению не подлежит.
        Оставив Нео упражняться с кинжалами, я спустился в склеп, поднял валявшееся на полу предплечье и уселся на трон.
        Зараза! Как же неудачно всё получилось!
        Здоровье-то восстановится, а вот рука обратно не прирастёт. Если только пришить…
        Кстати! А почему бы и не попробовать? Я же мертвец, стану немного монстром Франкенштейна!
        Я нехотя покинул трон и поднялся на улицу. Изабелла уже была там.
        - Ты что здесь устроил, котик?! - потребовала она объяснений, с мрачным видом разглядывая валявшиеся на земле тела, кучки серого праха и сожженную траву.
        Я не стал ничего утаивать, рассказал всё как есть.
        - Дерьмо! - выругалась Изабелла, и череп на её посохе в знак согласия звонко клацнул зубами. - Тебе всего-то надо было не лезть на рожон и набивать опыт!
        - А я лез на рожон? - возмутился я. - Так получилось!
        - Ох уж этот Джон «Так получилось» Доу!
        - Заткнись! Должен быть выход! «Сюзерен»…
        - Котик, включи голову! - рыкнула тёмная эльфийка. - Даже если обратишь в нежить меня, даже если уговорим поучаствовать в этой авантюре Хоара и Юлиана, ты и близко не получишь нужного опыта!
        Тут с Изабеллой было не поспорить; с этой троицы я соберу хорошо если четверть того, что отделяет меня от заветного уровня.
        - А твои товарки-жрицы? Поговори с ними.
        - У тебя в голове тараканы завелись, котик? - прищурилась эльфийка. - Никто в здравом не подпишется на такое! А у меня не хватит ни влияния, ни золота, чтобы настоять на своём!
        - Ладно, - примирительно проговорил я. - Ладно! Есть ещё два варианта.
        - Так поделись ими, котик. Не держи в себе.
        - Ты можешь обратиться напрямую к богине.
        - Не вариант, - даже слушать ничего не стала Изабелла. - Ты сам говорил, что у тёмных свои интересы, а у светлых свои. С кем сейчас Хаос - мы не знаем, но в лучшем случае просьбу проигнорируют, а в худшем - твоего персонажа обнулят.
        Я поморщился, но вновь был вынужден признать правоту жрицы.
        - Хорошо, а что насчёт твоих коллег? Ты ведь не одна такая в игре!
        - Думаешь, у нас здесь клан, - фыркнула эльфийка, - и должности согласно штатному расписанию? Серьёзно, котик? Кто-то, как и я, здесь по работе, большинство просто развлекается. И я не знаю ни тех, ни других.
        - Обратись к начальству.
        - Ты представляешь, сколько займёт согласование, если эту идею вообще одобрят? А если об этом станет известно? Наши учётные записи заблокируют! Никто не спускает квесты из реальности в игру!
        - А как же собрания кланов вне игры?
        - Так это кланы!
        - Не вижу принципиальной разницы, - упёрся я. - Поговори с начальством, ну чего тебе стоит?
        Изабелла обожгла меня ненавидящим взглядом и выругалась.
        - Навязался на мою голову! - прошипела она и резким взмахом посоха открыла пространственный переход.
        - Стой! - поспешно крикнул я. - Вампиры могут пробраться сюда?
        - Нет, если только снова сам их не проведёшь! - уверила меня Изабелла, шагнула в портал и перенеслась неведомо куда.
        Нео прекратил упражняться с кинжалами, подошёл и спросил:
        - Всё плохо, дядя Джон?
        - Разберусь, - хмыкнул я.
        - А ваша рука?
        Я посмотрел на отрубленное предплечье и поморщился.
        - Что-нибудь придумаю.
        Что-нибудь придумаю - это точно. Но что?!
        24 дн. 17:12:58…
        Что я в итоге придумал?
        Ни-че-го.
        Навалилась странная апатия, захотелось махнуть на всё рукой и уйти куда глаза глядят. Никуда, разумеется, я не пошёл. Уселся у сторожевой башни, откинулся спиной на холодную шершавую кладку, устало закрыл глаз.
        Миллион опыта! Разве мне так много надо? Разве я многого прошу?
        Какой-то жалкий миллион! Кому из богов игровой реальности продать душу? Чёрт, да я бы и тело продал, только здесь такого добра навалом. Кинь клич - сразу очередь выстроится.
        Был шанс пойти в услужение к владыке башни Тлена, но его наверняка уже прикончили, да и отношения безнадёжно испорчены. Я ж теперь его враг. Вот Изабелла удружила…
        Из тягостной летаргии вырвал возглас Хоара.
        - Ну ничего вы здесь повеселились!
        Я открыл глаз и едко произнёс:
        - Зато ты, как обычно, пропустил всё веселье!
        Зеленокожий паладин в ответ лишь фыркнул, обошёл неживого гнома и помахал у него перед лицом ладонью. Наёмник даже не моргнул.
        - Ужас какой! - покачал головой Хоар.
        Я поднялся на ноги и посмотрел на отрубленное предплечье, которое так и держал в левой руке, не зная, как с ним поступить.
        Нео словно угадал мои мысли и предложил:
        - Может, пришить?
        - Не сработает, - бросил паладин, не оборачиваясь. - Проще переродиться.
        - Я не могу! - прорычал я.
        - С чего бы это?
        Я не стал откровенничать и выдал стандартную отговорку:
        - Квест! Мне надо кое-что сделать, прежде чем я умру!
        «Прежде чем я умру»? О, да! Именно так! Более того - если я этого не сделаю, то умру окончательно и бесповоротно без всякой надежды на перерождение.
        - Когда успел схватить новое задание? - удивился мой телохранитель.
        - Чаще в игре появляться надо! - огрызнулся я.
        - Да ты, такое впечатление, вообще отсюда не выходишь! - возмутился в ответ зеленокожий паладин.
        Я только поморщился.
        - Забей!
        Хоар в бутылку не полез и протянул руку:
        - Позволь. - Он осмотрел отрубленное предплечье и поморщился. - Такое впечатление, её неделю назад отсекли, а не пару часов назад!
        - Ты врач? - усмехнулся я.
        - Врач? Нет, но хирургию немного прокачивал.
        - Игровой опыт - это, конечно, сила!
        Хоар не обиделся и попросил поднять культю, осмотрел срез и спросил напрямую:
        - Ты мертвец, Джон?
        - Только догадался?
        - Но как так?!
        - Не все промо-коды одинаково полезны.
        Орк выпятил мясистую нижнюю губу и, ничего не говоря, принялся рыться в сумке. В итоге так ничего из неё и не достал, тихонько выругался и объявил:
        - Придётся обходиться подручными средствами.
        - Валяй, - разрешил я, вновь присаживаясь у башни.
        - Будет больно, - предупредил Хоар, опускаясь на корточки рядом со мной.
        Но больно не было, мертвецы в наркозе не нуждаются. Столько раз на куски разрубали, что штопка открытых ран и установка штифтов - просто ерунда.
        Нео во все глаза следил за манипуляциями паладина Равновесия и даже что-то бормотал себе под нос; Чучело в кои-то веки не драл глотку карканьем, нахохлился и восседал на плече паренька с видом мрачным и отрешённым.
        Операция заняла четверть часа, затем Хоар наложил на неровный шов ладони и пробормотал короткую молитву. Кожу защипало и обожгло холодом, но больше ничего не произошло.
        - Ну? - уставился меня паладин.
        - Что - ну? - фыркнул я. - Не шевелится. Ты что-то не то сделал!
        - На живых нормально срабатывало! - оскорбился орк.
        Я только вздохнул. Причин для неудачи могло быть множество. Начать хотя бы с того, что магия исцеления не действует на мертвецов, да и расчертившие кожу магические письмена из-за неровного шва прерывались и не совпадали. Такая вот ерунда.
        Пришитое предплечье мне не повиновалось и оставалось куском мёртвой плоти.
        Стоп! Кусок мёртвой плоти? Но не я ли повелитель всяческой мертвечины?
        ГОСПОДИН МЁРТВЫХ!
        На миг я ощутил себя электронным прибором в режиме сопряжения с внешним беспроводным устройством, а затем пальцы правой руки дрогнули и сжались в кулак. Магические чернила под кожей потекли, письмена соединились, рана зарубцевалась, обвив предплечье белёсым браслетом шрама.
        Да! Заработало!
        Сжать-разжать-повертеть! А-ха! У меня снова две руки!
        - Ура! - завопил Нео, и я едва не заорал вместе с ним, но отвлёкся на выскочившее системное сообщение.
        ВОССТАНОВЛЕНА ПОДВИЖНОСТЬ ПРАВОЙ РУКИ.
        ШТРАФ К СИЛЕ КОНЕЧНОСТИ: 40 %
        ШТРАФ К ЛОВКОСТИ КОНЕЧНОСТИ: 30 %
        Ах ты зараза! Бесследно увечье не прошло, и фламбергом мне теперь будет орудовать далеко не так сподручно, как прежде. Ещё один гвоздь в крышку гроба с перспективами традиционной прокачки. Ни магия, ни проклятый крюк в левой руке кардинально ситуацию исправить не могли.
        - Ну вот! - самодовольно улыбнулся Хоар. - А ты сомневался.
        Я только покачал головой и преуменьшать заслуг паладина не стал. Вместо этого кинул орку костяной посох генерала Малика.
        - Принимай добычу.
        - Сдать Ллойду?
        - Да, как обычно.
        Паладин убрал посох, и я принялся освобождать инвентарь от трофеев, поскольку в ближайшее время посещать лавку алхимика не собирался. И тут хрипло каркнул и взмыл в небо Чучело.
        - Тётя Белла идёт, - первым заметил Нео шагавшую через поле жрицу. - И Юлиан с ней!
        Вид у тёмного рыцаря был откровенно помятый. Синий доспех зиял прорехами и дымился, фигурные наплечники оказались смяты мощнейшими ударами, а волосы стояли дыбом, словно в Юлиана угодила молния. И ещё - из описания пропала принадлежность к «Исчадиям Тьмы».
        - Вижу, выход из клана не задался? - встретил я парочку ядовитой усмешкой. - Неужели столько народу с собой переманил, что «исчадия» поквитаться решили?
        - Нет! - односложно ответил принц.
        - О! - протянул я. - Решили попрактиковать ультра-БДСМ?
        - Ты нарвёшься! - прорычал Юлиан, но сразу замер на месте, стоило лишь Изабелле взять его за руку.
        «Подкаблучник»! - мысленно выдал я, но вслух ничего подобного говорить не стал. Моя нынешняя форма мало подходила для выяснения отношений с тёмным рыцарем. Так и на перерождение отправиться недолго.
        - Успокойся, Юлиан, - проворковала эльфийка. - Котик просто не в духе. Его недавно подвергли вивисекции! Уронили на пол, оторвали лапу…
        Принц расплылся в улыбке, и я не преминул её стереть.
        - Сам выглядишь не лучше!
        Юлиан тут же перестал лыбиться, поймал вопросительный взгляд Нео и пояснил:
        - Попросили напоследок помочь со штурмом башни Тлена, еле ноги унёс.
        - Не справились? - заинтересовался Хоар.
        - Куда там! - горестно вздохнул принц. - Такое впечатление, владыка Тлена с каждым разом всё сильнее становится! Начинают поговаривать о заключении альянса, но пока дальше разговора дело не идёт. Кто-то пустил слух, что захватить башню можно только в результате прохождения глобального квеста, который ещё не озвучен, вот все и выжидают. Вроде, надо будет собрать черепа костяных драконов, которые только есть в игре, но это ещё вилами по воде писано.
        Я хмыкнул. Видимо, разработчики не желали излишнего усиления и без того самого мощного клана тёмной стороны, ведь это в какой-то мере убивало интригу и снижало интерес к игре. Царство мёртвых «исчадиям» захватить позволили, а вот взять под контроль башню Власти будет далеко не столь просто. Придётся с кем-то договариваться, одним платить, с другими делиться. А, быть может, единственным выходом и вовсе станет создание широкой коалиции тёмных и рейд против владыки Тлена элиты элит.
        В игре постоянно должно что-то происходить, иначе - скука, усталость и, как результат, поиск развлечений у конкурентов. Как говорится: движуха или смерть.
        - Так, значит, вы завязли… - задумчиво проговорил я, и принц Юлиан по своему обыкновению принял это невинное замечание в штыки.
        - Не «вы»! - отрезал он. - Я больше не в клане!
        - Молодец, возьми с полки пирожок, - машинально ответил я и тут же пошёл на попятную: - Стой! Извини! Просто я могу помочь победить владыку Тлена.
        - Котик, ты что задумал? - изумилась эльфийка.
        Я ответил ей взглядом полным праведного гнева.
        - Что я задумал? А сама как думаешь? Мне нужен опыт! Представляешь, сколько отвалят за владыку Тлена?
        - Я другого не представляю, - прищурилась Изабелла, - как ты с ним собираешься справиться?
        - Я - никак. Но могу помочь «исчадиям».
        Принц Юлиан заржал и похлопал меня по плечу.
        - Хорошая шутка! Пять балов!
        Я мог бы и обидеться, но не стал строить оскорблённую невинность и напомнил:
        - А кто открыл вам проход в царство Мёртвых?
        - Справились бы и без тебя! - парировал Юлиан.
        - Да вы и так чуть не опоздали! Светлые вам на пятки наступали!
        - Справились бы и без тебя! - упрямо повторил тёмный рыцарь.
        - Что ты заладил как попугай?! - взорвался я. - Справились бы, справились! Да ни черта вы не справились! До сих пор башню Тлена захватить не можете! А ведь предлагали меня в качестве лазутчика использовать! Нет же - не захотели!
        - Котик, слышал о такой поговорке: кто старое помянет, тому глаз вон? - мило улыбнулась Изабелла.
        - Уже! - постучал я себя по маске с заваренным с левой стороны смотровым отверстием.
        - Переходи к конкретике, - попросила жрица. - Нужны конструктивные предложения.
        - Вы хотите конструктивного? Их есть у меня! - рассмеялся я, маскируя за бравадой неуверенность и нервозность. - Я могу выжечь всю ману владыки Тлена.
        Реакция принца Юлиана не заставила себя долго ждать:
        - Бред! - не задумываясь, выдал он.
        Вот именно что - не задумываясь. Впрочем, остальные посмотрели на меня с отнюдь не меньшим недоверием. Остался безразличен к услышанному только Нео, который насобирал камней и швырял их кружившему над нами Чучелу.
        - Я могу выжечь ману любого колдуна, - повторил я. - Это заклинание называется «Ва-банк».
        Принц неподвижно застыл, явно запустив поиск по игровому глоссарию, затем отмер и презрительно фыркнул.
        - Нет такого заклинания.
        - Да что ты вообще знаешь о магии мёртвых? - возмутился я и снял маску. - Забыл, кто я?
        Хоара от увиденного передёрнуло, да и принц Юлиан невольно поёжился, а Изабелла неодобрительно покачала головой.
        - Допустим… - медленно произнёс тёмный рыцарь, - только допустим, что это действительно так. Как ты подберёшься к владыке Тлена?
        - Нейтралитет! - веско заявил я, возвращая маску на лицо.
        Нео от удивления разинул рот, но перехватил предостерегающий взгляд и промолчал. Умный мальчик!
        На этот раз принц Юлиан крепко задумался, но всё же мои слова его не убедили.
        - Нет, - покачал он головой. - С этим я в клан не пойду. Нужны доказательства! Нужна демонстрация! А так подставой за километр несёт.
        Изабелла улыбалась, словно видела меня насквозь, но я ничуть не смутился и воспользовался давешней подсказкой Гарта, чтобы вырезать из игрового лога нужный кусок и перекинуть его Юлиану. После выслал и описание заклинания.
        Принц внимательно изучил ход битвы с генералом Маликом, насупился, перешёл к «Ва-банку» и сразу рассмеялся.
        - Вот оно! - прищёлкнул он пальцами. - Вот в чём подвох! Ты можешь сжечь лишь в три раза больше собственных запасов энергии! Для владыки башни Тлена - это капля в море!
        - Вижу, читать ты умеешь, - сказал я с нескрываемым сарказмом. - А теперь включи логику и скажи: обладай я возможностью прикончить владыку Тлена в одиночку, на кой чёрт мне понадобилась бы помощь клана?
        - Сжечь ману и прикончить - разные вещи, - резонно отметил тёмный рыцарь.
        - И это тоже, - не стал спорить я. - Но основная причина в том, что мне понадобится магическая поддержка. Искал подвох? Вот тебе подвох.
        Принц Юлиан смерил меня пристальным взглядом и спросил:
        - Чего ты хочешь за свою помощь?
        - От тебя - ничего. Об этом поговорю с лордом-распорядителем.
        - Но…
        Возразить Юлиану не дали. Нео прекратил швырять Чучелу камни и напомнил:
        - Ты больше не в клане. Лучше держись от их дел подальше. Нам ещё храм у орков отбивать.
        - Малыш прав, - поддержала юношу Изабелла. - Это не твоё дело. Просто передай предложение, и пусть они сами решают…
        Принц миг поколебался, затем просветлел лицом и пообещал:
        - Так и поступлю!
        Увещевания эльфийки действовали на него безотказно. Говорю же - подкаблучник!
        Утомлённый пустыми разговорами Хоар хрустнул костяшками пальцев и вздохнул.
        - Ну и? - выразительно уставился он на меня.
        - Ты о чём?
        - Так и будем дальше здесь торчать или делом займёмся? Что у нас теперь на очереди?
        - А! - сообразил я и покачал головой. - Нет, пока ничего.
        - Серьёзно?
        Я лишь кивнул. Заниматься прокачкой сейчас было не только слишком рискованно - никто не застрахован от случайной гибели! - но и попросту бессмысленно. До перехода на следующий уровень оставалось набрать совсем немного опыта, а я лишь пару минут пробыл костяным лордом и не успел разобраться с его способностями. А ну как пропадёт что-то критически важное для моего плана? И к чему такой риск? Лучше дождусь ответа «Исчадий тьмы»…
        21 дн. 20:37:13…
        Ничего. Ничего. Ничего.
        Три дня - и никаких вестей от «Исчадий тьмы». Три дня бесцельных блужданий вокруг сторожевой башни и беспокойной полудрёмы в склепе. Прокачка? Дьявол! Да я просто не мог позволить себе такой риск!
        Оставалось лишь ждать и молиться. За прошедшее время «Исчадия тьмы» ещё дважды ходили на штурм башни, но, к счастью - для меня, не для них! - оба раза неудачно. И это оставляло неплохие шансы на то, что они согласятся хотя бы просто поговорить с настырным мертвецом. Только бы раньше времени не вмешался ангел Тьмы, только бы он всё не испортил…
        Несколько раз заходила Изабелла, но никаких ободряющих вестей у неё не было. Одни пустые обещания и отговорки. Подозреваю, я был необъективен и несправедлив к ней, но меня попросту несло. Я не мог проиграть! Не имел на это права!
        Хотелось закрыть глаза, уснуть и проснуться в реальности, покинуть этот кошмар, да только пробуждение не способно помочь, когда кошмаром становится сама реальность.
        Зараза!
        Хоар убедился, что в его услугах нет нужды и занимался своими делами. Нео тоже куда-то запропал, не иначе решил, пользуясь отсутствием великого магистра, отвоевать второй храм. При поддержке Юлиана у него были на это все шансы.
        А у меня? О чём бы я ни думал, рано или поздно мысли возвращались к одному и тому же: а есть ли шансы у меня самого? Сорву я банк или через три недели умру окончательно и бесповоротно? Умру там, умру здесь, умру везде и навсегда…
        Не хочу! Да и кто бы на моём месте хотел?
        Есть и более простые способы покончить жизнь самоубийством.
        Внезапно пространство расчертила чёрная линия, и я схватился за фламберг, но тревога оказалась напрасной: через портал прошёл Нео. Его одежда дымилась, а физиономия была закопчена, и всё же рыжеволосый командор ордена Чёрного феникса сиял счастливой улыбкой.
        - Мы отбили храм, дядя Джон! - закричал он. - Мы с Юлианом сделали это!
        - Подозреваю! - искренне порадовался я за паренька. - Орки не вернутся?
        - Я оставил там охрану, - уверил меня Нео. - Наёмников Ллойда и людей Юлиана.
        - А сам он где?
        - С Изабеллой, наверное, - пожал плечами юноша. - Где ему ещё быть?
        - Ясно.
        Нео немного помялся и неуверенно спросил:
        - Дядя Джон, «исчадия» ещё не ответили?
        - А что такое? - насторожился я.
        - Я могу помочь.
        - Договориться с «исчадиями»?
        - Нет, справиться с владыкой Тлена, - на полном серьёзе объявил паренёк. - Два храма формируют достаточный поток силы, чтобы вы смогли лишить его магии.
        Хм… Меньше всего я хотел ввязываться в схватку с владыкой Тлена, но признаваться в этом пареньку не стал. Вместо этого выдал первую из возможных отговорок.
        - Нас не пропустят.
        - Я открою проход прямо к башне Тлена, - сходу отмёл Нео мой аргумент.
        Я покачал головой.
        - Владыка даже без магии порубит меня в фарш.
        - Мы поможем! - начал горячиться паренёк. - Я, Юлиан, весь орден!
        Рискнуть и поставить всё на эту карту? Но хватит ли мне опыта, который начислят за убийство владыки башни Тлена?
        Проклятье, нет! Вопрос не в том хватит ли опыта - хватит с лихвой! - вопрос в том, какие шансы на успех. А шансы - не ахти. И умирать нельзя.
        Так что я мог ответить Нео?
        - Не стоит так рисковать ради меня.
        - А это не ради вас, дядя Джон. Не только ради вас, - как-то совсем уж по-взрослому ответил паренёк. - Просто подумайте, какую власть даст башня Тлена, какое могущество обретёт её новый владыка!
        - Подумаю об этом, - пообещал я, прекрасно понимая, что буду тянуть до последнего, прежде чем согласиться на участие в этой авантюре. Власть - это замечательно, но кое-кому такой расклад по духу точно не придётся. Крови прольётся море…
        - Подумайте, дядя Джон. Хорошо подумайте, - принял моё обещание за чистую монету паренёк и снял с шеи некогда найденный в развалинах храмового хозяйства амулет. - Зовите, как решитесь.
        Я принял кругляш чёрного серебра, покрутил на цепочке и молча кивнул.
        Нео как-то враз повзрослел, и невольно возникло опасение, можно ли ему доверять. Как далеко пацан собирается зайти и чем готов пожертвовать для обретения власти?
        Чем? Или кем?
        Вопрос…
        20 дн. 23:23:46…
        День прошёл, а ты всё мёртв?
        Ну да, как-то так.
        Натянутые нервы давно звенели почище гитарных стран, а в голове поселилось осознание, что я поставил не на ту лошадь. «Исчадия тьмы» не заглотнут приманку, они для этого слишком уверены в собственных силах. Прекрасно понимают, что рано или поздно захватят башню Тлена, так к чему им помощь мертвеца?
        Эта мысль наполняла душу ядом и горечью, хотелось куда-то бежать и что-то делать. Хотелось рвать и метать. Хотелось убивать.
        И тем сильнее было моё удивление, когда в склеп спустилась Изабелла. Прошлый наш разговор закончился не лучшим образом, мы оба наговорили друг другу лишнего и едва кто-то из нас раскаялся в резких словах. Скорее уж наоборот - за это время злобы только прибавилось.
        И, тем не менее, я сдержался и небрежно спросил:
        - Ну и?
        - Всё плохо, - прямо ответила Изабелла, ухватившись руками за прутья решётки моего склепа. Эльфийка как обычно была свежа и неотразима, но отчего-то показалась вымотанной до предела. Неужто так проявляются неурядицы в реальной жизни?
        - Плохо там или здесь? - только и уточнил я.
        - Там, - вздохнула жрица. - Отсрочки не дадут.
        - А был шанс?
        Изабелла вздохнула.
        - На следствие давят, - негромко произнесла она. - Никто не собирается переносить начало судебного процесса. Все наши предложения кладутся под сукно. Похоже, кто-то заинтересован в закрытии уголовного дела. Без твоих показаний оно точно развалится!
        - Двадцать дней, - отрешённо сказал я. - Двадцать!
        - Есть и хорошие новости.
        Я присмотрелся к эльфийке, но та особо счастливой отнюдь не казалась.
        - Не тяни! - попросил я, внутренне подбираясь.
        - «Исчадия» готовы выслушать твоё предложение.
        - Да! - взвыл я, соскакивая с трона. - Да! Клюнули!
        - Рано радуешься, - попыталась урезонить меня Изабелла. - По словам Юлиана руководство клана настроено скептически. Тебя бы и слушать не стали, но поговаривают, что администрация опасается негативной реакции простых игроков на чрезмерное усиление «исчадий». Так просто захватить башню им не дадут, придётся заплатить высокую цену.
        - Ох уж мне эти утечки инсайдерской информации, - фыркнул я.
        - Звучит логично.
        - Да хоть бы и так! Согласились поговорить - уже хорошо. Я своего шанса не упущу. Когда отправляемся?
        - Ты отправляешься. Ждут только тебя.
        Я нахмурился.
        - Если что-то пойдёт не так и тебя прикончат… - Жрица не стала заканчивать фразу, но в этом никакой необходимости и не было. Я всё понимал и прекрасно осознавал возможные риски. Но отступиться уже не мог.
        - Когда? - повторил я вопрос.
        Вместо ответа Изабелла передала одноразовый свиток перехода и попросила:
        - Будь осторожен.
        - Буду, - пообещал я, ломая печать.
        Изогнувшееся пространство втянуло меня и выкинуло в приёмную главной резиденции «Исчадий стужи». По инерции я сделал несколько шагов, остановился перед закрытой дверью и панибратски отсалютовал изображённому над ней ангелу Тьмы.
        Тут же рядом оказался привратник. На меня он посмотрел с нескрываемым подозрением.
        - Вам назначено… господин Лазарь?
        Я рассмеялся и отключил «Инкогнито», а затем и вовсе снял с лица маску.
        - Да, мне назначено.
        В лице привратника не дрогнул ни один мускул.
        - Вам придётся подождать, господин Доу, - предупредил он. - Присаживайтесь.
        Я кивнул, но садиться не стал и прошёлся по пустой приёмной. Очевидно, руководство клана решило не афишировать факт приглашения на переговоры лича, и звук моих шагов гулко разлетался по просторному помещению. Привратник неподвижно стоял у входа, не шевелился и, казалось, даже не дышал.
        Время шло, а меня всё не вызывали. Я начал поглядывать на изображение ангела Тьмы с нескрываемым раздражением; тому на моё недовольство было попросту плевать.
        Достали!
        Дверь вдруг распахнулась, и привратник жестом пригласил меня в зал для аудиенций. Я двинулся по коридору с вычурными статуями големов и никак не мог избавиться от ощущения дежавю. Всё это уже было, только в тот раз я семенил подобно цепному псу за Изабеллой, а теперь шагаю сам. Но вот уверенности не прибавилось ни на грош. Осознание зависимости от чужой воли повисло на ногах каторжанскими кандалами, ожидание отказа жгло душу почище кислоты.
        Плевать! Прорвусь!
        На этот раз зал оказался пуст и погружён в густой полумрак. Не обращая внимания на разгоравшееся под ногами сияние, я двинулся к тронной группе, где восседали безликий лорд-распорядитель в облитых тьмой доспехах, прятавшая свой облик за вуалью из колючих снежинок леди Вьюга и огненный герцог Инферно. За ними возвышалась мрачная статуя ангела Тьмы.
        По спине побежали колючие мурашки. Вот только его здесь не хватало! А ну как вмешается и всё испортит? Но ангел безмолвствовал.
        Когда я приблизился достаточно и передо мной загорелась огненная черта, лорд-распорядитель потребовал:
        - Излагай!
        Я в двух словах повторил всё, сказанное принцу Юлиану, и выжидающе посмотрел на руководство «Исчадий стужи». Те переглянулись, а потом лорд-распорядитель спросил:
        - Уверен, что справишься?
        Я снял с лица маску и ответил своей самой мерзкой улыбкой.
        - Иначе меня бы здесь не было.
        - Чего ты хочешь за содействие в битве?
        - Исключение из всех чёрных списков, - для затравки начал я с самого простого.
        - Без проблем.
        - Одну вещь с владыки Тлена на свой выбор.
        - Только то, что не имеет отношения к управлению башней Тлена! - немедленно вставил герцог Инферно.
        - Идёт, - согласился я и продолжил: - Так же я хочу стать мастером школы «Танцор тьмы».
        Лорд-распорядитель благосклонно кивнул.
        - Это реально. Наши жулики смогут тебя обучить.
        - И мастером школы Тенеходцев!
        Но в этой просьбе мне было отказано.
        - Мы не принимаем вампиров в клан! Ищи их сам! - ледяным тоном заявила леди Вьюга, начиная терять терпение. - Это всё?
        - Нет, ещё нужна доля в общей добыче.
        - Выделим на общих условиях, - решил лорд-распорядитель и обратился к коллегам. - Есть вопросы, господа?
        - Есть, - кивнул герцог Инферно. - Если верить описанию заклинания, твоей собственной силы будет недостаточно, чтобы иссушить владыку Тлена. Как мы сможем накачать тебя энергией перед битвой? Интересует технический аспект вопроса.
        Я молча скопировал текстовку умения «Свита» и со спокойной душой кинул его герцогу.
        - Нужно будет сформировать группу поддержки. На время сражения они принесут мне вассальную присягу. И не думайте отделаться парой магов, энергии понадобится прорва.
        Герцог Инферно несколько минут изучал полученный от меня текст, не нашёл в нём ничего криминального и спустился с трона.
        - Устроим проверку!
        От огненной фигуры повеяло жаром; я вернул маску на лицо и пожал плечами.
        - Что будем проверять? «Ва-банк» или «Свиту»?
        - И то, и другое!
        Герцог щёлкнул пальцами, и в зале возникли три фигуры в тёмных плащах. Все - колдуны, все - игроки.
        - Вы знаете, что делать! - резко бросил герцог Инферно.
        Старший колдун неуверенно откашлялся.
        - Не вижу в интерфейсе нужных инструментов…
        - Ну разумеется! - с деланной беззаботностью фыркнул я. - Минуту!
        Будь я живым - покрылся бы холодным потом.
        Как сформировать приглашение? С мертвецами всё было просто, с наёмниками тоже в автоматическом режиме прошло, а с живыми что делать надо?! Как это умение работает?!
        Впрочем…
        СВИТА!
        Умение выстрелило информационными запросами в выбранных мной игроков; колдун заколебался и уточнил:
        - Нам переходить в подчинение… господина Доу?
        - Для этого вас сюда и позвали! - отчеканила леди Вьюга.
        Ледяной тон подействовал подобно удару хлыста, и миг спустя у меня появилось три вассала. Старший колдун на миг замер с закрытыми глазами, затем объявил:
        - Да, теперь вижу. Мы поделимся силой.
        Герцог Инферно кивнул и уставился на меня:
        - Ну? Готов?
        - Кого опустошаем?
        - Меня!
        Взмахом руки герцог сотворил огненный хлыст, и тот прочертил в воздухе замысловатую петлю, едва не хлестанув по ногам.
        - Это ещё зачем? - попятился я. - Мне не придётся сражаться с владыкой Тлена. У меня нейтралитет!
        Но лорд-распорядитель лишь рассмеялся.
        - Покажи, на что ты способен!
        Игра! Для них это всего лишь игра, и оставалось лишь принять чужие правила.
        - Секунду! - потребовал я и обернулся к колдунам. - Начинайте!
        Миг ничего не происходило, а потом призрачные жгуты напитались силой, и уровень доступной мне энергии подскочил в несколько раз. Я без предупреждения скользнул в невидимость, и хоть для герцога это явно оказалось неприятным сюрпризом, он не растерялся и тут же махнул пламенным хлыстом.
        СКАЧОК!
        Заклинание перекинуло через жгут огня; я хлопнул противника по плечу, и за этот краткий миг стукнувшая по выкованным из чистого пламени латам перчатка раскалилась так сильно, что ощутимо обожгла пальцы.
        «Не хотел бы сойтись с этим парнем в клинче!» - промелькнуло в голове, и я отскочил от противника, не зная, как он отреагирует на столь быстрое поражение.
        Герцог Инферно развернулся и замахнулся хлыстом, но тот мигнул и погас. Увы - ненадолго. Выжженная моим заклинанием магическая энергия начала мал помалу восстанавливаться и вскоре к герцогу вернулись его колдовские способности.
        - Ты не заблокировал меня! - объявил он с нескрываемым разочарованием.
        - Я этого и не обещал. Обещал выжечь энергию и сделал это.
        - Ты хоть представляешь, с какой скоростью она восполняется у владыки Тлена?!
        Я развёл руками.
        - Если вы не нуждаетесь в моих услугах…
        - Довольно! - объявил лорд-распорядитель. - Это лучше, чем ничего! У нас будет шанс расправиться с владыкой, прежде чем он накопит энергию для ответного удара.
        - Я умываю руки… - пробурчал герцог Инферно.
        Рыцарь в облитых тьмой доспехах проигнорировал это заявление и обратился ко мне:
        - Ты будешь нужен нам завтра в полдень по игровому времени у башни Тлена. И без опозданий!
        - Как я попаду туда?
        Лорд-распорядитель кинул мне свиток портала.
        - Приходи один. Вопросы?
        - У матросов нет вопросов, - усмехнулся я, создал «Костяную тропу» и провалился в разверзшуюся под ногами могилу. Но вместо мёртвого леса очутился среди беспросветной тьмы!
        Я завис в бескрайнем море мрака, и одновременно отовсюду и ниоткуда прозвучал смешок.
        - Решил обмануть систему? - поинтересовался вкрадчивый голос.
        Будь я живым - взмок бы, да и так сохранить невозмутимость получилось с превеликим трудом.
        - О чём ты?! - крикнул я во тьму. - Играю как могу!
        Мрак сгустился в ещё более тёмный ангельский лик.
        - Думаешь, опыта за убийство владыки Тлена хватит для скачка на сотый уровень? - поинтересовался покровитель «Исчадий тьмы».
        Накатило невероятное облегчение, но виду я не подал и поинтересовался с нескрываемым недовольством:
        - А разве не хватит?
        Ангел Тьмы рассмеялся.
        - Клан выставит завтра пару сотен лучших бойцов, на каждого придётся не так уж и много опыта.
        - На каждого уцелевшего придётся несколько больше, - заметил я.
        - Вот к этому я и веду, - придвинулся ко мне ангел. - Что ты задумал?
        Тут уж пришла моя очередь смеяться.
        - Думаешь, подставлю «исчадий» под удар? Нет, я бы с удовольствием, если для пользы дела! Но как потом справиться с владыкой Тлена? Он и без магии способен на многое, и далеко не все переживут схватку с ним. Опыта мне в любом случае упадёт немало.
        Ангел Тьмы соткался из мрака полностью, ожёг меня раздражённым взглядом.
        - Излишне быстрое твоё продвижение на текущем этапе… преждевременно! - объявил он безапелляционным тоном. - Для этого ты ещё недостаточно долго находишься в игре.
        И я понял - меня прикончат. Прикончат, как только выжгу энергию владыки Тлена.
        Ну… если успеют. Но могут и успеть…
        - Ерунда! - взорвался я. - Я здесь уже больше двух месяцев зависаю!
        - Этого недостаточно.
        - Ладно, - выдохнул я, немного успокаиваясь. - Ладно! Но заруби себе на носу - умирать мне нельзя!
        - Почему это? - полюбопытствовал собеседник.
        - У меня украли череп. Если я умру, то попаду в огненную ловушку и стану погибать там раз за разом! Ясно это тебе?!
        Ангел Тьмы отодвинулся от меня и негромко хмыкнул.
        - Неплохой тест на психическую устойчивость…
        - Да? - окончательно озверел я. - И какие у меня шансы его пройти?! Может лучше стоит подумать об этом, а? Что станется с вашим проектом, если я съеду с катушек? А я точно свихнусь! Поставь себя на моё место!
        Гневная тирада произвела определённое впечатление, и собеседник нахмурился.
        - Рассказывай! - потребовал он после недолгой заминки. - Всё и с самого начала!
        Чего у меня сейчас было хоть отбавляй, так это времени, поэтому я без лишней спешки и в деталях изложил историю наших с Гартом-Бартом непростых отношений. Ангел выслушал, задумчиво потёр подбородок и произнёс:
        - Политика компании направлена на максимальное погружение пользователей в игровую реальность, именно поэтому принята концепция «один человек - один персонаж». Но ситуации бывают разные, и обычно администрация сквозь пальцы смотрит на попытки это правило обойти. В конце концов не у всех есть деньги на обнуление характеристик в случае неудачной прокачки.
        - И ничего нельзя сделать? - перебил я собеседника.
        - Разве я такое сказал? - поморщился ангел Тьмы. - Никаких штрафных санкций не предусмотрено, просто стирается более ранний персонаж, а его имущество вновь поступает в игровой оборот. Отслеживаются задвоения в автоматическом режиме, по умолчанию из выборки исключаются персонажи по двадцать четвёртый уровень включительно.
        - Но Гарт поднялся выше!
        - В этом-то всё и дело! Мне даже не придётся идти на превышение полномочий, просто внесу небольшие коррективы в алгоритм текущего сканирования… - Покровитель «исчадий» закрыл глаза и на несколько секунд замолчал, потом объявил: - Барт Огненный кулак стёрт из базы данных персонажей. Но среди его имущества твоего черепа не было.
        - Ну разумеется! - вскинулся я. - Череп лежит в огненной ловушке! Нельзя отвязать от него мою точку входа в игру?
        - Нет, - коротко ответил ангел.
        Я выругался. Особо не радовал даже тот факт, что Гарт лишился своего ненаглядного паладина. Месть - это хорошо, но я бы предпочёл взять деньгами. Тьфу ты! Вернуть свой череп, конечно же.
        - И что мне теперь делать?
        - Советую не умирить, - развёл руками ангел Тьмы. - Но, если умрёшь, - не страшно. Твоя подружка сможет отследить место возрождения и забрать череп. Ты ведь не порвал с той эльфийкой?
        - Нет, - проворчал я, обдумывая слова собеседника. В них был определённый смыл.
        - Смерть лишь станет началом нового квеста, - улыбнулся ангел, - но, если хочешь отсрочить её, не жадничай. Уходи из царства Мёртвых сразу, как только лишишь сил владыку Тлена. В этом случае я прослежу, чтобы «исчадия» выполнили все взятые на себя обязательства.
        - Звучит, как сделка…
        - Чего ты хочешь?
        Я поднял правую руку.
        - Восстанови подвижность руки, и мы договорились.
        - Выполни свою часть сделки, а за мной дело не станет.
        Ангел Тьмы щёлкнул пальцами, и мрак перестал удерживать меня. Я провалился в пустоту, а миг спустя рухнул на свой костяной трон.
        Вот же сволочь! Решил, что загнал меня в угол? Ну мы это ещё посмотрим!
        Я достал амулет Нео, оторвал от него цепочку и принялся крутить кругляш чёрного серебра меж пальцев. Мы ещё посмотрим…
        19 дн. 12:34:55…
        Щёлк! Амулет Нео взлетает, кружится в воздухе и падает на ладонь пустой стороной.
        Щёлк! И на меня смотрит отчеканенный на амулете феникс.
        Щёлк!
        Пальцы раз за разом отправляли безделушку в полёт, и в такт её взлётам и падениям в голове вертелись мысли.
        Рискнуть или не лезть на рожон? Сыграть наверняка или принять план Нео?
        Справимся мы с владыкой Тлена самостоятельно? И если справимся, стоит ли втравливать паренька в столь сомнительное мероприятие? Разумно ли сталкивать лбами только-только встающий на ноги орден и самый могущественный клан тёмной стороны? Не окажу ли я тем самым ему медвежью услугу?
        И самое главное - что приобрету в результате сам?
        Ведь риск был вовсе не мал, а любая ошибка могла иметь для меня фатальные последствия.
        Это не игра. Для меня это не игра. Пусть и только лишь для меня одного…
        Я стиснул в ладони чёрный амулет и выпрямился на троне, атмосфера склепа убаюкивала и расслабляла, но расслабляться как раз было нельзя.
        Время раздумий прошло. Настало время действовать.
        Медальон Нео отправился в карман, я поднялся на ноги и достал полученный от герцога Инферно свиток. Ни с кем прощаться не стал. Ни к чему это, да и видеть никого не хочу. Изабелле слова ангела Тьмы уже передал, а с остальными разговаривать не о чем. Очень сложно сдружиться с людьми, для которых всё понарошку, а для тебя совсем даже наоборот.
        Нео? Дружить с куском программного кода?
        Впрочем… почему бы и нет? Для него хотя бы здесь всё по-настоящему. С парнишкой стоило увидеться напоследок, да только он опять заведёт разговор о нападении на владыку Тлена, а я не был готов дать какой-то определённый ответ.
        Ситуация представлялась слишком… неоднозначной. Всё могло повернуться и так, и эдак, и не стоило заранее обнадёживать паренька. Но если получится щёлкнуть по носу «исчадий»…
        Я недобро улыбнулся и одним резким движением сломал печать свитка телепортации. Пространство выгнулось и затянуло в бездонный провал, а потом столь же резко вышвырнуло со своей изнанки прямо на площадь перед башней Тлена.
        Впереди рвалась к небу мертвенно-бледная громада, облицованная бессчётными костями, сзади на фоне разрушенных дворцов выстроились стройные ряды «Исчадий тьмы». Там уже готовились принять на себя первый, самый страшный удар противника закованные в латы и увешанные амулетами воины-танки. За ними волновалась толпа разномастно одетых варваров, сверкали латами рыцари, разгоняли сумрак пасмурного дня своими пылающими аурами паладины, проверяли луки и арбалеты многочисленные стрелки. Жулики в глаза не бросались и призрачными тенями мелькали на самой грани видимости, а небольшие группы жрецов рассредоточились по всему воинству. Ну и магов хватало, конечно же. Заклинатели в клане подобрались всех школ и направлений, от некромантов и демонологов до пиромантов и повелителей стихий. Переполнявшее их могущество подавляло и заставляло ощущать себя бессильной букашкой. Только дёрнись - мигом в порошок сотрут. Даже пыли не останется…
        Какая к чёрту «пара сотен лучших бойцов»? Сюда никак не меньше пятисот игроков согнали! И к чему вся эта массовка?
        Но тут я перевёл взгляд на провал выломанных ворот башни Тлена, и сразу встали дыбом волосы. Мертвецы не испытывают страха - да и чего мне бояться в этой виртуальной темнице кроме смерти тела в реальном мире?! - но обитавший в башне кошмар мог пронять любого.
        Там царили тьма, ужас и тлен. Лучи тусклого солнца гасли, не в силах проникнуть внутрь, воздух колыхался, пропитанный незримыми, но вполне ощутимыми миазмами безнадёги и смерти.
        Оставь надежду всяк сюда входящий?
        О, да! Я ощутил себя маленьким мальчиком перед шкафом с букой или даже пещерой людоеда и едва удержался, чтобы не отшатнуться назад.
        Нельзя! Нельзя показывать слабость! Если «исчадия» скомандуют отбой…
        Встревоженный этой мыслью куда больше нежели демонстрацией потустороннего могущества владыки Тлена, я заставил себя расправить плечи и гордо выпятил подбородок.
        Я - не отступлю! Я - справлюсь!
        И к слову - чего стоим, кого ждём?
        В некотором недоумении я снова обернулся, и тут на свободном участке возник отряд в полсотни бойцов. Все - от девяностого уровня и выше, все в уникальных доспехах и с легендарным оружием в руках. Воздух задрожал из-за мощнейших магических щитов, а из-за жреческих благословений начала зудеть и чесаться кожа.
        Верхушка «Исчадий тьмы» произвела даже более сильное впечатление, чем всё остальное воинство, да ещё лорд-распорядитель вскинул чёрный меч и над площадью разлетелось громогласное:
        - Тьма! Тьма! Тьма!
        Зазвенело в ушах, боевой клич болезненными ударами отдавался в висках, мерзко заныли зубы.
        Что ж вы так разорались?
        С неба упало несколько столбов тёмного сияния, и жрецы принялись щедро делиться с окружающими силой, ставить щиты и создавать регенерирующие заклятия. Но мне было уже не до них: вперёд выдвинулся герцог Инферно. Он приблизился, и я уловил жар, исходящий от выкованных из чистого пламени доспехов.
        И как он в них не поджаривается только?
        Я невольно усмехнулся своим мыслям, и расслышавший смешок герцог склонил голову набок.
        - Думаешь, без тебя нам не справиться, мертвец?
        - Вовсе нет, - ответил я, ничуть не покривив душой. - Но только я могу помочь вам обмануть систему.
        - Ты о квесте с костяными драконами? - поморщился герцог Инферно. - Это лишь слухи!
        Я не стал ничего на это отвечать и предложил:
        - Может, перейдём к делу?
        Обычно я ничего не имел против светских бесед, но сейчас едва сдерживался. Всё внутри так и кричало: быстрее! быстрее! быстрее!
        Вперёд! Надо сделать последний шаг и отрезать всякую возможность к отступлению.
        Азарт и надежда переполняли меня, и сохранить скучающую невозмутимость удалось с превеликим трудом. Как обычно выручила маска.
        Герцог Инферно внимательно уставился на меня, немного поколебался и предупредил:
        - В башне много ценных вещей. Наших вещей. Тронешь хоть что-нибудь - сделке конец.
        - Меня родители учили не брать чужого, - не сумел не съязвить я в ответ.
        - Будь хорошим мальчиком, и никто не пострадает.
        Герцог поднял руку, и нас тут же окружили три десятка магов. Пара игроков была из верхушки ордена, уровни основной массы колебались от восьмидесятого до восемьдесят пятого. Меня такой расклад вполне устроил.
        - Начинайте! - дал отмашку герцог Инферно и обратился к соклановцам: - Вы все знаете, что делать!
        Я достал амулет Нео, щелчком отправил его в воздух, поймал, полюбовался изображением феникса, повторил бросок. На этот раз кругляш упал гладкой стороной кверху. Так-то лучше…
        Все присутствующие следили за мной с нескрываемым интересом, и я не стал дольше необходимого испытывать их терпение.
        СВИТА!
        Один за другим колдуны и маги приняли раскиданные мной приглашения, отказом ответил лишь герцог, да ещё эльф-демонолог с отвращением протянул:
        - Вассальная присяга? Вы это серьёзно? - но всё же последовал примеру остальных.
        Я оценил доступную мне теперь силу и кивнул герцогу.
        - Порядок!
        - Так начинай! - крикнул тот, и не подумав отправиться восвояси. - Живее!
        У меня мелькнула шальная мысль, что с подобной поддержкой, можно потягаться и с владыкой Тлена, но преодолеть искушение оказалось не так уж и сложно.
        Пора было заняться делом. Пора было убираться домой.
        СЮЗЕРЕН!
        Я щёлкнул пальцами и все вокруг умерли. Мимолётное усилие воли превратило людей в нежить, вырвав жизненные силы, магическую энергию и самое главное - опыт.
        Могущество хлынуло полноводной рекой, вмиг перекроило душу и тело. Плоть истаяла, спина взорвалась костяными крыльями, руки ощерились страшенными когтями, а лицо вытянуло в уродливую морду.
        А-ха!
        Позвоночник хрустнул, я выпрямился и глянул на жалких людишек сверху вниз.
        Жалкие, жалкие твари!
        Недомерок в огненных доспехах замахнулся пламенным хлыстом, но небрежный тычок лапы отшвырнул его прочь.
        Глупец! Я - костяной дракон!
        Вырвавшийся из глотки рык заставил собравшихся на площади смертных податься назад, и я обратил свой взор на башню Тлена.
        Мою башню! Она должна и будет моей!
        И тут из лапы выскользнул и зазвенел на брусчатке чёрный амулет. Могущество продолжало дурманить сознание, но в голове что-то щёлкнуло, и я вспомнил.
        Нео! Это амулет Нео!
        Так, может, стоит рискнуть? С моими нынешними силами - это вполне реально. Надо только разобраться с «Исчадиями тьмы». Пока что замершее на краю площади воинство пребывало в замешательстве, но долго оно не продлится; если упущу инициативу, поражения не избежать.
        Я заставил свою мёртвую армию выставить заслон и начал стягивать энергию для магического удара, но взгляд снова зацепился за злополучный амулет на камнях, и в голове окончательно прояснилось.
        Идиот! Время уходит! Осталась минута или даже меньше!
        Запускай свиток Возрождения, пока ещё есть такая возможность!
        Только способен ли на это костяной дракон? Накативший вслед за этой мыслью ужас мог остановить сердце, но оно и без того уже давно не билось. Я отыскал в инвентаре легендарный свиток и усилием воли активировал его.
        Есть контакт!
        ОШИБКА!
        НЕДОПУСТИМЫЙ ФОРМАТ ПЕРСОНАЖА!
        ПОИСК ПОСЛЕДНЕГО КОРРЕКТНОГО СОХРАНЕНИЯ!
        АРХИВАЦИЯ ОТФИЛЬТРОВАННЫХ ЗНАЧЕНИЙ!
        ВОССТАНОВЛЕНИЕ ПОВРЕЖДЁННЫХ ДАННЫХ!
        ПРОГРЕСС: 30 %… 51 %… 75 %… 99 %…
        Обратная метаморфоза оказалась ужасна. Вот ещё только я был на пике игрового могущества, а миг спустя превратился в беспомощный кусок живой плоти. В ни на что не годного человечка. Слабого, смертного и…
        Живого!
        Бесконечные оповещения о системных ошибках взрывались в моём сознании ослепительными вспышками, разрывали звоном барабанные перепонки, пронзали электрическими разрядами оголённую нервную систему. Комплект Мертвеца разлетелся по брусчатке, и я бился в судорогах абсолютно голый, будто новорожденный младенец.
        Но что мне эти доспехи? «Исчадия тьмы» ринулись в атаку, жить оставалось считанные мгновения. И куда закинет перерождение на этот раз?
        Куда, а?!
        Я не стал выяснять этого. Открыл игровое меню, сквозь зарево сообщений разглядел заветную кнопку «Выход» и немедленно её утопил.
        ВЫ ДЕЙСТВИТЕЛЬНО ЖЕЛАЕТЕ ВЫЙТИ ИЗ ИГРЫ?
        [Да/Нет]
        Да, будь я проклят! Да!
        00 дн. 00:00:00
        Проклят? О, да!
        Я был…
        Я был проклят, убит и расчленён. Затем сшит заново и возрождён.
        И никакой мёртвой и живой воды для этого не использовали, не применяли опытов доброго доктора Франкенштейна и разрядов молний, во всём была повинна одна лишь чёрная магия виртуальности.
        А как итог - много-много реальной боли…
        Я не мог пошевелить ни рукой, ни ногой; опутанное проводами и трубками капельниц тело невыносимо ныло, вставленная в рот трубка нагнетала в лёгкие свежий воздух, размеренно попискивали медицинские приборы. Мелькнула мысль «уж лучше бы сдох в игре», но она тут же сгинула сама собой, не пришлось даже прогонять.
        Началась суета, замелькали белые халаты, меня стали тормошить, и болезненная ломота сменилась острыми вспышками боли, послышался чей-то - мой собственный?! - сдавленный сип.
        Плевать! При любом раскладе живым в реальности быть несравненно лучше, нежели мёртвым в виртуальности. Что же до болевых ощущений, то пусть в нашем мире и не работают исцеляющие заклинания, зато здесь прекрасно действует волшебный морфий.
        Морфий, сестра! Морфий!
        После укола по телу разошлось блаженное тепло, и неожиданно для самого себя я подумал, что когда-нибудь ещё вернусь в мир «Башен Власти». В памяти твёрдо отложилось, что отфильтрованные в процессе восстановления персонажа данные не были стёрты и лишь подверглись архивации, а там - весь опыт костяного дракона, все сто уровней моего жулика и мертвеца и даже немного больше! Там - ключ к всемогуществу!
        Это было сущим наваждением, но я не мог не задуматься, в кого способен превратиться мой многострадальный персонаж. И дал себе зарок непременно выяснить это, если, конечно, сумею заставить себя лечь в капсулу виртуальной реальности. Не в ближайшее время - точно. Когда-нибудь… потом.
        А сейчас - жить!
        ЧАСТЬ ВТОРАЯ
        Костяной дракон
        СТАТУС: ВНЕ СЕТИ
        Жить - хорошо! А уж жить в нормальных условиях… Да нет, жизнь замечательна уже сама по себе, без всяких дополнительных условий. Надо только жить, а не существовать. Дышать, ощущать биение сердца, обонять и осязать. И чувствовать всю гамму вкусов, а не одну лишь солоноватость чужой крови во рту. А вдобавок ко всему - легкое дуновение ветерка и ласковые касания солнечных лучей. Пиво опять же! Красота и благолепие!
        Вот бы еще только все отстали и в покое оставили! Но, увы, это пожелание из разряда неосуществимых. Жизнь и покой несовместны, по крайней мере, для меня. От меня все отстанут только после смерти. И не виртуальной, а реальной, с гробом, венками и переселением на пару метров ниже уровня земли.
        А я умирать не хотел. Ни виртуально, ни тем более реально. Никак. И потому поводов оторвать себе голову никому старался не давать. Ну как никому… Никому из тех, кто мог осуществить это немудреное действо прямо здесь и сейчас. С опекавшими меня сотрудниками правоохранительных органов я благоразумно ссориться не стал, дал показания в суде и обеспечил господину Когану со товарищи от восьми до двенадцати лет проживания за казенный счет в местах не столь отдаленных.
        Не могу сказать, что не испытал удовлетворения, засадив бывшего работодателя за решетку - в конце концов, он меня наемным убийцам заказал! - но и чувства глубокого удовлетворения отнюдь не испытал. Ощутил страх. Липкий, мерзкий, изматывающий страх.
        Вот освободится этот владелец заводов, газет и прочего имущества условно-досрочно годика через четыре и припомнит мне показания. А может, и раньше припомнит, связи у него самые что ни на есть обширные. При желании дотянется даже из колонии. Не факт, правда, что такое желание возникнет. Нет! Господин банкир ничего не забудет и не простит, но и в рациональности ему не откажешь. Никакой выгоды моя безвременная кончина Когану не принесет, ресурсы он на это тратить не станет. Наверное.
        О-хо-хо… Спору нет, жить - хорошо, но жить с зависшим над головой дамокловым мечом как-то слишком уж изматывающе. Не дает гипотетическая опасность окончательно расслабиться и дышать полной грудью, и все тут. Как, впрочем, не способствовало блаженному ничегонеделанию и состояние банковского счета.
        С одной стороны, я несколько месяцев провалялся в капсуле виртуальной реальности, а потому не тратился на еду и развлечения, не жег свет и не расходовал кубометры воды, а с другой - какие-никакие коммунальные платежи начислялись в любом случае. Да еще без малого год числился безработным, и в ближайшей перспективе эта ситуация никаких кардинальных изменений точно не претерпит. Мало какой банк с распростертыми объятиями примет на нормальную должность человека, засветившегося в столь резонансном деле. Банально служба безопасности не пропустит. Менять специализацию? Не хотелось бы. Как вариант попробую устроиться рядовым исполнителем, а там видно будет.
        Хорошо хоть еще жизнеобеспечение и последующую реабилитацию оплачивать не пришлось, а то хлебнул бы лиха полной ложкой. Медицинской страховки на покрытие всех счетов не хватило бы даже близко.
        Компенсация от владельцев «Башен Власти»? Даже не смешно! Крайним в моих злоключениях назначили… меня самого. О сбое в программной части администрация игры сохраняла упорное молчание, а не предусмотренные документацией изменения в конструкции виртуальной капсулы - вот они, как говорится, налицо. Заключение имеется, по всем правилам оформленное, с подписями и печатями; докажи теперь, что это не ты сам пытался систему обмануть.
        Я попробовал - все без толку, будто рыба головой об лед бился. Повесить на бывшего работодателя покушение на убийство не вышло, не стали даже возбуждать уголовное дело. Единственное, чего удалось добиться, - это лишить адвокатского статуса защитника-прощелыгу, и только. Какой-то против него компромат все же нашелся, очень уж он экстренно умотал на Землю обетованную, откуда, как известно, с экстрадицией ба-а-альшие сложности. Теперь не достать.
        Впрочем, если начистоту, сейчас мне было откровенно не до него. Я не горел желанием кому-то мстить, не желал никому создавать проблем и сложностей. Судебный процесс выпил все силы без остатка, и единственное, чего действительно хотелось, - это оказаться на необитаемом острове. Желательно - где-нибудь в южных тропических широтах на Мальдивах или Сейшелах.
        Но какое там! Как уже говорил, жизнь вцепилась всеми четырьмя лапами и отнюдь не собиралась выпускать из своих стальных объятий. Последней каплей стал обнаруженный в почтовом ящике конверт без обратного адреса с одной лишь эмблемой VRL Inc.
        По спине побежал неприятный холодок. Оно и немудрено: ничего хорошего от местного отделения владельцев «Башен Власти» ждать не приходилось. И, надо сказать, предчувствия не обманули: в послании предлагалось в досудебном порядке уладить вопрос о компенсации ущерба, причиненного моими незаконными действиями.
        Моими действиями - это понятно и неудивительно. В конце концов, установить, кто именно покопался в потрохах капсулы виртуальной реальности не удалось. Но ущерба?! Какого еще ущерба?!
        Я обреченно вздохнул, достал смартфон и приложил палец к значку быстрого набора адвоката. Нового адвоката…
        Статус: в Сети.
        00:00:01… 00:00:02… 00:00:03…
        Главное меню «Башен Власти» встретило полумраком и тишиной дворцовой залы. Мой жулик возник в полуметре над каменным полом, ловко и совершенно бесшумно на него приземлился, а выпрямился уже я.
        Некоторое время я бездумно озирался, разглядывая висевшие на стенах зала щиты с гербами и разноцветные вымпелы, а затем крепко-накрепко зажмурился и заставил себя успокоиться, дабы хоть как-то унять лихорадочное сердцебиение.
        Джон Доу, жулик. Уровень: 9.
        Сила: 12.
        Ловкость: 14.
        Телосложение: 11.
        Интеллект: 10.
        Восприятие: 11.
        Жизнь: 99.
        Выносливость: 103.
        Внутренняя энергия: 94.
        Урон: 6-10.
        Скрытное передвижение: +9.
        Критический урон - при ударе из скрытного режима, в спину или по парализованной цели.
        Я беззвучно выругался, мысленно потянулся к имени персонажа, но стереть «Доу» и написать вместо этого прежнее «Тень» не смог. Изменение имени оказалось неактивным. Джон Доу. Здесь меня зовут Джон Доу. Приму к сведению.
        Хуже было другое - весь начисленный после вмешательства хакера опыт стерли и моего персонажа откатили назад к жалкому девятому уровню. Придется начинать все сначала.
        Иконка личных сообщений помаргивала призрачным огнем, я перешел на ту вкладку, и сразу высветилось полугодовой давности послание от Гарта Клинка Смерти.
        «Я тебя порву, тварь!»
        Ой боюсь-боюсь! Я фыркнул и отправил в ответ короткое и насквозь нецензурное пожелание, но, увы, в ответ высветилось системное оповещение:
        «Пользователь заблокирован или удалил свой профиль».
        Мой заклятый дружочек покинул игру? Ну уж нет, скорее, создал нового персонажа. И зуб даю - теперь зовется он не Гарт, не Барт и даже не Март или Фарт. Надо бы поосторожней с новыми знакомыми. Новыми знакомыми? Ну да. Мне ведь туда…
        На полу ровным красным свечением горела пентаграмма портала. Я замер, не решаясь перейти к ней, и судорожно сцепил побелевшие пальцы.
        «Зачем?! Зачем?! Зачем ты снова здесь?!» - в такт пульсу лихорадочно билось в голове, но ответ был очевиден. Да что там один ответ! Резонов вернуться в мир «Башен Власти» набралось куда больше одного…
        Вне Сети.
        Встречу назначили на утро третьего дня. Местное отделение «VRL Inc» занимало двадцатиэтажную высотку неподалеку от центра города, внутрь нас пропустили без каких-либо проволочек и сразу проводили в комнату для переговоров, где предложили чай, кофе и воду.
        Я лишь покачал головой, а представлявший мои интересы юрист попросил капучино и многозначительно посмотрел при этом на часы. Вид у него был донельзя деловой, и хотелось верить, что это не одна лишь напускная бравада. На суде он никак себя особо не проявил - просто повода не возникло на самом деле, поскольку все прошло гладко и без неожиданностей.
        Наши оппоненты подошли минут через пять. На переговоры явились молодой человек с голливудской улыбкой, женщина лет тридцати в строгом деловом костюме - говорила она хоть и чисто, но с явственным акцентом, - и азиатской наружности господин в джинсах и черной футболке.
        Первым делом молодой и улыбчивый подвинул нам какой-то бланк и шариковую ручку. В шапке листа значилось: «Соглашение о конфиденциальности».
        Мой адвокат только головой покачал.
        - Это несерьезно!
        - Разглашение информации не в ваших интересах, - многозначительно заметила женщина, сняла очки в тонкой золотистой оправе и принялась протирать их кусочком замши. - Огласка способна причинить корпорации дополнительный ущерб, что послужит причиной для нового иска к вашему клиенту, а возможно, что и к вам самому.
        - А вы, собственно, кто? С кем имею честь?
        Вопрос адвоката вызвал у встречающей стороны понимающие улыбки, они представились. В голове шумно стучала кровь, я не стал даже прислушиваться, понял лишь, что своим вниманием нас почтили немалые шишки из штаб-квартиры корпорации; местным оказался только молодой человек.
        Адвокат сразу подобрался и перешел к делу:
        - Какие у вас претензии к моему клиенту?
        Претензий набралось вагон и маленькая тележка, но насчет основной канвы дела я не ошибся: формальным основанием для встречи послужило внесение изменений в конструкцию капсулы виртуальной реальности, которое и стало причиной моего столь длительного пребывания игре. А это, в свою очередь, поставило под сомнение надежность оборудования и программного обеспечения «Башен Власти», что в случае придания данного инцидента огласке вызовет неминуемый отток пользователей и приведет к многомилионным убыткам. А виной всему - я. Переложили с больной головы на здоровую…
        Представители корпорации сыпали умными словесами и мудреными юридическими терминами, разве что азиат все больше помалкивал. Было вообще непонятно, с какой целью он заявился на встречу. За все время он произнес от силы десяток фраз, а так просто сидел и взирал на происходящее с невозмутимостью достигшего просветления буддиста.
        Под конец мой адвокат утомился и выложил на стол свой главный аргумент: заявление в правоохранительные органы по поводу порчи оборудования для доступа в виртуальную реальность. Молодой человек тут же побил этот козырь копией отказа в возбуждении уголовного дела.
        - Неизвестно, кто повредил капсулу! - объявил адвокат. - Вы не можете обвинить в этом моего клиента!
        - Оборудование находилось в его собственности!
        Я поднял руку.
        - Вовсе нет! Собственником выступал и выступает мой тогдашний работодатель!
        - Но доступ был только у вас!
        - Ни один суд не примет к рассмотрению иск на столь шатких основаниях! - отрезал мой адвокат.
        Дамочка глянула поверх очков и улыбнулась.
        - Поверьте, Ян, у нас очень грамотные юристы. При желании они смогут долгие годы… отстаивать корпоративные интересы.
        Отстаивать интересы? Да нет, скорее уж портить мне жизнь. Вот это они действительно способны проделывать долгие-долгие годы. Так себе перспектива, честно говоря.
        Я поморщился.
        - Вы ничего не выиграете от этого. Лишь добьетесь огласки.
        - Счет за которую выставим вам.
        Адвокат прищурился и спросил напрямую:
        - Чего вы хотите?
        Молодой человек вновь передвинул нам соглашение о конфиденциальности.
        - Подпишите - и перейдем к делу.

00:13:45…
        На полу призывно горела красным свечением пентаграмма, а я все колебался и колебался, не решаясь ступить в нее. Наконец набрался решимости, шагнул через пламенную черту и провалился сквозь камни, а миг спустя возник на неровной брусчатке площади, посреди которой рвалась к небу изящная башня Власти.
        В игре был поздний вечер, на Старые Сады - небольшой городок для начинающих игроков - накатывали сумерки, небо быстро темнело. Для моего жулика лучше времени и не бывает. Лучше не бывает?! Проклятье! Уж лучше бы мне и вовсе в игру не возвращаться!
        Накатил страх, спина взмокла от пота, во рту пересохло. Я положил ладони на рукояти короткого меча и кинжала, отступил в тень погуще, настороженно огляделся по сторонам. Кругом - никого. На меня не накинулись, не ударили в спину, не спеленали по рукам и ногам. Да, впрочем, и не могли.
        Девятый уровень! Я снова девятого уровня, и другие игроки просто не в состоянии причинить мне вреда! Жаль только, это ненадолго…
        Вне Сети.
        Мне предложили вернуться в игру. И не просто захаживать туда время от времени, а повторить долгосрочное погружение в виртуальную реальность под присмотром медиков корпорации.
        Я бы посмеялся, да только помимо кнута посулили и аппетитный пряник. Точнее, изрядных размеров кусок сыра - весомый и приятно шуршащий листами прямоугольной бумаги. Проще говоря, за проведение этого так называемого «обследования» должны были заплатить очень даже приличную сумму. Нет, официально на работу меня никто не принимал и подопытной крысой не делал, материальное вознаграждение выступало лишь компенсацией потраченного времени. Но суть от этого не менялась - специалистам корпорации страсть как хотелось оценить последствия для организма столь длительного погружения в виртуальную реальность.
        - Почему именно сейчас? - пробормотал я, дабы хоть что-то ответить.
        Азиат улыбнулся и пояснил:
        - За полгода организм должен был полностью восстановиться. С физиологической точки зрения никаких противопоказаний быть уже не может. В основном нас интересует воздействие на психику.
        - Должен был? - зацепился я за эту фразу. - А если это не так?
        - Не волнуйтесь, на предварительном этапе будут сделаны все необходимые тесты. Также проведут обследование вашей психики на адаптивность, гибкость и адекватность, - уверил меня азиат. - Предварительно. До повторного погружения.
        - Поверьте, бояться совершенно нечего! - подключилась к беседе строгая тетенька. - Мы значительно переработали капсулу, теперь оборудование наилучшим образом подходит для долгосрочного пребывания в нем человека. Ян! Что вы теряете? Работы нет…
        Меня будто шилом пониже спины кольнули.
        - Что я теряю?! - взвился я. - А что теряет подопытная крыса? Я ведь она и есть! Так?
        - Нет никакого риска…
        - Это вы так говорите! Найдите кого-нибудь другого!
        - Подобные исследования требуют чрезвычайно сложных согласований, - прямо ответил азиат. - Что же касается вашего случая, то мы постфактум оцениваем оказанное на мозг воздействие и определяем, насколько серьезно повлияло оно на состояние психики. Поверьте, это важно в первую очередь для вас самого. Чем раньше будет выявлена возможная патология, тем проще ее будет устранить.
        - Да вы просто благотворители!
        - Вовсе нет. По сути, на текущий момент ваш случай является единственным доказательством безвредности длительного погружении в виртуальную реальность, но мы не можем использовать результаты предыдущего погружения, поскольку оно не сопровождалось должным образом. Нам нужны результаты обследований, именно поэтому мы готовы заплатить вам куда больше, нежели получат участники последующих экспериментов.
        Я криво усмехнулся. Формально корпорация не проводила никаких исследований - как видно, о судебном запрете подобных изысканий ангел Тьмы не соврал, - а всего лишь оказывала услуги по реабилитации одному из своих игроков после «экстремально длительного пребывания в виртуальной реальности, вызванного намеренным повреждением игрового оборудования неустановленным лицом». И разумеется, компания получала официальное право использовать по своему усмотрению все медицинские данные как по моему текущему погружению в виртуальную реальность, так и по предыдущему!
        Ощущать себя подопытным кроликом было откровенно неприятно, но я все же переборол раздражение и спросил:
        - Как долго мне придется проторчать в игре на этот раз?
        Азиат лишь улыбнулся.
        - Мы никак не ограничиваем ваше пребывание в игре. Пробудете столько, сколько сочтете нужным. Сумма компенсации никак не зависит от продолжительности эксперимента.
        Даже так?!
        Я переглянулся с адвокатом, и тот попросил:
        - Озвучьте условия участия моего клиента в этом вашем… эксперименте.
        Дамочка словно ожидала такого вопроса и начала сыпать цифрами, даже не заглянув в бумаги.
        - За достижение десятого уровня будет выплачено десять тысяч долларов. Двадцатого уровня - тридцать тысяч. Тридцатого - шестьдесят. Сорокового - сто. - Суммы буквально гипнотизировали, а она все так же бесстрастно продолжала: - Пятидесятого - сто пятьдесят. Шестидесятого - двести десять. Семидесятого - двести восемьдесят. Восьмидесятого - триста шестьдесят. Девяностого - четыреста пятьдесят. Сотого - пятьсот. Ян, этих денег хватит, чтобы начать новую жизнь в другом городе и навсегда выпасть из поля зрения вашего… бывшего работодателя.
        Пятьсот? Пятьсот тысяч долларов?!
        - Только пятьсот? А почему не пятьсот пятьдесят? - уточнил мой адвокат, который делал у себя в блокноте какие-то пометки.
        Почему не пятьсот пятьдесят? Элементарно, Ватсон! Чтобы ты продолжил арифметическую прогрессию и потребовал именно ту сумму, которой машут перед твоим носом, словно морковкой перед мордой осла. Чтобы начал торговаться и биться за каждую тысячу и не понял, что все это лишено малейшего смысла.
        - Да хоть миллион! - фыркнул я, поскольку сотого уровня игроку-одиночке не достичь, даже имейся в его распоряжении вся вечность.
        Сотый уровень - это всеобщий фетиш, его достигают лишь избранные, на которых работает целый клан. И не всякому клану такое по силам! Сотый уровень, ха!
        Представители корпорации оценили мою шутку. Они согласились.
        Естественно, пропорционально поднять вознаграждение за достижение уровней никто и не подумал. Миллион обещали выплатить за достижение сотого уровня, и ни уровнем меньше, а значит, он не будет выплачен никогда. Но восьмидесятый или даже девяностый уровень мне набрать вполне по силам, а это ни много ни мало четыреста пятьдесят тысяч долларов. Вполне достаточная сумма, чтобы обустроиться на новом месте. Пусть и придется сначала изрядно попотеть…

00:19:23…
        Я стоял в тени башни Власти и не решался от нее отойти. Страшно. Мне было страшно. Я выругался и активировал выход. Очутился в полутемном зале главного меню и с облегчением перевел дух. Система работала как часы, волноваться было решительно не о чем. В любой момент, когда только пожелаю, я прерву эксперимент, и никто не сможет удержать меня в игре. Никто и ничто. Кроме денег.
        Я шумно выдохнул и опять ступил в пентаграмму, вновь вернулся под темное небо игровой реальности. Меня предупреждали о возможных панических атаках; учитывая прошлые приключения, в этом не было ровным счетом ничего удивительного. Многочисленные приборы записывали сейчас показания пульса, частоту дыхания, происходящие в мозгу процессы и невесть что еще именно с целью отследить воздействие виртуальной реальности на сознание длительное время пробывшего в ней человека.
        Ну да ничего! Я справлюсь! Точно справлюсь! А страх - ерунда! Теперь моя точка возрождения не привязана к злосчастному черепу, теперь я в любой момент могу выйти в меню. Бояться нечего.
        Нечего, сказал!
        Я стряхнул оцепенение и направился к монастырю. На ходу сорвал с дерева ярко-зеленый листок, растер его меж пальцев, принюхался, и ноздри защекотал тонкий приятный аромат. Хорошо! Мертвецы не чувствуют запахов, а сейчас прямо хорошо. Надо пива выпить. Жаль только недосуг, ведь вознаграждение напрямую зависит от достигнутого мною уровня. Всякая потраченная впустую минута - деньги, выброшенные на ветер. Опыт сам себя не наберет, надо работать!
        Зачем вообще согласился на участие в эксперименте? А что мне еще оставалось? Искать работу, на которой буду едва сводить концы с концами и жить в ожидании привета от Когана? Не по мне такой расклад. Лучше уж рискнуть, сорвать куш и перебраться куда-нибудь на новое место, благо семьей обзавестись не успел. Так что вперед - бить и резать! Джон Доу вышел на охоту!
        Я тяжко вздохнул. Жулик девятого уровня - это даже не смешно. Убивец из него аховый. Впрочем, по сравнению с остальными новичками стартовая позиция у меня очень даже неплохая. Надо лишь грамотно разыграть имеющиеся на руках карты. И я их разыграю - уж будьте уверены! Пустое бахвальство? А пусть даже и так. Немного самоуверенности точно не повредит, а то от каждой тени шарахаюсь. Стыдоба одна…
        Открыв вкладку личных сообщений, я черканул пару строк одному из контактов и решительным шагом направился к монастырю, где компьютерные персонажи пачками раздавали задания алчущим опыта новичкам. На площади перед мрачным готическим строением оказалось многолюдно. А еще - многоэльфно и многогномно. Да и орков там хватало с избытком.
        Я не стал лезть в шумную толпу, остановился на углу и огляделся. Я не толкался, не выяснял отношения с соседями и не пытался произвести впечатление матерого игрока, а потому первым заметил появившегося в соседней подворотне монаха.
        - Не поможет ли благородный господин… - затянул свою шарманку чернец, стоило только приблизиться к нему, и я не стал дослушивать, сразу выдернул из руки обрывок карты и зашагал прочь.
        Принять задание «Зловредный мертвец»?
        [Да/Нет]
        Я на ходу ответил согласием, отыскал на карте точку, отмечавшую обиталище зомби, и со всех ног припустил к городскому парку. И неспроста: на этот раз квест оказался отнюдь не индивидуальным, к монаху вмиг выстроилась целая очередь. Ладно хоть новички не слишком хорошо ориентировались на местности, да еще затеяли свару, и я прилично увеличил отрыв.
        Заколебался лишь раз - на узеньком каменном мосту через тихую речушку с заболоченными берегами. Начинавшийся на том берегу парк окружала обветшалая ограда, на которой желтоватым сиянием светились магические кристаллы. И вот эти кристаллы… Я прекрасно помнил, как они били молниями, не позволяя выбраться наружу! Но какого черта?! Я ведь уже не зомби. Я - живой!
        И я вновь перешел на бег, без жалости сжигая не столь уж великий запас выносливости. Промчался по аллее, свернул на тропинку и сразу приметил в кустах зайца, но отвлекаться на него не стал, пробежал мимо, продрался через кусты и оказался у темного зева пещеры. Накатила неуверенность, я выругался и активировал скрытный режим, а после в неярком свечении покрытых плесенью стен отправился на поиски мертвеца.
        К горлу немедленно подкатила тошнота - пахло внутри премерзко; мертвечиной там воняло и разложением. Под ногами хрустели кости, светящаяся слизь на стенах давала не слишком много света, и не всегда удавалось различать белевшие в темноте кости и не наступать на них.
        Ходячий мертвец обнаружился в дальнем подземелье. Тучный и разбухший, он стоял возле закрытого сундука, грязная рванина не скрывала изъеденной гнойниками кожи. Вновь накатило зловоние; я задержал дыхание и с обнаженными клинками в обеих руках подкрался к хозяину подземелья со спины.
        Подкрался и замер, не решаясь ударить. Некое внутреннее сопротивление мешало пустить в ход меч и кинжал, и дело было отнюдь не в некоем сочувствии к существу, в чьей шкуре однажды довелось побывать и мне самому. Остановил страх перейти черту десятого уровня и оказаться открытым всем опасностям игрового мира. Я ведь прекрасно помнил, как все это началось в прошлый раз…
        Мертвец вдруг насторожился и завертел головой по сторонам, тогда верх взяли рефлексы. Я ударил в спину - рубанул мечом и сразу ткнул кинжалом.
        Ходячий мертвец убит!
        Задание «Зловредный мертвец» выполнено!
        Получен опыт: 350 [2003/2070]
        Уровень повышен!
        Накатила дрожь, и какое-то время я ничего не делал, просто стоял, весь обратившись в слух. Но - ничего. Ничего и никого. Тогда я увеличил ловкость и улучшил навык скрытности, после обыскал тело мертвеца и прикарманил пяток монет, а из сундука забрал две склянки малого зелья исцеления.
        Все, пора убираться из этого паршивого городишки, здесь мне делать больше нечего! Тихонько насвистывая себе под нос, я двинулся к выходу и сразу отшатнулся от ударившего в глаза ослепительного сияния. Резко похолодало, по стенам и полу поползла изморозь, противоестественный мороз пробрал до костей.
        Враз позабыв и об оружии, и о навыке скрытного перемещения, я прикрыл глаза ладонью и попятился назад.
        - Снова ты! - раздался знакомый голос, и сияние соткалось в фигуру белой колдуньи. Белыми были ее одежды, волосы, кожа и даже глаза. Белое сияние расходилось от нее волнами и замораживало все вокруг.
        Чтоб меня разорвало! Опять эта ледяная стерва! Но теперь-то что ей от меня понадобилось?! Я же теперь не мертвец! Нормальный игрок без всяких закидонов!
        Я попятился было, но очень скоро уперся спиной в стену и полузадушенно просипел:
        - Какого…
        Белая колдунья подступила вплотную, приблизила идеальное, без малейшего изъяна лицо, обожгла своим ледяным дыханием. Холодные пальцы ухватили за подбородок и повертели голову из стороны в сторону, после отпустили.
        - Чистенький… - прошептала ведьма с нескрываемым разочарованием.
        - Ну да! - выдал я и немедленно закашлялся.
        - Тебе здесь не место, жалкий обманщик!
        Я собрался с решимостью и хрипло выдохнул:
        - Отвали!
        Белая колдунья задумалась, потом отступила.
        - Буду следить за тобой. Буду рядом. Вздумаешь нарушить правила - я приду за тобой, не сомневайся!
        Накатило невероятное облегчение, и я нагло рассмеялся.
        - Да пожалуйста!
        Ледяная стерва неуловимым движением подалась обратно и потрепала меня ладонью по щеке.
        - Не дерзи! - потребовала она, и лицо обожгла невыносимая боль. Холод пробрал до самых печенок, заморозил нутро, в клочья разорвал нервную систему.
        Думал, умру - но нет, так далеко колдунья заходить не стала.
        Получен урон: 109 [1/110]
        - Ау-у-у! - взвыл я и даже зажмурился на мгновение, а стоило только поморгать, избавляясь от заливших глаза слез, и колдунья исчезла. О ее визите теперь напоминала лишь серебристая изморозь на полу и стенах.
        Какого черта это было?! Это кто сейчас на меня наехал - модератор или автоматический модуль отлова читеров?
        А впрочем, так ли это важно? Я в любом случае не собирался нарушать правила, использовать незадокументированные возможности игры или взламывать систему. Во-первых, банально не умел ничего из этих мудреных штучек. Я же не хакер, а простой банковский клерк! Во-вторых, подобные вещи прямо запрещались соглашением, по которому мне только что должны были начислить первую несгораемую сумму. Ну да, десятого уровня я как-никак уже достиг! Немного, но дальше - больше!
        Я негромко рассмеялся, прикоснулся к левой щеке, на которой остался уродливый шрам, и поморщился от боли.
        - Вот ведь стерва! - выругался я, влил в себя одно из зелий исцеления и поспешил к выходу.
        А там, прежде чем покинуть пещеру, перешел в скрытный режим и сразу скользнул в кусты. Из зарослей уже доносились треск веток и крики игроков, а мне встречаться с новичками было не с руки. Меня ждала прокачка. Прокачка, прокачка и еще раз прокачка!

01:12:00…
        На этот раз город я покинул честь по чести, через ворота. Вышел через них под безразличными взглядами сонной стражи и зашагал по дороге к темневшим в сгустившихся сумерках развалинам. Тем самым, у которых в прошлый раз снес голову слишком уж настырному некроманту Гарту.
        Ждали там меня и сейчас. Стоило только приблизиться к руинам, как тьма в пустом проеме текучим движением выплеснулась наружу и воплотилась в черного латника, высоченного и широкоплечего. Прорези для глаз глухого шлема подсвечивались призрачным сиянием, из-за плеча торчала рукоять огромного эспадона, стальные перчатки беспрестанно сжимались в здоровенные кулаки, разжимались и сжимались вновь. Мне громила определенно рад не был.
        Хоар Гром Осени, паладин Равновесия.
        - Привет-привет! - беспечно помахал я орку, который мог размозжить мне голову буквально щелчком пальца. - Смотрю, растешь!
        И в самом деле - Хоар с момента нашей последней встречи не сидел сложа руки и успел достичь восьмидесятого уровня.
        Орк стянул с головы рогатый шлем и явил мне харю с зеленовато-серой кожей, торчащими из-под нижней губы клыками и налитыми кровью глазами.
        - Давно не виделись, Джон, - прорычал паладин Равновесия, явно лишь из вежливости не став добавлять что-то вроде: «И еще бы век тебя не видеть». - Ты ведь в курсе, что «Исчадия тьмы» внесли тебя в черный список? Уж не знаю, что там у вас стряслось у башни Тлена, но после той истории они тебя готовы с дерьмом сожрать! - Тут Хоар присмотрелся ко мне повнимательней и недоуменно охнул: - Живой?! И десятого уровня?!
        - Так получилось. Администрация откатила персонажа назад. Моего мертвеца сочли нарушающим игровой баланс, - выдал я заготовленное заранее вранье.
        - Джон Так Получилось Доу! - фыркнул орк, повторив явно услышанное от Изабеллы прозвище.
        Я криво улыбнулся и спросил:
        - Все принес?
        О да! Хоар повстречался мне отнюдь не случайно, я сам попросил его прийти к воротам Старых Садов. Точнее, потребовал. Как ни крути, за паладином был должок - пусть оговоренный месяц службы за эспадон давно прошел, но я напомнил ему о посохе Малика и прочих трофеях, деньги за которые орк получил уже после моего… отбытия из игры. Сумма даже по самым скромным подсчетам набралась там очень даже немалая. Хорошее такое подспорье на старте.
        Теперь-то я прекрасно понимал, каким образом Гарт столь успешно прокачивал своих персонажей: игрового золота у него было хоть отбавляй. Как ни крути, основным его персонажем выступал паладин девяносто девятого уровня Барт Огненный Кулак, а он при желании мог буквально грести золото лопатой. Так почему бы и не перенять чужой опыт?
        Хоар насупился и шумно засопел.
        - Так принес или нет? - поторопил я его.
        - Не все, - признался орк.
        Чего-то подобного я и ожидал. Времени прошло немало, а паладин вечно нуждался в деньгах, золотишко у него не задерживалось. Но подобный громила в должниках - это тоже немало. В моем положении как бы даже не полезней денег.
        - Значит, отработаешь, - пожал я плечами.
        В том, что Хоар пошлет меня куда подальше, я нисколько не опасался. Он знал, что некий Джон Доу связан с Изабеллой Аш-Ризт, а та, в свою очередь, ведет дела с жутковатым господином Ллойдом, демоническим алхимиком. Против них орк пойти не рискнет. Да и потом… Раньше мы с ним неплохо ладили. Сотрудничество со мной окупилось для паладина сторицей.
        Вот и сейчас Хоар покрутил приплюснутым носом, сплюнул под ноги и запустил лапу в свисавшую с плеча сумку.
        - Не торопись, - попросил он, вытаскивая на свет божий некий потрепанный гримуар в кожаной обложке и с узорными серебряными уголками. - Это первое.
        Я принял книгу и глянул на ее описание.
        «Введение в хирургию».
        Том содержит базовые знания по внутреннему строению гуманоидных рас. Прочитавший получает бонус к шансу нанесения критических и калечащих ударов, остановке кровотечения и первой медицинской помощи.
        Ограничение: интеллект 10.
        Тип: одноразовый.
        Замечательно! Именно то, что я просил!
        Нет, у меня и в мыслях не было пойти по стезе целительства, базовые познания в хирургии требовались для выбора специализации «Потрошитель».
        Удивительно? Ну да, ну да. Обычно потрошителями становились воины, на ум сразу приходили зазубренные клинки и прочие жутковатые орудия смертоубийства, но эта специальность была открыта и для жуликов. Подрезать сухожилие, пустить кровь, вспороть кишки, ослепить - что может быть лучше для шустрого и не слишком сильного убийцы? Возможность травмировать противника прекрасно дополняла базовые критические удары, вот я и соблазнился, решив провести эксперимент с не самой распространенной связкой класса и специализации.
        Скрытный, быстрый и смертоносный, о да!
        Фолиант о хирургии в денежном эквиваленте разом закрывал никак не меньше половины долга Хоара, я взвесил книгу в руке, попросил:
        - Секунду… - и откинул обложку.
        «Введение в хирургию»: прочитано!
        Получено достижение: «Хирург: школяр».
        Шанс нанесения критического и калечащего удара: +1 %.
        Шанс остановить кровотечение при наложении повязки: +30 %.
        Получен навык: «Свежевание».
        Книга истаяла в воздухе, а я расплылся в довольной улыбке, затем глянул на орка.
        - Это все?
        - Не совсем, - сказал тот, вываливая передо мной кипу каких-то обносков.
        Я присел на корточки и начал перебирать пошитые из темной кожи доспехи, кое-где усиленные чернеными заклепками. Перчатки, сапоги, штаны, наручи, накидка и прочная куртка на шнуровке; все одного комплекта.
        Перед глазами замелькали характеристики предметов, но я не стал рассматривать их порознь, а вместо этого собрал в единое целое.
        Комплект «Малое облачение Тени» (предметы 6 из 6).
        Броня: 30.
        Скрытность: +24 %.
        Уклонение: +3.
        Не лучший вариант, но уровня до двадцать пятого в ней спокойно прохожу; на вырост облачение. И вместе с тем, затягивая шнуровку пошитой из вываренной кожи куртки, я поморщился и заявил:
        - Барахло!
        Хоар помрачнел и нехотя выдавил из себя:
        - Лучшее, что можно было купить. Я-то все думал, на кой черт тебе эти шмотки…
        Я вздохнул и протянул руку:
        - Оружие?
        Орк нехотя вложил в мою ладонь рукоять длинного кинжала, по виду - эльфийской работы; слишком уж изящным выглядел клинок. Вот только он точно покупался по остаточному принципу, и ждать чего-то выдающегося от этой железки не приходилось. Так оно и оказалось.
        Эльфийский кинжал.
        Урон: 4 -8.
        Меткость +5 %.
        Шанс нанести критический урон: +3 %.
        Статус: редкий.
        Я покрутил оружие в руке и выкинул в кусты свой меч, поскольку таскать его с собой и дальше не имелось никакого смысла. Он и по характеристикам кинжалу уступал, и стоил сущие гроши.
        - Ладно, - пробормотал я. - Ладно. Это все?
        Хоар кивнул.
        - А остальное?
        Орк насупился и развел руками.
        - Позже отдам. Джон, ты пойми - сейчас с деньгами не особо, я в кредитах по уши.
        - Отработаешь! - заявил я. - С прокачкой поможешь.
        Паладин Равновесия посмотрел на меня с нескрываемым неудовольствием и начал понемногу закипать.
        - Не перегибай, Джон…
        - Расслабься, Хоар! - отмахнулся я, как если бы орк не был выше меня на голову и в два раза шире в плечах. Про разницу в уровнях уж и молчу…
        - Расслабься? - прорычал орк. - Расслабься?!
        - С десятого по двадцать пятый уровень, - сказал я. - Ерунда ведь, так? Тут всего-то и надо жалких двадцать три тысячи опыта набрать!
        Хоар поглядел на меня сверху вниз и заколебался.
        - Будет весело! - уверил я громилу. - А я тебе как-нибудь жирный квест подброшу. Ты же знаешь: за мной не заржавеет!
        Орк пожевал мясистую губу и объявил свое решение:
        - Помогу подняться до двадцатого уровня, не больше. И начинаем прямо сейчас!
        - Вот ты скучный… - поморщился я, но протестовать и настаивать на своем не стал.
        С паршивой овцы хоть шерсти клок, все так.
        - Так ты согласен, Джон? - угрожающе навис надо мной паладин Равновесия. - Только учти: один из трофеев на свой выбор я заберу себе!
        - Да какие здесь могут быть трофеи?
        - Согласен или нет?
        Я с трудом переборол желание отодвинуться от эдакой махины и протянул ладонь.
        - По рукам!
        Мы скрепили сделку рукопожатием, но, прежде чем успели углубиться в лес и устроить геноцид местной фауне, раздалось шумное хлопанье крыльев, и на обвалившуюся стену опустилась клякса тьмы.
        Мерзкое мертвое отродье вытянуло шею, разинуло клюв и оглушительно проорало:
        - Кра-а-а!
        Я вздрогнул, а Хоар убрал ладонь с рукояти эспадона и с облегчением усмехнулся.
        - Да это же Чучело!
        И точно, к нам пожаловал мой бывший питомец, черный мертвый феникс. Только вот за прошедшее время он заметно увеличился в размерах и определенным образом заматерел. Хищно загнутый клюв, казалось, мог легко дробить булыжники, а зловещие когти были способны оторвать мне голову и вовсе без всяких там «казалось». Мощная тварь вымахала! Мерзкая, но мощная. Чего не отнять, того не отнять.
        Я попытался взять сознание бывшего питомца под контроль, но без толку - нас больше ничего не связывало.
        Чучело уставился на меня своими бельмами и вновь каркнул, только уже не столь громогласно, а затем встопорщил перья на шее и разинул клюв. Феникс несколько раз конвульсивно дернулся и срыгнул медальон из черненого серебра. Тот самый, которым я так и не воспользовался у башни Тлена.
        Интересно, сильно злится на меня из-за этого Нео? Обещал ведь ему и обещания не сдержал…
        Я потянулся за амулетом и едва успел уклониться, когда Чучело вознамерился приложить меня клювом по темечку.
        - Ну-ка отвали! - рыкнул я, и феникс злобно зашипел. - Отвали, кому сказано!
        Хоар басовито рассмеялся и похвалил мертвую гадину:
        - Хорошая птичка!
        Чучело злобно зыркнул на орка, распахнул крылья и взвился в небо.
        - Кра-а-а! - проорал он напоследок и растворился в ночном небе, будто привиделся.
        Но феникс вовсе не был видением, на земле так и остался валяться кругляш из черненого серебра. Я поднял его за цепочку и присмотрелся.
        Амулет Черного феникса.
        Регенерация жизни, выносливости и внутренней энергии: 5 % за 10 минут.
        Статус: уникальный, непередаваемый.
        Ограничение: Джон Доу.
        Дополнительное свойство: вызов командора ордена Черного феникса.
        Я задумчиво покрутил амулет за цепочку, и Хоар растянул в улыбке мясистые губы.
        - Подарочек от Нео?
        - От него, да, - не стал скрывать я и поколебался немного, а потом надел цепочку на шею.
        Хотелось бы мне знать, каким образом удалось Чучелу отыскать меня, но подозреваю: у сверхъестественной сущности, какой стал Нео, свои источники информации. И кто бы подсказал: все еще злится на меня пацан или чуток остыл? В личку ему не напишешь, у Изабеллы тоже не спросить: она из хаоситов, а Нео темный, они точно не общаются. Хотя… если принц Юлиан до сих пор чемпион ордена и любовник жрицы, то, возможно, что-то да и получится прояснить…
        Я уже начал было набирать сообщение темной эльфийке, но Хоар потянул меня в лес.
        - Идем, Джон! Время - деньги!
        Я плюнул и поспешил следом. В конце концов, Чучело передал мне амулет, а не оторвал голову. Значит, все не так плохо.
        Очень надеюсь на то.

01:28:00…
        Стоило только войти под деревья, и кругом тут же растеклась непроглядная темень, стало не видно ни зги. Я то и дело натыкался на ветки и сучья, а вот Хоар пер вперед уверенно и бесшумно, хоть и был закован в латный доспех.
        - Погоди! - не выдержал я. - Не видать же ни черта!
        Зеленокожий паладин развернулся и тяжко вздохнул.
        - Будто дите малое! - прорычал он и махнул рукой.
        «Взгляд Равновесия»!
        Получена способность: «Ночное зрение».
        Побочный эффект: дневная слепота.
        07:59:59… 07:59:58… 07:59:57…
        Мир тут же перестал быть беспросветно черным, темень распалась на оттенки серого, стали видны каждый листочек, каждая сосновая иголочка.
        - Круто! - обрадовался я. - Но Хоар, зачем дневная слепота?
        Орк зарычал и едва удержался от хлопка ладонью по лбу.
        - Равновесие! - сказал он. - Я служу Равновесию! Если что-то прибавилось, что-то должно убавиться. Иначе никак! Не увеличивай энтропию, если есть такая возможность!
        - Ну да… Ну да… - озадаченно пробормотал я и вздохнул. - Ладно, зеленый, двинули!
        Хоар недобро посмотрел на меня, но выяснять отношения не стал и зашагал по лесу в только ему известном направлении. А скорее, просто наугад. С моим уровнем выбирать каких-то особенных противников не было никакого смысла, ко двору каждое очко опыта придется.
        Первой жертвой стал матерый волчище, зубастый и мощный. Я вовремя заметил мелькнувшую меж деревьев серую тень и успел уйти в невидимость, зверюга нацелилась на Хоара. Тот лишь скрестил на груди руки, поскольку прокусить доспех у хищника не было решительно никакой возможности. А я не сплоховал: накинулся сзади и одним решительным замахом - сверху вниз! - вколотил кинжал в основание шеи волка. Острие легко пронзило шерсть, плоть и рассекло позвонки, волк умер мгновенно.
        Критический удар! Нанесен урон: 110.
        Матерый волк убит!
        Опыт: +90 [2093/2500]
        Уровень повышен!
        - Ха! - выкрикнул я. - Как я его подрезал, а? Ты это видел?
        Хоар посмотрел на меня как на слабоумного и лишь проворчал:
        - Еще б ты волка не подрезал…
        - Матерого волка! - поправил я орка, желая оставить за собой последнее слово, увеличил ловкость и скрытность и скомандовал: - Двинули!
        И мы побрели дальше по лесу, изничтожая всю попадавшуюся на пути живность. Точнее, изничтожал живность я, а Хоар либо стоял в стороне, либо отвлекал на себя внимание хищников. Мне оставалось бить в спину и набирать опыт.
        С опытом, правда, дела обстояли не ахти. Мы толком не отошли от города, и лесные обитатели попадались не из сильных. Добычу мою составляли в основном волки и лисы, да еще удалось зарезать пару кабанчиков. В итоге поднялся до двенадцатого уровня, но и только.
        Монотонное действо понемногу начало утомлять, и заметивший это Хоар ухмыльнулся.
        - И каково это - все с нуля начинать?
        - Не с нуля, допустим.
        - Да брось, Джон! Ты же сейчас никто!
        Отчасти так оно и было, но соглашаться со столь уничижительной оценкой своего жулика я не собирался. Правда, и ответить ничего не успел. В яме под вывороченным корневищем гигантской сосны послышался недовольный рык, и к нам одним неуловимо плавным движением выбрался изрядных размеров медведь.
        Режим скрытности: вкл.
        Внутренняя энергия: -1 [114/115]
        Сработали рефлексы. Я даже испугаться еще толком не успел, а уже скрылся в тенях и полностью растворился в заполонившей ночной лес темноте. Медведь промчался мимо и набросился на орка, да с такой силой, что едва не сбил паладина с ног и всей своей немалой тушей вдавил его в жалобно скрипнувшую сосну. И сразу прошлись по латам страшенные когти.
        Я с кинжалами в руках оказался рядом и принялся всаживать клинки в медвежью спину. Левой-правой! Левой-правой! Левой-правой! Пустое! Кинжалы едва-едва протыкали толстенную шкуру, заседали в слое подкожного жира и не достигали внутренних органов. А левой рукой я и вовсе орудовал не слишком ловко, второй клинок меня только отвлекал.
        Выругавшись, я отбросил дополнительный кинжал, перехватил эльфийское оружие обеими руками и прыгнул на медведя.
        Да! Прошел урон!
        - Давай быстрее! - просипел притиснутый к дереву Хоар. - У него из пасти воняет!
        Он уперся рукой в медвежью морду и с натугой отвернул ее в сторону, по латной перчатке потекла слюна. Когти бессильно скользили по черным латам, не в силах прорвать металл. Заломать противника медведю тоже было не по силам - скорее это паладин Равновесия мог побороть его самого.
        Я прекратил бестолково тыкать кинжалом в медвежью спину и воспользовался своими скудными познаниями в анатомии. Пусть они и касались внутреннего строения гуманоидов, но вкупе с банальной эрудицией помогли вычислить уязвимое место, туда я следующим ударом острие и вогнал. И дело пошло куда шибче!
        Когда зверюга наконец издохла и Хоар с отвращением оттолкнул ее в сторону, я с облегченным вздохом перевел дух и раскидал свободные очки, ставшие доступными после случившегося повышения уровня.
        - Вот ты вообще не торопился! - возмутился орк, травой стирая с перчатки медвежью слюну.
        Вместо ответа я продемонстрировал залитый кровью эльфийский кинжал.
        - Ты его купил!
        Паладин только выругался и махнул рукой.
        - Двинули!

02:43:00…
        Постепенно лес начал меняться, сосны остались позади, деревья стали ниже, они цеплялись корнями за каменистую почву, кренились и тянулись к свету, сплетались кронами в непроницаемый полог. А после лес и вовсе остался позади, мы начали взбираться в гору. Создалось впечатление, будто Хоар ведет меня в какое-то конкретное место, я не выдержал и спросил:
        - Куда мы идем?
        Паладин Равновесия обернулся, и в этот самый миг со скального выступа на него совершенно бесшумно сиганул какой-то силуэт.
        Удар! И орк кубарем покатился по склону, а оттолкнувшийся от него горный лев устремился ко мне. Не долетел он лишь чуть, но и так когтистая лапа мазнула по груди и опрокинула на спину.
        Получен урон: 68 [75/143]
        Острейшие когти легко пропороли кожаный доспех и рассекли мышцы, на миг сознание затопила невыносимая боль, и я скорчился на земле, не в силах пошевелить ни рукой, ни ногой. Больно! Как же мне больно!
        И это… неправильно! В свою бытность мертвецом я привык к тому, что едва ощущаю удары, словно мне вкололи лошадиную дозу обезболивающего. Редко какая магическая атака умудрялись превысить болевой порог, а тут - будто в реальной жизни ножом резанули. Нельзя же так!
        Лев вновь прыгнул, но шок уже отпустил; я откатился и скользнул в скрытность, спрятался от него в тенях. Толку-то? Зверюга чуяла кровь и упускать жертву не собиралась. Я едва ускользнул от пары стремительных замахов, а потом на горного льва обрушился эспадон. Взбешенный падением Хоар одним мощным ударом разрубил обидчику хребет и рявкнул:
        - Чего вылупился?! Добивай!
        Я не заставил просить себя дважды, ударил прямо из скрытности. Сдохни, тварь!
        И лев сдох. А я получил очередной уровень. Правда, теперь перспективы ускоренной прокачки меня как-то радовать перестали. Хоар завел в такие дебри, что местным обитателям вор четырнадцатого уровня просто-таки на один зубок. Сожрут и не поморщатся, вместе с кожаными доспехами прожуют. И еще добавки попросят.
        - Хоар, - осторожно начал я, - уверен, что не стоит выбирать цели попроще?
        - Я с тобой нянчиться не нанимался! - отрезал зеленокожий паладин. - Что-то не устраивает - давай, до свидания! Разбежимся хоть сейчас!
        - Остынь! - попросил я, повел плечами и поморщился из-за острой боли в груди.
        Ну да ничего - пройдет. Хорошо хоть еще никаких травм и увечий не получил. Вот тогда бы намучился.
        Хоар первым зашагал по вившейся меж скал тропке, волей-неволей пришлось последовать за орком. Теперь уже не осталось никаких сомнений, что у нашего путешествия есть какая-то конкретная цель. Стоило бы начать беспокоиться, но я подумал-подумал и раньше времени мотать себе нервы не стал. Просто на ходу залез в системное меню, убедился, что точкой привязки для возрождения в случае гибели по-прежнему выступает башня Власти покинутого несколько часов назад городка, и спокойно потопал за спутником.
        Тропинка огибала кручи, шла вдоль отвесных обрывов, спускалась в распадки и забиралась на крутые склоны. Иногда приходилось прыгать через пропасти, иногда на пути попадались подвесные мосты. Время от времени нас пытались взять в оборот обитавшие в скалах твари, но Хоар особо на них не отвлекался, он задал неплохой темп, и приходилось бежать за паладином чуть ли не вприпрыжку.
        Потому как если отстану, тут мне и конец придет. Монстры подобрались в горах какие-то слишком уж матерые. Так что - ходу, ходу, ходу!
        Единственная заминка приключилась на небольшой площадке, за которой темнел черный провал пещеры. Там Хоар прижался к скале и долго присматривался, а потом и вовсе снял шлем и несколько раз шумно потянул приплюснутым носом воздух.
        - Не отставай! - потребовал он, вытянул из-за спины свой зловещий эспадон и медленно двинулся к входу в подземелье.
        Для паладина восьмидесятого уровня он держался слишком уж настороженно, и меня пробрал озноб. Пусть подаренный Нео амулет худо-бедно восстановил выбитое львом здоровье, рисковать нисколько не хотелось.
        Режим скрытности: вкл.
        Я укрылся в тенях и поспешил вслед за орком, гадая, кто именно мог… нет, не напугать паладина - тот был не робкого десятка, да и происходило дело в игре, - а насторожить и заставить приготовиться к бою.
        Ответ не заставил себя ждать. Что-то мерзко скрежетнуло, и нога Хоара по колено провалилась меж разошедшихся и вновь сомкнувшихся каменных плит.
        Ловушка!
        - Дьявол! - враз позабыв об осторожности, в голос рявкнул орк, просунул меж камней клинок эспадона и налег на него, пытаясь расширить отверстие и высвободить ногу. - Джон, чтоб тебя! Ты ведь жулик! Должен был увидеть западню!
        - Серьезно? - фыркнул я. - У меня восприятие не прокачано! И специальных навыков нет!
        И это было действительно так: восприятие в одиннадцать единиц особых бонусов к наблюдательности не давало, а все очки умений я вкладывал исключительно в скрытность. Не увеличивал пока даже уклонение, что уж говорить о карманных кражах, взломе замков, обнаружении и снятии ловушек и прочих весьма полезных, но отнюдь не первоочередных умениях!
        По камням вдруг пробежала тень, пространство колыхнулось, мелькнуло неуловимое движение, и тотчас скрежетнули принявшие на себя удар латы Хоара. Черный металл расчертила длинная царапина, и орк задергался пуще прежнего, пытаясь высвободить из ловушки ногу. Новая царапина разукрасила доспех со спины, и на этот раз мне удалось разглядеть нечто полупрозрачное, мелькнувшее на самой грани видимости.
        - Прикончи его! - потребовал Хоар, но я и не подумал сдвинуться с места.
        Не шелохнулся, не вымолвил ни слова. И даже постарался перестать дышать. Уверен - эдакий удар незримым клинком запросто перерубит мое мягонькое тельце надвое. А я ведь не мертвец, я живой! Больно будет, потроха вывалятся…
        Невидимка умудрился ударить точно в сочленение доспехов, и орка перекорежило, по черным латам заструилась темная кровь.
        - Да чтоб тебя! - выругался Хоар, выкинул перед собой левую руку и проорал короткое проклятие.
        Магия Равновесия заставила пространство сгуститься, движения невидимки замедлились, и на этот раз орк успел вскинуть свой эспадон. Нечто полупрозрачное наткнулось на острие черного клинка, не сумело остановиться и продолжило движение, нанизывая себя на меч все сильнее и сильнее. Невидимость начала развеиваться, первыми проявились комки внутренних органов, затем кости, а только их начали обвивать жгуты мышц и протянулись через плоть сухожилия, как я сорвался с места и со всего маху ткнул кинжалом в затылок неведомой твари. Та всплеснула руками, из культей которых вырастали костяные клинки, и сдохла.
        Критический удар! Нанесен урон: 184.
        Шорьк убит!
        Опыт: +850 [4643/5200]
        Уровень повышен!
        - Ну наконец проснулся! - прорычал Хоар, сбрасывая с клинка безжизненное тело.
        То к этому времени стало полностью видимым и представляло собой зрелище самое что ни на есть неприглядное. Кожа оказалась начисто лишена какой бы то ни было растительности, а на безглазом лице выделялись узкие щели ноздрей и оскаленный рот.
        - Это что за страхолюдина такая? - поразился я.
        Паладин лишь выдал заковыристое ругательство, воздел руки к небу и тут же окутался едва заметным сиянием. Тогда орк вновь сунул эспадон меж каменных блоков, навалился на него, и в этот раз плиты разошлись, освободив зажатую ступню. Впрочем, совсем уж без последствий не обошлось: к пещере Хоар направился, явственно припадая на левую ногу.
        - Идем! - рыкнул он на меня.
        Я припустил вдогонку за взбешенным громилой и на бегу довел до пятнадцати скрытность, а вот ловкость повышать не стал и улучшил восприятие. Невидимка-шорьк меня определенным образом напугал.
        Но вообще пока что все шло очень даже неплохо. Останься мы в лесу, на волках и лисах я бы столько опыта даже близко не набрал. В этом отношении спешка Хоара была мне только на руку. Честно говоря, думал, все куда медленней происходить станет. Впрочем, поначалу всегда уровни легко набирать - игровую механику специально подкрутили таким образом, чтобы люди втягивались.
        Пещера оказалась мрачной и необитаемой. Какое-то время мы пробирались меж сталактитов и сталагмитов, а потом впереди показался черный провал лестницы.
        - Ух ты! - поразился я. - Куда это нас занесло?
        Хоар вдруг ухватил меня за шею и притянул к себе.
        - А теперь слушай меня внимательно, - прошипел орк, злобно скаля зубы. - Там внизу обитают кобольды. Целое племя драных кобольдов! Нашинковать их - раз плюнуть, но они точно успеют обрушить потолки штолен и завалить проходы камнями. Поэтому сейчас ты… - мне в грудь пребольно уткнулся палец… - спустишься по лестнице и снимешь часового. И только попробуй облажаться! Я тогда сам тебе шею сверну, если мохнорылые раньше не прикончат!
        Я высвободился и потребовал объяснений:
        - Куда мы идем?
        - Вперед! - прорычал орк. - Мы идем вперед!
        - Да ладно? - Я сплюнул под ноги, но выяснять отношения не стал и двинулся к лестнице, не забыв при этом активировать режим скрытного передвижения.
        С кобольдами мне сталкиваться в свою мертвячью бытность уже доводилось, и воспоминания эти были не из приятных. Обитавшие в подземельях уродцы, может, и не могли похвастаться хорошим зрением, зато прекрасно слышали и обладали тончайшим нюхом. Невидимостью их было не обмануть. Ну или почти не обмануть. В конце концов, мертвечиной от меня сейчас не воняет, главное - самому не шуметь.
        Очень медленно и осторожно я спустился по лестнице на следующий уровень и неподвижно замер на месте, дожидаясь, пока зрение приспособится к свету горевшего в десятке шагов факела. Тот хоть и светил совсем неярко, все равно резал глаза как-то слишком уж болезненно. Не иначе дело было в побочном эффекте наложенного на меня паладином заклинания.
        Предосторожность оправдала себя целиком и полностью: караульного, допустим, я разглядел почти сразу, а вот протянутую над полом веревку заметил, лишь когда проморгался от слез. Ну надо же, хитрецы какие!
        Я аккуратно переступил через ловушку и двинулся к небольшой нише, где рядом с огромным медным гонгом позевывал низкорослый лопоухий уродец с серовато-зеленой мордой и крупным носом. Караульный кобольд был облачен в кожаную одежку, а под рукой держал массивный каменный молот. Вот тюкнет он им по гонгу, и пойдет гулять по коридорам эхо. Нехорошо.
        Стараясь двигаться как можно тише, я подобрался к нише и замер, не решаясь напасть на часового. На лежанке похрапывал его напарник - нашумлю, и соня точно тревогу подымет.
        На мою удачу, бодрствующий кобольд принялся обгладывать какую-то кость - по виду, чуть ли не человечью, - и я рискнул прокрасться ему за спину. Караульный мигом бросил грызть мосол, повел ушами и шумно втянул воздух носом. Больше он ничего сделать не успел. Левой рукой я зажал пасть и сразу полосонул кинжалом по горлу, а после по самую рукоять всадил клинок точно в солнечное сплетение. Эльфийская сталь легко пронзила кожаный доспех и вошла в тщедушное тельце, будто в масло. Кобольд дернулся и затих, обмякнув в моих руках.
        Критический удар! Кобольд-караульный убит!
        Опыт: +75 [4718/5200]
        И сразу руку пронзила жуткая боль. Как только не заорал - не знаю!
        Выскочило новое сообщение:
        Получен урон: 11 [105/143]
        Заражение!
        Прежде чем сдохнуть, кобольд конвульсивным движением успел цапнуть меня за ладонь, зубы прокусили перчатку и погрузились в плоть.
        - Ух… - прошипел я, сделал несколько глубоких вдохов и подступил к лежанке со спящим напарником убитого караульного.
        Памятуя о нелепом ранении, ладонью пасть ему зажимать не стал, накрыл морду каким-то рваньем и одним резким движением воткнул кинжал в грудь; туда, где подросшее восприятие позволило различить уязвимую точку. Кобольд вздрогнул, засучил босыми лапами и сдох.
        Я с облегчением перевел дух и обратился к прокушенной левой руке. Ладонь припухла, пальцы шевелились не лучшим образом.
        Заражение!
        В рану попала грязь, начался воспалительный процесс. Заживление возможно только после квалифицированного лечения.
        Штраф к силе и ловкости пальцев: 10 %.
        Увеличение штрафа: 1 % в час.
        Основной урон: 5 в час.
        Дополнительный урон от кровотечения: 3 в час.
        Да чтоб вас! Я стянул перчатку, выбрал лоскут почище и замотал прокушенную ладонь, но кардинально это ситуацию не исправило.
        Перевязка!
        Урон от кровотечения остановлен.
        Только и всего? Вот дерьмо! Придется тратиться на услуги медика. Ладно хоть еще сухожилия не пострадали, а то бы и вовсе намучился.
        Мысль о грядущей оплате услуг врачевателя заставила вспомнить о трофеях, и я наскоро обшарил мертвецов. У одного при себе оказалось три монеты, у другого - пять. Негусто.
        Полноценный обыск я устраивать не стал и поспешил к лестнице.
        - Пст! - позвал Хоара, встав у нижней ступеньки.
        Орк моментально спустился и спросил:
        - Чего так долго?
        Я проигнорировал вопрос и указал на веревку.
        - Не зацепи.
        Зеленокожий паладин кивнул и предложил:
        - Иди первым.
        Это было разумно, и я спорить не стал. Мы оставили позади нишу с зарезанными караульными и двинулись вглубь коридора. Тот длительное время тянулся без всяких развилок, затем начали попадаться боковые ответвления, иногда в них мелькали отблески факелов и слышался стук кузнечных молотов, иногда сквозняк приносил запах подгоревшей стряпни, но чаще было темно и тихо.
        Неожиданно для самого себя я ощутил голод и жажду, но при себе не оказалось ни еды, ни воды. Просто не подумал об этом. Мертвецу-то снедь была не нужна.

06:17:00…
        Подземелья тянулись и тянулись. Пользуясь скрытностью, я подбирался к очередному провалу в стене, заглядывал в него и, убедившись в отсутствии опасности, спешил дальше. Хоар в своих непроглядно-черных доспехах следовал за мной на некотором удалении. Меч он оставил болтаться в перевязи за спиной - в подземелье было слишком тесно для эспадона, - но орк и голыми руками мог натворить дел, да к тому же владел магией.
        Утомившись окончательно, я подпустил Хоара к себе и прошептал:
        - Куда мы идем?
        Паладин в ответ приложил указательный палец к шлему, а после покрутил им же у виска.
        Ну да, ну да… Соблюдайте режим тишины и все такое прочее…
        Подземный проход понемногу пошел вверх, начали попадаться бездонные провалы с перекинутыми через них деревянными мостками, и Хоар нагнал меня, шепнул на ухо:
        - Почти пришли. Осторожней, с этой стороны тоже должен быть пост.
        Почти пришли! Сказал - и сглазил! Вот как есть сглазил! Мы только двинулись по очередному дощатому мостку, а тот вдруг заскрипел и резко ушел вниз. Не рухнул в пропасть, но опустился уровнем ниже в пещеру, полную кобольдов.
        Меня спасла скрытность. Вся эта рычащая и визжащая свора набросилась на паладина, облепила его, принялась тыкать зазубренными кинжалами в сочленение доспехов и смотровые щели. Орк в долгу не остался и стал крушить черепа подземных жителей ударами латных перчаток. О моей прокачке в пылу боя он как-то даже позабыл.
        Впрочем, я и сам не оставался в стороне. Перехватил кинжалом горло ближайшего кобольда, скользнул за спину другому и всадил кинжал ему под лопатку.
        Режим скрытности: выкл.
        Тут же кто-то накинулся и попытался вцепиться в шею, я перекинул недомерка через себя, скакнул в сторону, отмахнулся кинжалом. Началась сущая куча-мала, приходилось орудовать клинком чуть ли не вслепую; резать и бить, пытаясь вырваться из кольца врагов и скрыться в тенях.
        Удары сыпались со всех сторон, но они были не слишком сильны и точны, а попытавшийся вцепиться зубами в ногу кобольд, на мое счастье, не сумел прокусить прочную кожу сапога. Я прикончил его уколом в ухо и обнаружил, что все уже закончилось. Залитый кровью с ног до головы Хоар стоял посреди безжизненных тел караульных, его латные перчатки были перепачканы чем-то совсем уж омерзительным. Полагаю, мозгами.
        - Бежим! - хрипло выдохнул паладин, мы вскарабкались по приставленной к стене лестнице и ринулись прочь, а вдогонку понеслось эхо гонгов.
        Кобольды подняли тревогу, и хоть Хоар легко мог перебить целую армию этих мерзких коротышек, сейчас он улепетывал от них со всех ног. Я едва за ним поспевал.
        Хотелось бы мне знать, что на уме у моего зеленокожего спутника…
        К тому времени, когда коридор наконец закончился, легкие уже горели огнем, а сердце грозило вырваться из грудной клетки. Пожалуй, так выматываться в виртуальной реальности мне еще не доводилось ни разу.
        Выскочив из подземелья, я пробежал по инерции несколько шагов, затем согнулся в три погибели и принялся глотать разинутым ртом свежий воздух. Смахнул с лица пот, поднял взгляд и едва не присвистнул от удивления. Грубый гранит остался позади, на смену ему пришел белоснежный мрамор. Мы очутились в круглом дворе-колодце, над головой темнело ночное небо, к нему тянулись резные колонны. Галерею второго этажа огораживала изящная балюстрада, за которой сгустился столь непроглядный мрак, что превозмочь его не могло даже ночное зрение. Наверх вела широкая лестница с мраморными ступенями, других выходов со двора не было - разве что в стенах темнели глубокие ниши, там могли обнаружиться скрытые двери.
        - Ну и где мы? - поинтересовался я у отставшего орка.
        Тот не ответил.
        Вжух! Что-то ударило пониже ребер, пронзило насквозь, разорвало кожу и вышло из поясницы.
        Боль ошеломила, на миг я ощутил себя нанизанным на иголку жуком. Накатило беспамятство, ноги начали подгибаться, и я опустился бы на холодные мраморные плиты, скорчился на них и умер, кабы не мощный толчок в спину. Я невольно сделал несколько шагов вглубь двора, и тут же в пол, где только что стоял, ударили еще две стрелы.
        - Наверх! - проорал паладин, вытягивая из-за спины эспадон.
        Шок отпустил, я укрылся в тенях и ринулся к лестнице. Клац! Прошелестевшая рядом с ухом стрела клюнула камень и отскочила в сторону. Восприятие лучника позволило ему разглядеть меня, несмотря на скрытность. Пришлось сигануть в сторону. Своевременный маневр позволил избежать еще одного попадания, а затем я взлетел по лестнице на второй этаж и укрылся от стрелков за колонной.
        Здоровье ушло далеко в желтую зону, поэтому я сначала выудил из сумки зелье малого исцеления и влил его содержимое в рот, а уже после отломил оперение засевшей в боку стрелы. И даже так, когда начал вытягивать из тела древко, чуть не сомлел. Боль огнем пронзила потроха, закружилась голова, и на ногах устоял лишь каким-то чудом. Да что это такое творится?!
        Через ватное оцепенение донесся звон металла; я сплюнул кровью, глянул во двор-колодец и не поверил своим глазам. Хоара атаковала троица змеелюдов. По мраморным плитам вились чешуйчатые хвосты, сверху раскачивались человеческие торсы, головы тоже были самыми обычными, пусть и несли в себе отдельные звериные черты. В каждой руке эти твари сжимали по тяжелому ятагану, да еще так и норовили сбить орка с ног ударами хвостов. Паладин крутился меж них, парировал удары и пытался бить в ответ, а из его черных лат то и дело вышибали искры наконечники стрел. Точно! Лучники!
        Обнажив кинжал, я двинулся по галерее и очень скоро расслышал басовитое гудение тетивы. Выглянул из-за колонны и увидел змеелюда, посылавшего в Хоара одну стрелу за другой. А не этот ли гад подстрелил меня самого?
        Накатила ярость, но я заставил себя успокоиться и присмотрелся, выискивая уязвимые места. Заметил отметку под левой лопаткой, та тут же мигнула и пропала. Подвело невеликое восприятие.
        Ну да ладно! Лучник выглядел далеко не таким мощным, как рубаки внизу, я шагнул ему за спину и с ходу ткнул кинжалом в спину. Попал удачно, пусть и не прикончил отродье с первого раза. То взвилось, но я всадил клинок еще трижды, и всякий раз проходил удвоенный урон. Зеленоватая кровь так и хлынула.
        Наг-лучник убит!
        Опыт: +325 [5 518/6 220]
        Уровень повышен!
        Так-то, тварь! Я отступил от затихшего лучника и с опаской прикоснулся к своему простреленному боку, но рана уже затянулась. То ли сказалось воздействие амулета Черного феникса, то ли помогло целебное зелье.
        Не важно! Надо спешить! Схватка внизу еще продолжалась, и хоть двое нагов уже валялись в луже крови, досталось и Хоару. Ятаганы впустую отскакивали от мощных лат, а вот лучники умудрялись раз за разом выцеливать уязвимые места доспехов.
        Я скользнул в невидимость и поспешил на поиски очередного стрелка. Победа придала уверенности, и это едва не вышло боком. Атаковал я с ходу, но успел ударить лишь дважды, а потом хвост змеелюда распрямился и отбросил меня в сторону, ладно хоть еще не переломал ноги. Наг развернулся, отбросил лук и потянул из ножен на поясе ятаган. К счастью, полученные ранения уже сказались на его подвижности, и мне удалось проскользнуть под рассекшим воздух клинком. Оружие с лязгом угодило в колонну, а я забежал за спину, ударил меж лопаток и тут же воткнул кинжал в шею. Готов!
        Со двора еще доносился металлический лязг; я вновь задействовал скрытность и побежал на поиски последнего лучника. Только вот он нашел меня сам. Как видно, заподозрил неладное и поспешил разведать обстановку. Я только обогнул очередную колонну и сразу увидел ползшую ко мне гадину. Умение прятаться в тенях не обмануло соперника - стоило сорваться с места, и рядом промелькнула стрела, лишь каким-то чудом на ладонь разминулась с плечом и с пронзительным звоном ударила в стену.
        Этот лучник оказался нагиней: выставленная напоказ грудь не оставляла в том ни малейших сомнений. Но я не стал недооценивать противницу и не кинулся в лобовую атаку. Вместо этого, когда та обнажила ятаган, вскочил на перила, пробежал по ним пару шагов, а затем ухватился левой рукой за колонну и с помощью инерции облетел вокруг нее, враз очутившись у нагини за спиной.
        Та никак не успевала обернуться, да не стала даже и пытаться. Просто ткнула назад ятаганом, и я сам нанизал себя на широкий обоюдоострый клинок!
        Боль от попадания стрелы была сущим пустяком, булавочным уколом по сравнению с тем, что довелось испытать, когда острие меча пронзило пресс, распороло кишки и скрежетнуло о позвоночник. Не рухнул я на пол лишь из-за того, что нагиня крепко держала ятаган. Я буквально повис на нем, а острие все сильнее и сильнее рассекало плоть. И ни отступить, ни даже вздохнуть. Пропал!
        Время будто остановилось, его выжгла ни с чем не сравнимая боль. А потом тварь рывком выдернула клинок, и я рухнул на пол.
        Получен урон: 87 [18/143]
        Урон от кровотечения: 5 в минуту.
        Ятаган поднялся, а у меня не осталось сил даже не то, чтобы просто отползти, так и лежал в луже крови в ожидании смертельного удара. Но не в этот раз. За спиной нагини возникла черная фигура Хоара, эспадон мелькнул наискось и рассек змеиное тело надвое. Пол залила зеленая липкая жидкость, и вновь я не сдвинулся с места, так и продолжил валяться на холодном мраморе, зажимая ладонями рассеченный живот. Толку в этом было немного, но хоть удалось немного уменьшить кровопотерю.
        - Чего разлегся? - спросил Хоар, сняв шлем, и принялся выдергивать торчавшие из лат стрелы.
        - Подыхаю, - коротко ответил я.
        И это было действительно так. Жизнь утекала вместе с кровью, а боль не стихала ни на мгновение, мешала трезво мыслить и шевелиться, не давала ничего предпринять для собственного спасения.
        Боль! В свою бытность мертвецом я не испытывал ничего подобного, да и прежде, в самом начале игры ранения никогда не были столь мучительными. Неужели дело в длительном погружении в виртуальную реальность? Мозг приспособился и начал считать окружающее нормальной жизнью, довел ощущения до обычных, так, что ли? Неплохо для гурманов и любителей адреналина, но большинство рядовых игроков едва ли порадует столь правдоподобное отражение пропущенного удара. Так и рехнуться недолго…
        Хоар шумно выдохнул, протянул ко мне руку и проговорил короткое заклинание. Тотчас накатила волна тепла, смыла боль, заживила раны. Ух, хорошо-то как!
        Исцеление!
        Здоровье: +125 [143/143]
        Я шумно выдохнул и спросил, поднимаясь на четвереньки:
        - А как же Равновесие? Почему в качестве компенсации язвами не покрылся?
        - Какими язвами? - не понял паладин и сплюнул на пол кровью. - А! Ты об этом! Я на себя негатив принял, так что постарайся больше так не подставляться.
        - Постараюсь, ага, - пообещал я, встал и первым делом раскидал доставшиеся при повышении уровня очки. Ловкость на этот раз увеличивать не стал, остановив свой выбор на восприятии. Надо уметь выцеливать уязвимые места, а то замучаюсь своим кинжальчиком серьезных противников царапать.
        Довести скрытность до шестнадцати не вышло, требовалось сначала пройти обучение, так что вложился в уклонение, а потом сунул в инвентарь лук и ятаган нагини, присовокупил к ним пару золотых перстней и пригоршню монет.
        - Идем! - поторопил меня Хоар. - У меня игровое время заканчивается!
        - А как же…
        - На обратном пути трофеи соберешь! - отрезал орк, в очередной раз подтвердив подозрение, что ведет меня в некое конкретное место.
        О-о-очень интересно. Просто очень.
        Меньше всего мне хотелось влипнуть в какие-нибудь неприятности, и я поправил висевший на груди амулет. Если что - позову на помощь Нео. Зол он на меня или нет, но для чего-то же послал Чучело эту побрякушку передать. Вытащит из беды, думаю, по старой памяти.

07:25:00…
        Шли не слишком долго, от силы полчаса. Спустились со склона в какое-то урочище, побрели в заполонившем его тумане. Никто нас не атаковал, кругом было на редкость пустынно. Мрачные деревья с голыми нижними ветвями, пожухлая трава, камни и черная земля. От протекавшего тут же мутного ручья воняло тухлыми яйцами.
        Поначалу внутри у меня что-то хлюпало и подрагивало, затем отпустило. Ранение напоминало о себе только легкой ломотой, не более того. Прокушенная рука тоже зажила, от воспаления не осталось и следа. Я даже немного пожалел, что жуликам недоступна профессия целителя. Себя штопать - самое оно. Ну или жрицу с собой таскать.
        Вспомнилась Изабелла, и при мысли о темной эльфийке в душе ворохнулось что-то непонятное. В прошлый раз у нас отношения не сложились, но теперь-то я живой…
        Нет, нет и еще раз нет! Еще только не хватало с этой взбалмошной дамочкой связаться! Мало того что принц Юлиан приревнует, так еще от нее самой толку как от козла молока. В том плане, что Изабелла - фурия, а для этих чокнутых жриц навыки целительства закрыты. Да и вообще надо от нее подальше держаться. Мало ли что…
        Постепенно среди деревьев начала змеиться тропинка, а потом мы вышли к очередной пещере, на вкопанных перед входом в которую кольях скалились безумными улыбками черепа: человеческие, эльфийские, орочьи, гномьи… Всякие. Был даже один медвежий и парочка с закрученными рогами - то ли горных баранов, то ли еще каких тварей.
        - Ну, вот и пришли, - заявил Хоар, заранее вытягивая из-за спины меч.
        - Пришли куда? - забеспокоился я. - Нас тут не оприходуют, часом?
        - Не дрейфь, Джон! - ухмыльнулся орк. - Ты хотел прокачку - ты ее получишь. Только вперед не лезь. Давай! Скройся в невидимости!
        Я спорить не стал и закутался тенями, потом не выдержал и спросил:
        - Там кто хоть вообще?
        Хоар не ответил и молча прошел в пещеру. Ничего не оставалось, кроме как последовать за ним. Воздух внутри оказался спертым, сильно пахло нечистотами и тухлым мясом. Насколько доводилось слышать, те же медведи дают добыче полежать и дойти до кондиции, но едва ли в пещере обитали обычные звери - колья с черепами говорили сами за себя. Как бы еще в орочье капище не угодить. Даже думать не хотелось, каково это - удар огненного шара на себя принять. Брр…
        Сразу у входа никого не оказалось, только валялась груда костей, и Хоар двинулся дальше - туда, где потолок поднимался, а меж перегородивших проход звериных шкур нет-нет, да и просвечивал огонь небольшого костерка.
        Зеленокожий паладин рывком отдернул полог, и в полумраке подземелья мелькнул чей-то монструозный силуэт, массивный и обрюзгший. Орк коротко выдохнул и ткнул перед собой двуручным мечом. Клинок вошел в жирную самку огра меж свисавших до пояса грудей, окровавленное острие вышло из горбатой спины.
        Тут-то все и пошло наперекосяк. Паладин совершил ошибку: стоило рубить, а не колоть, и раненая тварь этой оплошностью немедленно воспользовалась. Обеими руками она ухватилась за перекрестье эспадона, не давая высвободить оружие из тела, а откуда-то сбоку выскочил еще один огр - не столь массивный, скорее, поджарый, если не сказать худой. А еще - бледнокожий, с белой копной заплетенных в косички волос и красными глазами альбиноса.
        Со всего маху огр-альбинос врезал по шлему Хоара берцовой костью, словно в колокол ударил, и паладин покачнулся, на миг упустив инициативу. Он тут же встрепенулся, убрал левую руку с эспадона и блокировал второй замах кости, но и самка не сидела на месте. Старуха дотянулась до шеи паладина и заскребла своими страшенными когтями по доспеху.
        Эта парочка огров уступала виденным мной при осаде Каменной Пристани горным троллям, и все же они вымахали в полтора человеческих роста. Полагаю, Хоару было вполне по силам совладать с ними в открытом бою, но он растерялся, не решаясь ни отпустить эспадон, ни ухватить его обеими руками и попытаться выдернуть из раны. В итоге орк худо-бедно отбивался от альбиноса и не давал подняться на ноги тучной старухе; ситуация зашла в тупик.
        Я оценил жировые складки самки и сразу понял, что пронзить их будет весьма и весьма непросто, поэтому скользнул за спину ее белокожему отпрыску и резанул клинком по сухожилиям. Мне сопутствовала удача, альбинос дернулся и упал на одно колено. Я без промедления зажал кинжал в зубах, вскарабкался ему на спину и, запустив левую руку в грязные лохмы, намотал на кисть одну из косиц. После вновь вооружился и засадил клинок в шею.
        Огр дернулся и взревел, рывок едва не сбросил меня на пол, но я удержался, повис на косице и ударил вновь. На этот раз острие угодило между лопаткой и ключицей; подранок оставил в покое Хоара и закружил на месте, едва не размазав меня о стену, а после отвел назад правую руку и попытался ухватить за шкирку. Когтистые пальцы промелькнули рядом с головой и лишь чудом разминулись с макушкой.
        Как назло, меня жутко болтало из стороны в сторону, и нанести нормальный удар никак не получалось, кинжал едва втыкался в тело, не в силах пронзить железные мышцы и поразить жизненно важные органы. Тут бы точку опоры найти, но нет же - того и гляди, на пол рухну. Попробуй примерься для уверенного тычка!
        Я успел сто раз пожалеть, что влез в эту схватку, - огр был мне однозначно не по зубам. Система не зря подсвечивала его ярко-красным! Слишком сильный противник, сказал бы даже - чрезвычайно сильный. Да еще Хоар ни мычит ни телится!
        Но о паладине думал плохо зря. Как видно, он заметил, что меня вот-вот сбросят на пол и растопчут, выкрикнул короткое заклинание, и я не просто обрел второе дыхание, а словно на десяток уровней верх скакнул!
        Благословение Равновесия!
        Длительность: 00:07:59… 00:07:58… 00:07:57…
        Все характеристики увеличились на восемь единиц; я стал куда сильнее и наблюдательней, кинжал теперь бил именно туда, куда нужно, и глубоко погружался в неподатливую плоть. Да еще удалось подтянуться на левой руке и упереться в поясницу крутившегося на месте подранка коленями. Случилось это донельзя вовремя - огр как раз шарил своей лапищей понизу, пытаясь ухватить меня за ногу. Мигнул отблеск подсказки; я нанес очередной укол, и чудовище тоненько пискнуло, когда кинжал рассек сухожилие. Его правая рука безвольно обвисла.
        «Калечащий удар»!
        О да! Так тебе!
        Вот только о желании прикончить меня огр не позабыл, и он бы точно в этом своем начинании преуспел, но тут наконец начал действовать Хоар. Левой рукой он всадил в жирную шею своей противницы кинжал; та захрипела и выпустила перекрестие эспадона. Орк высвободил клинок и рубанул им сверху вниз и наискось, нанеся воистину страшную рану. В разрубленной груди старухи что-то заклокотало, и она повалилась на пол, а паладин шагнул к альбиносу и приложил его мечом по ногам, да так, что одну снес начисто и окончательно покалечил другую.
        Огр повалился на живот, а я оседлал его и продолжил всаживать кинжал в шею. Чудовище попыталось перевернуться и даже уперлось в пол здоровой рукой, но Хоар немедленно оказался рядом и одним уверенным ударом снес ее у самого плеча.
        Альбинос повалился обратно, взревел, подергался еще немного и… умер. Какой-то из моих беспорядочных ударов рассек артерию, и дело довершило кровотечение.
        Молодой огр-альбинос убит!
        Опыт: +4930 [10 423/10 750]
        Уровень повышен!
        Последнее сообщение выскочило целых три раза подряд, и я ошарашенно присвистнул. Вот это да! Разом заработал почти столько же опыта, сколько набил с начала игры! Я крут! Я мегакруг! За день добрался до девятнадцатого уровня!
        Впрочем… Без поддержки Хоара ничего бы не вышло. По сути, он превратил огра в обрубок, позволив мне добить его и отщипнуть изрядный кусок опыта.
        - Уфф… - протянул я, скатываясь с покойника. - Ну и ну!
        Голова немного кружилась, а пол раскачивался под ногами. От зверского выброса адреналина меня потряхивало, мысли путались, никак не удалось успокоить дыхание.
        - Цел? - спросил орк, переваливая альбиноса на спину.
        - Угу, - ответил я, с удивлением наблюдая за манипуляциями напарника. На шлеме паладина прибавилось вмятин, но едва ли странное поведение объяснялось банальным сотрясением мозга. - Хоар, ты чего?
        - Мне нужна его печень! - заявил орк и пояснил: - Трофей, понимаешь? Он дороже всего, что может найтись в этой пещере!
        - Уверен?
        - Да! - рявкнул паладин. - Приступай!
        - В смысле? - опешил я.
        - Джон, не тупи! - зарычал Хоар. - Книгу о хирургии прочитал? Прочитал! Навык свежевания получил? Получил! Так вырежи уже ему печень и не выноси мне мозг!
        Мне шарить в потрохах огра нисколько не хотелось, и я спросил:
        - А сам чего?
        - Паладинам «Свежевание» недоступно, - ответил Хоар и потребовал: - Давай, приступай! Время - деньги!
        Настроен орк был предельно решительно, поэтому я оспаривать его распоряжение не решился, вскрыл кинжалом брюшину огра и заколебался.
        - Как хоть печень выглядит? - спросил у паладина.
        - Понятия не имею!
        - А с какой стороны?
        - Джон! Кто из нас книгу о хирургии читал?!
        - Ну да… Ну да… - проворчал я и запустил руки в разрез. Пальцы нащупали только упругие ленты кишок, пришлось сделать еще один разрез, сместившись немного правее. Там я нашарил некий комок твердой плоти и после недолгой возни извлек его из внутренностей огра.
        Оно? Оно!
        И всплывшее системное сообщение меня в этом окончательно убедило.
        Получено достижение: «Анатом» 3-й степени.
        - И что с ней делать? - поинтересовался я у орка.
        - Дай сюда! - Хоар выхватил у меня из рук комок окровавленной плоти и убрал его в свой инвентарь.
        - Эй! Ты чего?! - возмутился я.
        - Один трофей на мой выбор! - напомнил паладин. - Уговор есть уговор!
        Я только фыркнул.
        - Так ты ради этого сюда меня притащил? Печень по квесту нужна или на продажу?
        - Какая тебе разница? - фыркнул Хоар. - Прокачался? Прокачался.
        - Еще уровень остался! - напомнил я. - У меня девятнадцатый только, а не двадцатый!
        - Ну извини, в другой раз помогу, а сейчас время вышло. Давай дальше сам как-нибудь, - легкомысленно отмахнулся зеленокожий паладин и достал свиток портала. - Бывай, Джон! Мне пора!
        - Стой! А как же я?!
        Орк лишь плечами пожал и с безмятежным видом заявил:
        - Буцефал не вынесет двоих.
        - Боливар! - машинально поправил я собеседника. - Боливар не вынесет…
        - Не тупи, Джон! - перебил меня Хоар. - Боливар - валюта Венесуэлы. Конь - Буцефал!
        Паладин сломал печать свитка, шагнул в пространственный переход и пропал, вмиг перестав существовать здесь и сейчас. А я так и остался стоять с разинутым от изумления ртом. Вот это поворот! Нет, Буцефал или Боливар - это не важно. Вопрос в другом: выбираться мне теперь отсюда как?!

08:13:00…
        Уходить из пещеры я не стал. Сразу - не стал. Для начала вложил свободные очки умений в уклонение, затем поднял на один пункт ловкость и восприятие. О силе жуликам забывать также не рекомендовалось, довел ее до тринадцати. Помимо всего прочего, этот параметр влиял на выносливость, а еще от него зависела пробивная способность клинков.
        Во время схватки котелок с непонятным варевом перевернулся в костер, подземелье заполонило жуткое зловонье, нестерпимо хотелось махнуть рукой на возможные трофеи и поскорее убраться на чистый воздух. Но я собрал волю в кулак и принялся обшаривать пожитки этой жуткой парочки. В дальнем конце пещеры громоздилась куча задубевшей от крови одежды, я наскоро разворошил ее и ничего брать не стал. Затем прошелся по пещере, выискивая возможные тайники, и - о чудо! - увеличенное благословением восприятие высветило подозрительный камень.
        В небольшой ямке обнаружился матерчатый узелок, я развязал его и стал обладателем серебряного кольца Грома, непонятного медного амулета с орочьей харей и трех сотен золотых.
        Серебряное кольцо Грома.
        Сила: +1.
        Выносливость: +5 %.
        Недолго думая я нацепил колечко на мизинец левой руки и присмотрелся к амулету, который походил то ли на некий экзотический цветок, то ли на растопыренную пятерню, но распознать его не смог, решил оставить на продажу. И тут же меня тряхнула судорога, навалилась слабостью и головокружением. Я испуганно схватился за руку, заподозрив, что надел проклятую вещь, но все оказалось не так плохо. Ну или даже хуже - это как посмотреть.
        Благословение Равновесия истекло!
        Штраф ко всем характеристикам: 2.
        Длительность негативного эффекта: 07:59:59… 07:59:58… 07:59:57…
        Да что ж это такое! Вот так благословение! Ну, Хоар, удружил так удружил!
        Огра-то я, конечно, порезал, но теперь выбираться отсюда совсем невесело будет. Возникла даже мысль написать орку гневное сообщение, но я подавил этот порыв в зародыше и подошел к альбиносу.
        Печень, значит… Быть может, тут есть еще чем поживиться?
        Переборов отвращение, я окончательно распотрошил мертвое тело, но то ли не хватило знаний в хирургии и анатомии, то ли было упущено время, только ничего внятного извлечь не удалось. Удача ждала меня у обрубка ноги. Стоило только срезать мясо и мышцы, в руках оказалась «кость огра-альбиноса».
        Я сразу вспомнил о господине Ллойде и выбрасывать трофей не стал. А ну как алхимик из нее что-нибудь приличное сотворит. Или выкупит хотя бы…
        В сторону заплывшей жиром старухи я старался лишний раз даже не смотреть, ее потрошить не стал. Еще раз обошел пещеру, не нашел больше ничего интересного - и не мудрено с таким штрафом к восприятию! - и выбрался из подземелья под мрачное ночное небо. Отмыл кровь с рук в вонявшем тухлыми яйцами ручье, огляделся по сторонам, да и отправился в обратный путь.
        Ничего иного мне попросту не оставалось: открытую карту заполоняла тьма, разведанной была лишь дорога, которой мы сюда пришли. Опять же, требовалось обшарить мертвых нагов. Мало ли какие вещички могут обнаружиться у змеюлюдов? Деньги лишними не будут. Хоар должок уже вернул, а больше золотишко взять особо и негде.
        Шел я без всякой спешки, время от времени останавливался и прислушивался. Хоар завел меня далеко от земель, рекомендованных для посещения новичками, и без поддержки паладина любая случайная встреча здесь могла обернуться крупными неприятностями. К тому же я изрядно устал, проголодался и хотел пить. Хлебнул бы из ручья, но уж больно зловонная в нем протекала вода…
        Как бы то ни было, бдительности я не терял и потому странный стук услышал загодя. Сразу насторожился и скользнул в невидимость, а после замер в тени раскидистого куста. Мне было… страшно. Страшно - да! Боль от ранений ощущалась слишком уж реалистично, и меньше всего хотелось наткнуться на клинок или угодить в пасть какой-нибудь страхолюдины. Подрезать кого-нибудь со спины - это запросто, но вот подставляться самому… Нет, я так не играю!
        Переборов нерешительность, я все же двинулся по петлявшей меж скал и крутых обрывов тропинке в надежде, что в достаточной степени прокачал скрытность и меня не заметят. Так оно и вышло.
        Как оказалось, непонятный шум издавал гном. Он бегал от одного камня к другому, стучал киркой, что-то невнятно бормотал себе под нос и, казалось, не обращал на окружающую действительность никакого внимания. Изо рта на спутанную бороду стекала пена.
        Безумный рудокоп!
        Я присмотрелся и разглядел кружившее над головой гнома полупрозрачное марево. Так и есть, чокнутый. И, похоже, всему виной проклятие.
        Теоретически я мог проскользнуть мимо безумца, но торопиться с этим не стал и начал прикидывать, как бы половчее спровадить его на тот свет. Гном казался крепким малым, его тело защищала солидная кираса, а голову прикрывал стальной шлем с бармицей. Шею так просто не перережешь, да и фигура подсвечивается даже не желтым, а скорее, оранжевым. Противник заметно превосходил силой моего жулика.
        Но меня это не остановило. Тропинка была узкой, обрыв - отвесным, а безумец держался на ногах далеко не лучшим образом, его так и раскачивало из стороны в сторону. Разбежаться бы и с ходу спихнуть гнома в пропасть, но нет - режим скрытности и бег особо не дружат, а мне хватит и одного-двух ударов киркой. Хряснет по кумполу - и полетит душа в рай. На точку перерождения, точнее.
        Представилось, как мои мозги разлетаются и забрызгивают землю; враз стало не по себе. Ну уж нет, никаких лихих кавалерийских наскоков не будет. Жулик я или кто?
        Я тихонько подобрался к гному и уперся руками в скальный откос, а после подпрыгнул и распрямился, обеими ногами спихивая безумца в пропасть. Тот даже вскрикнуть не успел, тут же унесся вниз. Почти сразу до меня донесся отголосок далекого удара. Жаль, конечно, трофеев, но не барахлом единым…
        Безумный рудокоп убит!
        Опыт: +4930 [10 841/12 900]
        Уровень повышен!
        Получено достижение: «Трусливый горлорез»!
        Ага, вот уже и двадцатый уровень! Я рассмеялся было, но тут же нахмурился.
        Стоп! Что это еще за «Трусливый горлорез»? Нет, «горлорез» - это нормально, но при чем здесь трусость? Не нравится мне это…
        Интуиция не подвела, достижение и в самом деле оказалось… с гнильцой.
        «Трусливый горлорез».
        Вы преуспели в скрытных нападениях, ваши удары в спину точны и смертоносны, но честный бой - совсем другое дело, лицом к лицу с противником вам доводилось сходиться нечасто, и это обстоятельство подрывает уверенность в собственных силах.
        При ударе из скрытного режима или в спину точность и базовый урон повышаются на 10 %, шанс нанести увечье возрастает на 5 %.
        В открытом бою точность и базовый урон понижаются на 15 %.
        Ах ты ж! Я только головой покачал.
        Как видно, разработчики не слишком одобряли ускоренную прокачку, при которой старшие товарищи отвлекали на себя противника, а новички били исключительно в спину. Отсюда и появилось это «достижение». Поднялся с чужой помощью на десять уровней - получи и распишись.
        Но я не расстроился, ведь для жуликов бонусы «Трусливого горлореза» однозначно перекрывали налагаемые им штрафы. Если уж на то пошло, в открытом бою мне так и так ловить было нечего. И все же, и все же…
        Я заметил сноску, прочитал примечание и ухмыльнулся. Избавиться от приставки «трусливый» и налагаемых той ограничений можно было, заработав более половины необходимого для получения очередного уровня опыта в честном бою. Как вариант - почему бы и нет?
        Увеличив ловкость и уклонение, я вернулся в скрытный режим и поспешил по тропинке. Неровен час, кто-нибудь на моих дохлых нагов наткнется и покойников обчистит. Не хотелось бы.
        Волновался напрасно. За время отсутствия тела змеелюдов никто не обшарил, они так и валялись в зеленоватых лужах засохшей крови. Я какое-то время стоял, прижавшись к стене, и настороженно озирался, прислушивался и даже принюхивался, затем все так же под прикрытием скрытности подобрался к первой из дохлых гадин - той, которая едва не прикончила меня и которую разрубил надвое Хоар.
        Ну и мерзость! Змеиный чешуйчатый хвост, почти человеческое тело… Брр…
        На душе было неспокойно; вспомнилось ощущение, с которым клинок вонзился в живот, и по коже бегали колючие мурашки, сделалось окончательно не по себе. Почудилось какое-то движение, оглянулся - никого. Да и не страшно! Пятнадцать единиц скрытности - не так уж и мало; если самому не лезть на рожон, никто не заметит. Разве что какой-нибудь колдун с прокачанным восприятием или лучник…
        Лучник! Вот же черт! Да нет, ерунда! Неоткуда здесь еще одному лучнику взяться. Да и маг бы в стороне не остался, ввязался бы в драку, без вариантов.
        И скрепя сердце я под прикрытием теней скользнул к разрубленной нагине. Ее успел обчистить в прошлый раз, так что собирать трофеи не стал, вместо этого вспорол кинжалом грудину и запустил в разрез руки. Ощущения были омерзительней некуда, и, что хуже того, ничего путного выудить из тела не удалось, только напрасно перепачкался в липкой зеленой крови. Нет, свежевание точно не для меня! Того и гляди вывернет!
        Досадливо выругавшись, я перешел ко второму стрелку. Там моей добычей стали составной лук, ятаган да еще какая-то мелочовка и несколько монет. Ничего действительно ценного отыскать не удалось, но я особо не расстроился и поспешил дальше.
        Последний лучник тоже богатыми трофеями не порадовал, и я отошел от него к лестнице, постоял там немного, озирая темные провалы ниш. Никого и ничего, ни шороха, ни скрипа. Дурные предчувствия ослабли, я сбежал на первый этаж к порубленным Хоаром змеелюдам и начал поспешно обшаривать тела.
        Деньги, пара золотых перстней, серьга со шпинелью - жаль, не зачарованная, кошель с монетами, кинжал…
        Шлеп! Поначалу я даже не понял, что произошло, ощутил лишь толчок в бок. Глянул вниз - меж ребер засело древко стрелы. И тогда пришла боль.
        Получен урон: 65 [155/220]
        Ошеломляющая вспышка пронзила внутренности, мышцы враз превратились в желе, но я все же заставил себя выпрямиться и шагнул к спуску в подземелье.
        Хлоп! Удар меж лопаток бросил на холодные камни, я приподнялся на руках, разглядел проклюнувшейся из груди наконечник, черный и зазубренный, харкнул кровью и пополз к спасительному проему. И тут же беспросветной чернотой саданула по затылку тьма!
        Критический удар! Вы убиты нагом-лазутчиком!
        Тьма затянула, стерла боль, растворила в себе, а после выплюнула обратно в мир. Возрождение не было ни болезненным, ни даже неприятным: я просто возник у башни Власти посреди Старых Садов. Никаких неожиданностей - именно здесь мне и положено было появиться; так сказать, вернулся в порт приписки.
        Мимо пробежало несколько новичков, я стряхнул оцепенение и зачем-то потрогал грудь, но конечно же от ранения не осталось никакого следа. Как не торчала стрела из моей многострадальной головы, да и меж ребер древка тоже не обнаружилось. И вместе с полученными увечьями сгинул штраф от истекшего благословения Равновесия.
        - Хоть что-то… - проворчал я, открывая статистику.
        Опыт: 10 750/12 900.
        Смерть не отняла уровней - до двадцать пятого они не сгорали, - лишь понизился опыт. Не страшно. Пока не страшно. Я глянул на кнопку выхода из игры, та никуда не делась. Это как-то даже немного успокоило. Все шло по плану, никаких неожиданностей. Но с Хоаром еще поговорю. Покритикую его за эдакую подставу. Только не сейчас, для начала в уровнях сравняюсь.
        Недобрая улыбка обернулась неприятными ощущениями в левой щеке, я прикоснулся к лицу и обнаружил, что след от пальцев белой колдуньи никуда не делся. Вопреки всем правилам, перерождение не избавило меня от шрама, тот прикипел к игровому персонажу намертво.
        Помянув недобрым словом белую стерву, я дотронулся до башни Власти, вызвал интерфейс пространственных переходов и выбрал пунктом открытия портала столицу темного мира. А то засиделся в этой дыре…
        Но, как оказалось, раскатал я губу совершенно напрасно, моих невеликих сбережений не хватало на оплату переброски даже близко.
        И что делать? Продавать трофеи? Не вариант. В местных лавках нормальную цену за них не дадут, да и не так много барахла я собрать успел. И опять же - именно что барахло и насобирал.
        В глубочайшей задумчивости я прошелся вокруг башни, размышляя, как быть дальше. Повторять свой прошлый путь и пешком добираться до Каменной Пристани, а там садиться на баржу нисколько не хотелось. Это раньше выбора особого не было, а сейчас я всерьез рассчитывал уже через четверть часа завалиться в гостиницу «Старый стрелок», выпить с Марком пару рюмок виски и плотно отобедать. А тут - такой облом…
        Я беззвучно выругался и открыл сервис личных сообщений. На мое счастье, Изабелла пребывала в Сети, ей и написал.
        «Привет! Денег одолжишь?»
        Ответ последовал незамедлительно:
        «Никак взломали?»
        «Очень смешно. Будто не знаешь, что в игру вернулся. Кинь полторы тысячи, доберусь до Ллойда, верну».
        На самом деле я сомневался, что сумею выручить от продажи трофеев столь внушительную сумму, но выкручусь как-нибудь. Главное - из этой дыры выбраться, а там заработать денег несравненно проще будет. Отдам. Пусть и не сразу, но отдам.
        Но темная эльфийка раскошеливаться не спешила и поинтересовалась:
        «И зачем котику такие деньги?»
        «На портал до столицы не хватает».
        «Ножками топай».
        «Издеваешься? Я из этой дыры неделю выбираться буду! Я в Старых Садах сейчас!»
        «Котик, не тупи! Иди к ближайшей башне Власти, в загоне для новичков специально тарифы на переходы задраны, чтобы они в мир постепенно вливались».
        «Слушай, тебе жалко, что ли? Я верну!»
        «Пока-пока!»
        Я в сердцах выругался и зашагал прочь от башни Власти. В первой попавшейся на глаза лавке купил фляжку, наполнил ее водой из фонтана, напился. Тратить время на обед не стал, приобрел у бакалейщика всяческих сухофруктов, а у пекаря - сухарей и хлебцев и двинулся к городским воротам.
        Путешествие в одиночестве по диким землям меня прельщало мало, поэтому я даже не стал заглядывать к торговцу картами и направился прямиком на небольшую площадь, где стояли телеги и фургоны торгового обоза. Как оказалось, этот способ покинуть Старые Сады пользовался у новичков спросом, и помимо меня о проезде с купцом договорилось изрядное количество игроков. Набралось нас таких ни много ни мало полтора десятка.
        Одна беда - направлялся обоз во владения светлых.
        Ну, я пока вне фракций, да и не мертвец уже давно, опасаться совершенно нечего. У темных на неприятности нарваться и того проще будет: «Исчадия тьмы» моих прошлых выкрутасов не забыли, раз в черный список внесли. Все же я немало их самых-самых колдунов положил у башни Тлена…
        Ладно! Разберусь. Проблемы надо решать по мере их возникновения.

12:38:00…
        Когда купец скомандовал отправление, я занял место в телеге; там же расположились еще несколько игроков, но они держались наособицу и заговорить не пытались. На первоначальном этапе игры разница в десяток уровней просто колоссальна; на меня поглядывали настороженно и без всякой приязни.
        Я на косые взгляды плевать хотел, поскольку ни с кем сводить близкое знакомство не собирался в любом случае. Спокойно подкреплялся приобретенными в городке съестными припасами, пил воду, наслаждался отдыхом. Не все же монстров резать и по зловонным подземельям красться, надо когда-нибудь и дух перевести.
        Пусть очень скоро скука поедом есть начинает, но сейчас устать от ничегонеделания точно не успею - ехать до Гнилого Бора, как неблагозвучно именовался ближайший городок, от силы пять часов. Правда, это если хозяин каравана о длительности поездки не наврал. Впрочем, был он, как и все охранники и возничие, компьютерным персонажем, а потому если и лукавил, то не слишком сильно.
        Но Изабелла какова, а? Могла бы и помочь по старой памяти. Я откусил сухарь, вздохнул и мысленно махнул рукой. Пусть ее. Так тоже неплохо. Солнце светит, птички поют, разогретыми луговыми травами и цветами пахнет - благодать!
        Дорога тянулась от лесочка к лесочку через поля, никакие монстры сожрать нас не пытались, а если какая из тварей и выбиралась на обочину, мои спутники наперегонки бросались в атаку, спеша урвать малую толику опыта. Как друг друга не перебили в спорах, кому очередной удар наносить, - непонятно.
        Охране обоза даже делать ничего не приходилось, не суетился и я. Сидел, свесив ноги с телеги, отрабатывал удары кинжалом. Тычок, мах, поменять хват, удар сверху вниз, перебросить клинок в другую руку. Тычок, тычок, обратный хват, хлесткий удар, и вновь - другая рука.
        Спутники следили за этими манипуляциями с откровенным недоумением, явно сочтя странного жулика больным на голову, но меня чужое мнение нисколько не интересовало. Часа через четыре, когда солнце начало клониться к закату и тени деревьев удлинились, выскочило долгожданное системное сообщение:
        Получено достижение «Упорный. Кинжал».
        Эльфийский кинжал: +2 % к урону и меткости.
        Любой иной кинжал: +1 % к урону и меткости.
        Ну вот! С пользой для дела время в поездке провел! И даже не пришлось с другими игроками из-за слабосильных монстров собачиться.
        Местность постепенно менялась, высокие деревья остались позади, потянулись заросшие кустарником пустоши, обычно заболоченные. Тут и там виднелись невысокие холмы с пологими склонами. Солнце опустилось к горизонту и время от времени скрывалось то за одним из них, то за другим. Похолодало. Да и монстры начали попадаться куда злее и мощнее прежнего, изредка в бой даже успевали включаться охранники.
        - Долго едем, - поежилась колдунья в легком балахоне, который принялся трепать поднявшийся ветерок.
        Сидевший рядом с ней лучник-эльф кивнул.
        - Столько времени коту под хвост - ужас просто. Мне выходить скоро. Не успею точку привязки сменить, все заново начинать придется.
        - А мне жрать хочется, - вздохнул крепыш-гном и огладил заплетенную в косичку бороду.
        За время поездки новички успели сбиться в небольшие компании, и хоть обычно на время боя с очередным монстром обоз не останавливался, а нагонявшие его игроки рассаживались как придется, эта троица ехала со мной уже давно. Я не стал скупердяйничать и предложил своим временным спутникам остатки припасов.
        - Угощайтесь!
        Гном тут же сграбастал сухарь, после недолгого колебания к нему присоединились и остальные, и очень скоро от хлебцев и сухофруктов не осталось ни крошки.
        - Каким ветром в Старые Сады занесло? - поинтересовался тогда лучник, сочтя нас близко знакомыми для подобных разговоров.
        Я предпочел отделаться привычным:
        - Так получилось.
        Колдунья обменялась быстрым взглядом с эльфом, улыбнулась и спросила:
        - А сейчас куда направляетесь?
        Ушлые ребята точно вознамерились затянуть меня в свою компанию, дабы ускоренно подтянуться в уровнях, и в обычной ситуации я бы эту идею поддержал обеими руками. Девчонка была весьма хороша собой, она точно потратила не один час на моделирование игрового тела и в своем легоньком балахоне выглядела просто обворожительно. И раз я сейчас не мертв и с кровотоком полный порядок, так почему бы и не закрутить ни к чему не обязывающий роман?
        Вот только у меня были другие планы, и балласт, пусть даже и такой симпатичный, мог их реализации помешать. Как говорится: чемодан, вокзал, башня Тьмы. Новички в эту концепцию никак не вписывались.
        Так что я лишь пожал плечами.
        - Видно будет.
        - А… - начала было настырная колдунья и не договорила.
        Хлоп! И гортань девчонки пробила короткая стрела, окровавленное древко прошло через шею и засело в ней чудовищным украшением.
        Спасли рефлексы, точнее - прокачанное уклонение. Я и сообразить ничего не успел, а тело уже совершенно самостоятельно соскочило с телеги. В то место, где только что сидел, ударили сразу две стрелы.
        Режим скрытности: вкл.
        Я нырнул под днище, следом рухнул мой сосед лучник, только он уже был мертв и отправился на перерождение. Из придорожных кустов повалили устроившие засаду разбойники, преимущественно орки тридцатого - сорокового уровней. То ли нас угораздило нарваться на рейдовую группу хаоситов, то ли пощипать перышки новичкам решили какие-то отморозки из местных.
        У защитников обоза не было ни единого шанса оказать достойное сопротивление, да многие даже не стали доставать оружие и ринулись наутек. Прямиком в трясину, как это и планировали орки.
        Я поддаваться панике не стал, выскользнул из-под телеги и юркнул в кусты. Со всех сторон раздавались звуки схватки, лязгало железо, кто-то страшно кричал, над головой мелькали стрелы.
        Взрыв шаровой молнии раскидал в разные стороны сбившихся в кучу обозных охранников, и у меня окончательно пропало всякое желание участвовать в этой безнадежной схватке. Бойца тридцатого уровня мне с одного удара не завалить даже со спины, а орки все в доспехах как на подбор, высунусь - мигом упокоят.
        Ну я высовываться и не стал. Возвращаться на перерождение в Старые Сады мне нисколько не хотелось, не говоря уже о том, что получить мечом по голове - это очень-очень больно.
        Снова ударила молния - на этот раз самая обычная, и я под прикрытием невидимости стал пробираться по кустам подальше от телег и фургонов, где орки продолжали добивать новичков и обозную прислугу. Стрелы над головой так и продолжали шуршать, и я не удержался, по широкой дуге обошел холм, а после забрался на его вершину.
        Лучники уже спускались к дороге, а вот шаман замешкался. И зря.
        Был молодой орк двадцать пятого уровня не просто худым, а прямо-таки костлявым. На фоне своих мускулистых соплеменников он смотрелся сущим задохликом. Как видно, до предела уменьшил при генерации персонажа телосложение, а высвободившиеся очки перекинул в интеллект и восприятие. И совершенно напрасно.
        Искушение оказалось слишком сильным. Я приник к земле и начал осторожно подбираться к шаману, но тот вдруг встрепенулся, обернулся и настороженно завертел головой по сторонам. Высокая трава укрыла меня, а только орк развернулся и поспешил вслед за лучниками, я в два прыжка очутился у него за спиной и привычным движением зажал клыкастый рот ладонью. Шаман неожиданно резко дернулся, но с силой у него дела обстояли ничуть не лучше, чем с телосложением, мне легко удалось перебороть этот порыв, а миг спустя кинжал легко вошел в грудину. Орк вздрогнул и разом обмяк, повалился на землю.
        Игрок Трехрукий Го убит!
        Опыт: +1021 [11 862/12 900]
        Метку убийцы на меня не навесили, да оно и немудрено - и напали на нас первыми, и в бою противника подрезал; не подкопаться. Я забрал резной жезл, сорвал с пояса кошель, выдернул из уха серьгу и выпрямился, высматривая, кого бы еще насадить на нож. Но в итоге благоразумно решил не рисковать, сбежал с холма и двинулся вдоль обочины, не отваживаясь выйти на дорогу.
        Благоразумно? Проклятье! Благоразумный человек не стал бы резать орка, а потихоньку убрался бы отсюда подобру-поздорову! А я… Не знаю даже, как себя назвать!
        Орки взяли мой след. Узнал я об этом совершенно случайно, просто обернулся, когда в воздух за спиной с гневными криками взмыла стая галок, и увидел, как из кустов появляются рассыпавшиеся цепочкой зеленокожие следопыты.
        Меня от преследователей укрыла листва, и я не преминул этим обстоятельством воспользоваться. Не стал хитрить и со всех ног задал стрекача. Несся сломя голову, пока выносливость не обосновалась в красной зоне, тогда замедлил бег и перешел на трусцу. Получить в спину стрелу или томагавк нисколько не хотелось, но иначе вскоре просто упал бы, не в силах продолжать движение. Амулет Нео был отнюдь не всесилен, да и мой жулик мало годился как для стремительных спуртов, так и для изматывающих забегов на длинные дистанции.
        По лбу и щекам катился пот, легкие разрывались, сердце колотилось как сумасшедшее, а ноги понемногу наливались свинцом. Каждый шаг давался с трудом, и мысленные увещевания, что сейчас я преспокойно лежу в капсуле виртуальной реальности и моему организму вовсе не требуется все это невероятное количество кислорода, а значит, и пульсу нет нужды зашкаливать, не имели абсолютно никакого действия. Усталость должна отражаться в снижении уровня выносливости, и только, но приходилось воистину рвать жилы, чтобы переставлять ноги и продолжать бег. И еще создалось впечатление, будто натер сразу несколько кровавых мозолей…
        Очень скоро орки сообразили, что жертва знает о погоне, и перестали скрываться. Тут и там зазвучали их крики и условные посвисты. Зеленокожие следопыты ускорились, пришлось пошевеливаться и мне. А бежать между тем становилось все сложнее - под сапогами зачавкало, полетела во все стороны мутная вода. Теперь болото потянулось и с этой стороны дороги, а кусты начали понемногу сменяться зарослями камыша.
        И тут прорезался Трехрукий Го. Нет, орочий шаман не нагнал меня и не поразил молнией - он принялся сыпать угрозами и оскорблениями в личных сообщениях. Я не реагировал. Я бежал.
        Подозреваю, расчет шамана в том и заключался, чтобы отвлечь меня, да только фиг ему - вперед и только вперед! И я хрипел и сипел, но рвался к Гнилому Бору. Быстро темнело, изредка попадались обитавшие на краю болот ящеры; к счастью, всякий раз их удавалось вовремя заметить и принять в сторону. Частенько с неба падали стрелы, но преследователи явно стреляли наугад. Как видно, они вконец отчаялись нагнать беглеца, и точно - вскоре крики затихли, погоня сбавила темп и начала отставать. Приближаться к городу светлых орки не рискнули.
        Я продрался через кусты, увидел невысокие каменные стены и без сил повалился на траву. Ушел!

14:03:00…
        Гнилой Бор оказался небольшим захолустным поселением, которое служило пунктом сбора и базой для только-только осваивающихся в игре новичков. Десяток гостиниц и постоялых дворов, полдюжины лавок, казармы гарнизона, дома немногочисленных местных жителей, бордель, ратуша да башня Власти - больше в городке ничего особо и не было.
        Сразу я к светлым не пошел, сначала залез в системное меню. Трехрукий Го разошелся окончательно и сообщил, что меня занесут в черный список его клана, ну я и заблокировал все входящие сообщения от этого адресата, а заодно накатал жалобу в службу поддержки. «Больше чем игра», - гласил рекламный слоган «Башен Власти», а вот модераторы культивировали диаметрально противоположную точку зрения. «Это всего лишь игра», - полагали они, и за нецензурную брань и угрозы в личной переписке и на форумах игрокам могло грозить определенное поражение в правах. Так почему бы и не сделать гадость слишком уж обидчивому шаману? Враг - он и есть враг. В борьбе с врагами любые средства хороши. А не надо было подставляться!
        Отписавшись модераторам, я выбрался на дорогу и зашагал к городским воротам. Мимо проскакал отряд кавалеристов, на меня латники не обратили никакого внимания. Да я и не один спешил укрыться от надвигающейся ночи за стенами Гнилого Бора: с болот выходили и другие игроки. Кто по уши в грязи и нагруженный шкурами обитавших в топях амфибий, кто просто грязный и перепачканный кровью. Охота выдалась удачной далеко не у всех.
        Подъехал и еще один обоз, выбравшихся из него новичков мигом взяли в оборот вербовщики - игроки и нанятые ими компьютерные персонажи.
        - Принимаем в клан!
        - Лучшее оружие!
        - Вкладываешь сотню, через неделю получаешь тысячу!
        - Дешевые зелья!
        - Даю в долг!
        - Прокачка! Охота на разбойников!
        - Поиск сокровищ! Берем всех!
        Тут же у ворот игроки активно перепродавали друг другу ставшие ненужными вещи, я быстро протолкнулся через них и двинулся прямиком к башне Власти. Прежде со столь близкого расстояния мне лицезреть обиталище светлых сущностей не доводилось. Строение казалось устремленным к небу столбом белоснежного сияния. В сгустившемся сумраке это зрелище смотрелось особо впечатляюще. И вместе с тем в искрящемся свете проглядывала материальная основа и выделялись арочные окна, а венчала строение вычурная корона парапета.
        Я стряхнул оцепенение, вызвал интерфейс пространственных порталов и поджал губы. Да, переход в столицу темной стороны был отсюда дешевле на тысячу монет, но даже так нужную сумму мне набрать было не под силу. Правда, недоставало лишь нескольких сотен, и ситуацию вполне мог исправить поход по лавкам. Все же какими-никакими трофеями обзавестись успел.
        С обреченным вздохом я отправился к местным торговцам. Сбыл им все ятаганы и луки нагов, продал кольца и прочие безделушки, но денег все равно не хватило, и пришлось скрепя сердце избавиться от резного жезла Трехрукого Го. Магический инструмент потянул на четыре сотни, а в столице за него точно дали бы в два раза больше. Увы, деваться было некуда - дорога ложка к обеду и все такое прочее.
        Я вернулся в башне Власти, выбрал самую близкую к лавке господина Ллойда точку перехода и активировал портал, будто во тьму рухнул.
        Да я и рухнул. Весь мир заполонила непроглядная чернота, и лишь одно ее пятно показалось темнее прочей нереальности.
        Ах ты! До меня дотянулся ангел Тьмы!
        - Давно не виделись! - недобро прошипел он, и почудилось, будто когтистая лапа обхватила голову, намереваясь раздавить ее, словно гнилой орех.
        - Но-но! - возмутился я. - Полегче, любезный!
        - Полегче? - опешил ангел. - После того как ты прикончил два десятка лучших колдунов моего клана?
        - Этот клан - чей надо клан! - возразил я. - Оставьте, уважаемый, дела игроков игрокам.
        Существо рассмеялось, отодвинулось и окончательно проявилось из мрака.
        - Осмелел, значит?
        - Ну так я теперь живой, могу и в службу поддержки жалобу накатать.
        Было непонятно, осведомлен ли собеседник о цели моего возвращения в игру, поэтому с ходу угрожать связями в администрации показалось мне не слишком разумным. Приберегу этот козырь на будущее, если уж совсем припрет.
        Ангел Тьмы покачал головой.
        - На редкость адаптивная психика. Игру с реальностью не путает, хотя казалось бы…
        Что-то в этом заявлении неприятно царапнуло память, но ухватить мелькнувшее и тут же пропавшее воспоминание не удалось. Непроницаемо-черные глаза сфокусировались на мне, и ангел ядовито заметил:
        - Впрочем, все верно. Игроки сами позаботятся о тебе. Игра не будет простой…
        - Чего это? - напрягся я.
        - А как иначе? - развел руками собеседник. - Плюнул в лицо «Исчадиям тьмы», теперь держи ответ. Людям из черного списка клана живется несладко. И это - личное дело игроков, администрация тут не поможет.
        - Что вы за гады такие? Сами ведь грохнуть хотели!
        - Не понимаю, о чем ты говоришь, - оскалился ангел Тьмы. - Ты ударил первым. Впрочем, еще есть возможность все поправить…
        Разговор принимал неприятный оборот, но сколько я ни пытался пошевелиться - не смог; заполонивший все и вся мрак держал крепко.
        Скроенное из самой тьмы существо не дождалось от меня никакой реакции и перешло к делу:
        - Предлагаю сделку…
        - Ха! - рассмеялся я. - Всякий раз после такой сделки меня пытались кинуть и убить. Очень надо!
        - А что тебе еще остается? - делано удивился ангел Тьмы. - Хочешь жить с мишенью на спине и погибать по нескольку раз на дню? А ведь именно это тебя и ждет. Именно это, и ничто другое. Поверь, достаточно будет просто объявить награду за твою голову, чтобы превратить игру в ад! Но если вступишь в клан и окажешься полезным…
        Я лишь покачал головой и отрезал:
        - Никаких сделок. Только не с вами!
        - А с кем же? - полюбопытствовал ангел Тьмы и указал когтистым пальцем на мою щеку. - Со светлыми, которые пометили тебя? Чего, к слову, они хотели?
        - Не они. Она, - поправил я собеседника и неопределенно пожал плечами. - Да так, говорили разговоры. Предлагали предложения.
        Единственным предложением белой колдуньи стало требование выметаться из игры, но мне показалось неразумным открывать свои карты. Очень уж сгусток мрака разнервничался, получив отказ.
        - Зазывала к себе? - предположил он. - К «Сынам света»? Надеюсь, ты не согласился?
        - Не согласился, - уверил я ангела и с ехидной улыбкой добавил: - Пока. Просто еще не разобрался, зачем вам всем понадобился. Не сошелся же на мне клином белый свет!
        Собеседник повертел рукой, полюбовался матовым отливом когтей, затем сказал:
        - В самое ближайшее время ты станешь медийным персонажем. Несколько месяцев непрерывного нахождения в игре - это не шутка. Для клана это станет хорошей рекламой. Освещение в СМИ и сарафанное радио дорогого стоят.
        - Насколько дорого? - тут же поинтересовался я.
        Ангел Тьмы начал загибать пальцы.
        - Исключение из черного списка. Покровительство. Помощь в прокачке. Доступ в оружейную клана. - Он посмотрел на меня и оскалился. - Мало? Тогда еще обучение по специальности. И все это - за одно только вхождение в клан.
        Сыр в мышеловке пах слишком уж замечательно, и я ответил предельно уклончиво:
        - Подумаю.
        Ответ не пришелся сотканному из мрака существу по душе, он вновь подался вперед и спросил:
        - Что посулили светлые?
        - Да какая разница?
        - Они обманут!
        - «Исчадия тьмы» тоже не подарок! - нахмурился я. - Запустили в царство Мертвых и следом отправили убийц! Чудом ноги унес!
        - Самодеятельность, - проворчал ангел Тьмы. - Такого больше не повторится.
        - Подумаю.
        - Да что тут думать?
        - Есть о чем.
        Мрак заклубился и пришел в движение, но повелитель здешних мест тут же взял себя в руки и хмыкнул.
        - Тогда предлагаю другое. Ты даешь слово не заключать никаких сделок со светлыми, а я взамен… - Он посмотрел на меня и спросил: - Чего ты хочешь взамен?
        Я не колебался ни мгновения:
        - Исключение из черного…
        Договорить мне ангел Тьмы не дал и перебил решительным взмахом руки.
        - Нет! После той бойни я не смогу убедить подопечных проявить к тебе снисхождение без достаточных на то оснований. Проси что-нибудь другое!
        Ангел Тьмы не собирался лишаться кнута, и пришлось порыться в предлагаемых им пряниках. Светлые к себе в любом случае не звали, поэтому я цену набивать не стал и спросил:
        - Скрытности обучить сможете?
        - Вступай в клан, там найдутся учителя.
        Я помотал головой и напомнил:
        - В прошлый раз вы сделали меня подмастерьем школы «Танец Тьмы».
        - У тебя не слишком хорошо развито уклонение.
        - Это такая уж проблема?
        Ангел Тьмы задумался, потом чему-то ухмыльнулся и протянул когтистую лапищу.
        - Да нет. Сделка?
        - Сделка! - ответил я согласием, хохоча в душе над облапошенным покровителем «Исчадий тьмы».
        Обманули дурака на четыре кулака! Сам себе напридумывал невесть что и обучение подарил!
        Мы обговорили условия и скрепили соглашение рукопожатием, и тут же пальцы прошли через ладонь ангела, мрак развеялся и перестал удерживать меня. Я рухнул на брусчатку, попытался встать и охнул от пронзившей все тело боли. Вырвавшаяся следом чернота окутала голову мушиным роем, а после втянулась в нее, наделив знаниями, острой болью в затылке и мучительной ломотой в суставах и мышцах.
        - Ух ты! - присвистнул оказавшийся рядом игрок. - Ты где такое четкое проклятие словил?
        Проклятие?! Я тряхнул головой, кое-как поднялся и, пошатываясь, заковылял прочь. Да что ж меня так мотает-то? Какую дрянь ангел Тьмы мне в голову запихнул?!
        Сакральный дар тьмы.
        Получен статус: ученик школы «Танец Тьмы».
        Внимание! Текущий уровень уклонения недостаточен для получения статуса «ученик школы „Танец Тьмы“»!
        Штраф: 10 % здоровья.
        Получен статус: подмастерье школы «Танец Тьмы».
        Внимание! Текущий уровень уклонения недостаточен для получения статуса «подмастерье школы „Танец Тьмы“»!
        Штраф: 10 % здоровья.
        Сволочь! Так вот чего так скалился ангел Тьмы, заключая сделку! Этот выродок все знал наперед и даже не подумал предупредить о последствиях! Впрочем, сам хорош - понимал же, чем чреваты договоры с тьмой. В итоге выгоды никакой не получил, только двадцать процентов здоровья псу под хвост отправились. Зараза…
        Я потряс головой, выругался и свернул в темный проход меж домами, вышел через него к набережной, перешел по мосту через протоку на соседний остров и углубился в квартал, где и располагалась лавка господина Ллойда. Со всех сторон выросли стены особняков, сдвинулись и закрыли небо до узенькой полоски крытые черепицами крыши, заплелись в путаные лабиринты темные улочки, но даже так на перекрестках и небольших площадях взгляд неизменно натыкался на взмывавшую вверх немыслимым обелиском башню Тьмы. В мою бытность мертвецом я ничего подобного никогда не замечал, а теперь мрачная громада давила буквально физически. По коже так и бегали мурашки. И отнюдь не из-за холодного дуновения сквозняков; скорее, ощущалось дыхание преисподней.
        Столь некстати приключившийся скачок чувствительности нисколько не порадовал, и к лавке демонического алхимика я подошел уже на взводе. Вид башни Тьмы меня откровенным образом нервировал, хотелось поскорее укрыться от нее, забиться в какой-нибудь глухой угол и перевести дух. Я спешно прошел через тенистый дворик, взбежал на крыльцо, вывеска над которым гласила: «Оружие, доспехи, амулеты. Скупка и продажа», и распахнул массивную дверь.
        За прилавком, как и обычно, стоял Ульрих, при моем появлении он приподнялся со стула и спросил:
        - Чем могу служить?
        - Старик у себя? - поинтересовался я.
        Ульрих недоуменно склонил голову набок и присмотрелся ко мне куда внимательней прежнего.
        - Вы… - неуверенно протянул он.
        - Доу, - сказал я. - Джон Доу.
        Приказчик забарабанил пальцами по столешнице, в его электронных мозгах никак не могли соединиться в единое целое мрачная фигура в глухой маске на лице и вот это недоразумение двадцатого уровня. Ульрих явственно колебался, и уж не знаю, чем бы закончилось дело, но тут распахнулась дверь внутренних помещений и выглянувший из нее господин Ллойд раздраженно прикрикнул:
        - Да ради всего святого, Джон! Заходи уже!
        Ульрих часто-часто заморгал и опустился на стул.
        - Давно не виделись, господин Доу, - сказал он, сумев наконец стряхнуть оцепенение.
        Я ободряюще улыбнулся приказчику и проследовал за алхимиком в его каморку-лабораторию. Обстановка в ней за прошедшее с момента последнего визита сюда время нисколько не изменилась: все те же ящики, рабочий стол и книжные шкафы. Сам алхимик тоже остался прежним. Седые волосы были зачесаны назад и открывали короткие рожки на лбу, кожа казалась слегка голубоватой, а глаза, как и прежде, светились янтарным огнем.
        - Изабелла предупредила? - спросил я, усаживаясь напротив хозяина.
        Господин Ллойд кивнул.
        - Она, Джон. Чего пришел?
        Я невольно замялся. И в самом деле - а чего? С тем же успехом мог бы и с Ульрихом насчет амулета из пещеры огров переговорить, а остальные трофеи сбыл уже. Правда, оставалась кость…
        Затянувшееся молчание подтолкнуло демонического алхимика к неверным выводам, и он предупредил:
        - Извини, но посвящать в события последних шести месяцев не буду. Недосуг.
        Я выставил перед собой руки и уверил хозяина:
        - И в мыслях не было! - а после выложил на стол осколок бедренной кости. - Помнится, вы всякими такими вещичками интересовались…
        Господин Ллойд покрутил мой трофей в руках и ухмыльнулся.
        - Астрологи объявили месяц огра-альбиноса. Количество охотников на огров утроилось.
        - Барахло? - расстроился я.
        - Ну почему же? - пожал плечами алхимик. - Вполне себе ходовой товар. Просто… ширпотреб. Ничего интересного лично для меня.
        - Сколько?
        - Дам тысячу.
        Я не стал торговаться и достал медный амулет с орочьей головой.
        - А насчет этого что скажете? Распознаете в счет платы за кость?
        Господин Ллойд хмыкнул и забрал у меня изделие, поскреб его коготком и задумчиво пробормотал:
        - Бронза…
        После он капнул на амулет каким-то реагентом, принюхался к белесому дымку и достал зачарованную лупу.
        - Очень интересно, - покрутил он носом. - Хотя…
        - Дорогая вещица? - обрадовался я и едва успел перехватить брошенный мне обратно талисман.
        - Спер у кого-то? - вопросом на вопрос ответил алхимик.
        - Если я жулик, то сразу спер?
        - Мог еще с трупа игрока снять, - заявил господин Ллойд. - Не по уровню тебе такие вещички находить. Игровая механика не пропустит. Был бы ты еще орк…
        Я усмехнулся.
        - То есть огра-альбиноса мне по уровню завалить?
        - А ведь и верно! Кого-то подрядил в прокачке помочь? - сообразил алхимик и прищелкнул пальцами. - Хоара нанял? Тогда понятно! С ним могла случайная генерация пройти.
        - Именно, - подтвердил я и присмотрелся к своей находке.
        Бронзовая «Длань Ярости» (комплект Великого воителя хаоса: 1 из 17).
        Урон: +5 %.
        Длительность боевого транса: +5 %.
        Заклинания во время боевого транса увеличиваются на один уровень.
        Ограничение: орки - последователи хаоса.
        Я недоуменно хмыкнул.
        - Неужели такая редкая вещь?
        Господин Ллойд пожал плечами.
        - Этот комплект из последнего обновления, в собранном виде его на продажу еще не выставляли, но по косвенным признакам полный набор закроет потребности уровня до девяностого. Закинуть на аукцион?
        - И сколько по деньгам выйдет? - уточнил я.
        - Полторы тысячи, самое большее - две, но очень не скоро. Для себя брать не буду. Не интересует.
        Я вернул амулет в инвентарь и покачал головой.
        - Тогда повременю.
        - А вот что меня интересует, - задумчиво проговорил демонический алхимик, - так это череп костяного дракона…
        Слова собеседника заставили опуститься обратно на стул. Я откинулся на спинку и спросил:
        - Так за чем же дело стало? Не такой это редкий зверь…
        - Редкий, редкий, - уверил меня господин Ллойд. - Всякий дракон не подойдет, хорошо заплатят только за… уникальный экземпляр.
        Направление, которое принял разговор, заставило меня неуютно поежиться, но я не стал ссылаться на вдруг возникшие дела и попросил:
        - А подробней?
        - Башня Тлена, - сказал алхимик. - Все дело в башне Тлена…
        Удивительное дело, но царство Мертвых до сих пор так и не покорилось захватчикам. «Исчадия тьмы» контролировали большую его часть, а вот башню захватить так и не смогли. Тот памятный штурм с моим участием был отнюдь не последней попыткой одолеть местного владыку, и ничем хорошим не закончился ни один из них. Другие кланы наседали, создавались коалиции и союзы, и в конце концов «Исчадиям» пришлось открыть доступ к башне всем желающим.
        Это был воистину мудрый поступок. Лучшие из лучших погибали в башне; владыка Тлена перемалывал их и пожирал опыт, а доспехи, оружие и амулеты буквально усеивали пол неприступной твердыни. Дошло до того, что игроки начали писать петиции с требованием разъяснить сложившееся положении вещей и обвинять разработчиков в мошенничестве. Тогда и появилось официальное подтверждение слухам, что покорить мертвого владыку можно лишь с помощью черепов всех имеющихся в игре на текущий момент костяных драконов. Только вот загвоздка - ни один из таковых ритуалов успехом не увенчался.
        - Уникальный череп, не найденный до сих пор, легко потянет на полтора миллиона. Возможно, даже больше, - уверил меня демонический алхимик.
        Я в уме перевел игровую валюту в реальные деньги и мысленно присвистнул. Сумма выходила изрядная. Но виду я не подал и спросил:
        - И что мне с того?
        - У одного мертвеца была сделка с «Исчадиями», - проявил изрядную осведомленность господин Ллойд. - Он должен был обессилить владыку Тлена, но в результате появился костяной дракон, который пожрал души лучших заклинателей клана. Все уверены, что это была контратака хозяина тех мест, но кое-кто докопался до истины.
        Я нервно сглотнул.
        - И в чем она заключается?
        - Владыка Тлена ничего не делал. Дракона призвал тот самый мертвец. Джон Доу. Ты.
        - Какие ваши?.. - хотел было ответить я известной киноцитатой, дабы хоть как-то снять напряжение, но перехватил острый взгляд алхимика и осекся.
        - «Исчадия» не дадут тебе спокойно играть, Джон, - покачал он головой. - Не из мести, просто они точно знают, кто именно призвал костяного дракона, а им без него никак не обойтись. Тот череп - единственный, которого нет в их коллекции. Это ключ к башне Тлена. Так или иначе «Исчадия» заставят тебя призвать дракона и не заплатят при этом ни цента. А я дам хорошие деньги. Себе возьму только комиссию.
        Я покачал головой. Сумму алхимик и в самом деле озвучил изрядную, искушение было велико. Только вот я не призывал костяного дракона. Я стал им сам. И вновь обернуться мертвой тварью мог, лишь заполучив зачарованный череп, поскольку весь мой опыт стоуровневого мертвеца заархивирован именно в том куске волшебного камня.
        Более того - если воспользуюсь черепом и скакну сразу на сотый уровень, то нарушу условия соглашения. Возможно, мне и заплатят за уровни, набранные по правилам, а возможно - не дадут ничего. В этом вопросе ясности не было, такие мелочи я оставил на откуп адвокату и сейчас об этом откровенно жалел.
        С другой стороны, если наплевать на соглашение, стать костяным драконом и позволить себя убить, а череп продать, выручить получится пусть и меньше обещанного, зато сразу. Не придется торчать долгие месяцы в игре, выцарапывая из виртуальной реальности очки опыта.
        Впрочем, о чем я? Черепа больше нет. Чертов Гарт и здесь подложил свинью! Кто знает, куда мой заклятый враг запрятал артефакт? Сам он теперь об этом точно не расскажет.
        Господин Ллойд подался вперед и спросил:
        - Так что, интересует?
        - Я уже не мертвец и не могу призвать даже зомби, - ответил я более-менее честно. - Но, если вдруг ко мне в руки попадет череп костяного дракона, я знаю, кому его принести.
        Демонический алхимик кивнул, но было видно, что мой ответ его нисколько не воодушевил. Он указал когтистым пальцем на дверь и сказал:
        - Приходи, когда перестанешь валять дурака. Помогу, чем смогу.
        Я кивнул и покинул лабораторию. Получил у приказчика причитающиеся мне девятьсот пятьдесят монет и поспешил к «Старому стрелку».
        Есть! Я жутко хотел есть, да и от кружки пива тоже не отказался бы. Все остальное подождет.

16:44:00…
        Гостиницу отыскал без всякого труда, и, что совсем уж порадовало, Марк оказался в Сети; он стоял за прилавком и протирал полотенцем кружку. Правда, за одним из столов обнаружилась парочка выпивох, которые о чем-то негромко переговаривались, потягивая вино, но я только посмотрел на них и сразу успокоился.
        Компьютерные персонажи. Как видно, хозяин решил придать достоверности своему заведению и арендовал двух «посетителей».
        Я подошел к стойке и поздоровался:
        - Привет, Марк!
        Хозяин гостиницы недоуменно заморгал, потом уточнил:
        - Мы знакомы?
        - Доу. Джон Доу, - привычно представился я. - Помнишь такого? Так это я. Только обнулился, теперь качаюсь заново.
        - Джон! - всплеснул руками Марк. - Как же это тебя так угораздило?
        Я только плечами пожал.
        - Выбрал тупиковую ветвь развития, пришлось откатывать.
        - Бывает. Выпьешь?
        - Да и от обеда бы не отказался.
        Марк с превеликим удовольствием достал бутылку и убежал на кухню. Вернулся он с порцией жаркого и тарелкой запеченных овощей, выставил все это передо мной и разлил по стаканам виски.
        - За встречу!
        Мы выпили, и ощущения от алкоголя показались реальней некуда. Горло слегка обожгло, вкусовые рецепторы уловили нотки торфа и дыма. Виски оказался островной - ну или так решило мое слишком уж погруженное в игру сознание.
        - И как тут дела обстоят? - поинтересовался я. - А то сам уже с полгода в игру не заходил…
        Дважды просить Марка не пришлось, он тут же вывалил на меня все последние новости, важные и не очень - без разницы. Как видно, компьютерные «посетители» на роль слушателей не годились, а игроки-постояльцы не желали тратить время на досужие разговоры. Им нужна была точка для входа в игру, а никак не собеседник.
        Когда поток известий пошел на убыль, я приступил к неспешным расспросам и под бутылку виски прояснил все интересовавшие меня игровые реалии. В первую очередь выспрашивал о положении хаоситов; не от большой любви к ним, просто во владение светлых богов перебираться было страшновато, а на темной стороне меня ждали одни только сплошные неприятности. Все же нахождение в черном списке самого могущественного клана получению удовольствия от игры способствует мало. Да и слова господина Ллойда запали в душу. Ох, неспроста ангел Тьмы меня в клан тянул, точно неспроста…
        Увы, Марк меня особо ничем не порадовал. Большинство анклавов хаоса пало, лучше всего дела хаоситов обстояли во владениях орков. Там они свои позиции даже усилили. Помимо этого, мало кто рисковал соваться к племенам дроу в Орлиных горах, да еще Теневой кукольник из Каменной Пристани подмял под себя несколько соседних поселений и чувствовал себя вольготно. У госпожи Багряной луны провернуть такой трюк не вышло, ее последователей обложили со всех сторон.
        Как по большому секрету поведал Марк, Изабеллу это обстоятельство просто-таки бесило.
        - Нервная стала - сладу нет, - пожаловался он мне.
        - Она здесь появляется?
        - Бывает, - подтвердил хозяин гостиницы. - Но нечасто. Сам понимаешь, хаоситам у нас не слишком рады.
        Я кивнул.
        - Остановишься? - спросил Марк.
        - Если свободные номера есть.
        - Для тебя - всегда. И даже скидку сделаю.
        - Скидка - это хорошо, - не стал отказываться я и полез за кошелем.
        Тогда-то и открылся портал. В самом центре зала закрутилась темное облако, миг спустя оно сгустилось в пятно непроглядной черноты, а после вывернулось наизнанку, исторгнув из себя две фигуры - повыше и пониже.
        Мы с Марком и моргнуть не успели, а коротышка оказался рядом с посетителями и прикончил их парой отработанных ударов. С зажатых в его руках кинжалов на пол закапала кровь.
        Второй тоже времени зря не терял, он выхватил свиток и протараторил активирующую формулу. Тьма заклубилась, потекла и окутала стены, изменяя саму игровую реальность. Деревянные панели истлели, известка обвалилась, обнажая кладку, дверные и оконные проемы враз заросли камнем. Общий зал гостинцы превратился в настоящие казематы.
        - Какого дьявола вы творите?! - взревел Марк.
        Мои старые знакомцы - Барон и Маркиз с недобрыми ухмылками переглянулась, и коротышка с издевательской ухмылкой объявил:
        - Не кипятись, дядя! Мы пришли вот за этим! - и ткнул рукой в меня, а его напарник извлек на смену сгоревшему новый магический свиток.
        Вид у кровососов был при этом довольней некуда. Да и как иначе?! Все же я прикончил каждого из них, а возможности расквитаться не дал. Вот и подкараулили…
        Поджилки задрожали, но я переборол неуверенность и спросил:
        - Чего надо?
        - На куски тебя порезать надо, - предельно честно сказал Маркиз.
        - Гарт привет передает, - поддакнул Барон.
        Я удивленно нахмурился.
        - Он разве в игре?
        - А какая разница? - фыркнул коротышка. - Заказ есть заказ!
        - Да я бы и без денег взялся… - оскалился Маркиз.
        Улыбка его не понравилась мне до крайности, я соскользнул со стула и спросил:
        - А где Графа потеряли?
        - Абонент вне зоны доступа, - ухмыльнулся Барон. - Но мы и без него повеселимся, не сомневайся даже!
        Я выставил перед собой в успокаивающем жесте раскрытые ладони.
        - Ну убьете вы меня - и что с того?
        - Убьем? - закудахтал от смеха коротышка. - Не торопи события!
        Вот же злопамятные уроды! Не поленились сигнальные чары оставить! Полгода ждали и все же дождались!
        И что самое паскудное, мне с парочкой кровососов никак не справиться. Проклятье! Да мне никак не справиться даже с кем-то одним из них! Барон - шестьдесят второго уровня. Маркиз - шестьдесят шестого. Вооружены до зубов и в дорогих доспехах, не говоря уже о том, что они вампиры, быстрые, резкие и предельно живучие.
        Для таких жулик двадцатого уровня - не закуска даже, а так - на один зубок. Они просто еще не сообразили, что того жуткого мертвеца с фламбергом больше нет. Но сообразят, и очень скоро.
        И точно, Барон тут же прищурился и спросил:
        - А меч-то где, Джонни, потерял?
        Я ничего не ответил и скользнул в невидимость, благо в помещении сгустился полумрак, разогнать который светильники были не в состоянии.
        - Шли бы вы отсюда! - потребовал я и быстро сместился в сторону.
        - Ой, боюсь-боюсь! - рассмеялся Барон и поторопил напарника: - Давай! Не тяни!
        Маркиз сломал печать свертка, и помещение сотрясла неприятная дрожь. Меня пробрало до самых костей, но и только. Никак иначе заклинание себя не проявило. Ни ущерба не нанесло, ни из скрытности не выкинуло. Я посмотрел игровой лог и едва не фыркнул.
        Могильные черви: иммунитет.
        Как видно, вампиры намеревались обессилить мертвеца Джона Доу каким-то направленным против нежити заклинанием, но я-то не мертвец!
        - Не понял?! - опешил вампир, когда его заклинание кануло втуне.
        - Маркиз, он живой! - сообразил Барон, ринулся вперед и располосовал кинжалами пространство там, где я находился еще секунду назад. - Давай туман!
        Марк вытянул из-под стойки арбалет, но воспользоваться им не успел: коротышка-кровосос вмиг оказался рядом и резанул хозяина гостиницы по глазам. Тот выронил оружие и зажал лицо руками. Так сразу и не понять, сколь серьезным оказалось ранение, но в любом случае Марк больше не помощник. Впрочем, я на него не надеялся изначально…
        - Джон! Джо-о-онни! - позвал Барон, запрыгнул на стойку и прошелся по ней, высматривая меня. Я скользнул к входной двери, но нет, заклинание вовсе не было иллюзией, пальцы наткнулись на каменную кладку. Да еще откуда-то доносились отзвуки глухих ударов, как видно, из кладовки пытались выбраться охранные големы.
        Заперт! Заперт в помещении с двумя вампирами! Я мог либо погибнуть, либо сигануть в портал кровососов, но решил не торопить события и затаился под одним из столов. Пустое! Маркиз активировал новое заклятие, и от него во все стороны потекли волны белоснежного тумана. Постепенно тот заполонил зал, окутал меня, сковывая движения, замораживая и вытягивая выносливость. Молочная пелена загустела, и стоило лишь пошевелиться, во все стороны немедленно разошлись волны, будто круги по воде.
        - Вон он! - азартно крикнул Барон, соскочил на пол и ринулся в атаку.
        Я метнулся в сторону и нащупал висевший на шее амулет.
        Вызов командора ордена Черного феникса!
        Ничего не случилось, и я едва успел выскользнуть из угла, куда меня попытались загнать вампиры. Туман клубился вокруг и мешал спрятаться, но все же лишь отмечал местонахождение, полностью скрытность не снимал, это и спасло. Только вот долго игра в кошки-мышки не продлится…
        Столп тьмы пронзил помещение от пола и до потолка, из него выступил рыжеволосый подросток, весь в черном. Туман было подался к пацану и тут же испуганно отпрянул прочь, будто опаленный кружившим вокруг паренька мраком.
        Нео! Нео явился на мой зов! Я с облегчением перевел дух. Спасен!
        - Оп-па! - присвистнул Маркиз, заметив незваного гостя, и бросил быстрый взгляд на собственный портал. - Мелкий, глянь, кто здесь у нас!
        Барон прекратил загонять меня в угол, обернулся и во все глаза уставился на паренька. Тот не производил впечатления сильного бойца - слишком худощавый и невысокий, - но я знал, сколь обманчиво это впечатление. Я знал, вампир - нет. Всем его вниманием завладел свисавший с оружейного ремня Нео ятаган, некогда принадлежавший верховодившему в этой шайке Графу.
        - А ну отдай! - рявкнул коротышка-кровосос и ринулся к пацану, но Нео даже не пошевелился.
        Из-за его спины навстречу вампиру шагнула черная фигура в полных латах с наплечниками в виде оскаленных львиных голов и в «тигрином» шлеме. Доспех, казалось, лоснился тьмой, она окружала рыцаря и наделяла его дополнительной внушительностью. А еще - стремительностью и мощью.
        Принц Юлиан!
        Замах чемпиона ордена Черного феникса оказался столь неуловим, что Барон не успел уклониться, и двуручный меч сшиб его с ног. Клинок легко рассек легкий доспех, и во все стороны брызнула черная кровь.
        Маркиз оказался сообразительней, он и не подумал вступать в безнадежную схватку и кинулся к порталу. Из столба мрака появился незнакомый мне темный паладин, он метнул в спину вампира протяжно взвывшее заклятие, но то лишь добавило скорости беглецу. Его просто вынесло в пространственный переход.
        Юлиан вновь ударил мечом, и на этот раз Барон, хоть и был тяжело ранен, откатился в сторону и бросился наутек. Убежал бы, полагаю, если б соткавшийся из мрака Чучело не оседлал коротышку, вцепившись ему в плечи своими страшенными когтями. Вампир взвыл и принялся махать кинжалом, силясь зацепить терзавшее его чудовище, но тщетно.
        Левая рука кровососа обвисла, из страшной раны в груди толчками выплескивалась густая кровь, и я решил не упускать такого шанса, в один миг очутился у вампира за спиной и трижды всадил ему в спину эльфийский кинжал.
        Клинок два раза проткнул прочную кожу куртки и поразил легкое, а напоследок скрежетнул о ребра, достал до сердца и нанес смертельное ранение. Барон дрогнул, попытался развернуться и повалился на пол. Сдох.
        - Я за вторым! - крикнул паладин тьмы и ринулся в открытый вампирами переход, а вот принц Юлиан суетиться не стал и вопросительно посмотрел на предводителя.
        Нео указал на хозяина гостиницы.
        - Позаботься о нем.
        Я с шумом перевел дух и стряхнул с клинка тягучие капли черной крови. Меня трясло, но испуг уже отступил, накатило невероятное облегчение. Выжил! Обманул судьбу и выжил! Более того - еще и в уровнях подрос! Пусть игровая механика и выделила до обидного мало опыта, отдав львиную долю принцу Юлиану, убийство вампира разом подняло меня до двадцать четвертого уровня.
        Я хотел было заняться характеристиками, но тут же выбросил это из головы и шагнул к Нео.
        - Спасибо!
        - Всегда пожалуйста, дядя Джон! - расплылся в щербатой улыбке командор ордена Черного феникса. - Обращайся!
        Паренек не казался ни злым, ни даже раздраженным прошлым отказом поспособствовать захвату башни Тлена, и у меня немного отлегло от сердца. Я слишком хорошо относился к Нео, чтобы враждовать еще и с ним. Кусок программного кода? А так ли это мало? Ведь и мое сознание сейчас, если называть вещи своими словами, оцифровано?
        Туман рассеялся, но дверные и оконные проемы так и остались затянуты каменной кладкой, исчезать та не собиралась. Вновь сделалось не по себе.
        - Нео, ты меня спас…
        Паренек кивнул, шмыгнул носом и неуверенно произнес:
        - Хочу попросить об услуге… Нет! Не об ответной! О взаимовыгодной!
        - Ох, Нео, - только и вздохнул я.
        - Дядя Джон! - повысил голос мальчишка-командор. - Забудьте уже о башне Тлена! Вы были абсолютно правы. Я не смог бы удержать под контролем царство Мертвых. Сгинул бы, только и всего! Речь сейчас не об этом!
        Я только руками развел. Нео меня откровенно удивил. Вроде я и выпал из игры всего лишь на полгода, но изменился паренек крепко. Повзрослел, что ли? И не в уровнях и доступной ему силе дело, а в трезвости суждений.
        - Что тогда?
        Нео поднял опрокинутый стул и уселся на него, а когда я устроился напротив, произнес:
        - Великий магистр.
        Я невольно поежился. В свое время мне довелось приложить руку к падению настырного призрака, и меньше всего хотелось сталкиваться с ним вновь.
        - Он вернулся? - спросил я, готовясь к дурным известиям.
        - Нет, - покачал головой Нео. - Об этом я и хочу попросить.
        - О чем - об этом?
        - Его надо вернуть.
        Наверное, у меня полезли на лоб глаза, очень уж заразительно рассмеялся Нео. Да еще заскочивший на стол Чучело разинул клюв и со всей мочи проорал мне прямо в ухо:
        - Кра-а-а!
        Я чуть не оглох от пронзительного вопля, но спихивать дохлого феникса на пол поостерегся: слишком глубокие царапины оставляли на столешнице его страшенные когти.
        - Дядя Джон! - продолжая хихикать, произнес Нео. - У ордена Черного феникса три храма: горный, в землях орков и новый, построенный специально для меня. Сейчас я способен сокрушить великого магистра и забрать его силу себе. Это не составит труда, поверьте.
        - Допустим, - осторожно сказал я. - И что с того?
        - Вы разорите его могилу, призрак вернется, я уничтожу его. Одним храмом станет больше. Я объединю в себе силу и Черного, и Серебряного фениксов, вновь сделаю культ единым и неделимым.
        - Подожди-подожди! - нахмурился я. - Кто угодно может вырыть лунный кубок. Во мне нет нужды!
        - Вырыть может любой, - помрачнел Нео. - Но не всякому можно доверить такое дело.
        - А принц Юлиан на что?
        Командор ордена Черного феникса только покачал головой.
        - Мы - темные, а маяк - во владениях хаоса. Теневой кукольник расценит вторжение как объявление войны. Он просто не сможет не отреагировать. Таковы правила игры. Я бы попросил тетю Беллу, но ей тоже не с руки ссориться с другими приверженцами хаоса. Кровной мести в этом случае не избежать. Нужен человек со стороны.
        - Нужен я, - понимающе протянул я. - Пробраться в подземелье маяка…
        - Нет-нет, - остановил меня Нео. - Туда сейчас и муха не проскочит. Адепты ордена Серебряного феникса после прошлого нападения перекрыли все входы и выходы. Они ждут возвращения великого магистра, надеются обрести обещанную им силу. Вам придется разгромить их.
        У меня буквально челюсть отвисла.
        - Но как?!
        - С помощью наемников, умник! - впервые нарушил молчание принц Юлиан. - Деньги мы выделим, не переживай.
        Темный рыцарь уже закончил возиться с Марком, и сейчас хозяин гостиницы приник к горлышку бутылки, глоток за глотком вливая в себя виски.
        - Допустим, - кивнул я. - А Теневой кукольник? Разве он не вмешается при открытом нападении? Одно дело - незаметно пробраться внутрь и совсем другое - устроить полноценный штурм.
        - Если все сделать быстро, осложнений не будет, - уверил меня Нео. - Кукольник зол на великого магистра, тот пропал и никак не помогает. У вас будет час.
        - Откуда такая точность? - насторожился я и сразу догадался. - Изабелла договорилась?
        Парнишка расплылся в щербатой улыбке.
        - Мы помогаем друг другу.
        Удивительно дело! Командор ордена Черного феникса поддерживает отношения с верховной жрицей госпожи Багряной луны! Тьма и хаос помогают друг другу! Впрочем, это игра, здесь и не такие альянсы возможны.
        - Мы справимся и без вас, дядя Джон, - сказал Нео, - но с вами мне будет спокойней.
        Принять задание «Захват оплота ордена Серебряного феникса»?
        [Да/Нет]
        Колебался я недолго и почти сразу ответил согласием. Нео просиял и даже хлопнул в ладоши, а потом выложил на стол черный кинжал. Я присмотрелся к оружию и вспомнил его - именно этот клинок потерял Барон, когда погиб неподалеку от моего склепа.
        «Моего склепа» - звучит-то как…
        - Берите, дядя Джон! Это подарок! - сказал Нео, поднимаясь на ноги. - Поговорите с Юлианом, а мне пора бежать.
        В этот момент вновь колыхнулось пятно тьмы, и в общий зал гостиницы из него шагнул погнавшийся за вампиром паладин.
        - Удрал, - сообщил он с нескрываемой досадой.
        - Роб, мы уходим! - позвал его за собой Нео.
        Роберт Ярд, темный паладин.
        Ростом Роб заметно уступал принцу Юлиану, да и доспехи по сравнению с латами чемпиона ордена казались весьма незамысловатыми. Впрочем, паладин достиг всего лишь пятьдесят девятого уровня, у него все еще было впереди. Опять же, кто-то предпочитает разумный минимализм, а снаряжение Ярда при всей своей простоте явно отличалось очень даже неплохими характеристиками.
        Я заинтересовался новым человеком в окружении Нео и спросил:
        - Это кто?
        Принц Юлиан обернулся, но командор и паладин уже скрылись в портале.
        - Да приблудился тут один, - проворчал чемпион, снял шлем и окликнул хозяина: - Марк, ты как? Принесешь нам выпить?
        Валявшиеся тут же трупы зарезанных посетителей Юлиана нисколько не беспокоили, но удивило даже не это, а сам факт, что у него возникло желание выпить со мной виски. Раньше он мертвого жулика на дух не выносил. Я, впрочем, всегда отвечал ему взаимностью, если не сказать больше.
        Марк, не переставая причитать, принес нам бутылку и стаканы, а сам прошелся по разгромленному залу. Затянувшая дверной проем кладка начала рассыпаться, следом стали освобождаться и окна.
        - Возьми трофеи с кровопийцы, - разрешил принц Юлиан, разливая по стаканам виски, и посмотрел на меня: - Не возражаешь, Джон?
        Я покачал головой, и мы выпили.
        Вообще с момента нашей последней встречи принц заметно изменился, сделался куда спокойней и уже не закипал по поводу и без. Не знаю даже, что сказалось на нем подобным образом: лидирующая позиция в ордене или отношения с Изабеллой. Хотя, скорее, сейчас я просто был ему нужен. К тому же я выпал из разряда достойных соперников, а это тоже немаловажно. Двадцать четвертый уровень - курам на смех!
        С минуту мы сидели молча, этого времени как раз хватило Марку, чтобы обобрать покойника. Он похромал обратно за стойку, по пути кинув нам на стол костяной амулет с алым камнем в центре.
        - Мне этой гадости не надо, - проворчал хозяин гостиницы, как видно вполне довольный уловом.
        Принц Юлиан подождал, когда тот отойдет, затем вновь наполнил стаканы, но пить не стал и без отступлений и лишней лирики рассказал, чего стоит ждать от защитников маяка. Ситуация оказалась не самой простой, но и не безнадежной. После исчезновения великого магистра орден Серебряного феникса зачах, большинство завербованных призраком игроков дезертировали, остались только несколько самых упертых адептов. Охрану маяка составляли полсотни орков, обустроивших там военный лагерь. При этом зеленокожим шаманам и паладинам все же доставалась какая-то часть маны напрямую от серебряного идола, поэтому силу они собой представляли немалую.
        - Подумай сам, кого привлечешь, - сказал принц Юлиан, выдав мне этот расклад, влил в себя виски и поднялся из-за стола.
        Командор ордена Черного феникса не преминул прихватить с собой амулет Барона, и я протестовать не стал - в конце концов, большую часть здоровья вампира снес именно он.
        - На какой бюджет ориентироваться? - спросил я, приложившись напоследок к стакану.
        - Сто тысяч. Лучше - меньше, - ответил Юлиан и предупредил: - И уложиться надо в час, минута в минуту. Иначе Теневой кукольник вас с дерьмом сожрет, даже пикнуть не успеете.
        - Он настолько крут?
        - Ты даже не представляешь.
        - Серьезно?
        - Серьезней некуда. Кукольник подмял под себя всех орков вплоть до нашего храма и продавил договоры о ненападении и с темными, и светлыми. В пантеоне хаоса по могуществу он сейчас третий после орочьего Великого Рга и Паучихи дроу.
        - Круче госпожи Багряной луны?
        - Даже не сравнивай, - фыркнул принц Юлиан, водрузил на голову свой пижонский шлем и сказал: - Напиши, как составишь смету.
        Я кивнул и потянулся к бутылке, но сразу опомнился и крикнул в спину чемпиона ордена Черного феникса.
        - Передай Нео, мне понадобится Чучело!
        - Зачем еще?
        - Для воздушной разведки.
        - Хорошо, скажу.
        Принц Юлиан шагнул в портал, тот мигнул и пропал. Мы остались с Марком наедине. Я допил виски, поднялся из-за стола и, не забыв прихватить с собой кинжал, подошел к стойке.
        Хозяин гостиницы с сомнением глянул на меня и сказал:
        - Думаю, Джон, тебе лучше уйти.
        Он не стал говорить, что от меня одни неприятности, но это подразумевалось само собой.
        Я протестовать не стал. В любом случае оставаться в «Старом стрелке» было слишком опасно. Рано или поздно вампиры наведаются сюда вновь, и уже не по просьбе Гарта, а из банального желания поквитаться и разобрать некоего незадачливого жулика на части. Возможно, и не один раз. Так что пора делать ноги…
        Скомкано попрощавшись с Марком, я поспешил на выход, распахнул пронзительно скрипнувшую дверь и вышел на улицу. В голове приятно шумело, а по телу расходилось тепло, словно выпил самый настоящий алкоголь, сердцебиение унялось, захотелось просто побродить по островам и полюбоваться вычурными фасадами дворцов и храмов, прозрачной водой многочисленных проток, плавными изгибами храмов. На нервы перестала действовать даже довлевшая над городом башня Тьмы.
        Но нет, для праздных прогулок не оставалось времени. Пусть Нео и не говорил о срочности, тянуть с выполнением его поручения все же не стоило. В конце концов, скорейший захват маяка - в моих собственных интересах. И опыт подниму, и без трофеев дело точно не обойдется. К слову, об опыте и трофеях…
        Я открыл окно со статистикой и вложил три свободных очка характеристик в ловкость и еще на один пункт повысил восприятие. Заодно довел до девяти уклонение и тяжко вздохнул. Этот навык по-прежнему не удовлетворял требованиям получения статуса ученика школы «Танца тьмы», и штраф к здоровью никуда не делся.
        И я обратил свое внимание на подаренный Нео кинжал - тот, который некогда потерял коротышка Барон.
        «Гнилой зуб».
        Урон: 8-12.
        Меткость: +10 %.
        Скорость нанесения ударов: +15 %.
        Вампиризм: 5 % от нанесенного урона.
        Шанс нанесения кровотечения и заражения: 8 %.
        Шанс нанесения критического и калечащего удара: +3 %.
        Статус: уникальный.
        Я с интересом изучил матово-черный клинок, одобрительно хмыкнул и заменил им эльфийский кинжал. Эта игрушка получше будет.
        Хандра окончательно отпустила, и я поспешил в лавку господина Ллойда. Напрямую с гильдией наемников мне работать прежде не доводилось - в прошлый раз с подбором бойцов помогал именно демонический алхимик; к его услугам решил прибегнуть и сейчас. Да и столь масштабных операций я еще не планировал, совет знающего человека точно не помешает. А что до комиссии - так не столь уж она и высока. Опять же, золото не мое, если уж на то пошло.
        Выпитый виски наполнял тело мягким теплом, я чувствовал себя действительно живым. Контраст с моим прошлым игровым опытом был просто разительным. Хотелось дышать полной грудью и даже петь. Хотелось отыскать Изабеллу и напомнить ей об одном отмененном квесте…
        - Эй, Джон! - окликнули вдруг со спины.
        Я обернулся, и в тот же миг в меня врезался огромный огненный шар, завыло пламя, охватило со всех сторон, принялось пожирать плоть.
        Хотел выругаться - и не смог. Ничего уже не смог. Умер.

18:12:00…
        Смерть вышибла из тела, зашвырнула во тьму и пустоту и одновременно прогнала боль, оборвала мучения моего виртуального персонажа. И лишь поэтому я не свихнулся - очень уж паскудно было сгорать в магическом пламени взорвавшегося огненного шара. А продлилась бы агония немного дольше, и не знаю, не знаю…
        «Что-то со мной не так», - мелькнула мысль, но я выкинул ее из головы, усилием воли вызвал игровой интерфейс и отменил возрождение. Вместо этого вернулся в главное меню. Как обычно, выпал из воздуха, выпрямился посреди огромного полутемного зала и с нескрываемым облегчением перевел дух. Стерильный воздух показался небесной амброзией, после вони собственной горелой плоти дышать им было одно удовольствие. И да - здесь меня никому не достать.
        Поманила кнопка выхода из виртуальной реальности, но я лишь покачал головой. Возвращаться в реальный мир было слишком рано. Заработанные на текущий момент тридцать тысяч - это просто курам на смех, кошкины слезки. Зашел в меню я совсем по иной причине. Просто решил разобраться в том, что произошло. Какого черта это было? С какой стати первый встречный поджарил меня, не побоявшись заполучить метку убийцы?
        Разгадка оказалась до банального проста: в профиле игрока обнаружилась принадлежность к «Исчадиям тьмы». Проклятье! Как я мог забыть, что нахожусь в черном списке одного из самых могущественных кланов?! Что их бойцам метка убийцы по сравнению с благодарностью того же лорда-распорядителя? Надо было поберечься, а я…
        Я зарычал от досады и злости. Достали!
        Что хуже всего - вычислить точку возрождения игрока не слишком сложно, к башне Власти уже наверняка подтянулся комитет по встрече. Меня будут убивать, убивать и убивать. Раз за разом. Медленно и мучительно. Разумеется, можно написать заявку в службу техподдержки, дабы изменить привязку, но это все время. Когда ее еще рассмотрят и удовлетворят!
        Попросить о помощи Нео? Я некоторое время обдумывал эту мысль и был вынужден от нее оказаться. Не вариант, увы. Орден Черного феникса по сути своей темный, его храмы расположены во владениях тьмы. Конечно, Нео вытащит меня, но что дальше? Ничего это кардинально не изменит, только подставлю под удар паренька.
        И у светлых меня, подозреваю, тоже ничего хорошего не ждет. Как-то нет желания с белой колдуньей вновь встречаться. Вряд ли эта стерва способна договариваться. До сих пор шрам со щеки не сошел. А ну как надумает опять глаз вынуть?
        Потолковать бы с ангелом Тьмы, да только неспроста же он руки выкручивает, в клан затаскивая! Можно, конечно, его слова о грядущем пиаре на веру принять, но вовсе не уверен, что все так просто. Что-то ему еще нужно, и как бы это был не череп костяного дракона. Да и не всесилен ангел даже в рамках клана. «Исчадия» меня дважды кинуть пытались, кинут и в третий раз. Они чужие интересы и в грош не ставят. И что остается? Только добавить в жизнь немного хаоса…
        Я тяжко вздохнул и отправил личное сообщение Изабелле Аш-Ризт.
        «Вытащишь меня?»
        Темная эльфийка была в Сети и ответила незамедлительно:
        «Котика опять обижают?»
        Я поведал о том, что со мной приключилось, Изабелла надолго замолчала, потом выспросила все о моей текущей точке привязки и велела ждать десять минут, а затем возвращаться в игру.
        «Точно вытащишь?»
        Ответа я уже не получил.
        Ну и ладно… Ну и ладно… Ждем.
        Подождать-то не проблема, десять минут - это тьфу и растереть даже по меркам рядовых игроков, мне бы главное потом в мясорубку не угодить. Это сейчас колдун, не в силах поверить в собственную удачу, некоего Джона Доу будто муху прихлопнул, даже мучиться не пришлось, а начнут железками тыкать - хлебну лиха. Да и куда более мерзопакостные заклинания в игре имеются, не хотелось бы их на себе испытать. Хотя Изабелле меня подставлять под удар никакого резона нет, она еще и с Нео каким-то боком связана. Так что вытащит. Надеюсь на это.
        Надеюсь и жду. Десять минут - совсем немного… Девять, восемь, семь… А вот уже и пора… Я невесть зачем задержал и дыхание и активировал возвращение в игру. Вперед!
        Я возник в тени башни Власти, а только подошвы коснулись неровной брусчатки, перекатом ушел в сторону и нырнул в невидимость.
        Звяк! Угодившая в камень стрела со звоном отлетела от стены, разминувшись со мной едва ли на ладонь. Не сорвись я с места, заполучил бы наконечник в глаз.
        - Мазила! - заорал кто-то, и тут же с гулом пронесся у плеча дротик.
        - Дайте мне!
        Полыхнуло оранжевое сияние, но врезать пламенным заклинанием колдун не успел: меня прикрыла парочка ринувшихся в атаку гладиаторов. Я метнулся от них, и дорогу перегородил рыцарь смерти. Тени худо-бедно скрывали от устроивших облаву игроков, но как минимум лучник и маг обладали восприятием, достаточным для отслеживания моих лихорадочных перемещений.
        «Зараза!» - беззвучно выдохнул я, едва успев укрыться от стрелка за массивной фигурой бойца. Этот маневр ничего принципиально изменить не смог - мало того что загнали в угол, так еще и чародей распылил вокруг какую-то мерцающую дрянь; та окутала меня и высветила, подставляя под удар.
        Изабелла, чтоб тебя! Ты где?!
        И сразу - хлоп! Воздух дрогнул, над брусчаткой расцвел пепельно-серый цветок - будто песчаный вихрь взметнулся. Был он ломаный и какой-то весь неправильный, а миг спустя взорвался щупальцами-отростками, игроков разбросало по сторонам.
        - Хаос! - заблажил кто-то из моих преследователей, а я взял низкий старт и с разбегу, чуть ли не рыбкой нырнул в разверзшееся посреди города ничто. В тот же миг меня словно разорвали на атомы, а после собрали уже за тридевять земель, да еще и придали напоследок ускорения, так что я кубарем покатился по вытоптанной земле. Сразу вскочил и завертел головой по сторонам, пытаясь сообразить, куда забросила судьба - а точнее, прихоть Изабеллы, - но лишь в изумлении разинул рот.
        Здесь был день, и вместе с тем царил полумрак. Солнечные лучи не могли толком пробиться через затянувшие небеса клубы черного дыма, от запаха которого начало драть горло и щипать глаза. Где-то неподалеку полыхнуло оранжевое зарево, земля под ногами ощутимо дрогнула, я покачнулся и едва не уселся на задницу. Тут же накатил рокот - оглушил, напугал и продрал до костей.
        - Закрой рот, котик, муха залетит! - усмехнулась Изабелла, и череп на конце ее посоха звонко клацнул железной челюстью.
        Темную эльфийку окутывал плывший над землей дым, толком разглядеть ее получилось далеко не сразу. Жрица явно приготовилась к бою, фривольное одеяние разрослось, прикрывая тело кольчужными вставками и латным нагрудником, открытой оставалась лишь голова, которую венчала некогда добытая мною корона Хаоса. А вот лицо Изабеллы было таким же, как всегда; она не обернулась фурией, а значит, прямо сейчас опасность нам не грозила.
        Вновь на полнеба расплескалось алое сияние, и снова взбрыкнула под ногами земля, а стены и крыши домов проявились на фоне небосвода черными силуэтами, словно бы вырезанными из самой тьмы.
        Я стоял в небольшом дворике, соседние дома зияли пустыми провалами окон, их стены пятнала гарь, да и земля была вовсе не утоптана, как показалось мне поначалу, а сплавлена невероятным жаром. Еще и смуглую кожу темной эльфийки замарала сажа, словно она перед моим появлением занималась прочисткой дымоходов. Но не занималась, конечно же нет.
        В воздухе кружился пепел, он покрывал все кругом, словно сгорел сам мир.
        Или так оно и было?
        - Котик! Очнись! - прикрикнула на меня Изабелла.
        «Где мы?» - хотел было спросить я, но заметил башню госпожи Багряной луны и задал совсем другой вопрос:
        - Что происходит?
        - Даже за спасение не поблагодаришь? - в притворном изумлении изогнула жрица черную бровь.
        - Спасибо! - совершенно искренне выдохнул я.
        - В задницу свое «спасибо» засунь! - взвилась темная эльфийка. - Отработаешь!
        У меня бы челюсть от изумления отвисла, не имей я представления о вздорном характере жрицы, а так лишь уточнил:
        - Чего хочешь?
        - Поработаешь наблюдателем, - сообщила Изабелла и кинула какой-то амулет. - Нас атакуют, если ты не заметил!
        - Кто?
        - Светлые. И хватит уже вопросов, идем!
        Эльфийка развернулась и поспешила меж закопченных домов, пришлось побежать следом. Злить жрицу промедлением и вопросами было чревато скоропостижной кончиной, а до смены точки привязки умирать мне не хотелось даже сильнее, нежели обычно.
        Не встретив никого на своем пути, мы пробежали мимо нескольких разрушенных домов, вывернули из дворов на улицу, и вот уже там начали попадаться спешащие по своим делам хаоситы. Спешащие? Да они носились так, будто им известное место скипидаром намазали! Большинство встречных входили в клан «Черных следопытов», но знакомых игроков я не заметил, а специально никого не высматривал - было просто не до того.
        Один перекресток, другой - и вот уже перед нами выросла башня Власти. Мрачное строение, сложенное из бурого, с ярко-алыми прожилками камня, с каждым шагом делалось все выше и выше, и одновременно стихал шум далекого сражения, пропадал запах гари и темнело небо, да еще в непроглядно-черной выси наливалась недобрым красным сиянием луна.
        - Быстрее! - поторопила меня Изабелла. - Шевелись, котик! У меня дел по горло!
        Я подбежал к башне, приложил ладонь к ее теплому камню, и меня словно электрический разряд пронзил.
        Желаете установить точкой входа в игру башню госпожи Багряной луны?
        [Да/Нет]
        Да! Я утопил виртуальную кнопку, та подалась мысленному усилию, и на глаза едва не навернулась слеза умиления. В кои-то веки удалось самостоятельно установить точку привязки!
        Эх, мне б снова мертвецом стать, чтобы умирать не так больно было…
        - Котик, не спи! - потормошила меня Изабелла. - Нас атакуют, мне пора бежать! С твоим уровнем на стенах делать нечего, дуй к башне, где был склеп, сиди там и высматривай светлых. Связь через амулет.
        Темная эльфийка чмокнула меня в щеку и умчалась, вмиг растворившись в дыму, я чуть помедлил и отправился выполнять распоряжение. Во-первых, за мной должок. Во-вторых, если светлые захватят город, точно под горячую руку попаду. Да и точку входа в игру потеряю. Ну и просто заняться нечем, а так, может, опыта немного перепадет…
        Как оказалось, за отпущенное на организацию обороны время подданные госпожи Багряной луны успели превратить городок в самую настоящую цитадель. И, судя по разрушениям, сегодняшний штурм не был ни первым, ни даже вторым. В одном месте крепостная стена и вовсе оказалась полностью разрушена, но атаковали светлые почему-то не там, а с другой стороны города.
        Я подбежал к пролому и увидел, что земля за крепостными стенами усыпана костями и разорванными на куски доспехами. Тут же на груди ворохнулся врученный жрицей амулет, по спине пробежала короткая дрожь, но и только. Как видно, с этой стороны подходы прикрывали какие-то совсем уж сильные чары.
        Стараясь не наступать на останки и не хрустеть ломкими костями, я миновал это жуткое место, и тут же в затянутом дымом небе возникло несколько алых искорок, которые неслись к городу по пологой дуге, стремительно увеличиваясь в размерах. Один из косматых огненных шаров вдруг погас, другой пролетел над башней Власти, грохнулся в степи и покатился, сметая все на своем пути и оставляя следом пламенеющую дорожку. Третий? Третий рухнул на крыши домов, и там полыхнуло так, что стало больно глазам.
        Я помотал головой, скользнул в невидимость и побежал к едва проглядывавшему в дымной пелене погосту. Теперь тот был неплохо укреплен, по всем четырем углам возвышались сторожевые башни, а из-за каменных стен слышалось заунывное пение. Как видно, это был один из рубежей обороны, но амулет явно обладал системой распознавания «свой-чужой», и меня не тронули.
        А дальше раскинулась степь. Выжженная, затянутая дымом, пустая. Насколько хватало взгляда, всюду там была лишь одна серость. Серость. Серость. Серость. И ничего, кроме нее, разве что черными пятнами выделялись участки расплавленной почвы.
        Башня? От нее осталась груда закопченных камней, но такое укрытие было лучше, чем никакое, поэтому туда я и направился, разумно решив не торчать на всеобщем обозрении. Без особого труда мне удалось забраться на вершину оставшихся от строения развалин и устроиться в тени перекошенной плиты. Со стороны меня заметно не было, я же видел всех; из поля зрения выпадал только овраг, да и то лишь частично.
        Хорошее место. Удачное. Вот только сколько ни сидел среди обломков, ровным счетом ничего не происходило. Напрасно я вглядывался в затянувший голую степь дым, нигде там не было видно даже намека на движение. Другое дело - город! Небо над ним беспрестанно озаряли всполохи и зарницы, доносились гулкие отзвуки взрывов, накатывала дрожь земли. Поневоле закралось подозрение, что Изабелла отослала меня сюда, лишь бы не путался под ногами.
        Я даже проверил амулет, но нет - он и в самом деле позволял связаться с кем-то, кто координировал оборону города. И это было просто здорово, потому как некоторое время спустя в клубах дыма возникло несколько едва заметных точек. Постепенно они увеличились в размерах, и получилось различить звено драконов; тех сопровождали с десяток грифонов и пегасов, несших на себе седоков.
        Светлые! Драконы мчались над самой землей, дабы как можно дольше оставаться вне поля зрения защитников города. Поднимаемая взмахами могучих крыльев пыль смешивалась с дымом и растворялась во всеобщей серости, и, если б не я, а точнее - не направившая меня сюда Изабелла, этот маневр вполне мог увенчаться успехом.
        Амулет сработал должным образом, и сразу возникло ощущение, будто кто-то другой смотрит на мир моими глазами. Почти сразу чужое присутствие сгинуло, а где-то в невозможной выси небо вдруг прочертили ослепительные росчерки силовых линий. Они вспороли пространство крест-накрест, сложились в гигантскую сеть и рухнули вниз, прямо на спешивших к городу светлых.
        Драконы ускорились, пегасы и грифоны прыснули в разные стороны, словно перепуганные рыбешки. В следующий миг на них упали защитные чары. Грохнуло! Над землей взметнулись клубы пыли и песка, а затем из взбесившейся серости начали вырываться уцелевшие крылатые рептилии. Одна! Другая! Третья!
        Драконы резко набрали высоту, вслед за ними потянулись избежавшие магического удара пегасы и грифоны. И тогда на погосте вдруг что-то затрещало, и в небо взмыли два десятка каменных горгулий. Были твари неровно-ломаными, но шустрыми, их окутывала пелена едва заметного муара.
        С неба посыпались стрелы и начали бить огненные лучи, два или три каменных создания развалились на куски и рухнули в степь, но остальные настигли светлых, с ходу облепили одного из драконов, повисли на нем неподъемным грузом, потянули вниз. Тот не удержался, сорвался в крутое пике, и земля содрогнулась от мощного взрыва, во все стороны расплескалось ослепительно-белое пламя.
        Два уцелевших дракона ринулись на город; первый невесть с чего взорвался прямо в воздухе, зато второй пронесся над домами, поливая крыши, дворы и улицы струей всепожирающего пламени. Начались пожары, и воодушевленные успехом светлые заложили крутой вираж, намереваясь пойти на второй заход, но снизу ударили сразу несколько багряных лучей, они искривились, будто щупальца, обвили дракона и сдернули его с небес. Меж домов прогремел оглушительный взрыв. Вот это я понимаю - размах!
        Я так увлекся наблюдением за небесной баталией, что даже не заметил, как в клубивших над землей дыму и пыли возникли стройные фигуры в неброских серых халатах.
        Спасло развитое уклонение. Короткая тяжелая стрела должна была войти точно в глазницу, но тело само собой распрямилось, и я головой вниз полетел с груды камней, кувырком через плечо погасил скорость и сразу отскочил в сторону, одновременно укрываясь в тенях.
        Получен урон: 65 [146/211]
        Массивный наконечник легко прошил кожаный доспех и глубоко вошел в плечо. Вспыхнули в глазах и закружили хоровод ослепительные всполохи звезд, но я пересилил боль и метнулся прочь. Наперерез тут же скользнула тень, эльф-лазутчик ударил саблей в ноги, промахнулся и обманным движением полоснул по боку. Лезвие распороло вываренную кожу, торс расчертила огненная полоса.
        У меня вырвался сдавленный сип, и сразу тренькнул лук. На этот раз я отбил стрелу, ловко подставив черный клинок кинжала, а следом атаковал лазутчика, но удар вышел на редкость бестолковым. Эльф легко уклонился и едва не раскроил мне голову ответным замахом.
        В отличие от лучника и лазутчика простые бойцы меня толком не видели и в схватку не лезли, они лишь разошлись, отрезая возможные пути к отступлению. Сомнений в победе товарища никто из них не испытывал.
        Проклятье! Да я и сам прекрасно осознавал, что лазутчик - слишком сильный противник, и шансов одолеть его попросту нет. Оставалось лишь сигануть в овраг и попытаться затеряться там, но для этого требовалось разорвать дистанцию, не подставившись при этом под выстрел лучника. Спустя пять ударов лихорадочно бившегося сердца меня зацепили второй раз. В глазах потемнело, и я уже из последних сил пытался запутать противника, дабы, если и не сбежать, то хотя бы напоследок отквитаться, пустив лазутчику кровь. Тщетно! Штраф к схватке в открытом бою делал меня попросту беспомощным.
        Со стороны погоста вдруг повеяло смертью, взметнулась пыль, и сразу, разрывая руками сухую землю, на свет божий полезли скелеты. Эльф-лазутчик на миг отвлекся, и я не упустил такой возможности, ударил в бок, под нижний край короткой кольчуги. Черный клинок засел в бедре едва ли не на треть и даже скрежетнул по кости, но увечья, к величайшему моему сожалению, не причинил.
        Нанесен урон: 124.
        Здоровье: +6 [67/211]
        Пять процентов вампиризма - это совсем-совсем немного! Даже порез на животе не затянулся!
        Воины-эльфы накинулись на костлявых покойников и принялись крушить их с невероятной легкостью, низкоуровневая нежить ничего противопоставить им не могла. Лазутчик зарычал от злости и вновь развернулся ко мне, но тут же из его спины выросла длинная стрела. И сразу - еще одна!
        Прямо из воздуха выпал десяток лучников «Черных следопытов», и они с невероятной быстротой начали превращать противников в эдакие подушечки для иголок. Сказалось и численное преимущество, и значительное превосходство в развитии: если эльфы были тридцатого - сорокового уровней, то все подданные госпожи Багряной луны уже перешагнули через шестидесятый.
        Я даже лазутчика добить не успел, до того быстро его отправили к праотцам. Лишь эльф-лучник успел скатиться на дно оврага, но спастись ему это не помогло, прикончили и там.
        - Отбой! - послышался смутно знакомый голос. - Штурм закончен, светлые отошли!
        «Следопыты» начали сноровисто потрошить тела, а ко мне подошел полуэльф с бритой головой, покрытой сложной сине-зеленой татуировкой.
        - Виктор! - обрадовался я и сломал древко засевшей в плече стрелы. - Вот так встреча!
        Лучник округлил в изумлении глаза.
        - Джон? Но как?!
        - Нарвался на обнуление персонажа, - ответил я чистую правду и махнул рукой. - Лучше не спрашивай!
        Мне сделалось нехорошо, закружилась голова, перестали держать ноги.
        - Ну ты даешь! - присвистнул Виктор и потер бритую макушку. - Дела!
        - Зато ты неплохо продвинулся, - усмехнулся я и опустился на корточки, сделав вид, что просто хочу обшарить мертвого эльфийского лазутчика.
        - Не без этого, - с улыбкой подтвердил лучник, но улыбка вышла не слишком-то и радостной.
        С чего бы это? В прошлую нашу встречу он был рейнджером тридцать третьего уровня, а сейчас уже рейнджер-снайпер шестьдесят восьмого. За полгода - совсем даже неплохое продвижение.
        Остальные лучники уже заканчивали обшаривать тела, и я спросил:
        - Не возражаешь?
        - Да нет, - пожал плечами Виктор. - Мы не жадные, ты свою долю честно отработал.
        Честно - это да. До сих пор все тело огнем горит. И чего только не сообразил у Ллойда исцеляющего зелья купить? За обнаружение драконов мне опыта капнуло совсем немного, для повышения уровня этого не хватило, и теперь оставалось ждать, пока регенерация восстановит здоровье.
        Виктор отошел к своим товарищам, а я наскоро обшарил лазутчика, ссыпал в кошель немногочисленные монеты, а потом стянул с тела пробитую в трех местах кольчугу, свитую из колец матового металла. На прочности доспеха столь непочтительное обращение сказалось не лучшим образом, но срочного ремонта он все же не требовал. Чай, не мечом эльфа располовинили, аккуратно дырок в спине наделали.
        Эльфийская кольчуга следопыта.
        Броня: 15.
        Скрытность: +1.
        А вот неплохо! Продавать точно не стану, сам попользуюсь.
        Но куда больше кольчуги меня порадовала банальная бутылочка малого зелья исцеления. Я тут же выдернул зубами пробку, влил в себя лишенную какого-либо вкуса жидкость и с облегчением перевел дух. Пусть полностью здоровье и не восстановилось, но сразу отступила слабость и сгинула боль. Я вновь задышал полной грудью.
        Лучники начали один за другим растворяться в воздухе, и стало ясно, что попали они сюда не с помощью порталов, а через постоянные переходы, пронзавшие пространство будто червоточины. Неплохой сюрприз для нападающих.
        Я натянул трофейную кольчугу, сверху надел кожаный доспех и почувствовал себя самую малость уверенней. А там и Виктор подошел.
        - Ну, идем? - вызвался он проводить меня к городу.
        Мы зашагали мимо погоста, и я спросил:
        - А как у вас вообще дела обстоят?
        - Сам не видишь, что ли? - фыркнул полуэльф. - Обложили и давят, ни минуты передышки не дают. Пока держимся, а что дальше будет, даже не знаю.
        Я кивнул.
        - Клан сильно разросся?
        - Вообще не увеличился, - покачал Виктор бритой головой. - Новых немало пришло, но и старики уходят. У нас же непрерывная мясорубка - не всем такое по душе, чтоб без передыха вовсе. То светлые давят, то темные подкатывают…
        - Зато в уровнях ты неслабо подрос, - отметил я.
        Лучник кивнул.
        - Классический случай: нападающие несут потери в три раза больше защитников. Да и хозяйка башни прикрывает. Грех жаловаться. Только опыт - это не самоцель.
        - Да ну?
        Мне стало смешно, а Виктор оглянулся, смерил затянутую дымом степь пристальным взглядом опытного стрелка и кивнул.
        - Так и есть. Думаю, валить пора.
        - А что так?
        - Да достал уже этот матриархат! - неожиданно резко выдал Виктор. - Я хаосу присягал не для того, чтобы бабам прислуживать! Ты не подумай, я не шовинист. Я за справедливость. Если человек достоин - продвигайте. А у нас все с ног на голову перевернуто. Старого главу клана выжили, поставили какую-то валькирию бестолковую. В сопредседателях уже половина теток. Я по факту главный над всеми лучниками, но вообще никакого статуса не имею.
        - Все так плохо?
        - Изабелла попыталась что-то сделать, так ее саму чуть не затравили.
        Я только покачал головой.
        - И куда податься думаешь?
        - Без понятия, - развел руками лучник. - Куда-нибудь отсюда.
        - Слушай! - прищелкнул я пальцами. - У меня тут небольшое дельце намечается, нужны люди. А ты, может, и о постоянной работе столкуешься.
        - Это с кем же?
        - Ухажера Изабеллы видел?
        - Так он же темный! Возьмет он меня к себе, как же!
        - Запрета же прямого нет?
        - Не приветствуется просто.
        - Ладно, я уточню.
        У провала в городской стене мы распрощались, и я открыл карту, намереваясь проверить местонахождение Изабеллы, но сразу мигнул отсвет входящего сообщения. Как оказалось, жрица велела идти к ней на квартиру.
        Дорогу я более-менее помнил, и даже так пришлось изрядно поплутать по узеньким улочкам, поскольку многие из них оказались перегорожены развалинами рухнувших домов. Жилище эльфийки от налетов не пострадало, я поднялся на третий этаж и постучался в квартиру.
        - Заходи! - послышался голос Изабеллы.
        Я распахнул дверь и обомлел. Задней стены не было, она обвалилась, и комната заканчивалась гигантским окном, за которым виднелись дымящиеся развалины, затянутое серой пеленой небо и тусклый круг солнца на нем.
        Изабелла полулежала в здоровенной кадке с мыльной водой и любовалась этим жутковатым пейзажем. В беспорядке скинутые доспехи валялись на полу, стилеты-заколки из прически жрица вынула, и волосы рассыпались по плечам; с левой стороны они обгорели и были явственно короче. Но в целом темная эльфийка казалась вполне довольной жизнью.
        - Проходи, котик. Не стой столбом, - разрешила она, продолжая намыливать плечи.
        Я прикрыл за собой дверь, пересек комнату и уселся на кровать. Раньше здесь была пара кресел, но, как видно, они вывалились на улицу.
        - Весело тут у вас, - пробормотал я, собираясь с мыслями.
        - То ли еще будет! - фыркнула Изабелла.
        - Думаешь, продержитесь?
        - Жизнь покажет.
        Я усмехнулся.
        - Ну-ну. Крысы еще не бегут с тонущего корабля?
        - Кто-то уходит, кто-то приходит, - уклонилась от прямого ответа жрица. - Дело житейское.
        Обсуждать внутренние дела она точно не собиралась, поэтому я перешел к делу.
        - Мне бы в лавку Ллойда попасть…
        Изабелл пожала торчавшими из мыльной пены плечами.
        - Вперед, котик! Только не проси тебя снова вытянуть, когда запахнет жареным.
        - А что так? - прищурился я. - Еще скажи - свое спасение не отработал! Сделали меня наживкой…
        Темная эльфийка рассмеялась.
        - Улов оказался не столь уж и велик!
        - Слушай, - нахмурился я, - мне ведь не для себя надо, и ты в том деле тоже какой-то свой интерес имеешь! Хватит выделываться! Хочу попросить Ллойда с наемниками подсобить.
        - Интерес? - задумчиво произнесла Изабелла. - Котик! Я просто по старой памяти помогаю Юлиану и Нео.
        - Да-да-да. Так я тебе и поверил!
        Жрица зачерпнула мыльной пены и швырнула ее в меня. Долетело лишь несколько капель, я даже не поморщился.
        - Так ты откроешь портал или нет?
        - Подумаю, - неопределенно ответила эльфийка. - Что-то еще?
        Я кивнул.
        - Тут кое-кто из «Черных следопытов» уйти хочет. Критично будет, если они участие в захвате маяка примут?
        - Кто? - напряглась Изабелла.
        - Какая разница?
        - Не беси меня, котик! Кто с тобой говорил?
        Я подумал-подумал и скрывать не стал:
        - Виктор.
        - Рейнджер? - уточнила жрица с какой-то непонятной смесью пренебрежения и облегчения. - Не страшно.
        - А ты думала кто?
        Темная эльфийка как-то странно глянула на меня и предупредила:
        - Попытаешься сманить Граха, прибью без всякой жалости. Усек?
        - Во-первых, я никого не сманивал. Во-вторых, если Грах соберется уходить, разбирайся с ним сама, - отрезал я и добавил: - Довели, понимаешь, людей матриархатом…
        Ответом мне стал смех.
        - Котик, окстись! Человек с мозгами способен преуспеть в любых условиях. Наш змеиный клубок в этом плане ничем не отличается от других кланов. Ну а дураков и в церкви бьют.
        - Так что насчет Виктора? - напомнил я свой вопрос. - Не станет Теневой кукольник претензии предъявлять по этому поводу? Хаос там против Хаоса…
        - Хаос против всех! - уверила меня жрица. - Пусть только Виктор до штурма из клана выйдет. Чтобы уж точно проблем не было.
        - Хорошо, передам. А с Ллойдом что? Поможешь?
        - Не тупи, котик. Свяжись с ним по Сети. Тебе у темных делать нечего.
        Я кивнул, принимая резонность этого заявления, а Изабелла уселась в бадье и принялась закручивать в пучок волосы, нисколько не смущаясь тем, что вода теперь доходит ей лишь до пояса, а пена моментально стекла с пепельно-серой кожи и перестала скрывать грудь.
        - Потрешь спинку, котик? - с обворожительной улыбкой предложила эльфийка, явно довольная произведенным на меня эффектом.
        - Воздержусь, - отказался я.
        - Серьезно? Неужели не восстановился… кровоток?
        - Я против межвидовых сношений.
        - Котик - человеческий шовинист? - ухмыльнулась Изабелла. - Или котик просто боится Юлиана?
        - Боюсь, - не стал скрывать я, улегся на кровать с ногами и уставился в мрачное небо. - У нас с ним разные весовые категории, знаешь ли.
        - Ну убьет он тебя, и что с того? Это всего лишь игра!
        - Да ладно? По остроте ощущений от реальной жизни как-то особо не отличается. Погрузился я, будь здоров!
        - А раньше?
        - Раньше я был мертв, и мне все было по барабану.
        Изабелла фыркнула.
        - Расслабься, котик! У нас с Юлианом свободные отношения.
        - А он об этом знает? Или сюрприз будет?
        Темная эльфийка захихикала и выбралась из бадьи. По доскам пола зашлепали босые ступни, но я оборачиваться не стал. Жрица прикрылась куцым халатиком, подошла и присела на краешек кровати. Но флиртовать не стала, только предупредила:
        - Не тяни с Ллойдом, - а потом замерцала и сгинула. Вышла из игры.
        Я вздохнул и открыл меню.
        Тянуть и в самом деле не стоило.

01 день, 12:00:00…
        Господин Ллойд не подвел, и все сделал быстро. Если уж на то пошло, дольше всего мы согласовывали причитающееся ему за содействие вознаграждение. К жаркому спору даже пришлось подключиться принцу Юлиану, но и ему не удалось заставить демонического алхимика всерьез умерить свои аппетиты. Опускать комиссию ниже трех процентов он отказался наотрез.
        Зато получилось сэкономить на стрелках. Нео с радостью согласился принять в орден Виктора, а тот, в свою очередь, притащил с собой еще десяток лучников «Черных следопытов». Увел бы и больше, но помешал Грах.
        - Упертый дурак! - костерил сопредседателя клана Виктор. - Заладил: скоро все изменится, скоро все изменится. Народ уши и развесил.
        - И так неплохо вышло, - отмахнулся я, согласовывая транзакцию.
        Принц Юлиан перевел мне сто тысяч, дальше они ушли на торговый счет в конторе Ллойда, и тот сразу принялся подтверждать контракты с наемниками. Полностью отряд алхимик предложил не формировать, для начала посоветовал осмотреться на месте и внести при необходимости необходимые коррективы. Так мы и решили поступить.
        Теоретически попасть в Каменную Пристань не составляло никакого труда - достаточно было просто дойти до башни Власти и оплатить портал, но в этом случае я оказался бы привязан к сосредоточению силы Теневого кукольника, а это грозило чрезвычайно серьезными неприятностями в случае непредвиденных осложнений. Решили не рисковать.
        Так вот и получилось, что для начала Нео открыл переход в свой храм - тот самый, где прежде располагалось святилище Серебряного феникса и в котором нам довелось столкнуться с демоническим Разорителем гнезд. Путь оттуда до Каменной Пристани был неблизким, да к тому же пролегал по владениям лесных орков, поэтому Нео поручил меня заботам своего нового подручного - Роберта Ярда, темного паладина.
        Судя по кислой физиономии, того грядущее путешествие по джунглям и болотам нисколько не обрадовало, но оспаривать приказ командора он не стал. Лишь пригладил белые волосы да тяжко вздохнул.
        Роберт оказался альбиносом, его кожа на контрасте с черными доспехами выглядела просто белоснежной. В остальном же мой проводник за исключением красных глаз был просто-таки никаким - типичным, стандартным и безликим. Обычно столь невыразительными физиономиями отличались новички, и оставалось лишь удивляться, как Роберт дошел до своего уровня и при этом хоть как-то не поработал над внешностью.
        - Не хмурься, Роб! - попросил его Нео. - У вас будет воздушная поддержка! Дядя Джон, бери под контроль Чучело!
        Черный феникс грузно опустился на ограду храма, глянул на меня бельмами мертвых глаз и каркнул, да так пронзительно, что заложило уши. Я нахмурился, пытаясь мысленно воздействовать на него, но прилагать усилий не потребовалось, все получилось само собой.
        Питомец: черный феникс [Чучело]
        Я закрыл выскочившее системное сообщение и повернулся к спутнику.
        - Идем?
        Роберт кивнул, первым перешел по восстановленному мосту через ущелье и с хмурым видом направился к вырубленной в скале лестнице. Мы без всяких сложностей миновали опорный пункт орков, которые не обратили на нас никакого внимания, и углубились в джунгли. Шли, шли и шли, а Чучело скользил над деревьями, но толку от такого сопровождения было, откровенно говоря, не слишком много: когда я обращался к зрению феникса, видел лишь бескрайнее море джунглей.
        Несколько раз нас пробовали на зуб обитавшие в джунглях хищники, и обычно Роберт даже не замедлял шаг, просто бил их на ходу магией. Ему и в голову не приходило оставить кого-то из нападавших мне, паладин предельно четко исполнял приказ Нео и ни на что другое не отвлекался.
        К счастью, весь путь идти пешком не пришлось, некоторое время спустя нам удалось выйти к быстрому ручью, на берегу которого лежала перевернутая вверх дном лодка. Сплавляться по течению было не в пример быстрее и проще, нежели пробираться по звериным тропам, но даже так за всю дорогу мы обменялись с Робертом разве что парой десятков фраз. Мой спутник явно полагал ниже своего достоинства общаться с жуликом двадцать четвертого уровня и просто отбывал номер. Неподвижно сидел на носу лодки, время от времени отталкивался шестом от дна, отводя ее от камней, и только. Скукотень…
        Смытый прошлым наводнением мост отстроили заново, и не просто отстроили, но и возвели на противоположной его стороне самую настоящую крепость.
        Темный паладин указал на нее и сказал:
        - Тебе туда, Джон.
        - А ты?
        - Нельзя, - односложно ответил Роберт Ярд и вытянул лодку на берег. - Подожду здесь.
        Я кивнул и зашагал по песку, а потом запрокинул голову и разглядел в небесной выси черную точку феникса. Тому, как видно, никакие запреты были не писаны. Впрочем, сейчас он мой питомец, а я человек нейтральный, не связавший себя ни со светом, ни с тьмой. У хаоса ко мне претензий быть не должно.
        И точно: караулившие мост орки не сказали ни слова, даже не посмотрели в мою сторону, словно мимо них прошествовал невидимка. Я только хмыкнул и знакомой дорогой зашагал к городку. Местность никак особо не изменилась, и вскоре с обеих сторон потянулись отвесные холмы и скалы. Вспомнилось, как гнали меня здесь демонические гончие, и сразу сделалось не по себе, но я преодолел нерешительность и лишь ускорил шаг.
        Изменения стали заметны с пятачка, где от дороги отделялись две тропинки, - та, что пошире, уходила в холмы, более узкая и заросшая травой вела к маяку. Отсюда открывался прекрасный вид на Каменную Пристань, и, как оказалось, за минувшее время город заметно разросся, а порт расширили и даже возвели для его охраны форт. Да и башня Власти словно бы увеличилась в размерах и уверенно возвышалась над крышами домов. По заводи скользили парусники и баржи, по улицам текли ручейки прохожих. Жизнь била ключом.
        Я покачал головой и двинулся к маяку, что мрачной каменной иглой торчал на вершине холма; сигнальный огонь на строении не горел. Время от времени я переключался на зрение Чучела и обозревал окрестности с высоты птичьего полета, но, к своему немалому удивлению, не заметил никакого намека на пикеты почитателей Серебряного феникса. В прошлый раз орки перекрывали тропинку сразу в нескольких местах, сейчас же - ничего.
        Все прояснилось, стоило только подняться на холм. Сооружение наконец предстало во всей своей красе, и я обреченно выругался. Орки превратили маяк в самую настоящую крепость. Все окружающие прежде забор деревья были безжалостно выкорчеваны, на их месте выкопали глубокий ров, а ограду заметно укрепили и надстроили. По углам торчали вышки лучников, еще две башенки высились по обеим сторонам ворот.
        Я вновь потянулся к Чучелу и взглянул на укрепления глазами мертвого феникса. Мелькнули крыши казарм, патрули орков, заряженные скорпионы. Я присмотрелся и понял, что наш план овладеть маяком менее чем за час, мягко скажем, излишне самонадеян. Нет, за счет более высокого класса наемники рано или поздно сомнут зеленокожих хаоситов, но любая заминка будет чревата нарушением сроков, а по сути - поражением. Да и штурмовать стены без осадных механизмов или хотя бы лестниц - затея не из лучших.
        Как минимум нам требовалась куда более серьезная магическая поддержка, и я порадовался предусмотрительности господина Ллойда, который посоветовал для начала осмотреться на местности и только после этого окончательно согласовывать контракт. После разговора с принцем Юлианом в моей голове сложилась несравненно более оптимистичная картинка: как видно, с высоты своего уровня чемпион ордена Черного феникса отнесся к защитникам маяка слишком уж легкомысленно. Будь мои наемники ему ровней - не проблема, но на столь прокачанных бойцов никаких денег не хватит!
        Я укрылся от возможных наблюдателей в зарослях травы, опустился на плоский камень и погрузился в напряженные раздумья, вычисления и прикидки. Вертел ситуацию так и эдак, смотрел на нее то с одной стороны, то с другой и в итоге решил привлечь к штурму магов земли. И удивительное дело - господин Ллойд, выслушав сжатый доклад, такой мой выбор всецело поддержал. Лишь уточнил:
        «Начинаем?»
        «Давай!»
        Наемников мы привлекали на минимально возможные восемь часов, это позволило изрядно сэкономить и нанять бойцов более высоких уровней. Да еще своеобразным бонусом выступили лучники «Черных следопытов», и все же на душе было неспокойно. Хотя, казалось бы, мне-то чего волноваться? Пусть Нео волнуется!
        Но вот как раз паренька подвести и не хотелось. Это для нас всех просто игра, а для него - единственная доступная реальность. Кусок программного кода? Ну да. И что с того?
        Я вздохнул, собирался с решимостью и открыл переход для Виктора и его людей.
        - Вперед не лезьте, ждите! - предупредил я лучников. - На вас - стрелки и расчеты скорпионов, потом действуйте по обстоятельствам. И птичку мою не подстрелите - вон она кружит…
        Виктор кивнул, махнул своим людям рукой, и они бесследно растворились в не такой уж и густой поросли. Одно слово - рейнджеры.
        Следом я вызвал наемников. Закованные в латы гномы-танки, татуированные берсеркеры для стремительных прорывов, просветленные клерики, пара целителей и конечно же маги. Именно маги и нанесли первый удар, стоило только остальным выстроиться и приготовиться к штурму.
        Грохнуло, дрогнула верхушка холма, невидимая длань смахнула в ров землю, создав переход на другую сторону, а ограда в том месте и вовсе разлетелась на отдельные камни. Ближайшая караульная вышка накренилась, ее внешняя стена обвалилась, открыв внутренности лучникам. И лучники не подвели. Прикрывавшиеся ростовыми щитам гномы только двинулись на прорыв, а люди Виктора уже осыпали защитников градом стрел. Застигнутые врасплох орки понесли первые потери.
        Щелкнул скорпион, массивное копье насквозь пронзило бойца в первой шеренге и сбило с ног следующего. Строй дрогнул, гномы расступились, выпуская берсеркеров, и те ринулись на приступ стен, спеша перебить засевших на них стрелков.
        Снова дрогнула под ногами земля, и одну из казарм вместе с не успевшими покинуть ее защитниками словно прихлопнула незримая ладонь - это продолжила громить врага вошедшая в раж пятерка магов земли. Но даже так орки очень быстро выставили заслон, бойцы сшиблись, замелькали секиры и ятаганы.
        Берсеркеры захватили часть стены и ближайшую вышку, теперь нас продолжали обстреливать только с башен от ворот. Именно их и выбрали своей следующей целью маги, правда, снести успели только одну, а дальше из маяка вывалилась дюжина паладинов хаоса, пространство подернулось серой пеленой, боевые чары увязли в ней и развеялись. Ответный удар оставил настоящую просеку в рядах гномов, досталось и случайно попавшим под заклинание оркам. Тут же замелькали всполохи целительной магии, а жрецы спешно выставили защитный полог, и схватка разгорелась с новой силой.
        Лучники Виктора вслед за берсеркерами влезли на стены и принялись осыпать стрелами паладинов, а маги расположились по вершинам спешно накиданной на земле пятиконечной звезды и взялись за руки. Вот только никакую волшбу сотворить они не успели. Из горла одного вдруг хлестанула упругая струя крови, и тут же его в сердце ударил второй клинок.
        Выпавший из невидимости орк-жулик с ходу атаковал соседнего мага, отсек ему кисть и разрубил ключицу. Зеленокожий словно превратился в обезумевшую мельницу; я метнулся к нему и резанул по ноге, ткнул в поясницу, ударил в спину.
        Критический удар! Нанесен урон: 238.
        Калечащий удар! Повреждено подколенное сухожилие!
        Первые два замаха нанесли неплохой урон, а вот загнать клинок под лопатку уже не получилось. Орк ловко извернулся и рубанул изогнутым кинжалом по голове. Метил он по глазам, и лишь чудом удалось пригнуться, лезвие прошлось по лбу.
        Острая боль ошеломила, хлынула кровь, и я попятился, желая разорвать дистанцию и отойти от слишком сильного противника. Тот ринулся вдогонку, но с раненой ногой былой прытью похвастаться уже не мог, да еще вдруг начал обрастать каменной чешуей. Поначалу я решил, что это некое защитное заклинание, но очень скоро движения жулика окончательно замедлились и он полностью посерел.
        Да его же превращают в камень! Догадка заставила броситься в атаку, но добить подранка я не успел - кинжал со звоном отскочил от гранитной статуи. В итоге опыта мне за него начисли не так уж и много.
        Но не важно! Плевать на опыт! Главное, что магов осталось лишь трое, и это самым серьезным образом сказалось на их боевой мощи. Проклятье! Я замотал лоб тряпкой, подхватил лопату и кирку, скользнул в невидимость. Гномы продвинулись от пролома в ограде на два десятка метров, пройти дальше им мешали орки, воспрянувшие духом благодаря поддержке паладинов. Да еще защитники уцелевшей башни высыпали на улицу и накинулись на моих наемников с фланга, и тем пришлось спешно менять построение и биться на два фронта. Атака окончательно застопорилась.
        Времени оставалось все меньше, и я решил рискнуть. Когда землю прочертила глубокая расселина, в которую с воплями рухнуло сразу трое орков, а остальные спешно подались назад, я сиганул через провал, проскользнул мимо сражающихся и начал пробираться к входу в маяк. Один из паладинов меня почуял, но, прежде чем сумел хоть как-то отреагировать, рухнул на землю с торчавшей из глазницы стрелой. Повезло…
        Высоченные двери оказались незаперты; я с усилием потянул за ручку, не без труда приоткрыл одну из створок и через щель буквально ввинтился в просторное темное помещение. Сразу отступил в сторону, присел в тени, постарался слиться со стеной.
        Меня ждали. Ну, не конкретно меня, просто у кого-то из орков оказалось достаточно мозгов, чтобы оставить у спуска в подземелье двух караульных. Один в тяжелых латах, другой в непонятной хламиде, перетянутой кожаными ремнями. Невысокие, мощные, клыкастые. Паладин и шаман. И каждый куда сильнее меня.
        Я беззвучно выругался. Проскользнуть под покровом скрытности? Не прокатит! Как минимум шаман обладает высоким восприятием, чтобы заметить лазутчика.
        Доносившиеся с улицы звуки схватки и не думали стихать, там продолжалась бойня. Проклятье! Даже если орков сомнут, мне еще могилку раскапывать! Я начал озираться по сторонам, затем злорадно хмыкнул и мысленно призвал Чучело. Тьма в дальнем углу заклубилась и сгустилась, из этой чернильной кляксы высунулась голова дохлого феникса, а миг спустя он спикировал на охранников. Острейшие когти вцепились в плечи шамана, а мощный загнутый клюв ударил в шлем паладина с такой силой, что смял его и размозжил голову. С одного удара! Прикончил орка с одного удара!
        Шаман зарычал и принялся размахивать посохом; Чучело враз перекусил толстенную палку, а там уже и я сбросил оцепенение, оказался рядом и со всего маху пырнул орка ножом в солнечное сплетение. Навалился, расширяя рану, и шаман плюнул кровью, сгорбился и повалился на камни.
        Феникс вскинул голову, разинул окровавленный клюв и оглушительно крикнул:
        - Кра-а-а!
        Зазвенело в ушах, повеяло мерзкой вонью тухлятины. Я наотмашь приложил Чучело тыльной стороной ладони, перескочил через растерзанных орков и побежал по лестнице, перескакивая сразу по несколько ступеней за раз. Черный феникс остался терзать мертвые тела.
        Прежде чем спуститься в подземный ход, я вновь перешел в скрытный режим, но мог бы и не перестраховываться: освещенный белым сиянием светильников коридор был пуст. Только лампы, замурованные ниши, барельефы и… ворота. Новые каменные ворота!
        Я припустил со всех ног, подбежал к высоченным створкам и затейливо выругался.
        Взломать не выйдет, не поможет даже кирка. Отпереть замок - тем более, просто не обучен. И что делать?
        По коридору омерзительным эхом прокатилось раскатистое карканье; я обернулся и увидел, что Чучело несется прямо на меня. Крылья питомца едва не цепляли стены, но даже так дохлый феникс набрал просто бешеную скорость, и тормозить он точно не собирался.
        Я повалился на пол, а Чучело со всего маху врезался в каменные створки и взорвался тучей перьев и кляксами первозданной тьмы. Ворота дрогнули, пошли трещинами, а после и вовсе рухнули, раскатились по мозаичному полу каменными обломками.
        Ну ничего себе! Вот это птичка! Вот это мощь! Жаль только, восстановится не сразу, а то бы прикрыл, пока буду могилу великого магистра раскапывать…
        Не теряя времени, я пробрался через россыпь каменных обломков и вошел в зал, который заполоняли неровные отблески тотема Серебряного феникса. Ярчайшее сияние беспрестанно мигало, и в просторном помещении танцевали жутковатые тени. В них вполне могли скрываться охранники святилища, но, сколько я ни оглядывался, не заметил ни караульных, ни ловушек. Вот и замечательно. Вперед!
        Надгробную плиту успели восстановить, пришлось пустить в ход кирку. Раз! Два! И сразу: раз-два! Мрамор подался и раскололся, я отвалил остатки надгробия и принялся орудовать лопатой. Это оказалось не так-то и просто. Выносливость моментально пошла на убыль, а лицо начал заливать горячий пот. В итоге, пока копал, чуть не надсадился, сорвал спину и натер кровавые мозоли на ладонях. Рассказать кому - не поверят!
        Я уже порядком углубился в сухую землю, когда лопата наконец с металлическим стуком уткнулась в серебряный бок Лунного Грааля. И сразу за спиной кто-то участливо поинтересовался:
        - И что нашел?
        Спасли рефлексы. Я не стал оборачиваться и смотреть, кто пожаловал в гости, просто сиганул вперед, сразу кувыркнулся и в прыжке ушел в невидимость. На миг запоздавший удар посохом раскрошил камень, и мой несостоявшийся убийца зарычал от досады и ярости. Точнее, зарычала. Это была орчанка.
        Зеленокожая, бритая наголо, с оставленной длинной косой, плечистая и накачанная, она вертела головой по сторонам, высматривая меня и яростно раздувая ноздри. Дура! Надо было не выпендриваться и бить молча! И принесла же ее нелегкая!
        Орчанка была шаманом и хуже того - игроком. Что совсем уж печально - игроком пятьдесят второго уровня.
        Арха - Танцующая с духами, шаман.
        Имя это показалось знакомым, я покопался в памяти и припомнил заклинательницу, которая пыталась осквернить горный храм и тем самым почти отправила в небытие Нео. Вот ведь упертая выискалась!
        Я спешно укрылся за тотемом Серебряного феникса, слился с кружившими вокруг него тенями и вытянул из ножен кинжал. Но пустое. Пусть шаманы и не самый боевой класс в игре, но двукратное превышение противником моего нынешнего уровня развития не оставляло ни малейших шансов на успех. Эх, мне бы сейчас фламберг!
        - Выходи! - потребовала Арха и помахала посохом; под зеленоватой кожей забугрились мощные мускулы.
        Была орчанка одета в простую тунику, оставлявшую открытой левую грудь, но отсутствие брони не давало мне особого преимущества: двигалась она чрезвычайно легко, да и простой палкой вот так раздробить камень по силам далеко не всякому. Если это вообще простая палка!
        - Выходи! - вновь потребовала последовательница культа Серебряного феникса. Многочисленные браслеты на ее запястьях и лодыжках нервно позвякивали, и было непонятно, каким образом она умудрилась подобраться к могиле незамеченной.
        - Живо! - последовал новый крик, и снова я промолчал, напряженно просчитывая ситуацию.
        Если вызову сейчас Нео и он расправится с этой зеленой мымрой, не будет ли это сочтено нарушением сделки? Темный против хаосита и все такое прочее…
        Арха потеряла терпение и спрыгнула в могилу, пришлось подать голос:
        - Стой!
        Орчанка резко обернулась и расплылась в довольной улыбке.
        - О, так ты умеешь говорить, вор?
        Вор? Пусть будет вор.
        - Шла бы ты отсюда, детка, - попросил я. - Ну к чему тебе эти кости сторожить?
        - Здесь покоится глава моего ордена! - рявкнула Арха. - Ты осквернил его прах, выродок!
        Толстые зеленые пальцы неожиданно ловко сплелись в замысловатую фигуру, поэтому, прежде чем ответить, я перебежал в сторону.
        - А что насчет бронзовой «Длани Ярости»? Мне она не особо нужна, а тебе?
        В глазах Архи промелькнул несомненный интерес, она даже облизнул толстые губы, но ответила решительным отказом:
        - Я не продаюсь, вор!
        Я продолжил движение по кругу и попробовал переубедить слишком уж принципиальную орчанку.
        - Это не взятка! Просто награда за выполнение задания!
        - Какого еще задания? - спросила Арха Танцующая с духами и повернулась вслед за мной, но повернулась чуть сильнее, нежели требовалось. Она словно упреждала мое движение; под зеленоватой кожей напряглись мускулы, сплетенные пальцы задрожали.
        Под прикрытием теней я метнулся обратно к тотему Серебряного феникса, и тут же орчанка вскинула руки и коротко выдохнула:
        - Гори!
        Из ее ладоней ударили жгучие языки оранжевого пламени, они прошлись над мраморным полом, лизнули стену и заклубились, оставляя на камнях черные следы копоти. Желая поджарить меня наверняка, Арха принялась смещаться из стороны в сторону, и тогда я метнулся к могиле, намереваясь нанести удар в спину и сразу отскочить. Но, прежде чем успел атаковать, зеленокожая дурында погасила пламя, наклонилась и вытянула из-под земли серебряный кубок!
        Да чтоб тебя! Орчанка зашипела, словно от боли, с отвращением отбросила Лунный Грааль прочь, и тотчас над ее головой полыхнуло серебристое сияние! Дух великого магистра вырвался из западни, и стало ясно, что медлить больше нельзя. Прикрывая глаза от невыносимого блеска ладонью, я активировал вызов командора ордена Черного феникса, и Нео просто появился из воздуха, никакие порталы ему оказались не нужны.
        Рыжеволосого паренька окутывала тьма, она словно переполняла его и выплескивалась наружу. Повинуясь взмаху руки, мрак налетел на серебряную статую и погасил неровное мерцание, зал погрузился в полутьму.
        Но этим дело не ограничилось. Нео начал вытягивать из тотема силы, призрак великого магистра замерцал и задрожал. Он должен был вот-вот сгинуть в небытие, как вдруг втянулся в обомлевшую от неожиданности Арху.
        И та самым решительным образом изменилась. Пропали округлости тренированного тела, сгинула некая экзотическая женственность, но и мужественности не прибавилось ни на грош. Тело Архи вытянулось, грудь усохла, руки и ноги заметно удлинились. Из-под кожи начали выпирать противоестественным образом измененные кости, а ногти превратились в жутковатые на вид когти. Да она и сама стала безмерно жуткой: эдакое бесполое создание, долговязое и сутулое. На спине, плечах и локтях из плоти полезли загнутые шипы, а в глазах заполыхали отблески хаоса, словно бы отражался яростный блеск серебряного тотема. Только вот затянутый мраком феникс уже погас…
        Изменения заняли от силы пару ударов сердца, среагировать на них не успели ни я, ни даже Нео.
        - Ренегат! - рыкнул чужой глоткой великий магистр, неуловимым прыжком подскочил к Нео и обеими руками шибанул его в грудь.
        Пацан отлетел к стене и со всего маху врезался в нее, да так, что каменная плита брызнула мелким крошевом и пошла трещинами. Невероятным образом Нео устоял на ногах, более того - швырнул в противника сгусток первородного мрака. Клякса беспросветной черноты угодила измененной Архе в лицо и стекла, разъедая кожу и открывая кости.
        - Глупец! Тебе меня не достать! - захохотал великий магистр, скакнул вперед и стиснул пальцами шею Нео. - Я выпью твою жизнь и пожру душу!
        Как видно, чужая плоть послужила магистру достаточной защитой от силы Черного феникса, а вот Нео противопоставить яростному напору измененного тела Архи ничего не смог. Лицо паренька покраснело, он попытался вытянуть из ножен черный ритуальный кинжал, но великий магистр легко заблокировал это движение, продолжив удушение одной левой рукой.
        Я подскочил к нему и со всего маху ткнул «Гнилым зубом» в спину. Кинжал заскрежетал о ребра и вошел в тело едва ли на сантиметр, а выстреливший назад локоть чуть не нанизал меня на венчавший его костяной шип.
        Получен урон: 80 [102/211]
        В самый последний момент мне удалось извернуться, шип соскользнул с кольчуги и лишь слегка пропорол бок. Урон оказался не слишком велик, но и так я кубарем покатился по полу, сбитый с ног.
        Нео сипел и хрипел, движения его постепенно замедлялись; показалось даже, что он начал мерцать и просвечивать. Еще минута или две - и в небытие отправится мальчишка, а не великий магистр, как предполагалось изначально. Меня такой расклад нисколько не устраивал. Кусок программного кода? Да черта с два!
        Я завертел головой по сторонам, заметил валявшийся у стены Лунный Грааль, вскочил на ноги и кинулся к нему. Ухватил массивную серебряную чашу за ножку, ринулся обратно к великому магистру и прямо с разбега долбанул кубком по затылку многострадальной Архи.
        Хлоп! Отголосок удара гулким эхом прокатился по залу, с потолка посыпалась пыль, да еще сверкнуло так, что стало больно глазам. Великий магистр дрогнул и опустился на одно колено, а серебро в моих руках заметно нагрелось, его даже стало больно держать.
        - Получай! - зарычал я и обрушил на изувеченную голову новый удар.
        Лунный Грааль едва не вырвало из пальцев, перчатки зашипели, досталось и ладоням. Но дело того стоило: одержимая духом Арха повалилась на пол.
        Вот только сознания она не потеряла и потянула за собой отчаянно сопротивлявшегося Нео. И вновь я врезал кубком, дробя череп и расплескивая кипящую кровь, спекшиеся куски мозга и расплавленное серебро. В руках осталась только ножка Грааля, да и она полетела на пол, слишком уж невыносим стал терзавший пальцы жар раскаленного металла.
        Тело Архи обмякло и начало истекать ослепительным сиянием. То сформировало фигуру призрака, но, прежде чем великий магистр успел хоть что-либо предпринять, встрепенувшийся Нео запустил в него обе ладони и напитал свечение чернотой.
        - Нет! - взвыл дух и умолк, крик его оборвался, словно отрезали.
        Тьма погасила сияние и втянулась обратно в Нео. Паренек привалился к стене и тяжело задышал.
        - Мы успели, дядя Джон. У нас получилось! - сказал он, взъерошивая слипшиеся от пота и крови рыжие волосы.
        Показалось, будто Нео повзрослел еще на год или даже два, окреп и возмужал, но сейчас эти изменения меня нисколько не озаботили. Как не озаботили и беспрестанно выскакивавшие системные сообщения о нанесенном уроне, убийстве враждебного игрока и смерти великого магистра ордена Серебряного феникса, выполнении задания «Захват оплота…» и полученных новых уровнях.
        Мне было больно. Дьявольски больно!
        Раскаленное серебро прожгло руки едва ли не до костей, а я так и не раздобыл никаких целительных средств.
        - Дядя Джон! Что с вами? - забеспокоился Нео.
        - Паршиво мне, - только и выдохнул я. - Сможешь залечить ожоги?
        Паренек покачал головой и понурился, но тут же встрепенулся:
        - Роб поможет! Только придется дойти до переправы. А у меня еще здесь дела. Дядя Джон… идите, а? Нельзя упускать время. Понимаете?
        Я понимал. Потянулся было потрепать паренька по голове, но глянул на обожженную руку и делать этого не стал.
        Впрочем, как ни сильны были увечья, прежде чем покинуть подземное святилище, я собрал с пола все куски Лунного Грааля, какие только сумел отыскать. Застывший металл частично почернел, но уверен - господин Ллойд найдет ему применение; не сомневаюсь даже…
        Поднимался по лестнице, будто в тумане. Едва ли отдавал себе отчет в происходящем. Боль грызла руки, как обгладывают кости оголодавшие дворняги, и единственное, на что меня сейчас хватало, - это бездумно переставлять ноги со ступени на ступень. Раз-два. Левой-правой.
        Когда вышел на улицу, баталия уже близилась к завершению. Мое изрядно поредевшее воинство загнало остатки орков в угол и добивало их там без всякой жалости. Я посмотрел прошедшее с начала штурма время и выругался: начинался второй час.
        - Виктор! - крикнул я засевшему на стене лучнику. - Бери своих и сваливай! Дело сделано! Остальное с Юлианом обсудишь!
        Полуэльф кивнул и начал перекличку, я тоже у маяка оставаться не стал и заковылял прочь. В оговоренный час мы уложились, но кто знает, что взбредет в голову Теневому кукольнику дальше? Мне схваток со сверхъестественными сущностями на сегодня хватило с избытком. Дойти бы теперь до переправы…
        Амулет Нео мало-помалу восстанавливал здоровье, и боль потихоньку стихала, но подвижность пальцы так толком и не обрели. Особенно досталось правой руке, левая пострадала не так сильно.
        Пока шел до реки, немного ожил, а на том берегу сразу послышался окрик:
        - Джон!
        Я присмотрелся и увидел стоящего у деревьев Роберта Ярда, к нему и направился.
        - Командор приказал сопроводить к храму! - сообщил паладин, стянув с головы глухой шлем.
        - А отсюда открыть портал нельзя? - неприятно удивился я.
        - Формально это чужие владения, - развел руками Роберт. - Будут проблемы.
        У меня вырвался обреченный стон. Я вздохнул и поднял обожженные руки.
        - Сможешь исцелить?
        И вновь паладин замялся, прежде чем дать ответ.
        - Это земли Теневого кукольника, - повторил он с неохотой. - Неизвестно, какая будет реакция на чужую волшбу. Темных он не жалует.
        - И целебных зелий у тебя, конечно же, при себе нет?
        - Увы…
        - Да чтоб тебя! - выругался я и вслед за Робертом Ярдом углубился в лес.
        Чтобы хоть как-то отвлечься от жжения, я открыл лог игры и ухмыльнулся, увидев системное сообщение о том, что выполнение задания и убийство Архи избавили меня от приставки «трусливый» в достижении «Горлорез». Штраф к меткости и ущербу при прямых столкновениях пропал, а вот бонус к скрытным атакам никуда не делся. Это радовало.
        Как порадовал и перепавший опыт. Всего набежало немногим больше тридцати тысяч, и я нежданно-негаданно поднялся сразу до тридцатого уровня. Выскочило окошко с предложением выбрать специализацию, но на ходу делать этого не хотелось, и первым делом я вложил все шесть свободных пунктов навыков в уклонение. Сразу будто дышать легче стало. Полученный от ангела Тьмы дар стал давить вполовину слабее.
        Внимание! Текущий уровень уклонения недостаточен для получения статуса «подмастерье школы „Танец Тьмы“»!
        Штраф: 10 % здоровья.
        Десять процентов! Только десять, уже не двадцать! Я довольно закудахтал, перехватил недоуменный взгляд темного паладина и покачал головой - мол, не обращай внимания.
        Пять единиц характеристик я вложил в ловкость, на одну увеличил восприятие, скрипнул зубами от вновь колыхнувшейся в обожженных руках боли и страдальчески простонал:
        - Ну теперь-то мы отошли далеко, нет? Может, исцелишь меня уже?
        Роберт Ярд обернулся, оглянулся по сторонам и кивнул.
        - Теперь нормально.
        Паладин вытянул руку, и на меня снизошла тьма.
        «Черная бездна забвенья»: защита провалена!
        Беспамятство: 00:03:59… 00:03:58… 00:03:57…
        Что за…

01 день, 15:00:00…
        Тьма. Свет.
        Тьма. Свет. Тьма. Свет.
        Свет! Свет! Свет! И все сильнее и сильнее! Реальность словно превращается в сумасшедший стробоскоп! Реальность? А реальность ли?
        Я дернулся, но что-то удержало на месте, не дало пошевелить ни рукой, ни ногой. И сразу пошло на убыль световое безумство, начали гаснуть мельтешившие перед глазами пятна.
        - Джонни, Джонни, Джонни… - послышался голос Роберта Ярда. - Ты как раз вовремя!
        Мотнув головой, я несколько раз моргнул, огляделся по сторонам и обнаружил, что нахожусь в какой-то ветхой хижине с набросанным на покатую крышу камышом и плетеными стенами. Земляной пол усеивала рыбья чешуя, а меня самого привязали к чему-то напоминавшему колья для сушки сетей. В небольшом очаге горел костерок, рядом лежала впечатляющая коллекция ножей и крюков. Без короткой ржавой пилы и молотка также не обошлось.
        Враз стало не по себе; я что было сил дернулся, но путы оказались слишком прочны, а колья вбили в землю на совесть.
        - Не волнуйся так, Джонни! - рассмеялся стоявший в дверях темный паладин. - Все только начинается!
        - Какого дьявола ты творишь?! - выругался я, лихорадочно перебирая все доступные навыки, но ни один из них помочь освободиться мне сейчас не мог.
        - Не узнал? - вроде как даже обиделся Роберт. - Не узнал своего старого друга Гарта? Как же так, Джонни?! - Он задумчиво посмотрел на потолок, затем расхохотался. - Да не переживай, на то и был расчет!
        - Гарт? - охнул я. - Ты - Гарт?!
        - Собственно персоной! Прошу любить и жаловать, - развел руками темный паладин. - Помнится, я уже говорил, Джонни, что ты ужасно предсказуем. Так вот, ты не разочаровал. Вернулся в игру, встретился с этими… Мое время потрачено не зря. Совсем не зря.
        - Ты совсем дурак? - не выдержал я. - Ты что задумал? Убьешь меня? И что с того? Я вернусь в игру и позабочусь, чтобы тебя прикончили! И заметь - прикончили не раз и не два!
        На самом деле я даже умирать не собирался, а потому спешно открыл сервис личных сообщений. Там помаргивало непрочтенное послание от Архи, не стал его даже смотреть и быстро накатал просьбу о помощи Изабелле и принцу Юлиану.
        Как видно, по моему отрешенному виду Роберт все угадал правильно, но лишь презрительно фыркнул.
        - Зови на помощь, Джонни. Зови! Помощь тебе понадобится! - Он взял зловещего вида крюк. - Распотрошу как снулую рыбу и удавлю твоими же кишками. На это у меня времени точно хватит. Или сначала набью брюхо углями, а потом удавлю. А может, еще и оскоплю! Это время покажется тебе вечностью, подыхать будешь долго.
        - Больной ублюдок! - хрипло выдохнул я, стараясь не выказывать страха.
        Обычного игрока подобные угрозы лишь рассмешили бы, но с моей повышенной чувствительностью пытки и в самом деле представляли самую что ни на есть серьезную проблему. Памятуя о живучести виртуального тела, на скорую смерть рассчитывать не приходилось, могу и свихнуться…
        - Это я больной? - оскалился Роберт. - Да я само воздаяние! Ты уничтожил моего паладина девяносто девятого уровня! Убил часть меня самого! Знаешь, сколько трудов я в него вложил? Годы жизни! А все мое имущество? У меня был особняк на Янтарной площади в самом центре столице! Его пустили с молотка! Вместе со всей обстановкой и собственной лабораторией в подвале! Ты в этом виноват, Джонни! Ты, и никто другой!
        Взбешенный паладин шагнул ко мне, и я каким-то чудом нашел в себе силы усмехнуться.
        - И моя смерть тебя успокоит? Серьезно?
        - Смерть - нет, - неожиданно трезво ответил Роберт. - И уж точно не одна. Я мог заработать на том черепе пятьдесят кусков, а ты все испортил! Ты вообще все испортил!
        - Я выкуплю череп! - быстро произнес я. - Дам хорошие деньги! Двести тысяч! Игровой валютой, но это тоже немало!
        Паладин провел ржавым крюком у самого моего лица и очень мягко сказал:
        - Джонни! Вот с этого и надо было начинать! Расскажи, как он работает. Расскажи, как ты призвал костяного дракона. Расскажи, и я просто убью тебя, не стану потрошить.
        - Двести тысяч! - напомнил я и взвыл от боли, когда паладин со всего маху всадил крюк в мое левое плечо. - Че-е-ерт! Черт с тобой, двести пятьдесят!
        Роберт оставил ржавую железяку торчать из моего тела, отошел к остальным инструментам, выбрал зазубренный нож.
        - Череп - на плане огня. Портал в лаборатории, которая мне больше не принадлежит, но проблема даже не в этом. Активировать переход может лишь паладин семьдесят пятого уровня и выше. А я, как видишь, только пятьдесят девятого. Еще расти и расти. Но если расскажешь…
        Циновка на окне вдруг дернулась, и внутрь просунулась голова мертвого феникса. Чучело уставился на меня своими бельмами, и, готов поклясться, в них мелькнуло несомненное веселье. Положение, в котором очутился бывший хозяин, дохлую тварь откровенно порадовало.
        В дверь шагнул Нео, и паладин крутанулся на месте, а после развернулся обратно, стремительно замахиваясь ножом. Ударить он не успел: Нео расплылся в смазанную тень, врезался в отступника и отшвырнул его к стене.
        - Все равно достану! - оскалился Роберт, выпрямляясь.
        Тогда Нео поднял руку и сжал кулак. В груди паладина что-то хрустнуло, он враз стал серым, пошел трещинами и осыпался на пол кучкой мелкой пыли.
        - Вовремя ты, - прохрипел я.
        Командор ордена Черного феникса обнажил кинжал и аккуратно разрезал удерживавшие меня ремни. Устоять на ногах удалось с превеликим трудом, а когда я потянулся выдернуть загнанный в плечо крюк, то обнаружил, что не могу ухватить его, поскольку онемевшие пальцы отказывались повиноваться.
        Онемение из-за пережатого кровотока? Да это вообще ни в какие ворота не лезет!
        Скрипнув зубами от боли, я все же вытянул ржавую железяку и с отвращением отбросил ее в дальний угол.
        - Простите, дядя Джон! - понурился паренек. - Я и понятия не имел, кто он такой!
        - Верю, Нео. Верю. Этот гад всех провел.
        - Что я могу сделать для вас?
        Я задумался, потом сказал:
        - Перекинешь меня во двор лавки Ллойда? Это первое.
        Нео кивнул.
        - А что еще?
        - Слушай, ты вот тенью стал. Это что-то из скрытности? Можешь научить?
        Командор ордена Черного феникса неуверенно пожал плечами.
        - Наверное, могу. Никогда не пробовал.
        Он вытянул ко мне руку, прикоснулся и - о чудо!
        Получен статус: ученик школы Темной тропы.
        Максимальный уровень скрытности: 25.
        Скрытность в бою: 1 секунда за каждые 10 пунктов навыка.
        Умение «Истинная тень»: 1 секунда за каждые 5 пунктов навыка.
        Я только присвистнул.
        - Здорово!
        Мало того что теперь можно двигаться в развитии скрытности дальше, так еще каким-то новым умением игровая механика одарила. Я глянул описание и обнаружил, что «Истинная тень» позволяла оставаться невидимкой даже в ярко освещенных местах.
        Но тут я опомнился и спросил:
        - А как все прошло с маяком? Теневой кукольник претензий не предъявил?
        - Все прошло по плану! - улыбнулся Нео. - Спасибо, дядя Джон, помогли. Святилище там пока обустроить не получится, но теперь сила великого магистра у меня. Дальше будет проще. - Он не стал говорить, что именно «будет проще», и уточнил: - Открываю портал?
        - Валяй!
        Когда я распахнул дверь лавки алхимика, у стоявшего за прилавком Ульриха чуть глаз не выпал. Удивлению приказчика не было предела; на вопрос, у себя ли хозяин, он даже не смог ничего выдавить, только кивнул.
        Я направился в комнатушку Ллойда, постучал в дверь, потом заглянул внутрь.
        - Не помешаю?
        Алхимик встрепенулся, поднял на лоб очки с зелеными линзами, зацепив дужками за рожки, и озадаченно протянул:
        - Безумству храбрых поем мы песню…
        - Чего? - не понял я.
        - Ты заходи, заходи, - разрешил господин Ллойд. - Как добрался?
        - Нео порталом во двор закинул, - сказал я, присаживаясь на стул. - А что?
        Демонический алхимик понимающе хмыкнул, отодвинул непонятный амулет и зажим с увеличительным стеклом в сторону, затем покачал головой.
        - Заказали тебя, Джон.
        - В смысле? - округлил я в непритворном изумлении глаза.
        - В прямом! «Исчадия тьмы» за твою голову пять тысяч награды назначили. Бессрочно. Ты теперь не просто в черном списке, ты теперь враг клана. Деньги за убийство может получить кто угодно. Даже светлый. Даже хаосит.
        Я судорожно сглотнул вязкую слюну и протянул:
        - Вот же твари-и-и…
        - А чего ты хотел? - развел руками господин Ллойд. - Сколько народу твой костяной дракон покрошил, а?
        - Много.
        Я зажал лицо в ладонях и поморщился от боли в обожженных руках. Здоровье почти восстановилось, но шрамы на пальцах никуда не делись, те ныли и не слишком хорошо сгибались. Зараза! Щека так и осталась изуродована, теперь это! Как дальше жить?!
        Да нет, прожил бы нормально, но вот награда за голову… С одной стороны, пять тысяч - это немного и специально меня искать никто не станет, разве что за исключением самых активных «Исчадий», но если вдруг появится возможность убить, то убьют непременно. Походя и не задумываясь. А у меня теперь не только опыт, но и уровни сгорают!
        Получается, выше уже точно не подняться. Придется либо принимать условия ангела Тьмы и становиться одним из «Исчадий», а те непременно обманут и втравят в очередную неприятность, либо выходить из игры.
        Тридцатый уровень - это шестьдесят тысяч по условиям договора. Даже не смешно. Не те деньги, которые позволят начать новую жизнь. Совсем не те…
        - И что делать собираешься? - полюбопытствовал господин Ллойд.
        - Не знаю, - честно ответил я.
        Ангел Тьмы вел свою игру, и становиться его марионеткой не было никакого желания, но и от убийц долго не пробегаю. Мигом к двадцать пятому уровню скачусь. Да и умирать нисколько не хотелось. Как-то слишком уж болезненно это происходило…
        - Костяной дракон, - напомнил алхимик. - За череп твоего дракона дам полтора миллиона. Может, и больше выйдет, но не гарантирую. Выведешь игровую валюту, курс…
        - Я знаю, какой курс!
        Знаю, да. Только вот обернуться костяным драконом я смогу - если смогу! - лишь раздобыв зачарованный череп, а тот валяется где-то на огненном плане. И портал туда - в столице светлых, а открыть его способен только паладин семьдесят пятого уровня и выше. Не достать…
        Я нахмурился - да нет, достать. Странно. Старина Гарт оказался на удивление болтлив. А еще он был подозрительно хорошо осведомлен о вещах, которых ему знать вроде бы и не полагалось вовсе. Вот кто ему сказал, что паладина-Барта стерли по моей наводке. Кто, а? Об этом, кроме меня самого, только ангел Тьмы знал!
        Что-то тут было не так… Угрозы белой колдуньи, ультиматум ангела Тьмы, наезд со стороны «Исчадий», обмолвки заклятого врага… Меня словно обложили флажками и гонят в единственно возможном направлении. И что там, в конце, - засада? Или весь смысл в том, чтобы ввести в игру череп последнего костяного дракона, который так некстати прописался при моем содействии в игровом реестре?
        Никак иначе башню Тлена не взять, а вызвать этого уникального дракона способен только я. Точнее, я способен в него обратиться. Но почему разработчикам просто не внести изменения в условия убийства владыки Тлена? Не могут или не хотят? Непонятно.
        - Джон! - окликнул меня господин Ллойд. - Что скажешь?
        Я внимательно посмотрел на алхимика и задумался, не связан ли он с ангелом Тьмы, но почти сразу выбросил эти подозрения из головы. Демонический алхимик работал с Изабеллой, а это, памятуя о сфере ее деятельности в реальной жизни, говорило о многом. Двойной агент? Не смешите мои тапочки! Не надо все усложнять, а то так и бритвой Оккама порезаться недолго. Нет, собеседнику определенно можно доверять, но…
        - Не знаю, не знаю… - заколебался я.
        Достану череп, обернусь драконом, скакну в уровнях - нарушу условия соглашения. Хотя… Обещанное Ллойдом вознаграждение многократно превышает причитающиеся мне на текущий момент шестьдесят тысяч, так почему бы и не рискнуть?
        Алхимик с ответом не торопил, просто сидел и ждал. А я никак не мог решиться. Как говорится: и хочется, и колется. Только вот, если не решусь, существование в игровой реальности ждет меня, прямо скажем, безрадостное.
        - Первое! - сказал я наконец. - Нет уверенности, что сумею призвать дракона.
        Господин Ллойд кивнул, призывая меня продолжить.
        - Второе: понадобится содействие высокоуровневого паладина.
        - Хоар подойдет?
        - Вполне. Еще нужны будут свитки порталов, чтобы иметь возможность оперативно унести ноги.
        - Откуда? - вкрадчиво спросил алхимик, и его демонические глаза засветились искренним интересом.
        - Янтарная площадь в столице светлых. Не так давно там с молотка ушел особняк, раньше он принадлежал некоему Барту Огненному Кулаку. Так мне сказали. Если площадь существует в самом деле, если есть особняк, то можем обсудить условия…
        Демонический алхимик кивнул, взгляд его стал отрешенным, глаза остекленели. Он отправился в виртуальное путешествие по игровым форумам и справочникам; я не стал ему мешать и открыл статистику своего персонажа. Вновь выскочило окошко с выбором профессий, но, прежде чем определиться с направлением дальнейшего развития, я активировал назойливо помаргивавший конверт наличия новых сообщений.
        Непрочитанные послания оказались от Архи. Танцующая с духами прошла все пять стадий принятия горя, и от неприкрытых угроз в итоге дозрела до вполне вежливого и логичного вопроса: «Сколько?»
        «Сколько хочешь за „Длань Ярости“?»
        Я только хмыкнул и пока ничего отвечать не стал, вместо этого открыл список доступных профессий и надолго углубился в их изучение, но в отличие от прошлого раза, когда подвернулся «Палач», все доступные варианты были более-менее привычными.
        Мне как-то даже обидно стало. Насколько уникальным был мой шикарный Палач-экзекутор, настолько все стандартно и уныло оказалось сейчас. Какого персонажа потерял, о-хо-хо…
        В итоге, как и планировал изначально, остановил свой выбор на Потрошителе. Профессия эта для жуликов была нехарактерна, зато сулила немалые плюсы в плане борьбы со значительно более сильными бойцами. Основным умением выступал «Секач».
        Потрошители способны рассечь жертву от горла до паха, и никакой доспех не в состоянии остановить их яростных ударов.
        Знание уязвимых мест доспехов увеличивает шансы пробить броню на 25 %.
        Шанс нанести критический удар: +10 %.
        Шанс нанести калечащий удар: +5 %.
        Дополнительными навыками были «Кишки на руку», «Рубщик» и «Холодный расчет». Первое позволяло наносить повышенный урон голыми руками, например, вытянув из рассеченного живота жертвы потроха либо же выдавив глаза. Второе значительно увеличивало шансы не просто нанести калечащий удар, но еще и отсечь конечность. И тот и другой навык был завязан на силу и потому особого интереса для жулика не представляли, а вот последнее я тут же изучил, потратив одно из пяти доступных очков профессиональных навыков.
        «Холодный расчет».
        Одни впадают в раж и бьются как безумные, другие никогда не торопятся и наносят удары точно в болевые точки. Потрошители не выжидают, пытаясь заметить уязвимые места, хорошее знание анатомии позволяет им определять их прямо во время поединка.
        Шанс нанести калечащий удар: +5 %.
        Шанс нанести кровоточащую рану: +10 %.
        Я с довольным видом потер друг о друга ладони. Мой жулик-потрошитель получался не таким уж стандартным и буквально обрастал умениями, заточенными на уверенное нанесение травм. И это не могло не радовать.
        Следующие очки я намеревался вложить в навыки обращения с оружием, но обратил внимание на открывшееся умение, связанное одновременно с уклонением и скрытностью, а точнее - со статусами учеников соответствующих школ.
        «Теневой прыжок».
        Вы чрезвычайно проворны и лучше других прячетесь в тенях. А теперь и сами становитесь тенью, нематериальной и неуловимой. Пусть лишь только на краткий миг.
        Время действия умения: 1 секунда.
        Беру! И не беда, что, активировав «Теневой прыжок», не сумею причинить вреда другим, главное, сам становлюсь неуязвимым для оружия и магии!
        Следом я выбрал бой с одним оружием, получил статус «Фехтовальщик», десятипроцентный бонус к уклонению, пятипроцентное ускорение атак и возможность дополнительного выбора одного из приемов.
        Первым делом я собирался изучить «Быстрые удары», которые позволяли вместо одного полноценного выпада трижды поразить цель, пусть и с половинным уроном. С учетом иных моих бонусов к скорости кинжал просто растворялся бы в воздухе, но… Но я увидел завязанный на восприятии навык «Наблюдатель» и передумал, остановив свой выбор именно на нем.
        Вы умеете концентрировать внимание и замечать вещи, скрытые от других!
        Восприятие удваивается с аналогичным увеличением базы для расчета вероятности нанесения калечащих и критических ударов. Шансы обнаружения ловушек, магических искажений и скрытых существ утраиваются.
        Длительность: 30 секунд.
        Ограничение: работает при нахождении в неподвижности или в скрытном режиме.
        Ограничения выступали ложкой дегтя в бочке с медом, но при дальнейшем улучшении этого навыка сначала он начинал работать при беге, а затем и в бою. Длительность также возрастала, правда, одновременно повышались и затраты внутренней энергии. Те, к слову, были весьма существенны: минута использования «Наблюдателя» высушила бы меня до донышка.
        Дальше я долго не колебался. Взял «Меткий удар» и открывшийся после него удар «Калечащий». Да, кинжалом было не столь сподручно отсекать врагам конечности, но узкий острый клинок вкупе с премией к пробитию доспехов мог неприятно удивить любого бронированного противника.
        Ну, и что же получилось в итоге?
        Джон Доу, Потрошитель.
        Человек, жулик. Уровень: 30.
        Опыт [52 429/56 900]
        Сила: 13.
        Ловкость: 29.
        Телосложение: 11.
        Интеллект: 10.
        Восприятие: 16.
        Жизнь: 330.
        Выносливость: 360.
        Внутренняя энергия: 390.
        Урон: 152 -228.
        Скрытное передвижение: +15.
        Уклонение: +15.
        Критический урон - при ударе из скрытного режима, в спину или по парализованной цели.
        Профессиональные умения: «Холодный расчет», «Теневой прыжок», «Наблюдатель».
        «Фехтовальщик»: оружие в одной руке, «Меткий удар», «Калечащий удар».
        Враг: клан «Клинки хаоса», клан «Исчадия тьмы».
        Достижения: «Хирург: школяр», «Анатом» 2-й степени, «Горлорез», подмастерье школы «Танец Тьмы», ученик школы Темной тропы.
        Я внимательно изучил окошко статистики и скептически поморщился. Да, это не мой Палач-экзекутор и по совместительству древний лич, совсем не он. Но когда наберу еще тридцать уровней…
        Стоп! Не наберу. Без вариантов. Идти на поводу у ангела Тьмы я не собирался, а без этого спокойной жизни мне в игре не будет. Да и стоит ли здесь оставаться и дальше?
        Я стянул перчатки, оценил отметины кое-как заживших ожогов и поежился. Сначала белая колдунья приголубила, теперь Лунный Грааль пальцы сжег - а ну как дальше подобным образом и урон, полученный от простых смертных, проявляться начнет?
        Что, если мой мозг станет воспринимать игру как подлинную реальность? Что, если однажды я поверю в свою гибель до такой степени, что умру на самом деле? Насовсем? Навсегда? Окончательно и бесповоротно?
        Ну его на фиг! Господин Ллойд предлагает оптимальный план выйти из этой ситуации с выигрышем для себя, его и стану придерживаться. А там видно будет…
        Демонический алхимик вдруг встрепенулся и сказал:
        - Я вызвал Хоара.
        - Серьезно? - поразился я.
        - Нет, шучу, - огрызнулся алхимик. - Делать мне больше нечего…
        Как оказалось, рассказ Роберта Ярда не был выдумкой. По крайней мере, в части Янтарной площади и бывшего особняка Барта Огненного Кулака едва не выпотрошивший меня паладин не соврал, поэтому господин Ллойд азартно потер ладони и сказал:
        - И раз уж траты по организации… так скажем… экспедиции целиком и полностью ложатся на мои плечи, комиссия в двадцать процентов не должна показаться чрезмерной. Если ставим нижнюю границу в полтора миллиона, получишь на руки миллион двести тысяч.
        - Да ладно! - возмутился я. - Что за грабительские расценки! Три процента, не больше!
        - А содействие паладина? А порталы? Вероятность успеха отличается от стопроцентной, я несу риски!
        - С Хоаром договорюсь сам, - отрезал я, - а в счет оплаты свитков… Вот, держите!
        На стол один за другим легли оплавленные куски Лунного Грааля, и господин Ллойд округлил глаза.
        - Это еще что такое? - но тут же сообразил и охнул: - Подари дураку стеклянный…
        Он не договорил, достал какую-то лупу и принялся внимательнейшим образом изучать почерневший металл.
        - Но как, Холмс? - протянул он некоторое время спустя. - Как можно было разрушить предмет, неразрушимый в принципе?!
        - Так получилось, - привычно ответил я.
        Господин Ллойд только глаза закатил.
        - И сколько ты за… это хочешь?
        - Если наша экспедиция увенчается успехом, оставляй себе. Если нет, сначала покрываешь свои затраты, остальное делим поровну.
        Алхимик для виду заколебался.
        - Не знаю, не знаю, - задумчиво протянул он.
        - Зато я знаю! - хлопнул я ладонью по столу. - Металл несет на себе остаточную святость и эманации хаоса! Хоть защиту от тьмы делай, хоть оружие против нее. Предмет получится даже не уникальный, а просто невозможный. Лунный Грааль нельзя было разрушить и переделать во что-то более полезное, а теперь бери и ваяй!
        Господин Ллойд только ладони выставил.
        - Убедил. Тогда остается вопрос с выводом средств. Дело это непростое, возьму десять процентов комиссии или ищи кого-нибудь другого.
        Я подумал-подумал и на предложенные условия согласился. Лучше ставку никто не даст, а если даже дадут - не факт, что деньги в итоге упадут на мой счет. Тут юридически процесс предельно сложно оформить, все больше на доверии основано.
        Мы обговорили условия, и я выгрузил из системы необходимые банковские реквизиты, а там и Хоар пожаловал.
        - С орком договаривайся сам, - предупредил демонический алхимик, возвращая на глаза очки с зелеными стеклами. - В крайнем случае могу открыть кредит, условия ты знаешь.
        - Обойдусь, - заявил я с уверенностью, которой на деле вовсе не испытывал, и отправился в комнату для переговоров.
        Зеленокожий паладин выхаживал там от стены к стене, будто пойманный в ловушку зверь.
        - Ну чего так долго? - возмутился он. - Чего хотел?
        - Есть работа.
        Хоар забарабанил пальцами по снятому шлему и разрешил:
        - Валяй, Джон!
        Я вкратце ввел орка в курс дела, не став только говорить о конечной цели нашей вылазки, а вот о возможных осложнениях предупредить не забыл. Паладин тут же скорчил недовольную гримасу.
        - Смотаться к светлым не проблема, - объявил он после недолгих раздумий. - Но придется лезть на огненный план, а там жарко. Плюс еще возможная засада. Так и головы лишиться недолго.
        - Свитки! - напомнил я. - У нас будут свитки порталов.
        - Вот дался тебе этот череп…
        - Он дорог мне как память.
        - Ну да, - поморщился орк и вдруг заявил: - Тридцать тысяч!
        Я присвистнул.
        - А харя не треснет?
        Хоар оскалился.
        - Не треснет, не переживай. Ну так что, работаем или я побежал? Волка ноги кормят!
        - Работаем, - проворчал я, поскольку ничего иного больше и не оставалось. - Но деньги будут после.
        - Не пойдет!
        - Слушай, я хоть раз тебе не заплатил?
        - Не пойдет! - повторил орк, не став даже слушать.
        - Как насчет «Длани Ярости»? - достал я бронзовый амулет.
        Паладин Равновесия засомневался было, но тут же объявил:
        - Не тянет он на тридцать тысяч даже близко. А самому мне без надобности. Хаос же!
        - Возьми в качестве залога.
        Орк покачал головой, пришлось зайти с другой стороны.
        - Как у тебя с личной жизнью в игре, кстати?
        Хоар закашлялся и уставился на меня во все глаза.
        - Ты о чем сейчас, Джон? - прорычал он, раздувая крылья приплюснутого носа.
        - Не надоело одному бегать? Я других приверженцев Равновесия и не видел даже.
        - И?
        - Есть у меня на примете оркская девица пятьдесят второго уровня, шаман. Разочаровалась в хаосе и открыта для учения о космической стабильности и всем таком-прочем. За этот амулет она…
        Глаза паладина сузились.
        - Продолжай, Джон. Продолжай.
        - За этот амулет она пойдет с нами, и у тебя будет время перетянуть ее на свою сторону. Да и от огня она должна уметь защищать. Шаман же!
        Хоар задумался, потом спросил:
        - Кто такая?
        После он долго-долго изучал профиль Архи, хмурился и кусал губы. Как видно, зависать в игре одному было и в самом деле не слишком весело, а стезя Равновесия мало кого привлекала, особенно среди орков.
        - Да я с ней без всякого амулет познакомлюсь! - выдал в итоге Хоар.
        - Валяй, - пожал я плечами. - Совет да любовь, как говорится. Я ей тебя даже представлю.
        Зеленокожий паладин нахмурился.
        - В чем подвох?
        - Убил я ее, - пояснил я. - Два раза. Вот сейчас напишу и скажу, что друг с ней познакомиться хочет…
        - Брось! - прорычал орк. - Уверен, что она согласится?
        Я не понял, что подразумевалось под словом «согласится», но решил Хоара лишний раз не подначивать и сказал:
        - Она полгода одна куковала в покинутом святилище. Как думаешь - много у нее после такого осталось друзей?
        Паладин кивнул и протянул свою лапищу.
        - По рукам. Но, если она присоединится к нам, обойдемся без аванса, заплатишь после. Нет - выложишь тридцать штук заранее. И амулет идет сверху.
        На том и договорились.

02 дня, 08:00:00…
        В столицу светлых переправились через башню госпожи Багряной луны. Перебираться через границу нелегалами представлялось мероприятием слишком опасным и к тому же лишенным всякого смысла: Хоар был адептом Равновесия, который ни с кем в принципе не враждовал, Арху после окончательного уничтожения великого магистра ордена Серебряного феникса очень удачно вычеркнули из сторонников хаоса, а я еще не успел принять ни одну из сторон и потому оставался нейтральным. Проблем могла доставить случайная встреча с охотниками за головами, но у светлых в этом отношении порядка было существенно больше. Обойдется.
        А вот встреча с Архой едва не закончилась кровопролитием, и, учитывая разницу в уровнях, кровушка должна была окропить землю именно моя. Заявившись на место встречи, орчанка двинулась вперед с целеустремленностью бульдозера, и лишь присутствие Хоара заставило ее заколебаться и замедлить шаг.
        Я благоразумно спрятался за широкую спину паладина и едва не подпрыгнул на месте, когда кто-то подступил сзади и обнял меня за плечи.
        - Не бойся, котик! - проворковала невесть откуда взявшаяся Изабелла. - Она не кусается. Не кусаешься ведь, милая?
        Арха вырядилась на этот раз в шерсть и кожу, а ее посох напоминал оглоблю; милой ее мог счесть разве что вжившийся в орочью шкуру Хоар, но это заявление жрицы удивительным образом разрядило обстановку. Вот так прямо с ходу зеленая проломить мне голову не попыталась, и паладин Равновесия получил возможность увлечь ее рассказом о преимуществах истинного нейтралитета. Арха внимала этим побасенкам благосклонно и в итоге согласилась принять участие в нашем маленьком предприятии в обмен на желанный амулет.
        Не ошибся я и в другом - она и в самом деле оказалась способна до предела усилить защиту Хоара от огня, так что решили выдвигаться без промедления.
        Правда, немного задержала Изабелла.
        - Держи, - вложила мне в руку странного вида каменную руну жрица, когда мы подошли к башне Власти.
        Артефакт был увесистым и теплым на ощупь, да к тому же еще немного светился. Я принял его с определенной опаской и спросил:
        - Это что за беда?
        - Руна вызова демона третьего круга. Воспользуйся, если прижмет, но учти - тебя он порвет наравне со всеми остальными.
        Я только присвистнул. Свитками порталов и целебными зельями нас снабдил господин Ллойд, он же вручил пару готовых для установки алхимических ловушек, и мне этот арсенал показался вполне достаточным, но, как видно, жрица рассудила иначе.
        К слову, я ей о предстоящей вылазке ничего не говорил. Думаю, проболтался по каким-то своим резонам все тот же господин Ллойд.
        - Удачи!
        Изабелла поцеловала меня в щеку и отступила, тогда подошел Нео.
        - А ты что тут делаешь? - удивился я при виде паренька.
        Командор ордена Черного феникса пожал плечами и указал на свисавший у меня с груди амулет.
        - Если понадобится - зовите. Приду за вами даже к светлым.
        - Спасибо! - Я похлопал паренька по плечу и поспешил к башне Власти.
        У городских стен что-то раскатисто взорвалось, вспышка на миг перекрыла тусклый свет солнца, а потом затянутое дымом небо и закопченные стены исчезли, и мы очутились на площади с фонтанами и тенистым скверном. Играли уличные музыканты, откуда-то доносился запах сдобы, воздух был чист и прозрачен.
        И кругом - светлые! На какой-то миг я растерялся, и рука сама собой скользнула к оружию, но никто и не подумал на нас нападать, правда, все глядели с нескрываемым удивлением. Только глядели не на меня, а все больше на Хоара и Арху. Нейтральные орки - зрелище не самое обычное. Зеленокожие головорезы считались приверженцами хаоса, в крайнем случае - тьмы.
        Не обращая внимания на полные любопытства взгляды прохожих, мы отошли от башни Власти и поспешили затеряться на узеньких улочках. Впрочем, местных обитателей хватало и там.
        - Ты знаешь, куда идти? - спросил Хоар, явно чувствуя себя не в своей тарелке. Арха и вовсе шагала за ним как привязанная; у светлых ей бывать прежде точно не доводилось.
        - Знаю, - ответил я и повел наш маленький отряд, ориентируясь на вызванную карту.
        Без нее бы точно заблудился. Столица светлой стороны оказалась куда обширней города, окружавшего башню Тьмы, ее заполоняли тысячи и тысячи игроков. На наше счастье, мало кто слонялся без дела или сидел за столиками уличных кафе, все куда-то спешили, к чему-то готовились, сбивались в кучки и скрывались в беспрестанно вспыхивавших тут и там порталах. Жизнь била ключом.
        И это мы еще специально подгадали для вылазки время, когда в Сети находится меньше всего пользователей!
        Удивительное дело - нас так никто и не остановил, никто даже не попытался напасть на парочку орков, хоть нигде и не было видно стражи, а игроки зачастую попадались, даже превосходящие Хоара в уровнях. Столица светлых оказалась действительно… светлой.
        Если б не постоянные мероприятия и непрекращающаяся война с тьмой и хаосом, думаю, здесь бы все умерли со скуки. А вообще, вся эта идиллия нам только на руку. Идем себе и в ус не дуем.
        Разделились мы на Янтарной площади.
        - Сначала расчисти дорогу! - потребовал Хоар, придерживая спутницу.
        - А вы куда?
        - Червяка заморим.
        Я только вздохнул. У самого в животе бурчало от голода, но терять время на посиделки в кафе не стоило. Как не стоило тянуть с собой на разведку орков. Они ребята заметные, охрана точно шум подымет, если эдакие образины в особняк вломиться попытаются. Осмотрюсь для начала сам. Взлом и проникновение суеты не терпят.
        Так вот и вышло, что Хоар повел Арху с площади на одну из тенистых улочек. Та шла рядом, с восторгом поглядывая по сторонам, точь-в-точь как маленькая послушная девочка, просто зеленокожая и клыкастая, да еще накачанная и в центнер весом. Но я-то прекрасно помнил, как она бесновалась в шаманской пляске, тряся голой грудью, и нисколько не сомневался, что рано или поздно Арха вернется к разгульному бытию хаосита. Как бы еще паладина с собой на ту сторону не утащила. Впрочем, проблемы Хоара - это проблемы Хоара, у меня и своих с избытком хватает.
        Через парадный вход проникнуть в нужный дом я не стал даже пытаться, прошел по узенькому проходу на задворки и обнаружил, что к особняку примыкает небольшой сад, обнесенный высокой оградой с железными пиками поверху.
        Открыть замок калитки у меня не вышло бы при всем желании, поэтому я прошелся по округе и умыкнул стоявший под водосточной трубой соседнего дома бочонок, рассохшийся, но еще крепкий. Забравшись на него, я мог бы при определенной сноровке перемахнуть через забор, но, прежде чем действовать, стоило осмотреться и поискать механическую или магическую сигнализацию.
        «Наблюдатель»!
        Внутренняя энергия: -175 [215/390]
        Тут же пошел обратный отсчет, а мир стал куда четче и понятней. Стало ясно, что магической охраной здесь никто не озаботился, и я перешел в скрытный режим, вскочил на бочонок, а затем одним махом перепрыгнул через венчавшие забор пики. Прокачанная ловкость помогла не напороться на ржавые острия и бесшумно приземлиться на тропинку, посыпанную крупным белым песком. Миг - и от возможных наблюдателей меня прикрыл аккуратно подстриженный куст.
        Спешить я не стал и осмотрел небольшой ухоженный сад, выискивая ловушки и сторожей, а после пробежался взглядом по окнам и задней двери особняка. Тут меня поджидал неприятный сюрприз: все проемы первого этажа оказались затянуты сиреневым мерцанием сигнальных чар. Нехорошо. Совсем нехорошо.
        Реальность вновь смазалась и стала самой обычной, я потер глаза кулаками, вернулся к калитке и сдвинул в сторону запиравший ее засов. А только направился к дому, сразу заметил шагавшего по тропинке то ли сторожа, то ли садовника. Пришлось прятаться в кусты, дабы не попасться на глаза невысокому эльфу, с пояса которого свисал впечатляющий набор разного рода инструментов. И, что совсем уж нехорошо, на его шее болтался массивный серебряный свисток. Оплошаю, точно тревогу поднимет.
        Убивать никого не хотелось, но едва ли орки сумеют проскочить здесь незамеченными. Придется действовать наверняка.
        Я бесшумно приблизился к сторожу со спины, да только эльфы недаром славились тонким слухом. Вот и этот вдруг замер на полушаге, его рука рванулась к свистку.
        Нанесен урон: 180!
        «Калечащий удар»: повреждена гортань!
        В самый последний миг эльф успел извернуться, и хоть черное лезвие кинжала полосонуло его по горлу, критический урон не прошел и прикончить светлого одним ударом не вышло. Но и он не сумел позвать на помощь: травма не дала ни воспользоваться свистком, ни просто закричать.
        Я вцепился в дернувшуюся к оружию руку и дважды загнал острие «Гнилого зуба» под ребра противнику, а после добил, всадив кинжал под лопатку. Сторож умер еще прежде, чем уткнулся лицом в землю.
        Первым делом я затащил его в кусты, затем на всякий случай тщательно засыпал брызги крови песком и уже после этого обыскал тело. Увы мне, ни ключей, ни управляющего сигнализацией амулета отыскать не удалось.
        Тогда я еще раз оглядел дом и остановил свой выбор на одном из окон второго этажа, рядом с которым проходила водосточная труба. По ней без особого труда удалось забраться на широкий карниз. Взломать кинжалом оконную раму тоже проблем не составило, правда, при этом изрядно нашумел - сказалось отсутствие соответствующего навыка.
        Проскользнув внутрь, я вернул раму на место, спешно перебежал к двери, прижался к стене, прислушался.
        Шаги! Привлеченный непонятным шумом седовласый старичок вошел в комнату и направился прямиком к окну. Мне даже совестно стало. Эдакий божий одуванчик… Но тут уж ничего не попишешь, своя шкура ближе к телу. К тому же это просто компьютерный персонаж. Все кругом только игра!
        Со слугой осечки не возникло, я шагнул ему за спину и со всего маху вогнал в грудь черный клинок кинжала. Уложил наповал.
        Совесть недолго мучила меня. Стоило только отыскать на теле связку с ключами, и я тут же позабыл об убитом старике, радостно пританцовывая, выскользнул из комнаты и запер за собой дверь. Коридор вывел к широченной мраморной лестнице, там я присел, укрываясь за балюстрадой, и оглядел просторный вестибюль. Снизу прохаживался облаченный в надраенную до блеска кирасу и столь же начищенный шлем охранник с саблей на боку, а на лестничной клетке третьего этажа никого не оказалось. Сложилось впечатление, что дом пустует и больше в нем нет ни души. Хорошо бы…
        Охранник какое-то время безостановочно слонялся от стены к стене, словно заводная игрушка, затем уселся на лавку, но сел неудачно, боком ко мне. Продолжая укрываться за ограждением лестницы, я спустился на первый этаж, выудил из кошеля монету и отправил ее в дальний угол, а стоило только крепышу отвлечься на мелодичный звон, подскочил к нему со спины и со всего маху всадил кинжал в основание черепа, под самый шлем.
        Бинго! Мои умения потрошителя проявились на этот раз наилучшим образом: острие перерубило позвоночник, да еще помимо этого удар собрал какую-то совсем уж фатальную комбинацию травм и увечий, и стражник умер на месте.
        Я скрытный и смертоносный, о да! Не идеальная машина убийства, конечно, но уже и не совсем мальчик для битья.
        Крови из раны почти не натекло, и я затянул тело в одну из комнат, там обыскал его и стал обладателем жезла, управляющего сигнальными чарами. Подошел с ним к двери, прикоснулся к замку, и сразу с тихим шорохом сгинула закрывавшая проем пелена охранных чар.
        «Живо к парадному входу!»
        Отправленное Хоару сообщение возымело действие, орк не заставил себя ждать и очень скоро поскребся в дверь. Я запустил его с Архой в дом и попросил:
        - Заприте за собой. И тихо!
        Паладин выполнил распоряжение и спросил:
        - Нашел спуск в подвал?
        - Нет еще. Но не думаю, что это так уж сложно.
        И в самом деле - долго искать вход в подземелье не пришлось, он обнаружился тут же, в вестибюле рядом с лестницей. Чтобы попасть в лабораторию, пришлось лишь спуститься на два десятка ступеней да пройти по короткому темному коридору.
        Что странно, дверь оказалась снабжена самым обычным замком, который отпер один из ключей с кольца, позаимствованного мной у слуги. Ни охранных чар, ни механических ловушек здесь не было и в помине.
        - Как-то слишком уж просто, - пробормотал я, припомнив излишнюю болтливость своего мучителя.
        На сердце стало неспокойно. Вот как пить дать, Гарт решил загрести жар чужими руками и караулит где-то поблизости в засаде.
        - Новые хозяева могли все переделать, - предположил Хоар.
        Я неопределенно пожал плечами, толкнул створку, и та с тихим скрипом распахнулась, открыв пустое помещение со сводчатым потолком и толстым слоем пыли на полу. Мы настороженно замерли на пороге, а потом Арха выдохнула короткое заклятие, и внутрь влетел яркий огонек. Его сияние разогнало полумрак по углам, Хоар немного поколебался, затем первым прошел в лабораторию и указал на вплавленный в каменный пол пентакль.
        - Здесь!
        И в самом деле - стоило только присмотреться, и стало заметно дрожание раскаленного воздуха. А приблизились - и сразу ощутили неприятный жар.
        Хоар стянул латную перчатку, провел ладонью рядом с маревом и подтвердил мое предположение.
        - Горячо! Это точно портал на огненный план!
        - Приступаем? - уточнила Арха.
        - Начинай накладывать защитные чары, - разрешил я и сразу предупредил: - Хоар, без команды портал не открывай!
        Орк проворчал что-то невразумительное, но спорить со мной не стал, а наша зеленокожая спутница принялась кружить рядом с ним, негромко напевая, виляя бедрами и вздымая над головой руки. Бронзовая «Длань Ярости» на ее груди то и дело ловила свет зависшего под потолком огонька и помаргивала желтоватыми отблесками.
        Вот на кой чёрт она его нацепила? Он же только у хаоситов работает!
        Я следить за шаманским обрядом не стал, вышел в коридор и разместил там полученные от алхимика ловушки. Одна заставляла пространство сгуститься и замедлить движения всякого, кто захочет здесь пройти, вторая превращала помещение в огненный ад. По отдельности они ничего особенного собой не представляли, но в совокупности окажутся для паладина пятьдесят девятого уровня практически непреодолимым препятствием, пусть даже он пожалует не один, а с наемниками.
        У меня не оставалось ни малейших сомнений, что Гарт проболтался об этом месте намеренно. А значит, надо быть готовым ко всему!
        Когда я вернулся в лабораторию, Арха уже закончила свой танец, и фигура Хоара едва заметно мерцала, словно нечто призрачное окутало его черные латы маревом охлажденного воздуха.
        - Ну как? - спросил я.
        - На несколько минут хватит, - ответил паладин Равновесия и уточнил: - Приступаем?
        - Да!
        Орк кивнул, миг помедлил, а потом решительно шагнул в пентакль. Пол дрогнул и провалился огненной бездной, Хоар вмиг пропал из виду, а на меня повеяло столь лютым жаром, что едва не зашипела обожженная кожа. Я спешно отступил к стене, Арха без промедления последовала моему примеру, встала рядом, бросила недобрый взгляд.
        Я внутренне поежился и предупредил:
        - Даже не думай!
        Орчанка многозначительно улыбнулась, и ее оскал не понравился категорически. Но атаки не последовало.
        - Тебе повезло, что я ничего не помню, белокожий задохлик! - заявила Арха. - Как спрыгнула в могилу - провал. Даже мстить желания нет.
        - Обоюдное везение на самом деле, - криво ухмыльнулся я, впрочем не теряя бдительности.
        Но тут вновь колыхнулось пламя, и к нам вернулся Хоар. Призрачная защита сгинула без следа, от глухих доспехов так и веяло жаром, а латные перчатки сжимали будто бы раскаленные уголья.
        - Лови! - кинул он мне их, и я спешно отступил в сторону. Зачарованный череп угодил в стену, отскочил и покатился по полу, сжигая скопившуюся на нем пыль.
        - Сдурел?
        Паладин только мощными плечами пожал.
        - И что же это такое? - полюбопытствовала Арха.
        Я опередил уже шагнувшую к черепу орчанку, схватил артефакт и едва не заорал в голос от боли, когда раскаленный камень обжег пальцы даже через толстые кожаные перчатки.
        Желаете извлечь архивные данные?
        [Да/Нет]
        К черту данные! Я спешно сунул череп в инвентарь и затряс ладонями.
        - Когда будут деньги? - уточнил Хоар и вдруг встрепенулся, предупреждающе вскинув руку. - Что-то не так!
        Арха закрыла глаза и подтвердила:
        - Кто-то приближается!
        Не сговариваясь, мы с Хоаром активировали свитки порталов, но ничего не произошло, как если бы некая могучая магия блокировала открытие пространственных переходов. Нас заперли в подвале!
        От входа донеслось яростное шипение, вспыхнуло багряное сияние, раздались злые крики. Я подскочил к двери и увидел, как по затянутому жгучим пламенем коридору медленно-медленно пробираются увязшие в сгустившемся пространстве латники, а с потолка на них льется расплавленный камень.
        Не наемники Гарта. Не стража светлых. Темные! «Исчадия тьмы»!
        Какого черта?!
        Штурмовая группа насчитывала дюжину бойцов, все они были от восьмидесятого уровня и выше, да еще на них беспрестанно накладывали чары не успевшие угодить в ловушку жрецы и колдуны, а первым в лабораторию и вовсе рвался сам герцог Инферно! И вся эта мощь - ради меня одного?!
        Хоар оценил ситуацию в один миг, резко бросил Архе:
        - Держись! - а в следующий миг ухватил ее и утянул вслед за собой на огненный план бытия.
        Как видно, счел, что в царстве пламени и жара шансов выжить у них будет больше. А как иначе? Там-то свиток портала сработает!
        Мне бы кинуться следом, активировать переход… Но пустое. Сгорю вмиг.
        И ладно, если просто сгорю, а ну как игровая механика подложит свинью и в случае гибели выкинет из инвентаря зачарованный череп? Погибать нельзя, но и превращаться в костяного дракона прямо здесь тоже не вариант!
        Герцог Инферно противостоял напору огненной ловушки лучше других, да и бушевавшее в коридоре пламя начало утихать; не иначе постаралась магическая группа поддержки. Я выхватил полученную от Изабеллы руну вызова демона, активировал ее и выкинул в дверь. И преисподняя откликнулась, демон явился на зов. Огромный, могущественный и невероятно злой. Чертова мегатонна адского бешенства!
        Высоченная рогатая фигура враз перекрыла коридор, оскалила жуткую пасть и со всего маху обрушила на спину герцога Инферно зловещего вида косу. Не ожидавший нападения темный растянулся на полу, а порождение бездны развернулось и ринулось в атаку на его людей. Я скользнул в скрытный режим и кинулся следом, но тут пламя окончательно погасло, а герцог вновь оказался на ногах и одним мощным замахом огненного хлыста развалил демона надвое.
        Просто. Слишком просто. Но Изабелла не подвела. Истинное порождение адских глубин скрывалось внутри зарубленного демона. Брызнувшая кровь обернулась щупальцами, монстр обвил сразу несколько человек - одних растерзал, других втянул в себя, заметно увеличившись при этом в размерах. И ни молнии, ни прочие боевые чары не наносили ему никакого урона!
        Я едва успел прошмыгнуть по коридору, прежде чем разбухшая туша полностью его перегородила, заперев в лаборатории герцога Инферно. Впрочем, у меня и без него хватало проблем, сразу несколько игроков обратили внимание на слишком уж густую тень. Взметнулись клинки, увернуться от них я никак не успевал, да и любое промедление обернулось бы верной гибелью.
        «Теневой прыжок»!
        Я метнулся вперед, а мечи латников прошли через мое потерявшее на миг материальность и буквально рассыпавшееся на отдельные атомы тело, не причинив никакого вреда. В следующее мгновение я очутился у лестницы и без колебаний пустил в ход «Гнилой зуб», благо в рукопашном бою жрецы и колдуны особой опасности не представляли.
        Тычок в глаз, оттолкнуться и в развороте полоснуть по шее. Надсадный крик, плеск бьющей из сонной артерии крови. Акробатическим кульбитом уйти от замаха ледяного жезла, в кувырке резануть по сухожилию, заодно вогнать клинок в почку, а после подбить ноги очередному раззяве - и бежать! Бежать, бежать, бежать!
        Я шустрый, но еще недостаточно смертоносный, чтобы прикончить всю эту ораву без риска словить парализующие чары или шаровую молнию.
        На лестнице - арбалетчик! Уклонение бросает тело в сторону, болт с лязгом бьет в ступени и уносится в сторону. В один миг очутившись рядом со стрелком, я сталкиваю его навстречу преследователям, хватаюсь за перила и перебрасываю себя через них на лестницу, ведущую на второй этаж. За спиной - крики, мат и топот. Впереди - два гладиатора с сетью. Не уйти!
        Желаете извлечь архивные данные?
        [Да/Нет]
        Да, чтоб вас всех! Да!
        Запущена распаковка архивных данных.
        Прогресс обновления: 5 %… 10 %… 15 %… 20 %…
        Я становлюсь быстрее и мощнее, но медленно! Слишком медленно! Вновь ухожу в невидимость и сигаю в сторону, уклоняясь от броска ловчей сети. Та цепляет лишь самым краем и соскальзывает, ближайший гладиатор пытается ухватить вслепую, бью его кинжалом в шею чуть выше кирасы и несусь дальше. А в голове одна лишь мысль: «Не успеваю! Никак не успеваю!»
        Прогресс обновления: 30 %… 35 %…
        «Исчадия», не побоялись закинуть в столицу светлых самый настоящий десант и заполонили весь особняк. И преследуют меня не жаждущие отличиться новички, а матерые бойцы, элита клана! Чего ради?! Не в банальной же мести дело!
        Ну да еще посмотрим, кто кому кишки на кулак мотать будет! Данные вливались в мое виртуальное тело и стремительно изменяли его. Унялось сердцебиение, а скелет вытянулся и оброс жгутами мышц, слишком уж мощными для тщедушного жулика. Затрещала одежда, кожа начала покрываться костяными наростами.
        Прогресс обновления: 40 %…
        Коридор второго этажа оказался перекрыт рыцарями с двуручными мечами и парой арбалетчиков; проскользнуть мимо них не было никакой возможности, а ввязываться в схватку - самоубийственно. Только не с погоней на хвосте. А значит - бежать!
        Я увернулся от широкого замаха мечом и рванул вверх по лестнице на третий этаж. Навстречу, прикрываясь ростовым щитом, выдвинулся одинокий боец. Смотровая прорезь глухого шлема полыхала оранжевым сиянием, свободная рука раскручивала цеп с огненным шаром на конце. На миг привиделся Барт Огненный Кулак, но это был не он, конечно же нет.
        Темный шагнул, смертоносный шар крутанулся и метнулся по хитрой траектории точно в голову. Я пригнулся, било прошло стороной, едва не зацепив шипами капюшон накидки.
        Прогресс обновления: 45 %…
        Стук! Стук!
        Стоило лишь замедлиться, и в спину угодили два арбалетных болта. Один отскочил от костяной брони, другой вошел в тело, но неглубоко, всего на пару сантиметров. И - никакой боли. Я больше не чувствовал ее. Вообще.
        Прогресс обновления: 50 %…
        Било цепа качнулось назад, готовясь закрутиться и шибануть вновь, но я не стал медлить, скакнул к противнику и врезал кулаком в глухое забрало. Выросшие на костяшках шипы легко пронзили броню, а удар оказался столь силен, что шлем сорвало с головы. Воин едва устоял на ногах, я стукнул ему левой в живот, а потом ухватил обеими руками, легко поднял над головой, развернулся и швырнул в преследователей. Те покатились, сбитые с ног.
        Да! Я быстрый и смертоносный! Из горла вырвался нечеловеческий рык.
        Прогресс обновления: 55 %…
        Ударившую снизу молнию я перехватил раскрытой ладонью, меня лишь слегка тряхнуло электричеством, а вот огненный вихрь едва не закрутил в своем пламенном танце, враз спалив выставленную защиту. Мой только-только начавший раскрываться талант заклинателя был еще слишком слаб.
        Впрочем, часть арсенала личей уже вернулась; магическим арканом я выдернул пироманта из-за спин воинов, одним ударом когтистой лапы разодрал ему глотку и вновь бросился наутек.
        Прогресс обновления: 60 %…
        Мелькнула до предела ускорившаяся тень; нагнавший меня жулик выпал из невидимости и едва не подрезал сухожилие, я лишь в самый последний момент успел подпрыгнуть, пропуская под собой хищно сверкнувший клинок. Убийца не растерялся и махнул цепью с серпом на конце, намереваясь спутать ноги, но момент оказался упущен. Изменения уже затронули верхнюю половину тела, удлинившаяся рука дотянулась до настырного преследователя, мазнула по лицу когтями и сбросила с лестницы прямо под ноги бросившимся в погоню «Исчадиям».
        Вновь взревело пламя, но на этот раз я подставляться не стал, пригнулся и ринулся прочь, а стена за моей спиной взорвалась брызгами обжигающей магмы.
        Прогресс обновления: 65 %…
        Чувствуя, как все больше и больше корежат меня изменения, я помчался по анфиладе комнат, зацепил обросшим длинными шипами плечом дверной косяк и легко вырвал его из стены. Зрение исказилось, стали видны магические потоки и немалых размеров купол, огородивший от остального мира этот злополучный особняк.
        «Исчадия» подошли к делу со всей ответственностью, но к чему эти сложности? Вот к чему, а?!
        Прогресс обновления: 70 %…
        Ноги странно изогнулись, ступни увеличились в размерах и в клочья порвали сапоги. Когти заскрежетали, оставляя длинные глубокие царапины на полу; я влетел в просторный зал, захлопнул за собой дверь, заложил ее брусом и огляделся по сторонам. Окна. Окна. Окна. Ни одной двери, бежать больше некуда. Впрочем, и что с того? Мне ли бояться падения с высоты третьего этажа?!
        Прогресс обновления: 75 %… 80 %…
        Начал душить нервный смех, я не выдержал и расхохотался в голос. Тогда-то и перестал быть человеком, переродился и умер. Превратился в груду костей, мертвых мышц и мумифицированной плоти. И это было просто чудесно. Я не чувствовал боли! Снова не чувствовал боли и обладал ни с чем не сравнимым могуществом!
        Все стало каким-то мелким и незначительным, лицо превратилось в драконью морду, распахнулась и жутко клацнула зубами страшенная пасть, а невесть когда появившийся хвост оброс шипами. И не только он, но и весь хребет…
        Арх-х-х!
        Прогресс обновления: 85 %… 90 %…
        Дверь в зал взорвалась тучей щепок, за ними мелькнули огненные доспехи герцога Инферно, словно откованные из застывшего пламени. В руках иерарх клана «Исчадий тьмы» сжимал костяное копье.
        Я никогда прежде не видел подобного оружия, зато сразу вспомнил квестовый костяной кинжал для убийства предводителя скелетов в самой первой своей локации и сразу понял: все, конец. Этот артефакт создан именно для умерщвления созданий, подобных мне!
        Герцог замахнулся, готовясь метнуть копье, и сознание лихорадочно заметалось, выискивая хоть какую-то возможность спастись. Полет! Как мне полететь?! Никак!
        Прогресс обновления: 95 %…
        И тут же невесть откуда выплыли иконки колдовских навыков костяного дракона. Большая их часть еще оставалась неактивна, так что я врезал чем пришлось.
        «Дыхание смерти»!
        Пасть распахнулась, но ударило из нее не пламя, а омерзительная субстанция, сама квинтэссенция разложения и погибели. Овеществленные чары угодили в герцога и бежавших за ним «Исчадий» и отшвырнули прочь. Магическая защита некоторых прогорела в огненной ловушке, и дыхание вмиг выжгло в них жизнь, а после принялось разъедать тела, но прикончить удалось от силы двух или трех бойцов. И, что самое паскудное, предводитель этой братии не только не пострадал, но и начал разбег, словно заправский метатель копья.
        И тут меня осенило. Крылья, лапы, магия… Главное - хвост!
        Тело изогнулось, и чудовищный драконий хвост стремительным махом отшвырнул настырного человечка прочь, по пути снеся колонну и обвалив часть стены.
        Да! Так вам, уроды!
        Обновление завершено.
        Текущий уровень: 100.
        Статус: костяной дракон-оборотень.
        Навалилось ощущение невероятного могущества, и тело приподнялось на мощных лапах. Затрещал от невероятной тяжести пол, лопнул и вздыбился паркет, а потом за спиной распахнулись, снося перекрытия потолка, широкие крылья! Крыша обрушилась, освобождая дорогу к небу, я перебрался по обломкам и взмыл в воздух, ринулся в самую высь. О да! В самую-самую высь…

02 дня, 11:00:00…
        Полет - это счастье! Какое-то время я усиленно работал крыльями, поднимаясь все выше и выше, а затем расправил их, поймал восходящий поток воздуха и неспешно поплыл по небу прочь от тревог и забот. Безмятежно выгнул шею, глянул на раскинувшиеся внизу крыши домов, и… эйфорию как рукой сняло.
        Спешно поднимались в воздух грифоны, пегасы и крылатые львы, тянулись за ними ковры-самолеты и оседлавшие зачарованные метлы ведьмы, а прямо по курсу набирал высоту летающий фрегат. Проклятье! Небо над столицей светлых - не лучшее место для костяного дракона! Впрочем, сейчас не лучшее время для костяных драконов вовсе.
        Я вновь заработал крыльями, и казавшаяся безграничной выносливость мало-помалу пошла на убыль. Как бы мне так в скором времени не обессилеть!
        Небо вдруг прочертила ослепительная полоса, сверкнула вспышка, донесся отголосок близкого взрыва. И дело было отнюдь не в заградительном огне - из небесного пламени возник огромный белый дракон. Белый? Да нет! Ледяной! Чешуя монстра блистала в солнечных лучах холодным огнем, и в голове мелькнуло узнавание, меня перетряхнула нервная дрожь.
        Я готов был поклясться, что крылатую тварь оседлала белая колдунья, но не стал вертеть головой, а вместо этого вытянулся в струну и заработал крыльями пуще прежнего. Только вот ледяной дракон был куда мощнее и быстрее, да к тому же занимал позицию в более высоком эшелоне и грамотно этим преимуществом распоряжался. Расстояние между нами стремительно сокращалось. Дьявол! Ну как же так?! Я - сотого уровня! Я - костяной дракон! Мне полагается рвать и метать, раскидывая противников пачками, но вот убегаю же. И даже как-то не особо успешно!
        В душе зародилась глухая злоба, но одно я знал наверняка: с белой колдуньей связываться нельзя. Эта стерва меня прожует и выплюнет, она - существо вне категорий, отслеживающая тех ловкачей, которые нарушают правила игры. А я как раз из их числа. Не совсем ловкач, но правила нарушил капитально…
        Сознание лихорадочно заметалось, как пилот-недоучка в кабине потерявшего управление самолета; я принялся перебирать навыки и умения, наткнулся на «Пространственный скачок» и едва не застонал от досады. Умение оказалось неактивным!
        Да какого черта?! Я ткнулся мыслью в нужную иконку, та увеличилась в размерах, и стала видна полоска готовности, остановившаяся на пятидесяти восьми процентах. Время! Мне нужно время! Надо оторваться от преследователей!
        Ничего не оставалось, кроме как выложиться по полной. Крылья с шумом рассекли воздух, я начал набирать скорость, и шкала готовности дрогнула, двинулась к заветным ста процентам.
        Но и ледяной дракон не отставал. Вспомнилось некстати, как невыносимо холодные пальцы вырвали глаз и левую сторону лица - морды?! - словно заморозили. Повинуясь некоему наитию, я заложил крутой вираж, и луч чистого сияния прошел стороной. Я тут же бросил тело в другую сторону, и белая колдунья вновь промахнулась, не сумела превратить меня в глыбу льда и на этот раз!
        И все бы ничего, но впереди вырастала громада летающего фрегата, места для маневра почти не оставалось, а готовность «Пространственного прыжка» невесть с чего упала до пятидесяти трех процентов. Стоп! А не от скорости ли она зависит?
        Я сложил крылья и ухнул вниз в вертикальное пике! Несколько тонн костей и мумифицированной плоти устремились к земле, загудел ветер, меня начало бросать из стороны в сторону, но я не сдавался и не давал закружить себя потокам сгустившегося воздуха. Вниз! Только вниз!
        Сработало! Скорость достигла умопомрачительных значений, крыши домов стремительно приближались, несколько ринувшихся на перехват ковров-самолетов просто раскидало в разные стороны, оседлавшие их маги даже не успели пустить в ход свои атакующие чары.
        «Пространственный скачок»!
        Реальность смазалась, в голове вспыхнули звезды, на миг игровой мир раскинулся подо мной интерактивной картой, и я мысленно ткнул в первую попавшуюся точку, а затем пространство раскололось и зашвырнуло в неведомую даль. Я вывалился над бурным морем, все так же стремительно падая вниз, и спешно распахнул крылья, начал выходить из пике. Едва не зацепил брюхом пенные барханы волн, но все же выправил полет и уже без всякой спешки направился к видневшемуся поодаль скалистому берегу.
        Да! Удрал! Оставил ледяную стерву ни с чем! И ее, и вознамерившихся прикончить меня «Исчадий»!
        Вот ведь подонки - все рассчитали. Хотели прихватить в подвале, забить и забрать череп. Не мой - зачарованный, а драконий. Как знали, что я перекинусь! А ведь, пожалуй, и знали. Но откуда? Кто навел? Не Ллойд и точно не Хоар, а значит, это Гарт в своем нынешнем воплощении постарался. Но ему-то это зачем? Ничего не понимаю…
        Долго душевный подъем не продлился, очень скоро адреналин перестал бурлить в крови, и навалился откат. Выносливость ушла далеко в красную зону, ее уровень неуклонно уменьшался, полет сжигал все силы без остатка. И хоть мертвым неведома усталость, каждый взмах крыльев давался все трудней. Поймать восходящий поток воздуха никак не получалось, и я, будто вконец перегруженный бомбардировщик, тянул над водой на бреющем полете. Мне бы… Мне бы только… Мне бы только дотянуть… До берега!
        Пусть падение в море и не стало бы смертельным, но крылатому созданию выбраться с глубины будет если и невозможно, то уж точно весьма и весьма непросто.
        Напрягаясь из последних сил, я перевалил через скальный гребень и начал планировать на распахнутых крыльях, выискивая место для посадки. Замелькали под брюхом песчаные проплешины, пятна зелени, пальмы и камни, а потом в меня врезался ледяной метеорит!
        Я даже понять ничего не успел, когда сокрушительный удар снес меня с неба, бросил вниз, заставил кубарем покатиться по земле. Во всем теле, казалось, не осталось ни одной целой косточки, и все же я сумел поднять голову и выпустить длинную струю дыхания смерти.
        Поздно! Ледяной дракон с приникшей к его спине белой колдуньей уже умчался прочь. Над морем он заложил вираж и полетел обратно, но приземляться не стал, пронесся надо мной. К этому времени я уже поднялся на все четыре лапы и приготовился отразить атаку, только никто не собирался сходиться с костяным драконом в ближнем бою.
        «Прорыв льда»!
        Мелькнуло белое копье, пришпилило меня к земле, будто проткнуло банальную бабочку иголкой. Я взревел от боли и ярости, начал приподниматься - и не смог. Нутро словно смерзлось, задняя часть тела отнялась, и онемение начало распространяться все дальше и дальше. Онемение?! Да меня замораживали! Превращали в ледяную статую!
        Я попытался пошевелиться, но ничего этим не добился, лишь посыпался на землю иней. Осмотр навыков и умений также ничего не дал. Выносливость и внутренняя энергия были на нуле, да еще стремительно шло на убыль здоровье. Я замерзал, и хоть мертвое вновь умереть не может, но именно смерть меня и ждала. Не хочу! Только не сейчас!
        Разочарование жгло едва ли не сильнее лютого холода, но лишь поначалу, а затем поселившаяся внутри меня лютая стужа усилила натиск и скрутила так, что мой яростный рык легко перекрыл грохот прибоя. Начали ломаться перемороженные кости, плоть каменела, по влажному песку расползалась изморозь. И никакой апатии, никакого беспамятства. Только боль, ярость и отчаяние.
        Ледяной дракон кружил надо мной подобно голодному стервятнику, все сужая и сужая круги, пока небо над ним вдруг не потемнело и упавший сверху сгусток непроглядной черноты не разнес моего преследователя на тысячи тысяч сверкающих осколков.
        Белая ведьма рухнула вниз и грянула оземь с такой силой, что взметнула целую тучу песка. Бесформенное пятно мрака сформировалось в ангела Тьмы. Потусторонний покровитель «Исчадий тьмы» замахнулся черным двуручным клинком и подобно коршуну ринулся в атаку, но явно недооценил противницу, наткнулся на выставленную той защиту и отлетел в сторону. Ангелу не удалось удержаться в воздухе, он грохнулся на морской берег и проехал по инерции несколько десятков метров, оставляя за собой моментально наполнившуюся водой борозду.
        Вода замерзла, с мерзким треском поднялась и обернулась ледяной змеей, но удар черного меча заставил ее осыпаться осколками прозрачного крошева. Ангел Тьмы быстрым шагом направился к месту падения белой колдуньи, а та и сама уже поднялась на ноги, выхватила из воздуха копье с алмазным наконечником и побежала навстречу противнику.
        Бросок, сшибка, звон, лязг, ослепительные всполохи, пятна мрака!
        Движения этой парочки оказались столь стремительны, что сливались в чудовищный черно-белый калейдоскоп, да мне уже было и не до них. Не имело никакого значения, кто выйдет из схватки победителем, - я в любом случае умру паскудно и мучительно. Онемение все ближе подбиралось к шее, тело трещало и лопалось, обращаясь в лед. Во всем мире осталась одна только боль. Безбрежное море боли и… утлая лодочка надежды…
        Нет! Не на спасение! Спастись я уже не мог, но еще обладал возможностью обернуть ситуацию в свою пользу. Пока не замерз и пока длится схватка… Я еще мог выкрутиться, но должен был вовлечь в свои неприятности других.
        В иной ситуации заколебался бы, стоит оно того или нет, но сейчас не медлил ни мгновения. Решение за меня приняла нестерпимая боль, а еще - злость, без нее тоже не обошлось. Не лучшие советчики, но чего уж теперь…
        Вызов командора ордена Черного феникса!
        Парадокс! Столько знакомых в игре, а звать на помощь приходится компьютерного персонажа! Ну, Нео, не подведи…
        Командор ордена Черного феникса возник без каких-либо спецэффектов, а исторгнувший его из себя мрак по сравнению с непроглядной чернотой ангела Тьмы был едва ли не серым. Рыжеволосый паренек с изумлением оглянулся вокруг и обалдело уставился на яростную схватку сверхъестественных сущностей.
        - Помоги… - прохрипел я, едва не проваливаясь в наполненное стужей забытье.
        Нео вздрогнул и уставился на меня во все глаза.
        - Дядя Джон! Это вы?!
        В облике дракона он меня никогда не видел, но я не стал ничего объяснять, лишь повторил:
        - Помоги…
        Паренек подступил поближе и спросил:
        - Как? Что мне делать?
        - Убей! Убей меня!
        - Нет! - крикнул Нео и шмыгнул носом. - Я не могу, дядя Джон!
        - Быстрее! - прорычал я. - Убей и забери череп! Потом беги! Я найду тебя. Это не конец! Да бей же…
        Мысли начали путаться, сознание понеслось в белое безмолвие, но я еще успел приказать:
        - Делай!
        Стоило бы сгенерировать задание, да только на это не оставалось ни времени, ни сил. Нео со слезами на глазах подступил к драконьей морде и обнажил черный ритуальный кинжал; я хотел приободрить его и поторопить, но уже не смог, а потом узкий клинок вошел под челюсть, и белое беспамятство сменилось родным мраком системного пространства. Вот и все. Готов.
        Какое-то время я наслаждался отсутствием боли и дышал полной грудью, затем мысленно активировал возвращение в игру и понесся во тьме, дабы вновь воплотиться в мире «Башен Власти». А вместо этого всем телом налетел на огненную надпись:
        Доступ запрещен!
        Было больно, показалось даже, что при ударе клацнули зубы. Что это за фокусы еще такие? Что значит «доступ запрещен»?!
        Надпись мигнула и сменилась ничуть не более обнадеживающей:
        Запущен принудительный выход из системы.
        Подготовка к синхронизации…
        Перенос сохраненных данных…
        Отключение сетевых функций…
        Эй! Да вы белены объелись, что ли? Не надо! Я не хочу! Дайте хотя бы пять минут! За что?!
        Но я знал. Я знал, за что. Использование зачарованного черепа сочли нарушением соглашения, это и послужило формальным поводом для моего извлечения из виртуальной реальности. Именно что формальным, уверен в этом на все сто…
        Вне Сети.
        Надписи померкли, и вслед за ними померкло сознание, а очнулся я уже в капсуле, откуда меня без промедления достали, переложили на каталку и, не слушая никаких возражений, отправили на обследование. В отличие от прошлого раза о мышечной атрофии и речи не шло, чувствовал я себя превосходным образом. Разве что ломило левую скулу, ныла шея, тянуло поясницу и чесались обожженные ладони. Стоп! Обожженные?!
        Я прислушался к ощущениям и заставил себя позабыть о полученных в игре повреждениях. Точнее, попытался. Стало лучше, но полностью неприятные ощущения не прошли. Вот же ерунда какая! Мне еще только фантомных болей не хватало!
        Впрочем, куда больше виртуальных отклонений сейчас волновали вполне реальные последствия моей эскапады, а именно - состояние контракта. Расторгнут его? Нет, понятно, что расторгнут, но в какой форме это произойдет?
        Так что, когда в палате меня посетили уже знакомая строгая тетенька и невозмутимый азиат, я сразу перешел в наступление:
        - Это как понимать?! Вы зачем меня из игры выдернули? Мы так не договаривались!
        Претензии никакого впечатления на представителей корпорации не произвели. Я без особого удивления услышал ссылку на недопустимость использования не задокументированных возможностей игры, а вдобавок ко всему прочему прозвучала и неприкрытая угроза:
        - Ян, ваши действия дают основание полагать, что за первоначальным взломом системы стояли именно вы, а не какие-то гипотетические хакеры!
        - Да ладно? - фыркнул я. - Вы первые начали! Кто натравил на меня «Исчадий тьмы» и поручил им назначить награду за голову Джона Доу? Всем известно, что этот клан тесно связан с администрацией игры и контролируется ею чуть ли напрямую!
        Тетенька нахмурилась, азиат лишь небрежно отмахнулся.
        - Никто не обязан был создавать вам тепличные условия и сглаживать конфликты. В любом случае дело совершенно не в этом…
        - Именно в этом! - в запале выкрикнул я. - Если бы не преследование…
        - Нет! - негромко, но очень решительно отрезал мой собеседник. - Решение о прекращении обследования было принято еще вчера, мы просто заканчивали сбор всех необходимых данных.
        - Серьезно? И по какой причине?
        - Нас не устроило состояние вашего мозга, точнее, его излишне активное взаимодействие с оборудованием. При ограничении пребывания в игре восемью часами в сутки сознание успевает адаптироваться и не путает виртуальную реальность и окружающую действительность. Это позволяет выдерживать оптимальное соотношение тактильных и болевых ощущений. В вашем же случае за месяцы пребывания в виртуальности произошло излишне глубокое погружение, и эти изменения, как нам представляется, носят необратимый характер. Вы поверили в игру, ощутили ее равной нашей реальности. Ваш болевой порог оказался аномально низким. Ведь так?
        Я кивнул и уточнил:
        - А разве нельзя отключить болевые ощущения?
        - Можно, - пожал плечами азиат, - но они - лишь индикатор погружения сознания в игру. Повторяю: сам процесс необратим. Однажды мозг поверит в гибель виртуального персонажа настолько, что примерит ее на себя и сердце просто остановится. Именно поэтому было принято решение закрыть вам доступ в мир «Башен Власти». Навсегда.
        Удержаться от ругательств удалось с превеликим трудом, собеседник заметил промелькнувшую на моем лице гримасу и покачал головой.
        - Вы еще легко отделались. Даже при столь адаптивной психике последствия могли быть несравненно более печальными…
        «Адаптивная психика»?! Ах ты, подлец!
        Меня чуть не разорвало от возмущения, но я невероятным усилием воли сдержался, лишь выдавил из себя:
        - И что дальше?
        Тетенька протянула мне папку с какими-то бумагами.
        - Дальше вы подпишете окончательное соглашение о неразглашении и в течение трех рабочих дней получите вознаграждение за честно достигнутые в игре уровни. Вот смотрите, бумаги уже завизированы вашим юристом.
        Я мог бы протестовать и дальше, но не видел в этом никакого смысла и без пререканий поставил свои закорючки во всех нужных местах. Шестьдесят тысяч - это шестьдесят тысяч. С паршивой овцы хоть шерсти клок, все так…
        Представители корпорации двинулись к выходу, тогда я остановил азиата:
        - Можем перекинуться парой слов наедине?
        Тот удивился, но отпустил спутницу и улыбнулся.
        - Слушаю вас?
        - Ангел Тьмы? - выстрелил я в собеседника вопросом, будто отправил увесистую свинцовую пулю.
        - Что, простите?
        - Вы - ангел Тьмы?
        На это предположение меня навело упоминание адаптивности психики и еще кое-какие высказывания, коими отметились и ангел Тьмы, и мой вполне реальный собеседник. И пусть однажды я видел человеческое обличье виртуального покровителя «Исчадий тьмы» - вполне европеоидное, но сотрудник корпорации мог сгенерировать себе какую угодно внешность; это еще ни о чем не говорило.
        Азиат покачал головой.
        - Не понимаю, о чем вы…
        Он вновь развернулся к двери, и тогда я усмехнулся.
        - Желаете попытать счастья на аукционе? Отлично! Но откуда такая уверенность, что череп костяного дракона достанется именно вам? Артефакт уникальный! Существует в единственном экземпляре! Мне-то в игру больше не зайти!
        Представитель корпорации аккуратно прикрыл дверь, развернулся и пристально уставился на меня. Я демонстративно расправил больничную распашонку.
        - Никакой прослушки!
        Тогда азиат спросил:
        - Сколько?
        - Полтора миллиона игрового золота! - озвучил я предложенную господином Ллойдом цену.
        - Договорились!
        Тут я и понял, что серьезно продешевил. Мне бы, как в известном кинофильме, добавить: «Каждому!» - только вот подельников в наличии не имелось.
        - И сверху - пятнадцать процентов для вывода денег, - предупредил я, желая хоть как-то выправить ситуацию.
        Азиат глянул в ответ с нескрываемым сомнением, но торговаться не стал, лишь кивнул.
        - И ответы на вопросы, - продолжил я диктовать свои условия.
        Этот пункт собеседнику не понравился.
        - К чему это, Ян?
        Я постучал себя по виску указательным пальцем.
        - Просто хочу убедиться, все ли верно просчитал. Некий Роберт Ярд, темный паладин, - это ведь вовсе не мой дружочек Гарт-Барт, а ваш человек?
        - Первый раз слышу о темном паладине Ярде, - с многозначительной улыбкой ответил азиат. - Что же касается вашего Гарта, Барта и много кого еще, то за неоднократное нарушение пользовательского соглашения ему был запрещен вход в игру. В основе блокировки лежит метод анализа мозговой активности, обойти его невозможно.
        - И когда его заблокировали?
        - Полгода назад.
        Я выругался. Так и знал! Так и знал, что меня намеренно подвели к идее воспользоваться заклятым черепом! Я должен был обернуться костяным драконом и умереть! И в ловушку меня заманили именно «Исчадия тьмы», точнее, ангел Тьмы!
        - Но зачем? - тяжко вздохнул я. - К чему все эти сложности? Понятно, что для уничтожения владыки Тлена требуется полный сет черепов костяных драконов, но неужели нельзя подкорректировать условия выполнения задания?
        - Изначально была допущена размытая формулировка, вместо конкретного перечня использовалось словосочетание «всех костяных драконов». Неожиданно для разработчиков некий Джон Доу стал одним из них и прописался в реестре. Игровая механика весьма… адаптивна. И всякое вмешательство в глобальные события требует согласования на самом высоком уровне.
        - А вы не уверены, что решение будет принято в пользу «Исчадий»? Поэтому, когда стало ясно, что пользы от меня в качестве подопытного кролика немного, запустили план Б и сделали все, чтобы я обратился в дракона?
        Покровитель «Исчадий тьмы» никак мои слова не прокомментировал, даже не улыбнулся. Сейчас он представлял собой воплощение невозмутимости.
        Я поморщился и покачал головой.
        - Неужели так сложно было просто договориться?
        - А разве мы не пытались?
        - Да сказали бы прямым текстом! В крайнем случае достали бы мой череп с огненного плана и сделали бы предложение, от которого нельзя отказаться…
        Азиат выставил перед собой открытую ладонь.
        - Тот череп - результат взлома системы. Всякий, кто преднамеренно задействует его, подлежит блокировке за нарушение пользовательского соглашения. Все преимущества и выгоды, полученные в результате такого использования, подлежат откату.
        - И вы не хотели рисковать, - понимающе протянул я.
        - Это уже не важно. Череп костяного дракона - обычный артефакт, мы готовы купить его. Только как? В игру вам теперь не попасть.
        Я задумался, стоит рассказать о господине Ллойде прямо сейчас или уже после того, как алхимик свяжется с Нео и заберет у него череп. Только отдаст ли паренек ему череп? А ну как решит дожидаться меня?
        В кармане азиата мелодично звякнуло, он достал смартфон и посмотрел на экран, а затем уставился на меня. После вновь глянул на пришедшее сообщение.
        - Какого дьявола?!
        Маска невозмутимости рассыпалась в один миг, представитель корпорации выскочил из палаты и с невиданной прытью припустил по коридору.
        Я так и замер с раскрытым от удивления ртом. Это что еще за дела? А как же наша сделка?
        По спине пробежал холодок дурного предчувствия, накатила неуверенность, вновь проявились фантомные боли. Да ерунда! Все будет хорошо!
        Но азиат и не подумал вернуться, так что я быстро оделся, получил сданный на ресепшен смартфон, включил его и забил в поисковике запрос о новостях мира «Башен Власти». Первая же выскочившая строчка потрясла.
        Падение башни Тлена!
        Что?! Да как такое может быть?! Таких совпадений не бывает! И сразу накатило озарение. Нео! Нео провел меня вокруг пальца! Вопреки уверениям, он не оставил мыслей о захвате башни Тлена и, получив в свои руки череп костяного дракона, собрал полный набор, прикончил старого хозяина царства Мертвых и уселся на его трон.
        Мальчишка! Глупый мальчишка! Его же порвут! Уничтожат безвозвратно, без всяких шансов на возрождение! Слишком жирный кусок попытался урвать малолетний командор ордена Черного феникса. Я же его предупреждал! И фраза: «Это всего лишь кусок программного кода», - сейчас нисколько не утешала…
        А потом я сообразил, что выкрутасы Нео оставили меня без полутора миллионов игрового золота, и беспокойство за судьбу пацана как-то враз поутихло. Ох ты черт! Ах ты ж нехорошо-то как!
        Я ведь эти деньги уже заработанными считал! Всего мгновение назад они у меня в кармане лежали, и вдруг - такая подстава! Настроение испортилось безвозвратно.

* * *
        Домой уехал на такси. Поднялся в квартиру, не раздеваясь, плюхнулся на диван, мысленно потянулся к телевизору, сразу поймал себя на этом нелепом поступке и взял пульт. Как и предполагал, заблокировали мне только вход в саму виртуальную реальность, остальные сервисы продолжали работать. Я вошел в систему, открыл список прямых трансляций и запустил «Штурм башни Тлена».
        Премиум-подписка позволяла выбирать произвольную точку обзора, и какое-то время я бездумно летал над опустевшим городом мертвых и взирал на попытки игроков прорваться к обретшей нового хозяина башне Власти; мне было тошно. Потом вдруг заметил одну странность и принялся следить за происходящим куда внимательней, нежели до того.
        Штурм продвигался ни шатко ни валко; несмотря на все брошенные в бой силы, особыми успехами нападающие похвастаться не могли. Башню атаковали темные; в этом как раз ничего удивительного не было - явно «Исчадия тьмы» намеревались получить свое не мытьем, так катаньем. Но вот противостояли темным хаоситы! Удалось заметить несколько отрядов орков, да и дроу на баррикадах было подозрительно много.
        Что за бред?! Нео - темный! Или пацан переметнулся на сторону хаоса? Непонятно…
        Я выбрал одну из виртуальных камер в самом центре города мертвых, направил ее на башню и присвистнул. Высветившаяся подсказка гласила: «Башня Тени»!
        Захотелось подойти к экрану, приложить к нему руку и провалиться в виртуальный мир, дабы самому во всем разобраться, но нет, путь туда был для меня закрыт навсегда. Вновь навалились фантомные боли, я поморщился и принялся обозревать сражение с высоты птичьего полета. Наравне с игроками башню обороняли сотканные из теней твари, во многом именно их поддержка и позволяла хаоситам не только сдерживать натиск «Исчадий», но и теснить темных на некоторых стратегических направлениях.
        Мелькнула знакомая фигура, я поспешно сфокусировал на ней камеру и понял, что не ошибся. И ситуация запуталась окончательно.
        Изабелла Аш-Ризт, десница владыки Теней.
        Десница?! Какого еще владыки Теней?! А как же госпожа Багряной луны?
        Рядом с Изабеллой сражались «Черные следопыты», их профили также не имели никаких упоминаний прежней госпожи. Тени… Владыка Теней… Теневой кукольник?!
        Меня словно молотком по голове тюкнули! Я куда внимательней прежнего присмотрелся к башне Власти и увидел, что та вся оплетена тенями, а от тлена и ауры смерти не осталось и следа. А еще у подножия грандиозного строения замерла призрачная, словно сотканная из мириадов теней фигура.
        Владыка Теней!
        Ну точно он! Теневой кукольник! Но как он раздобыл череп костяного дракона? И что с Каменной Пристанью?
        Тут-то меня и тюкнули молоточком по голове второй раз. Башня Каменной Пристани!
        Из того городка велась одна-единственная трансляция, я подключился к ней и без всякого удивления обнаружил, что башня теперь носит имя Черного феникса, а на ее шпиле восседает мрачный и безмерно важный Чучело. Дохлый черный феникс словно уловил мое присутствие, разинул клюв, и через динамики послышалось столь знакомое:
        - Кра-а-а!
        Ну Нео! Ну проныра! Пацан не кривил душой, он и в самом деле осознал, что не сумеет удержать под контролем царство Мертвых, а потому довольствовался малым и заключил сделку с Теневым кукольником. Уверен, без посредничества Изабеллы дело точно не обошлось - недаром темная эльфийка, оставив бесперспективную службу госпоже Багряной луны, заняла место по правую руку новоявленного владыки Теней.
        Я бы даже восхитился изворотливостью пацана, если б не мои полтора миллиона. Их потеря не располагала к позитивному мышлению.
        Негромко звякнул смартфон, я взглянул на входящее сообщение и с изумлением обнаружил, что мой банковский счет только что пополнился серьезной суммой. Конечно, до стоимости черепа костяного дракона поступление недотягивало даже близко, но… Откуда оно вообще взялось?! Что это за аттракцион невиданной щедрости такой? За чей счет банкет?
        Вновь звякнуло, но на этот раз звук издали динамики телевизора. В углу экрана высветилось сообщение от господина Ллойда:
        «Вывел 200k. Остальное позже. 30k перевел Хоару.
        Держись от него подальше, орк зол».
        Вот так номер! Демонический алхимик выполнял сделку, будто я отдал ему череп костяного дракона. Но я не делал этого сам и не просил о подобной услуге Нео! Так что происходит?
        Нео, Изабелла, Ллойд… О чем они сговорились у меня за спиной? Ведь сговорились же! Это не спонтанная и случайная кооперация, эта схема прорабатывалась заранее. Неспроста Нео позарез нужно было уничтожить призрак верховного магистра и сосредоточить в себе всю мощь Серебряного феникса. Таким образом он и с Теневым кукольником отношения наладил, и накопил достаточно сил, чтобы взять под контроль башню Власти.
        Отличный план! Теневой кукольник в обмен на череп костяного дракона передал Нео свои владения, Изабелла получила серьезное повышение, а Ллойд сосредоточил в своих руках изрядных размеров финансовый поток от продажи трофеев из башни Тлена. Со мной, полагаю, рассчитаются именно из тех денег.
        Стало немного обидно. Могли бы и ввести в курс дела, а не использовать втихаря. Будто не друзья. Хотя… а друзья ли? Что бы мой мозг там себе ни воображал, мир «Башен Власти» никогда не сравнится с реальностью. Это виртуальная вселенная, и отношения там тоже… виртуальные. Все виртуальное.
        Я вновь взглянул на экран смартфона и усмехнулся. Деньги, правда, на счет упали вполне себе реальные, и это не могло не радовать. Жаль только, уши Нео надрать не получится. Непедагогично - да, но ему бы точно не повредило. Владыка башни Черного феникса, понимаешь!
        Я припомнил нашу первую встречу и покачал головой. Ладно, малец, удачи тебе в новой жизни! Надо и мне в реальности начинать обустраиваться. Пусть это не так увлекательно, как монстров на куски рубить, но без приятных моментов не обходится и здесь. В холодильнике точно бутылка чего-нибудь холодного отыскаться должна, да и трансляция бойни в царстве Мертвых идет полным ходом. А реальная жизнь… Начну врастать в нее завтра!
        Или послезавтра. Интересно же, чем дело закончится! Хоть со стороны за развязкой понаблюдать. Как ни крути, если бы не я…
        Да ладно, чего уж теперь! Где тут ставки на хаос принимают?

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к