Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Паразит Виктор Коновалов
        Чернокнижник (Коновалов) #2 Я выжил? Для шарлатана со стажем обмануть смерть - раз плюнуть. Счастливый билет на поезд с Того света был надёжно спрятан ещё в Первичном бульоне… Правда, есть проблемка: теперь я паразит на теле своего несостоявшегося убийцы, связь с петами потеряна, а союзники считают меня трупом. В общем, напоследок судьба всё-таки отвесила мне знатный пинок. Ну что же? Вызов принят. Игра начинается! Поддержите автора: лайкайте, комментируйте, делайте репосты:) Первый роман цикла [читать бесплатно] Третий роман цикла
        Виктор Коновалов
        Чернокнижник-2. Паразит
        Пролог
        Иван молча стоял над холодеющим телом Чернокнижника.
        Поверить в смерть друга было невыносимо сложно. Единственный игрок фракции, сумевший раскрыть заговор, погиб. На глаза сами собой наворачивались слёзы, военный, обычно стеснявшийся проявления чувств, даже не заметил их, продолжая с упорством вглядываться в застывшие зрачки Чернокнижника.
        В ногу Ивана упёрлось что-то острое. Игрок обернулся и сквозь муть перед глазами увидел Крыса, медленно подошедшего к трупу. Пет наклонился и начал толкать тело хозяина носом, будто не понимая, что Чёрный никогда уже больше не поднимется с земли.
        Иван потрепал Крыса за холку, правда, для этого пришлось приподняться на задних конечностях: пет Чёрного превышал габаритами даже здорового Ивана.
        Постепенно вокруг появлялись и других члены фракции, отчаявшиеся догнать Лешего, молниеносно скрывшегося в лесу. Подполз Амёба, подошла на высоких мускулистых лапах Амазонка, тихо ступая по мягкой траве, приблизился Палыч…
        Математик, в одночасье ставший главой фракции, незаметно для остальных смахнул слезу со своей грубой щеки и заговорил:
        - Этот день станет для нашей фракции переломным. Мы потеряли слишком многое… и слишком многих. Чернокнижник… Чёрный ценой своей жизни спас нас от окончательного уничтожения. Я хочу, чтобы каждый из вас помнил его жертву и только сильнее стиснул зубы перед новыми угрозами. А они будут. Точно будут.

* * *
        Тело Чернокнижника закопали на одном из бесчисленных холмов рядом с Черёмухой. Путешественник Федя, оказавшийся ещё и священником, прочитал молитву и вбил рядом с ещё рыхлой землёй деревянный крест.
        Подавленные, постепенно начали расходиться. Последними с холма молча ушли Амазонка и Иван.
        Глава 1. По ту сторону баррикад
        Произошло автоматическое срабатывание навыка Эвакуация
        Ближайший пет - Слышащий


        Желаете выбрать новое направление развития?
        Рекомендуемый вариант: Паразит
        Сообщения Системы постепенно мутнели, вот-вот рискуя исчезнуть вовсе. Я пребывал в некоем трансе, пытаясь осознать произошедшее. Чудом мне удалось выжить и переместиться в тело своего ближайшего пета - Слышащего, сидящего на Лешем…
        Меня, вероятно, считают умершим. Помощи от союзников не будет… разве что в качестве мести Лешему. Хотя и это вряд ли: месть местью, а наша фракция сейчас слишком слаба для открытого противостояния с бордовыми. Почему с бордовыми? Очевидно, что военный, связанный с иностранными спецслужбами ещё до Катастрофы, бежит сейчас именно к ним, чтобы получить обещанную награду. Пожалуй, дестабилизировать фракцию серых у него получилось в полной мере… возможно, даже фатально. И, конечно же, новый глава фракции Палыч (в выборе этой кандидатуры я нисколько не сомневался) не пойдёт на открытое противостояние с соседями, рискуя потерять всё, что у нас осталось.
        С каждым прыжком Лешего лес вокруг бросало из стороны в сторону. Не будь я комаром, у которого рвотный рефлекс в принципе отсутствовал, меня бы точно вырвало. Привыкнуть к маленьким размерам тела оказалось довольно сложно, но ещё большую сложность представляла разработка плана дальнейших действий.
        Первостепенная задача - выжить и выбраться к своим. Казалось бы, бери да лети назад… Я посмотрел на мини-карту: до Чёрной горы было порядка десяти километров, что для маленького комара, рискующего сдохнуть буквально от каждого дуновения ветра (что там говорить об опасных обитателях леса), казалось непреодолимым препятствием. Ментальная передача по понятным причинам, тоже помочь не могла: уж больно большое расстояние.
        Но было ещё кое-что, ставшее, пожалуй, главной причиной отказа пойти на авантюру и попытаться добраться до базы своим ходом, - месть. Леший уничтожил больше ста игроков, просто и хладнокровно натравливая на своих же союзников и агрессивных НПС, он манипулировал фактически всей верхушкой командования, отправляя нас на убой… А теперь военный просто присоединится к сильной фракции и продолжит жить как ни в чём не бывало, постепенно зажимая своих бывших соратников, пока они не помрут окончательно.
        Леший был достоин смерти, и я обеспечу ему прямой рейс на Тот свет.
        Но не только Леший был целью моих далекоидущих планов. Фракция бордовых рано или поздно примется за нас, и примется она очень серьёзно… В Игре выживет только один, а противопоставить бордовым просто нечего. Насколько я успел понять из разговоров с соседями, дела у них идут как нельзя лучше. Да, их война с бежевыми затянулась… но мы сами же вложили оружие в руки врага, «выгодно», как мы считали, обменяв его на инструменты! Следующие в очереди на уничтожение - мы. Времени в обрез.
        Поэтому моя вторая задача - испортить жизнь бордовым.
        А пока оставалось только ждать.

* * *
        До фракции Леший добрался уже к вечеру. Неожиданно между деревьями скользнули несколько фигур, и на нас вышло сразу пятеро стражников, рядом с которыми угрожающе рычали представители «народа» бордовых - волки.
        Волки эти, кстати, с моей прошлой с ними встречи немного видоизменились. Их конечности всё более вытягивались, плечи расширялись, а в недавно совершенно диком взгляде можно было угадать зачатки сознания. Похоже, эволюция этого народа шла несколько иным путём, нежели развитие гоблинов. Если чахлые гоблины с процессом эволюции всё более совершенствовались физически, то и без того сильные волки - интеллектуально, при этом преобразовываясь в некое подобие антропоморфов.
        Как будто подтверждая мои слова один из бордовых, оказавшийся уже знакомым мне Lokk`ом, потрепал своего волка по голове и проговорил:
        - Тише, тише, вервольф… не видишь, что ли? Свои идут.
        Леший, даже не поглядев на рычащих волков, быстро пожал руки игрокам, в основном представляющих собой гуманоидов разной степени схожести с человеком разумным.
        - Ну что, как там? - нерешительно спросил David.
        - Да п****ц… - сквозь зубы проговорил Леший. - Майором прикрыться не получилось: Чёрный меня раскрыл. В итоге еле удалось сбежать, иначе бы точно коньки отбросил.
        - Дела… - заметил Killer21.
        По лесу шли ещё с полчаса, пока неожиданно не наткнулись на довольно высокую возвышенность, на которой красовался частокол. Если бы не помощь наших проводников, найти базу бордовых, затерянную между вековыми соснами, оказалось бы совершенно непосильной задачей.
        Несмотря на это существенное преимущество, локация обладала и явными минусами в сравнении с нашей Чёрной горой: отсутствие естественной защиты и открытой местности вокруг укреплений, что автоматически делало любое нападение лесных НПС неожиданным, а потому вдвойне опасным. Я уже довольно неплохо изучил здешнюю фауны и мог вспомнить порядка десяти хищников, способных перемахнуть даже через такой высокий забор.
        Надо сказать, с организацией у бордовых всё обстояло как нельзя лучше. Только мы вышли из-под прикрытия леса, как с соседней башенки (представляющей собой платформу на деревянных сваях) раздался чей-то угрожающий голос:
        - Кто идёт?!
        - Свои, брат, - ответил Lokk.
        - Имя дочери Его королевского величества? - снова голос.
        - Мадонна, - ответил Lokk и, поглядев на недоумевающего Лешего, добавил. - Это у нас система паролей.

* * *
        Небольшие ворота открылись, пропуская нас внутрь защищённой базы бордовых. Моё положение несколько осложняло задачу осмотра территории, однако увиденного было достаточно для того, чтобы признать значительное технологическое преимущество бордовых в сравнении с нашей фракцией, во всяком случае, преимущество, касающееся сферы обустройства территории. В центре базы в половину футбольного поля располагалась большая одноэтажная постройка, вокруг которого виднелись несколько срубленных поленьев, заменяющих лавки для местных жителей. Вероятно, это было место обитания главы фракции, находилось оно на самой вершине небольшого холма. Внешний вид вытянутого одноэтажного дома напоминал Медовый зал эпохи викингов, правда, существенно уменьшенный в размерах.
        Центральное здание окружали ряды полуземлянок, вырытых в пологих склонах холма. При этом ближайшие к Медовому залу визуально были куда надёжнее и больше остальных. Видимо, иерархия у бордовых поддерживалась всеми возможными способами, включая и различия в условиях жизни.
        Lokk что-то сказал своей группе и повёл Лешего прямо в сторону Медового зала. Для этого мы двинулись по часовой стрелке вокруг возвышения. Выйдя на более пологий участок, обнаружили тропинку, ведущую к вершине холма. Пройдя через загон для вервольфов, в котором несколько молодых волков самозабвенно рвали мясо с костей какого-то большого животного, отдалённо напоминающего гигантскую жабу, Леший с Lokk`ом начали подъём.
        Из ближайшей землянки выбрался игрок с ником BigJack. Коротко поклонившись Lokk`у и с удивлением посмотрев на Лешего, он хотел было побежать по своим делам, однако его остановил наш провожатый:
        - Слушай, Jack, братан, сбегай за Susan, скажи, что через четверть часа у нас сбор у Главного.
        - Понял, - отчеканил BigJack, косясь на Лешего, над головой которого красовалась надпись «фракция серых».
        Погодите-ка… Susan? Уж не та ли это девушка, что замочила Колонию кра в Первичном бульоне? Похоже, она играет не последнюю роль в системе управления фракции бордовых: просто так на совещание в главе фракции звать не будут.
        Посыльный побежал куда-то в сторону ворот, а Lokk, продолжая вышагивать по тропинке наверх, обратился к Лешему:
        - У нас тут произошли небольшие изменения в, так сказать, истеблишменте… Ну да, всё верно: Victor`а грохнули бежевые. Место военного представителя Главный держит для тебя, как и договаривались… Можешь не волноваться. Кстати, помнишь Hedjehog`а? Бедный малый попал в немилость: запорол одно важное задание, а потом его ещё и бежевые грохнули… В общем, теперь я за него. Все вопросы разведки, так сказать, на мне.
        - А что там со Susan? - спросил вдруг Леший. - Она ведь замом Chief`а была.
        - Да она и сейчас, в общем-то, есть. Правда, теперь в её юрисдикцию входит практически все внешние связи. Можно сказать, третий человек после Главного и Chief`а… Скажу по секрету, - тут Lokk понизил голос, - есть мнение, что в случае своей смерти Главный именно Susan видит своей преемницей… Но, если хочешь знать моё мнение, это просто способ давления на Chief`а: в последнее время мужик многое стал брать на себя.
        - Какие у вас тут подковёрные игры… Занимательно, - улыбнулся Леший. - Я правильно понимаю, что наш договор ещё в силе? Забывать добро, Lokk, ой как нехорошо…
        - Да ты что, братан? Можешь на меня рассчитывать! - уверенно сказал Lokk и ударил себя в грудь.
        - Хорошо. Только чтобы больше никаких «братанов», - сплюнул военный. - Понял меня?
        - Более чем, - усмехнулся Lokk, останавливаясь перед входом в Медовый зал.

* * *
        Помещение было разделено на несколько комнат, его освещал рассеянный свет, проходивший через вырубленные в стенах окна… всюду разбросаны шкуры диких животных, на одной из них возлежал Red-Head (он же Глава фракции бордовых).
        Red-Head имел толстое шарообразное тело, четыре длинные худые лапы и две руки, которые неспешно перебирали какой-то металлический предмет. Не самая оригинальная внешность (взять хотя бы Амёбу или Паука), но всё же было в Главе нечто отличное от столпившихся вокруг него игроков… От него веяло властью. Веяло даже больше, чем когда-то от Майора. Маленькие чёрные глазки медленно скользили по подчинённым, останавливаясь то на одном, то на другом, широкая пасть неспешно открылась, и из неё раздался хриплый голос:
        - Нам нужна бронза! Меня не волнует, сколько для этого понадобиться ресурсов. Надо будет - сами отправитесь к холмам рудники разведывать… - окончание фразы я не услышал: появившийся из соседней комнаты Chief молча указал нам следовать за ним.
        Вскоре в маленькой комнатушке, по краям которой были раскиданы всё те же шкуры, появились все замы Red-Head`а: низенький и щуплый гуманоид Chief, кажется, пронзающий взглядом сидящую напротив него антропоморфную лисицу Susan; обросший шерстью Леший, напоминающий охотника в маскировочном костюме, и нервничающий гуманоид Lokk, мнущий ближайшую шкуру длинными костлявыми пальцами.
        Наконец, в комнату вошёл Глава. Все замы дружно встали, приветствую лидера (Lokk так и вовсе вытянулся в струнку). Red-Head, скептически оглядев присутствующих, прошёл на своих худых ногах до кучи наваленных друг на друга шкур и плюхнулся на них. Только после этого сели на свои места и замы.
        - Нужно будет нормальные стулья сделать, - недовольно пробурчал Red-Head. - Итак, приветствую всех на очередном совете. Сегодня к нам присоединился Леший, успешно выполнивший миссию по физическому уничтожению наших противников из фракции серых.
        Леший кивнул, обозначая своё присутствие:
        - Так точно, основная цель была достигнута. Но в ситуацию вмешался местный маг Чернокнижник, раскрывший одного из зомбированных игроков, через которого вышел на меня. В создавшихся условиях удалось прикончить Чернокнижника и отступить на базу.
        - И всё равно результаты просто великолепны. Думаю, что теперь уже официально могу назначить Лешего главой вооружённых сил нашей фракции. Твои способности нам очень понадобятся в предстоящих сражениях. Кстати, можешь прямо сейчас их продемонстрировать на… Ну, скажем, на Lokk`е.
        Lokk испуганно взглянул на Главу, затем перевёл взгляд на Лешего. Военный, следуя приказу, уже что-то шептал себе под нос, медленно приближаясь к игроку. По мере его приближения Lokk всё больше сжимался, кажется, стремясь вовсе спрятаться между наваленными друг на друга шкурами. При этом Леший, напротив, выражал полную уверенность и власть над своей жертвой.
        С плеча Лешего мне открывался довольно ограниченный вид, однако я, как и все здесь присутствующие, с интересом наблюдал за происходящим. Прямо передо мной разворачивалось довольно странное действо. Похоже, что силовик Леший ещё до Катастрофы обладал навыками психологического давления, Игра же ещё больше развила их, превращая в настоящий инструмент по созданию марионеток. В этом плане Леший был похож на меня, однако если источником моих способностей была ментальная сила, военный пользовался давлением на волю противника.
        Простояв в таком положении ещё две минуты, Леший вдруг вздрогнул, прекращая процесс и отступая от взмокшего Lokk`а.
        - Ничего не понимаю, - проговорил обычно уверенный в себе военный. - Обычно требовалось секунд тридцать, а теперь…
        - Susan? - строго спросил Глава.
        - Я тут ни при чём, - отозвалась девушка. - Да и вообще, похоже Леший вовсе не маг: я ничего не почувствовала. Lokk, может, ты просто плохо подвержен внушению?
        - Тут дело в другом… - сказал вдруг военный. - Это всё долбанное фракционное направление развития, ****… Похоже, Игра посчитала, что я совершил предательство и заблокировала часть навыков. *****!
        Последние слова он произнёс особенно смачно, по-армейски сплёвывая на землю, тут же поймав на себе недовольный взгляд Redhead`а, тем не менее промолчавшего.
        На лицах окружающих выразилось разочарование, исключая разве что лицо Lokk`а. Гуманоид смахнул со лба выступивший пот и обмяк на своём ложе, внимательно оглядывая начальство. Он явно был рад неожиданному спасению из лап Лешего.

* * *
        RedHead, Chief и военный активно обсуждали, как обойти запрет. Переход во фракцию бордовых уже начался (надпись о принадлежности к фракции тускнела, из-под неё выступили новые буквы). Поэтому никакое посвящение, как предлагал первый замглавы, помочь не могло. RedHead приказал Лешему снова попробовать подчинить Lokk`а, однако, крадости последнего, Леший заявил, что силы у него иссякли вовсе, да и вообще, настолько ли актуален навык на его новом посту.
        - Как раз таки очень актуален, - ответила ему Susan. - Бежевые до сих пор держатся исключительно за счёт семи-десяти боевых игроков, которые в условиях пересечённой местности постоянно подлавливают нас. А недавно они настолько оборзели, что зарезали Hedjehog`а прямо у ворот нашей базы.
        - Перерубленные части тела несчастного нашли рядом со старой сосной… - пояснил Lokk.
        - Именно поэтому первостепенная необходимость - взять под контроль одного-двух боевых игроков бежевых, чтобы нанести им урон изнутри прежде, чем мы совершим решающий удар, - перебил Lokk`а RedHead. - Его оттягивать нельзя ни в коем случае. Сейчас у нас есть оружие, которое мы выменяли у серых: копья, дротики и боевые топоры. Бежевые бегают с палками, иногда привязывая к ним кости или острые камни. Но пройдёт две-три недели, и они исследуют и пустят в разработку то, чем сейчас обладаем мы.
        Немногословный Леший не стал нарушать своих принципов. С минуту он молчал, что-то обдумывая, затем произнёс:
        - С проклятием я разберусь. Добивать бежевых нужно немедленно, иначе активизируются серые, и мы получим войну на два фронта… Собирайте вервольфов!

* * *
        План Лешего был до смешного прост и одновременно неординарен. Обладающий прекрасным аналитическим умом, военный понял, что в головах, кажется, совершенно безумного "народа" фракции бордовых зародился разум. Отобрать из вервольфов наиболее мощных, взять в команду нескольких тренеров-военных и заняться активной прокачкой существ. С увеличением уровня волков будут расти и их интеллектуальные способности. Обученные "псы" перестанут бросаться на врага, как на амбразуру, они научаться вести настоящую охоту, придерживаясь тактике, разработанной одним из лучших полевых командиров, Лешим. Конечно, даже при условии всех ухищрений вервольфам будет далеко до наших мозговитых гоблинов, но даже это вкупе с их значительным физическим превосходством даст "народу" бордовых значительные преимущества.
        Ещё одной причиной уверенности Лешего стала очень интересная игровая механика. Оказалось, что при достижении "народом" определённого среднего уровня появляется возможность произвести его трансформацию; при этом вервольфы в результате особенностей изначального тела, имеющего большие показатели силы и размера при нулевом интеллекте, были предрасположены к ускоренной трансформации. Одну из них они уже прошли. Между "антропоморфностью первой стадии" и "чумным оскалом" бордовые выбрали первое, надеясь на увеличение обучаемости существ, которые, бывало, нападали даже на своих хозяев.
        Леший собрал всех бордовых, имеющих личных вервольфов на небольшой опушке рядом с базой и, пройдя по рядам, отобрал наиболее прокачанных и внешне сильных тварей. Всего их набралось двадцать особей обоего пола (силовые различия между самками и самцами у этого вида были мизерными). Помимо вервольфов в созданную группу Леший взял четверых игроков: уже известных мне разведчики David`а и Albert`а (буквально несколько дней назад я отдыхал на их перевалочной базе) и игроков с никами Broadus и Jell - для лучшего контроля над вервольфами.

* * *
        Первый день в лагере врага прошёл, будто одно мгновение. Множество событий и новой информации захлестнули Лешего с головой, неизбежно доставая и меня… Всё-таки военный был профессионалом своего дела. Он сразу же включился в работу, провёл показательную взбучку нескольким игроками, которым не повезло попасться за игрой в самодельное домино во время рабочего дежурства, создал «гвардию» (название, предложенное Susan, прижилось и стало общеупотребимым), переговорил с Lokk`ом, RedHead`ом, псарями (игроками-тренерами верфольфов), провёл тренировку, осмотрел собственную землянку в первом «элитном» круге вокруг Медового зала… После заката он ещё часа полтора изучал мини-карту, обдумывая стратегию ведения войны, и, наконец, заснул, привалившись своей волосатой спиной к брёвнам и едва не придавив моё тело.
        Лешего я ненавидел всем сердцем. Будь у меня возможность, я бы прихлопнул эту тварь прямо там же, в землянке. Но его личность не могла не поражать. Работоспособность, хладнокровность и беспринципность - этот скрытный игрок был готов на всё ради власти. В нашей фракции он умело скрывался за фигурой Майора, в процессе подчинения воли проецирующего многие качества своего зама, здесь же ничего более не сдерживало военного.
        Уж не знаю, насколько далеко хотел подняться по служебной лестнице Леший, однако одно было известно точно - настоящее положение дел не удовлетворяет его амбиций. Против кого он играет? Очевидно, что Lokk в силу их давних сношений выражает полную преданность военному и восставать против него не будет. Выше Лешего только Susan, Chief и сам RedHead. Но, прежде всего, конечно, Susan. Кажется, против неё и будет совершён первый ход, ход выверенный и просчитанный.
        Но одного Леший просчитать не может - действия неизвестного ему лица в этой подковёрной игре фракции бордовых. А именно меня.
        И сейчас, когда военный, уставший за этот длинный день, спокойно дрыхнет на небрежно наваленной у стенки траве, пришло время действовать…
        - Система, открыть профиль!
        Глава 2. Ночная охота
        - Система, открыть профиль!
        Чернокнижник, фракция серых. 30 уровень
        Специализация: чёрная магия
        Состояние: паразитирующий организм
        Ранг: 1 [90/200]
        Здоровье: 40/40
        Очки эволюции: 760
        Физические характеристики:
        Размер: 1 [3]
        Восприятие: 5
        Выносливость: 2
        Сопротивляемость урону: 1
        Ментальная сила: 15
        Скорость: 3
        Урон: 1
        Направления развития и навыки (3 свободных очка):
        Род - (фракционное) - 1 уровень
        Экстрасенсорика (уникальное, личное) - 18 уровень
        Управление (базовое) - 18 уровень
        Ментальная передача (пассивный навык) - 10 уровень
        Эвакуация (уникальное)
        Ментальная защита - 11 уровень
        Ментальная атака - 13 уровень
        Тёмный манипулятор (легендарное) - 18 уровень
        Дух предков (уникальное) - 6 уровень [перезарядка через 5 дней]
        Мутация (легендарное) - 13 уровень
        Разносчики (базовое) - 8 уровень
        Разведка - 8
        Броня - 2
        Магия - 2
        Передатчик (подраздел направления Мутация)
        Лингвистика - 5 уровень
        Третье око - 12 уровень [заблокировано: орган отсутствует]
        Паразит
        Лаборатория (базовое)
        Так… Состояние - паразитирующий организм, урон - единица, здоровья крайне мало, физические характеристики близки к нулю… Особенно удручали снизившиеся показатели размера (видимо, из-за нового состояния) и ментальной силы; последний упал благодаря потере двух головных мозгов третьего ранга. Низкий уровень ментальной силы - низкая эффективность магии. Неприятно. Да что там неприятно! Это просто ужасно.
        Неожиданная боль в животе неоднозначно намекнула на то, что после обретения нового тела я ни разу не ел. Огляделся в поисках пищи: за весь сегодняшний день я ни на минуту не покидал плечо Лешего, только ещё глубже зарывался в его шерсть, боясь обнаружения, поэтому позаботиться о пропитании или хотя бы стащить несколько кусочков мяса с общего стола за ужином не получилось.
        Похоже, вокруг никого, а Леший дрыхнет так, что разбудит его разве что гудок паровоза (а до исследования этого чуда техники ещё пара технических укладов). Пытаться укусить военного я не рискнул, иначе моя работа в лагере врага могла закончиться прямо здесь: Леший одним хлопком вышибет весь дух из хлипкого комариного тельца.
        Внезапно откуда-то справа, из небольшого отверстия в окне, раздалось жужжание. Я присмотрелся: в землянку влетело некое подобие осы с внушительным жалом.
        Ну что ж, это вполне подойдёт. Подчинить себе насекомое и заставить его разбиться о ближайшую стенку - проще некуда.
        Активировать ментальную атаку!
        Невозможно применение магических способностей. Причина: пассивный навык вражеского антимага
        Погодите… Кого?! Антимага? Что это за фигня?..
        Между тем, оса, вальяжно пролетев до противоположной стенки, завернула на обратный курс, вот-вот рискуя вылететь наружу, а значит, и унести туда же мой законный ужин… Хорошо. С антимагом разберёмся позже, сейчас нужно добыть еды, иначе тело Слышащего долго не выдержит, а в успешности второго срабатывания навыка Эвакуация я сильно сомневался.
        Выдохнул, взлетел.
        К счастью, не в пример другим комарам, Слышащий обладал достаточно бесшумным полётом. Поэтому даже если оса и имела какой-никакой слух, среагировать на пикирующего сзади комара она бы никак не успела.
        Во всяком случае, этой мыслью я вполне удовлетворился и начал набирать высоту.

* * *
        Сделав небольшой полукруг и с удивлением испытывая новое для себя чувство - чувство полёта, я резко развернулся в сторону предполагаемой жертвы. Мои полупрозрачные крылья яростно бились в воздухе, поджатые ножки были готовы врезаться в плоть ничего не подозревающего насекомого, а живот сжался в предчувствии мяса. Даже время как будто замедлилось, давая возможность продумать предстоящую атаку.
        Оса имела лишь седьмой уровень (насекомых с уровнем, превышающим десятый, за недели, проведённые в Игре, я видел лишь несколько раз). Кажется, дело решённое: разница в развитии значительна, шансов у твари нет никаких, тем более что на моей стороне - фактор неожиданности. Однако реальность оказалась не столь радужной…
        Как только я приблизился на расстояние в несколько корпусов и немного притормозил, выбирая, куда же нанести удар, оса внезапно развернулась и, хрипя (я готов поклясться, что звуки, издаваемые этим насекомым, походили на хрип), всадила жало прямо в моё тело. Изменить траекторию полёта было невозможно, только в последний момент я успел сгруппироваться, и острое, как лезвие, жало прошло через мясо, не задев жизненно важных органов.
        Дикая боль врезала в мозг: оса начала впрыскивать яд, удерживая моё обмякшее тело исключительно силой своих крыльев. Я уже начинал терять сознание, но засыпающий мозг всё-таки успел врубить защитный механизм. Лапки отчаянно задёргались, пытаясь зацепиться за шерстистое тело твари, корпус забился в конвульсиях, каким-то чудом действительно сползая с жала.
        Из пуза на пол тут же закапала блёклая жидкость. При этом оса, по-видимому, решив, что с комаром уже всё кончено, сама отпустила моё тело и, понаблюдав за падающим на пол противником, развернулась в сторону окна, готовясь вылететь на улицу. В этот момент я, собрав все силы, рванул крыльями. После полусекундного дрожания они, наконец, заработали. Тело, так и не долетев до пола, рвануло вверх.
        Я, мысленно матерясь, приближался к осе, уверенной в своей победе, а потому даже не смотревшей назад.
        На этот раз не стал раздумывать, с ходу врезаясь в тело твари и заливая её шерсть собственной кровью, бьющей из вспоротого пуза. Через секунду присоска, которой я в своё время оснастил Слышащих, уже находилась в районе головы существа, надежно крепя меня к врагу и не давая ему возможности развернуться. Ножки забились о голову осы, один за одним протыкая её фасеточные глазки, брызгающие прозрачной жидкостью, комариное жало врезало в шею чуть ниже головы, прорезая кожу и проникая в гортань.
        Оса хрипела, билась, врезалась в стены, но в конце концов её агония закончилась. С высоты в полтора метра мы свалились на пол землянки.

* * *
        Через какое-то время я очнулся.
        Зажимая сломанной ножкой дыру в животе, подполз к раскуроченному трупу и попробовал осиную кровь.
        Ммм. А что? Недурно.
        Немного противно, но выбирать не приходилось.
        Силы постепенно наполняли организм, блёклая жидкость на ране начала запекаться. Пролежав в луже из крови, мозгов и какой-то лимфы на земляном полу домика Лешего ещё с полминуты, я начал собираться с мыслями.
        Конечно, наличие у бордовых некоего антимага нарушало мои изначальные планы. Применять свои основные навыки я не мог и даже не знал игрока, который этому препятствует. Однако цель осталось той же самой - как можно скорее получить доступ к более мощному телу. Физические характеристики Слышащего близки к нулевым, поэтому нанести хоть какой-нибудь урон военному в состоянии обычного паразита я точно не смогу.
        Леший хитёр, я не сомневаюсь, что вскоре он найдёт способ, как избавиться от фракционного проклятия. Этот человек слишком опасен, оставлять его в живых значит подписать себе смертный приговор, как и всей фракции серых. За этот день я достаточно насмотрелся на десятки раскачанных бордовых, их огромных вервольфов, оружие и укрепления. Эта фракция попросту задавит любого своего соседа. Единственное, что отделяет её от немедленного нападения на наших - сопротивление бежевых. RedHead не дурак, вести войну на два фронта даже при условии полной доминации над соседями - последнее дело. Тем более войну на выживание, когда на мировую не пойдёт никто; грызться будут до последнего, пока не выковыряешь всех противников из пещер и чащи и не перережешь каждому глотки.
        Надеюсь, у Палыча хватит благоразумия не начинать боевые действия первым, а вместо этого заняться укреплением базы, вокруг которой в скором времени могла начаться настоящая мясорубка. Шансов у нас немного, но они есть.
        И, кажется, успех предприятия снова зависит от меня, застрявшего теперь в лагере противника и едва выжившего в противостоянии с обычной осой, случайно залетевшей в полуземлянку Лешего…
        Сколько у меня есть времени, прежде чем военный не получит назад свою способность психологического подчинения? Неделя-две? Этого крайне мало. Со своим навыком Леший превратится в крайне опасного противника. Бежевые обречены. При помощи зомбирования военных или без него, их ждёт полная зачистка.

* * *
        Я сел рядом с трупом осы и задумался, неспешно попивая остатки серого вещества. Итак, базовый навык направления Паразит - Лаборатория. При этом навык этот нельзя улучшить. И что же он даёт? Уж не доступ ли к Лаборатории модификаций, который ранее я имел только на территории собственной базы?
        Предположение оказалось верным, Лаборатория открылась без особых проблем. Впрочем, я не стал долго задерживаться и тут же вышел назад, с ужасом осознавая, какой же я дурак… Видимо, голод сильно ударил по мозгам: вместо того чтобы установить себе какие-нибудь шипы или на худой конец яд перед дракой с осой, я напал мгновенно, рискуя очень и очень многим. С другой стороны, было ли у меня время на все эти махинации? Оса вот-вот готова была улететь, а гоняться за ней по улице - глупая затея…
        - Система, возможные навыки направления Паразит.
        Питание
        Считывание
        Приращение
        Подключение
        Питание? Если удастся усовершенствовать тело, то вполне можно обойтись и ночной охотой. Считывание, как оказалось, требовалось для воровства чужих органов и модификация. Полезно, но сейчас важнее другое… А вот Приращение и Подключение были довольно полезными умениями.
        Первый давал возможность прицеплять к своему телу другие органические материи. Конечно, не без определённых ограничений, но раз уже я оказался в таком хилом теле с единицей размера, даже пара дополнительных конечностей или та же броня на распоротый мягкий живот пришлись бы весьма кстати.
        Но где брать эти самые органические материи?.. Мой взгляд наткнулся на труп осы.
        Ага, понятно.
        - Взять навык и вложить в него одно очко эволюции.
        С Подключением дела обстояли куда сложнее. Из системного описания выудить удалось очень немногое:
        Подключение - навык направления Паразит, даёт возможность связи с телом носителя. При 65 % подключения активируется частичное чтение мыслей.
        Механизм «связи» оказался для меня туманным, но в теории выходило, что я смогу если и не оказывать влияние на Лешего, то хотя бы узнавать об его планах (пусть и на абстрактных шестидесяти пяти процентах). Решено: беру и это умение тоже.
        Теперь самое интересное - Лаборатория.

* * *
        Знакомое меню. Модификации, органы, улучшения… Единственное, передо мной находился не гуманоид, а Слышащий, в теле которого я и вынужден существовать. На модели отчётливо виднелась рана в районе живота, довольно глубокая, кстати, с подгнивающими из-за яда внутренностями. Одна из шести лапок была сломана, другая - треснута… Да и вообще, вопрос о том, как я вообще выжил, был как никогда актуален.
        Какая основная проблема? Огромное количество свободных очков эволюции, использовать которые я попросту не мог. Размер в одну единицу позволял установить минимальный набор улучшений.
        От правильного анализа эффективности модификаций зависело само выживание. Первым делом - улучшить мозг и немного повысить уровень ментальной силы и восприятия. Конечно, использовать магию я не мог в принципе, но, кто знает, может быть, радиус действия пассивного навыка антимага не настолько большой, и я смогу колдовать где-нибудь в лесу?..
        Следующий момент - защита. Бой с низкоуровневой осой (да что там бой… самая натуральная мясорубка) показал мою полную несостоятельность в качестве боевой единицы. Как оказалось, выжить в теле комара - непростая задача. Мало того, что требовалось какое-никакое оружие (а его набор сильно ограничивался размерами и физической силой насекомого), так вдобавок ко всему нужна и защита, причём хорошая: в состоянии паразита убить меня могло даже дуновение ветра… а если Лешему захочется почесаться? Даже страшно подумать.
        Итак, укрепление и удлинение ножек, оснащение их заострёнными «серпами», расположенными на самом окончании лапок. К сожалению, модификация Укреплённые кости не могла быть установлена на насекомое, поэтому пришлось вручную покрывать ноги хитиновым слоем, сделавшим мои конечности пепельно-чёрными. Кроме того, я вывел несколько нервных окончаний за хитиновый слой, чтобы не потерять осязание, - такую интересную механику давал маленький размер тела.
        В завершении на правую переднюю лапку прикрепил небольшое жало с довольно эффективным ядом из раздела Разносчики направления Мутация. С переходом в тело Слышащего мне стали доступны некие микроорганизмы (по-видимому, обитающие в симбиозе с комаром), которые были способны вызывать гниение и разрушение тканей противника. Именно из них и состоял яд, который при удобном случае впрыскивался через самую микроскопическую ранку. Конечно, для Лешего такое количество яда не могло стать чем-то опасным, вряд ли он вообще поймёт, что получил заражение, однако в сражениях с небольшими НПС это оружие могло серьёзно мне помочь.
        Передние лапки, помимо всего прочего, я немного приподнял относительно двух других пар, соорудив при помощи дополнительного отростка некое подобие рук. Конечно, это больше походило на клешни: совершать удавалось лишь хватательные движения, а о пальцах так и говорить не приходилось. Но что есть, то есть.
        Так, теперь перейдём к системам органов… Вместо хоботка установил небольшую пасть с несколькими острыми зубами, находящимися на некотором расстоянии друг от друга. Иметь возможность потреблять нормальную пищу, а не довольствоваться кровью насекомых, залетевших в землянку Лешего, - прекрасная альтернатива. Правда, пришлось немного видоизменить и другие органы пищеварительной системы, чтобы мочь переваривать новый вид пищи. На всякий случай удалил большую часть вкусовых рецепторов: в ближайшее время мне придётся есть далеко не самую приятную еду… Да, кровь и серое вещество осы оказались довольно приятными на вкус, но вряд ли мне будет так же везти и дальше.
        Наиболее слабую область - живот - пришлось укрепить при помощи панциря, в который я, немного поразмыслив, заковал и остальное тело, разделив защиту на несколько сегментов для большей подвижности. Площадь крыльев увеличил и добавил на них дополнительные прожилки, оканчивающиеся небольшими зубцами (чтобы удар в мою спину закончился для врага вспоротым животом или выколотыми глазами). Показатели выносливости и скорости, просевшие при добавлении тяжёлой брони и оружия, тут же вышли на прежний уровень. Но вот объём эволюции был близок к завершению, поэтому над дальнейшими модификациями я сидел куда дольше.
        В конечном итоге сменил сердечно-сосудистую систему на вариант второго ранга, что ещё немного повысило скорость и выносливость, а вот на дыхательную и пищеварительную системы места уже не хватило, поэтому от их модификаций пришлось отказаться.
        Поглядел на результат со стороны… Хах! Бронированный Слышащий-паразит. Красавец, одним словом.

* * *
        А вот теперь самое интересное… Приращение.
        Я вышел из Лаборатории модификации и приблизился к трупу осы. Стальные ножки, оснащённые «серпами», врезались глубоко внутрь мягкого земляного пола, вес ощутимо прибавился; даже «клешни» работали более или менее нормально. В общем, результатом я оказался вполне доволен.
        Присмотревшись и мысленно обозначив линию, по которой и пойдёт разрез, я врезался зубами в шерстистое тело осы. Есть больше не хотелось, поэтому откусанные куски мяса приходилось выплёвывать, что несколько замедляло процесс.
        Минут через двадцать работа подошла к концу. Передо мной находилось расчленённое тело насекомого, которое и должно было стать материалом для дальнейшей работы.
        Снова Лаборатория модификаций.
        Как активировать Приращение, я не знал, поэтому просто произнёс название навыка вслух. Секунду ничего не происходило, наконец, перед глазами высветилось сообщение.
        Анализ доступной органической материи проведён
        Рядом с телом Слышащего появился расчленённый труп осы. Не хватало лишь центральной его части: видимо, она была слишком большой для такого низкого уровня навыка. Однако меня интересовала кое-что другое.
        Под шкалой объёма эволюции, ограничивающей меня по количеству модификаций, появилась ещё одна - объём приращения. Для интереса я мысленно выбрал одну из лапок осы и попытался прикрепить её к моему телу. На удивление у меня получилось. Теперь из бронированного корпуса комара торчала седьмая лапка, несколько большая по размеру, но ставшая вполне естественной частью тела. В этом я удостоверился, приблизив камеру и просмотрев нервную систему, ниточки которой протянулись прямо к ножке осы.
        Похоже, Приращение позволяло обойти запрет Системы, накладываемый из-за маленького размера тела.
        Но была и плохая новость - объём приращения тут же заполнился на две трети. Между тем седьмая лапка явно не была такой уж необходимостью, поэтому я отделил её от тела, освобождая место для куда более интересного органа - жала.
        Я мысленно выбрал осиное жало с небольшой частью брюшка, оставленного мною специально и истекающего сейчас кровью. В сущности, вся эта затея с Приращением была проведена исключительно для его получения. Но хватит ли уровня навыка?..
        К счастью, всё получилось. Мясо осы тут же приросло к выступившей из-под хитина черноватой коже Слышащего, более того, подключились и остальные системы, превращая жало в часть моего тела. Для лучшей устойчивости и безопасности я покрыл оставленный кусок пуза осы хитином, а острые лапки переместил немного назад. В довершении ко всему заменил яд осы на собственный, составленный из микроорганизмов.
        Когда я зашёл в отдел Разносчики, в глаза бросилось некое новое вещество, полученное, видимо, после приращения жала. Оно, как я понял из описания, блокировало нервные окончания жертвы, скрывая наличие укуса. Этот яд мог серьёзно помочь в моём плане, поэтому на остаток объёма эволюции я создал дополнительные ядовитые железы, вырабатывающие исключительно обезболивающее вещество. Таким образом, при использовании обоих жал (первое располагалось на передней лапке) я мог выбирать нужный яд: микроорганизмы, разлагающие плоть, или обезболивающее.
        После этого мысленно нажал на кнопку выхода из лаборатории.
        Перед глазами тут же высветилось:
        Успешное использование навыка: Приращение +1
        Поздравляем!
        Вы первый игрок в истории, успешно последовавший по пути Паразита!
        Достижение: Муха-горбатка
        Уровни всех навыков и направлений +1
        Вы получили новый уровень: 31!
        Вы получили новый уровень: 32!
        Серьёзно? Никто из игроков погибших фракций не имел направления Паразит? А почему достижение появилось только сейчас, а не сегодня утром, когда я уезжал из фракции серых на плече Лешего?.. Видимо, требовалось успешное использование какого-либо навыка направления, в противном случае Система не считала требования удовлетворёнными.
        И почему вдруг Муха-горбатка?
        Перед глазами тут же всплыла статья из интернета, на которую я наткнулся несколько месяцев назад, там, в мире, где интернет ещё существовал. Кажется, эти мухи откладывали яйца в тела муравьёв, которые впоследствии становились зомби, управляемые личинкой мухи-горбатки… Ну что ж? Муха, так муха.
        Два свободных очка навыков я вложил в направление Паразит, ещё два - в Приращение. С оставшимися четырьмя решил повременить и использовать их в зависимости от удачливости задумки, к исполнению которой я планировал подойти этой же ночью.

* * *
        Леший на протяжении всего времени боя и установки модификаций спокойно похрапывал, развалившись на траве в углу своей полуземлянки. Хотя даже если бы он и проснулся, единственное, что ему удалось увидеть - странного вида комара, завалившего и растерзавшего осу. В Игре происходили и куда более странные и запутанные вещи (достаточно вспомнить того же серого пилигрима, появляющегося ночью около базы и пытающегося выловить случайного дозорного), поэтому особого значения этому военный и не придал бы; перевалился бы на другой бок и снова заснул.
        Выбросив самые большие куски, оставшиеся от осы, в окно, я подлетел к военному, медленно пикируя на его шею. Шерсть смягчила приземление, а Леший только поудобнее устроился на лежанке и продолжил посапывать.
        Секунда - и жало осы успешно миновало толстую шерстяную прослойку и вошло в шею военного. В какое-то мгновение Леший будто дёрнулся, однако последовавшее за уколом обезболивающее быстро успокоило игрока. Военный даже не проснулся.
        Во время операции я едва сдерживал волнение, ощущая себя буквально на острие ножа. Однако, к счастью, всё закончилось хорошо. Теперь, когда жало прорезало несколько капилляров и засело внутри нервного узла, можно приступать к следующей стадии.
        - Система, вложить в Подключение четыре свободных очка навыков и активировать умение!
        Активация навыка Подключение
        Жертва - Леший [фракция *****]


        Прочитать название фракции Лешего не удалось: слово «серых» практически полностью стёрлось, а вот «бордовых» лишь начало проступать сквозь мутные очертания предыдущих букв.
        Успешное использование навыка: Подключение +1
        Серьёзно?! У меня получилось? И что теперь, я смогу читать мысли своего противника? Или даже управлять им…
        Однако мою радость оборвало следующее системное сообщение:
        Прогресс подключения: 7%
        Максимально возможный процент при существующих условиях: 15%
        Скорость подключения при существующих условиях: 1 %/сутки
        Ах, да. Кажется, я совсем забыл, в каком мире нахожусь…
        Ну ничего, Леший. Пусть ты меня не слышишь и даже не подозреваешь о том, что я ещё жив, знай: это только начало.
        Данный текст был приобретен на портале Литнет (№ 7063406 15.11.2019).
        Литнет - новая эра литературы
        Глава 3. Волки и хорьки
        Трое следующих за ночным сражением суток Леший практически не спал, всё свободное время занимаясь организаторской работой во фракции бордовых и вне её. С бежевыми было заключено временное перемирие; на его подписании военный, к сожалению, не присутствовал, желая остаться инкогнито перед противником. Тем более, что после возвращения себе навыков внушения ему могло понадобиться встретиться с несколькими потенциальными «кротами», которые, зная, что перед ними никто иной, как глава вооружённых сил фракции бордовых, вели бы себя куда осторожнее.
        Lokk, вернувшись после переговоров, вкратце обрисовал ситуацию:
        - Ничего конкретного, понятное дело, мне не сказали. Но видно, что перемирие им необходимо: даже представители выглядели довольно скверно, будто их палками били последние несколько недель… Хах, ну да. Именно, что били, - Lokk улыбнулся неожиданно произнесённой шутке, а вот на лице Лешего не дрогнул ни один мускул. Разведчик понял, что шутка не оценена и продолжил более спокойно: - Я, главное, говорю их лидеру, мол, брат, тяжко? А он мне отвечает на своём что-то типа: «Pshol nahren, psina». И грозно так отвечает… Я посмотрел на переводчика, а он стоит, лыбится и не переводит (а переводчика с их стороны взяли). Потом только сказал, что это вроде как «всё нормально» значит… Но, кажется, соврал. Ты же русский, Леший? Можешь перевести нормально?
        - Доброго здоровья тебе пожелал, - холодно ответил военный, принимая рапорт.
        - Серьёзно? Это у вас нормальным считается с такой интонацией здоровья желать?.. Ладно, в общем, неделю мы с ними не грызёмся - всё, как ты и приказывал.
        - Отлично, - буркнул Леший, выходя из Медового зала.
        Я сидел на плече военного и раздумывал. Признаться, доклад Lokk`а меня удивил… Выходило, что фракция бежевых, с которой так отчаянно рубятся бордовые, - в прошлом славянская страна. Я не особо разбирался в геополитике, но, кажется, перед лицом общей опасности договориться с ними будет куда легче, нежели с представителями другой культуры. Вопрос только в том, как осуществить переговоры между серыми и бежевыми? И как не опоздать и на месте фракции бежевых не обнаружить лишь разграбленное пепелище?..
        А уж последнем я не сомневался. Гвардия под командованием Лешего, состоящая из двадцати вервольфов и четырёх псарей, начала свои тренировки. Военный не жалел ни НПС, ни людей, заставляя их пахать по десять-двенадцать часов в сутки, проводя не только физические тренировки, но и тактические.
        Из вервольфов сразу выделился вожак, носивший гордое имя Herald. На следующее утро после моего не вполне удачного поединка с осой, когда Леший повёл свою гвардию на первую тренировку, тридцатиуровневый мощный волк, руководствуясь первобытными инстинктами, тут же поставил вопрос о лидерстве ребром и, согнав собратьев вкруг, вышел в его центр, ожидающе глядя на Лешего.
        Выбора у военного не было. Несмотря на то, что вервольфы были народом фракции бордовых, они по-прежнему оставались дикими существами, для которых авторитет - это не ранг во властной иерархии или статус в обществе, а реальная сила. Однако Леший, кажется, был даже рад подобному вызову: он хотел стать полноправным хозяином всей гвардии, сделать её не просто инструментом борьбы с бежевыми, но реальной постоянно действующей силой под личным командованием.
        Воспользоваться внешней ситуацией и создать внутри фракции отдельное силовое подразделение? В этом был весь Леший. Для каких целей он его организовал? Вряд ли из миролюбивых принципов закона и порядка.
        Как бы то ни было, Леший, отмахнувшись от пытающегося его остановить David`а, спокойно заступил внутрь круга, разминая шею и руки. Перед ним находился здоровенный перекачанный вервольф, который, грозно скалясь, начал медленно обходить противника по кругу, присматриваясь и оценивая, на что тот способен. Леший, выражая полную уверенность и твёрдость, неспешно поворачивался в сторону НПС.
        Первым не выдержал вервольф-вожак. Волк, мгновение назад спокойно двигающийся по часовой стрелке внутри окружности, вдруг рванулся в сторону противника.
        Два мощных толчка - полёт - кулак.
        Здоровенная ручища Лешего въехала в твёрдое, как камень, пузо вервольфа. Вожака отбросило в сторону, однако уже через секунду Herald оказался на ногах, тут же набрасываясь на Лешего снова. На этот раз вожак не стал лезть напролом, вместо этого он сделал ложное движение, резко ушёл влево и в мгновении ока оказался сбоку от Лешего, промахнувшегося своим кулачищем. Здесь уже испугался я: если вервольф доберётся до шеи военного, то он неизбежно заденет и тело Слышащего… А там поминай как звали: двухсантиметровые клыки не оставят мне никаких шансов.
        Но у прагматичного Лешего и на этот случай оказался заготовлен туз в рукаве. За мгновение до того, как зубы вервольфа сомкнулись бы на шее игрока, из-под плотной шерсти Лешего вырвалась ещё одна конечность. Конечность была недоразвитой, представляла собой какой-то обрубок без кисти (видимо, на её создание у военного не хватило очков эволюции).
        Похоже, дела совсем плохи, раз Лешему приходится использовать такое смешное оружие… Однако всё обстояло несколько иначе.
        Конечность врезалась в челюсть Herald`а, а длинная шерсть, растущая на ней, тут же обмотала пасть твари, с каждой секундой всё больше и больше обвивая голову вервольфа. Волк, остановленный ударом, осел на землю. Сил удерживать здоровенного вожака на весу у Лешего не было, поэтому следом за Herald`ом упал и он. Послышался хруст ломающегося сустава, тем не менее свою жертву военный не отпустил, продолжая, словно паук, оплетать башку НПС.
        Herald бился, пытаясь вырваться из пут противника, но, когда шерсть начала заползать в ноздри, лишая вервольфа возможности дышать, он, наконец, сдался, вполне осознавая бесполезность дальнейшего сопротивления. Леший отпустил скулящего волка, смиренно лежащего на земле, встал и, отряхнувшись, спокойно пошёл в сторону восхищённо смотрящих на него псарей.
        - Думаю, вопросов больше не возникнет, - сказал военный, потирая сломанную в локтевом суставе конечность и снова пряча её под шерсть.

* * *
        Это случилось на третьи бессонные (а для меня ещё и голодные) сутки.
        Псари гоняли вервольфов по лесу, отрабатывали окружение противника - группу кабанов. Передовой отряд вёл Albert, тихий, внимательный и прозорливый игрок, выбравший для себя тело маленького гуманоида с длинными, похожими на оленьи, ногами и небольшими рожками - вылитый сатир. Он готовил разведывательный отряд, самый быстрый и скрытный, в состав которого вошли наиболее выносливые жилистые особи.
        На левом фланге гнались волки Broadus`а, забавного паренька, направо и налево отбрасывающего шутки (порой далеко не лучшего качества). Broadus, четырёхногое чёрное, как уголь, существо с длинными когтями и клыками, как оказалось, менее всего импонировал твёрдому и даже жёсткому Лешему, не привыкшему иметь дело с такими «скользкими» личностями. Возможно, всё дело в различиях менталитета, более всего ощущающихся именно в сравнении этих двоих игроков… Тем не менее Broadus, по общему мнению, был исполнительным и изобретательным игроком, это и обеспечивало ему место в гвардии, за несколько дней успевшей превратиться в элитное подразделение, подчиняющееся исключительно Лешему и RedHead`у.
        Правый фланг занимал разведчик David, «свой человек», по выражению Lokk`а; он сразу стал душой компании псарей, вынужденных проводить целые сутки в холодных лесах вокруг фракции, поливаемые бесконечными дождями и вечно измазанные в грязи. David мне нравился больше остальных; жаль, что этот компанейский парень в теле поджарого плотного человекоподобного существа с собачьей мордой, оказался в числе моих врагов. Но что поделать?
        Центральными отрядами руководили Леший (под началом которого помимо всего прочего находился вожак Herald) и Jell, немного тормозящий добрый малый, выбравшего тело пузатого подобия Винни-Пуха в советской рисовке. Судя по шуточкам Broadus`а, до Катастрофы Jell мало чем отличался от своего теперешнего состояния, был довольно плотным молодым человеком и часто не догонял до смысла беседы окружающих его людей. Однако, что касается физической силы, здесь у Jell`а не было соперников, кажется, во всей фракции бордовых. Пережить нападение нескольких взбесившихся вервольфов, в пене рвущих мясо с конечностей, и отвлекать их до тех пор, пока не прибегут игроки, вооружённые копьями? В одиночку удерживать обваливающуюся крышу Медового зала? Побороться с саблезубым медведем, вышедшим на запах крови Hedgehog`а, убитого прямо у ворот базы? Всё это Jell, и только Jell.
        Как я уже говорил, гвардия преследовала отряд диких кабанов. И пусть угроза от них исходила, прямо скажем, небольшая, главное здесь - тренировка и взаимодействие. И вот с последним у псарей дела обстояли не очень…

* * *
        - Да, твою ж!.. Jell, хватит тупить! - орал Леший, перескакивая через очередную корягу. - Обходи их вместе с Broadus`ом слева! Ты что, ****, не знаешь, где лево?!
        - Тут не протиснуться, командир… - неловко оправдывался Jell, рвущий прямо через мелкие сосенки, которые под напором здоровяка трещали и ломались, словно спички.
        - А **** какого ты таким жирным вырос? - съязвил Broadus.
        - Так, пасть закрыл! - Леший не на шутку разозлился: он сильно устал и постепенно начинал терять обычное для себя самообладание. - Матом здесь ругаюсь только я!
        - Понял, не дурак, - поспешил ретироваться Broadus.
        - Друзья, не хочу вам мешать, - послышался возглас подбежавшего на своих оленьих ножках Alberta, - но там, прямо по курсу, Дикая чаща…
        - И? - военный, очевидно, не понял аргумента, но тем не менее остановился, тормозя и своих вервольфов.
        Волки сели на землю и высунули языки, охлаждая забитое погоней тело.
        - А то, - вступил в разговор Broadus, выходя из-за ближайшей сосны, - что Дикая чаща - абсолютно неконтролируемое место. Мы там пятерых без вести потеряли, даже бежевые не рискуют в неё соваться. А уж соваться они мастера!.. Извиняюсь, - проговорил Broadus, ловя на себя холодный взгляд Лешего. - В общем, себе дороже…
        Но я уже не слушал эмоциональную речь Broadus`а. Внутри, где-то в районе головного мозга, что-то кольнуло. Нет, вовсе не какой-то нерв… Скорее, магическое чутьё. Далёкое, слабое, но тем не менее настырное, стремящееся завладеть моим вниманием.
        Но только к чему оно ведёт? Я огляделся: сосны, ели, тёмный Broadus, продолжавший разглагольствовать, спорящий с ним худосочный Albert, здоровенный Jell, молчаливо наблюдающий за сценой, Леший… Вдруг на севере, между зеленью высоких елей что-то блеснуло. Я присмотрелся - вода…
        Похоже, там расположилось озеро. Но интересовало меня не столько оно… Взгляд сам собой скользнул немного правее и замер на небольшом холмике; судя по расположению, он высился прямо у берега водоёма.
        - Хорошо, сворачиваемся, - вдруг произнёс Леший, которому, видимо, надоела перепалка псарей. - Рисковать, действительно, не стоит, да и кабанов мы всё равно уже упустили. Короче, несмотря на некоторые недочёты… - военный внимательно оглядел вытянувшихся вокруг него игроков, - в целом, работу считаю удовлетворительной. Всем отдыхать до конца дня!
        - Есть отдыхать! - хором ответили псари.
        Так, стоп! В смысле отдыхать?! Чутьё ещё ни разу меня не обманывало: этот холм у озера точно что-то скрывал, и это что-то вполне могло оказаться очень полезным и важным, особенно в сложившейся ситуации.
        Да что там говорить. Кажется, даже Леший бросил беглый взгляд в сторону озера. Правда, тут же поспешил отвести его, чтобы ненароком не заметили подчинённые…

* * *
        Сидеть в одном положении, спрятавшись в шерсти Лешего, было жутко неудобно. Это я понял уже на вторые сутки пребывания в теле Паразита. Поэтому пришлось экспериментировать. Как раз и материал появился: ночью в землянку залетела жирная муха. После быстрого поединка её окровавленный труп глухо упал на пол и уже через несколько минут оказался расчленённым.
        Из останков насекомого в Лаборатории я создал мясную «шайбу», несколькими присосками крепившуюся к телу военного; в её центре установил жало. К сожалению, автономно конструкция не работала, для постепенного увеличения процента Подключения необходимо было иметь связь с «шайбой» в виде той же лапки. Когда мне требовалось покинуть тело носителя, я заходил в Лабораторию и отцеплял комариную ножку от созданного «прицепа». Таким образом, мне не требовалось постоянно таскать на своём горбу тяжёлое осиное жало, что существенно повысило манёвренность и скорость.
        Единственный минус - при длительной автономности «шайба» могла начать подгнивать, поэтому надолго оставить Лешего я не мог, да и наращивать процент Подключения необходимо: в голове постепенно складывался довольно дерзкий план, для осуществления которого мне требовалась возможность влиять на военного…

* * *
        Взвесив все за и против, я рискнул. Отделив лапку от конструкции, вросшей в шею Лешего, осторожно выглянул из-под шерсти…
        Все псари смотрят в противоположную сторону…
        Толчок - взмах крылышками - полёт.
        Я тут же взмыл к плотным кронам вековых елей, уходя с линии возможной атаки. Как и следовало ожидать, никто меня не заметил, а если даже и заметил, то не придал этому никакого значения. Действительно, насекомое в лесу - что здесь удивительного? Улетело - и бог с ним.

* * *
        За несколько вылазок в лес на шее Лешего мне в общих чертах удалось изучить территорию вокруг фракции бордовых. С юга и запада её окружали плотные леса, с востока - Светлая долина Седобородого, знакомство с которым ещё надолго останется в памяти…. А вот северные территории были для меня загадкой. Судя по рассказам игроков, именно там и находились бежевые, граница с которыми во время перемирия проходила по некой речушке Росянке. Как оказалось, к естественным границам между условными территориями враждующих фракций относилась и Дикая чаща, подступающая к базам с северо-запада и юго-запада, соответственно.
        Дикая чаща, действительно, казалась чем-то особенным.
        Располагалась она на некотором расстоянии от остального леса; на пустующей полосе между деревьями росли разве что трава и редкие кусты с дикой несъедобной ягодой. Все растения в пределах Дикой чащи, столь испугавшей бордовых, оказались чёрными… Они как будто были гнилыми, при этом их на ветках редких берёзок виднелась листва, у елей зеленели иглы. Кажется, что лес жил, но представлял собой какой-то другой вид, другую экосистему.
        К счастью, приближаться к Дикой чаще мне не требовалось. Во всяком случае, пока.
        Дорогу до базы бордовых я мог отследить по карте, поэтому единственной задачей на эту вылазку стала простая установка - не погибнуть. Подождав, пока псари и вервольфы не повернут в сторону дома, я двинул в сторону озера.
        Напоследок бросив случайный беглый взгляд в сторону Дикой чащи, я вдруг остолбенел, чуть было не врезаясь в ствол внезапно оказавшегося впереди дерева: в пятидесяти метрах от псарей, за безлесной полосой, между чёрными ветками зарослей кустарника виднелась серая вмятая морда твари, внимательно следившей за бордовыми.
        Тварь не отводила взгляд, кажется, даже не моргала, просто смотрела вслед уходившим игрокам.
        Я прочитал высветившееся над ней сообщение:
        Серый пилигрим. 123 уровень
        Твою ж… Это было то самое существо. Оно часто появлялось рядом с Чёрной горой; непременно ночью, каждый раз пытаясь атаковать замешкавшегося дозорного и каждый раз отступая, когда он звал подмогу.
        В дозор стали ходить тройками, чтобы хоть как-то отпугивать серого пилигрима, однако порой он появлялся совершенно неожиданно: выпрыгивал из-за ближайшего дерева, вылезал из холодной воды Черёмухи, вырывался буквально из-под земли, используя норы, прорытые кротами…
        И вот, что странно: несколько дней назад, когда серого пилигрима видели в последний раз (существо чуть не оттяпало Греку полноги), его уровень не превышал семидесятый. Сейчас же передо мной находилась тварь сто двадцать третьего уровня… Набрать более пятидесяти уровней за пять суток? Или же это попросту собрат «нашего» пилигрима? И то, и другое вряд ли.
        Эту вмятую морду, в которой едва угадывались ряды чёрных холодных глазок, я мог узнать когда и где угодно, а раскачаться на пятьдесят уровней за такой короткий промежуток времени можно было только посредством убийства нескольких десятков высокоуровневых противников, что весьма и весьма маловероятно.
        Наконец, серый пилигрим скрылся за чёрными стволами деревьев, не издавав ни звука.
        Знали бы бордовые, как им повезло, что стаду кабанов всё-таки удалось ускользнуть…

* * *
        Вы получили новый уровень: 34!
        Исследование местности приносило свои плоды: за последние трое суток я поднял уже два уровня, не делая практически ничего. А всё благодаря Лешему и его гвардии, без отдыха бороздившей по просторам лесов, болот и долин.
        Бесконечный лес не думал заканчиваться: ели подступали вплотную друг другу, кажется стремясь поймать меня своими игольчатыми ветвями, из-за кустов с дикой ягодой то и дело выбегали местные обитатели, впрочем, не обращавшие на комара особого внимания. Лететь было довольно тяжело, но, когда в толстую сосну, на каре которой я присел отдохнуть, врезался чей-то длинный язык, стало понятно, что тело комара далеко не самое безопасное для одиночных путешествий где бы то ни было. Я взглянул вниз: под деревом прыгала огромная жаба и поминутно «стреляла» языком, пытаясь меня выловить. К счастью, я находился довольно высоко, но тварь всё же не теряла надежды полакомиться комариным мясом.
        Внезапно из ближайших кустов вылетела тень, мгновенно врезаясь в тело НПС. Послышались отчаянные кваканья: неизвестное существо рвало жабу на куски… Всё произошло настолько быстро, что рассмотреть фигуру неожиданного убийцы удалось, когда он уже начал трапезу, поедая истекающее кровью мясо.
        Хорёк. 25 уровень
        Мощные лапы с выступающими жилами, острые зубы и крепкие челюсти… - да уж, этот зверь сильно отличался от привычных нам мелких хищников. Кстати, несмотря на довольно высокий уровень, большими размерами похвастаться НПС не могло…
        Точно! Существо было мелким и одновременно с тем опасным - идеальный вариант.
        Я осторожно взмыл над потрошащим труп жабы хорьком и камнем рухнул вниз, целясь в район затылка. Однако хорёк сумел среагировать на пикирующего на него комара и поднял морду, чтобы цапнуть меня красными от крови зубами. Он не успел. Я приземлился прямо в глаз НПС.
        Хорёк заморгал, когда это не помогло, начал дёргать головой, чуть ли не ударяясь о ближайшее дерево. Между тем я с силой вонзил передние ножки прямо в глазное яблоко и активировал Подключение, попутно вкладывая туда два свободных очка навыков.
        Некоторое время ничего не происходило. Меня заливала глазная жидкость (остриё лапок прошли слишком глубоко и проткнули оболочку глаза), хорёк хрипел и мотался из стороны в сторону, от боли не разбирая дороги. Страшный удар о ствол сосны чуть было не выбил меня из глазницы, хорёк снова ударился головой.
        Наконец-то перед глазами появилось спасительное сообщение Системы.
        Успешное использование навыка: Подключение +1!
        Поздравляем! Подключение успешно: 100%
        Вы можете выбрать:
        Убить жертву/сохранить автономность
        Хорёк обмяк и осел на мокрую землю рядом с убитой им жабой. Скоро сюда набегут другие обитатели леса, почуявшие запах мяса - нужно выбирать как можно скорее.
        - Система, что значит сохранить автономность?
        Автономность жертвы - вариант управления организмом, при котором паразит имеет возможность направлять носителя, отдавать приказания и читать его мысли/образы (в зависимости от уровня развития сознания). При этом основная часть жизнедеятельности остаётся в ведении жертвы.
        Нет, так дело не пойдёт. Эффективность автономности жертвы весьма условна… Что вы выберете: быть всадником на лошади или же стать кентавром? Определённо, второе.
        - Убить жертву. Вложить шесть очков навыков в Приращение и активировать умение.

* * *
        Через десять минут я вышел к озеру. Тёплый песок приятно грел лапки, нос с наслаждением втягивал запах цветущих вокруг водоёма красноватых цветов, единственный оставшийся глаз внимательно вглядывался в окружение (второй я всё-таки проткнул, и сейчас в левой глазнице находилось тело Слышащего, от которого во все стороны исходила тонкая паутинка нервов, передающих сигналы телу хорька).
        А вот и холм… Небольшая возвышенность, поросшая редким кустарником и желтеющей травой. Ничем особенно не примечательный элемент рельефа: таких в округе предостаточно… Если не одно но: перед холмом у берега располагалась плита, потёртая, поросшая мхом, но с вполне угадывающимися символами, вырезанными прямо в камне. Символы мне были незнакомы, мало они походили на китайские или египетские иероглифы и уж тем более буквы. Единственное, что удалось разобрать вполне отчётливо, - антропоморфный силуэт, вырезанный под надписью.
        Я приблизился, чтобы рассмотреть изображение получше… Внезапно с моей мордочки на плиту упала капля жабьей крови. В следующую секунду земля под лапками резко провалилась внутрь открывшегося люка.
        Я почувствовал, что куда-то стремительно падаю.
        Глава 4. Тайна лесного озера
        Полёт оказался недолгим, а приземление можно было даже назвать удачным: упал я прямо на кучку земли, даже лапки не отшиб.
        Вокруг оказалось довольно темно, из источников света - только открытый люк в потолке.
        Активировать ночное зрение?
        О, как удобно. Оказывается, у глаз хорька имелась и такая функция. Признаться, ночное зрение, встроенное в это тело, меня буквально спасло: самостоятельно установить необходимый вид глаз я попросту не мог из-за недостатка размера тела: объём эволюции был заполнен до предела.

* * *
        После попытки зайти в Лабораторию модификаций перед глазами высветилось сообщение:
        Желаете выйти из состояния паразита?
        На такое предложение я ответил отказом. Да, вероятно, в этом случае получилось бы возможность увеличить размер тела, установить на хорька (тело которого каким-то чудом удалось прирастить) несколько дополнительных конечностей, когти, ядовитые железы и попытаться прикончить Лешего ночью, пробравшись в его землянку. Однако, вспоминая бой военного с вожаком вервольфов, я сильно сомневался в успешности предприятия. Скорее всего, меня выловят ещё на подходе к базе бордовых. В добавок ко всему я не был уверен, что после выхода из состояния паразита сохраню возможность использовать навыки направления в полной мере.
        Нет. Мой план был куда хитрее и расчётливее. Хорёк и без того обладал достаточными физическими характеристиками, и вполне безопасно мог передвигаться по лесу (за исключением Дикой чащи, конечно). С выходом из состояния паразита я неизбежно потеряю тело Слышащего, а именно на нём и завязаны дальнейшие действия: не стоит забывать о мясной «шайбе» с жалом, всё ещё торчащим из шеи Лешего, и о девятипроцентном подключении к его телу.

* * *
        Активировав ночное зрение единственного оставшегося глаза, огляделся. Я находился в небольшом помещении пять на пять метров, будто вырезанном в камне. Потолок с люком располагался в двух метрах от пола, ни лестницы, ни верёвки к нему протянуто не было - выбраться тем же путём, что я и попал в это место, невозможно.
        Из комнаты в сторону, противоположную озеру, выходил коридор, через несколько метров резко уходивший влево. Именно по нему я и направился, с интересов разглядывая высеченные кое-где на камне символы и знаки.
        Коридор свернул влево, и я неожиданно оказался в длинном высоком зале… Судя по всему, он находился прямо внутри холма. Удивительное место, не похожее ни на что из ранее видимого в Игре… Размерами локация не превышала волейбольный зал, освещалась она множеством вспыхнувших факелов. Факелы зажглись сами; шумящий и искрящийся огонь вырывал из мрака десятки высоких статуй, поставленных в два ряда с каждой стороны зала. Между рядами был устлан красный ковёр из незнакомого мне материала.
        Надпись, появившаяся на мини-карте, обозначила место как Зал предков, а холм, внутри которого он расположился - Курган памяти.
        В зале стояла гнетущая тишина. Только где-то в отдалении можно было различить журчание нескольких источников, впадающих в озеро, которые, видимо, проходили в непосредственной близости от локации. В целом же, место выглядело абсолютно заброшенным и давно забытым.
        Кажется, ничего опасного здесь нет и быть не могло.
        Я осторожно спустился по довольно длинной лестнице вниз, вступил на местами порванный ковёр и пошёл к противоположной части зала.
        Два ряда статуй оказались абсолютно симметричны, каждое из каменный изваяний представляло собой точную зеркальную копию стоящей напротив него фигуры. Я остановился перед первой статуей и вгляделся в неё.
        Странное многорукое создание походило на одуванчик: нижняя его часть напоминала змеиный хвост, верхняя же - нагромождение из различной формы конечностей, под которыми едва угадывались очертания головы. Надпись на постаменте была абсолютно не читаема, и даже не столько из-за странности и необычности букв, более напоминающих геометрические фигуры, сколько из-за потёртости и многочисленных сколов… Да и сам памятник находился в довольно плохом состоянии: несколько конечностей существа откололись и лежали теперь на полу рядом с изваянием, кое-где статуя поросла мхом… Казалось, что этому памятнику не одна сотня лет, и, как минимум, последний век за ним никто не ухаживает.
        Следующая статуя - маленькое шарообразное создание. Практически идеально ровная форма шара нарушалась только небольшим вырезом по типу рта, за которым угадывались два ряда острых зубов. Памятник также представлял довольно удручающую картину: потёртый, с несколькими сколами… - однако выглядел он всё же лучше предыдущего. На постаменте были высечены палочки, чёрточки и фигуры, напоминающие шумерскую клинопись. Шумерского я не знал, однако что-то мне подсказывало: здесь он мало бы помог.
        Статуи сменяли друг друга, являя новые причудливые образы и фигуры, с каждым разом выглядящие куда новее предыдущих. Из наиболее необычных могу отметить абсолютно ровную каменную пластину, выполненную из другого, светлого материала. Надпись на этом постаменте представляла собой сплошную линию, за которой шёл набор изредка повторяющихся символов. Не знаю, почему, но эта статуя напоминала какую-то ошибку в системной коде. Представить себе существо такой формы я был не в состоянии. Если создание-шар могло хотя бы катиться, то как передвигалось это чудовище?
        Когда я дошёл до середины зала, моя левая лапка за что-то запнулась. Я остановился, с интересом вглядываясь в видневшиеся из-под ковра очертания практически плоской круглой пластины. Пришлось поработать зубами, немного разрывая образованную временем дыру в настиле и открывая каменную шайбу, в центре которой была… замочная скважина. Я внимательно осмотрелся, надеясь найти и ключ. Но, конечно, здесь его не было. Да и не могло быть. Судя по величине отверстия, ключ от этого замка был раза в два больше моего тельца, и спрятать его в фактически пустом зале казалось довольно сложной задачей.
        Покрутившись вокруг замка, на гладком каменном полу я обнаружил небольшую полосу, создающую окружность радиусом в два метра, в центре которой и находилась пластина. Оставалось только подивиться работе неизвестных строителей: каменные плиты были настолько хорошо подогнаны друг к другу, что найти место их соприкосновения случайным образом мне точно бы не удалось.
        В самом деле, звучит довольно сюрреалистично: в полу подземного зала находится замочная скважина. Что может скрываться за такой дверью? На самом деле, практически всё, что угодно. Здоровенный монстр, каким-то чудом переживший истребление собственного вида? Запросто. Склад с инопланетным оружием? Гуманоиды в капсулах? Моё собственное человеческое тело? Непременно.
        Время, проведённое в Игре, дало мне одно важное знание: решать проблемы нужно по мере их поступления. Сейчас самое важное - найти хоть что-то, способное мне помочь в борьбе с Лешим. Разбираться с таинственными дверями в полу будем чуть позже.

* * *
        Наконец, когда я дошёл практически до самого конца зала (всего статуй было тридцать), передо мной неожиданно оказался знакомый образ. Безголовое худое существо с раздваивающимися в локтевых суставах лапами, вместо стоп - три острых когтя…
        Рош Зе Рол! Та самая тварь, что хотела заполучить моё тело в Первичном бульоне и выйти на Сушу, прикинувшись членом фракции серых. Судя по всему, представители этого вида попали в Игру за два поколения до нас, безвозвратно исчезнув вместе с десятками предыдущих видов. Последний выживший - Рош Зе Рол - погиб от моих рук, а вернее, молнии.
        Следующая статуя представляла собой антропоморфное существо, худощавое, скрюченное, с большой, будто бы вмятой, головой и несколькими рядами маленьких глазок. Кого-то мне эта тварь очень сильно напоминала… Впрочем, вспомнить, кого именно, я не смог, а потому подошёл к следующей статуе.
        Это было довольно высокое, метра в два-два с половиной, плотное создание с густой шерстью, чем-то похожее на снежного человека. Приплюснутый нос, широкий рот, когтистые, будто плюшевые лапы… Вероятно, это и были наши предшественники в Игре. К этой расе относился и Кей-Си Эд, маг фракции сиреневых, погибший после заражения каким-то страшным вирусом. Именно скрюченные гнилые останки представителей этой расы мы выбрасывали из окон пещеры в Чёрной горе.
        Какая была следующая, последняя статуя?..
        Человек. Среднестатистический, такой, которого можно увидеть в учебниках по биологии. Как и представители предыдущих рас, он был абсолютно голым, стоял прямо, расслабив руки. На постаменте под статуей была высечена надпись на нескольких мировых языках, в том числе и по-русски:

«Самоназвание: Человек
        Расположение: Млечный путь, Солнечная система, Земля»
        Далее, ближе к середине постамента, шла обычная для всех памятников строчка с занятными символами… Похоже, именно на этом языке Игра и помечает представителей видов, переводя их названия и место расположения в общую Систему. Я ещё раз пробежался по рядам, пытаясь найти, на чьём языке были написаны эти сообщения, но ничего более или менее похожего не обнаружил.
        И тут меня осенило.
        Выходит, что к Игре была причастная ещё одна, тридцать первая раса, но не как её участник, а как… А кто, собственно? Администратор? Создатель?..
        Делать поспешных выводов, впрочем, я не стал. Вполне могло оказаться, что эти пометки делала сама Игра для каких-то вполне определённых целей, связанных с лучшей обработкой данных, например… Но где-то глубоко внутри сознания семена сомнения, преследующего меня, кажется, с тех самых пор, когда я попал в Игру, попали в благоприятную почву и дали, наконец, ростки.

* * *
        Пока я стоял рядом с каменной фигурой человека и пытался собрать воедино все мысли, кружащие сейчас в моей голове, позади раздался шлепок… Примерно такой же издают шлёпанцы, когда идёшь по гладкой вымытой плитке в помещении с хорошей акустикой. Для меня, зависшего, кажется, минут на десять, этот шлепок был сравни грому. Тело рефлекторно бросилось вперёд, я спрятался за статуей, осторожно выглядывая из-за неё…
        Ничего. Пустой зал по-прежнему оставался пустым. Да и вряд ли здесь кто-то вообще мог оказаться: найти этот люк, который, похоже, активировался посредством крови, было практически невозможно.
        Или здесь есть и другие выходы? Я огляделся: проверенная мною часть зала не имела более ни одного прохода. Оставалась та, откуда и раздался злосчастный шлепок…
        Маленькое сердечко бешено билось, лапки дрожали от напряжения, готовые в любой момент оттолкнуть тело в сторону. К счастью, небольшие размеры хорька обеспечивали мне определённую юркость и увёртливость. При столкновении с крупным противником это очень пригодится, а с мелким помогут справиться клыки и когти.

* * *
        Северная часть Зала предков была абсолютно идентична противоположной. Различия начались после того, как я взобрался по лестнице наверх.
        От небольшой освещённой светом факелов платформы в обе стороны уходили два прохода. Но самым интересным было отнюдь не это. Прямо напротив лестницы находился настоящий алтарь… В отличии от остального зала он более всего напоминал результат трудов какого-то доисторического человека. На аккуратном диске, по-видимому, сделанному строителями комплекса, находилось нагромождение из множества необтёсанных камней, поверх которых красной краской был намалёван странный символ - десятиконечная звезда. По роду своей деятельности я немного разбирался в подобных знаках и отчётливо помнил, что в некоторых философских школах десятка - символ законченности, священности.
        Ах да, ещё эта десятиконечная звезда походила на две наложенные друг на друга пентаграммы…
        Наверху всего этого нагромождения находилась грубо выполненная и раскрашенная в белый цвет деревянная маска, изображавшая лицо какого-то странного существа с тремя рогами, длинными клыками и нарисованной на лбу всё той же десятиконечной звездой… Но к ней я решил вернуться немного позже, пока что меня интересовали разбросанные здесь в большом количестве чёрные магические артефакты, позволяющие мне наконец-то получить второй ранг магии.
        Ошибка! Причина: пассивный навык вражеского антимага
        Да вы серьёзно? Даже здесь, за несколько километров от базы бордовых?! Ничего… скоро я до тебя доберусь, гад.

* * *
        Я снова поднял взгляд и посмотрел на алтарь. Кажется, в нём произошли какие-то изменения… Разве эта маска не была чуть выше? Вон там, за красноватым камушком?..
        Мгновение - и маска с пентаграммой на лбу взмыла вверх и резко дёрнулась на меня. Я в ужасе рванул в сторону. В этот же миг по залу раскатился дикий, почти животный, смех, пробирающий до мурашек.
        Маска, конечно, не летала самостоятельно. Сделав несколько скачков и обходя алтарь, я успел заметить силуэт небольшого существа, на лице которого и находилась маска.
        Безликий. Легендарный противник, 61 уровень
        Безликий оказался невероятно быстрым: только я успел прочитать обозначение Системы, как он сиганул прямо через алтарь, оказываясь за моей спиной. Это существо походило то ли на обезьянку, то ли на волосатого карлика, а ещё… Ещё оно было разумным. Во всяком случае между диким смехом можно было разобрать что-то похожее на речь:
        - … Стаарв! Йох… - хриплый голос Безликого пугал, пожалуй, даже больше этого ужасного смеха.
        В последнюю секунду ускользая из лап твари, я судорожно соображал, что делать дальше. Был бы здесь Broadus, он бы непременно сказал: «Есть два стула…» В действительности было два прохода: бежать к статуям бессмысленно, выход с той стороны недоступен.
        Увиливать от сверхбыстрого существа долго я не мог. Одна ошибка - и цепкие ручки Безликого сомкнуться на моей шее. Поэтому, понадеявшись на удачу, я рванул в правый проход, уже через секунду растворяясь в полумраке.

* * *
        Безликий, не прекращая смеяться, гнался за мной до самого выхода.
        И только когда я протиснулся между плотно растущим вьюном и выбежал на берег песчаный озера, тварь отстала, так и не решившись выйти наружу. Может, она и не стремилась меня поймать, желая просто выгнать с собственной территории, священного для неё места? Узнать об этом я никак не мог, но что я знал наверняка - мне жизненно необходимы чёрные магические артефакты, разбросанные вокруг импровизированного алтаря.
        Картина дальнейших действий уже вполне сложилась в моей голове. В одиночку выбить бордовых из локомотива, несущего их к победе, сложно, практически невозможно. План с Подключением к Лешему может не сработать. Мне нужна помощь моего хорошего знакомого, развлечения ради заманивающего жертв игрой на своей дудочке… А для того, чтобы его призвать, требуется второй ранг магии.
        Вычислить антимага - раздавить антимага - прикончить Безликого - призвать Крысолова.
        А после? После с наслаждением отомстить за предательство и убийство ста игроков.

* * *
        К базе бордовых я вернулся уже вечером. Спрятал тело хорька в небольшой канаве рядом с воротами, отделился от него в Лаборатории модификаций и уже в образе Слышащего долетел до землянки Лешего.
        Леший, как я и ожидал, спокойно похрапывал на своей лежанке, восстанавливая силы после трёхдневных вылазок с гвардией. Я осторожно сел на его шею и подключился к «шайбе» с жалом. Через несколько минут всплыло сообщение:
        Подключение: 10%
        Вы получили новый уровень: 35!
        Улыбнувшись, я закрыл глаза и вскоре провалился в сон.
        Глава 5. Дикая чаща
        До конца перемирия оставалось ещё два дня, боевые отряды отсыпались и отъедались на базе бордовых, а гвардия Лешего продолжала бороздить по просторам леса, нарабатывая уровни и опыт. Из отдельных разговоров Лешего с RedHead`ом и Chief`ом выходило, что работы по добыче бронзы затормозились на неопределённый срок: потенциальное месторождение металла оказалось пустым.
        По слухам, вскоре разлетевшимся по всей фракции бордовых, Глава был очень зол, едва собственноручно не придушил главного инженера, собирался повесить ещё троих… Но в последний момент подоспела Susan; ей удалось успокоить эксцентричного RedHead`а, и тот сменил гнев на милость, предоставив поисковикам, без отдыха копающим во всех соседних локациях уже две недели, ещё больше рабочей силы.
        Второй причиной, заставившей Главу изменить своё решение, стало производство образцов каменного оружия, которые удалось выторговать у нашей фракции ещё до всей этой истории с рассекречиванием Лешего. Технологии получили довольно быстро через элементарный осмотр продукции, но в условиях, когда все ресурсы брошена на добычу бронзы, создать несколько десятков топоров и копий с каменными и костяными наконечниками оказалось весьма проблематично. Сказывалось отсутствие и мастеров, и инструментов.
        BigJack, игрок, который встретился Лешему в первый день пребывания во фракции бордовых, работал практически без перерывов, поставил себе десятки мозолей и буквально падал от усталости, но справился с задачей и сумел при помощи небольшой команды изготовить необходимое количество вооружения.
        На очередном собрании RedHead заявил:
        - Нападаем завтра.
        - Но шеф, - проговорил Lokk. - Срок перемирия ещё не закончился.
        Для Lokk`а это перемирие имело поистине большое значение, ведь именно он представлял бордовых на его подписании, что повышало политический вес разведчика и льстило его самолюбию.
        И вот выясняется, что Главе попросту плевать на заключённый им, Lokk`ом, мир…
        - И что с того? - нервно рявкнул Глава, заставляя Lokk`а отпустить взгляд, который он уже было поднял, чтобы посмотреть прямо в глаза RedHead`у. - Теперь у нас достаточно оружия. Да, оно каменное. Но у бежевых нет и такого… Что там с подготовкой, Леший?
        - Навыки подчинения всё ещё заблокирован, поэтому план Б - гвардия. Подготовка проходит по плану, псари и вервольфы работают слажено. Готовы выдвинуться хоть сейчас.
        - Не мне, конечно, говорить о каких-то моральных устоях… Но дело тут даже не в них, - раздался приятный голосок Susan. - В политике существуют определённые порядки, и нарушение договора может для нас самих обернуться весьма плачевно. Знаете, что сделали англичане с афганцами после того, как они нарушили договор о мире?..
        - Знаем. Но после этой войны мстить будет некому, - твёрдо ответил ей Леший.
        Кажется, Susan начинала его нервировать.
        - Посмотрим, дорогой, - кокетливо подмигнула ему антропоморфная лисица Susan.
        - Так, - RedHead приструнил свою подчинённую, хотя явно её благоволил. - Без разговорчиков. Решение принято, атакуем завтра.
        RedHead повернулся к Лешему, главе вооружённых сил бордовых, ожидая его слово.
        - Бьём по южному и северо-восточному направлениям. Зажмём их в клещи. Lokk - ты на левом фланге, Chief - командуешь правым, - маленький гуманоид кивнул. - Я с гвардией прорываюсь через северо-запад.
        Все заместители (да и сам Глава) разом посмотрели на военного.
        - Через Дикую чащу? - удивлённо проговорил RedHead. - Уверен?
        - Да, оттуда нападения они точно не ждут. Напором в лобовую не возьмём: в силе сейчас мы ограничены. На юго-востоке начинают шалить серые. Оставить базу на малое количество защитников себе дороже: они ребята отчаянные, вполне могут и напасть… Скажу честно, полная зачистка бежевых маловероятна, но вырезать их основные силы, а в особенности боевой отряд, мы способны. А потом возьмём измором.

* * *
        Серые действительно начали «шалить». Недавно разведчики Lokk`а доложили о полномасштабных учениях у Чёрной горы. Это не могло не настораживать Лешего, который хорошо себе представлял фракцию и знал наверняка, что в случае войны бордовым придётся несладко. Ни о каких мирных соседских отношениях после произошедшего речи идти не могло. Даже если бы RedHead выдал Лешего, это не привело бы ни к чему, кроме его жестокого убийства. После разоблачения предателя вся фракция отлично знала, что нити заговора тянутся к бордовым. А с врагом, врагом принципиальным, у нас разговор короткий.
        Это и объясняло желание Лешего пройти через Дикую чащу.
        Судя по всему, база бежевых находилась на небольшом от неё расстоянии, и они считали эту зону естественно защищённой от противника. Вопрос только в том, не боялись ли бежевые атаки НПС, обитавших в Дикой чаще? Или же те предпочитали не соваться на чужую территорию?
        Выдвинулись следующим утром. Сатир Albert, гуманоид с собачей головой David и будто одетый в одноимённый маскировочный костюм Леший сжимали в руках по крепкому копью с рукоятью из молодой сосны. Broadus`у, чёрному, как смоль, четырёхлапому существу, пользовать оружием не позволяло строение тела, однако игрок прекрасно справлялся при помощи собственных клыков и когтей. А вот для огромного Jell`а, кулак которого был размером с голову Albert`а, попросту не смогли найти подходящее оружие. Однако он не сильно расстроился, сломал ближайшую сосенку и, отбросив щепки, сделал себе внушительную дубинку, один удар которой, кажется, мог смять позвоночник едва ли не любому противнику.
        Дикая чаща встретила гвардию неприветливо. Чёрные стволы сосен и елей грозно возвышались над остальным, обычным лесом, но более всего на игроков давила тишина… Как только гвардия перешла через невидимую черту, за которой начиналась территория самой таинственной локации в округе, все лесные звуки резко прервались. Ни жужжания многочисленной мошкары (неподалёку располагались болота), ни посвистывания птиц, ни стук дятла по больному паразитами дереву, ни отдалённые рычания хищников… - ничего.
        Хотя нет. Стоило мне подумать о рычании, как оно раздалось: протяжное, холодное, похожее на скрежет металла, пробирающее до костей… такое, что тело Слышащего само по себе невольно задрожало. Несколько вервольфов тут же приникли к земле, прикрывая головы передними лапами, другие гвардейцы тоже заметно нервничали; и только громкий вой Herald`а и матерщина Лешего заставили всех собраться.
        - Вперёд, ****, собаки! - рявкнул военный, окончательно приводя всех в чувство.

* * *
        Вылазка продолжалась уже полтора часа. За это время местная фауна (а может, даже и флора) так и не решилась на нас напасть. Игроки и вервольфы уже окончательно расслабились, решив для себя, что гвардия - слишком грозная сила даже для местных обитателей. А уж кто здесь живёт, бордовые знали не понаслышке: с самого начала Игры на поверхности из Дикой чащи порой забредали такие твари, что для их описания использовали невероятные конструкции из трёхэтажного мата, сравнения с матерями соседей (это уже креатив Broadus`а) и использование по меньшей мере трёх-четырёх наименований известных существ.
        Огромный, сочащийся чёрным гноем, с иглами, торчащими из спины, слизняк? И такое было. Вполне обычный человек, который по мере приближения всё больше походил на сшитых между собой тварей, готовых разорвать тебя на куски? Это существо, оказавшееся менталистом, отправило на Тот свет двух игроков, но вот третьему удалось всадить ему в живот наточенный кол. Тварь билась в агонии, верещала и пыталась зацепить обидчика, затем плюнула и рванула к лесу. Но добежать менталисту было не суждено: он сдох от потери крови. Скрюченное тело сожгли прямо на опушке…

«Многоножка» (как его называли между собой бордовые) или серый пилигрим? Тоже попадался, и при том с удивительной частотой. Кстати говоря, здесь ему везло гораздо больше, чем в нашей фракции. За всё время серый пилигрим, так ни разу и не попавшись, утащил в Дикую чащу, как минимум, троих игроков…
        И пусть бордовые считают себя в безопасности, бодро шагая по Дикой чаще… Излишнее легкомыслие стоило жизни очень многим. Кажется, со мной был солидарен и Леший: военный делал псарям замечания, озирался по сторонам, пытаясь не выпускать из виду ни один участок леса…
        И неспроста. Внезапно между деревьями показались очертания нескольких высоких фигур, скрытых в тени. Леший тут же скомандовал:
        - По позициям!
        Псари вместе с вервольфами рванули в стороны, образуя полукруг, обращённый к неизвестным.
        С той стороны тоже произошли какие-то перемещения, я как будто даже слышал приказы… Похоже, нам встретились разумные НПС или же отряд игроков другой фракции.
        - Кто такие?! - рявкнул Леший.
        С полминуты ничего не происходило. Наконец, затрещали заросли кустарника…
        Черноус. Фракция бежевых, 35 уровень
        - Соседи ваши, - на чистом русском ответил вышедший из полумрака игрок.

* * *
        От неожиданности Леший тоже перешёл на родной язык:
        - Бежевые?..
        - О, я смотрю, нам даже переводчик не понадобится, - громко сказал игрок, окончательно выходя на освещённое пространство.
        Это было высокое худое существо с костлявыми руками и чёрными впалыми глазами без зрачков. Если бы не надпись над его головой, говорящая о принадлежности твари к разумным игрокам, Черноуса легко можно было бы принять за одного из местных обитателей. Тело игрока походило на корягу, облачённую в какую-то ободранную шкуру, в руках он держал заточенную палку. Похоже, с вооружением у бежевых дела обстояли не очень, если даже у пограничного отряда не было элементарных каменных топоров. Вероятно, фракция задержалась на этапе Звери, и бордовые (кстати говоря, серые тоже) серьёзно ушли вперёд неё.
        Следом за Черноусом вышли и другие игроки. Все они представляли собой довольно стандартные варианты организмов: от мощных четырёх-, шестилапых созданий, до жилистых гуманоидов. Помимо самого Черноуса моё внимание привлёк ещё один игрок. Низенькое существо, закутанное в серую шкуру… Разглядеть, кто скрывается внутри, не представлялось возможным, а потому Система даже не высвечивала его ник. Впрочем, для Лешего это, по-видимому, не представляло особых проблем. Военный стоял и мысленно пересчитывал потенциальных противников, исхудалых, с переломанными конечностями, но тем не менее решительных и готовых драться до последнего. Всего пятнадцать игроков против пяти псарей и двадцати вервольфов.
        - В чём, собственно, проблема? - решил вмешаться David. - Не забывайте: у нас перемирие…
        - Кто о нём забывает - это ещё вопрос, - вальяжно проговорил Черноус. - Эта часть Дикой чащи наша. Что вы здесь забыли?
        Псари молчали, ожидая ответа Лешего.
        Неожиданно лицо военного расплылось в улыбке:
        - Ребят, ошиблись, бывает. Предлагаю тихо-мирно разойтись в обе стороны.
        - Приятно иметь дело с честным человеком, - сухо проговорил Черноус. Впрочем, было видно, что бежевые выдохнули: этот бой не был нужен никому.
        Хотя…

* * *
        - Herald, - шепнул Леший, нагнувшись к вожаку, когда гвардия отошла на несколько десятков шагов. - Бери десятерых волков. Бегите в обход.
        Вожак рыкнул, мол, всё понятно, и вскоре отряд вервольфов под предводительством Herald`а скрылся между чёрными деревьями Дикой чащи.
        - А теперь наш черёд, - сказал военный, обращаясь к псарям.
        - В спину ударим? - спросил Albert.
        - Сделаем тактический манёвр, - поправил его Broadus.
        - Именно, - тихо, чтобы не услышали бежевые, заключил военный.

* * *
        Когда псари догнали отряд бежевых, он как раз пересекал небольшую полянку.
        Пространство освещалось ярким осенним солнцем, лучи рвали плотную дымку, образованную лесными испарениями, кажется, ядовитыми, и падали на сухую, будто выжженную, траву. Неподалёку в земле копошились несколько здоровенных дождевых червей в два-три метра длиной. Я присмотрелся: черви пожирали издохшую полуразложившуюся тварь с зеленоватой шерстью.
        - Господа, постойте! - крикнул уходившим бежевым Broadus. - Есть одно дельце.
        Бежевые и не подумали останавливаться, а, добежав до ближайших деревьев, выстроились вокруг них, прикрывая спину.
        - Что нужно?.. - зло спросил Черноус. Игрок хотел было ещё что-то добавить, но в следующее мгновение его тело смяла метнувшаяся из-за ближайшего кустарника туша вервольфа.
        - Вперёд! - заорал Леший, первым бросаясь на одного из замешкавшихся игроков.
        Антропоморфное создание было разорвано на части за несколько секунд. В этот момент вервольфы под предводительством Herald`а рубились с игроками, столпившимися у деревьев. Ослабевшие бежевые едва выдерживали натиск противника. Волки впивались клыками в конечности, стягивали игроков на землю, стремясь дотянуться до горла. Но и бежевые не оставались в долгу: троих волков насадили на наточенные колья, ещё двое были ранены и поспешно отползали в сторону, чтобы зализать раны.
        Основная группа уже бежала через затуманенную поляну. Несмотря на самоотверженное сопротивление, бежевые были обречены. Я взглянул на Черноуса, смятого одним из здоровых волков: вервольф, прижавший игрока к земле, сомкнул, наконец, челюсти на его шее, но вместо сладкого мяса он захватил лишь воздух. Тело Черноуса в мгновении ока преобразилось в облако плотного тумана, и уже через секунду игрок будто проник сквозь землю, исчезая из поля зрения остолбеневшего волка.
        Я ошарашено огляделся, пытаясь понять, куда пропал командир бежевых, но в этот момент произошло нечто, поразившее меня даже больше метаморфозы Черноуса. Мелкий игрок, кутавшийся в шкуру, с силой ударив палкой в морду одного из кинувшихся на него верфольфов, вдруг поднял руки вверх. Его странное одеяние спало, являя на свет худощавое существо, чьё лицо было скрыто под маской.
        Ронин. Фракция бежевых, 33 уровень
        Прыгнувшие на него вервольфы замерли в воздухе… Кажется, можно было различить даже застывшую слюну, на половину вытекшую из пасти самого ближнего к игроку НПС. Затем тела волков резко взмыли вверх метров на десять, чтобы через мгновение с силой рухнуть на землю.
        Раздался вой и поскуливания: один из волков, неудачно упав на голову, обмяк со сломанной шеей, у второго оказались сломаны задние лапы.
        В этот момент в толпу бежевых с воплями влетел Jell, направо и налево размахивая своей здоровенной дубиной. Раздался хруст чьих-то костей, крики и русская матерщина, правда, с небольшим акцентом. На Jell`а набросились трое массивных противников, одному из них здоровяк тут же вырвал кадык, но вот двое других сумели прижать его к земле. В бой также включились и подоспевшие David и Albert, при помощи своих вервольфов они отсекли от общей кучи нескольких бежевых и активно забивали их копьями.
        В суматохе никто не заметил, как прямо позади Лешего будто из-под земли вырос Черноус и силой рванул когтистой лапой по шее военного. Я зажмурился, ожидая, что когти прорежут не только плоть носителя, но и меня самого… Но вместо этого раздался вопль Черноуса: омоновец Леший рефлекторно развернулся и, поймав руку бежевого, перебросил его через корпус, заламывая конечность.
        Если бы не ком земли, брошенный Ронином прямо в голову военного, Черноусу бы не поздоровилось. Когда Леший невольно потянулся к слезящимся глазам, он снова ушёл в состояние тени и через секунду возник уже в двадцати метрах от военного.
        Гравитация и состояние тени?.. Очевидно, эти двое бежевых обладали магическими способностями, в своё время сильно подпортившими жизнь бордовых… Стоп! Магическими способностями? А как же блок антимага?!
        Или мы находимся уже на достаточном расстоянии от базы?..
        - Активировать Ментальную атаку!
        Через мгновение двое верфольфов, попавших под моё внушение, набросились на своего вожака Herald`а, вгрызающегося в этот момент в шею противника и не ожидающего атаки от своих; а черви, доедавшие разглагающийся труп и ждавшие, пока на поляне не появятся новые брошенные падальщикам тела быстро поползли в сторону Broadus`а. Через несколько секунд послышался его визг: один из червей прокусил лодыжку игрока и стремительно начал въедаться внутрь тела.
        Моя невидимая помощь внесла некоторую сумятицу в стан бордовых, давая возможность отступить остаткам бежевых. Пока David отгонял от товарища дождевых червей, а Albert осторожно вытаскивал того, что проник в ногу Broadus`а, под ор и мат последнего, Ронин и Черноус вместе с ещё тремя игроками быстро скрылись в Дикой чаще, оставляя убитыми семерых волков и раненого Jell`а. Обессиленный игрок, заваленный несколькими трупами бежевых, так и остался лежать на земле, держа в руках вырванный кадык противника. Ещё десять вервольфов были с серьёзными травмами, двое - в критическом состоянии.
        Те НПС, что напали на своего вожака, вскоре пришли в себя и, смиренно поскуливая, начали зализывать раны, нанесённые своему лидеру. Herald горделиво разлёгся на траве и извинениям не мешал.
        Обращать вервольфов и червей в своих петов я не решился, просто провёл внушение. Причина проста: под никами петов обозначалось имя хозяина, что могло раскрыть меня раньше времени. Именно поэтому, как только внушение спало, вервольфы вернулись под контроль Лешего, а дождевые черви преспокойно скрылись в чаще.

* * *
        Тем не менее бежевым удалось скрыться. И это большая проблема, учитывая, что на их базу вот-вот должны напасть группы Lokk`а и Chief`а. Если бежевые успеют прибыть назад раньше них, то с атакой могут возникнуть определённые проблемы. Это понимал и Леший, однако сделать ничего не мог.
        Кто вмешался в бой и натравил вервольфов на своего же вожака? Видимо, бордовые подумали, что в стане противника оказался и третий маг, способный подчинять НПС. Во всяком случае, об этом разговоров в гвардии не шло.

* * *
        - ****! - сплюнул на землю Леший, пытаясь поднять Jell`а.
        Это удалось сделать лишь минут через пятнадцать, когда тело здоровяка достаточно регенерировало. Jell, покачиваясь, встал на обе ноги и тут же схватился рукой за разбитую голову, из которой до сих пор текла кровь.
        - Как же меня по башке приложили… - с трудом проговорил игрок.
        - Ещё немного, и совсем бы нечем соображать было, - заметил Broadus. - Ну ничего, тебя, твердолобого, хрен пробьёшь…
        - Так, времени нет. Jell, можешь сам идти? - в приказном тоне спросил Леший, явно намекая на то, что никто игрока не потащит.
        - Вроде, да…
        - Тогда не останавливаемся! К базе бежевых!
        По всему выходило, что бордовые наткнулись на основные силы противника и фактически уничтожили две трети всего личного состава передового отряда. Но в успешности операции Lokk`а и Chief`а Леший всё-таки сомневался. По слухам, база бежевых хорошо укреплена, а её точное местоположение не известно до сих пор. Ещё ни одного противника не удалось взять живьём: в последний момент они насаживали себя на колья, прыгали со скалы, убивали друг друга - в общем, живьём не давались, понимая, что бордовые не остановятся ни перед чем, даже перед пытками.
        Наконец, поредевшая гвардия вышла на тропинку, ведущую к северу. Двигаться стало куда легче, особенно огромному Jell`у, всё ещё не перестававшему потирать разбитую голову. Вокруг медленно проплывали деревья, в странной, неестественной лесной тишине изредка раздавался леденящий кровь вой… Солнце то и дело скрывалось за плотной занавесью чёрных туч, оставляя нас в полумраке посреди Дикой чащи.
        Когда мы миновали небольшое пахнущее гнилью озеро, затерянное посреди плотно растущих елей, произошло нечто совершенно странное.
        Из-за ближайшей сосны раздался голос:
        - David, Jell, Broadus, Albert… И ты, Леший, тоже теперь с нами?
        Я с ужасом поймал себя на мысли, что это…
        - Hedgehog?! - вдруг заорал Broadus. - Твою ж мать!.. Ты ведь помер…
        Albert прошептал, не обращаясь, в общем-то, ни к кому:
        - Его бежевые рядом с нашей базой порвали, ещё с неделю назад… Я сам могилу копал.
        Hedgehog, не спеша выходить, продолжил:
        - Ээээ… не совсем так… Хотя я сам до конца ещё не понял… - вдруг тон игрока изменился, он будто обратился к кому-то другому, невидимому для нас. - Пожалуйста! Ещё минуту… всего одну минуту!.. - а затем снова к бордовым. - Товарищи, прошу вас об одном, не пугайтесь меня.
        Бордовые рефлекторно попятились назад: из-за толстой сосны медленно выходило нечто… Смятая голова, пятисантиметровые клыки, ряды чёрных глазок, множество торчащих в разные стороны конечностей, бледно-серая кожа…
        Серый пилигрим. 30 уровень
        Видимо, только низкий уровень противника заставил бордовых остаться на своих местах, ожидая, что сделает НПС, а не рвануть на него всей массой и не задавить тварь ко всем чертям.
        Серый пилигрим, в свою очередь, сделал, пожалуй, самое странное из возможного. Он открыл рот и… заговорил голосом Hedgehog`а, хриплым, будто запыхавшимся:
        - Времени… времени нет. Я не выдерживаю! Леший! Дай мне обещание… Ты должен убить эту тварь! Susan! Она меня подставила, бросила прямо в лапы пилигрима!..
        Ответ Лешего поразил всех, кажется, не меньше, чем слова серого пилигрима (а вернее, Hedgehog`а). Военный улыбнулся и тихо проговорил:
        - Hedgehog, хах, а ведь я знаю…
        Шок.
        Серый пилигрим с воплем рванул в сторону Лешего, стремясь порвать его на куски. Однако на полпути он вдруг замер. Злобное выражение глазок сменилось на испуганное, а надпись над головой твари приобрела такой вид:
        Серый пилигрим. 51 уровень
        Существо открыло пасть, но на этот раз из неё раздался не голос Hedgehog`а, а чей-то другой, тонкий, даже писклявый:
        - Ур ро! Ща гнув брол-ра!
        - Что?! - в ужасе проговорил Broadus, пятясь назад. Он не выдерживал, нервы игрока сдавали.
        Тварь оглядела бордовых и уже на ломанном английском произнесла:
        - Ги-гант… Сталь-ной Ги-гант проснётся! Сохранить… Спасти подземелье!
        После этого тварь снова замерла на мгновение. Затем испуг в её глазах пропал, пасть расплылась в некоем подобии улыбки, являя два ряда длинных, будто акульих, клыков; ноздри (две дырки в центре мятой башки) расширились, с удовольствием втягивая воздух. Нас будто обнюхивали.
        Похоже, центр управления над серым пилигримом снова перешёл в чьи-то лапы. Надпись над его головой резко сменилась на пугающее:
        Серый пилигрим. 123 уровень
        И скалящаяся тварь, мягко шагая по тропинке, приблизилась к бордовым…
        Глава 6. Охотник или жертва?
        - Валим! - одними губами прошептал David.
        Спорить с ним никто и не думал, но гвардия будто попала под наваждение, не решаясь броситься прочь от твари. Напряжение нарастало, а серый пилигрим, чувствуя свою власть, особенно не спешил, шаг за шагом приближаясь к игрокам.
        Он попеременно переставлял все свои семь основных лап, когти врезались в землю, конечности были напряжены… Казалось, что в любой момент существо может совершить дикий скачок на пять-шесть метров и вцепиться в горло любому из псарей или волков… И что-то мне подсказывало, что НПС интересовали его в последнюю очередь.
        Вдруг под тяжёлой лапой серого пилигрима хрустнула ветка. Громкий звук разорвал звенящую тишину и разнёсся по Дикой чаще, выводя гвардию из ступора. Псари переглянулись и, не дожидаясь команды Лешего, рванули прочь от высокоуровнего существа.

* * *
        Ветки хлестали по телу военного, едва не задевая Слышащего, рядом тяжело дышали вервольфы и матерились псари. Мы неслись между чёрными деревьями, постоянно ощущая за своей спиной присутствие твари. Почему бордовые уносили ноги? Кажется, накинься они всем скопом, и серый пилигрим ничего бы не смог сделать. Ну забрал бы он нескольких волков, может, даже псарей, но скольких ещё бордовых убьёт НПС, если останется в живых?..
        Причиной всему был страх. Холодный, будто сочившийся из чёрных глазниц твари… Hedgehog, запертый внутри этого чудовища, представитель другой разумной расы и, наконец, существо сто двадцать третьего уровня… Кто знает, что ещё сидит внутри вмятой головы серого пилигрима? Что тварь сделала с игроками? Поглотила сознания? Души?.. В общем, разбираться с этим не хотел никто, а потому славная гвардия бордовых улепётывала от скачущего следом серого пилигрима.
        В какой-то момент у меня начала глючить мини-карта: точечка с двумя исходящими из неё лучами, обозначающими меня и, соответственно, мой обзор, вдруг пропала, затем появилась совершенно в другом месте, снова пропала… Похожая ситуация была и у остальных: Леший коротко бросил David`у:
        - Мини-карта отрубилась? - и, получив утвердительный ответ, что-то пробормотал себе под нос, внимательно глядя за дорогой.
        Однако все попытки отследить перемещения бордовых оказались тщетны. Кажется, мы уже в третий раз пробежали мимо лесного озера, рядом с которым располагался Курган памяти…

* * *
        - Ааа!!! - вопль Albert`а пробрал до мурашек, выводя меня из задумчивого состояния.
        Леший резко повернулся и вдруг замер, в ступоре глядя на происходящее.
        Тварь всё-таки догнала одну из жертв…
        Серый пилигрим, проткнув хиленькое тельце игрока и вонзив в него несколько острых конечностей, искривился, будто сколопендра, над истошно орущим и бьющимся в конвульсиях Albert`ом, но не спешил рвать его на части.
        Вместо этого серый пилигрим схватил игрока за голову, чуть ли не проворачивая её по часовой стрелке, и вдруг осветил её вырвавшимися из глаз лучами. Лучей становилось всё больше, вскоре из головы НПС вырывалось ровно двадцать три потока по числу его маленьких чёрных глазок, расположенных в несколько рядом и попеременно моргающих. Albert, поражённый увиденным, даже перестал орать, завороженно наблюдая за сценой.
        Пилигрим раззявил пасть, при этом нижняя его челюсть коснулась шеи, являя длинные острые клыки, вот-вот готовые впиться в тело игрока.
        Albert между тем вёл себя крайне спокойно и даже как будто покачивался, всё больше и больше входя в состояние транса. В какой-то момент он тоже замер и безвольной куклой осел в смертельных объятиях существа. Его шея, кажется, сама собой напряглась, подтягивая голову прямо к пасти твари. Клыки царапнули рожки «сатира»… Широкие глаза Albert`а и его рот раскрылись, и из них тоже полился серебристый свет.
        Всё это крайне напоминало ритуал по поглощению души Матки циклопов, проведённый в своё время Крысоловом и так поразивший игроков моей фракции. Разница заключалась лишь в том, что здесь душу высасывали не из НПС, а реального игрока.
        - Что, ***, он делает?! - прошептал Jell, как и остальные гвардейцы, в напряжении наблюдая за происходящим, но не решаясь ни сбежать, ни попытаться помочь Albert`у.
        Ему никто не ответил. Только Леший, покрепче перехватив копьё, вдруг с силой кинул его в серого пилигрима… Раздался хрип: Albert умер быстро, практически мгновенно.
        - Не в того… - прошептал Broadus.
        - Как раз таки в того, - твёрдо сказал Леший. - За мной!
        Военный ткнул ногой стоящих рядом вервольфов, почесал за ухом Hereld`а и в окружении НПС направился прямо в сторону серого пилигрима.
        Серый пилигрим, недоумённо держа в руках труп несостоявшейся жертвы, взглянул на Лешего. Леший даже глазом не повёл, неуклонно приближаясь к существу. Следом за военным шаг вперёд сделал David, затем Jell и, наконец, Broadus. Каждый вёл нескольких вервольфов, оставшихся в живых после сражения с бежевыми.
        Серый пилигрим почувствовал, что настроение его противников изменилось. На смену дикому страху пришла уверенность и даже готовность драться. Это явно не входило в планы существа. Жадно вцепившись в тело Albert`а и через секунду бросив уже обезглавленный труп на землю, оно вдруг вскочило на лапы и рвануло к ближайшим деревьям, вскоре совершенно скрываясь в Дикой чаще.
        Леший верно почувствовал слабость серого пилигрима. Он боялся. Боялся, кажется, даже больше, чем боялись его. Существо слишком опасалось за свою жизнь, чтобы вступить в бой с гвардией. Но пока гвардия об этом не знала, тварь могла творить всё, что угодно, произведя нужный эффект всей этой историей с Hedgehog`ом и странными выкриками про стального гиганта.
        - У страха глаза велики, - задумчиво проговорил Леший, стоя над обезображенным телом Albert`а.
        - Что? - Broadus не понял русской пословицы.
        - Да ничего, копайте яму, - махнул рукой Леший, о чём-то усиленно думая.

* * *
        Маленькое тельце свалили в неглубокую ямку и присыпали ещё свежей землей. Jell прочитал по памяти несколько молитв - на том похороны и завершились.
        Если честно, я не ожидал такого поступка от Лешего. Пробив копьём сердце Albert`а, военный буквально спас игрока от угрозы слиться с серым пилигримом… Убить НПС у него бы всё равно не вышло: уровень твари превышал сотый, здоровья, мощи и силы у неё было хоть отбавляй, и копьё, пусть даже брошенное мощной лапой Лешего, не нанесло бы серому пилигриму существенный урон.
        Настроение у игроков было хуже некуда. Видимых результатов многочисленные жертвы сегодняшнего дня не принесли: что стало с базой бежевых и нашли ли её вообще, неясно. К тому же выяснилось, что поредевшая гвардия попросту потерялась в Дикой чаще. Мини-карта вконец заглючила, отказываясь показывать хоть какую-нибудь информацию, а в безумном бегстве от серого пилигрима никто из бордовых не запомнил, куда и сколько раз они сворачивали.
        Мне же всё не давала покоя история с убийством Hedgehog`а. Оказывается, Леший уже и до встречи с серым пилигримом знал, что именно Susan подставила своего прямого конкурента, свалив вину на бежевых. Как я мог такое проглядеть? Возможно, Леший имел связи со Susan до смены лагеря и сумел разгадать те неясные сигналы, которые для меня остаются загадкой и по сей день.
        Псарям военный строго настрого запретил говорить обо всей истории с Hedgehog`ом: это касалось и его таинственного убийства, и неожиданно встрече с бывшим замом в образе серого пилигрима. Официальной версией сегодняшнего похода договорились представить следующую: после успешного боя с бежевыми и уничтожением двух третей их передового отряда на гвардию было совершено нападение серого пилигрима; к сожалению, НПС удалось прикончить одного из псарей - Albert`а. После побега твари выяснилось, что мини-карта в Дикой чаще работает неисправно…
        Впрочем, от реальной версии официальная отличалась лишь немногим. Вот уже два часа гвардейцы бродили по Дикой чаще в безрезультатных попытках найти выход из неё. Не помог даже осмотр местности: David взобрался на одну из сосен, но всё, что ему удалось разглядеть при скудном освещении (небо, как на зло, заволокли чёрные тучи, ожидалась гроза) - бесконечное полотно из чёрного леса вокруг.
        Пойти по своим же следам назад? Вервольфы не обладали нюхом своих ближайших сородичей, но вот Леший, любимым делом которого в своё время были походы по Сибири, имел кое-какие навыки чтения следов. Он даже вывел гвардию на небольшую полянку, через которую они пробегали с полчаса назад. Однако здесь следы обрывались.
        - Что за… - изумился военный.
        Широкие углубления в земле, которые Леший назвал следами Jell`а, а вместе с ними и другие ямки меньшего диаметра, исчезали на границе полянки и леса. Причём исчезали резко, без видимого перехода, который можно было бы списать, например, на различие почв.
        День постепенно клонился к вечеру, вскоре Дикая чаща должна была стать ещё более опасной локацией. На пути гвардии уже попалось несколько НПС, выглядящих так, будто они пережили ядерную катастрофу, впрочем, твари поспешили скрыться, завидев сильного противника. Но эти не самые приятные встречи явно намекали на то, что задерживаться в локации не стоит.
        Наконец, на следы махнули рукой окончательно. Леший, стараясь сохранить уверенный вид, особенно при упавших духом подчинённых, фактически наугад указал направление, видимо, считая, что когда-нибудь Дикая чаща да должна закончиться.
        Гвардия двинулась в путь.

* * *
        - Так! Я что-то вижу, - вдруг проговорил David, вглядываясь между чёрными соснами.
        После ещё трёх часов блужданий бордовые дошли, наконец, до границы Дикой чащи. Радости гвардейцев не было предела, кажется, даже обычно хмурый Леший повеселел и ответил на неловкую попытку Jell`а дать ему «пять».
        А дальше начались странности.
        Во-первых, мини-карта вдруг ожила, объявляя, что мы оказались не на северо-западе от базы бордовых, где и находилась Дикая чаща, а на северо-востоке, рядом со Светлой долиной, в которой обитал Седобородый. Причём место, откуда мы вышли, будто в насмешку называлась Дикой чащобой и по площади было не больше половины футбольного поля.
        Перемещение в пространстве? Массовое наваждение? Глюк Игры?..
        Во-вторых, прямо перед нами раскинулось широкое поле, поросшее какими-то зелёными кустиками. Прямо по полю из стороны в сторону бегало несколько плохо различимых фигурок. Кажется, неизвестные отчаянно смеялись. Во всяком случае, звуки, издаваемые ими, чем-то напоминали именно истерический смех.
        В-третьих (скорее, обычное совпадение), как только мы вышли из Дикой чащобы на отрытое пространство, пошёл дождь, быстро переходя в настоящий ливень.
        Впрочем, ливень, кажется, нисколько не помешал существам, бегающим по полю. Когда гвардия осторожно приблизилась к неизвестным, перед глазами всплыли сообщения:
        Вы обнаружили локацию: Кислотные саженцы
        Вы получили новый уровень: 36!
        Новый уровень - это просто здорово. У меня накопилось уже восемь свободных очков навыков, которые необходимо было распределить по умениям. Однако эту задачу я отложил на потом: сейчас перед нами разворачивалось настоящее представление.
        Существа, бегающие по полю, вели себя крайне странно. Они то и дело нагибались к кустам и поедали растущие на них листья, затем опрометью бросались друг на друга, ударяясь лбами, рассекая туловища длинными лезвиями, ставя гематомы копытами… но драка тут же заканчивалась, и твари разбегались в стороны, чтобы снова съесть листьев или столкнуться уже с другим существом.
        Выглядели они довольно необычно. Яьрко выраженная мускулатура, толстые сывязки и длинные клыки визуально никак не птодходили под их относительно небольшой размер тжел. На тонких костях были наращены стальные мышцы, будто существа приняли годовой курс стероидов, из мышц выходили заострённые костяные набалдашники… В целом же твари походили на ланей, казались крайне измождёнными, избитыми и изрезанными, с вырванными из тел кусками мяса… Тем не менее они, совершенно обезумевшие, продолжали свой бег, концом которого неминуемо должна была стать смерть: либо от собратьев, либо от физического истощения.
        Озверевшие косули
        Именно так назвала Система этих странных созданий. Леший приказал бордовым остановится: твари, конечно, имели довольно низкие уровни (до десятого-пятнадцатого), однако военного насторожило их поведение и довольно пугающий вид. А если существа переносят какую-нибудь заразу? Лучше не рисковать и обойти локацию стороной.

* * *
        Внезапно между высокими соснами показалась небольшая хрупкая фигурка. Когда животное вышло на свет, нам удалось прочесть его название:
        Олень. 18 уровень
        Очевидно, существо было ещё детёнышем и не вполне понимало, в какое опасное место оно забрело. Гвардия с интересом и даже страхом наблюдала за происходящим. Несмотря на истошные хохочащие звуки, носящихся из стороны в сторону перекачанных озверевших косуль, одна из которых, наконец, без сил упала между кустов с зелёными листьями, оленёнок продолжал неспешно вышагивать по локации.
        Наконец, на него обратило внимание одно из безумных созданий. Косуля оторвалась от поедания упавшего замертво собрата и резко повернулась в сторону хрупкой фигурки НПС. Секунда - и тварь, вереща, помчалась прямо на маленькое создание.
        Лесной олень остановился.
        - Беги оттуда!!! - не выдержал Jell, хотя вряд ли НПС могло понять его слова.
        Вся гвардия, несколько часов назад хладнокровно уничтожившая большую часть отряда бежевых, теперь со страхом наблюдала за последними секундами жизни оленёнка. Сомнений в его неизбежной смерти не было ни у кого: косуля попросту разорвёт маленькое создание.
        Но Игра в очередной раз преподнесла нам сюрприз.
        Оленёнок вдруг наклонился к ближайшему кусту и одним махом обчистил все его листочки. Через мгновение тело животного затряслось, из искривившегося рта пошла пена, зрачки НПС закатились, а по телу будто пробежали электрические импульсы (настолько оно странно искривлялось). Прямо на глазах оленёнок превращался в настоящего монстра… Его копыта заострялись, на ногах увеличивались мышцы, связки вздувались, чуть ли не выскакивая из-под кожи; шея увеличилась раза в три, а рога частично окрасились в ядовито-зелёный цвет.
        Озверевший олень. 18 уровень
        Рёв монстра прокатился по всей локации, заставляя замереть даже обезумевших косуль. Та из них, что кинулась к НПС, минуту назад бывшему слабеньким оленёнком, тем не менее с курса не сдвинулась. Видимо, мозги у существа полностью отшибло: оно мчалось на тварь, раза в два превышавшую её по размерам и в полтора по уровню.
        Олень наклонил голову и выставил вперёд наточенные рога, из-под кератина выступил зелёный яд, одна капля которого, упав на землю, мгновенно прожгла ближайший куст. Через мгновение он стартанул вперёд, тут же пронзая озверевшую косулю рогами, будто лезвиями.
        Косуля, нанизанная на рога, вскоре обмякла, а олень, даже не замечая повисший над его головой труп, помчался к следующему противнику. Однако по пути его замыслы (если, конечно, в отшибленном мозгу вообще могли быть замыслы) изменились, он нагнулся к земле, очищая ещё один куст. После второй порции из тела оленя вырвались несколько шипов, однако на этом мутации закончились. НПС снова побежала на ближайшую косулю, но затем вдруг изменил направление бега и, пуская слюни, вдруг рванул прямо к гвардии.

* * *
        Один удар дубинки Jell`а отправил тварь в глубокий нокаут и, кажется, проломил ей грудину. Сколь бы мощными свойствами не обладали листья этих загадочных кустов, создавая из беззащитного существа безумного монстра, против грубой физической силы сорокоуровнего здоровяка они помочь не могли.
        Но во что бы превратило это растение того же Jell`а? Именно такой мыслью и задался Леший, приказывая подчинённым отогнать озверевших косуль и собрать как можно больше листьев с кислотных саженцев. Вервольфы за несколько минут очистили локацию от полуживых, но тем не менее опасных НПС, а псари в это время собрали «урожай».
        - Жаль, мешка нет никакого… - задумчиво проговорил David.
        - Ничего, если эта хреновина реально полезна, ещё раз на локацию сходим, благо тут недалеко, - сказал Broadus. - Мы же сейчас домой, правильно, Леший?
        - Да, - ответил военный. - В атаку мы уже всё равно не успели. И что-то мне подсказывает, что базу им взять не удалось…
        - Но ведь мы не в подозрении, правильно? - уточнил Broadus.
        - Мы зачистили десять боевых игроков и покоцали ещё пятерых, включая двух магов… К нам вопросов быть не должно.

* * *
        Вопросов к гвардии действительно не возникло. Да и у кого они могли появится? Лешего боялись едва ли не больше самого RedHead`а, не без оснований считая его серым кардиналом фракции, а Глава, в свою очередь, военного уважал.
        Базу бежевых взять не удалось, даже найти. Вернее, примерное местоположение обнаружили: в ущелье между двумя высокими скалами, неподалёку от Визжащей горы. Но вот пробиться к нему ни у Lokk`а с юга, ни у Chief`а с востока не получилось. Бежевые заняли глухую оборону, защищая два узких прохода к своей базе, кидая в бордовых камни (видимо, здесь постарался Ронин) и делая к ним в тыл неожиданные вылазки.
        Откуда за спиной у бордовых могли появится бежевые? Допустим, Черноус «телепортировадлся» на небольшие расстояния и попросту перелез через скалу, с каждым разом появляясь на её уступе всё выше и выше… Однако, помимо него, в тыл заходили и другие игроки.
        Третий проход, так и не обнаруженный бордовыми? Элементарная невнимательность в подсчёте противников?..
        В общем, хотя бежевых и удалось прижать к стенке, придушить врага так и не получилось. По всему выходило, что бордовым требовалось оружие и какая-никакая защита, чтобы пробиться сквозь узкие проходы к ущелью. А для этого нужна бронза.
        Олово, один из составных металлов этого сплава, бордовые уже обнаружили. На берегу одного из водоёмом, расположенных неподалёку от фракции. Но оружие из него стало бы неэффективной тратой ограниченного материала - слишком уж непрочный металл.
        Для бронзы требовалась медь.
        - Найти немедленно! Все на раскопки! - орал, как помешанный, RedHead.
        Но игроков, несколько последних недель буквально исходивших на нет, целыми днями бегающих по соседним локациям, грызущихся с соседями, терпящих болезни и смерть товарищей, нужно было успокоить.
        Найти козла отпущения, «виновного» в провале рейда по базе бежевых.
        И такого игрока нашли. BigJack - мастер, возглавляющий команду, которая создала каменное и костяное оружие для атаки. Обвинить игрока в том, что его оружие оказалось бракованным, публично объявить виновным и забить камнями перед входом на базу…
        Подобная жестокость меня поразила. Да, судя по разговорам, некоторые копья и топоры действительно развалились, но ведь надо отдавать себе отчёт в том, из чего они были сделаны. Ветка сосны или ели да сколотый камень, обмотанный вокруг неё верёвкой, сплетённой из травы - вот и всё оружие. К тому же, команда мастеров работала в свободное время, игроки были освобождены от караула и охоты только на последнюю неделю до атаки… BigJack до мяса содрал себе ладони, посадил зрения, работая даже ночью, и за всё это он получил камнем по голове… После всего произошедшего, когда разъярённая толпа ушла, оставляя после себя лишь разодранное тело бедняги, друзья BigJack`а похоронили его останки.

* * *
        За этот вечер, пока толпа избивала мастера, Леший сделал один важный визит - к химику бордовых по имени Alchemist. Alchemist долго рассматривал листы, наставляя их на свет, затем попросил подробно рассказать о метаморфозе, произошедшей с оленёнком. Выслушав рассказ, игрок выбежал из своей землянки.
        Через десять минут Alchemist вернулся, ведя за собой Georg`а, насколько я понял, в прошлом ботаника. Взволнованные учёные чуть ли не в приказном порядке указали Лешему на дверь, а сами занялись принесёнными образцами. Наконец, когда военный совсем заскучал, Alchemist, вытирая рукой потный лоб, вынес небольшую глиняную посуду с бледноватой жидкостью:
        - Сок по типу опия. Советую высушить на солнце, чтобы не расплескать: герметичной посуды у нас нет… Мы с коллегой проверили его на каком-то насекомом… Не поверите, еле отбились! - Alchemist показал на перевязанный лечебной травой палец. - В общем, у подопытного наблюдаются мутации, многократное увеличение силовых показателей и уничтожение инстинкта самосохранения. Думается, что у более разумных созданий, будет напрочь отшибать мышление. К тому же, появляется некоторая зависимость…
        - То есть можно создать берсерка и закинуть его во врага? - поинтересовался Леший.
        Ему ответил ботаник Georg:
        - Тут всё зависит от дозы. Если достигнуть верхнего предела мутации, то существо становится совершенно неуправляемым, но при этом и невероятно сильным… Только, ради бога, не применяйте его на игроках! Конечно, через какое-то время, при умеренных дозах должен наступить откат… Но это только в теории! Нужно провести ещё ряд экспериментов!..
        - Завтра утром, - коротко бросил им Леший, поворачиваясь и направляясь к своей полуземлянке.
        Учёные так и остались рядом с домом Alchemist`а, держа в руках глиняную посуду с наркотической эссенцией и недоумённо глядя вслед военному.
        Что-то завтра будет…
        Глава 7. Серенький волчок
        - Жри, псина, жри! - хохоча, приговаривал Broadus, пока David пытался разжать вервольфу пасть.
        Наконец, игроку удалось это сделать и просунуть между рискующими захлопнуться челюстями какую-то белую несимметричную таблетку, напоминающую застывший парафин от горящей свечи.
        После чего игроки разом отпрянули от НПС и поспешили скрыться за насыпью, кое-как сооружённой из наваленных друг на друга стволов елей, земли и выкорчеванных кустов, за которыми и прятались остальные бордовые.
        Следом за Broadus`ом и David`ом под защиту забежали ещё несколько игроков, скормивших ко-1 (или же Кислотный опиум-1, как назвали вещество учёные Alchemist и Georg) другим вервольфам. Для эксперимента были отобраны наиболее больные и слабые существа, одного из волков так и вовсе пришлось тащить в соседнюю локацию едва ли не на руках.
        Конечно, ни у кого не было идеи помочь НПС, скормив им лошадиную дозу препарата и тем самым подняв на ноги. Всё объяснялось исключительно утилитарными целями использовать все имеющиеся ресурсы по максимуму, в том числе и живую силу.

* * *
        Укрытие представляло собой полукруг, выпуклой стороной направленный к «арене», где и должен был пройти эксперимент. Леший поднялся на несколько сваленных стволов вверх, чтобы ничего не пропустить. Рядом с ним стояли Alchemist, Georg, ещё несколько учёных и псари. В представлении собирались поучаствовать и RedHead со Susan, но в последний момент им пришлось отказаться от своего замысла: геологи наконец-то нашли медную руду, притом в чистом виде. Это в корне меняло дело, отрядам Chief`а и Lokk`а было приказано занять более безопасную позицию, но рядом с базой бежевых, буквально в соседней локации, чтобы не допустить никаких перемещений противника (да и просто давить на него морально). Все остальные силы были брошены на добычу меди и олова, а также на подготовку материала для создания более современного оружия.
        Фракция входила в Бронзовый век.
        Именно этим и объяснялось малое количество игроков, наблюдающих за экспериментом. Не будь у них недавно исследованных длинных (в полтора метра) луков, гарантировать безопасность предприятия никто бы не рискнул. Да и так, в общем-то, угроза сохранялась: напади озверевшие волки разом, и тогда…
        Кроме игроков, импровизированный «форпост» охраняли и вервольфы во главе с вожаком Herald`ом. Его стая пополнилась за счёт нескольких крепких НПС и достигла прежнего своего размера. В верности этой группки зверей сомневаться не приходилось.

* * *
        Как только игроки добежали до защитной насыпи, вервольфы, получившие дозу ко-1, начали трансформироваться…
        Представление началось.
        Первым на вдруг расширившиеся шипованные лапы вскочил самый высокоуровневый волк.
        Озверевший вервольф. 27 уровень
        НПС, скалясь и натужно дыша (попробуй нормально подышать, когда и твоей головы вырываются иглы, переворотившие всю морду) осмотрелось. Неожиданно его взгляд наткнулся на также поднимающегося на лапы собрата.
        Озверевший вервольф. 24 уровень
        Этот волк выглядел несколько иначе: тело, конечно, существенно набрало массу, но визуально осталось примерно таким же, пропорции сохранились: без странной неестественной мускулатуры и вырывающихся между ней толстыми, с кулак, канатами связок. Однако теперь тело вервольфа покрывали толстые бронированные пластины, из-под которых сочилась гниль, капая на землю и сжигаю растущую на ней траву.
        Перекачанный волк с вырывающимися из башки иглами стартанул вперёд, выставляя вперёд голову; его бронированный собрат, хрипя, тоже помчался в атаку. Мгновение - звук страшного удара двух мощных тел долетел, кажется, до самой базы бордовых.
        Хруст, скулёж, хрипы и визг.
        Как и следовало ожидать, более мелкий соперник полетел в сторону, однако и здоровому НПС досталось: часть его игл сломалось и воткнулось прямо в морду твари. Правый глаз уже вытек, под левым показалась гематома.
        Бордовые зашептались, выжидающе глядя на соперников.
        - Сейчас очнутся остальные. Мы им ещё большую дозу скормили, - зачем-то прошептал Alchemist, прямо-таки трясясь от любопытства, свойственного только учёным.
        - Да, - подтвердил ботаник Georg, нервничавший не меньше своего коллеги. - Судя по всему, они достигнут максимальный уровень мутации, а значит, и сумасшествия…
        Его слова прервал рёв. Практически одновременно с земли вскочили двое оставшихся подопытных…
        О да, они были абсолютными монстрами. Двадцать шестой и двадцать первый уровни никак не соотносились с двумя гигантами, грозно стоявшими посреди поля и плюющими пеной на землю. Первый, косматый, со злым взглядом горящих красных глаз, был раза в три больше обыкновенного вервольфа. Кажется, он одним махом мог бы перегрызть даже Herald`а, который, увидев монстра, жалобно заскулил. В целом же, этот НПС представлял собой увеличенную копию обычного, неозверевших волка, обезумевшую, в несколько раз более сильную и опасную.
        Второй же, имевший всего двадцать первый уровень, выглядел куда интереснее. В холке он несколько уступал первой твари; шерстяного покрова НПС практически полностью лишилось, два зрачка заросли, а вместо них прямо посреди лба выскочил скоп фасеточных глаз, пасть вытянулась и увеличилась в размерах, из туловища вырвалась пара недоразвитых конечностей, оснащённых костяными лезвиями, а на хвосте появилось жало, кажется, не особо практичное.
        Оба вервольфа, совершенно лишившись рассудка, уже не разбирали ни дороги, ни соперников. Любое движение - и НПС мгновенно обрушили бы всю свою ярость на несчастного, совершившего его. Такая участь ожидала первых волков: того, что был с иглами, и второго, с бронёй…
        Их разорвали за несколько секунд, откидывая бездыханные тела в стороны. Впрочем, после этой схватки у меньшего из двойки монстров из живота остались торчать несколько шипов, а задние его лапы оказались обожжёнными гнилью.
        Теперь, когда два гиганта остались один на один, им ничего не оставалось, кроме как схлестнуться в смертельной схватке. По крайней мере, так казалось бордовым. Примерно таких же мыслей придерживался и я: судя по поведению НПС, это было бы довольно логично…
        Однако тварям понятие «логично» явно оказалось незнакомо. Вместо этого они вдруг дружно повернулись в сторону «форпоста», за которым прятались боровые.
        Леший с игроками тут же пригнулись, пытаясь скрыться от глаз НПС.
        - Только бы не заметили, только бы не заметили… - шептал Broadus и, кажется, молился.
        - Какого хрена вы им столько наркоты дали?! ****! - зло прошипел Леший, обращаясь к учёным.
        - Да кто ж знал, что так получится? - обиженно проговорил Alchemist. - Может, ещё пронесёт…
        Но бордовых не пронесло. Втянув ноздрями воздух и почуяв то ли запах обделавшегося Broadus`а, то ли просто потенциального ужина, озверевшие верфольфы зашагали в сторону «форпоста», с каждым шагом всё ускоряясь и, наконец, переходя на бег.

* * *
        Первый монстр сразу обогнал своего младшего собрата. Последний, прихрамывая и приседая (задние ноги сильно пострадали после того, как яд «бронированного» попал на ступни), следовал за ним, но уже порядочно отставал.
        - Приготовсь… - командным голосом проревел Леший, первым оттягивая тетиву длинного лука.
        Рядом раздались скрежетания: игроки, следуя приказанию военного, целились во врага.
        Конечно, созданный бордовыми длинный лук не дотягивал до того, что использовался во время Столетней войны, однако в целом он обладал достаточно внушительными боевыми свойствами. Самой проблемной деталью оказалась именно тетива. В какой-то момент даже показалось, что бордовые зря потратили драгоценные очки исследования, однако Georg`у удалось найти растение, по структуре напоминающее коноплю. Из него путём вымачивания в воде получили некое подобие пеньки, из последней и сплели прочные верёвки.
        - Ждать… ждать… Пли! - вдруг заорал Леший, когда озверевший вервольф вытянулся в гигантском прыжке через «форпост».
        Через мгновение десять стрел нашпиговали тварь; некоторые вышли с противоположной стороны, проходя между рёбрами. НПС, уже не способное изменить траекторию полёта, неловко приземлилось на две передние лапы и, кувыркаясь, преодолело ещё несколько метров, врезавшись, наконец, в толстую сосну. Там тварь и осталась, истекая кровью и дёргаясь в агонии.
        Бордовые тут же переключились на второго вервольфа. Цепляясь за землю недоразвитыми конечностями и волоча за собой практически полностью отказавшие задние лапы, он тем не менее довольно бодро ломил вперёд и уже достиг пределов «форпоста».
        Облизывая длинным языком разорванные после мутаций губы, волк выглянул из-за бревна и тут же получил удар по морде, проваливаясь назад. Jell, бодро перехватывая дубинку, приготовился к новой атаке.
        Игроки, натянув луки, молча ожидали, нервно озираясь по сторонам.
        Мгновение - и чёрная фигура мелькнула уже с противоположной стороны. Челюсти захлопнулись прямо на голове Georg`а, а тело снова подалось назад, вытягивая всё ещё дрыгающую ногами жертву за пределы «форпоста». Несколько пущенных стрел прорезали воздух в полуметре от башки твари.
        Послышались чавкающие звуки: НПС яростно пожирало игрока. Леший, приложив палец ко рту, жестами приказал подойти поближе к выходу из укрепления. В этот момент Jell осторожно перелезал через форпост с тыла.
        - Вперёд! - коротко скомандовал военный.

* * *
        Через полминуты всё было кончено. Окровавленные останки твари чуть ли не вперемешку лежали с разорванным трупом Georg`а, Jell потирал порезанное плечо, а David постепенно регенерировал откусанную кисть…
        Слишком уж дорого стоила ботанику его ошибка с дозой ко-1…
        - Ребят… - вдруг проговорил куда-то отлучавшийся Broadus. - Там это… Труп вервольфа застреленного пропал.
        Вервольфа, действительно, не было. Под сосной осталась только липкая лужа крови и несколько обломанных стрел, которые НПС попыталось вытащить из своего тела. Alchemist, всё ещё пребывающий в шоковом состоянии после смерти товарища, почесал затылок и сказал что-то невразумительно:
        - Так… живот, значит. Стрелы же непременно разорвут… кажется, я ошибся.
        - Товарищ учёный! - будто вырвал его из задумчивости Леший. - Что должно произойти после того, как вещество перестанет действовать?
        - Вещество? Какое вещество?.. А-а-а-а, - протянул химик. - Произойдёт откат, тело вернётся к обычному состоянию, а вот насчёт умственного и психического я сильно сомневаюсь… Ах, да. Ещё объект будет желать новой, так сказать, «дозы». Он ещё вернётся, не сомневайтесь: деваться вервольфу некуда.
        - А стрел-то сколько на него извели, - сокрушённо произнёс David.
        - Ага, и сами чуть не сдохли, - прибавил Broadus, через плечо оборачиваясь к развороченным останкам Georg`а, которые бордовые безуспешно пытались отсортировать от внутренностей НПС, чтобы по-человечески похоронить.

* * *
        Игроки уже отошли на порядочное расстояние, а я всё ещё глядел на место пропажи вервольфа. Вдруг мне в глаза бросилась одна из елей, а именно её ствол. Кара на нём будто была содрана… Я, осторожно отцепившись от Лешего, взмыл вверх и вскоре был уже рядом с деревом.
        Да, так и есть. На высоте полутора метров виднелась длинная царапина, по-видимому, оставленная когтями вервольфа, который в бешенстве мчался по лесу. Это ниточка! Но где следующий элемент паззла?
        Полетав между ближайшими деревьями ещё минут десять (бордовые уже ушли на базу), я, наконец, обнаружил следующий знак - вырванный с корнями куст, перегородивший дорогу НПС. Дальше, метров в двадцати от первой находки, на пне показалась запёкшаяся кровь… клок шерсти… выбитый и выплюнутый на землю клык… обломок стрелы…
        Медленно, но верно я приближался к своей цели.

* * *
        Это произошло уже ближе к вечеру. Военный, разобравшись с новым набором в гвардию (в состав вошли двое игроков Jack и Lol), поспешил к дому Susan, заму Главы по внешнеполитическим связям.
        - Susan! - громко сказал Леший, стуча в сучковатую дверь.
        С противоположной стороны раздался недовольный голос девушки.
        - Кто там?
        - Не придуривайся, - недовольно буркнул военный.
        - Ладно-ладно, не злись, Леший. Заходи.
        Военный вошёл к полуземлянку, выделенную для Susan прямо рядом с Медовым залом, местом обитания RedHead`а. Интерьер мало чем отличался от аналогичного дома самого Лешего, разве что места было чуть побольше.
        Susan (имевшая вид антропоморфной лисы) вальяжно разлеглась на соломе и поминутно закидывала в зубастую пасть лесные орехи. Леший без приглашения сел на плохонькую табуретку и уставился на лежащую на соломе девушку.
        - Что хотел? - недовольно произнесла она, первая нарушая затянувшуюся паузу.
        Леший помолчал ещё с полминуты и ответил:
        - Информацию.
        - И при чём тут я? - лениво протянула Susan.
        - Механический гигант скоро проснётся, - неожиданно сказал Леший.
        Susan чуть не поперхнулась орехами:
        - Уже?!
        - Видишь, я не ошибся с источником. А знаешь, что мне ещё известно?
        - Вся во внимании, - более спокойно ответила девушка.
        Кажется, Susan удалось вернуть самообладание.
        - Ты убила Hedgehog`а.
        - Доказательства? - несмотря на спокойный тон, лапа «лисы» нервно дёрнулась, едва не промахиваясь новым орешком по пасти. Это заметил и Леший.
        - Я, David, Jell, Broadus и ныне покойный Albert слышали это лично от Hedgehog`а.
        - Ты смеёшься, что ли? Его убили бежевые ещё полторы недели назад…
        - Его сознание находится в теле серого пилигрима, - перебил Susan Леший.
        - Ха! И что с того? Всё это твои люди. Кто их словам поверит? Не серого же пилигрима ты собрался допрашивать?
        Леший усмехнулся. Susan с неприязнью посмотрела на скользнувшую по лицу военного улыбку.
        - Почему сразу пилигрима? У нас есть свидетельства двух охранников Jack`а и Lol`а, присутствующих в момент убийства на посте… Им угрожал преступник, - Леший внимательно посмотрел на Susan. - А чистосердечное признание и протекция главы вооружённых сил фракции должны помочь беднягам избежать наказания.
        - Сволочь… - зло протянула Susan. Кажется, она была готова броситься на Лешего и вырвать его глаза своими длинными когтями: - Что хочешь?
        - Сотрудничество.
        - Я тебя слушаю, - тон Susan сменился с угрожающего на удивлённый. Видимо, девушка уже считала себя трупом: если бы об убийстве Hedgehog`а стало известно, её бы непременно казнили.
        - Нам ещё многое предстоит обсудить… Но для начала потребуется твой навык антимага…

* * *

«Что, Леший? Думаешь, ты здесь самый хитрый! Как бы не так. Хаха!» - думал я, поспешно двигаясь к частоколу базы бордовых. Теперь мне известно, кто из бордовых антимаг, чьи навыки мешали мне всё это время.
        Что делать со Susan? Обезвредить.
        Она не Леший, физически гораздо слабее военного, да и по уровню не дотягивает. Но всё же цель опасна. Что делать?
        - Так, а вот и канава. Где-то здесь должен быть труп хорька, припрятанный несколько дней назад… Ага, вот и он!
        Вокруг трупа уже вились мухи. Если бы я имел обоняние, то мог бы насладиться прекрасным ароматом гниющего тела. К счастью, я им не обладал. Мухи, завидев здоровенного бронированного комара с устрашающей зубастой челюстью и острыми стальными лапками, поспешили освободить мне дорогу. Недовольно жужжа, они сместились от трупа в сторону.
        Прицепиться - активировать Подключение - использовать Приращение
        Через несколько минут я, уже в образе хорька, бодро бежал по лесу. Ну как бодро? Задние лапки изрядно подгнили и, кажется, стали местом откладки яиц каких-то насекомых, шерсть местами опала, а сердце поминутно останавливалось на пару секунд. В общем, лимит тела был на исходе.
        Но мне-то только одно и нужно - добежать до секретного места…

* * *
        Вполне живой озверевший вервольф лежал посреди небольшой полянки, через которую тёк ручей, искрящийся в лучах закатного солнца. Вода в ручейке временами окрашивалась в красный, НПС поскуливал, но тем не менее грозно оглядывался по сторонам.
        Волк уже порядком «сдулся»: всё-таки дозу ко-1 он принял довольно давно, к тому же сказывалось наличие глубоких ран: некоторые стрелы так и остались в теле существа, доставляя ему мучительную боль.
        Однако, кажется, наркотическое вещество, всё ещё находившееся в теле НПС, придавало ему сил. Как минимум, ради того, чтобы найти новую дозу и утолить дикий голод, с каждой минутой растущий внутри существа… Раны постепенно затягивались, некоторые наконечники сами собой выталкивались из организма. В общем, вервольф не просто не собирался умирать, но, напротив, желал продолжить бой.
        Конечно, его умственные способности оказались даже ниже тех, которыми обладали остальные волки. Сказывалось пагубное действие ко-1. Однако частично мышление всё-таки восстановилось. Вместо того, чтобы лезть напролом и, конечно же, быть убитым, зверь решил набраться сил и выдвинуться ночью.
        Впрочем, видя дрожание его тела, требующего повторное принятие наркотиков, в выдержке НПС я не был уверен.

* * *
        Маленькие ножки семенили по мягкой траве. Я незаметно подкрался к вервольфу со спины. Кажется, он ничего не заметил, даже не двинулся. Тогда я осмелел и со всей силы сомкнул челюсти прямо на загривке существа.
        Нет, цели нанести хоть какой-то вред у меня не было. Главное-преодолеть кожный покров жертвы и добраться до скопления нервных узлов. И я это сделал, тут же активируя навык Подключения.
        Вся надежда была на низкий уровень сознания существа вкупе с поехавшей психикой…
        И надежда оправдалась.
        Успешное использование навыка: Подключение +1!
        Вы получили новый уровень: 37!
        Поздравляем! Подключение успешно: 100%
        Вы можете выбрать:
        Убить жертву/сохранить автономность
        - Убить.
        Желаете отказаться от статуса паразита? Да/нет
        Конечно, я выбрал последнее: умирать самому в случае смерти носителя мне не очень хотелось. А в том, что вервольф пойдёт на убой, сомнений быть не могло: выбраться из окружённой частоколом базы бордовых после задуманного попросту невозможно.
        - Вложить четыре очка навыков в умение и активировать Приращение!

* * *
        В пузе всё ещё оставались несколько стрел, древки которых я обломал, чтобы они не мешали передвижению. Организм порядочно потрясывало, бросая то в холод, то в жар - то ли наркотическая зависимость, то ли последствия боя с бордовыми.
        Однако в целом тело просто дышало мощью: НПС оказался крайне сильным даже после «отката» от ко-1. К тому же из-за сохранения состояния паразита я не чувствовал всех потребностей организма, включая жажду, голод или тягу к дозе. С одной стороны, это было хорошо, с другой, я не мог понять, насколько хватит ресурсов тела НПС.
        И ещё: на моём загривке болталось гниющее тело хорька, в правой глазнице которого находилось тело Слышащего. Прямо из зубов и дёсен зверька исходили нервные окончания, соединяя моё сознание с телом волка.
        Наконец-то я чувствовал безопасность и даже некоторое доминирование. В дневном лесу мало кто мог бы сравниться с опасным озверевшим вервольфом (статус озверевшего всё ещё не пропал). Конечно, в Дикую чащу даже в таком виде заходить не стоит, но оно мне и не надо.

* * *
        Смеркалось.
        Территорию вокруг базы я изучил просто прекрасно, поэтому знал, где находится «слепая зона», менее всего осматриваемая глазастыми дозорными.
        Стену преодолел в один прыжок, разбежавшись и оттолкнувшись от поваленного дерева. Дерево хрустнуло - сердце замерло. Однако, похоже, никто из бордовых не обратил на это внимание. Все отдыхали после долгого насыщенного дня, одними проведённого на охоте или в дозоре, другими - на добыче руды и создании производственной базы. Подготовка к выпуску бронзового оружия шла полным ходом, но конца ей ещё не было видно.

«Придёт серенький волчок и укусит за бочок», - проносились в голове ехидные мысли, становящиеся всё более ехидными по мере приближения к полуземлянке Susan. Улицы (если протоптанные дорожки между домами вообще можно было назвать улицами) во фракции бордовых по понятным причинам не освещались, а луна удачно скрылась за грязно-чёрными тучами.
        Дом Susan встретил меня закрытой на засов дверью. Уже через секунду она с треском провалилась внутрь жилища. Крик девушки не заставил себя ждать, но остановить меня было попросту некому. Я рванул в полуземлянку, переворачивая всё на своём пути.
        В последний момент заметил длинный хост вылезавшей из окна Susan и, схватив его зубами, с силой рванул на себя, затаскивая визжащую от страха девушку внутрь дома. На моей стороне была неожиданность и ужас жертвы, этим и нужно пользоваться: если Susan очухается, то запросто сломает мне хребет.
        Я оглушительно рявкнул и с силой ударил Susan головой о деревянную стенку. Затем попытался захлопнуть челюсти на её горле, но худая рука девушки, на деле показавшаяся едва ли не железной, с силой въехала мне под дых. Я непроизвольно захрипел и снова саданул Susan головой, теперь уже о пол.
        Уже через секунду в переднюю лапу впились острые зубки Susan, вырывая из моей ляжки целый кусок мяса. Последовавший за этим удар срубил меня на землю, ломая голень второй лапы. Из последних сил я вцепился в живот противника и захлопнул челюсти.
        Удар по голове - темнота.

* * *
        Улетая из полуземлянки Susan в образе Слышащего, я получил следующее сообщение:
        Поздравляем! Вражеский антимаг получил серьёзные увечья и какое-то время не сможет пользоваться своими навыками.
        Все ваши магические способности разблокированы!
        Глава 8. Безликий
        О ночном происшествии на утро стало известно всей фракции.
        Полушёпотом передавали:
        - Susan-то нашу ночью чуть вервольф не сожрал…
        - Это всё эксперименты Лешего с наркотой… Ещё покойный Georg говорил, что озверевшая тварь вернётся. Не может не вернуться! Понимаете?.. - отвечали им вторые.
        - Тогда почему именно к Susan? - сомневался кто-то третий. - У неё ведь этого вещества и не было.
        - А чёрт его разберёт! Псих он и есть псих.
        - Хм… - протягивали другие. - Сначала Hedgehog`а «бежевые» грохнули… Потом вот Susan чуть было волк не съел… А кто свидетель? Вы не подумайте, параллелей не проводим. Просто факты. Уж не подковёрные ли игры в нашем руководстве происходят…
        Общество бордовых бурлило, но пока что всё сводилось к простым разговорам. Руководство следило, чтобы эти разговоры не переходили в сферу политических, поэтому уже ночью тех, «других», ждали беседы с Лешим и его подопечными. Разговоры разговорами, но на следующее утро своё мнение игроки «меняли», уверяя всех, что дело здесь исключительно в случае.
        Но это было уже через сутки. А пока что, утром следующего за нападением дня, Леший сидел в Медовом зале, где, помимо него, находились RedHead, Chief и раненая Susan, полулежащая на куче шкур, сваленных друг на друга. Lokk`а было решено оставить в «армии», по-прежнему стоящей в лагере под базой бежевых.
        Врачи выявили у Susan сотрясение и несколько переломов - ничего опасного для жизни, но на лечение даже при условии неплохой регенерации организма понадобится довольно много времени. Разбирали несколько вопросов. Первый: как вервольф пробрался на базу. Второй: не причастен ли кто-нибудь из игроков к нападению. Третий: что в связи с этим делать с запасами ко-1 и их дальнейшим использованием.
        - Я признаю, что озверевший вервольф был способен прорваться на базу, ведомый желанием новой дозы, - спокойно говорил Леший. - Но вместо него мог прийти абсолютно любой хищник. Тот же серый пилигрим, например… И что? Его бы наши бравые дозорные тоже пропустили? Вам самим-то не смешно?
        Сидевшие вокруг покивали, а Chief заметил:
        - Организация охраны лежит на Lokk`е. А он находится в армии. Тут общая ошибка: нужно было найти ему замену.
        - Конечно, нужно, - твёрдо сказал Леший. - Даже кандидатура есть - David. Мужик смышлёный, в военном деле разбирается.
        Глаза Chief`а расширились и налились красным: такой наглости от Лешего он не ожидал. Ещё больше они расширились, когда во время голосования за одобрение кандидата руку подняла Susan, обеспечивая победу David`а, верного подчинённого Лешего.
        Действительно, за последнее время политический вес военного вырос в разы. Lokk, с которым его, очевидно, связывали старые договорённости, контролировал половину «армии», Susan, на которую у Лешего был компромат, была вынуждена пойти под начало военного; во фракции действовала его личная элитная гвардия, а теперь вот человек Лешего возглавит охрану базы - и всё это при безусловном доверии со стороны RedHead`а!
        Уж что-что, а политические интриги у военного получались просто впечатляющими. Нечто подобное он провернул и в нашей фракции, в итоге поставив её под свой полный контроль; у него так и не вышло запугать Палыча, хотя, думаю, пара недель - и математик попросту «пропал» бы где-нибудь в лесу. Тогда в ситуацию вмешался я. И, кажется, на этот раз произойдёт то же самое…
        - Итак, решено, - объявил RedHead, воздержавшийся от голосования. - Леший, объяви Devid`у, что он возглавляет охрану базы.
        - Так точно, - с улыбкой произнёс Леший, недобро глядя на Chief`а, которому ничего не оставалось, кроме как в злобе стиснуть свои кулаки. - А с ко-1 мы ещё поработаем, есть парочка интересных мыслей по его использованию, на этот раз полностью безопасному для игроков… Хах! Точнее, игроков нашей фракции.

* * *
        Лаборатория модификаций… Среди многочисленных дополнительных органов и улучшений я очень скоро нашёл то, что мне требовалось - Третье око. Теперь, когда все магические навыки оказались разблокированы, оно мне очень пригодится.
        Третье око установил в район головы, ближе ко лбу Слышащего. Для этого пришлось немного вытянуть и укрепить череп, но в целом операция прошла без особых проблем. Выйдя из Лаборатории, я тут же испытал око, взмыв над оживлённой базой и осматриваясь: большинство игроков обозначались красным - опасность, некоторые, помимо этого, обладали весьма высоким интеллектом, что только усиливало угрозу, исходившую от них. Впрочем, вероятнее всего это было связано с тем, что я находился в теле слабого Слышащего, и Система подкручивала цвета относительно этого тщедушного существа.
        Ладно. Пора действовать.
        Четверо вервольфов двадцатого уровня, играющих костьми в своём вольере, попав под моё внушение, мгновенно раскидали дежуривших рядом игроков и с диким воем помчались в сторону ворот. Встречавшиеся им на пути бордовые в начале замирали, не понимая, что происходит, а после, вспоминая вчерашнее нападение на Susan, спешно отскакивали от бегущих на них НПС. И пусть перед никами волков не значилось слово «озверевшие»: рисковать не хотел никто.
        Волкам без особого труда удалось добраться до выхода из базы. И вот здесь начались проблемы.
        Двое охранников выставили вперёд длинные копья с острыми каменными наконечниками, перегораживая им путь. Тяжёлую дверь закрыть они бы уже не успели, а потому решили встать живым щитом.
        Я соображал, что скомандовать волкам. Перескочить через высоченные стены, как это сделал озверевший вервольф, у них вряд ли получится, а вступать в бой с охранниками значит потерять время. Если на помощь прибегут и другие бордовые, то предприятие провалилось: четверых НПС быстро забьют копьями и топорами.
        А что если…
        Волки, ни на секунду не останавливаясь, бежали прямо на охрану. Двое мощных игроков, кажется, не собирались отступать. Один из них, применяя какой-то уникальный навык, вдруг замер на месте. Цвет его кожи сменился на бронзовый, зрачки расширились, а тело постепенно начало увеличиваться, заполняя собой всё оставшееся место до стен.
        Терять времени нельзя!
        Вервольфы ускорились. Перед самыми воротами из четвёрки выделился один волк и с силой прыгнул прямо на выставленные вперёд копья охранников, напарываясь на них животом и вскоре испуская дух. Игроки оторопели, в этот момент остальные трое НПС перемахнули через незадачливых охранников, поочерёдно отталкиваясь лапами от их плеч и голов.
        Побег удался.
        Уже в лесу, в паре километров от базы, я нагнал волков. К двоим тут же применил Ментальную атаку, подчиняя их волю окончательно и делая своими петами.
        Вервольф, пет игрока Чернокнижник (фракция серых). 21 уровень
        Вервольф, пет игрока Чернокнижник (фракция серых). 19 уровень
        К третьему, самому мощному, подключился и прирос к его телу…

* * *
        Какое же это всё-таки замечательное чувство силы и свободы, когда ты в образе здорового вервольфа бежишь по лесу в окружении двух своих собратьев! Небольшой свирепый лось, выскочив вдруг из-за плотно растущих кустов мутировавшей черники, при виде нас поспешил ретироваться, сиганувшая с веток саблезубая белка в одну секунду оказалась разодранной НПС, стадо молодых кабанчиков круто поменяло направление бега, чтобы лишний раз не испытывать судьбу перед тройкой мощных хищников…
        Куда мы направлялись?
        К Залу предков, месту обитания легендарного Безликого.
        На моей мини-карте были обозначены два входа внутрь Кургана памяти. Один - рядом со странной плитой, испещрённой многочисленными символами, через который в прошлый раз я и попал в локацию, второй - у озера, скрытый за плотно растущими зарослями вьюна.
        Петов я отправил ко второму входу, сам же побежал в сторону первого.
        Секрет плиты я уже знал, а потому, не раздумывая, цапнул себя зубами за переднюю лапу, надкусывая кожу и мясо, чтобы выделилось достаточное количество крови.
        Плита, задрожав, медленно открылась, и я прыгнул вниз.

* * *
        Ещё вчера ночью, скрытно перемещаясь по тёмной базе бордовых, я понял, что ночное зрение у вервольфов развито весьма слабо. Именно поэтому перед рейдом в Лаборатории модификации заменил глаза всем трём существам, меняя их на более приспособленные к темноте.
        Поэтому сейчас с ориентацией в пространстве проблем я не испытывал, тут же обнаруживая коридор к Залу предков.
        Как и в прошлый раз, здесь стояла абсолютная тишина.
        Стены, будто вырезанные в камне рукой умелого строителя и изрисованные странными символами; факелы, поочерёдно вспыхивающие по стенам Зала предков и освещавшие эту древнюю локацию… два ряда статуй: начиная от полуразрушенных представителей странных инопланетных видов и заканчивая вполне себе новым изображением двуногого существа - человека, заброшенного в Игру тридцатым. В самом центре локации из-под сбившегося красного ковра показывалась «дверь» с чернеющей замочной скважиной, таинственная и непонятная, а с противоположной стороны локации в тусклом свете магических факелов виднелся алтарь.
        Где-то вдалеке слышалось журчание нескольких источников, питающих своими водами лесное озеро, но на этот раз я не был столь доверчив: Безликий мог скрываться где угодно.
        Да вон хотя бы за той статуей, изображавшей шарообразное существо…
        Я, осторожно оглядываясь, подошёл к монументу и медленно заглянул за него… Нет, за статуей никто не скрывался. И почему мне показалось, что там кто-то должен быть? Хах! А ведь нервишки-то пошаливают.
        И пусть я нахожусь в теле здорового волка, с противоположной стороны в локацию мне на помощь пробираются ещё двое таких же НПС, но не даром же Безликий имеет статус легендарного противника. Да и его уровень существенно выше наших. В общем, самый лучший расклад - вообще не встречать это странное хохочущее существо, пробраться до алтаря, забрать чёрные артефакты, необходимые для достижения второго ранга магии, и…
        Тихие шлепки, кажется, разлетелись по всему Залу предков. Вот же ж!.. Тварь всё-таки здесь.
        Если я хочу сохранить эффект неожиданности, нужно напасть прямо сейчас: затаиться где-нибудь за статуей в теле семидесятикилограммового волка будет крайне проблематично.
        Я активировал Третье око и подключился к одному из НПС при помощи установленной в его голову Передачи…

*Вервольф быстро дышал, высунув язык: ему пришлось совершить небольшую пробежку, чтобы успеть попасть в локацию одновременно с Хозяином. Хозяин приказал тихо пробраться внутрь, а потому сейчас волк осторожно шёл по тёмному коридору, внимательно глядя вперёд. Даже странные рисунки на стенах не отвлекали его от цели.

«Стоп! Что это у меня в голове?» - скорее почувствовал, чем подумал, вервольф. - «Хозяин?!»
        Волк подозревал, что Хозяин незримо рядом с ним, а потому с ещё большим усердием начал вглядываться в темноту, пока за очередным поворотом, метрах в пятнадцати от вервольфа, не показалось странное нагромождение из камней.
        Сознание НПС ещё не вполне окрепло, он был скорее зверем, нежели разумным существом, но отчётливо прозвучавшую в голове команду:
        - Стоп! Ждать меня. - он понял и сразу выполнил приказание, сдержанным рычанием останавливая и своего собрата.*
        Ага, можно действовать. Я начал подкрадываться в сторону лестницы, ведущей к алтарю.

* * *
        Снова шлепки. Теперь они совсем рядом. Знает ли Безликий о нашем появлении или ещё не догадывается? Вряд ли знает. Иначе бы затаился и попытался напасть первым. Или он настолько уверен в своей победе?..
        Одним рывком я перемахнул через все семь ступеней, пыльных, местами сколотых и заросших каким-то сероватым мхом… и лицом к лицу с толкнулся с Безликим.
        Волосатый карлик в деревянной маске демона, кажется, совершенно не ожидал моего появления. В недоумении он невольно разжал руки, и мышь, пойманная НПС для обеда и ещё не умертвлённая им, с писком бросилась наутёк. Не сговариваясь, мы повернулись в сторону сбежавшего грызуна… Правый выход. На этот раз мышке не повезло: там затаилось двое вервольфов.
        После того как маленькое создание скрылось во мраке, мы снова повернулись друг к другу. Безликий, видимо, не до конца понимал, кто перед ним находится. Его чёрные зрачки, выглядывающие из-под плотно прилегающей к лицу маски, нервно дёрнулись, осматривая стоящего перед ним вервольфа, маленькие ручки постепенно сжимались в кулачки, а волосатые ноги напрягались, готовые оттолкнуть тело на пару метров в сторону или же прямиком к горлу противника: в зависимости от степени угрозы. Существо пыталось считать возможную опасность, исходящую от меня, и только поэтому не нападало.
        Ну что ж? Если гора не идёт к Магомеду…
        Тварь находилась на расстоянии двух метров. Я преодолел их за долю секунды, но мои челюсти захватили один лишь воздух, в котором всё ещё витал запаха потного существа, за мгновение до этого рванувшего в сторону. Ещё через мгновение тварь оказалась уже за спиной, и её маленький кулачок врезался мне в шею, вбиваясь в мясо сантиметра на два. К счастью, до шейных позвонков Безликий не добрался: в последний момент я подставил под удар накаченную трапециевидную мышцу вервольфа.
        Если бы я чувствовал боль носителя, то, наверное, свалился в болевом шоке: сила удара существа никак не соизмерялась с его небольшими габаритами. На шее тут же начала вспухать гематома, и она теперь отказывалась поворачиваться в левую сторону. Я лягнул уродца задними лапами, отбрасывая его на два метра, однако существо устояло на ногах и тут же сигануло ещё на три, уходя от моей запоздалой атаки.
        Теперь и передняя лапа отказывалась подчиняться: видимо, удар карлика задел какой-то нерв и практически полностью отключил конечность. Неумело двигаясь на трёх лапах, я рванул на существо, снова попытавшееся уйти мне за спину. Во второй раз этот финт у Безликого не прошёл, однако моя парализованная лапа подозрительно хрустнула под очередным ударом твари.
        Мой единственный шанс выжить - попытаться захватить тело существа зубами и при помощи превосходящей физической силы забить Безликого о каменный пол. Что-то подобное сутками раньше я сделал со Susan… В противном случае быстрый и смертоносный карлик с силой удара, как у Тайсона, минуты в две уложит меня прямо у алтаря.
        Неожиданно поступил сигнал от вервольфа:
        - Пора?
        - Рано, - мысленно ответил я, уворачиваясь от очередного скачка гадёныша.
        Нужно подгадать момент, когда тварь не успеет среагировать на засаду… Я медленно начал отходить в сторону правого выхода, куда ранее убежала чудом спасшаяся мышь. Безликий, кажется, не подозревал подвоха и наслаждался игрой, нападая на отступающего волка.
        Снова удар. Под дых. Я невольно выдохнул и сложился на пол. Тварь тут же наскочила и с силой ткнула голову вервольфа в пол, разбивая её в кровь. К счастью, Слышащий находился в районе сердца носителя, а потому удар не мог оказаться смертельным конкретно для меня, но вот для вервольфа… Часть функций его организма тут же отключилась. Я с ужасом обнаружил, что работают только задние лапы и, как ни странно, шея и нижняя половина башки волка.
        - Вперёд! - скомандовал я петам, одновременно с этим захлопывая-таки челюсти на предплечье Безликого.
        Тварь заверещала, пытаясь выдернуть свою руку из острозубых клещей, однако жевательные мышцы вервольфа были крайне мощными, и все попытки твари оказались тщетны. Поняв это, Безликий начал бить голову вервольфа второй, свободной лапой, раз за разом разукрашивая её новыми гематомами и пробивая-таки черепную коробку. Однако разжать челюсти у него так и не вышло.
        Внимание! Вы потеряли управление над носителем
        Внимание! Носитель (вервольф, 23 уровень) мёртв
        Я усмехнулся: в сторону зажатого в тисках хилого Безликого уже бежали два здоровых волка, выскочивших по моему приказанию из правого тоннеля.

* * *
        Петы разобрались с Безликим довольно быстро. Тварь орала, царапалась, пыталась достать до незащищённого горла противников или попросту мощным ударом сломать им челюсти, однако, схваченная, она лишилась главного своего преимущества - невероятной скорости. Из опасного легендарного противника Безликий превратился в обычного хиленького карлика.
        Как только его тело обмякло, перед глазами высветилось сообщение:
        Вы получили новый уровень: 38!
        Открыв Лабораторию модификаций, я немного поработал над нервной системой существа, перенося основные функции нерабочего теперь головного мозга на тело Слышащего.
        Вскоре получилось встать на ноги.
        Прихрамывающий вервольф с раскуроченной, в гематомах, головой, из которой на землю капало серое вещество, смотрелся весьма… странно. Стороннему наблюдателю я бы мог показаться каким-то подобием зомби, восставшим из мёртвых.
        В сущности, так оно и было.
        Разжав-таки челюсти и бросив взгляд на изгрызенный труп Безликого, повалившийся на землю, я медленно зашагал к алтарю, представляющему собой нагромождение из камней, поверх которого красной краской была нарисована десятиконечная звезда.
        Кому же всё-таки молилось таинственное легендарное создание?
        Я не имел представления. Но что я знал однозначно: разбросанные здесь магические чёрные артефакты мне очень и очень пригодятся.
        Через полминуты перед глазами показалось новое сообщение:
        Поздравляем! Вы получили второй ранг магии!
        Все ваши магические навыки усиливаются на 30%
        Вы получаете возможность вызывать высших магических созданий (старцы, демоны, духи третьего ранга, полумифические создания, архангелы)
        Вы можете выбрать новую специализацию.
        - Система, показать варианты.
        Светлые души (Внимание! При выборе специализации блокируются навыки «чёрной магии», все тёмные существа будут считать вас врагом!): заблокировано
        Этот путь для самых верных последователей Истинного добра, отказавшихся от мирских забот и посвятивших себя служению высшей цели. Испепеляющий тьму свет - вот ваше оружие, оно поможет вам выполнить свою миссию - защитить фракцию!
        Автоматическая трансформация всех направлений.
        Паладин: заблокировано
        Последователи света должны не только благословлять союзников, но и уметь постоять за себя на поле битвы. Вооружайтесь сверкающими доспехами и серебряным мечом, вселяйте страх во врагов и веру в союзников!
        Возможность трансформировать магические направления.
        Серый маг
        Инь и ян, гармония и самообладание. Вы не белый и не чёрный. Вы такой, каким выгодно быть.
        Возможность трансформировать магические направления как в белые, так и в чёрные.
        Тёмная магия
        Служители потусторонних сил, объятые мглой последователи демонов. Сожгите всех неверных адским пламенем, пусть Тьма поглотит их жалкие души!
        Возможность трансформировать магические направления.
        Магия смерти (Внимание! При выборе специализации блокируются навыки «светлой магии», все светлые создания будут считать вас врагом!)
        Для выбравших чёрный путь нет обратной дороги. Тлен и смерть, боль и разрушения! Сопливые светлые маги, изворотливые серые и даже тёмные последователи демонов содрогнутся перед магом смерти! Непонятые, проклинаемые и вселяющие ужас, вы покажете этому миру, чего стоит истинная Тьма или погибните во славу Мрака.
        Автоматическая трансформация всех направлений.
        Полминуты я молча стоял на месте, снова и снова прочитывая описание вариантов и обдумывая решение, после чего проговорил:
        - Выбираю Магию Смерти.
        Поздравляем! Вы получили новую специализацию

* * *
        Ну что ж? Настало время пообщаться со своим старым знакомым - Крысоловом.
        Серая интерлюдия
        Фракция серых переживала не лучшие времена. Собственно, это было её обычным состоянием, начиная ещё с Первичного бульона. На долю серых выпали многие испытания, унесшие жизни более ста игроков: в правящей верхушке оказался предатель, постепенно он подчинил своей воли Майора, главу фракции, и Кислого, лидера разведчиков. Во время выхода из Первичного бульона последний приманил целую стаю острозубов, а затем, уже на поверхности, указал циклопам, осаждающим Чёрную гору, обходной путь…
        Леший сделал, чтобы серые сами отдали образцы оружия бордовым, усиливая тем самым потенциального противника. В конечном счёте он планировал сравнять с землёй остатки некогда сильной фракции. Окончательно. Начал Леший с Чернокнижника, мага, уже давно подозревающего, что во фракции орудуют некие скрытые силы. На нём, к счастью, он и споткнулся. Да, Лешему удалось убить мага руками подконтрольного Майора, но он был раскрыт и вынужденно бежал.
        Фракция серых перенесла многое… Зато каждый оставшийся игрок стоил троих противников: высокие уровни, уникальные навыки и модификации… но самое главное - боевая закалка. Выживает хитрейший, и никто из серых не планировал поднимать лапки вверх и сдаваться на милость противника.
        Проигран бой, но война ещё впереди.
        - Война ещё впереди, - задумчиво проговаривал про себя Палыч, прохаживаясь рядом с древом исследований, изображённом на стене пещеры где-то внутри Чёрной горы.
        После бегства Лешего и убийства Майора математика выбрали главой фракции. Причём выбрали единогласно. Хоть Палыч, по общему мнению, и обладал скверным характером, был вечно сердитым и даже грубым, из него вышел прекрасный управляющий. Всё, что касалось экономики, стратегии развития и повышения КПД игроков, относилось к его компетенции. А для этапа Цивилизация это носило первостепенную важность. Кто сильнее: каратист или самбист? Правильно, мужик с травматом. И вот как раз такой травмат и предстояло создать учёным фракции серых. День и ночь они исследовали технологии, создавали уже известные им предметы, перескакивая сразу через несколько ячеек «древа»; при помощи Белого, Феди и Коржа возводили монументы, повышающие зачисляемые очки развития…
        Но этого мало. Фракции требовались хорошо организованные вооружённые силы. Для этого тоже нашёлся игрок - Кэп. Человек Тарана, как его назвал Амёба. Вероятно, именно поэтому на протяжении всей Игры Кэп и оставался где-то в тени, в должности обычного рядового. Майор (или уже Леший - тут непонятно) не мог простить Кэпу поддержку самого ярого своего соперника, противостояние с которым у Майора началось ещё в вузе, задолго до Катастрофы. Таран был побеждён в Первичном бульоне, разорван и буквально сожран… его сторонников раскидали по разным группам и искусственно сдерживали рост по карьерной лестнице - такие вот репрессии в условиях ограниченных человеческих ресурсов.
        Кэп оказался крайне способным мужиком. До Катастрофы (как не трудно догадаться по выбранному им нику) пребывал в чине капитана, участвовал в вооружённых конфликтах, в том числе в качестве наёмника в рядах частной военной компании… В общем, история Кэпа была довольно таинственной, и раскрывать её он не спешил. Хотя исповеди от него никто и не требовал. Какая разница, кем ты был До? Фракцию интересует, что ты можешь сделать здесь и сейчас. А Кэп мог многое…
        Его вовсе не интересовала борьба за власть. Политику он не понимал и участвовать в ней не собирался. Больше всего в людях Кэп ценил волю и честность. Именно поэтому он быстро нашёл общий язык с Палычем; сошлись игроки ещё в Первичном бульоне. Как только Палыч высвободился из-под постоянного давления Майора и Лешего, он тут же назначил своего товарища на пост главы вооружённых сил фракции серых. И не только из-за некоего подобия дружбы (именно так можно назвать отношения, сложившиеся между двумя скрытными и грубыми мужчинами), но и благодаря безусловным тактическим навыкам и таланту полевого командира Кэпа, имеющего в этом деле двадцатилетний опыт.
        И если сначала ещё находились противники назначения, считающие, что Кэпа сделали командиром по блату, то буквально через несколько дней вся их спесь сошла на нет.
        Тренировки, тренировки, тренировки, немного сна и едва прожаренного мяса, а затем снова тренировки - и так по кругу снова и снова. За две недели таких нагрузок двадцать игроков и сорок гоблинов во главе со своим вожаком Клыком стали единым механизмом для планомерного и хладнокровного убийства всего и вся. Вскоре вокруг Чёрной горы не осталось ни одного гнезда хищных НПС, а здоровые представители местной фауны старались обходить локацию за несколько километров, в противном случае они рисковали наткнуться на устроенную серыми засаду. По словам историка Коржа, в древности охота воспринималась не только как способ добычи пропитания, но и как ежедневная тренировка воинов. Именно по этим заветам и жила фракция.
        Впрочем, Палыч запретил Кэпу устраивать тотальный геноцид всех живых существ в округе, разрешив убивать только хищников и тех, чьё мясо было непригодным для пропитания, тем более что после одомашнивания НПС, отдалённо напоминающих коз, былые проблемы с пищей практически не возникали.
        Гоблины оказались на редкость плодовитыми созданиями, вскоре их общее количество перевалило за восьмой десяток; при этом половина НПС занималось военным делом, постепенно становясь существенно больше и сильнее своих собратьев (так уж работала многократно ускоренная эволюция в Игре), а другая половина была привлечена к хозяйству. Гоблины обрабатывали поля вокруг Чёрной горы, пасли скот… Из числа гоблинских детей были отобраны самые смышлёные - именно их и направили в ремесленные мастерские и лаборатории учёных. Например, под началом Амёбы и химика Эльфа трудились сразу трое НПС, беспрерывно снующих по соседним локациям для сбора необходимых для экспериментов трав.
        В общем, этот народец стал для серых настоящим спасением.
        Но даже при помощи способных гоблинов противостоять бордовым было попросту невозможно. Судя по донесениям разведчиков, соседи обгоняли серых по всем параметрам, исключая разве что исследованные технологии. Но самое главное - бордовых элементарно больше, почти в три раза.
        Палыч прекрасно понимал всю сложность ситуации, а потому напряжённо думал, нервно меряя шагами пещеру: «Какие есть варианты?.. Уйти? Драться?.. Чёрт! Ни малейшего шанса… ****! Но ведь такого быть не может, чтобы совершенно никаких шансов!»
        - Палыч, к вам Грек и Сокол. С докладами, - доложил измазанный в глине Белый, высовываясь из спиралевидного коридора, уходящего к подножью Чёрной горы. Белый снова что-то мастерил, пытаясь обойти очередную технологию без траты очков развития.
        - Запускай, - Палыч резко остановился и нетерпеливо уставился в сторону коридора. От того, что сейчас доложат разведчики, зависело очень и очень многое.
        Первым в пещеру зашёл Грек. С течением времени он не только не отказался от своего прожектора, но и сделал его своеобразным оружием. Прокачанный по максимуму орган, покрытый плотным прозрачным панцирем, оказался способен создавать невероятно мощный луч света: роговая оболочка некоторых врагов сжигалась мгновенно, оставляя их без зрения, что во многих случаях означало практически полное выключение НПС из боя.
        Вот уже на протяжении шести суток Грек безвылазно бродил по северо-восточным локациям, пытаясь наладить связь с фракцией бежевых. С их представителями серые встретились ещё полторы недели назад во время охоты. Бежевые шли на контакт неохотно, да и вообще казались крайне вымотанными и исхудалыми (с ними поделились частью добычи: охота серых прошла крайне удачно). Впрочем, когда бежевые поняли, что имеют дело с родственным народом, их отношение несколько изменилось. Серым удалось договориться о дипломатических переговорах на нейтральной территории. В назначенный день на место прибыл небольшой отряд во главе с Коржом, однако бежевых там не оказалось… Не пришли они и в течение следующих суток. Терять возможного союзника в борьбе с бордовыми было просто верхом глупости, однако серые не знали даже примерного местоположения базы бежевых, поэтому Грек мог ориентироваться только на место встречи охотников, что существенно усложняло его задачу.
        Следом за Греком в пещеру вошёл Сокол, маленький игрок, отдалённо напоминающий белку-летягу, с серыми складками кожи между когтистыми лапками. Недавно Сокол начал ходить на задних конечностях, немного изменив положение костей в Лаборатории модификаций, а потому с непривычки иногда спотыкался (сказывались и не самые большие габариты игрока). На его плечах лежала не менее важная задача - слежка за бордовыми. Маленький игрок обладал лучшей маскировкой и ловкостью во фракции, поэтому мог занимать даже ближайшие к базе противника сосны, наблюдая с верхушек деревьев за тем, что происходит по ту сторону от частокола. С выносливостью у игрока также проблем не наблюдалось, а потому сидеть в таком положении Сокол мог сутками, грызя иногда кедровые орешки.
        Палыч вопросительно посмотрел на Грека. Выражение лица измождённого разведчика была довольно хмурым. «Чёрт!» - пронеслось в голове Палыча.
        Умирающий от усталости игрок, смахнул со лба капли выступившего пота и проговорил:
        - Короче, бежевых я в итоге нашёл, но бордовые на них уже напали. База находится между двумя скалами, проход там узкий, поэтому всё ещё держатся. Триста спартанцев, ***… Видимо, на переговоры они не пришли всё из-за тех же бордовых… Cилы, могу сказать, там вообще неравны. Думаю, несколько дней им осталось.
        Палыч ответил не сразу. С минуту он обдумывал решение, пришедшее ему в голову сразу после сообщения Грека, а потом произнёс:
        - Скажи Белому, что мы изменяем стратегию исследования технологий. Все силы бросить на бронзу! - а затем добавил уже еле слышно. - Только бы успеть…
        Понятно, что нападать на бордовых, не имея хотя бы преимущества в вооружении, значит спровоцировать их на ответные действия. Каковы шансы, что серые смогут выбить противника, сведений о котором крайне мало? Риск…
        - А что у тебя, Сокол? - спросил Палыч.
        Сокол тоже был шокирован новостью о бежевых, вопрос математика вывел его из ступора.
        - У меня всё ещё интереснее. Вчера вервольф (похоже, обколотый наркотой) напал на одного из высокопоставленных игроков (по моим сведениям, это девушка) и едва его не прикончил. А сегодня произошло бегство ещё троих. Что-то у бордовых происходит…

* * *
        Сообщение Сокола Палыч воспринял с некоторым скепсисом. Ну, скажите на милость, что там у бордовых может происходить? Вряд ли вервольфы, вдруг обрётшие интеллект, начали бунтовать против своих хозяев.
        Разведчики были отправлены на отдых, а их место заняла следующая двойка. Пока свежие игроки добирались на место, во фракции начались серьёзные движения, и уже через несколько часов от Чёрной горы в разные локации разошлись несколько отрядов поисковиков.
        Серым требовалась бронза.
        Глава 9. Седобородый
        Мда, Система отсыпала порядочное количество бонусов… С другой стороны, сколько для этого пришлось попотеть? Ведь чуть не погиб! Буквально. Не догадайся я подстраховаться и взять с собой ещё нескольких волков, Безликий бы меня попросту распотрошил.
        Смог бы я незаметно отделиться от вервольфа и скрыться из виду, пока легендарный противник разрывает труп поверженного волка? Далеко не факт.
        У меня оставалось ещё четыре очка навыков, полученных за достижение тридцать восьмого уровня, их я тут же вложил в направление Паразит (была одна идейка насчёт дальнейшего использования его навыков).
        Мы с петами медленно двигались в сторону выхода: передняя лапа по-прежнему не хотела слушаться, а потому передвигался я довольно плохо, то и дело поскальзываясь на капающем из башки сером веществе. Поэтому у меня оказалось немного свободного времени, чтобы, запустив организм в автономном режиме, разобраться с полученными плюшками.
        Открыв профиль, я присвистнул.
        Чернокнижник, фракция серых. 38 уровень
        Специализация: Магия Смерти
        Заклинания: 0/3
        Состояние: паразитирующий организм
        Ранг: 2 [211/400]
        Здоровье: 50/50
        Очки эволюции: 764
        Физические характеристики:
        Размер: 1 [3]
        Восприятие: 6
        Выносливость: 5
        Сопротивляемость урону: 1
        Ментальная сила: 16
        Скорость: 6
        Урон: 1
        Направления развития и навыки (0 свободных очков):
        Род - (фракционное) - 1 уровень
        Экстрасенсорика (уникальное, личное) - 19 уровень
        Управление (базовое) - 19 уровень
        Ментальная передача (пассивный навык) - 11 уровень
        Эвакуация (уникальное)
        Ментальная защита - 12 уровень
        Ментальная атака - 14 уровень
        Тёмный манипулятор (легендарное) - 19 уровень
        Дух предков (уникальное) - 7 уровень
        Т. Мутация (легендарное) - 14 уровень
        Т. разносчики (базовое) - 9 уровень
        Т. разведка - 9
        Т. броня - 3
        Т. магия - 3
        Передатчик (подраздел направления Т. мутация)
        Лингвистика - 7 уровень
        Третье око - 13 уровень
        Паразит - 8 уровень
        Лаборатория (базовое)
        Т. Приращение - 17 уровень
        Подключение - 11 уровень
        Некоторые навыки были трансформированы в тёмные, о чём свидетельствовала буква Т перед названием умений. Вероятно, Система не хотела загромождать профиль, поэтому попросту сократила слово.
        Помнится, после первой трансформации (способности Манипулятор) мозгоеды, а следом за ними и Крыс с Червём претерпели существенные изменения и сильно прибавили в физических характеристиках. Перед глазами тут же всплыли мои петы: здоровенный Крыс, будто восставший из могилы, с торчащими в стороны точёными рёбрами, которые обвивали длинные щупальца мозгоеда; и бронированный Червь с костяным ядовитым жалом, способным проткнуть любого противника… Вот их-то помощь мне бы сейчас очень и очень пригодилась. Но где сейчас петы? Остались ли они моими подчинёнными после «смерти»? Или же померли где-нибудь в лесу, попав в лапы высокоуровневых тварей?..
        Ладно, сейчас не время.
        Итак, что мы имеем? Полностью трансформировалось направление развития Мутация со всеми своими навыками. Скорее всего, мне стали доступны какие-то новые уникальные (или даже легендарные) модификации из Лаборатории.
        Неплохо. На днях надо будет покопаться и поискать что-нибудь действительно интересное.
        Почему не трансформировались остальные направления? Вероятно, Система посчитала, что они и так носят характер «тёмной магии» или же попросту не предназначены для каких-либо изменений. В самом деле, что можно провернуть с тем же Духом предков или Подключением?
        А вот насчёт Приращения, также трансформированного, у меня были смутные подозрения… На секунду я отключился от организма вервольфа и, прежде чем тело упало на землю, подключился к нему снова, мгновенно ощущая происходящие изменения.
        Мышцы лап вздувались, поломанные в драке с Безликим когти восстанавливались и увеличивались в размерах, даже сломанная и парализованная конечность через полминуты выглядела как новенькая (а ещё обколотая гормонами роста и стероидами)… Передние клыки вдруг рванули вниз, образуя настоящую саблезубую ухмылку, гематома на спине затянулась и заросла непробиваемой огрубевшей кожей…
        Я с интересом вошёл в Лабораторию модификаций.
        Передо мной стоял… озверевший вервольф? Да, изменения, произошедшие с телом после того, как трансформировался навык Приращение, походили на те, что случились с НПС после употребления убойной дозы ко-1. Благо, с психическим и интеллектуальным здоровьем всё было по-прежнему (то есть, в основном, хорошо).
        Использовать ко-1 и получить по итогу сверхмощного вервольфа, один удар лапой которого отправит Лешего в полёт метров на пятнадцать? Я об этом тоже думал, однако в итоге пришёл к мысли, что такое вряд ли возможно. Во-первых, я не хочу лишаться своего разума, а восстановить его после «отката» уже не получится. Во-вторых, объём мутации волка израсходован, и применение наркотика ни к чему не приведёт, кроме, разумеется, дикого желания найти вторую дозу…
        Через мгновение в голове «вспыхнула лампочка». Точно, ко-1 убивает психику и интеллект жертвы! Нет, об этом я знал и раньше (достаточно вспомнить психованных волков, атакующих бордовых), однако сейчас мне открылся и другой ракурс, более интересный и перспективный…

* * *
        Мы с вервольфами уже добрались до выхода из локации. Одного из них, спохватившись, я отправил проверять левый тоннель, так и оставшийся «белым пятном» на моей-мини карте, а второго оставил с собой на случай нападения. Конечно, вряд ли днём в относительно спокойной части леса найдётся существо, которое пожелает напасть на саблезубого вервольфа… Но предосторожность не помешает, тем более что на какое-то время я фактически выпаду из реальности.
        Отложив идею с ко-1 на полочку, ещё раз пробежался по изменениям в профиле… И меня ждала новая находка - заклинания. Кажется, я пропустил этот пункт при первом осмотре, что неудивительно: Система даже не удосужилась сообщить об этом бонусе.
        - Эм… Система, что такое заклинания?
        Заклинания - навыки, выбранные игроком при получении второго ранга магии и выше; получают +50 % к эффективности.
        Особенность: для категории подходят только особые навыки, для использования которых необходима перезарядка.
        Мда… Такая себе помощь. У меня имелся лишь один такой навык - Дух предков, который я использовал несколько недель назад для призвания умершего мага фракции сиреневых. Да и он вряд ли подходит под критерии Магии Смерти…
        Как я и думал, навык под критерии не подошёл. Перед глазами высветилось сообщение:
        Способность Дух предков не может использоваться в качестве заклинания. Причина: навык носит нейтральный характер, что не соответствует вашей специализации (Магия Смерти)
        Однако сразу же после появилось следующее:
        Способность Дух предков автоматически преобразовался в способность Наследник
        Что, простите?! Я открыл профиль - в позиции значилось:
        Заклинания: 1/3
        Наследник (7 уровень)
        - Система, что такое заклинание Наследник?
        Наследник - преобразованный навык Дух предков направления Экстрасенсорика. Специализация - Магия Смерти.
        Теперь вы можете не только призывать души умерших магов, но также (в случае согласия последних) получать часть их навыков (в зависимости от уровня).
        Примечание: навык действует в отношении живых/мёртвых магов/демонов/старцев/архангелов/привидений и т. д.
        А вот это уже интереснее. Теоретически, я могу получить едва ли не любой навык случайного магического существа… Но для этого нужно его согласие. А, учитывая мою специализацию, все светлые создания автоматически считаются враждебными, поэтому круг лиц довольно ограничен.
        На ком можно использовать навык? Кей-Си Эд? Во время прошлого призвания мы с ним довольно неплохо поболтали, поэтому, кажется, магу сиреневых не составит труда подарить какое-нибудь уникальное умение.
        Впрочем, я замечтался. Для того чтобы вызвать Кей-Си, нужно пробраться в Дом мага у Чёрной горы. Но перед этим я должен разобраться с бордовыми.

* * *
        Волк, исследовавший левый тоннель, вскоре вернулся. Оказалось, что проход вёл к довольно большому оврагу, заросшему молодыми елями и, в целом, не представляющему собой ничего интересного. Хотя одно всё-таки было: этот тоннель позволял серьёзно сократить путь до базы бордовых.
        День клонился к вечеру, а на сегодня у меня было запланировано ещё одно дельце, поэтому трансформированное тело здоровенного вервольфа пришлось бросить (после отключения от трупа, он снова приобрёл прежний вид, разве что чуть менее плачевный). Своих новых петов я отправил в лес, а сам полетел к частоколу.

* * *
        В образе Слышащего проскользнул в землянку Лешего и благополучно подключился к военному, с улыбкой глядя на всплывающее сообщение:
        Подключение: 15 % (максимальное значение при данных условиях)
        Ничего, уже сегодня ночью всё может сильно измениться…
        Я застал конец разговора между Лешим и сидящим с ним в домике David`ом:
        - Ещё раз спасибо, Леший… - проговорил эмоциональный игрок. - Очень отрадно, что вы оценили мою работу на благо фракции!
        - Всегда пожалуйста, David. Надеюсь, во время твоей службы новых прорывов врага не будет.
        - Конечно, я буду стараться. Но почему прорывов? Это же простое НПС… Ну да, оно перемахнуло через частокол и осталось незамеченным, но разве же это прорыв?
        - Может, оно и так… - задумчиво проговорил Леший, кладя ногу на ногу. - Но с чего бы ему нападать на Susan, а не идти прямиком к тому же Alchemist`у, который в прошлый раз ему дозу и вводил? Нет, брат… Тут всё может оказаться куда сложнее. Очень хотелось бы думать, что я ошибся.
        В голове пронеслась мысль: «Вот же чёрт! Предприятие не должно было вызывать ни малейшего подозрения!» Но Леший был опытным интриганом и такие вещи вычислял рефлекторно. Он попросту соотнёс все последние события и, видимо, начал подозревать, что во фракции работает крот.
        Впрочем, это не сильно меняет дело. С Лешим нужно кончить раньше, чем он догадается о том, что его старый враг всё ещё жив…
        Разговор продолжился:
        - И что мы будем делать с серыми? - вдруг спросил David. - Вы же слышали о новых учениях? Поговаривают, что они уже на стадии бронзового века…
        - Слышал. И могу сказать, что вряд ли они догнали нас в развитии… Но серых я знаю очень хорошо: есть-пить не будут, но оборону свою укрепят, а то и нам в нос дадут. Боюсь, войны на два фронта мы не избежим: бежевые всё ещё царапаются, а наладить производство бронзового оружия наши умельцы всё никак не могут. Кажется, пришло время использовать один из тузов…
        - Какой? - удивлённо проговорил David.
        - Седобородого старца, - коротко ответил ему Леший, поднимаясь с места.
        Светлая долина лежала неподалёку от базы бордовых. Десять километров на восток - и вот вы уже на месте. По пути вам обязательно встретятся несколько высыхающих речушек, парочка агрессивно настроенных НПС и много-много леса, зеленеющего под холодеющими лучами осеннего солнца.
        - Скоро зима… - задумался Леший, умиротворённо стоя на вершине холма и оглядывая великолепный сибирский пейзаж.
        - Идём? - раздался недовольный голос Broadus`а. Игрок нервно озирался вокруг, пытаясь выцепить взглядом потенциальную опасность: - А то ведь на открытом пространстве стоим - опасно.
        - Дремучий ты человек, Broadus, - отмахнулся Леший, продолжая наслаждаться видом. - Природа, она… эх!.. Ты когда-нибудь задумывался, где мы оказались?
        Кажется, в Лешем заговорила широкая русская душа. Ну что ж? Я и сам наслаждался открывшимся видом: местные просторы полностью соответствовали тому, что можно было увидеть за Уралом. Помнится, выезжали мы как-то с друзьями в походы: палатки, костры, песни под гитару… А Леший, к тому же, ещё и охотник - ему всё это гораздо ближе.
        Но Broadus, кажется, не разделял нашего мечтательного настроения:
        - Как где? В Игре, - недоумённо ответил он на вопрос Лешего, спустя полминуты.
        - А что такое Игра? - спросил Леший, в последний раз оглядываясь вокруг, чтобы получше запечатлеть момент в памяти.
        - Потусторонний мир, другое измерение, реальная компьютерная игра - всё что угодно на ваш выбор, - хмыкнул Broadus.
        Ответить Леший не успел.
        - Эх… Фух! - пробасил наконец-то взобравшийся на холм Jell. - Игра-то? Хах! Моя мама вот любила смотреть по телику разные реалити-шоу. И мне иногда кажется, что мы с вами стали участниками одного из них…
        - Ага, - в голос заржал Broadus. - И мамка Jell`а прямо сейчас сидит и смотрит, как её жирный сынуля пытается взобраться на небольшой холмик!
        - Ты это, - неожиданно сжал кулаки Jell. - Про маму мою так не говори.
        - Здоровяк?.. обиделся, что ли? - спросил Broadus, чуть заметно отступая и пытаясь придать своему голосу максимальное спокойствие, впрочем, не очень удачно. Идти на конфликт с гигантом он не имел ни малейшего желания.
        - Так! - вдруг очнулся от наблюдения за игровыми красотами Леший. - Jell, успокойся. А ты, Broadus, закрой свой ********, иначе разрешу Jell`у дать тебе по морде.
        - Понял, не дурак, - поспешил ретироваться Broadus, радуясь вмешательству Лешего в потенциально опасную ситуацию.
        Игроки спустились с холма и отправились в сторону уже виднеющейся между высокими деревьями Светлой долины, места обитания Седобородого старца.
        На этот раз гвардия отправилась в вылазку в усечённом составе - всего три игрока. Причин на то было три. Первая - после странного побега четырёх (а вернее, трёх) вервольфов руководство решило провести экспертизу на наличие у волков болезней или психических отклонений из-за неверно построенного плана эволюции «народа». На самом же деле, Леший принялся за полномасштабный поиск шпионов, будучи уверен, что атака на Susan и побег волков связаны между собой. Вторая - на эту самую «экспертизу» от гвардии отправились David и двое новых псарей. Третья - дорога до Светлой долины считалась относительно безопасной: связь со старцем была налажена уже довольно давно, и именно через него происходила коммуникация между фракцией бордовых и Лешим, действовавшим тогда в руководстве серых.

* * *
        - Так, вы оставайтесь здесь, - приказал военный Jell`у и Albert`у, когда они достигли границы локации. - Старик хоть и «светлый» маг, но непрошенных гостей терпеть не может - прибьёт и не поморщится, а нам потом с ним заново коммуникацию налаживать…
        Леший зашагал в сторону кромлеха, а игроки пробрались к плотно растущим елям и жадно наблюдали за происходящим, не смея тем не менее вступить на территорию локации.
        С прошлого раза здесь мало что изменилось.
        Долина была освещена гораздо лучше окружающего её леса. Это прямо противоречило законам физики, но лучи солнца каким-то непостижимым образом всё-таки проникали между плотно растущими соснами и елями, постепенно окрашиваясь в красный - близился закат. При активизации Третьего ока кромлех осветился в алый - цвет сильнейшей магии, а чернеющая яма рядом с ним - в жёлтый.
        Шумящая яма
        Всплыла перед глазами подсказка. Ну уж спасибо за информацию, а то я не помню! Лучше бы в названии написали что-то типа «Дыра, из которой выпрыгивают агрессивные белые пилигримы, желающие тебя уничтожить» - вот это было бы куда информативнее.
        Когда Леший приблизился на расстояние в двадцать шагов, между камнями кромлеха (напоминающего Стоунхендж, разве что в два раза меньший по размерам) показалась высокая, метра в два-два с половиной фигура в белом балахоне.
        Леший махнул ей рукой и, видя, что НПС ведёт себя довольно спокойно, ускорился.
        Седобородый старец. 150 уровень
        И только в последний момент мне в голову пришла запоздалая мысль: «А что, если этот маг почувствует моё присутствие?..» С нашей последней встречи он набрал уже десять уровней, становясь ещё более опасным. В состоянии слабого паразита я не то, что противостоять, даже убежать от него не смогу.
        Оставалось только надеяться…
        - Приветствую тебя, Седобородый старец, - немного поклонился Леший, очень хорошо представляющий взрывной характер существа.
        Старец на приветствие не ответил, втянул широкими ноздрями воздух, нахмурился и вдруг сказал:
        - Чувствую чёрную магию… Вы там чем в своей фракции помышляете? А?!
        Леший нервно дёрнул плечом, соображая, что ответить.
        - Это, видимо, осталось после боя с бежевыми, - сумел-таки вывернуться военный. - У гадов, как минимум, два тёмных мага во фракции. Бьёмся с ними уже несколько недель.
        - А… - протянул вдруг подобревший Седобородый. - Дело хорошее, таких только силой и можно… Ладно. Что хотел?
        - Да вот повидать тебя, мудрый старец, спросить совета, как нам действовать. Сами мы ничего не можем решить…
        Военный, похоже, знал слабое место НПС - лесть. Причём неприкрытая.
        - Вон оно как, - улыбнулся Седобородый. - Ну хорошо, спрашивай.
        - Беда у нас, светлый! Чёрные силы подбираются к самым воротам! Недавно взбесившийся волк покусал деву Susan, на следующий день ещё четверо будто с ума сошли и попытались сбежать.
        О наркоте, которой бордовые поили волка, Леший благоразумно умолчал.
        - То-то я смотрю, тёмной магией от тебя несёт! - ужаснулся Седобородый.
        - А до этого наша группа во время охоты наткнулась на странное существо, - продолжил Леший, - зовут его серым пилигримом. Это чудовище убило нескольких наших товарищей, а их души поглотило.
        Отметив про себя, что подлую атаку на бежевых во время перемирия военный назвал «охотой», я продолжил вслушиваться в его слова, не понимая, к чему тот клонит.
        Седобородый тоже, кажется, не понимал, поэтому молча выжидал продолжения.
        - Дай совет, кто может быть виновным в творящихся во фракции бедах? Чернокнижника, мага серых, я, как ты и приказывал, убил. Остаются только серый пилигрим и бежевые.
        Врёшь, брат… Кого ты там убил? Хах! Да и вряд ли по приказанию Седобородого, хотя сейчас, конечно, выгоднее клонить именно к этому.
        - Ты хочешь знать, кто строит против вас козни? - мощный голос Седобородого пролетел над Светлой долиной. - Думается мне, что всё это дело рук ваших соседей, продавших душу демонам: а уж серых ли, аль бежевых, здесь я, увы, не подскажу. Серый пилигрим, конечно, разумное создание, но на подобные хитрости неспособное: уж больно часто в нём меняются лики. Докучает вам, что ли, сильно?
        - Да, старец, атакует, как минимум, раз в неделю… - хитро прищурившись, ответил Леший.
        - Ну хорошо… Хочешь знать, кто такой серый пилигрим?
        Леший аж затрясся в нетерпении, а вместе с ним и я.
        - Конечно, светлый!
        Седобородый неторопливо уселся на небольшой гладкий камень, откинулся назад и размеренно начал:
        - Тогда слушай…

* * *
        Серый пилигрим - ужас окрестных локаций. Он хитёр, опасен и смертоносен. А ещё… ещё это игрок.
        Вернее, два игрока.
        Многие десятилетия назад, за несколько поколений до рода человеческого, в Игру попала одна из задыхающихся на отшибе вселенной рас. Седобородого тогда ещё не было, вместо него в кромлехе обитал Древний, который, умирая, и поведал эту историю своему преемнику. Вообще, возраст Седобородого оказался неожиданно маленьким, всего-то лет тридцать-сорок.
        А говорят, свежий воздух замедляет старение… Видимо, аутентичность игрового персонажа была важнее, и Седобородый появился в Игре сразу же в виде старика. Хотя кто его знает? Он только отдалённо напоминал человека, и его взросление и старение могли и вовсе не походить на наши.
        Раса серого пилигрима заселила игровые просторы после расы Рош Зе Рола и предшествовала виду Кей-Си Эда, после которой в Игру попали люди. С Рош Зе Ролом я встретился в Первичном бульоне, со Кей-Си, магом фракции сиреневых, - во время его призвания с Того света…
        Выходило, что сам Рош Зе Рол, это многоуровневый опаснейший игрок, провёл в Игре куда больше срока, о котором говорил мне во время нашего разговора… Впрочем, зная о его не вполне адекватном поведении, я даже и не удивился. Какие там пять! Около пятидесяти лет Рош Зе Рол день за днём видел одну и ту же Великую стену, разделяющую Первичный бульон, поедал незадачливых НПС, остервенело хватался за последнюю надежду найти хоть какого-нибудь реального живого игрока, пока рассудок Роша не дал трещину. Скорее всего, я даже освободил существо от мучений, прикончив его…
        Выходило, что двадцать восьмая статуя в Зела предков, изображающая тварь со странной вмятой головой и несколькими рядами чёрных глазок, обозначала представителя расы серого пилигрима, название которой Седобородый вспомнить не мог.
        То-то оно показалось мне знакомым!
        В общем, серый пилигрим со своими сородичами попал в Игру после уничтожения собственного мира, прошёл Первичный бульон, вышел на Сушу… И, как и все предыдущие двадцать семь рас, в один прекрасный день его вид настигла смерть. Старуха в длинном чёрном балахоне догнала разбегающихся в разные стороны маленьких созданий и свернула им головы.
        Но двое игроков, увлёкшихся чёрной магией, решили нарушить естественный закон Игры. Они знали, что их вид постигнет смерть… На фракцию налетели тучи насекомых, разносящих смертельную заразу, которая встраивалась в ДНК игроков и в конечном счёте убивала их.
        У двоих было мало времени. А ещё сил.
        - Создать принципиально другую форму жизни? - с удивлением спросил первый из них, харкая кровью и гноем: зараза уже начала подтачивать его здоровье.
        - Да, - коротко ответил второй. - Навык Дитя жизни. Я получил его в Первичном бульоне после убийства одного из представителей предыдущей расы. Но у меня недостаточно мощи…
        - Объединить силы и создать одно тело, не подвластное влиянию эпидемии? - удивление первого не скрыло даже хмурое выражение вмятого лица.
        - Именно.
        - Ты думаешь, что после всех наших столкновений я пойду на это? Пожертвую остатком сил, которые я мог бы бросить на поиск противоядия, для тебя?
        - Времени нет! - буквально рявкнул второй, хватаясь за сердце, на мгновение остановившееся. - Мне остались сутки, максимум - двое. Мы переместимся в тело вместе, ***** ты сын!

* * *
        Пещеру наполнил шёпот: два чёрных мага читали заклинание, стоя над зарезанным телом своего собрата. Вскоре их глаза вспыхнули, между ладонями и трупом заметались какие-то сероватые отблески. Тело вдруг вздрогнуло, по его коже пробежали волны, искривляя скелет и рвя мышцы…
        Когда дело было кончено, из пещеры вышло отдалённое подобие гуманоида и, пошатываясь, побрело в сторону зарослей, подальше от базы, где прямо сейчас происходил настоящий мор.
        Двое игроков выжили. Серый пилигрим поселился в лесу, питаясь ягодами, грибами и орехами. Когда раны зажили, существо перешло к охоте на небольших зверушек. Так продолжалось несколько лет, игроки смирились со своей участью, поделили управление над существом, выживали, развивались с тем, чтобы найти способ вызволить сознания и поселиться уже в разных телах… Но однажды первый почувствовал что-то неладное:
        - Спиной мозг… Он только что отрубился! - раздался в голове серого пилигрима голос.
        - Да, - коротко ответил второй. В последние полгода он стал неразговорчивым и всё больше замыкался в себе: - Оно требует новой энергии.
        - В смысле?
        - Новые души, друг. Новые души…
        - Какого?! Ты же говорил, что тело полностью работоспособно.
        - Да, нашего заряда хватило на три года, за это время я планировал что-нибудь придумать. Но не вышло… Чёрная магия, приятель, она такая… мы создали другую форму жизни, души - это плата за неё.
        - И что ты предлагаешь? - спросил первый.
        - Найти жертву, - ответ был предельно ясен.
        Ещё через полгода под уже гниющими лапами серого пилигрима лежало трепыхающееся тело какого-то светлого старца, обитающего в одном из священных деревьев. Поглотив его душу, игроки надёжно заперли её где-то в отдалённых уголках сознания так, что её слабый голос лишь иногда долетал до их слуха. Второй жертвой стал архангел, павший у подножья Визжащей горы. С ним было сложнее, но раскачавшиеся чёрные маги сумели запереть и эту сущность…
        Вскоре они сбились со счёту. Привидения, духи, старцы, ангелы, легендарные существа разной степени разумности, наконец, игроки следующей попавшей в Игру расы. В этом бесконечном круговороте Первые Двое постепенно теряли управление над телом, всё больше и больше душ рвались из подкорки сознания наружу, и дверь, сдерживающая их напор, должна была слететь с петель. Вскоре второй сдался, погружаясь в себя уже окончательно. Его душа с течением времени совершенно вымылось на нижние уровни сознания, даже не пытаясь взять в руки власть над телом серого пилигрима.
        Первый дрался до конца. Он уже плохо помнил, кто он и как попал в тело. Единственной целью этой души стало достижение былой власти. А ещё выживание - самая верная мотивация для зверя. Он никогда не отличался эмпатией, но теперь полностью потерял любое сострадание. Когда это яростно сверкающее зрачками создание прорывалось к управлению, уровень серого пилигрима резко подскакивал за сотый, мышцы тут же наливались силой и мощью, сердце с утроенной силой перегоняло вскипающую кровь, а лапы буквально разрывали противника. Все души, попавшие в серого пилигрима, боялись Зверя, благоговели перед ним и одновременно ненавидели. Он был Первым и первым же оставался. Создатель тюрьмы.
        При малейшей опасности для серого пилигрима, доминирующее сознание отпускало управление, и тогда наружу вырывался Зверь, либо выворачивая противника наизнанку, либо с невероятной прытью ускользая из самых опасных ситуаций.
        Среди заточённых в теле находились и самоубийцы, готовые на всё, лишь бы вызволить свою душу из клетки. Но те, кто страшились Смерти, пока что одерживали верх.
        Глава 10. Крысолов
        Сказать, что я был шокирован историей серого пилигрима значит не сказать ничего. Седобородый пролил свет на его тайну, заставляя совершенно иначе взглянуть на грозившую нам опасность. Рыскающая рядом с базой серых тварь не просто могла убить дозорных, но и поглотить их души, навсегда заточив сознания игроков в своей голове. Кажется, это гораздо страшнее смерти.
        Серый пилигрим пережил не только свою расу, но и следующую за ней. И что-то мне подсказывает, что такими темпами он может пережить и человека, снова оставшись едва ли не единственным живым игроком (вернее, игроками). Кто знает, скольких ещё таких созданий обитает в Игре? Рош Зе Рол, серый пилигрим… - они очень дорого заплатили за возможность выжить. Смог бы я пойти на такой же шаг перед страхом неизвестности, следующей за смертью?.. Вряд ли.
        Вернулись на базу мы уже вечером, Леший, распрощавшись с подчинёнными и дав им указания по тренировке вервольфов, завалился в свою полуземлянку и тут же захрапел, вальяжно раскинувшись на некоем подобии кровати, сделанном местными умельцами сутки назад.
        Мне же спать было некогда. Как только военный закрыл глаза, я отсоединился от жала и вылетел в открытое окно, по дороге отпугивая зазевавшееся насекомое. Направлялся я прямиком к домику Alchemist`а, одного из создателей наркотика ко-1.

* * *
        Химик, кажется, ещё не спал. Я застал его полусидящим перед целой охапкой свежих терпких трав, собранных за день помощниками. Однако, приблизившись, я обнаружил, что учёный заснул прямо за рабочим местом, а потому не мог помешать моим планам.
        Итак, где же этот порошок?..
        Я огляделся: вся землянка Alchemist`а оказалась заставлена глиняной посудой с разными травами, стеблями, листьями, снадобьями и другими всевозможными ингредиентами: жил и творил химик прямо здесь, практически не выходя наружу.
        После минутных поисков я, наконец, обнаружил нужно вещество. Ко-1! Но как мне его перенести к военному?
        Зайдя в Лабораторию модификаций, я присоединил к Слышащему ещё одну конечность, по форме напоминающую ложку. Зачерпнув из посудины немного порошка, аккуратно полетел к землянке Лешего, мысленно улыбаясь в предвкушении представления.
        Военный по-прежнему находился в забытье и никак не отреагировал на появление комара, несущего с собой отраву. Тут главное не переборщить… Если Леший поймёт, что произошло с его организмом, это может вызвать подозрения, и вся операция будет обречена на провал.
        Загрузив в мясную «шайбу» с жалом немного наркотика, я подсоединил эту конструкцию к своему телу, активируя обезболивающее, вместе с которым в организм Лешего попал и порошок.
        Несколько секунд ничего не происходило. Я хотел было немного увеличить дозу, как вдруг Леший дёрнулся в сторону, с глухим стуком падая на пол. Я еле удержался на его шее, зацепившись острыми лапками за густую шерсть военного. Ещё через мгновение изо рта Лешего потекла пена, руки и ноги задёргались, будто в агонии, подчинённые какому-то резкому импульсу… глаза же по-прежнему были закрыты.
        Удерживаться на шее военного стоило больших усилий, однако это было необходимо.
        Вместе с вспухающими мышцами, вырывающимися из-под кожи небольшими шипами, рос и процент подключения к телу военного. Причём рос с невероятной скоростью.
        Успешное использование навыка: Подключение+1
        Подключение: 16%

17%



25%

26%



31%

32%
        Достигнут максимальный уровень подключения при существующих условиях
        Вы получили новый уровень: 39!
        - Свободные очки навыков добавить в Подключение.
        Подключение: 35 %
        Именно эта надпись зависла передо мной, когда Леший наконец-то открыл глаза…
        Его взгляд был совершенно диким. От былого самоуверенного хладнокровного военного не осталось и следа. Теперь передо мной лежало агрессивное существо, которое стремилось лишь рвать и пожирать. Тем не менее во взгляде всё ещё можно было различить нотки разума: всё-таки препарата было не столь много - но, возможно, это делало Лешего ещё более опасным. Единственная причина, по которой он всё ещё не вырвался из землянки в поисках жертв - смертельная усталость, накопившаяся за прошедший день.
        От греха подальше я впрыснул всё имеющееся у меня обезболивающее в тело Лешего, постепенно утихомиривающее игрока. Наконец, Леший заснул. Но заснул нехорошо, дёргаясь, переворачиваясь, рыча и огрызаясь: видимо, военному снились не самые приятные вещи.
        Несмотря на риск, в целом я достиг своей цели: процент Подключения увеличился. И увеличился прилично. Однако в следующий раз стоит уменьшить дозу, чтобы по возможности скрыть влияние на военного. Он и без того может что-то заподозрить, проснувшись завтра на полу, с болью во вспухших мышцах и остатками пены на шерсти.
        Постепенно, день за днём впрыскивая в организм Лешего ко-1, я подточу его психику и интеллектуальные способности. И однажды процент подключения остановится на отметке «100»…

* * *
        Ночь обещала быть насыщенной. Усыпив Лешего, я снова вылетел из землянки и направился в сторону частокола. Ещё за полчаса до этого подал сигнал своим петам-вервольфам, охотившимся в лесу, чтобы они прибежали к северному выходу из базы.
        Зачем? Я отправлялся в небольшую прогулку прямиком до Светлой долины.
        Теперь я имел второй ранг магии, а значит мог использовать механику призыва демонов. Но призыв можно совершить только в специально оборудованном месте… Я плохо понимал, что это значит, однако был уверен: кромлех Седобородого подойдёт как нельзя лучше.
        В самом деле, вряд ли он находится там постоянно, скорее всего, время от времени НПС совершает прогулку, ездит на своих белых пилигримах (этих белых лошадях-мутантах, чуть не растоптавшими меня вместе с Крысом и Червём), занимается другими старческими делами… Да мало ли что? Подождать, пока он отлучится, быстренько вызвать Крысолова, переговорить с ним и убраться куда подальше - всё просто!
        К сожалению, «просто» всё было только на словах.
        Проблемы начались с самого начала пути. Во-первых, какие-то лесные хищники уже успели пожрать труп вервольфа, спрятанный мною под одним из раскидистых кустов у близлежащей речушки. Здесь я сам виноват: глупо было надеяться, что запах крови и вытекших из разбитой башки мозгов не привлечёт кого-нибудь из местных обитателей.
        Но это не самое страшное. Тем более, что, подключившись к наполовину съеденному телу, я обнаружил, что в принципе передвигаться оно способно (вопрос был в том, как долго).
        Второе происшествие оказалось куда опаснее… Уже на обратном пути (база бордовых лежала между Светлой долиной и местом, в котором я бросил труп, поэтому нам пришлось ещё раз пройти мимо неё) навстречу неожиданно выскочили несколько игроков.
        Бордовые…
        Всего игроков было пятеро, двое - хорошо знакомые мне учёные, ещё трое - рядовые, с которыми Леший (а, соответственно, и я) дел, как привило, не имел. Силы сторон неравны: свежие игроки против двух не самых высокоуровневых петов и одного паразита в теле вервольфа (чьи раны на этот раз зажили не полностью: уж больно много мяса сожрали падальщики - не помогло даже Тёмное Приращение).
        К счастью, встреча была неожиданной не только для нас. Бордовые, рискнувшие выйти за пределы базы ночью, кажется, испугались куда больше. Да это и не удивительно. Во фракции уже давно гуляли многочисленные рассказы об ужасах, которые начальство всячески пытается скрыть от обычных игроков: просочились даже слухи о том, что сознание Hedgehog`а находится в сером пилигриме (Леший небезосновательно подозревал Broadus`а), известия об озверевшем вервольфе, чуть было не убившем Susan, тоже потрепали нервы бордовым. Поэтому встреча с неадекватными волками, сбежавшими из фракции днём ранее, в сознании игроков не могла предвещать ничего хорошего.
        Но это только в теории.
        Испытывать судьбу я не стал, скомандовал петам бежать и первым припустил мимо поражённых бордовых, для острастки сбивая одного из них с ног. Петы, минуя копья уже очнувшихся игроков, обогнули группу с двух сторон и рванули следом.
        Насколько я помнил, из этой пятёрки только один из рядовых мог посоревноваться в беге с волками. Ну так что ж? Если жизнь не дорога, пусть попробует нас поймать.
        Погоню за нами никто устраивать и не думал. Закономерно. Наверное, даже хорошо, что эта встреча произошла: чем больше по фракции слухов о мнимых опасностях, якобы ей угрожающих, тем надёжнее будет сокрыто действительное дело.

* * *
        Вот уже около четырёх часов я сидел в засаде. Луна, начав свой традиционный ночной ход по небу, остановилась на полпути, освещая тусклым светом высокие сосны. Рядом спокойно посапывали вервольфы; в локацию едва долетали редкие рыки лесных обитателей и почему-то скрежет - всё было тихо спокойно: Дикая Чаща далеко, а, помимо её отмороженных обитателей, более никто в лесу не рискнул бы нарушить покой Седобородого.
        Кстати, о нём: Третье око показывало, что старик всё это время сидел в одном из камней кромлеха и наружу не выходил. Я решил ждать до конца, благо что поспать удалось ещё во время похода Лешего, и сидеть рядом с локацией я мог хоть сутками.
        К счастью, столько времени и не потребовалось.
        В тот момент, когда я осматривался, чтобы проверить, не подкрадывается ли к нам какой-нибудь хищник, со стороны кромлеха раздался громкий звук, похожий на тот, что издаёт пробка, вылетая из бутылки с шампанским. Седобородый, недовольно бурча себе под нос, выскочил прямо из каменной пластины и, не останавливаясь, зашагал к Шумящей яме.
        Нетерпеливо постояв рядом с ней с полминуты, он крикнул:
        - Можно быстрее?!
        Наружу тут же выскочил красивый жеребец, метра в два в холке.
        Белый пилигрим. 50 уровень
        Заржав, он приветственно встал на дыбы. Налетевший ветер подхватил густую гриву НПС, ещё больше подчёркивая его элегантность… Я даже засмотрелся, хотя коней не любил никогда (особенно после того, как его сородичи чуть было меня не сожрали).
        Представление прервал Седобородый:
        - Хватит паясничать, - маг явно не в духе. - Дело одно есть, поехали!
        Белый пилигрим тут же присел, помогая Седобородому взобраться себе на спину, и через мгновение скрылся между плотно растущими елеями с противоположной от меня стороны Светлой долины.
        Как только стихли звуки скачущего пилигрима, с хрустом ломающего мелкую лесную поросль, я растолкал своих петов и рванул в сторону кромлеха. Заспанные волки побежали следом, нервно озираясь по сторонам и принюхиваясь.
        Итак, мне нужно вызвать Крысолова… Но ни особых навыков, ни каких-либо модификаций организма для этого у меня нет. В общем, старый добрый «метод тыка» снова в действии. Уж в чём в чём, а в этом деле опыт я имею: несколько лет чистой импровизации в агентстве экстрасенсов не прошли даром…

* * *
        Через пятнадцать минут безуспешных поисков внутренний голос саркастически усмехнулся: «Мда, конечно, не прошли даром…»
        Я перебрал, кажется, все возможные способы: и Наследника активировал, и у Системы спрашивал (причём во всевозможных вариациях), и, как дурак, кричал «Крысолов!» (хотя, по понятным причинам, неизменно получался вой).
        Наконец сообразил включить Третье око, мысленно представляя себе призвание демона из ужастиков, некогда бывших довольно популярными. Обычно в этих фильмах несколько любопытных держались за руки и читали заклинание, неизменно высвобождая на свободу опасную сущность, убивавшую в итоге большую часть группы… Я бросил взгляд на вервольфов, высунувших языки и доверительно смотревших на хозяина.
        Не, вряд ли.
        Третье око, расположенное на лбу Слышащего, открылось и осмотрелось по сторонам. Кромлех, как и прежде, был подсвечен алым, Шумящей яма - жёлтым, Седобородого между соснами не оказалось (я специально проверил)…
        Когда я уже начал думать, что и это не поможет, из Третьего ока вдруг вырывался луч тусклого, похожего на лунный, света, с каждой секундной усиливаясь и увеличиваясь в диаметре. Вскоре на земле в центре кромлеха уже виднелась неровная окружность (будто от прожектора), с дрожащими краями, а ещё через мгновение внутри окружности вспыхнул странный символ: квадрат, заключённый в равносторонний треугольник, с маленьким плюсиком посередине - окрашенный в жёлтый цвет.
        - Штар рол кроу стос, убн ленс штр-рав!
        Я и сам не заметил, как начал проговаривать эту странную фразу.
        - Штар рол кроу стос, убн ленс штр-рав!
        Кажется, я не контролировал свои мысли, или так и должно происходить?..
        - Штар рол кроу стос, убн ленс штр-рав!
        Перед окружностью мгновенно вспыхнули ещё несколько символов, зависнув в воздухе. Я взглянул на петов.
        Нет, не глюк, они тоже их видели.
        - Штар рол кроу стос, убн ленс штр рав!
        Земля внутри окружности как будто начинала вскипать, а ещё через несколько секунд в появившемся дыме начали угадываться очертания чьей-то головы в чёрном капюшоне, из-под которого выглядывали два жёлтых хмурых глаза. Этот взгляд не предвещал ничего хорошего.
        Крысолов, легендарный противник. 113 уровень
        Проекция
        - Седобородый, - начал было демон. - Иди в ****! Или ты реально думаешь, что меня так легко поймать? Вызвать меня прямо в своё логово, надеясь, что я, заспанный, не догадаюсь проекцию отправить?..
        Дым начал потихоньку рассеиваться, открывая мне лицо демона, а ему, соответственно, порабощённого вервольфа. Крысолов вдруг осёкся, недоумённо оглядываясь по сторонам:
        - Стоп… Седобородый! Старый хре-е-е-ен, ты где? Волк, не видел здесь такого дряхлого дядьку в рванье? Постоянно орёт и что-то себе под нос бурчит - не ошибёшься.
        - Крысолов, это Чернокнижник, - ответил я.
        - Что воешь? Неразумный, что ли?.. - Крысолов ещё раз огляделся вокруг. - Ну и как это понимать?.. Хрыч, вылезай из своих камушков! Не сработала твоя ловушка.
        Только сейчас я понял, что голосовых связок у вервольфа нет, а поэтому быстро открыл Лабораторию модификаций.
        Ошибка!
        Недостаточный объём приращения
        Желаете выйти из состояния паразита?
        Ещё минута, и Крысолову надоест ждать!
        Отмахнувшись от сообщений, я оторвал от вервольфа первое, что попалось под руку (не подумайте ничего плохого), - хвост, освобождая тем самым место для голосовых связок.
        Уже через несколько секунд я повторил:
        - Крысолов, это Чернокнижник.
        Скучающая голова демона вдруг уставилась на меня своими жёлтыми глазками.
        - Что?! Ты как там оказался? Мне тут знакомые лесовики из Дома мага рассказали, что ты помер… Я, знаешь ли, даже расстроился. Да и с Кей-Си хотелось бы переговорить…
        - Если вкратце, во фракции орудовал предатель - Леший. Я его вычислил, но перед своим бегством он меня прикончил. Сработал навык Эвакуация - и вот я снова живой, но теперь уже паразит на теле предателя. Сейчас пытаюсь ослабить бордовых, поэтому, собственно, тебя и вызвал. Но почему только твоя проекция появилась?
        - О, так ты второй ранг магии получил уже? Поздравляю. Но какого хрена ты меня вызвал прямо к Седобородому? Конечно, я подстраховался, а как иначе? - тон Крысолова под конец фразы угрожающе повысился.
        - А что такое? Он сейчас куда-то уехал, а Светлая долина - единственное магическое место в округе.
        - У нас с Седобородым давнее противостояние… В общем, рисковать своей шкурой я не собираюсь. Давай к делу, - Крысолов явно нервничал, будучи неспособным выбросить из головы мысль, что всё это подстава белого мага и сейчас Седобородый выскочит из ближайшего камня и каким-то невероятным образом сможет его поймать.
        Демон был меньше Седобородого по уровню, к тому же, последний имел весомую помощь - белых пилигримов, выскакивающих из Шумящей ямы, поэтому опасения Крысолова были вполне понятными.
        - Одним словом, мне нужна помощь с уничтожением фракции бордовых. Помнишь, как ты несколько недель назад уничтожил игроков, занявших твой дом?
        - Эээ… - протянул Крысолов. - Одно дело перебить низкоуровневых зелёных, которых ещё и выжило после Первичного бульона меньше половины, а другое - прокачавшихся игроков в среднем тридцать плюс уровня, которых поддерживает Седобородый. Вот же старый хрыч… В общем, извини, помочь не могу.
        Этого стоило ожидать: вряд ли демон согласится рисковать своей жизнью.
        Но ничего, есть у меня одно решение… Хотя сначала кое-что спрошу.
        - Тогда можешь ответить на один вопрос?
        - Валяй.
        - Что такое Зал предков и кто такой Механический гигант?
        Проекция Крысолова вздрогнула, что-то проговаривая себе под нос:
        - Хм… Значит, опять гигант. Цикл?.. - после этого демон снова обратился ко мне. - Ни за какие души. Извини, здесь дело гораздо серьёзнее. Единственное, что могу сказать - опасайся. И больше таких вопрос мне не задавай: всё равно не отвечу.
        Жаль… Я надеялся получить ответы. Судя по молчанию Крысолова, они носили принципиальное значение.
        Ладно, пришло время использовать спрятанный в рукаве туз.
        - Предлагаю сделку: голова Седобородого в обмен на уничтожение бордовых.

* * *
        Сделка с демоном? Хах. Запросто.
        Скажите, что тёмное существо обманет? За время Игры я понял одну простую вещь: то, что кажется чёрным, не всегда таковым является (с белым это правило тоже работает). Пример? Седобородый.
        Да и не стоит забывать, кто я такой. Маг Смерти! Тут ещё нужно разобраться, кто из нас двоих выступает в качестве «тёмных сил»…
        Крысолов, пару раз чуть было не становившийся жертвой агрессивного белого мага, согласился заключить союз: он помогает разобраться с бордовыми, а я - с Седобородым. Демон аж заулыбался, представляя, как завладеет прекрасной локацией мага, имеющей куда большую ценность, чем его, Крысолова, дерево-Мудрец.
        Под конец разговора демон, совсем развеселившись, упросил-таки меня написать кровью вервольфа на одном из камней:

«Здесь был Крысолов»

* * *
        Закончил прямо к приходу Седобородого. Стоило мне покинуть кромлех, как с противоположной стороны Светлой долины показался ковыляющий белый пилигрим пятьдесят пятого уровня и сам маг, набравший ещё два. Видимо, ночные приключения выдались весьма эффективными. И даже опасными: жеребец еле передвигал обожжёнными лапами, но постоянные выкрики старика всё-таки заставляли его двигаться быстрее.
        Спрятавшись между деревьями, я наблюдал, предвкушая представление.
        Подъехав к кромлеху, Седобородый, который так и не заметил затаившуюся между камнями проекцию демона, соскочил с лошади и зашагал к себе в дом. Вдруг он остановился как вкопанный, глядя на оставленную мною надпись. Прочитав, что там написано, НПС аж задрожал от злости…
        И тут из-за камня высунулась голова Крысолова с криком «Бууу!», заставляя старца вскрикнуть от страха и совершить забавный (особенно для почтенного мага) кульбит в сторону. Это «Бууу!» было настолько странным и нелепым, что превратило ситуацию в совершенный сюр. Я так и прыснул со смеху, поспешно скрываясь за деревьями и отправляясь в сторону базы бордовых.

* * *
        Ещё долго по лесу разносились проклятия Седобородого старца, светлого существа, обитающего в священной локации.
        Глава 11. Пробуждение
        Лучи яркого солнца прорывались сквозь прохудившуюся крышу и слепили глаза. Что-то он залежался сегодня… Судя по всему, уже полдень, а Иван всё ещё не вставал со своей мягкой лежанки.
        Ну ничего, сегодня можно и поваляться. Он имеет на это полное моральное право: вчера Иван едва не погиб, защищая нескольких учёных, капающихся в месторождении меди. Вернее, малахитовых руд, из которых и получали так необходимый для фракции металл.
        Трое учёных пытались отломить большой кусок найденной руды рядом с одной из многочисленных пещер юго-восточных гор, орудуя каменными тяпками, когда из лесу вышли два свирепых лося. Высокоуровневые НПС не могли потерпеть, чтобы на их территории орудовали какие-то чужаки, поэтому, яростно фыркая широкими ноздрями, помчались прямо на игроков.
        Уже после Амёба сделал предположение, что у местных лосей начался гон, приумноживший их агрессивность. Но тогда, во время атаки, думать о таких вещах времени не было, и Иван, за последние несколько недель «вставший» на задние лапы (резонно решив, что, стоя на всех шести конечностях, пользоваться оружием вряд ли получится), рванул наперерез нападающим НПС.
        Верхняя пара лап с силой толкнула здоровенное копьё, сделанное механиком Белым специально для Ивана. Копьё, больше походившее на ствол сосны, просвистело через разделявшее противников расстояние и врезалось в тело первого лося.
        Гревшийся на солнышке Иван улыбнулся, представляя, как НПС на полном ходу упал, как его тело пробороздило ещё метра два земли, как вся грудь свирепого лося превратилась в сплошную гематому, а копьё с каменным наконечником, переломав несколько рёбер, практически достигло правого лёгкого. Сам он этого не видел, но именно так описывали поверженное НПС учёные, которые утром, пару часов назад, навещали Ивана.
        А вот со вторым лосем пришлось драться голыми руками, вернее, лапами. Когтистые накаченные конечности, постепенно избавляющиеся от шерсти, но по-прежнему мало походившие на человеческие, мгновенно установили жёсткий блок, беря на себя первый удар свирепого лося. Послышался хруст - копыто раздробило локоть правой верхней лапы игрока.
        Хах! Но ведь у него их ещё три!.. Через мгновение на пузе лося образовались глубокие рваные раны от полоснувших по нему когтей. Длинные неровные полосы тут же наполнились кровью, окрасившей шерсть лося в красный.
        Иван снова улыбнулся.
        А вот закончилось воспоминание не очень весело. Перед глазами вдруг мелькнули рога свирепого лося, вонзившиеся в слабозащищённый живот игрока. Теряя сознание, Иван-таки успел ещё раз полоснуть НПС, на этот раз по шее. Так они и упали вместе: насаженный на рога игрок и истекающий кровью свирепый лось.
        Следующее, что помнил Иван - «больничная палата». Именно так просил называть домик, специально выделенный для раненых, хирург Паук, где он вместе с Доком день и ночь лечил многочисленных пациентов. Число последних за несколько дней активных поисков малахитовых руд по всем соседним локациям серьёзно увеличилось. В основном, это были гоблины, всё ещё маленькие и слабые, а потому отхватывающие практически от любого местного хищника. Однако в палате, помимо Ивана, оказались и игроки: разведчик Грек и историк Корж, отравившиеся какой-то лесной ягодой и едва не испустившие дух (к счастью, Амёбе удалось подобрать противоядие) - они-то и рассказали Ивану, что произошло после боя.
        Учёные, резонно решив не вынимать из живота игрока острые рога лося (это могло вызвать сильное кровотечение), отрубили их каменными топориками и потащили здоровенное тело Ивана на базу. Если бы не помощь подоспевших разведчиков, всё закончилось бы не самым лучшим образом… А так, мастерство Паука и высокая регенерация Ивана сделали своё дело: на утро он уже как новенький, разве что шрамы на животе остались и локоть отказывался работать.
        Иван улыбнулся в третий раз, переворачиваясь и подставляя под солнечные лучи левый бок.

* * *
        Идиллию прервал разведчик Сокол, буквально пнувший дверь в «палату» с противоположной стороны. Дверь с отчаянным скрипом отворилась. Тяжело дыша после быстрого бега, Сокол стыдливо посмотрел на разбуженных гоблинов и обратился к Ивану:
        - Ваня, как здоровье? В норме? - и не дожидаясь ответа, выпалил. - На нас напали бордовые!

«Ну почему всегда получается именно так?!» - раздался в голове Ивана трагический голос. Сам же Иван, быстро вскакивая с лежанки, коротко сказал:
        - Более или менее. Куда бежать?

* * *

[этим же утром на восходе солнца]
        Лешему было плохо. Нет. Ему было ***** как плохо. На утро после дозы ко-1 он едва очухался и обнаружил себя лежащим на полу в собственной рвоте и белой пене, всё ещё выходившей изо рта. Конечности дрожали, иногда и вовсе непроизвольно сгибались в суставах, а в голове стояла плотная серая дымка, мешающаяся мысли военного.
        Леший, разжав потрескавшиеся губы, выругался по-армейски, смачно и грязно, затем подтянул руки поближе к спине и попытался встать на ноги.
        Сделать это у него получилось только с пятой попытки при помощи недоразвитой конечности, по-прежнему спрятанной под длинной шерстью. Опираясь о стенку, Леший с трудом добрался до выхода из полуземлянки.
        Свежий воздух несколько улучшил его состояние. Лешего вывернуло в последний раз (теперь уже просто водой), и он почувствовал, что более или менее в норме.
        Солнце только вставало над светлеющим горизонтом, база постепенно оживала… Вот из соседнего домика высунулась голова хмурого Chief`а, показался Alchemist, уже успевший нарвать каких-то трав и спешащий к себе в землянку, чтобы изучить их свойства, а вот по улице пробежал David, направляющийся в сторону одного из постов дозорных…
        Я сидел на плече военного и пытался понять ход его мыслей, однако прорваться через всё ещё крепкую психическую защиту не мог.
        - David! - вдруг крикнул Леший, останавливая подчинённого. Голос, пусть и несколько ослабший, всё-таки выражал властность и твёрдую волю своего обладателя.
        Игрок тут же подбежал к начальнику и, поздоровавшись, вытянулся в струнку, ожидая приказания. Даже его собачьи уши повернулись в сторону Лешего…
        - David, передай нашим, что через два часа выходим. Вчера удалось договориться с Седобородым, нанесём серым превентивный удар.
        - Так точно! - отчеканил David и побежал будить гвардейских псарей.
        - Превентивный удар… Серые… - задумчиво проговорил Леший, когда игрок уже не мог его слышать. - Знать бы, против кого направить этот самый превентивный удар внутри фракции…
        Он уже давно подозревал, что среди бордовых есть шпион. Попросту не мог не подозревать. И, конечно же, отнёс ночное происшествие к попытке отравления. Не слишком удачной, но наглой и потому ещё более опасной. К счастью, Леший не помнил о всех метаморфозах, произошедших с его организмом, а потому о ко-1 подумал в последнюю очередь. И в самом деле, кто в здравом уме будет травить своего противника наркотиком, многократно и практически мгновенно увеличивающим его физические силы? Так можно и самому под горячую руку попасть.
        Вернувшись в полуземлянку, Леший с ожесточением принялся отдраивать пол. Конечно, он бы мог приказать сделать это любому из игроков, но в таком случае ночная болезнь главы вооружённых сил фракции бордовых стала бы известна всем. Этого допустить нельзя, стоит лишь показать свою слабость, и тебя сожрут, причём сожрут твои же подчинённые (что и говорить о том же Chief`е). Примерно таких мыслей и придерживался Леший: Третье око показывало его активную мозговую деятельность.
        После пола Леший принялся за посуду, видимо, опасаясь, что яд может быть и в ней. В заключении сбегал на речку и вымылся сам. В чём в чём, а в дотошности и исполнительности Леший мог дать фору любому.
        Ещё через час перед широкими воротами базы стояла гвардия в полном составе: псари David, Jell, Broadus, lol и Jack и тридцать вервольфов, часть из которых была лично отобрана вожаком Gerald`ом. Сам Gerald всё более приобретал черты разумного существа, серьёзно обгоняя в интеллектуальном развитии любого из волков. Проанализировав его мыслительную активность, я отметил, что просто так подчинить лидера волков уже не получится…
        Леший поприветствовал подчинённых. Игроки дружно отдали своему лидеру честь, а волки взвыли.
        - Итак, - начала военный инструктаж. - Вчера мы с Jell`ом и Broadus`ом навестили нашего старого знакомого. После определённых уговоров… Кхм. В общем, мы договорились о помощи со стороны его белых пилигримов в предстоящем рейде к Чёрной горе. Наша цель на сегодняшний день - нанести максимальный урон фракции серых, по возможности уничтожить их промышленные мощности. Цель ясна?!
        - Так точно! - рявкнули бордовые.
        - Отлично. Тогда выступаем.

* * *
        Моя родная фракция всё это время не стояла на месте. Палыч с учёными быстро смогли составить план развития и уже через две недели (то есть всего на два дня позже бордовых) исследовали бронзу. Переход на новый исторический этап дал бафф нашему фракционному направлению развития, Роду, который, наконец, получил второй уровень. Теперь Система определяла направление следующим образом:
        Род (уникальное фракционное направление серых) - усиливает игроков на 17 % во время военных действий, на 35 % - при непосредственной угрозе территории фракции. Внимание! При совершении перехода в другую фракцию (так называемом предательстве) направление временно блокирует часть навыков носителя (уникально), невозможно получение уникального направления другой фракции.
        Таким образом, потенциальная сила серых при условии нападения на фракцию, увеличивалась более чем на треть. А это грозило очень серьёзными последствиями, ведь Род фактически нивелировал недостаток десяти игроков. Понятно, что количество в данном случае легко бьёт качество, и пять алкашей уложат и чемпиона мира по боксу… но ведь есть ещё и гоблины! А что делать с естественной защитой Чёрной горы?
        Леший, принадлежность которого к фракции серых практически стёрлась (буквально) из профиля, всё-таки сумел разобрать появившуюся двойку, а потому приказал разведчикам Lokk`а проверить, что там происходит у серых. Он как опытный военный лидер прекрасно понимал, что дело пахнет керосином.
        Разведчики вернулись, доложив, что у Чёрной горы уже вовсю дымят печные трубы: серые изготавливают медь, и, быть может, уже куют бронзу. Опасно… Если бежевых удавалось удерживать от поисков металла, постоянно устраивая облавы по окрестностям и, хотя и теряя часть игроков и вервольфов, всё-таки довольно успешно терроризируя противника, то вот с серыми ситуация обстояла куда сложнее. Как только вожжи были опущены, русские рванули с низкого старта и уже практически догнали экономического гиганта бордовых, по крайней мере, в плане вооружения.
        Именно поэтому рейд просто не мог не состояться.

* * *
        Гвардии пришлось сделать большой крюк и пройти через Светлую долину, чтобы взять с собой пятёрку подготовленных Седобородым белых пилигримов.
        - Чёрт старый, - пробурчал себе под нос Леший, осматривая лошадей, чьи ноги оказались усеяны язвами. - Обещал ведь, ****, здоровых дать…
        - Что ты сказал? - не услышал военного старец.
        - Побитые они какие-то. Ещё по дороге сдохнут, - «профильтровал» сказанную фразу Леший.
        - Ну уж извини, - развёл руками Седобородый. - Зато уже в бою побывали, не подведут.
        - Ладно, - махнул рукой Леший, понимая, что спорить со старцем бесполезно. - Оплату вечером приведут.
        Вы не ослышались. Именно оплату.
        Седобородый хоть и был белым магом, но просто так помогать никому не желал. В обмен на пятёрку жеребцов он запросил столько же «душ». Причём буквально, душ. Вчера вечером после рассказа про серого пилигрима я узнал, что методы «работы» старца мало чем отличаются от деятельности демона. Фактически он поглощал души игроков и легендарных противников. Живьём. Да, называлось это несколько иначе, - «спасение заблудших». Наверное, выглядело тоже несколько более симпатично, чем буквальное поедание души (именно так поступал Крысолов). Но суть от этого не менялась.
        Для «оплаты» бордовым пришлось отдать всех пленных бежевых, запертых в одном из домиков на окраине базы прямо у вольера с вервольфами… Участи этих ребят не позавидуешь: просидеть с неделю в тюрьме у врага, подвергаясь пыткам и унижениям, а потом быть принесёнными в жертву одному сварливому старику. С другой стороны, всё лучше, чем оказаться запертым в голове у серого пилигрима. Смерть, пусть и через «пожирание», выглядела гуманнее, чем многолетнее заточение, в котором тому же Hedgehog`у предстояло провести ещё бог знает сколько времени.

* * *
        А я совсем забыл, каково это, чувствовать скорость. Когда-то до катастрофы моим увлечением (помимо курения, обильного и беспощадного для здоровья) была езда на мотоцикле. Мама всегда говорила: «Эх, сын, разобьёшь себе голову, и что тогда?» Но кто в двадцать лет слушает маму, особенно когда дело касается мотоцикла? Мечта детства, что ж тут поделать?
        А потом произошла Катастрофа, и ни мамы, ни мотоцикла, ни даже моей головы не стало…
        Белые пилигримы горделиво рассекали игровые просторы, одну за другой минуя многочисленные локации. Кажется, они не очень-то спешили: лишь изредка перебирали лапами и подолгу зависали в воздухе, втягивая сухие тела в изящном прыжке. Однако, если повнимательнее присмотреться к мелькающим вокруг нас соснам, полянам и небольшим болотцам, становилось понятно, что скорость белых пилигримов никак не меньше пятидесяти километров в час на открытой местности и двадцать-тридцать - в более или менее заросшей деревьями.
        Вервольфы, ближайшие потомки волков, могли поддерживать такой темп лишь десять-пятнадцать минут, после чего, запыхавшиеся, начали отставать от псарей. Дольше всех держался вожак Herald и Broadus (четырёхлапому игроку лошади не досталось, да и вряд ли он смог бы на ней ехать, поэтому просто бежал рядом с остальными псарями).
        Наконец, коротко рыкнув, позади остался лидер вервольфов, а следом за ним и псарь.
        - Ждём вас в лагере разведчиков! - крикнул Леший, ударяя белого пилигрима по бокам. Скакун ускорился, унося военного вперёд.
        Конечно, с точки зрения тактики разделяться не следовало бы: на гвардию могли напасть НПС, бежевые, серые - да кто угодно! Но, как известно, первые сорок лет детства для мужчины самые сложные. И даже Леший не смог отказать себе в удовольствии погонять по локациям, сидя на грозном белом пилигриме (что и говорить о буквально визжащих от радости псарях).
        Чувствую, Broadus сильно пожалел о своём решении остаться в теле зверя, хотя его сложные отношения с Лешим навряд ли обеспечили бы игроку собственную лошадь… Вообще, положение Broadus`а в гвардии сильно пошатнулось. Особенно после того, как всей фракции стало известно о встрече гвардейцев с Hedgehog`ом в теле серого пилигрима. Подозрения закономерно пали на Brpadus`а. Ну а кто ещё мог разболтать такие вещи? Преданные Лешему David или Jell? Не смешите.
        Два новых псаря, Lol и Jack, бывшие охранники, предавшие Susan и обеспечившие себе место в гвардии, оказались компанейскими ребятами - такие военному, треть жизни проведшему в лесах Сибири, очень импонировали.
        Jack представлял собой некую помесь гуманоида и, как это ни странно, пираньи (круглые глаза, острозубый рот, как будто срубленный нос). Начитанный David назвал его человеком-рыбой из Льерганеса - отсылку никто, кроме Alchemist`а, не понял, однако прозвище пристало и использовалось даже чаще никнейма игрока (тем более, что во фракции было, как минимум, три Jack`а, а это вызывало постоянную путаницу). Jack мало говорил, но много работал; прочитать, что таится внутри него, под маской спокойствия и безэмоциональности, не мог даже Леший.
        Lol был себе на уме, часто улыбался, изредка отбрасывал шутки, в основном, жёсткие. За свой острый язык он несколько раз чуть было не отхватывал по шее, но протекция Лешего спасала игрока от неминуемой расправы. А вот тело у Lol`а было довольно неоригинальным: поджарый гуманоид со стальными когтями - таких половина всей фракции бегает. Всё-таки отказаться от привычной картины мира двуногих даже в условиях неограниченных возможностей Игры было крайне трудно.
        Впрочем, имелась у Lol`а одна особенность…

* * *
        Оказалось, что лагерь разведчиков находился в непосредственной близости от Чёрной горы. Место было крайне удобным: естественная защита из плотно растущих пушистых елей закрывала обзор любому стороннему наблюдателю. Обнаружить разведчиков, засевших в своей лёжке, было фактически невозможно. Они же, в свою очередь, могли следить за всем, что происходит с северо-западной стороны Чёрной горы, взобравшись на высокую сосенку, растущую посреди лагеря.
        Через полчаса вокруг неё столпилась вся гвардия. Леший давал последние указания перед атакой:
        - Себя бережём, вперёд вервольфов не суёмся. Противников не жалеть. Помните: либо они нас, либо мы их - других вариантов Система не предусматривает. Задача: уничтожить инфраструктуру. Дома у серых каменные (достались от предыдущих жителей Чёрной горы), но крыши почти все из дерева. А ещё вокруг базы высажена рожь, сейчас сухо, дождя не было с неделю… Lol?
        - Понял, - коротко проговорил игрок, чиркая руками друг об друга… Я остолбенел: между его конечностями мгновенно заструился огонь.
        Обычно бледное лицо Lol`а вдруг налилось краской, глаза мгновенно сузились, брови наехали на зрачки, а рот исказился в дикой усмешке. Столб пламени взмыл вверх, но уже через секунду погас, рассыпаясь на тысячи искорок.
        - Полегче, Lol, - гоготнул Broadus. - Так и нас поджечь мож…
        Закончить фразу он не успел: в мгновении ока перед Broadus`ом выросла небольшая фигурка Lol`а, а новый «хлопок» снова породил огонь. Broadus резко отскочил назад, едва не попадая под столб пламени, пусть довольно слабый, но вполне способный подпалить шерсть и оставить ожоги первой-второй степени.
        - Шизик… - проговорил Broadus, предусмотрительно прячась за спиной Jell`а.
        Леший расхохотался, другие тоже улыбнулись, но, скорее, вымучено. «Ну и игроков он подобрал…», - подумал «старый состав» гвардии, с сомнением глядя на Jack`а: вдруг этот, второй, тоже что-нибудь выкинет.
        Но лицо Jeck`а не выражало ровным счётом ничего. Полное отсутствие эмоций. Одним словом, человек-рыба.

* * *
        Человек-рыба, неестественно раззявив рот, вонзил острые зубки в горло гоблина. НПС, повиснув в воздухе, отчаянно забилось, вскоре испуская дух. Челюсти Jack`а заработали, откусывая плоть и плавно прожёвывая вырванный с мясом кадык, в этот момент правая рука с копьём уже летела в сторону второго гоблина.
        Выражение лица игрока по-прежнему было безразличным. До жути безразличным.
        Гвардия вовсю рубилась с подоспевшими на защиту крайних домиков гоблинами. В это время по полю бегал обезумевший Lol и, чиркая запястьями, будто огнивом, снова и снова вызывал огонь, мгновенно пожиравший высохшие под осенним солнцем ростки зерновых. Колоски действительно походили на рожь, однако сильно превышали её размерами - больше топлива для алчного огня.
        Вскоре позади бордовых полыхал настоящий пожар, вот-вот рискующий переброситься и на домики. Гоблины, неспособные более выдерживать натиск псарей, вервольфов и белых пилигримов, вынужденно отступили. Но со стороны Чёрной горы им на подмогу уже бежали несколько рослых фигур.
        Это были Иван, Амазонка, Белый и Амёба!
        Внезапно сзади раздался хохот поджигателя: Jell одним махом дубинки уложил сразу троих гоблинов, обороняющих ближайшее здание, в появившийся коридор тут же просочился юркий Lol, через секунду скрываясь за дверью.
        Полминуты - и Lol выскочил уже через окно дома, едва спасаясь от цапающих его за ноги языков пламени, которые вскоре охватили всю постройку. Домики у Чёрной горы стояли на довольно близком расстоянии. Добавить сюда деревянные пристройки - и вот вам все условия для пожара.
        Это поняли и серые, мгновенно врубаясь в толпу вервольфов, цапающихся с гоблинами, чтобы оттеснить противника от зданий.

* * *
        Туши волков летели направо и налево, брызгая кровью и мозгами. Слышались вой и русская матерщина. А вскоре раздалось и бряцанье оружием: со стороны вервольфов в бой вступили псари.
        Здоровяки приметили друг друга ещё издали и тут же пошли на сближение. Иван с обмякшей правой рукой, присел на задних лапах, уходя от удара дубинкой Jell`а, и прошёл в ноги гиганту, борцовским приёмом кидая его на землю и наваливаясь сверху. Однако Jell всё-таки вывернулся и вцепился мощными зубами прямо в повреждённый локоть игрока. Иван взвыл от боли, а копыто белого пилигрима, пришедшего на помощь Jell`у, с хрустом вошло в спину игрока, опрокидывая его на живот.
        У остальных ситуация была не лучше. Амазонка едва уворачивалась от выпадов David`а, орудующего коротким костяным кинжалом, Амёба безуспешно пытался наползти н упавшего Herald`а (в желеобразном теле игрока уже плавали два задохнувшихся волка; их тела уже начали перевариваться). Белый, вооружённый двумя топориками, рубился с Broadus`ом…
        На земле оказывалось всё больше тел: в основном это были гоблины, хотя и количество гвардейских вервольфов тоже сильно поубавилось… В общем, несмотря на скорую подмогу от других членов фракции серых, ход сражения мог решиться прямо сейчас. И тогда уже ничто не спасёт нашу базу от опустошающего пожара.
        Надо действовать.
        Я повернул комариную голову в сторону самого здорового белого пилигрима, пытающегося прокусить череп мелкого гоблина.
        - Ментальная атака!

* * *
        Когда сразу трое белых пилигримов рванули в сторону Лешего, топча попадавшихся им под ноги вервольфов, военный понял, что операция проварилась. Впрочем, моя попытка убить его тоже оказалась неудачной. Так просто опытного силовика не завалить.
        Направив на взбунтовавшихся белых пилигримов их же собратьев и волков, Леший скомандовал отступление.
        Бравая гвардия бордовых бежала по загорающемуся полю прочь от Чёрной горы, злая, лишившаяся большей части вервольфов и всех белых пилигримов, не выполнившая и трети установленного плана. Одно радовало: погоня, отправленная серыми, вскоре наткнулась на непроходимую стену из огня, а потому была вынуждена отступить…
        - Так! - вдруг вскрикнул запыхавшийся Jell, пытаясь перекричать шум пламени. - А где наш поджигатель?
        Леший, David, Broadus, Jack, Jell, вожак вервольфов Herald, семь избитых волков… Lol`а среди сбежавших не было. Совершенно потеряв инстинкт самосохранения, он решил остаться на базе серых, чтобы закончить начатое. Леший чертыхнулся: за Lol`ом в его, так сказать, особом состоянии нужен был глаз да глаз.
        - Прощай, брат… - проговорил человек-рыба, глядя в сторону Чёрной горы, возвышающейся над алыми всполохами, поедавшими урожай.
        Пока мы ещё не скрылись в бесконечных просторах столетнего леса, я передал короткое сообщение:
        - Ребят, это Чёрный. В одном из домиков остался поджигатель - берегитесь. Со мной всё нормально, веду подпольную работу у бордовых в теле паразита-Слышащего (помог навык Эвакуация; спросите у Амёбы: он объяснит). В общем, скоро встретимся.
        Жаль, не сообразил отправить его раньше, может, получилось бы даже парой слов перекинуться с друзьями.

* * *
        Вам пришло сообщение
        Источник: игрок Чернокнижник
        Канал: Ментальная передача
        Находясь в цепи из игроков и гоблинов, передающих друг другу глиняные посудины с водой для тушения горящих построек, Иван вздрогнул, едва не роняя на землю очередной керамический горшок.
        Надо сказать, не он один.
        На несколько секунд в воздухе повисла тишина, нарушаемая лишь гулом пожара. Паузу прервал дрогнувший голос Амазонки:
        - Вам тоже пришло сообщение с… с Того света?
        Глава 12. Переворот
        Снова собрание у RadHead`а. Полусидящая Susan (её разбитая голова всё ещё перевязана листьями), вечно недовольный Chief, отлучившийся из «армии» Lokk, сам Леший, вальяжно развалившийся на шкурах… И хоть внешне военный выражал абсолютное спокойствие, Третье око подсказывало, что он нервничает. Не сильно, но даже такое с Лешим происходило крайне редко. И неудивительно. Фактически военный с треском провалил рейд на серых. Если потерю вервольфов ему ещё могли простить, то смерть одного из игроков - ни за что. Хоть бордовых из Первичного бульона и вышло сильно больше, чем нас, но и у них человеческие ресурсы были жёстко ограничены и невосполнимы. Всего порядка ста человек.
        Помимо неизбежного страха перед решением сумасбродного Главы, была и вторая причина для беспокойства. Буквально за полчаса до собрания все замы RedHead`а встретились в доме Susan. Там произошёл тяжёлый разговор. Chief долго качал головой, будучи неуверенным в том, что поступает верно, но в конце концов ударил по рукам с Лешим. Теперь всё зависело исключительно от того, выполнит ли каждый свою задачу или нет.
        На этот раз Глава был особенно зол. Сидя новеньком стуле, он нервно перебирал в своих руках металлическую детальку (ту самую, бывшую у него ещё на первом совещании с участием Лешего). Лицо Главы не выражало ничего хорошего: сдвинутые брови, плотно сжатые губы, взгляд исподлобья…
        Наконец, RedHead заговорил. И тон его хриплого голоса по-настоящему пугал:
        - ****, горе-игроки… Одна избита нашим же вервольфом и чуть инвалидность себе не заработала. Второй уже две недели стоит у базы противника и ничего не может сделать с постоянными вылазками бежевых за едой, третий, - это, видимо, Chief, - не может элементарное производство бронзового оружия организовать, а четвёртый запарывает важнейший рейд… И что мне с вами делать? На фронт отправить?!
        RedHead обвёл своим холодным взглядом окружающих. Конечно, он не может отправить на фронт своих замов: кто тогда будет руководить фракцией? Глава хоть и был весьма эксцентричным человеком, но никак не дураком. С другой стороны, как отказать себе в маленькой слабости и не попугать оборзевших подчинённых? Возможно, кого-нибудь из них даже прилюдно выпороть и отправить на недельку-две грязь по соседним локациям месить…
        Глядя на своих замов, RedHead просто-таки наслаждался властью: в его руках находятся жизни каждого из них - это ли не высшая форма человеческого удовлетворения (Глава не любил слово «счастье», считая его слишком попсовым и неизменно носившим отпечаток романтики, ещё более противной RedHead`у).
        Susan будто сжалась и, кажется, больше всего на свете хотела обернуться в кокон, чтобы никогда не слышать этот страшный хриплый голос. Lokk так и вовсе едва сдерживал дрожь в коленях; игрок сидел, уставившись прямо перед собой. Вероятно, разведчик пытался угадать, что сделает с ним Глава: повесит или же отдаст на растерзание чудовищам из Дикой чащи… а, может, вообще серому пилигриму скормит? Chief тоже сидел понурый: он оплошал, и оплошал довольно серьёзно. Из-за экономии материалов для строительства использовалась уже подгнившая древесины, как результат - отказались работать сразу две печи. Выплавка металла тут же застопорилось. А ведь тема бронзы для RedHead`а очень и очень больная.
        Глава усмехнулся: действительно, бронза носила стратегически важное значение. В целом же, он был удовлетворён раскаянием своего ближайшего подчинённого, почти друга. И, что не характерно для Главы, хотел даже простить его.
        Итак, все замы достаточно испуганы. Остался только Леший.

«А где, собственно, Леший?!» - пронеслась в голове RedHead`а запоздалая мысль.
        Глава еще раз осмотрел своих подчинённых. Нет, он не мог спрятаться за ними. Да и зачем? Выскользнул в открытую дверь, пока он сверлил своими глазками Susan?.. Возможно. Но опять-таки бессмысленно.
        - Что мне с вами делать?! - ещё раз для острастки проговорил RedHead, чтобы не нарушать образ начальника и не выдать своего смятения, и повернулся назад… лицом к лицу сталкиваясь с военным.
        - В **** свою хотелку засунуть, - холодно сказал Леший и со всего размаху ударил RedHead`а вырвавшейся из-под шерсти конечностью, на этот раз оснащённой длинным лезвием.
        RedHead упал со своего высокого стула, ударяясь головой о деревянный пол. Из толстого разреза хлынула кровь. Умирая, Глава фракции снова бросил взгляд на своих замов. Но взгляд просящий, даже умоляющий.
        Никто из них не встал с места, чтобы помочь RedHead`у. Тогда Глава посмотрел на Chief`a, в верности которого никогда не сомневался. Но и завхоз оставил своего начальника; только отвернулся, посильнее прижимая к себе скрещённые руки.
        - Chie… - вырвался из глотки игрока протяжный хрип.
        Взгляд RedHead`а постепенно стекленея, кровь уже практически не текла, и вскоре душа Главы фракции бордовых отправилась в свой последний путь.
        Игра для него была окончена.

* * *
        Леший поднял с пола упавший стул и сел на него, вальяжно закидывая ногу на ногу. Краем глаза я заметил, что также он поднял и металлическую детальку, которую крутил в руках RedHead, и спрятал её под шерстью.
        - Труп перенести в соседнюю комнату, - приказал военный Lokk`у.
        Разведчик тут же подчинился, с каким-то даже рвением отправляясь выполнять поручение.
        - Susan, берёшь на себя исследование технологий. Для помощи возьми Alchemist`а, а то он со своими травами скоро с ума сойдёт.
        - Поняла, - антропоморфная лиса рефлекторно вытянулась в струнку.
        - Chief, ты сделал правильный выбор, - сказал Леший, поворачиваясь к завхозу. - Ещё раз подтверждаю свои гарантии: место остаётся за тобой.
        - Хорошо, - Chief ещё не отошёл после предательства старого товарища. Игрок выглядел подавленным и будто ушедшим в себя.
        - Что у нас с печами для бронзы? На исправление - сутки.
        - Будет сделано.
        Несмотря на личную неприязнь, методы управления Лешего Chief`у нравились куда больше действий сумасбродного Главы.
        Он предал RedHead`а. В отличии от остальных замов, уже давно точивших зуб на Главу, Chief всегда оставался его ближайшим соратником. Но ситуация изменилась, и Леший, подмявший под себя фактически всю реальную власть, просто не мог мириться с единственным игроком, отделявшим его от власти верховной. Что мог сделать Chief? Отказаться разыгрывать комедию (скорее, даже трагедию) с якобы раскаянием и боязнью наказания, пока Леший подбирается к Главе, держа наготове лезвие? А смысл? Убийство бы всё равно состоялось. Да, несколько позже. Но тогда под горячую руку попал бы и сам Chief. Хотя, его бы грохнули сразу после отказа сотрудничать: огласка заговору ни к чему.
        Чем руководствовался Леший, оставляя Chief`а в командовании? Простым утилитаризмом. Игрок был первоклассным завхозом, и заменить его попросту некем. Да и вообще, зачем уничтожать сильного противника, если можно сделать его своим сторонником или даже подчинённым?
        Остаётся укрепить личную охрану и держать руку на пульсе. А в этом ему поможет гвардия.

* * *
        Ещё во время переговоров Третье око подало мне какой-то странный сигнал - слабая пульсация в голове. Я уж боялся, что у Слышащего случилось что-то наподобие инсульта… Не знаю, бывает ли у комаров инсульт, но в спешке выбирать себе новое тело я не хотел, а потому прислушался к своим ощущениям, пытаясь понять, что это может значить. Пульсация определённо шла от Третьего ока, расположенного на лбу.
        Пока Леший раздавал приказания, раздумывал вместе со Susan, как объяснить фракции смерть её Главы, в комнату вернулся Lokk.
        - Куда теперь его, - на слово «его» разведчик сделал ударение, - девать?
        - Разберёмся… - ответил ему Леший.
        Далее заговорила Susan, но её я уже не слушал. Lokk… Когда он заговорил пульсация в голове усилилась. Я активировал Третье око и осмотрел разведчика.
        У игрока преобладали эмоции страха и неуверенности, его мозговая активность снизилась, а магических по-прежнему не было. И тем ярче на бледноватом фоне игрока засияла небольшая оранжевая точка где-то в районе шеи. Что это? Вернее, кто? Ещё один паразит?
        И тут до меня дошло. Это был Слышащий. Второй. Его я присоединил к Lokk`у, когда собирал данные по «кроту», работающему во фракции серых. Именно этот Слышащий помог мне доказать вину Лешего. Даже странно, что он ещё жив. Комар не имел навыков Паразита, а потому был вынужден покидать своего носителя, чтобы питаться.
        Вероятно, сбор данных перманентно давал ему очки опыта: уровень для насекомого был просто огромен.
        Слышащий, пет игрока Чернокнижник (фракция серых). 20 уровень
        Надпись высветилась только после обнаружения НПС. Тот факт, что он до сих пор числился моим петом, давал надежды на то, что и Крыс с Червём могли остаться в этом же статусе.
        - Ну так что в итоге? - прервал мои мысли Леший. - Представляем всё как несчастный случай и устраиваем пышные похороны?
        - Да, - ответила ему Susan. - Рядовые игроки не очень-то дорожили Главой, поэтому вопросов возникнуть не должно.
        - А тот, кто будет их задавать, - включился в разговор Lokk, - попадёт под внимание силовых структур.
        - В верном направлении мыслишь, - усмехнулся новый Глава фракции бордовых.

* * *
        Слышащий в течение нескольких недель благополучно просидел на плече Lokk`а, безукоризненно выполняя приказание. И это навело меня на одну интересную мысль… После договора с Крысоловом я продумывал две стратегии. Первая - помощь с убийством Седобородого. Вторая - грамотное использование демона против Лешего и остальных бордовых (вскоре он должен был окончательно присоединиться к этой фракции, а значит, и разблокировать свой навык внушения). Пока что определённого плана не было, но некоторые мысли уже витали в голове, постепенно складываясь в какую-то последовательность…
        - Слышащий, сюда, - приказал я, как только отделился от Лешего, занимающего теперь Медовый зал, и улетел в крайнюю комнату постройки.
        Комнатка оказалась пустующей, а потому использовалась в качестве склада. Здесь в беспорядке лежали лопнувшие горшки, поленья, шкуры, кости… - в общем, весь мусор, скапливающийся когда-то у наших предков из Каменного века.
        Слышащий влетел в комнату через несколько минут, пикируя на один из керамических осколков. Выглядело насекомое идентично моей внешности до значительных преобразований, которые я провёл после боя с осой. Слабенькие ножки, жало, которое, кажется, сломается при первом же касании, незащищённое тельце… И как я осмелился напасть на то НПС в подобном состоянии? Хотя, голод не тётка.
        Я тут же открыл Лабораторию модификаций для пета, погружаясь в привычное пространство с полупрозрачными стенами (за которыми на этот раз светило холодное осеннее солнце), телом самого подопытного и многочисленными разделами со всевозможными улучшениями и модификациями.
        После получения второго ранга магии направление Мутация приобрела приписку «Тёмная». Изменился и набор модификаций, доступных для установки моим петам через Лабораторию. Я как-то не успел ознакомиться со всем списком (краем глаза посмотрел и понял, что разбираться с этим придётся долго), однако теперь, прокрутив все возможные варианты, был поражён.
        Некоторые улучшения ставили в ступор: взять хотя бы модификацию Банзай, превращавшую небольшое создание в отравленного самоубийцу, который при помощи характерного запаха приманивает противника и заставляет его сжирать себя (даже против воли). После поедания у жертвы практически мгновенно рвётся желудок, и она умирает в мучениях, истекая кровью и пытаясь добраться до гогочущего где-то поблизости Мага Смерти, который и пустил этого самоубийцу.
        Я представил, как несколько десятков комаров вламываются на базу бордовых и убивают всех вервольфов (на разумных игроков такой трюк вряд ли подействует). Но стоила модификация невероятное количество очков эволюции, так что даже у меня хватило бы только на восемь-десять таких петов. Тратить все запасы на возможное убийство десяти волков не очень разумно: НПС ещё расплодятся, а вот мне очки эволюции придётся зарабатывать очень и очень долго.
        Но это не главное. Пролистав все новые модификации (в разделе Разносчики их было особенно много из-за большого уровня умения), я наткнулся на несколько выделенных серым квадратиков. Оказалось, что после получения седьмого уровня умения появляется возможность видеть, какие улучшения станут доступны далее. Например, для личинок, пожирающих жертву изнутри, требовался пятнадцатый уровень Разносчиков. Для некоего подобия Чумы (после заражения одного из врагов в стане противников начиналась настоящая эпидемия) - двадцать пятый.
        Однако интересовало меня другое…
        Модификация Паразит
        Требование: 18 уровень направления Мутация или 13 уровень навыка Разносчики
        Паразит?.. На такую удачу я даже не рассчитывал. Фактически я могу превратить Слышащего в полное подобие себе и натравить его на кого-нибудь из игроков.
        Хах! И, кажется, я даже знаю на кого…
        После всей этой истории с рейдом на серых, когда белые пилигримы, попавшие под внушение, перебили едва ли не половину всей гвардии, я получил достаточное количество опыта, с лихвой хватившего для получения сорокового уровня. Соответственно, у меня есть четыре свободных очка навыков. Куда их вложить? В Мутацию или Разносчиков? Первый вариант - улучшение эффективности всех манипуляций с физическим состоянием петов, а также бафф остальных навыков направления. Второй - вклад в будущее для получения ещё более интересных модификаций, которые за очки Мутации уже не откроются (например, Чума мне показалась крайне интересной вещицей).
        Немного подумав, я всё-таки выбрал первое. Разносчики были только частью моих петов, а устанавливать ту же Чуму на Крыса - дело бессмысленное: даже если кто-нибудь и заразится во время встречи с этим существом, то возвратиться в свою фракцию, чтобы разнести заразу, вряд ли сможет…

* * *
        Модификация Паразит была обозначена просто: крест, перечёркивающий человеческие мозги. Стоит признать, что подходила картинка как нельзя лучше. После выбора улучшения комар, застывший рядом с вариантами изменений пета, вздрогнул, по его телу пробежали электрически импульсы, а из живота мгновенно вырвалось щупальце. Щупальце извернулось и повисло в воздухе, хищно смыкая небольшие отростки.
        Именно через него и будет проходить связь с носителем. Через щупальце комар получит и полезные вещества, необходимые для выживания, поэтому больше покидать тело жертвы ему не понадобится.
        Итак, что ещё? Предполагаемый носитель не обладал столь же внушительным шерстяным покровом, как Леший, а потому наращивать на туловище комара ещё и броню я не стал. В противном случае обнаружить пета не составило бы труда. Вместо этого максимально уменьшил тельце, сжимая его в некое подобие шара. Теперь Слышащий больше походил на помпон от шапки. Правда этот «помпон» был вовсе не пушистым, из него вырывались комариные ножки, а нитка, на которой обычно болтается бумбон, представляла собой щупальце, готовое подключится к нервной системе счастливого ребёнка, получившего такую «шапку» от бабушки.
        Мда…
        Комариное жало решил убрать вовсе, также установил ядовитые железы с обезболивающим, чтобы подключение прошло безболезненно: всё-таки рисковать таким ценным петом я не хотел. Где ещё найти высокоуровневое насекомое, чьей совокупной мощи хватит для того, чтобы подключиться к живому игроку и даже подчинить его? Разве что по болотам снова мотаться и мошкару искать. Но это время, а времени у меня не так и много.
        Ножки поставил более крепкие, оснащённые зубцами: это поможет Слышащему цепляться за шерсть жертвы. В довершении укрепил «шарик» небольшой бронёй и защитил глаза крепкими наростами.

* * *
        Поздравляем!
        Вы первый игрок в истории, поменявший состояние живого существа на «паразит»!
        Достижение: Деградация
        Уровни всех навыков и направлений +1!
        Вы получили новый уровень: 41!
        Прекрасное достижение… Теперь я не только первый игрок, принявший состояние паразита, но и первый, кто обрёк обычное существо на паразитический образ жизни. К моему списку достижений, состоящему пока что только из «Мухи-горбатки», прибавилось ещё одно - Деградация.
        Могу сказать, наборчик весьма симпатичный.
        - Профиль?
        Чернокнижник, фракция серых. 41 уровень
        Специализация: Магия Смерти
        Состояние: паразитирующий организм
        Ранг: 2 [211/400]
        Здоровье: 55/55
        Очки эволюции: 950
        Физические характеристики:
        Размер: 1 [4]
        Восприятие: 6
        Выносливость: 5
        Сопротивляемость урону: 1
        Ментальная сила: 16
        Скорость: 6
        Урон: 1
        Направления развития и навыки (4 свободных очка):
        Род - (фракционное) - 2 уровень
        Заклинания: 1/3
        Наследник (8 уровень)
        Экстрасенсорика (уникальное, личное) - 20 уровень
        Управление (базовое) - 20 уровень
        Ментальная передача (пассивный навык) - 12 уровень
        Эвакуация (уникальное)
        Ментальная защита - 13 уровень
        Ментальная атака - 15 уровень
        Тёмный манипулятор (легендарное) - 20 уровень
        Т. Мутация (легендарное) - 19 уровень
        Т. разносчики (базовое) - 10 уровень
        Т. разведка - 10
        Т. броня - 4
        Т. магия - 4
        Передатчик (подраздел направления Т. мутация)
        Лингвистика - 8 уровень
        Третье око - 14 уровень
        Паразит - 9 уровень
        Лаборатория (базовое)
        Т. Приращение - 18 уровень
        Подключение - 17 уровень
        Точно, после получения сорокового уровня повысился и размер тела… Повысился потенциально: в состоянии паразита я по-прежнему имел единицу в соответствующем пункте. Но это не самое главное. Слышащий вдруг встрепенулся, размял затёкшие лапки и, оттолкнувшись от керамического черепка, взлетел.
        Честно говоря, я до последнего боялся, что слабые крылышки комара не поднимут его неаэродинамичное тельце. Однако нет. Он летел, пусть и плохо, постоянно заваливаясь на бок, но теперь от Слышащего требовалось только одно - добраться до цели. Дальше крылья ему не понадобятся.
        Какой цели?
        - Susan, фракция бордовых, - дал я указания пету.

* * *
        Той ночью я снова вколол Лешему дозу ко-1. На этот раз двойную.
        То, что происходило с Лешим, было действительно страшно. Он бился практически в агонии, его рвало кровью, пена текла, словно из банки пива, которую потрясли и резко открыли… Руки военного превратились в настоящие лапы, когти увеличились в размерах, а из локтевых суставов выбились длинные иглы, царапающие деревянный пол Медового зала (со своей кровати он упал уже на второй минуте припадка, сильно ударившись головой).
        В некоторых местах шерсть приобрела алый цвет, а спрятанная под ней «секретная» конечность вместо своего небольшого лезвия обзавелась настоящим тесаком, на который бившийся Леший едва не напоролся. А жаль… Всё могло бы закончится прямо здесь, на базе бордовых.
        Вдруг Леший открыл глаза. Его взгляд казался совершенно безумным. Я быстро приблизился к шее военного и, подключаясь к «шайбе», вколол ему очередную дозу обезболивающего.
        Но это не помогло. Вернее, не совсем помогло.
        Леший, хоть его глаза и готовы были вот-вот закрыться, проваливая сознание в глубокий сон, всё-таки сумел подняться с пола и, глухо рыча, побрёл в сторону выхода. Его шатало из стороны в сторону, но мутировавший игрок держался.
        Обезболивающее закончилось. Больше на ситуацию я повлиять не мог.

* * *
        Он упал уже на пороге. Упал прямо в грязь, оставшуюся после вечернего дождя.
        В таком состоянии его и обнаружили на утро.
        На утро же перед моими глазами всплыло сообщение:
        Подключение: 50%
        Глава 13. Ночь чёрных душ-1
        - Леший! - практически кричал David, склонившись над неподвижным телом нового Главы фракции. - Вы живы?!
        Конечно, он был жив.
        Пребывая в полудрёме, Леший вдруг понял, что лежит лицом в грязи, уже ссохшийся на его длинной шерсти. Протяжно выдохнув, военный с трудом повернул голову в сторону кричащего.
        Мозг будто сверлили дрелью.
        Дззззззззззззз - так же протяжно и противно, как сосед сверху в двенадцать ночи.
        На красных глаза Лешего непроизвольно выступили слёзы: все без исключения внутренности, казалось, были сварены в кипящем котле.
        David обрадованно протянул:
        - Жииив… - и, видя, что командир что-то хочет ему сказать, наклонил голову поближе.
        - Харе орать, - зло прошипел Леший.
        Дззззззззззззз - снова…
        David тут же заткнулся и попытался приподнять обмякшего Главу, сморщившегося из-за головной боли.
        Сделать это оказалось не так просто: весил Леший прилично, а тело в теперешнем состоянии более напоминало мешок. Однако спустя двадцать минут, когда на помощь David`у подоспели ещё несколько игроков, а Леший немного очухался, его удалось перенести в Медовый зал.
        - Что произошло? - спросил David, подкладывая под голову военного шкуру лесного медведя.
        - Самому бы знать, - голос Лешего немного окреп, но по-прежнему был хрипловат и достаточно тих.
        Двойная доза сильнейшего наркотика не прошла даром. Подключение к организму военного увеличилось, а у Лешего началась ломка. Даже странно, что её не было и в прошлый раз: видимо, тогда иммунитет смог справиться с относительно небольшим количеством вещества.
        Теперь же Лешего буквально трясло. Выпроводив игроков, он лежал на кровати, тупо смотрел в потолок и каждую секунду ощущал противное дрожание тела. Постоянно накатывали рвотные позывы, мыслительный процесс замедлился, а внутренний голос кричал только одно: «Ещё!» Каждая клеточка, каждый атом хотел… нет, требовал ЕЩЁ И ЕЩЁ.
        Но Леший не мог понять, что именно. И это было самое жуткое: быть одной ногой в гробу и не знать, что с тобой происходит. Раньше мне казалось странным, почему долго болеющие люди после постановки диагноза успокаиваются. Казалось бы, вот она, смертельная болезнь. У тебя…
        Но неизвестность гораздо страшнее.
        Военный никогда в жизни не принимал наркотики, практически не пил, а сигареты бросил лет двадцать назад. Он не понимал своего состояния, и оттого Лешему становилось ещё страшнее. Третье око определило, что военный был на грани, шаг в сторону - и он провалится в чёрную пучину ужаса, завязнет в этой трясине и, быть может, уже не выберется наружу.
        Так продолжалось около пяти часов.
        И Леший выдержал. Этот старый вояка, побывавший в нескольких конфликтах, видевший смерть, убивавший сам, предавший в конце концов Родину, слишком любил свою жалкую жизнь. Он всеми силами цеплялся за сознание, вот-вот рискующее вырваться из его рук, он буквально заставил себя оставаться в реальности и перенести «ломку».
        И он её перенёс.

«Хах… Ну ничего, третья доза, если тебя и не прикончит, то точно оставит невменяемым наркоманом» - пронеслась в моей голове ехидная мысль. Впрочем, на подсознательном уровне я понимал, что просто так с Лешим не справиться.
        Произошло ровно то, чего я и боялся. Военный, смачно харкнув кровью, вдруг крикнул:
        - David!
        Всё это время дежуривший у двери игрок тут же вбежал в комнату.
        - Что прикажите?
        - Иди выспись, следующей ночью будешь сидеть рядом со мной и контролировать, чтобы снова не случился припадок.
        - Так точно! - вытянулся в струнку David.
        Чёрт! И что теперь делать? Если рядом с Лешим будет сидеть этот преданный ему пёс, я даже взлететь не смогу, что и говорить о том, чтобы смотаться к Alchemist`у, взять у него порошок, пронести его в Медовый зал, а после ещё и вкачать ко-1 в организм военного…
        Днём использовать наркотик тем более невозможно.
        Подключение достигло пятидесяти процентов и упёрлось в жёсткую непробиваемую психологическую защиту Лешего. Ко-1 разрушил лишь первый её рубеж, но за ним оказался второй, а за вторым виднелись неприступные стены третьего… В общем, сломать военного без наркотиков я не в состоянии.
        Хотя…

* * *
        Леший вышел из Медового зала только вечером, жмурясь закатным лучам осеннего солнца. Глубоко вздохнув, он полюбовался лесным пейзажем, наслаждаясь тут же нахлынувшими на него звуками леса. Вот где-то стучит по больному дереву дятел… Вот щебечут птички… А вот мутировавшие отмороженные твари с диким воем рвут несчастную жертву; жертва отчаянно верещит…
        Эх! Благодать!
        Мечтательное настроение Лешего нарушил Chief. Тень невысокого гуманоида, скользнув из-за стены Медового зала, вдруг замерла. Видя, что начальство наслаждается природой, завхоз решил подойти позже, но было уже поздно. Леший заметил Chief`а и недовольно спросил:
        - Ну что ещё?
        - Печи починены, мы начали выплавку бронзы.
        После этих слов всё закрутилось с огромной скоростью. Чёрный дым из труб - звенящий звук металла - мат рабочих - приказы Лешего - первые неудачные пробы - увеличенная смена - яростно сомкнутые губы игроков, чьи лица заливал пот - снова Медовый зал…
        Вернулся в свою комнату Леший поздно ночью. В коридоре его уже ждал David. Игрок выглядел свежим и выспавшимся.
        - Хорошо, - военный тоже отметил старания подчинённого. - А вот оружие брось здесь, защищать меня будет не от кого.
        David разочарованно отбросил каменный топор.

* * *
        Несколько часов я как будто играл с David`ом в гляделки.
        Леший захрапел сразу, а вот игрок, севший на кучу из шкур в нескольких метрах от Главы, по-прежнему не сводил глаз с военного, лишь изредка оглядывая комнату и подходя к окну, чтобы удостовериться в том, что спокойному сну Лешего ничего не помешает.
        В конечном счёте он меня пересидел. В отличии от David`а мне не удалось поспать днём, а потому, продержавшись ещё часа три, я, наконец, понял, что игрок этой ночью не уснёт. Пожелав David`у всего самого плохого (из того, что только мог придумать мой усталый мозг), закрыл глаза.

* * *
        Следующий день также прошёл в беготне.
        Леший прекрасно выспался и даже начал восстанавливаться после ко-1. И уже утром я получил следующее сообщение:
        Подключение: 48%
        Твою ж… Организм Лешего казался просто неубиваемым. После двойной дозы сильнейших наркотиков он мало того, что не выбыл из строя, так ещё и начал выздоравливать, медленно, но верно возвращая себе проценты Подключения. Я потерял уже два. Но это только начало. Без новой дозы откат неизбежен.
        Чёрт. До возможности читать мысли носителя оставалось всего пятнадцать процентов. Теперь уже семнадцать. Без ко-1 план Подключения к Лешему был обречён на провал.
        Видимо, придётся использовать ещё один туз, завалявшийся у меня в карманах…
        Месть местью, но сейчас перед фракцией серых стояла вполне осязаемая угроза - бордовые с бронзовым оружием. Chief`у удалось привлечь к работе едва ли не половину всей фракции, и уже через двое суток бордовые выплавиди достаточное количество оружия для небольшой, но вполне боеспособной армии…
        Химик Alchemist, не спавший, наверное, уже три дня, бегал между печами с дико вытаращенными глазами и проверял, всё ли идёт по плану:
        - Ммм… Шестипроцентная оловянная бронза… Ага! Можно отливать. Готовьте форму! - затем, проскакивая между рабочими, он бежал уже ко второй печи. - Да боже мой!.. Древко для копья велико! Вы как будто с шестом собрались прыгать…. Что?.. Да, кожей обтягивайте щиты. Той, что с лося вчера содрали…
        В общем, учёный работал на износ. Однако фракция своего добилась. С этой минуты технологически её армия была на совершенно ином уровне, чем бежевые или серые. Выстроенная в некое подобие древнегреческой фаланги, ощетинившаяся копьями, закрывшаяся щитами… Почти у половины игроков были ещё и бронзовые кинжалы, чтобы вырезать противника в ближнем бою. Остальные, правда, использовали каменные топорики: запасы олова были ограниченны.
        - Alchemist, доложить обстановку! - приказал Леший.
        Запыхавшийся учёный, резко повернувшись на звук и дико взглянув на Главу, тут же вытянулся и с рвением (даже излишним) доложил:
        - Ударная группа готова!!!
        - Замечательно, - по лицу военного скользнула улыбка.
        Тридцать человек Lokk`а, якобы отступившие от базы бежевых вчера утром, выспались, отдохнули и были готовы идти в бой. К ним прибавилась «фаланга», состоящая из ещё сорока пяти игроков и вооружённая бронзовым оружием. С флангов ударную группу прикрывала гвардия Лешего, в которую в спешном порядке набрали почти всех представителей «народа» фракции и уже в течение нескольких дней усиленно их тренировали.
        Таким образом, бордовые выставили восемьдесят человек и пятьдесят вервольфов…
        У меня не было слов… Эта армия абсолютно непобедима. Обученная, хорошо вооружённая, имеющая численное превосходство, она способна сломать нашу фракцию пополам, а остатки смести в Черёмуху, чьи неспешные воды огибали Чёрную гору.
        Теперь я по-настоящему начал понимать, что заставило Лешего сменить лагерь… Мощь фракции бордовых в несколько раз превосходила наши возможности. С другой стороны, всё это по вине самого Лешего, уничтожившего в общей сложности едва ли не сто игроков…
        К счастью, первой целью армии были не мы.
        - Друзья! Мы ждали этого момента очень долго. Наша фракция несла потери, претерпевала лишения. Наконец, RedHead пал жертвой ядовитого насекомого, пустившего отраву в его кровь… Так докажем, что наши товарищи погибли не зря! Сметём с лица земли базы противников и одержим победу! Вперёд! На бежевых! - в конце своей речи военный практически орал, с ожесточением потрясая в воздухе изогнутым мечом.
        Его крик тут же подхватили десятки глоток выстроенных в шеренги солдат: «Нааа бееежеевых!!!» Рёв подхватили и вервольфы, отчаянно завыв в ожидании славной битвы, сладкого мяса и жгучей крови.

* * *
        Смеркалось. По ощущениям, было часов семь вечера. Бежевым оставалось жить всего ничего, уже этой ночью их размажут по скалам.
        Сомнений в этом не было. Бежевые, дай бог, если выставят тридцать игроков, вооружённых лишь допотопными копьями с каменными наконечниками. А ведь они даже щиты бордовых пробить не смогут…
        Но куда страшнее была дальнейшая перспектива. Уничтожив бежевых, бордовые нападут уже на нашу фракцию. Выковырять серых из многочисленных подземных тоннелей Чёрной горы будет не так просто, но преимущество в силе сделает своё дело.
        В общем, пора мне включаться в большую игру.
        Провожая взглядом уходившую в ночь армию, я приказал петам бросить охоту и бежать в сторону базы бордовых, после чего оттолкнулся от толстого бревна частокола и взмыл вверх.
        Куда я направлялся?
        В Дикую чащу.

* * *
        Тело волка было утеряно после не совсем удачного покушения на Susan. Хотя я в любом случае не смог бы его использовать: за несколько дней труп бы неизбежно протух.
        Поэтому пришлось подключиться к одному из двух оставшихся петов, убив сознание вервольфа.
        К счастью, Тёмное Подключение давало возможность существенно преображать тело жертвы. Уже через пару мгновений я почувствовал небывалый прилив сил. Мышцы на лапах вздулись, когти рванули вперёд… Правда, дальнейшая трансформация пошла по какому-то странному пути. Нижняя челюсть с противным хрустом отъехала вниз, рвя ткани и кожу существа и увеличиваясь в размерах, верхняя тоже расширилась, а острые зубы, в беспорядке вылезающие из-под десны, стали походить на клыки саблезубого тигра. В итоге пасть стала настолько огромной, что больше походила на рот гиппопотама (челюсти разъезжались градусов на сто пятьдесят, образуя едва ли не прямую линию).
        Шея также расширилась. В итоге вместо обычного вервольфа (с процессом эволюции эти существа всё больше склонялись к тому, чтобы бегать на задних лапах) я получил некоторую смесь волка, крокодила и гуманоида. Не хочу вдаваться в подробности, каким образом на свет могла появиться столь странная помесь, но в целом новый образ мне действительно нравился.
        Ещё больше мне нравилось то, что из-за состояния паразита нервные связи проводили лишь необходимый минимум импульсов, и страшную боль от мутации, когда рвались ткани и ломались кости, я, к счастью, не почувствовал.
        Второй вервольф, уже достаточно развитый для того, чтобы понимать, что произошло что-то странное и даже страшное, на протяжении всего процесса Подключения не сводил глаз с тела бывшего собрата. Возможно, где-то в глубине его слабого мозга пронеслась запоздалая мысль: «Кажется, я буду следующим». Однако мой оклик вывел вервольфа из соображений, и без того протекающих довольно вяло из-за низкого интеллекта НПС:
        - Вперёд!
        Вервольф, размяв затёкшие от сидения мышцы, весело рванул в сторону Дикой чащи.
        Пока что уровня его сознания не хватает для того, чтобы проанализировать происходящее. Я легко удерживаю над ним власть, однако с постепенным ростом интеллекта придётся действовать более взвешенно: а то ещё испугается или вовсе взбунтуется. И что тогда? Как долго мне удастся удерживать разумное существо одной только ментальной силой без использования мозгоедов или других паразитов? Это большой вопрос.
        Его я отложил на будущее: сейчас передо мной стояла вполне конкретная задача - перебить оставшихся на базе бордовых. Задача, надо сказать, практически невыполнимая. Но при удачном стечении обстоятельств (а ещё при помощи моего старого знакомого) я мог провернуть нечто очень и очень интересное…

* * *
        Конечно, не без опасностей. Да и куда без них? Особенно если дело касается Дикой чащи. Ночью.
        Чёрные сосны встретили меня недовольным скрипом, мол, зачем ты явился в такой час? Как и прежде, только я переступил через невидимую черту, все звуки обычного леса затихли. Я оказался в полной тишине, нарушаемой лишь тихим дыханием бегущего рядом со мной вервольфа и чьими-то отдалёнными воплями (нормальная ситуация для местной локации).
        Я знал, что за мной уже следят: между плотно растущими деревьями Третье око вдруг выловило чей-то ярко-красный силуэт, несущийся практически параллельно нам. Главное, ничем не выдать своё знание о местоположении врага, в противном случае можно спровоцировать его на немедленное нападение. А сейчас требовалось время. Буквально немного времени.
        Наконец, я нашёл то, что искал. Небольшая полянка, практически пустынная, едва лишь заросшая редким кустарником с ядовито-зелёными ягодами (есть эти термоядерные плоды больной природы - чистой воды самоубийство). Но интересовали меня вовсе не они.
        Я вспомнил, чему меня научил Крысолов. В голове будто снова раздался его голос, на этот раз максимально серьёзный:

«Вначале начерти равносторонний треугольник…»
        Сделать это в теле вервольфа не так и просто, но я справился. Правда, фигура получилось немного неровной, но, думаю, это не так принципиально.

«Затем квадрат внутри треугольник…»
        Тоже сделано.

«Две перекрещивающиеся прямые, желательно выложить чем-нибудь органическим…»
        Это он про «плюсик»? В ход запросто могут пойти лежащие здесь в большом количестве сосновые ветки.
        Краем глаза (а вернее, Третьего ока) я заметил, что ярко-красный силуэт постепенно приближается к поляне. Нужно поторопиться!

«А дальше… Дальше жертва».
        Я поглядел на пета. Волк снова удивлённо наблюдал за происходящим. Жаль, но времени нет…
        Через мгновение его туша с распоротым горлом упала прямо в центр круга, закрывая собой сложенные «плюсиком» палки.
        Место для призыва готово. Можно начинать обряд.
        Лунный свет выбился из Третьего ока и тут же осветил труп. Шерсть вервольфа засеребрилась, однако вскоре покрылась чем-то липким, чёрным… Кровь. Поток света становился всё шире и мощнее. Наконец, я почувствовал горелый запах подпаленной шерсти и упавшего в костёр мяса. Уже через секунду труп вспыхнул, пуская в воздух клубы чёрного дыма.
        Наконец, раздался голос:
        - Давно не виделись, Чернокнижник…
        Я тут же зашёл в Лабораторию, чтобы установить голосовые связки.

* * *
        - Ты совсем долбанулся? - демон явно нервничал.
        - Всё будет нормально. Я и не собираюсь атаковать Первого. План такой…
        Выслушав мою сбивчивую речь, Крысолов заключил:
        - Мда, ты всё-таки долбанулся… Но я в деле!
        Он уже вышел из пламени, всё ещё пожирающего тело принесённого в жертву вервольфа, и стоял рядом. Его чёрный балахон едва заметно шуршал под порывами холодного ветра, из-под рукавов выглядывали бледные ладони с крепкими длинными пальцами, а в темноте капюшона можно было различить два прищуренных в усмешке жёлтых глаза.
        Крысолов связан сделкой, но, думаю, ему и самому интересно, что из этого всего выйдет.
        Ночь была лунной. По небу проносились тощие облака, неспособные закрыть своими тщедушными телами яркие звёзды. В воздухе повисла прохлада, чувствовалась сырость и привкус чего-то гнилого - привет от раскинувшихся по всей округе болот.
        Наконец, из-за отдалённых кустов вышло Оно.
        Серый пилигрим. 125 уровень
        Тварь стала только опасней. Даже Крысолов, легендарный противник, чёрный маг, да и вообще демон, ни за что на свете не стал бы вступать в честный бой с этой тварью. Один на один она была способна разорвать едва ли не любого обитателя Игры. Хотя я бы хотел взглянуть на бой серого пилигрима и Белобородого: ставки здесь, думаю, были бы на стороне последнего…
        Серый пилигрим вышел бесшумно, едва касаясь загнивающих листьев кустарника своим бледным телом, состоящим из переплетений многочисленных конечностей, каких-то странных отростков и уже практически полностью атрофированных лап, через пару лет готовых окончательно отпасть. Он понял, что его заметили, а потому не спешил.
        Это был Первый. Озверевший и окончательно сошедший с ума игрок одной из предшествующих нам рас.
        - А ведь мы с тобой, Чёрный, как санитары леса… - хмыкнул Крысолов, выуживая из-за пазухи свою дудочку.
        - Только охотимся на психически больных, - добавил я, приготавливаясь к столкновению.
        Первый зашагал в нашу сторону, с каждым мгновением всё больше ускоряясь и приготавливаясь к прыжку, который для одного из нас должен был стать смертельным.
        - Чёрный!.. не тяни, - руки Крылова едва заметно дрожали, демон был в напряжении. Да и кто бы на его месте не испугался этой рвущей прямо на тебя безумной твари огромного уровня? Ночью. В Дикой чаще.
        Когда нас разделяли считанные метры, я, наконец, сказал:
        - Третье око!
        На самом деле получился практически крик.
        Из головы Слышащего, прикрепившегося на этот раз в районе шеи вервольфа, вырвался поток света. Уже через мгновение внутри него появились чьи-то очертания, а после и силуэт. Это была Susan. Голограмма антропоморфной лисицы в полный рост. Получилось, надо сказать, очень натурально. Увидь я её тёмной ночью, точно принял бы за живого игрока.
        И это сработало.
        Серый пилигрим вдруг замер на месте. Все его многочисленные чёрные глазки уставились прямо на Susan… А затем произошло нечто совсем странное. Тварь вдруг задрожала, затем и вовсе обмякла.
        Но упасть на землю тело не успело, «управляющий» сменился и сумел удержать равновесие. Место Первого занял кто-то другой…
        Серый пилигрим. 31 уровень
        Слабый голос Hedgehog`а проговорил:
        - Susan?! ****!.. Тебе конец.
        И Серый пилигрим со всей силы рванул на Susan, выставляя вперёд острые когти, и, естественно, пролетел сквозь голограмму.
        Hedgehog опешил. Игрок поднялся с земли и тупо поглядел на неподвижное изображение своего главного врага, отдавшего его на растерзание серому пилигриму и обрекшего на долгие годы заточения в башке у твари.
        И тут заиграла дудочка.
        Hedgehog, по-прежнему ничего не понимая, повернулся в сторону звука. Крысолов, тоже весьма удивлённый случившимся, начал выполнение своей части плана. Тело серого пилигрима уже начинало дрожать: наружу пытались вырваться и другие души, а может, даже сам Первый, в ярости желающий закончить начатое - убить одного наглого демона и потерявшего страх мага.
        - Кто вы?! - спросил Hedgehog, в нерешительности переступая с лапы на лапу.
        Музыка на разумного игрока закономерно действовала не так эффективно, как на тупых чёрных НПС, собравшихся с месяц назад в Сущность и разрушивших базу зелёных. Но от Крысолова требовалась лишь помощь, поддержка. Его инструмент больше подходил для массовой атаки по слабовольным целям, но никак не по разумным игрокам. Но вот мои навыки…
        - Активировать Ментальную атаку! - коротко сказал я.
        Сопротивлялся он недолго. Уже через полминуты обессиленный Hedgehog повалился на землю.
        Игрок [серый пилигрим] попал под внушение
        Оставшееся время: 3:59
        Поздравляем! Вы подчинили своей воли первого живого игрока!
        Достижение: Беспопутал
        Все навыки направления Экстрасенсорика +1
        Вы получили новый уровень: 42!
        Рисковал ли я? О, да… Невероятно рисковал. Но эффект неожиданности сделал своё дело, и Hedgehog смог прорваться к управлению над телом серого пилигрима, преодолев даже самую древнюю и опасную душу… И если Первого, имеющего сто двадцать пятый уровень, мы с Крысоловом при всём желании подчинить бы не смогли, то вот более низкоуровнего игрока - запросто. Но его нужно было выманить. И здесь пригодилась приманка в виде Susan. Я знал, что Hedgehog потратит все скопленные силы, обречёт себя ещё на несколько месяцев безвылазного заточения, но не упустит шанса отомстить…
        Вся хитрость заключалась в том, что Система считала серого пилигрима за одного игрока, поэтому при внушении Hedgehog`у эффект автоматически накладывался и на остальные «личности» твари.
        Даже при помощи Крысолова с его дудочкой я не смог сделать серого пилигрима своим петом. Только провести внушение, да и то, всего лишь на четыре часа. Но большего и не нужно.
        Убить серого пилигрима, пока он находился в зависимом положении? Ну уж нет! Для него найдётся применение и получше…
        - К базе бордовых! - скомандовал я одному из самых опасных существ в ближайших локациях.
        Глава 14. Ночь чёрных душ-2
        Серый пилигрим бесшумно передвигался по пересечённой местности, цепляясь длинными скрюченными лапами за чёрные стволы местных деревьев, порой даже не опускаясь на землю. Раньше его странная физиология вызывала у меня вопрос: зачем пилигриму так много конечностей, если даже у той статуи в Зале предков, изображавшей представителя его вида, было вполне обычное антропоморфное тельце? Теперь ответ найден: в Дикой чаще, где сосны и ели росли так близко, как это в принципе было возможно, существо могло без особых проблем достигать приличной скорости, просто перескакивая с дерева на дерево и зацепляясь за следующее несколькими вырывающимися из тела конечностями
        У меня имелась и ещё одна теория: каждая новая душа увеличивала количество лап на одну или две. Получается, что все эти руки и ноги на самом деле в какой-то степени принадлежали несчастным, поглощённым существом. Если это так, то количество жертв серого пилигрима просто огромно (а если учесть уже атрофированные конечности, которые, вероятно, были следствием буквальной смерти одной из душ, то число действительно поражало).
        Даже в теле здорового вервольфа я едва поспевал за серым пилигримом. Ветки кустарников были меня по лицу, лапы постоянно наступали на многочисленные шишки, а следить за своим перемещением я мог только по мини-карте.
        С Крысоловом распрощался ещё на поляне. Демон скрылся в столбе дыма, поднявшимся вдруг над уже потухшем трупом, сказав на прощание:
        - Ну дальше, думаю, ты и сам разберёшься.
        Собственно, я бы не отказался от помощи Крысолова при непосредственной атаке на базу бордовых. Однако и его можно понять: демон помог подчинить серого пилигрима, выполнил свою часть плана и оставил под моим управлением фактически неубиваемую тварь. Зачем Крысолову рисковать своей шкурой? Насколько я понял, демон всячески избегал вступления в драку, предпочитая оставаться немного в стороне, наигрывая на дудочке и постоянно напрягая противника атаками подчинённых ему существ, число которых могло доходить до нескольких десятков. Помнится, раньше, ещё до Катастрофы, во многих играх это считалось крысятничеством… С другой стороны, когда на кону стоит твоя жизнь, а не одна из бесконечного количества жизней твоего персонажа, ставки значительно растут и пользоваться подобными методами не так уж и зазорно. В общем, Крысолова я понял, но намекнул ему, что его часть сделки ещё не выполнена: Леший жив, а большая часть бордовых атакует бежевых.
        Слово демона нерушимо, поэтому Крысолов уверил меня, что в случае ответной помощи он согласен продолжить сотрудничество, после чего окончательно пропал среди клубов чёрного дыма.
        Я решил пойти напрямик, а не делать приличный крюк, обходя едва ли не треть Дикой чащи стороной. Это, конечно, более опасно… Но ведь теперь я нахожусь в компании серого пилигрима, а потому вряд ли здесь найдётся тварь, которая решится напасть на мутировавшего волка и многорукую бледную тварь, держащую в страхе все соседние локации.

* * *
        Как это обычно бывает в Игре (а в особенности в Дикой чаще) надежды не оправдались. У вековой сосны я случайно наступил на кочку. Нога мгновенно провалилась вниз, застревая в чём-то желеобразном, склизком и, как выяснилось, очень вонючем.
        Кислотный ёж, 60 уровень
        Тварь больше походило на обожжённого желеобразного монстра с парой десятков игл, торчащих в беспорядке по всему телу. Кислотный ёж спокойно отдыхал, спрятавшись в куче лесного мусора, поэтому сейчас был крайне разозлён и отпускать мою ногу явно не намеревался. Уже через мгновение я почувствовал, как одна из игл твари, пройдя сквозь его тело изнутри, уколола меня в пятку и попыталась проникнуть в мясо. Я со всей силы рванул конечностей вверх. Нога с хлюпаньем вышла наружу, вырывая часть желеобразного вещества из тела кислотного ежа.
        Вонь только усилилась. Я бы сказал, она походила на запах протухшего мясо, переплетённый с ароматом трясины в сибирском болоте…
        НПС зашипело (видимо, это означало агрессивный рёв) и поднялось с земли. Ёж выглядел как… как антропоморфный ёж, стоящий почему-то на задних ногах. Этакая мутировавшая копия известного персонажа из советских мультиков, двухметровая, широченная и очень злая. В мультике ёж вместе с медвежонком и зайцем под звуки доброй песенки катался на облаках. Теперь же он, выпуская из открытого рта струи зловонной жижи и безумно вращая своими тупыми глазками, двинулся прямо на меня. Увидь я эту тварь лет пятнадцать назад, всю оставшуюся жизнь засыпал бы только при свете настольной лампы…
        Ситуацию исправил серый пилигрим. По моей команде он резко изменил направление движения и, с силой отталкиваясь ногами от ближайшей сосны, прыгнул прямо на спину твари. Удар был настолько мощным, что кислотный ёж повалился вперёд. То есть прямо на меня.
        Но я тоже не остался в стороне, выставляя огромную преобразованную (практически крокодилью) пасть и смыкая челюсти прямо на шее придавившего меня существа. Из раны хлынула полужидкое вонючее вещество, заливая всё тело вервольфа.
        Твою ж… Теперь ещё мыться.

* * *
        Шерсть мерзко слиплась, а лапы как будто до сих пор ощущали противную склизкую жижу. В общем, ощущение не из приятных. От кислотного ежа осталась только полупрозрачная оболочка: все внутренности вместе с желеобразным веществом вытекли наружу, убивая растительность в радиусе трёх метров.
        Но времени на то, чтобы вымыться, у меня не оставалось, поэтому я просто отключился от обоняния волка, чтобы не ощущать постоянно преследовавшую меня вонь, и в сопровождении серого пилигрима, которому, кажется, на запах было вообще наплевать, рванул к базе бордовых. Медлить нельзя: как только армия разберётся с бежевыми, она вернётся на базу, и тогда мне не поможет даже мощный союзник: сделать хоть что-то против хорошо организованного и вооружённого отряда игроков я вряд ли смогу даже при помощи серого пилигрима.

* * *
        Проблемы начались ещё на подходе к базе.
        Мы с ходу наткнулись на игроков, прогуливающихся вокруг частокола. Я узнал их: двое охранников, которые едва не перегородили путь бегущим с базы вервольфам. Тогда пришлось пожертвовать четвёртым НПС, чтобы первые трое смогли унести ноги. Теперь же силы сторон несколько изменились.
        Один толстый и мощный, сжимающий в руках огромное копьё, по габаритам напоминал самого Jell`а (хотя, конечно, не дотягивал до него по физической силе). Увидев нас, он тут же активировал свой уникальный навык, постепенно превращаясь в подвижную бронзовую статую, выставившую вперёд оружие.
        Второй не мог похвастаться таким же характеристиками, был куда худее, да и вообще, насколько я помнил из разговоров между David`ом (главой охраны) и Лешим, оказался довольно трусливым игроком. Заметив нас (а в особенности серого пилигрима, слухи о котором уже давно разошлись по всей фракции), он несколько мгновений пребывал в полном ступоре, а затем отбросил тяжёлое копьё и со всех ног кинулся в сторону входа на базу. Отчаянный крик, вот-вот рискующий вырваться из искривлённого в страхе рта охранника, прервало нечто тяжёлое, через две секунды обрушившееся на его хребет.
        Вырвав зубами кадык похороненного под моей тушей игрока, я обернулся в сторону второго. Серый пилигрим, обхватив его тело, уже высасывал душу несчастного, высвечивая потоками света из глаз обезображенное ужасом бронзовое лицо.
        - Отставить, - коротко приказал я подконтрольной твари.
        Серый пилигрим тут же остановил процесс поедания души и впился зубами в шею игрока. На его бледной коже показались красные подтёки брызнувшей из перегрызенной артерии крови. Однако длинный язык, скользнувший между клыками, тут же вытер морду.
        Почему я не дал твари съесть душу охранника? Всё просто: это бессмысленная жестокость. Я находился в полной уверенности, что обычная смерть куда предпочтительнее, чем многолетняя тюрьма в сером пилигриме. Лично к охраннику, до последней секунды храбро защищавшему своих собратьев, у меня не было никакой ненависти. Скорее, даже уважение.
        Не убить его я не мог: судьба разбросала нас по разные стороны баррикад, но сделать это наименее жестоким способом - в моих силах.
        Минус два. Осталось восемнадцать.

* * *
        Кто бы мог подумать, что столкновение с кислотным ежом может провалить всю операцию. И дело даже не в вони, которую я, кажется, продолжал чувствовать даже после отключения от органа обоняния вервольфа. Вернее, дело как раз таки в ней, но в несколько другом отношении.
        Несколько молодых волков, которых решили не брать в поход на бежевых, даже при не самом лучшем нюхе почуяли странный тухлый запах… и завыли. В этот момент я в компании серого пилигрима бежал в сторону ворот (их держали открытыми, чтобы пропустить внутрь делающих обход охранников, чьи трупы так и остались с противоположной стороны базы). Мы ускорились, но было уже поздно.
        Фракция бордовых проснулась.
        Ворота захлопнули прямо перед моим носом, а два игрока, в спешке вскочившие на небольшие, метров в шесть, башенки, с дикими криками и матом начали закидывать нас дротиками и стрелами.
        - Серый пилигрим!!! - заорал один из них, поторапливая своих товарищей.
        Внутри базы раздались многочисленные вопли. Бордовые высыпали из своих домов и поспешно вооружались, чтобы дать отпор незваному гостю.
        Эффект неожиданности был безвозвратно потерян.
        Кидаться грудью на амбразуру, если есть возможность провести тактическое отступление? Ни за что. Уже через несколько секунд мы с серым пилигримом рванули к лесу, виляя и уворачиваясь от летящих в нас стрел и в скором времени окончательно скрываясь за тесно растущими соснами.
        Думаю, бордовые сильно удивились, увидев, что один из сбежавших вервольфов неожиданно сдружился с кровожадным серым пилигримом и теперь они вместе пытаются напасть на их базу… Со стороны это выглядело действительно необычно и даже странно. Вряд ли большинство бордовых вообще задумывалось над тем, что за этим может стоять и кто-то третий…
        Тем более неожиданным им покажется повторная атака двоицы. Ранее серый пилигрим нападал только тогда, когда был уверен в безоговорочном успехе операции. Бордовые, отогнавшие тварь, вероятно, думают, что уже победили, и если атака и повторится, то произойдёт это только через несколько суток, когда на базе будет весь состав фракции.
        Как же они ошибаются.

* * *
        В данный момент серым пилигримом управлял некто семидесятого уровня. К сожалению, из-за подчинения (до окончания которого, кстати, оставалось всего три часа) я не мог понять, чья душа прорвалась к «рулю» в сознании твари. Семидесятый уровень - это хорошо, однако для боя с двумя десятками бордовых будет маловато… Поэтому вся надежда - на уже давно подмеченный мною механизм работы серого пилигрима; вернее, на одну интересную особенность его функционирования.
        Уже через пятнадцать минут, когда, по моим расчётам, бордовые должны были разойтись по своим землянкам, я дал команду твари двигаться в сторону частокола с восточной стороны, а сам обогнул базу с запада.
        Высота забора - около четырёх метров. Ни для меня в образе мутировавшего вервольфа, ни для серого пилигрима препятствием он стать не должен.
        Несколько дней назад я уже проворачивал подобный трюк, пробравшись внутрь базы и едва только не убив Susan. David укрепил защиту фракции, выставил новых часовых и кое-где увеличил высоту частокола, однако полностью обеспечить безопасность базы он не мог. Тем более сейчас, когда большая часть игроков находится в походе на бежевых.
        Пробежав параллельно забору метров пятьдесят, я, наконец, обнаружил то, что искал. Да, то самое место, через которое в прошлый раз я и попал на базу. Поваленное дерево команда David`а убрала, однако в его основании остался внушительный пень, выкорчевать который имеющимися у фракции инструментами было крайне тяжёлой задачей, которую, конечно, выполнить даже не попытались.
        Ну раз сама судьба подбрасывает такие подарки, то грех ими не воспользоваться.
        Разбег - толчок - полёт - задевание пузом острой верхушки - и вот я уже на противоположной стороне.
        Прямо перед тремя оторопевшими игроками.
        Что-то тёплое выступило на животе. Кровь. Но обращать внимание на подобные мелочи не время. Используя часть импульса, оставшегося от полёта, я тут же оттолкнулся лапами во второй раз и врезался в одного из игроков.
        Мы упали на землю. У тощего безоружного соперника, не ожидающего нападения, не было шансов против мутировавшего волка весом под центнер. Вскоре под моими когтями остался только его обезображенный труп.
        Второго игрока я успел поймать, сомкнув челюсти на его левой ноге и опрокидывая на землю, а вот третьему удалось сбежать. Отчаянно крича и зовя на помощь, игрок скрылся за полуземлянками.
        Скоро здесь будут все шестнадцать оставшихся в живых бордовых.
        Или семнадцать… Поваленный мною игрок оказался не так прост. Крепкая лапа тут же обхватила меня за горло, корпус подался назад, пытаясь перевернуть тело волка на спину, а мощных хвост с костяным набалдашником тут же вошёл в живот. К счастью, вздувшиеся мышцы смягчили удар, а у игрока не хватило физической силы, чтобы перебросить тушу вервольфа. Однако дело начало принимать не самый лучший оборот. Конечно, вряд ли игрок смог бы одержать победу, но вот потянуть время - запросто.
        Я бросил взгляд в сторону… Ага! В нашу сторону бежали сразу шесть молодых вервольфов, которых решили оставить на базе. Они-то, очевидно, и почуяли наше приближение, подняв тревогу в прошлый раз. Ну что же? Теперь послужите-ка мне.
        - Ментальная атака!
        Через несколько секунд подчинённые НПС накинулись на брыкающегося противника.

* * *
        Яркая луна, вырвавшаяся из-за плотных туч, осветила мутировавшего вервольфа в окружении шести молодых собратьев. Подоспевшие на место схватки бордовые замерли, с ужасом глядя на представителей «народа» своей фракции, по непонятной причине растерзавших уже четверых игроков (охранников бордовые-таки нашли, совершив для верности небольшой осмотр вне частокола).
        Бордовые были вооружены буквально чем попало. Копья с костяными наконечниками, несколько луков, два бронзовых топорика… Всё основное оружие было отдано армии, в эти минуты активно расчленяющей бежевых в паре десятках километров к северо-западу. Тем не менее бордовых было больше. У частокола собралось уже четырнадцать игроков… Самое время для секретного оружия.
        Позади бордовых выросла ещё одна фигура.
        Это был серый пилигрим.
        Тварь бесшумно перемахнула через частокол и пробралась прямо в тыл противника. Как только бордовые обернулись на чавкающие звуки (серый пилигрим активно поедал убитого им часового), я скомандовал своим новым петам:
        - В атаку!!!
        Шестеро молодых вервольфов рванули на бордовых. Пропустив их немного вперёд, я побежал следом. В этот же момент серый пилигрим, оттолкнувшись от земли несколькими лапами, прыгнул к первому попавшемуся бордовому, приземляясь прямо на его голову и с хрустом ломая игроку хребет.
        Тварь влетела в толпу бордовых, а над её головой по-прежнему значился семидесятый уровень… Опасно.
        - Ну!.. Давай!.. Иначе нам кранты! - подзадоривал я существо.
        В серого пилигрима тут же врезалось несколько копий, пробивая его тонкую бледную кожу и проникая в мясо. Тварь заверещала и вдруг на мгновение замерла, буквально повисая на древках, крепко зажатых в руках бордовых.
        На лицах игроков выразилось удивление. Но уже через мгновение оно сменилось на ужас: тварь очнулось, её лицо расплылось в хищной улыбке.
        Серый пилигрим. 124 уровень
        У существа сработал защитный механизм, в случае угрозы выталкивающий «наружу» самую опасную и отмороженную душу - Первого. Но теперь произошло одно изменение: если раньше механизм требовался для выживания серого пилигрима (в том числе для бегства), то теперь под моим внушением тварь превращалась в сгусток разрушительной энергии. Сгусток самой смерти, лишённой чувства самосохранения.
        Один удар лапой - и сломанные пополам копья отлетели в сторону. Ещё мгновение - и ближайший бордовый упал навзничь, из вспоротого брюха вывалился ком кишок.
        Однако уже через секунду в серого пилигрима вонзилось несколько дротиков, а чья-то мощная лапа вогнала в его живот наточенный бронзовый топорик. Серый пилигрим зашипел, увернулся от следующего удара, и накинулся на самоуверенного противника. Бордовые, выйдя из оцепенения, сгруппировались, защищаясь от высокоуровневой твари и оставляя тыл практически неприкрытым.
        Этим воспользовался уже я, в очередной раз насылая на бордовых молодых вервольфов (их осталось только четверо) и нападая сам.
        Удары, пинки, крики, мат, кровь, кишки, отсечённые конечности, дикий вой, скрип зубов, пена изо рта.
        Я кидался между игроками и кусал зазевавшихся, рывком опрокидывая их на землю. Подняться им было не суждено: на упавших тут же набрасывались молодые волки, жадно вгрызаясь в мясо бывших хозяев. Серый пилигрим кружил между бордовыми, насаживая их на острые, как бритва, конечности, ломая кости, разрывая тела пополам. Бледная тварь практически целиком была окрашена в красный, кровь лилась из её пасти, капала с наточенный когтей… Из тела серого пилигрима торчали копья, дротики, один бронзовый топор, однако раненное чудовище продолжало танец смерти, обильно поливая кровью сухую землю.
        Бордовые, кажется, совершенно потерялись. Их ряды были смяты, кто-то даже пытался сбежать, впрочем, безуспешно…
        Вдруг серый пилигрим дрогнул, поражённый очередным ударом копья в самое сердце. Дрогнул только на мгновение, уже через секунду вонзая клыки в тельце противника, однако стало понятно, что здоровье у твари всё-таки не бесконечное.

* * *
        Из ближайшей полуземлянки скользнула тень. Я заметил это лишь краем глаза, после чего снова потерял неизвестного из виду. Погодите-ка!.. Раз, два, три… Да, на поле боя не хватало ещё одного бордового. Двадцатого…
        Послышался свист, похожий на тот, что возникает, когда быстро вращаешь каким-то предметом в воздухе.
        В следующую секунду тень с хрустом врезалась в тело серого пилигрима.
        Озверевшая Susan, фракция бордовых. 45 уровень
        Тварь захрипела, невольно выпуская нескольких израненный игроков (их обмякшие тела безвольными куклами упали на землю) и попыталась достать антропоморфную лисицу длинной конечностью.
        Однако Susan отпрыгнула от существа и… и уже бежала в мою сторону!
        Твою ж!..
        Всё ещё не оправившаяся после нашего поединка, с перевязанной широкими листьями головой, Susan решила принять дозу ко-1, чтобы, превратившись в настоящего монстра, спасти свою фракцию. К счастью, восстановить навыки антимага ей не удалось. В противном случае, вся атака захлебнулась бы ещё в самом начале: я бы попросту потерял ментальную связь с серым пилигримом, а тварь, несомненно, в здравом уме ни за что на свете не напала бы на базу бордовых.
        Susan выжидала момент, чтобы съесть наркотик, войти в бой и обеспечить бордовым победу… И почему только она не ушла вместе с армией? Видимо, я проглядел эту рыжую лисицу и не заметил, что раненая Susan осталась на базе.
        Однако даже раненная Susan была крайне опасным противником, что и говорить об Озверевшей Susan, приобрётшей внушительную мышечную массу, обзавёдшейся длинными когтями и клыками, сочившимися ядом… Помня об этом, я заранее приготовился к толчку.
        Уже через мгновение тело вервольфа отбросило назад. Стальные лапы Susan попытались схватить меня за шкирку, однако в последний момент я ушёл из-под захвата, вновь оказываясь на ногах… и чуть было снова не падая после мощного удара, сломавшего пару рёбер.
        Следующий удар пришёлся в висок.
        Я свалился в нокаут.

* * *
        Вернее, вервольф свалился. Я же вдруг ощутил себя в теле Слышащего, прицепившегося к волку в районе шеи.
        Под похоронившим меня мощным телом НПС я абсолютно потерял связь с внешним миром. Единственное, что мне оставалось - судорожно пытаться восстановить соединение с телом вервольфа.

* * *
        Первым, что я увидел, когда «очнулся», была следующая картина.
        Посреди полутора десятков тел бордовых, некоторые из которых всё ещё подавали определённые признаки жизни, и шести трупов молодых вервольфов, происходил бой израненного серого пилигрима и окровавленной Озверевшей Susan.
        В поединке закономерно побеждал серый пилигрим, пусть и едва живой, но всё ещё крайне опасный. Он напирал на игрока, давил на него всей своей массой, пытался вонзить в тельце антропоморфной лисицы те конечности, которые пока что функционировали (часть лап была сломана)…
        И вот он, переломный момент… Susan схвачена и прижата к земле. У серого пилигрима нет сил на то, чтобы провести акт поедания души, он приготавливается к удару… Замах острой конечностью!..
        - Стоп! - мысленно приказываю я.
        Серый пилигрим замер как вкопанный, чем тут же воспользовалась Озверевшая Susan, с трудом высвобождаясь из-под толстой лапы твари и вгрызаясь в её шею.
        Перед глазами всплыло сообщение:
        Подчинённый вам игрок [серый пилигрим] погиб
        Тело твари зашаталось и вдруг рухнуло на землю.

* * *
        Десятки душ, заточённых в голове серого пилигрима, получили долгожданную свободу. Куда они попадут после смерти? И важно ли это для тех, кто многие годы провёл в заточении, прорываясь до управления над телом лишь на пару минут за целые десятилетия?..
        Ужас всех местных локаций был повержен. Но повержен большой кровью, серый пилигрим унёс с собой жизни всех оставшихся на базе бордовых… Кроме Susan. Радости последней не было предела. Заработавшая сразу с десяток новых уровней, девушка издала победный клич и едва ли не запрыгала от счастья. И запрыгала бы, если бы не изорванные лапы и гематомы по всему телу… Она была во власти адреналина и сильнейшего наркотика, влившегося в кровь лисицы, слишком эмоциональна и неразумна, чтобы заметить тринадцать трупов своих товарищей и ещё четверых игроков, вот-вот готовых отправиться в последний путь.
        Слишком эмоциональна и неразумна, чтобы заметить меня, подкравшегося сзади и с силой рубанувшего лапой по её голове.
        Бордовая интерлюдия
        Восемьдесят игроков, пятьдесят вервольфов… Разрушительная сила двигалась на северо-запад, туда, где между высокими горами засели остатки фракции бежевых. Когда-то давно, после выхода на сушу они были союзниками и даже друзьями. Бежевые помогли бордовым разобраться с доминирующим в локации видом, представляющим собой помесь буйвола и большой кошки по типу тигра или льва. Бордовые и бежевые одной волной накатили на постоянно мигрирующее стадо, растерзали старых самцов, выставивших рога для обороны от незваных гостей, вырезали молодняк и добрались, наконец, до вожака.
        Мощный вожак раза в полтора превосходил самого сильного члена своего стада. Огромное тело покрывала короткая шерсть, неспособная скрыть перекатывающихся при каждом движении мускулов НПС. Лапы его напоминали кошачьи, остальное тело - натурального быка. Длинные заострённые у концов рога могли проткнуть насквозь любого, кто рискнул бы бросить вызов вожаку. В схватке один на один за свою долгую жизнь он победил уже множество претендентов на свой статус. Однако двуногие никогда не отличались особой честностью. Сразу десять игроков обступили вожака и хладнокровно забили его камнями.
        Бежевые столкнулись с угрозой, исходящей от Визжащей горы. Это таинственное место полностью оправдывало своё название: из её многочисленных чёрных провалов раздавался постоянный высокочастотный гул - игра природы. Ветер проходил через множество искривлённых поворотов и вырывался наружу с характерным воем, похожим на тот, который получается, если под нужным углом подуть в горлышко пустой бутылки. И всё бы ничего, даже с поминутно долетавшим до базы противным свистом бежевые смирились, но в Визжащей горе была сокрыта ещё одна угроза… Остроклювые горланы - летающие создания, отдалённо напоминающие птеродактилей, доминирующий вид локации. С оглушительным визгом они срывались с насиженных мест и пикировали вниз, обрушиваясь на бежевых и, поднимая зазевавшихся игроков в небо, с силой бросали их вниз, чтобы полакомиться сладким мясом разбившихся.
        Бежевые запросили помощи у своих друзей. Бордовые вежливо послали их куда подальше. Зачистка Визжащей горы стоила бежевым очень и очень многих игроков и ресурсов. Это сильно подкосило фракцию в самом начале её пути на поверхности, но не менее её подкосило и предательство бордовых, продолживших свою агрессию в отношении бывших союзников. Бордовые нападали на охотников, отбирали у них добычу, а порой даже убивали игроков (не явно, но после того, как рядом с территорией бордовых нашли забитого палками бежевого, стало понятно, что бывшие друзья перешли черту). А тут ещё выяснилось, что Визжащая гора таит в себе гораздо больше странностей и угроз, чем казалось ранее…
        Эти и ещё многие другие мысли витали в голове Lokk`а, командующего тридцаткой игроков, расположившихся в арьергарде армии. Они двигались уже второй час. Практически бежали: Леший решил провести разминку перед боем. Большая часть пути осталась позади… Скоро начнётся кровопролитное сражение. Именно в такие моменты в голову обычно и приходят лирические мысли. По крайней мере, у Lokk`а они точно пришли и отпускать разум разведчика не собирались. Игрок был задумчив и рассеян.
        - Lokk, ***ть! Ты меня вообще слышишь?! - только на третий раз до игрока долетел смысл слов командира.
        - Так точно! - проговорил Lokk, выходя из оцепенения.
        - Говорю, дальше пойдём через лес, разбей свою группу на колонны, - Леший немного понизил тон, понимая, что Lokk`у нужно дать время на подумать.
        А подумать было о чём.
        Ещё до Катастрофы во время поиска «избранных» командованию стали известны списки игроков от других государств. Группа Lokk`а собирала данные по Восточной Европе, в том числе России и стране бежевых. И если разведка первых сработала на славу и, выкрав данные, тут же обязала всех своих игроков подписать ряд договоров, ограничивающих их доступ… да вообще ко всему, стирая даже социальные сети и всячески запутывая противника. То личности «избранных» из второй страны Lokk`у удалось узнать без особых проблем. И среди многочисленных имён профессоров, силовиков, деятелей культуры, политиков… он вдруг наткнулся на один интересный профиль.
        Это была молодая девушка. Высокий рост, стройная фигура, длинная коса и румяные щёки сразу привлекли внимание разведчика. Её звали Ива, она была художницей. Lokk, сам не зная зачем, оставил вкладку с её профилем на компьютере и на следующий день снова любовался девушкой, старательно закрывая экран от коллег.
        То же было и через два дня. И через неделю.
        Наконец, он решился написать ей в одной из социальный сетей… Но ответа так и не дождался: по Земле пронеслись опустошающие землетрясения, взревели жерла вновь образовавшихся вулканов, похоронившие под слоем обломков, пыли и пепла всю человеческую цивилизацию, вместе с соцсетями и интернетом.
        И вот, уже в Игре, после выхода на сушу бордовые встретились с бежевыми. Сердце Lokk`а, и без того отстукивающее бешеный ритм в глупой надежде на то, что Она жива, едва не выпрыгнуло наружу, когда в толпе бежевых над одной антропоморфной фигуркой, облачённой в рысью шкурку, он прочёл:
        Ива, фракция бежевых. 17 уровень
        Он так и не решился подойти к ней. А уже через неделю отношения между фракциями ухудшились.
        И вот теперь он ведёт арьергард армии, которая через час уничтожит фракцию Ивы.

* * *
        Восемьдесят игроков и пятьдесят вервольфов… Разрушительная сила подошла вплотную к скалам, между которыми спряталась база бежевых.
        Было темно. По расчётам Лешего, около двух часов ночи. Идеальное время для нападения.
        Единственный известный бордовым проход- довольно узкий (метров двадцать шириной) коридор между двумя обрывистыми склонами каменных хребтов. Особо разгуляться негде.
        - Плохо… - задумчиво проговорил Леший. - Воспользоваться преимуществом в численности получится только после…
        А для этого требовалось пройти около ста метров по узкому коридору, окончание которого терялось в черноте. Именно там дрыхли бежевые, именно там находилась частичка будущей победы фракции бордовых. И именно там был Ива.
        С востока донёсся отдалённый прерывистый вой. Игроки повернулись на звук, подставляя лица вдруг налетевшему ветру. Визжащая гора, освещённая яркой луной, приветствовала путников своим отчаянным одиноким воем. Она стояла немного поодаль от горного хребта, и кто знает, что скрывалось в чёрных впалых трещинах этого странного природного объекта. Судя по разговорам с бежевыми (в то время отношения между фракциями были довольно холодны, но ещё не переросли в противостояние), они так и не решились проникнуть на нижние этажи разветвлённой сети тоннелей, раскинувшейся внутри Визжащей горы, зачистив только верхние проходы, где и гнездовались горланы…
        - Так! - скомандовал Леший. - Перестроиться в фалангу шириной десять человек. Следом - тридцатка Lokk`а, далее - гвардия с вервольфами.
        Грозная армия шагала к своей победе. Игроки, стараясь не громыхать оружием, внимательно осматривали неровные каменные плоскости скал, которые, кажется, вот-вот должны были столкнуться и прихлопнуть игроков.
        - Симплегады… мать их! - прошептал Alchemist.
        Рядом послышались приглушённые смешки тех, кто понял отсылку.
        - Цыц! - приструнил своих подчинённых Леший, хотя и сам едва скрывал улыбку.

* * *
        Их заметили уже на половине «коридора». Навстречу армии вышли пятнадцать игроков, вооружённых… бронзовыми мечами?!
        - Что за ***!!! - прорычал Леший.
        На лицах остальных бордовых можно было прочесть тот же вопрос. Действительно, что за ***? Фракция бежевых физически не могла прокачаться до такого уровня. И ладно бы прокачаться, но найти руду и создать сплав - точно не с ресурсами бежевых. Тридцатка Lokk`а всё это время стояла на стороже и не допускала противника к поискам металла. Ушла она только позавчера. Неужели, за эти сутки бежевым удалось добиться такого высокого результата?
        Впрочем, думать об этом нужно после. Бронзовое оружие или нет - дело это не меняет. Фракция бордовых пришла за победой, и она её добьётся. Любой ценой.
        Первый ряд фаланги, выставив вперёд копья, яростно взревел. Рёв подхватила и остальная армия. Игроки вводили себя в транс, приготавливаясь почувствовать кровь. Скрываться уже было не от кого. Враг понял, что они пришли. Враг должен быть уничтожен.
        - ВПЕРЁД!!! - заорал Леший, вскидывая вверх мощную лапу с изогнутым мечом.
        Его крик потонул в диком вое, раздавшемся разом со всех сторон.
        Из всей фракции не кричал, кажется, только один игрок.
        Это был Lokk.

* * *
        Горы достаточно насытились кровью за эту ночь. Пятнадцать мужественных игроков сумели сдержать целую армию. Но, как и триста спартанцев, они были сметены страшной силой, вторгнувшейся на их территорию.
        Пятнадцать воинов пали, им на смену пришли другие. А затем уже некому было встать на защиту базы.
        За это время бордовые прорубились к самому окончанию коридора.
        С предсмертным криком последнего защитника им открылся прямой путь к дому врага. База бежевых представляла собой небольшую деревеньку, сжатую с двух сторон выступающими горными хребтами, а с третьей - примыкающей к небольшой долине. Долина была распахана, на ней колосилась пшеница, вдалеке виднелись искрящиеся воды небольшой речушки, скатывающейся с каменного склона.
        Вскоре деревеньку поглотил огонь.
        Но где же остатки фракции бежевых?
        - Они там! - вдруг раздался голос David`а, указывающего в сторону тёмной расщелины.
        Lokk присмотрелся и действительно заметил в ней какие-то движения. Видимо, именно это и был секретный выход, через который бежевые проникали в тыл его лагеря.
        - Lokk! Что ты встал?! - раздался над ухом грубый голос Лешего. - Не видишь, игроки авангарда устали. Иди со своей тридцаткой и добей оставшихся, а гвардия с вервольфами пока что с противоположной стороны оббежит, чтобы выловить сбежавших уродцев.
        - Так точно! - крикнул игрок.

* * *
        Расщелина…
        Он добрался до неё вместе с пятью самыми быстроногими союзниками и наткнулся на довольно серьёзное сопротивление выживших бежевых. Да, у них уже не было бронзового оружия, но сражались игроки не мене яростно и ожесточённо. Вскоре, однако, к расщелине подоспели и другие бордовые, постепенно тесня бежевых и забивая копьями одного за другим.
        Почуяв скорую победу, Lokk ринулся вперёд, замахнулся копьём и…
        И лицом к лицу столкнулся с Ней. Высокий рост, подтянутое тело, упругая грудь, скрытая за шерстяной повязкой, почему-то зелёная коса с шипами, ставшая в Игре настоящим оружием…
        Ива, фракция . 39 уровень
        После захвата базы фракция бежевых перестала существовать. Но Lokk`а это сейчас волновало меньше всего. Он так и замер с занесённым для удара копьём и глупо смотрел на девушку, несколькими точными штрихами повторившую свою внешность До…
        - Привет, - только и смог выдавить из себя разведчик, прежде чем в его влюблённое сердце вошло лезвие каменного ножа.
        Глава 15. Я и мой носитель
        Она очнулась уже утром. Лучи восходящего солнца прорезались сквозь полузакрытые веки и облизнули воспалённые глаза. Земля была холодной и мокрой после дождя, прошедшего ночью и смывшего запёкшуюся на травинках кровь.
        Лежать холодно и неприятно.
        - Чёрт! Не хватало ещё простудиться… - прошептала Susan,
        Кажется, болело всё тело… Не просто болело, а буквально разрывалось на части.
        Рвота… Пена, которая так обильна лилась изо рта принявших наркотики. А ещё эти изодранные серыми пилигримом ноги… Поток крови, конечно, давно остановился, а раны начали затягиваться (сказывалась высокая регенерация), но вот боль… Боль не уходила.
        Подняться самостоятельно Susan так и не смогла, а потому ещё в течение двух часов лежала в собственной рвоте, искривляясь от пронзающих её тело волн боли.
        Через два часа на базу вернулась побитая армия.

* * *
        Труп вервольфа я спрятал паре километров от базы и, подчинив для безопасности какую-то небольшую, но крепкую птичку, оставшуюся ночь просидел на ближайшей сосне, наблюдая за Susan, единственным живым существом посреди этого сосредоточения расчленённых трупов, разбросанных кишок и запёкшейся крови.
        К счастью, я успел остановить серого пилигрима. Susan ещё только предстоит сыграть назначенную ей роль в моём дебютном спектакле…
        Сложно описать, что произошло с бордовыми, вернувшимися домой победителями и заставшими базу в состоянии полной аннигиляции. Леший отчаянно матерился, Chief распоряжался об очистке территории, игроки залечивали раны, бегали вокруг убитых и пытались понять, что здесь произошло.
        Очистить базу оказалось крайне тяжелой задачей. И дело даже не в брезгливости игроков (за недели, проведённые в Игре брезгливые либо погибли, либо научились справляться с рвотными позывами). Трупы волков выбросили за частокол, игроков - похоронили на поляне у базы, а вот тело серого пилигрима было тяжёлым даже для Jell`а, к тому же бордовым мешали многочисленные конечности, поминутно цеплявшиеся за землю, а то и норовившие врезаться в плоть игроков. Кто знает, какая зараза проникнет в организм вместе с таким вот лезвием?
        В итоге для переноса тела соорудили специальный носилки. Несколько самых здоровых игроков фракции дотащили труп до леса и бросили в приготовленный костёр. С чёрным вонючим дымом, поднявшимся над локацией, серый пилигрим был окончательно вычеркнут из истории Игры. В это время несколько врачей бордовых возились со Susan, приводя её в удобоваримое состояние при помощи многочисленных отваров, которые с радостью предоставил Alchemist.
        Вскоре Susan смогла подняться на забинтованные (широкими лечебными листьями) ноги и, опираясь на плечи соседних игроков, добрести до ближайшей полуземлянки. Вскоре туда же пришёл и Леший, на шее которого уже занял своё традиционное место один очень мстительный паразит…
        - Всё оказалось несколько сложнее, чем мы думали… - начал Леший, присаживаясь на край кровати. - Каким-то, мать его, образом у бежевых оказалось нормальное бронзовое оружие. В итоге мы нарвались на подготовленных воинов в узком ущелье… Будто *****ые персы, ***ть! Потери составили семнадцать игроков и тридцать вервольфов. Бежевых было около сорока, их НПС мы перерезали ещё в прошлой войне. В итоге сбежало пятнадцать человек.
        Леший ожидающе поглядел на Susan. Девушка молча пялилась в потолок.
        - Погиб Lokk…
        - Что?! - новость вывела Susan из полузабытья.
        - Да. Говорят, один из бежевых смог его затормозить… То ли ментальное, то ли физическое воздействие. В общем, когда его убили, наши потерялись… Этим бордовые и воспользовались: сбежали, собаки! Через тайный проход.
        - Тут не меньшая чертовщина произошла, - Susan, наконец, начала приходить в себя. - Да вы и сами всё видели… Прибежал серый пилигрим с одним из волков, которые несколько дней назад из фракции смотались. Устроили здесь настоящую мясорубку. Шестеро оставшихся на базе вервольфов переметнулись на сторону своего собрата. И все НПС начали нападать на игроков. Мне удалось затаиться и ввести дозу ко-1. Всё было как в тумане, я вообще мало что помню из самой битвы: похоже, эффект от наркотиков. Но серого пилигрима я грохнула. Здоровому волку удалось сбежать. Кстати… Он был каким-то странным, будто мутировавшим. С огромной такой челюстью, как у крокодила. В общем, ******.
        - Серый пилигрим и вервольф, говоришь? - нахмурившись, сказал Леший. - И целенаправленно напали?
        - Да.
        - Очень странно, - задумчиво проговорил военный.
        Кажется, Леший начал что-то подозревать. У него и раньше были мысли по поводу странности событий, происходящих во фракции. Изначально военный думал, что за всем стоит серый пилигрим. Но разговор с Белобородым заставил военного сомневаться в своих догадках и приписать нападения бежевым, которым якобы удавалось управлять и серым пилигримом, и вервольфами. Но как в таком случае возможно то, что произошло ночью: база бордовых подверглась нападению ровно в то же самое время, когда сами бежевые оборонялись от армии? Насколько же глупо было использовать такое мощное оружие, как серый пилигрим, не для защиты собственного дома, а для попытки мести, пусть даже и удачной!

* * *
        Несмотря на многочисленные потери, победа над фракцией бежевых принесла бордовыми определённые бонусы. Первый и самый главный - огромный бафф в развитии, позволивший фракции перескочить через несколько десятков технологий и сразу выйти в железный век. Второй - незапланированная трансформация народа фракции. И третий - конец угрозы войны на два фронта и возможность атаковать серых всеми имеющимися силами.
        Отныне фракция выходит на совершенно новый уровень, крайне быстро перескочив через бронзовый век. Железо… Это и массовые армии, это и многократное увеличение производительности труда… Бронза податлива, большая часть оружия после ночного сражения - на выброс или переплавку. С железом такого не произойдёт. Мечи, булавы, доспехи прослужат года (если это, конечно, потребуется)! Большинство НПС теперь становятся лишь мешками для наработки ударов, только немногие способны противостоять вооружённому и защищённому игроку. А следом за этим открываются и совершенно невероятные возможности машинного производства. Человечество лишь недавно преодолело железный век, выйдя (по некоторым оценкам) в век полимеров. Но Катастрофа оборвала его развитие… Теперь же фракция бордовых способна не только повторить, но даже и обогнать человека прошлого. А что будет там, в скрытой от взоров части Древа развития? Какие технологии, какие новшества?..
        Но подобные мысли могли прийти в голову лишь законченным авантюристам по типу Alchemist`а или David`а. Леший ограничивался гораздо более приземлёнными идеями. Он был практиком, а не мечтателем. Железо - это более совершенные оружие и орудия производства. Первое - усиление и без того мощной армии с потенциальной возможностью уничтожения вообще любого соперника. Второе - возможность отказаться от долгой охоты и уйти от неэффективного земледелия, что освободит некоторое количество игроков для постоянных тренировок.
        Трансформация вервольфов также стала интересным подарком Системы. Когда-то давно они уже проходили через первое изменение, приобретя антропоморфные черты, что увеличило их разумность и подчинённость. После нескольких, так сказать, инцидентов, когда НПС нападали на бордовых, дальнейшее их развитие в настоящих человековолков с повышенным интеллектом виделось руководству фракции вещью необходимой. К тому же с постепенным улучшением вооружения как самих бордовых, так и их противников, волки неизбежно теряют свою эффективность. Одно дело - напасть на низкоуровнего безоружного игрока, другое - на закованного в доспехи и сжимающего в руках наточенную катану. Поэтому вервольфов нужно максимально очеловечить, превращая их в полноценных воинов. Именно это и сделали серые со своими гоблинами, с самого начала максимально увеличивая интеллект НПС, - здесь Леший признавал грамотность моей задумки (даже лестно стало, ей-богу).
        Будто по щелчку пальцев древнего мага все представители народа бордовых разом встали на задние лапы, лишь изредка перенося вес на длинные, доходящие почти до земли, передние. Сознание НПС прояснилось, помимо рефлексов в нём появилось нечто новое - образы, ещё не полноценные мысли, выраженные в языковой форме, но даже это переводило волков на принципиально новый уровень. Между тем повышение разумности НПС - крайне плохая для меня новость: теперь их подчинение будет проходить гораздо сложнее.
        Моя фракция стала целью номер один для бордовых. Получившие бафф в развитии, открывшие железо, преобразовавшие вервольфов, они могли беспрепятственно напасть на серых. Напасть и размозжить голову соперника о каменный склон Чёрной горы. Но для этого требовалась подготовка. А именно поиск железа и производство нового оружия: бронзовое враг, очевидно, уже имел, а рисковать и идти в атаку без преимущества в вооружении Леший не хотел. Лучше подождать и получить качественное превосходство, чем поторопиться и обломать зубы.
        Бордовые сильны. Скоро их армия будет маршировать по засеянным рожью полям вокруг нашей базы… Да вот только есть одно «но».
        Первый акт представления окончен. Антракт подходит к концу, я выглядываю из-за плотных кулис и объявляю начало второго, в котором…. Впрочем, обойдёмся без спойлеров.

* * *
        Леший проницателен и сложить два и два для него не проблема. Состояние, в котором бордовые нашли Susan после употребления наркотика, имело сто процентную схожесть с тем, что уже два раза испытал Леший. Стало вполне понятно: кто-то пытался отравить военного при помощи того же ко-1. Но почему именно наркотиком?
        - Итак… - Глава бордовых прохаживался по Медовому залу и думал, проговаривая мысли вслух. - Меня травят наркотой… Хорошо, David`а догадался оставить ночью, иначе бы и третий раз траванули. Кто это делает? Варианта два: кто-то из бордовых или же чужак. Теперь по поводу нападений… Этот некто, вероятно, связан и с ними. Ему удалось несколько раз взять под контроль вервольфов и каким-то образом договориться с серым пилигримом. Или даже взять под контроль и его. Но не только… Ещё и лошадей Седобородого во время рейда на серых. То есть всё это время Он был рядом. Гораздо ближе, чем можно подумать… Судя по подчерку, я мог бы подозревать только одного игрока - Чернокнижника.
        И здесь я похолодел, для верности забираясь под шерсть военного и приготавливаясь к бегству.
        Леший продолжил:
        - Но он мёртв. Я в этом полностью уверен. Восстать из мёртвых Чёрный не мог. Следовательно, против нас орудует кто-то, очень и очень на него похожий. Но кто? А главное, как его найти?

* * *
        Ситуация начинает выходить из-под контроля. Леший меня практически раскрыл, остановившись в одном шаге от совершенной разгадки. Знай он о навыке Эвакуация, был бы абсолютно уверен, что против фракции бордовых орудует восставший из мёртвых Чёрный. Но это и не столь важно. Самое главное - военный начинает поиски. И однажды ему вдруг придёт в голову почесать свою шею и выудить из-под шерсти застрявшего там комара вместе с подозрительным устройством, подключённым к нервным окончаниям Лешего. Этот комар покажется ему довольно странным на вид: бронированный, зубастый… Леший возьмёт да и прихлопнет Слышащего, обрывая мою жизнь уже во второй раз. Последний.
        После того как военный восстановился от наркотиков, Подключение упало до сорока пяти процентов. То есть идею подчинить Лешего при помощи навыков Паразита можно смело отбрасывать… К счастью, на этот случай я приготовил план Б. Он гораздо более рисковый, но вариантов сейчас попросту нет. Нужно действовать быстро.
        Тем более, что всё шло именно к этому…
        Уже через час гвардия под командованием Лешего совершила обыск всех зданий и закоулков базы бордовых. Леший решил, что вряд ли этот некто, ведущий подпольную работу, является членом фракции. Первое - почему он начал её вести только после появления в ней Лешего? Второе - как тогда объяснить странное поведение белых пилигримов, которые взбунтовались в паре десятков километров от самой базы? Третье - кто в таком случае привёл в дом серого пилигрима, если восемьдесят игроков постоянно находились в армии, а оставшиеся двадцать сидели в полуземлянках (об этом с уверенностью доложила Susan)? Следовательно, надо искать постороннего. Чужака.
        Но на базе его не оказалось. Гвардия отправилась на проверку соседних локаций.
        Таким образом за несколько часов упорных хождений вокруг базы псари с вервольфами добрели до лесного озера, того самого, что находилась рядом с Курганом памяти. Странным образом водоём сохранял свою чистоту и не превращался в болото, хотя озеро было бессточным, а пополнялось за счёт дождевой воды и, очевидно, подземных источников, очень хорошо слышимых под землей, на пути к Залу предков.
        Залу предков…
        Хм… а ведь это можно использовать!
        - Небольшой отдых, - объявил Леший.
        Псари, взяв с собой вервольфов, тут же разбрелись вокруг озера, чтобы, вытянув уставшие ноги, растянуться на узкой полоске песка и насладиться уходящим теплом осени. Леший решил пройтись в одиночестве. Ему было над чем подумать.
        Меня уже трясло. Мысли в голове выстраивались в причудливые комбинации…
        Наконец, я улыбнулся. Вернее, попытался это сделать: лицо Слышащего не позволяло проявлять эмоции. А жаль…

* * *
        Лес… Высокие сосны протыкают верхушками пушистые облака, спустившиеся сегодня очень низко. В кроне сосны можно различить небольшую саблезубую белочку, старательно грызущую кедровые орешки.
        Уже через секунду, повинуясь моему внушению, белочка сиганула прямо на Лешего.
        Военный от неожиданности отскочил и хотел было уже поймать эту оборзевшую малявку, но белка, хищно оскалившись, побежала в сторону. Леший махнул рукой, мол, больно надо за ней гоняться. Однако белка вдруг остановилась и повернулась к военному, характерно дёргая передней лапкой и будто зовя Лешего следовать за ней.
        Военный ухмыльнулся и, заинтригованный, отправился следом за НПС.
        Саблезубая белка между тем добежала до какой-то металлической плиты, заросшей мхом, но с вполне угадывающимися символами. Леший с изумлением поглядел на плиту, пытаясь понять, что означают эти иероглифы, но, как и я в прошлый раз, вполне определённо смог угадать лишь очертания антропоморфной фигуры, находящейся ровно посредине плиты. Именно на плечо этой фигуры и запрыгнула белочка, призывно виляющая хвостиком и подзывающая Лешего подойти поближе.
        Военный, пожав плечами, встал на плиту и нагнулся к белочке, протягивая ей шишку с кедровыми орешками. Однако НПС, вместо того чтобы взять угощение, вдруг впилась зубами в палец Лешего!
        Военный опешил от такой наглости. Он замахнулся вторым кулаком, чтобы размозжить белочке черепную коробку, однако капля крови, соскользнувшая с его пальца на металлическую плиту, уже активировала механизм. В последний момент белочка отпрыгнула в сторону, а вот Леший не успел, с коротким криком проваливаясь под землю.

* * *
        - Ну ты и сволочь! - зло прошептал военный, лёжа на спине и глядя вверх, где в освещённое солнцем отверстие выглядывало НПС.
        Живая и невредимая белочка показала что-то наподобие фака (я постарался максимально похоже согнуть пальцы НПС) и благополучно скрылась из виду, оставляя взбешённого Лешего в полном одиночестве.
        Подняться по отвесным каменный стенам военный не мог, а звать на помощь посчитал делом бессмысленным: его подчинённые находились метрах в ста от плиты, крик бы попросту потонул в массе лесных звуков. К тому же Леший не хотел выдавать своё присутствие: мало ли кто обитает в местном подземелье.
        Поэтому ему ничего не оставалось, кроме как пойти по тёмному коридору, будто вырезанному в камне руками умелых строителей. Леший шёл осторожно, постоянно вслушиваясь и оглядываясь назад, тем не менее его не могли не привлечь странные знаки, которыми были изрисованы стены тоннеля. У некоторых из них он даже останавливался, чтобы получше рассмотреть затёртые элементы, изображавшие в основном чудные переплетённые символы.
        Не знал, что у военного развито художественное восприятие…
        Ещё более Лешего поразил сам Зал предков. Помещение размером с волейбольный зал осветилось разом вспыхнувшими магическими факелами. Играющий свет пламени вырвал из темноты многочисленные статуи, изображавшие разнообразные необычные виды существ, живших в Игре до нас.
        Леший по долгу останавливался у каждого изваяния, рассматривая необычную физиологию представителя каждой расы. Но когда он подошёл к пятнадцатому памятнику произошло что-то совершенно странное.
        Ковёр, красной полосой лежащий параллельно линии памятников, взмыл вверх. Невидимая сила отбросила его на несколько метров, являя Лешему металлическую окружность, расположенную в центре Зала предков.
        Секунда - и диаметр окружности осветился синим, но ещё более засияла замочная скважина этой странной двери. И прямо в воздухе появилось полупрозрачное изображение огромного изогнутого ключа, длинной в метр, созданное тем же мягким синим светом. Сопровождалось всё это натужным механическим гудением скрытых под ногами приборов.
        Изумлённый Леший вытащил свою третью лапу, в длинной шерсти которой была зажата металлическая деталька, покрытая изогнутыми линиями. Кажется, именно её вертел в руках RedHead, когда ещё занимал пост Главы фракции бордовых (да и вообще был жив).
        Детальку будто магнитом тянуло к изображению ключа, невидимая сила натягивала длинную шерсть военного, стремясь вырвать из неё этот странный предмет. Когда Леший отпустил его, деталька тут же рванула к изображению, замирая где-то в районе стержня голограммы ключа.
        Это продолжалось с минуту, после чего гул стих, а синее свечение резко прервалось. Изображение ключа исчезло, и деталька со звоном упала на каменную поверхность.
        Какое-то время простояв на месте и обдумав произошедшее, Леший продолжил осмотр Зала предков, я же осторожно отсоединился от «шайбы» и, стараясь оставаться незамеченным, поспешил вперёд, к алтарю, составленному руками Безликого, ныне уже покойного защитника подземелья.
        Нужно подготовить место для встречи Лешего.

* * *
        На последнем памятнике военный задержался, внимательно оглядывая изображение человека, а в особенности те символы, что были изображены на постаменте (надпись на этом неизвестном языке располагалась на всех памятниках). Кроме того, Леший прочёл и подпись, изложенную уже на более знакомых нам международных языках, в том числе и на русском:

«Самоназвание: Человек
        Расположение: Млечный путь, Солнечная система, Земля»
        Закончив с осмотров статуй, Леший поднялся по невысокой лестнице и оказался прямо перед нагромождением из камней, по которым красной краской была намалёвана десятиконечная звезда - алтарь Безликого.
        Я уже сделал задуманное и снова подключился к Лешему, получая сообщение Системы:
        Подключение: 45 %
        Бросив короткий взгляд на кучку костей жившего здесь НПС (их уже успели обглодать пробравшиеся в Зал предков падальщики), Леший продолжил осматривать алтарь… который вдруг задымился. Серьёзно. Над камнями поднялся чёрный дым, хотя огня военный не видел.
        - Очередная чертовщина, - проговорил Леший, делая несколько шагов назад и приготавливаясь к возможному нападению.
        Тем не менее он продолжал завороженно смотреть на происходящее. А посмотреть было на что…
        Во всё усиливавшемся дыму прямо поверх десятиконечной звезды вспыхнул ярко-жёлтый знак: квадрат, вписанный в равносторонний треугольник, в центре которого «плюсиком» расположились два перпендикулярных отрезка.
        Дым повалил столбом, теперь в нём можно было различить очертания чьей-то высокой антропоморфной фигуры в чёрном плаще с капюшоном, из-под которого выглядывали нахмуренные глаза.
        А затем раздался потусторонний голос:
        - Леший из фракции бордовых, готов ли ты отдать свою душу?
        Леший, конечно, был поражён происходящим, однако пребывал в здравом уме и памяти, и ответ его был очевиден.
        Или?..
        - Ментальная атака! - я мысленно активировал способность и врубил все имеющиеся силы.
        А их было довольно много: после совместного убийства девятнадцати бордовых я заработал сразу десять уровней, большую часть очков вложил в Экстрасенсорику и Ментальную атаку, весьма серьёзно прокачивая навыки.
        Сейчас же просто молился о том, чтобы Ментальная атака вкупе с сорока пятью процентами Подключения к организму Лешего позволили мне сломать его психологическую оборону и проникнуть в сознание этого урода.
        Сознание Лешего было защищено тремя уровнями, этакими крепостными стенами. На первый взгляд, нерушимыми… Однако уже через несколько мгновений они пали. Первая линия обороны разлетелась в труху, вторая осела, как карточный домик. Невидимые силы понеслись к третьей, самой толстой и высокой. С размаху врезавшись в неё, они пустили по стене множество трещин. Следующая атака проделала в ней внушительные вмятины, и, наконец, последняя проломила стену, позволяя невидимым силам проникнуть внутрь…

* * *
        - Я согласен отдать свою душу, - проговорил Леший и вдруг замер, в ужасе понимая, что сказал совершенно не то, что хотел.
        - Рад был иметь с вами дело, - ухмыльнулся Крысолов.
        Из глаз демона вырвались лучи серебристого света.

* * *

[Где-то в сознании]
        - Леший, привет, - мой голос прозвучал довольно обыденно, будто мы встретились с коллегой в курилке после обеда. - Хм… А здесь темно.
        - Что?! Какого ***!.. ****!!!
        - Да брось, ты же помнишь мой голос.
        - Чёрный?! - Леший уже просто орал, понимая, своё поражение.
        - Именно, дорогой друг. Позволь, я объясню, что сейчас произошло.
        - ***ть! На ***! ******** ***!..
        - И не говори… В общем, своим ответом (конечно, не без моей помощи) ты активировал особенную игровую механику, позволяющую демону или высшему светлому существу мгновенно убивать игрока. Изначально я просто хотел подчинить твоё сознание, но проломить психологическую защиту оказалось не так просто, даже при помощи наркотиков. А тут подвернулся случай заманить тебя к алтарю… Ты, оказывается, белочек любишь (они тебя, кстати, не очень).
        С полминуты Леший ничего не отвечал. Наконец, ему удалось по возможности взять себя в руки.
        - Как это произошло?.. - голос военного дрожал, он начал осознавать своё абсолютное бессилие перед этим чёрным магом, уже практически захватившим его сознание.
        - Ты остановился в шаге от разгадки. Этот некто, конечно, не был членом твоей новой фракции, но он всегда, каждую секунду находился гораздо ближе, чем ты думал. Буквально на твоей шее. Возможно, пару раз ты замечал небольшого комарика, непонятным образом оказывающегося у тебя в полуземлянке. Так вот, прошу любить и жаловать, я собственной персоной… Точнее, это моё прошлое обличие (теперь-то я возьму твоё тело).
        - Хитрец, - вяло проговорил Леший, понимая всю бессмысленность сопротивления. Внутри него что-то надорвалось, и недавно сильный лидер превратился теперь в безвольное существо, обречённое и понимающее свою обречённость.
        - Да и ты, надо признать, достойный соперник. Но, сам понимаешь, собаке - собачья смерть… Бывай.

* * *
        Подключение: 100 %


        Вы получили новый уровень: 52!
        Поздравляем! Игрок [Леший] в вашей полной власти
        Вы можете выбрать:
        Убить жертву/сохранить автономность
        Ошибка! Сохранить автономность невозможно
        Причина: игрока [Леший] больше не существует
        Глава 16. Лжелеший
        Леший уничтожен и буквально вырван из собственного тела.
        Моралист мог бы меня спросить: «Чёрный, ощущаешь ли ты радость и удовлетворение после своей мести?». И я бы ему ответил:
        - О да, твою мать! Я наслаждаюсь отмщением.
        Серьёзно, что в этой жизни может сравниться с тем чувством выполненного долга, когда твой враг падает замертво? Фигурально выражаясь, конечно. Тело Лешего совсем не упало; после того как душа его бывшего хозяина была съедена Крысоловом (сейчас демон сидел на камнях алтаря и, вальяжно закинув ногу на ногу, переваривал своей обед), я быстро занял пустующую мясную оболочку.
        Виновник смерти более ста игроков, предатель фракции и Родины, мой личный враг и несостоявшийся убийца пал. Следом за ним отправятся и все оставшиеся в живых бордовые. Никакой пощады! Здесь любое проявление слабости оборачивается против тебя самого. Душа Лешего съедена и уже на полпути на Тот свет.
        И так будет с каждым.
        Игра действительно меняет людей, выносит наружу их скрытые качества. Кто-то, уже и раньше потихоньку сливавший информацию за границу, становится предателем и, выкосив больше половины своих союзников, бежит к врагу, в отчаянной борьбе за власть достигая верхней ступени и в новой фракции. Кто-то не может побороть себя и вонзить оружие в любимого человека. Кто-то, привыкший подчиняться и беспрекословно выполнять указания, закрывается в себе и становится лёгкой жертвой для начальства, толкающего его на совершение преступлений. А кто-то сохраняет дух авантюризма и, получив в свои руки практически неограниченные возможности, творит полный сюр, добывая из трав наркотики, проводя эксперименты по мутации НПС или же становясь паразитом, вскрывающим черепную коробку своего недруга…
        В общем, второй акт моего представления начался. Но теперь вся массовка резко выходит на первый план и превращается в объект агрессии главного героя пьесы. Но пока что он будет скрыт от взоров публики за комом мяса, мышц, костей и жил, принадлежавших некогда Лешему.

* * *
        Кстати… А в этом теле не так и плохо. Я без особых проблем сумел прирастить к себе труп бывшего Главы фракции бордовых и теперь упражнялся, испытывая силу нового «перса».
        - Попробуй отжаться на руках, - посоветовал мне Крысолов, с интересом наблюдающий за представлением.
        С силой оттолкнувшись от пола, я вдруг взмыл вверх, едва не падая на спину.
        - Неплохо… - уважительно покивал демон.
        Сегодня Крысолов сыграл, пожалуй, решающую роль.
        Во время нашего предыдущего разговора он обмолвился, что некий представитель прошлой расы решил покончить с собой, но из-за боязни боли обратился к Крысолову, чтобы тот провёл операцию мгновенно. Демон вспомнил древнюю технику, которой его обучил предыдущий обитатель Мудреца (магического дерева, в которых обычно и жили высшие игровые сущности). Древняя техника (или же игровая механика) представляла собой несложное заклинание, пару особых движений кистями и самое главное - согласие жертвы. Крысолов провёл высасывание души - игрок упал замертво. И, кажется, вот он, счастливый финал. Но нет, выяснилось, что игрок не удосужился предупредить своих товарищей, что идёт к демону добровольно, а потому вместе с сытной душой Крысолов получил и проблемы с целой фракцией… Но это уже другая история.
        Когда стало понятно, что разобраться с Лешим при помощи одних только навыков Паразита невозможно, я вспомнил об этом разговоре и решил использовать игровую механику в свою пользу. Оставалось только найти место для призыва Крысолова, причём сделать это нужно было незаметно… А это проблема.
        Но, к счастью, судьба в кой-то веки была ко мне благосклонна, и гвардия встала на отдых у лесного озера. А дальше дело техники. Заманить Лешего в Зал предков, использовать вполне себе пригодный алтарь Безликого и переговорить с демоном, пока Леший рассматривает местные произведения искусства… А после? После сделать так, чтобы ответ военного был положительным.
        Да, технически получилось не совсем честно: военный дал согласие не по своей воли, а только после моей Ментальной атаки… Но, скажите на милость, кого это вообще волнует? Меня? Демона? Может быть, безэмоциональную Систему?.. Вот и получается, что формальные аспекты соблюдены - механизм запустился, стирая Лешего из Игры.
        Что делать дальше?
        Разобраться с бордовыми, очевидно. Но для начала нужно отплатить долг Крысолову.
        - Спасибо, конечно, за море опыта и халявную душу… - протянул расслабленный демон, уже практически лежащий на алтаре. - Но и об изначальных условиях нашей сделки не забывай. Светлая долина Седобородого должна превратиться в филиал тёмных сил.
        В этот момент я упражнялся в боксировании: когда-то подростковом возрасте занимался, а теперь вот и тело попалось подходящее для такой техники ведения боя.
        - Вообще без проблем! - нырок, левый хук. - Мне и самому этот урод доставил много неприятностей! - обманное движение, правый кросс.
        - Вот и замечательно, - заключил Крысолов, подготавливая алтарь для телепортации. - Когда?
        - На днях, но нужно кое-что подготовить. Есть идея… Короче, я тебе сообщу.
        - Жду, - демон махнул рукой, прыгнул в столб дыма, поднявшийся над камнями, и через мгновение пропал из виду.

* * *
        Я стоял в центре Зала предков и внимательно наблюдал за тем, как синеватое свечение в очередной раз образовывает в воздухе проекцию огромного ключа.
        Очевидно, именно им и нужно открыть эту странную дверь, встроенную прямо в пол локации.
        Третья лапа выудила из-под шерсти металлическую детальку, тоже будто слегка светящуюся. Я рассмотрел загадочный артефакт повнимательнее: кубическая форма, извилистые линии, прорезавшие плоскости… весом (я прикинул) примерно под килограмм. Пожалуй, плотность побольше, чем у железа. Надо будет у химика Эльфа узнать, что это за металл.
        После того, как кубик уже во второй раз встроился в голограмму, занимая всё то же место в районе стержня, над артефактом вдруг высветилась надпись Системы:
        Фрагмент Ключа
        Просто браво, Система! А я вот прямо ни за что на свете не догадался бы!
        В очередной раз поражаюсь некоторым особенностям работы Игры. Шумящая яма, Чёрная гора… а теперь вот Ключ. Капитан Очевидность отдал бы честь, передал свою должность Системе и вышел бы в окно, попутно стреляя себе в висок…
        Ну ладно, Ключ так Ключ.
        Вопрос: где искать недостающие его части? Я ведь даже не знаю, как уже имеющаяся деталька попала к RedHead`у, от которого она в итоге и досталась мне. Хотя, если подумать, единственное местоположение подобных артефактов - различного рода «магические» локации, в том числе оставшиеся после бывших обитателей Игры. Если предположить, что остальные части Ключа будут примерно такого же размера, то не достаёт ещё штук пятнадцати-двадцати. Однако далеко не факт, что он разделён на равные фрагменты. Возможно, где-то под самым моим носом лежит весь остальной ключ и мне остаётся лишь вклеить в него недостающую детальку…
        Но что скрывается под этой дверью?
        Курган памяти, Зал предков, в котором расположены статуи всех исчезнувших из Игры видов… Если под ними не находится что-то действительное интересное, ломающее мозг и переворачивающее сознание, то я просто профан в этой Игре!
        А ещё это постоянно преследующее меня изображение антропоморфной фигуры… Перед тем как совсем пропасть, синеватое свечение вдруг переместилось на центр каменной окружности и осветило очертания этого символа, в точности повторяющего то, что я видел на металлической плите у входа в локацию. После того как свет пропал, «дверь» снова приняла обычную гладкую поверхность, и силуэт антропоморфного существа на ней не угадывался вовсе.

«Механический гигант скоро проснётся…» - вспомнились мне слова какой-то психованной души, прорвавшейся к управлению над серым пилигримом.

* * *
        Выбрался из Зала предков я через левый тоннель, ведущий прямо к лесному озеру. Раздвинув руками свисающие стебли вьюна, лицом к лицу столкнулся с David`ом. Игрок, не ожидающий увидеть здесь ни одной живой души, так и замер, тупо глядя на меня и невольно продолжая поливать каменистый склон Кургана памяти.
        Мне оставалось только гадать, чем вызвана подобная реакция: тем, что я неожиданно застал игрока за интимным делом, или же тем, что вся фракция бордовых разом получила-таки сообщение о смерти Лешего, после чего он жив живёхонек появляется прямо перед тобой…
        Я надеялся, что здесь всё-таки первая причина и механика оповещения союзников на этот раз не сработала или сработала неправильно (так, например, серые получили сообщение о моей смерти, хотя и сработал навык Эвакуация)… В любом случае оставалось только ждать, как поведёт себя David.
        Напор струи снизился. Через пару мгновение игрок сориентировался и спросил:
        - Леший… а как вы здесь вообще оказались?
        - Тут нора какого-то сдохшего существа, решил проверить, куда она ведёт… - я попытался максимально похоже изобразить интонацию Лешего, благо что голосовые связки бывшего хозяина в точности воспроизводили его хрипловатый тембр. - А ты, **ть, что встал как вкопанный? Ногу себе, смотри, не обоссы.
        Думаю, получилось довольно натурально. Пока David с ужасом глядел на свою ногу, я развернулся и отправился в сторону лесного озера, где уже толпилась вся оставшаяся гвардия.
        - Итак, бойцы! - на моём лице выступила хищная ухмылка. - К сожалению, нам не удалось выявить крота, но не терять же весь оставшийся день зря! Поэтому сейчас - кросс по всем пройденным локациям в обратном направлении.
        Услышав в ответ сокрушённые возгласы, я добавил:
        - Разговорчики? Ещё раз кто-нибудь что-то про***дит - кросс увеличится вдвое.
        По-моему, моя пародия Лешего вышла просто изумительной: взгляды бордовых, в которых одновременно читались безнадёга, ненависть и уважение, - прямое тому подтверждение.

* * *
        За этот кросс я неплохо испытал новое тело. Леший оказался невероятно крепким: юркий, быстрый, мощный… Добавить сюда особую модификацию, позволяющую части его шерсти цепляться за любые предметы, и хорошую маскировку - и перед вами практически идеальный лесной выживальщик.
        В самом деле, он не прогадал с ником.
        Под вопросительные взгляды бегущих рядом с вервольфами псарей я за несколько секунд взбирался на деревья, повисал на третьей лапе, обвивая длинной шерстью ветки елей, перескакивал, словно на лиане, на следующие…
        Но всё-таки нужно соответствовать образу мрачного командира и статусного игрока, поэтому, поразмявшись, я соскочил вниз и побежал уже более спокойно, недовольно зыркая на постоянно отстающего человека-рыбу Jack`а.

* * *
        На базу мы вернулись уже ближе к вечеру. Я как раз успевал на назначенное уже бывшим владельцем моего тела совещание. Отправив псарей и вервольфов на отдых, подошёл к David`у:
        - Хорошая работа, боец!
        - Вы правда так считаете? - на глазах David`а, кажется, блеснули слёзы.
        - Конечно. В отличие от остальных, ты не сачковал. Поэтому после совещания можешь идти отдыхать. Дежурить в Медовом зале сегодня не нужно, да и вообще в ближайшие дни лучше отоспись: впереди очень много работы, ты нужен фракции крепким и бодрым.
        - Так точно! - буквально прокричал игрок и побежал выполнять указание.
        Удивительно, что с людьми творит привязанность к самым жестоким лидерам. Кажется, это называется авторитарным характером… Моя похвала совсем сорвала David`у крышу. Но главное другое: я избавился от возможно свидетеля; избавился так, что у него даже не возникнет сомнений в абсолютной логичности и правильности происходящего… А потом уже будет поздно.
        Разобравшись со псарями, я поспешил в Медовый зал. Здесь собрался весь руководящий состав, который за последнее время сократился на двух игроков: RedHead`а и убитого в походе на бежевых Lokk`а.
        В небольшом зале стояла полутьма. Помимо меня, в нём находились Chief, едва живая Susan, которую перенесли на небольших носилках, и вытянувшийся в струнку David, представляющий полицейские силы фракции.
        Я начал заседание:
        - Итак, поход на бежевых в целом считаю удачным. Однако можно было обойтись и меньшими жертвами, особенно среди игроков. С другой стороны, кто мог знать, что у них вдруг окажется бронзовое оружие…
        Все молчали.
        - Это, если что, вопрос.
        - Очевидно, Lokk. Больше некому, - задумчиво проговорил хмурый Chief. За последнее время завхоз фракции абсолютно вымотался: организация производства вооружения практически полностью отняла у него сон, а теперь на его плечи легла и добыча железа. Кстати, руду уже обнаружили, вскоре планировалось запустить производство.
        - Мда… Но с Того света он нам, увы, ответить не сможет. В общем, ввиду существенного перенапряжения и едва ли не предсмертного состояния части руководящего состава… объявляю о небольшой передышке.
        - Но… - попытался возразить Chief.
        - Ни слова! Что у нас по железу? - коротко спросил я.
        - Первая партия руды уже доставлена на базу… С минуты на минуту начинаем переработку.
        - Начать с завтрашнего утра, дать игрокам выспаться.
        - П-понял, - недоумённо проговорил гуманоид.
        - Так, Susan, беру Древо развития на себя, ты сейчас не в состоянии работать.
        - Так точно… - вяло проговорила девушка, неподвижно лёжа на медвежьих шкурах. - А что у нас с планом нападения на серых?..
        - David?
        Игрок аж подскочил на своём месте.
        - David, займёшься разработкой плана.
        - Так точно!
        - Леший, я, конечно, извиняюсь, - проговорил Chief. - Но David даже не военный… Может, вы сами разработаете стратегию?
        - Конечно, сам, - я сделал недовольное выражение лица. - David принесёт мне план на доработку, и мы вместе его подредактируем… Chief, нам нужны новые кадры, откуда они появятся, если не учить людей?
        Кажется, это обоснование удовлетворило завхоза. Он молча развёл руками, мол, надо так надо.
        - Всё, каждый - по своим делам… И да, помогите Susan добраться до её дома.

* * *
        Конечно, долго скрываться за личиной Лешего невозможно. За эти недели, проведённые на шее военного в состоянии паразита, я неплохо его изучил, но что-нибудь обязательно проскользнёт… Кажется, они уже сейчас начали что-то подозревать. По крайней мере, Chief. У меня есть максимум день-два, после чего выяснится, что фракцией управляет не настоящий Леший.
        Прежде чем перейти к следующему этапу (а именно, помощи Крысолову), я решил, что неплохо было бы воспользоваться вдруг полученной должностью Главы фракции бордовых. Остановить переработку железа? Ха! Чем больше бордовые тянут с производством нового оружия, тем ближе к ним подбирается фракция серых. Отправить David`а разрабатывать план вторжения к Чёрной горе? Идеально. Потолком для игрока была организация порядка смены часовых и укрепление базы. Надо сказать, даже с этим он справился неважно, особенно учитывая то, с какой лёгкостью я проник на неё вместе с серым пилигримом. Куда там David`у до разработки плана вторжения! И, конечно же, что бы он там не приготовил, план я одобрю, ещё и публично похвалю игрока, убеждая всех остальных, что стратегия рабочая.
        Я прошёл в дальний закоулок Медового зала, где на одной из стен расположилось Древо развития. Ранее составлением плана исследований занималась Susan, прибегая иногда к помощи Alchemist`а. Взглянув на заранее приготовленный порядок, я одобрительно покивал головой: довольно грамотно.
        Надо это исправить.
        Первым делом - разломать все расположенные рядом с Древом тотемики, ежедневно дающие дополнительные очки исследований. Затем - потратить весь накопленный запас на… да хотя бы на открытие технологии триремы [класс античных кораблей]. Моря или хотя бы большого водоёма рядом с фракцией бордовых нет, а значит, весь запас очков исследования попросту выброшен в мусорку. Ну и наконец, изменить порядок исследования… Для выплавки железа из руды бордовые пользовались штукофенами, не самыми совершенными печами, приносящими множество неудобств, поэтому Susan решила исследовать доменную печь, что существенно бы повысило эффективность работы… Но нет. Теперь вместо доменной печи фракция будет исследовать технологию постройки деревянного сруба - полезное, конечно, дело, но точно не самое важное перед предстоящей войной.
        После такого меня точно рассекретят… Но к тому времени я буду уже очень далеко от базы бордовых.

* * *
        На следующий день я как ни в чём не бывало провёл тренировку гвардии, ознакомился с набросками того, что извергла фантазия David`а… В общем, выполнял типичные дела Главы фракции. Старался полностью подражать Лешему, однако постоянно ловил на себе удивлённые взгляды игроков. Очевидно, прикидываться другим человеком и тем более без никакого опыта копировать поступки серьёзного управленца оказалось сложной задачей.
        Впрочем, подобной деятельностью осталось заниматься менее суток.
        Несмотря на все мои ухищрения, обработка железа шла полным ходом. Особенности игровых механик, позволяющих ускорить процесс производства в разы, а также усилия самих бордовых, имеющих за плечами бронзовый век, существенно облегчили создание железного оружия.
        Кажется, я как глава фракции мог просто остановить процесс выплавки мечей (пусть плохоньких и по качеству не далеко ушедших от бронзовых, зато многочисленных). Но нет. Сделать что-то явно противоречащее пользе фракции значит выдать себя с потрахами. Поэтому мне оставалось наблюдать за растущей военной мощью бордовых и судорожно пытаться придумать, что же делать дальше.
        - Эх, Violetta была бы поражена… - задумчиво проговорил подошедший ко мне Chief.
        Мы стояли рядом с Медовым залом и наблюдали за работающими внизу игроками, в поте лица подвозящими тележки с рудой, бегающими у печей, выколачивающими шлаки из полученного материала… Вид отсюда открывался фантастический: на многие километры тянулся зелёный лес, постепенно переходя в настоящую чащу. С возвышенности, на которой находился Медовый зал, просматривались несколько речушек, разрезающих дышащую зелёную массу, виднелись гнездовавшиеся на верхушках вековых сосен птицы… Пахло осенью и особенной свежестью, прочувствовать которую можно только в сибирском лесу.
        Я без понятия, кто такая Violeta, а потому ответил максимально расплывчато:
        - Согласен, очень красиво.
        Видимо, этот ответ удовлетворил Chief`а. Я уж было подумал, что угроза миновала, но нет:
        - А помнишь, как мы втроём были в той кофейне? Эх… Были времена. А потом что-то закрутилось, ты остался в России, Violeta улетела…
        Chief посмотрел на меня, ожидая реакции.
        Твою ж… вот приспичило же ему вспомнить прошлое.
        - Эх, Москва… Кажется, только вчера было. Но нет. Годы… Годы идут очень быстро, - как же, блин, тяжело составлять предложения, попутно соображая, не скажу ли я какую-нибудь глупость.
        - Да это же Питере было, - удивился Chief, впрочем, снова переходя на свою ностальгическую нотку. - Мы ведь были лучшими друзьями. А потом… хах! Ну ты ведь помнишь, рассорились из-за девушки! Какими же дураками были… Она в итоге к этому ушла… Блин, забыл имя. Не напомнишь?
        - Эм…
        - Ну, к этому, из отдела по внутренней безопасности. Капитану…
        Сука! Он специально, что ли?! Кажется, Chief меня проверяет.
        - Я тоже забыл… Ну и на хрен этого урода.
        - Тоже верно, - завхоз, наконец, отстал от меня и продолжил наслаждаться открывающимся с возвышенности видом.

* * *
        Вечерело… Поход на бежевых, как я ни старался, был назначен на вечер следующего дня.
        David`у удалось написать вполне неплохой план, в который я для вида внёс кое-какие изменения, потенциально способные его ослабить. Но только незначительные. Иначе вояки фракции бордовых, собравшиеся вечером за обсуждением атаки, могли бы подумать что-то неладное.
        В общем, я сделал всё что мог. Пора сворачиваться.
        Осталось попрощаться…
        После получения пятьдесят второго уровня я приобрёл один интересный навык, Ментальная маска, позволяющий скрывать принадлежность петов. Таким образом, подчинённые мною существа оставляли свой предыдущий статус. В самый раз для задуманного.
        Когда все игроки фракции бордовых легли спать (мне всё-таки удалось убедить их в необходимости прекратить работу в тёмное время суток, чего при настоящем Лешем никогда не было), я вышел из Медового зала и направился к вальеру с вервольфами.
        - Ментальная атака!
        И шестеро волков (три самца и три самки) тут же бросились к частоколу, перебираясь через него при помощи специально притащенного мною ствола сосны и вскоре скрываясь в темноте.
        Так, теперь перейдём к остальным. Жаль, не удастся воспользоваться помощью Крысолова: его навыки здесь бы не повредили.
        - Ментальная атака!
        Удалось подчинить ещё десять высокоуровневых волков. Приобретя статус петов, они вдруг проснулись и встали посреди остальной стаи, удивлённо озираясь по сторонам. Между тем в никах вервольфов значилась принадлежность к фракции бордовых - замечательно.
        Почему я просто не провёл внушение? Для лучшей управляемости и контроля, а также потому, что внушение - вещь временная, его необходимо обновлять или поддерживать. Я же не планировал долго задерживаться на этом празднике жизни и хотел свалить пораньше…
        Ну что же? Ночные приключения начинаются!
        - Вперёд!
        От идеи разрушить печи для переплавки железа пришлось отказаться: слишком муторно и громко. Зато дать петам полакомиться сладким мясом игроков фракции бордовых - это всегда пожалуйста. Вервольфы организованно разбились на три группы и вломились в ближайшие полуземлянки. Послышались первые приглушённые крики.
        Так, нельзя задерживаться… Перед феерическим уходом нужно обезглавить фракцию бордовых.
        Я поспешил к домику Chief`а..

* * *
        Дверь открылась без скрипа. Темно… Я приблизился к телу, лежащему на подстилке. Секунда - и руки опустились на, как я думал, шею игрока. Но вместо завхоза на лежанке оказался какой-то мусор, прикрытый лосиной шкурой.
        Какого?!
        И тут справа, из-за приоткрытой двери к пристройке, где хранились стройматериалы и различный хлам, раздался тихий голос Chief`а:
        - Ну привет, «Леший»… А я ведь тебя ещё днём раскрыл. Никогда мы с настоящим Лешим не дружили и до Катастрофы даже не были знакомы!
        Я едва успел увернуться от копья, прорезавшего воздух в миллиметре от моей головы, и тут же бросился в сторону противника. Однако Chief оказался умным малым. Вместо того чтобы драться с превосходящим его по силе соперником, он отбросил копьё и выскочил в узкое окошко.
        На улице тут же раздался его крик:
        - Тревога! Тревога! Все на подъём!!!
        Из ближайших полуземлянок тут же начали показываться заспанные лица игроков.
        Твою ж… Самое время ретироваться.

* * *

[через час на базе бордовых]
        Chief был взбешён. Обычно ему удавалось сохранять спокойствие даже в самых неоднозначных ситуациях, но только не сегодня.
        Лжелеший, как его уже окрестили во фракции, сбежал. Не просто сбежал, но и успел на прощание нагадить. Да ещё как!.. Chief`у поминутно сообщали:
        - Вервольфы убили пятерых игроков, ранили восьмерых.
        - Шестой тоже погиб.
        - Седьмой…
        - Эта сволочь поломала все тотемы у Древа развития!
        - Сука! Билд исследования испорчен.
        Chief всё больше краснел, даже багровел, у него задёргалось левое веко… Вдруг сквозь нарастающий гул в ушах до завхоза долетел чей-то громкий голос:
        - Susan пропала!
        - Как пропала?! - едва ли не вскрикнул Chief.
        - Не знаю… её дом пуст.

* * *
        Я успешно выбрался из логова врага и рвал со всех ног по лесу.
        Озверевшая антропоморфная лиса бежала рядом со мной.
        Вместо Susan телом управлял комар-паразит, однако девушка была жива - так называемый режим автономности, позволяющий паразиту регулировать поведение своего носителя и даже иногда возвращать управление в его руки.
        Прошлой ночью сразу после совещания я отсоединился от тела Лешего и в образе Слышащего (снова прирастив к нему небольшую «ложечку») полетел к домику Alchemist`а. К счастью, среди ещё более выросших запасов различных трав и ингредиентов, я смог-таки отыскать то, что было нужно. Порошок ко-1 лежал в небольшом горшке прямо над безмятежно похрапывающим химиком, который при моём появлении только поудобнее устроился на лежанке, даже и не думая просыпаться.
        Через щупальце паразита, прикрепленного к шее девушке, наркотик отправился прямо в кровь Susan. Она задёргалась, пуская пену, но я успел вколоть обезболивающее, погружая Озверевшую Susan в состояние глубокого сна.
        Вторая часть операции… Первая была проведена ещё сутки назад, когда обессиленная после ко-1 и боя с серым пилигримом девушка была уязвима для постороннего ментального вмешательства. Совместно с комаром-паразитом мне удалось добиться шестидесятипроцентного Подключения к телу игрока.
        Во время второго вмешательства в сознание Susan Ментальная атака окончательно разрушила её защиту. Ослабленная второй дозой наркотиков, едва живая физически, подавленная морально Лешим, событиями с серым пилигримом и многочисленными убийствами, девушка стала довольно лёгкой жертвой (в отличии от непробиваемого военного).
        Она сбежала следом за мной. Ко-1 достаточно укрепил организм, позволяя едва живой Susan передвигаться самостоятельно и даже бежать. Но только на время, пока длится эффект от наркотика…

* * *
        Оказавшись на безопасном от базы расстоянии, я быстро соорудил место для призыва. В появившемся дыме появилась проекция Крысолова (вернее, только его голова).
        - Жди нас у Светлой долины, - коротко сказал я.
        Демон кивнул и через мгновение пропал.
        Глава 17. Белое и чёрное
        Взяв под контроль Susan, я немного покопался в Лаборатории, отыскивая причину отключения части её навыков. Выяснилось, что рядом с мозжечком игрока располагалась довольно серьёзная гематома. Видимо, она осталась после нашего поединка, когда я в образе вервольфа несколько раз с силой ударил Susan о деревянную стену полуземлянки. Странно, что сама Susan не догадалась заменить головной мозг, чтобы вместе со старым удалить и гематому, а стала ждать, пока она рассосётся сама собой. Ещё пара суток - и навыки антимага снова бы активировались, отключая все мои магические способности и не давая призвать Крысолова для убийства Лешего. Промедли я немного, и всё могло бы пойти совершенно иным путём…

* * *
        Темнота поглотила весь лес. В ночи потерялись высокие сосны и ели, и даже НПС оказались во власти мглы. Луна спряталась за плотными серыми тучами и даже не выглядывала в рваные бреши между ними. Кажется, час назад было гораздо светлее. Теперь же пейзаж выглядел так, будто его облили чёрной краской; и даже не закрашивали кистью, оставили прямо так: краса легла неравномерно, с подтёками.
        Было довольно прохладно, с каждым днём всё более ощущалось скорое наступление зимы. Однажды это могло стать определённой проблемой. Уже сейчас бордовые начинали шить себе накидки из шкур убитых животных, но ведь никто не знает, насколько холодная зима в Игре… Возможно, придётся всерьёз задуматься о том, чтобы переехать всей фракцией на юг, в более благоприятную среду.
        Чернота, холод, едва различимый вой - сама природа предвещала нечто зловещее и таинственное. Мы со Susan полностью слились с окружающей мглой, были поглощены ею… Испачканная в грязи (после боя с серым пилигримом у девушки так и не хватило сил, чтобы добраться до ближайшей речки) Susan потеряла свою алую окраску, что и говорить обо мне: физиология Лешего позволяла ему полностью сливаться с лесом, и уж тем более в тёмное время суток.
        На фоне всеобъемлющей темноты белым пятном стала одна фигура, появившаяся как будто из неоткуда. Я сразу узнал её - один из белых пилигримов. Лошадь скакала параллельно нам, двигаясь в том же направлении. Её густая белая грива развивалась на ветру, плавно огибая иглистые ветки елей; передвигалось НПС бесшумно, хотя габариты животного, на первый взгляд, не предназначались для движения по пересечённой местности. Не знаю, как это объяснить, но белый пилигрим будто источал сияние, рвущее черноту. Этакая белая стрела, запущенная рукой светлого мага с тем, чтобы пронзить ночь.
        НПС не заметило двух игроков, затаившихся между плотно растущими соснами. Оно вообще мало обращало внимание на окружение; высокомерно подёргивая головой и издавая надменное ржание, втаптывало в грязь попадавшихся на пути ночных обитателей и даже не смотрело на то, во что мгновение назад с хрустом вошло её копыто. Оно и понятно: уровень существа позволял ему не бояться местных обитателей. Дикая чаща далеко, бордовые - союзники… Кто из оставшихся ночных тварей может хоть что-то противопоставить такому красавцу, слепящему тёмных существ льющимся из белоснежной кожи светом?
        Лучезарный белый пилигрим, 89 уровень
        Надо же, Лучезарный… Какой банальный пошлый ник. Один из самых здоровых представителей вида (возможно, даже вожак) походил на выходца из фэнтезийной истории годов, эдак, девяностых. Премерзкий тип; если вообще про НПС можно говорить подобные вещи.
        Раздалось шипение - Лучезарный снова пришиб какого-то ночного хищника, попытавшегося отскочить от его копыт. Как сторонник сил тьмы подобную наглость я потерпеть уже не мог. Да и вообще, если судить по мини-карте, двигалось НПС прямо со стороны базы бордовых… Если сложить эти два факта, а также тот, что Седобородый является союзником фракции, можно сделать вывод: не просто так Лучезарный выбрался из Светлой долины в столь тёмное время суток. Уж не знаю, сам ли он следил за базой или был послан к Седобородому Chief`ом, взбешённым моими ночными приключениями, но факт остаётся фактом. Скорее всего, Лучезарный бежит к старцу, чтобы сообщить о происшествии у бордовых и, возможно, привести помощь.
        А с этим мириться нельзя тем более.

* * *

[Белая точка посреди чёрного леса. Высокие сосны грозно обступают протоптанный путь… Видимость минимальная, кажется, из-за любого дерева может выскочить какая-нибудь тёмная тварь и вцепиться зубами в его прекрасную шею.
        При мыслях о том, что густая грива окрасится в красный, а от шерсти будет нести потом и гнилью, оставшихся после уничтожения наглеца, Лучезарного пробрала дрожь. Его дело - нести свет в этот загибающийся мир. Светлая долина - единственное место в округе, всё ещё поддерживающее связь с высшими силами. Остальное - во власти Мрака. И эта ночь - прямое тому подтверждение. Не даром Седобородый старец учит их вести непримиримую борьбу с тьмой. Враг уже близко, и в войне с ним все средства хороши.]
        Но Третье око прочло и кое-что другое в голове этого самовлюблённого создания, мозгов у которого было пусть и не так много, но волне достаточно для того, чтобы осознать себя и наслаждаться собственной красотой и грациозностью… Страх. Белый пилигрим боялся окружающей его ночи. Именно поэтому с особым наслаждением ломал кости мелким тварям, попадавшимся на пути - это помогало НПС успокоиться и вновь ощутить собственную силу. Но защитный механизм давал сбой, за каждым поворотом тропинки, за каждым стволом сосны или разросшимся кустом Лучезарный снова и снова боялся увидеть нечто, способное не просто испачкать его крепкие копыта своей кровью, но и сожрать самого белого пилигрима.
        Однако каждый раз, бросая короткий взгляд в сторону предполагаемого местоположения хищной ночной твари, белый пилигрим убеждался, что опасности нет, и успокаивался, но уже через несколько секунд в его голове зрел новый страх…

* * *
        Я выскочил из-за старой ели и, совершив длинный прыжок, обхватил Лучезарного за шею. Белый пилигрим в ужасе отскочил в сторону, но, кажется, даже не почувствовал моего веса, продолжая скакать и со всей дури дёргая головой в попытках сбросить противника на землю. Но моя третья лапа уже обхватила горло твари, а длинная шерсть спуталась вокруг него, постепенно продвигаясь в сторону широких ноздрей и крепкой пасти Лучезарного. Ещё через мгновение под ноги белого пилигрима бросилась Озверевшая Susan, обхватывая заднюю правую лапу существа и с хрустом ломая ему коленную чашечку.
        Лучезарный отчаянно заржал и рванул меня с такой силой, что, врезавшись в ствол сосны, я едва не потерял связь с телом Лешего. К счастью, шерсть военного оказалась крайне прочной и уже довольно глубоко ушла в ноздри белого пилигрима, ограничивая ему доступ к кислороду. Оттолкнувшись ногами от сосны, я сделал небольшой кульбит и оказался на спине существа, продолжая свои попытки провести удушение. Под ногами бегущего Лучезарного кряхтела Озверевшая Susan (вернее, Слышащий-паразит, управляющий телом девушки), уворачиваясь от копыт и пытаясь подняться по обмякшей лапе гиганта.
        Но свалить НПС оказалось не так просто. Наше противостояние продолжалось ещё минут десять, за которые Susan получила несколько ударов копытом под дых и чуть было не свалилась на землю, а я потерял несколько пальцев на третьей руке (их откусил брыкающийся конь)… Но обходиться без кислорода не могло даже это высокоуровневое создание. Белый пилигрим, до последнего продолжавший свой бег, вдруг обмяк и на всей скорости влетел в стоящую на пути ель.
        Послышался треск - через несколько секунд дерево переломилось и упало.
        Белая точка посреди чёрного леса окрасилась в красный. Сияние, будто лившееся из каждой клеточки Лучезарного, несколько раз моргнуло - будто проблемы с подачей электричества - и, наконец, погасло совсем.

* * *
        Подключиться к телу Лучезарного оказалось довольно просто: сказывались высокие характеристики соответствующего направления развития.
        Кроме того, после ночной резни за действия своих петов, которым, очевидно, перед смертью удалось перегрызть глотки нескольким игрокам, я получил сразу четыре новых уровня. Очки навыков вложил в Паразита, Подключение и Ментальную защиту. Почему именно в неё?.. Пока что это будет небольшим секретом. А вот новое направление развития, ставшее мне доступным уже после получения сорок пятого уровня, я пока что не выбрал. Вариантов множество: от рукопашного боя до шаманизма. Но все они как-то мало соответствовали моим предыдущим направлениям, я попросту не видел возможности взаимодействия новых навыков с теми, что уже были развиты, поэтому ждал в надежде на появление чего-то действительно интересного и необычного.
        Сейчас мой профиль выглядел следующим образом:
        Чернокнижник, фракция серых. 55 уровень
        Специализация: Магия Смерти
        Состояние: паразитирующий организм
        Ранг: 2 [250/400]
        Здоровье: 88/90
        Очки эволюции: 3240
        Физические характеристики:
        Размер: 1 [5]
        Восприятие: 6
        Выносливость: 5
        Сопротивляемость урону: 1
        Ментальная сила: 16
        Скорость: 6
        Урон: 1
        Направления развития и навыки (0 свободных очков):
        Род - (фракционное) - 2 уровень
        Заклинания: 1/3
        Наследник (10 уровень)
        Экстрасенсорика (уникальное, личное) - 35 уровень
        Управление (базовое) - 21 уровень
        Ментальная передача (пассивный навык) - 13 уровень
        Эвакуация (уникальное)
        Ментальная защита - 19 уровень
        Ментальная атака - 40 уровень
        Тёмный манипулятор (легендарное) - 21 уровень
        Ментальная маска - 4 уровень
        Т. Мутация (легендарное) - 19 уровень
        Т. разносчики (базовое) - 10 уровень
        Т. разведка - 10
        Т. броня - 4
        Передатчик (подраздел направления Т. мутация)
        Лингвистика - 9 уровень
        Третье око - 16 уровень
        Паразит - 15 уровень
        Лаборатория (базовое)
        Т. Приращение - 25 уровень
        Подключение - 17 уровень
        Использовать Тёмное Приращение в полном объёме, чтобы провести ряд мутаций тела и превратить и без того опасного Лучезарного в настоящую машину для убийства, было опрометчивым решением. Во-первых, уровня навыка вряд ли хватило бы на качественное преобразование столь огромного тела. Во-вторых, Седобородый, увидев, что его НПС превратилось в какого-то зубастого и шипованного монстра, точно что-нибудь бы заподозрил…
        Поэтому я ограничился лечением раненной лапы существа. Уже через несколько секунд коленная чашечка заросла и укрепилась дополнительными наростами, практически незаметными со стороны, особенно ночью. Такие же наросты появились и на некоторых другие суставах и костях тела НПС.

* * *
        Знаете, я уже начал привыкать к этому прекрасному сочетанию скорости, силы и чувства безграничной свободы, которые даёт тело белого пилигрима или любого другого мощного скакуна… Так мы и подъехали к Светлой долине. Я в образе Лучезарного и Озверевшая Susan, сидящая на моей спине в качестве наездника. Тело Лешего спрятал в кустах: оно мне ещё пригодится.
        Крысолов уже ждал меня у высокой сосны, возвышавшейся над остальными деревьями и потому выбранной нами в качестве ориентира.
        - Чёрный, ты кто из них вообще? - в изумлении спросил демон.
        - Тот, что белый, здоровый, а ещё крепко связанный с нашим общим знакомым, - ответил я, используя только что созданные голосовые связки. - Слушай план…

* * *
        Проблемы начались с самого начала…
        Каким-то непостижимым образом Светлая долина оказалось освещённой даже сейчас, абсолютно тёмной ночью. Луна будто сосредотачивала весь свет именно на этом направлении, прорывая плотную преграду из туч. Между тем Крысолов обладал прекрасным ночным зрением, да и Лучезарный мог видеть в темноте довольно сносно, особенно после того как я улучшил его зрение в Лаборатории модификаций. Что касается Седобородого, то в абсолютной темноте у него было бы куда меньше преимуществ перед представителями тёмных сил… Жаль.
        В образе Лучезарного я подъехал прямо к кромлеху, в одном из камней которого, как показывало Третье око, и находился старец. На моей спине сидела Озверевшая Susan. Нужно торопиться: конечно, паразит подключился к телу носителя уже после принятия наркотика (поэтому он не приобрёл статус «озверевший»), но ко-1 постепенно начинал воздействовать и на самого Слышащего, снижая мой над ним контроль.
        Мы должны были выманить Седобородого из кромлеха.
        Сделать это удалось довольно легко. Как только Лучезарный подъехал к камням, один из них осветился бирюзовым, и уже через мгновение передо мной оказался Седобородый собственной персоной, вырываясь из плоскости вместе с пучком света.
        Седобородый, легендарный противник. 155 уровень
        А старец-то поднабрал… Сейчас он казался действительно неубиваемым. А прибавить к этому целый табун белых пилигримов, живущих в Шумящей яме, и предстоящая битва начинала казаться не просто глупой затеей, а настоящим самоубийством.
        - Лучезарный?.. - проговорил заспанный старец. - Какие-то новости от бордовых?.. А это кто ещё?!
        Озверевшая Susan выглядела, мягко говоря, нерепрезентабельно. Из-под грязной шерсти выступали пучки мускул, руки прорезали широченные связки, а из запястий вырывались длинные шипы. Морда походила на лицо умалишённого: перекошенный оскаленный рот, зажмуренный левый глаз, вздувающийся при каждом дыхании нос.
        - Su-san, - по слогам ответил паразит, прицепленный к шее девушки, и вдруг замолчал.
        А вот и вторая проблема: уровень интеллекта Слышащего даже после установки ему самого прокаченного мозга оставался крайне низким… И что делать?! Седобородый сейчас поймёт, что что-то здесь неладно.
        Пауза затягивалась. Старец всё больше хмурился, ожидая полноценного ответа.
        В отчаянии я посигналил паразиту:
        - Передавай управление игроку!
        Через мгновение Susan вздрогнула: к «рулю» снова выбралась девушка.
        - Кто ты такая? - повторил вопрос Седобородый.
        И тут я понял свою ошибку. Susan всё ещё имела статус «озверевшая» и вела себя соответствующе. Вместо того чтобы ответить старцу что-то адекватное, она вдруг взревела (отчаянный крик пробрал до мурашек) и, выставив вперёд когтистые лапы, бросилась прямо на Седобородого.
        В последний момент я сумел поймать игрока за заднюю лапу, сомкнув на ней мощные челюсти, и, отдавая паразиту приказание: «Возвращай управление!!!», рванул от кромлеха. Седобородый уже сориентировался и понял, что на него было совершено нападение. Через мгновение из ближайшего камня вырвался спрятанный в там посох, и старец, ударив им по земле, создал у меня на пути полупрозрачную стену.
        К счастью, физических сил Лучезарного оказалось достаточно для того, чтобы перемахнуть через препятствие, удерживая зубами набравшую массу Susan. Позади раздалась ругань: старец сообразил, что сглупил и теперь призывал из Шумящей ямы других белых пилигримов для погони. Плохо. Очень плохо.
        Хотя… мы ведь добились главного: Седобородый вылез из кромлеха.

* * *
        Я остановился у края локации, в десяти метрах от плотно растущих елей. Паразит уже вернул власть над телом Susan и снова уселся ко мне на спину, продолжая тупо пялиться на кромлех, где разворачивались довольно интересные события. Из Шумящей ямы уже выскочило с десяток обычных белых пилигримов. Высокий рост, густая грива, мощные ноги, твёрдые копыта и крепкие зубы, способные разорвать противника на части - такой табун мог без особых проблем защитить Седобородого. Старцу даже не понадобиться вмешиваться в бой.
        Через несколько мгновений белые пилигримы с дикий ржаньем уже бежали в нашу сторону, топча траву и поднимая в воздух комья земли. Я напрягся, сердце застучало с удвоенной силой: к нам приближалась волна, несущая смерть. В прошлый раз мне едва удалось расправиться с несколькими куда менее высокоуровневыми белыми пилигримами при помощи Крыса и Червя…
        Хотя, теперь я поднабрал опыта, да и за моей спиной не Крыс и Червь, а самый настоящий демон.
        Табун был уже в двадцати метрах. Это расстояние белые пилигримы преодолели бы за долю секунды… Позади раздалась игра на дудочке, из-за деревьев вышел Крысолов.
        И в это же мгновение я закричал:
        - Ментальная атака!
        Шестеро коней вдруг замерли, подпадая под воздействие нашего импровизированного дуэта, и рванули на своих же собратьев. Белые пилигримы, оставшиеся во власти Седобородого, не ожидали нападения, а потому, получив несколько ударов копытами от бегущих рядом собратьев, со стоном рухнули вниз. Их туши, сохраняя инерцию, пропахали ещё несколько метров земли и тут же были затоптаны. Копыта с хрустом входили в туловища и головы агонизирующих коней. Вскоре шестёрка подчинённых нами пилигримов стояли посреди фарша из мяса, перерубленных костей и крови собратьев.
        Крысолов, не переставая играть, подбежал ко мне. Я присел, помогая демону взобраться на спину, и побежал в сторону подчинённых НПС. Наш тандем сработал на отлично. Схема, выработанная ещё при нападении на серого пилигрима, прошла и на этот раз. Дудочка Крысолова плюс моя Ментальная атака позволяли творить совершенно безумные вещи, по типу перехвата контроля над шестью белыми пилигримами уровнем за сороковой-пятидесятый. И у кого!.. у самого Седобородого.
        Подобную наглость старец потерпеть не мог. Размахнувшись своим посохом, он с силой ударил по земле, вгоняя палку сантиметров на двадцать. Несколько секунд ничего не происходило. Внезапно от посоха прошла небольшая бирюзовая волна, тут же, впрочем, угасая.
        - И это всё? - недоумённо проговорил я, поворачиваясь к хмурому демону. Тот даже ответить не успел.
        Мгновение - и земля вокруг кромлеха растрескалась. И из-под неё вырвались лучи бирюзового света, увлекая за собой комья грязи и корни растений. Изначально заклинание подействовало в диаметре пятнадцати метров от старца, однако с пугающей быстротой начало распространяться во все стороны, увлекая вверх всё больше земли.
        Крысолов занервничал:
        - Чёрный… д-думаю, пора.
        Действительно, пора.
        - Активировать навык антимага! - приказал я паразиту, сидящему на шее Susan.
        Антропоморфная лисица вздрогнула и вдруг с хрустом запрокинула голову назад. Из её глаз рванули лучи красного света, теряясь где-то между серыми тучами. Рука Susan с силой ударила в землю, создавая алую волну, рванувшую прямо навстречу той, что была создана Седобородым.
        Волны встретились буквально в нескольких метров от нашей группы. Попавший под воздействие рвущей из-под земли бирюзы конь с отчаянным ржаньем свалился на землю. Его тело буквально на глазах покрылось гнилью, под возрастающим внутренним давлением зрачки лопнули, а конечности с силой забились о землю, впрочем, вскоре с треском вышли из суставов и обмякли… Бирюза - смерть. Вся надежда только на навыки Susan.
        Между тем мы оказались на небольшом пяточке красного света в диаметре метров семь. Остальная часть локации представляла собой территорию с рвущими из-под земли бирюзовыми лучами. Пути назад нет, мы оказались в ловушке.
        Граница между красным и бирюзовым подрагивала: происходило противостояние между паразитом, взявшим под контроль тело девушки, и магом, застывшим над своим посохом. И, кажется, преимущество было за Седобородым: красная территория постепенно сужалась.
        Но я предусмотрел такое развитие событий. Направление антимага было сильнее любого магического направления, однако уровни противоборствующих отличались в разы, поэтому нужно было помочь Susan, блокируя часть ментальных сил Седобородого.
        - Ментальная защита! - сказал я, мысленно перенаправляя действие навыка на паразита, сидящего на шее антропоморфной лисы.
        Алая волна тут же стартанула вперёд, уже через несколько мгновений распространяясь на всю локацию и врезаясь в стоящего у кромлеха мага. Посох в его руках хрустнул, трещина прошла вверх, разделяя резную палку на две неравные части. Седобородый выругался, отбрасывая ставший бесполезным посох.
        - И всё? - удивился Крысолов, перескакивая на свободного белого пилигрима и игрой на дудочке направляя всех подчинённых НПС их на бывшего хозяина.
        Конечно, это ещё не всё.
        Приказав паразиту оставаться на месте, я рванул следом за демоном.

* * *
        Магические силы Седобородого были блокированы, однако он по-прежнему оставался опаснейшим высокоуровневым существом. Белого пилигрима, подоспевшего к нему раньше других, он легонько ударил в грудь. НПС упало замертво… А на оставшихся уже бежали три существа, выпрыгнувшие из Шумящей ямы по очередному зову Седобородого.
        Латунный белый пилигрим, 77 уровень
        Великолепный белый пилигрим. 75 уровень
        Статный белый пилигрим. 68 уровень
        Вероятно, это какие-то высшие формы белых пилигримов. Если Лучезарный, в теле которого я и находился, выпускал магический свет, разрывающий тьму и слепящий тёмных тварей, то остальные имели свои уникальные способности. Так, Латунный был окрашен в цвет соответствующего металла и обладал бронированной кожей, Великолепный - огромными размерами (он раза в полтора превышал своих собратьев по габаритам и походил на натурального великана), Статный был поменьше, но имел какие-то совершенно непропорциональные перекачанные ноги, позволяющие НПС совершать невероятные прыжки, метров на десять вперёд.
        И вся эта компания влетела в нашу группу.

* * *
        В качестве противника мне достался Латунный белый пилигрим. Кажется, даже не заметив несколько мощных ударов копытами, он с размаху опустил свою бронированную голову прямо на мою шею. Организм Лучезарного просигнализировал о серьёзных повреждениях, я резко отскочил назад, уходя от очередной атаки.
        Рядом раздавались звуки борьбы. Крысолов соскочил со своего коня и, опрокинув на землю Статного пилигрима, пытался добраться до его шеи, попутно уворачиваясь от копыт Великолепного, на которого нападали двое оставшихся живых петов.
        И как бороться с Латунным? Он ведь даже не чувствует моих ударов! Будто его кожа состоит из металла.
        Металла?.. Точно!
        Устанавливая Лучезарному голосовые связки, чтобы общаться с Крысоловом, я попутно взял и одну уникальную модификацию, оставшуюся у меня в запасе ещё с Первичного бульона… Пошёл на сближение и, вынужденно пропустив внушительный удар по рёбрам, заорал:
        - Молния!
        Заряд электричества, вырвавшийся из груди Лучезарного, ударил прямо в Латунного белого пилигрима, без особых проблем проникая через его кожу и мгновенно распространяясь по всему телу. Через секунду обугленный труп Латунного упало на землю. В воздухе запахло горелым мясом и шерстью.
        Тем временем Крысолов, получив несколько жёстких тычков от Великолепного, всё-таки сумел добраться до шеи Статного и вонзил тонкие крепкие пальцы в горло НПС, обрывая его жизнь. С Великолепным, сумевшим затоптать всех оставшихся у нас белых пилигримов, мы разобрались уже вдвоём. Тело здоровенного коня глухо упало на землю.

* * *
        Я бежал к Седобородому, приготовившемуся к атаке, но в последний момент остановился и долбанул по старцу молнией. Электрический разряд вошёл прямо в тело НПС, но видимых увечий ему не нанёс. Седобородый усмехнулся и вдруг рванул в мою сторону. Мастерски уворачиваясь от летящего ему навстречу копыта, старец прошёл мне за спину. Повернуться я не успел. Шероховатая ладонь Седобородого врезалась в живот Лучезарного и, будто нож, прорезая ткани, добралась до внутренних органов.
        Ухнув, я осел на землю, но в последний момент успел подмять под себя и Седобородого. Старец оказался под тушей весом в полтонны, белый балахон окрасился в красный: открытый перелом левой руки. Тем не менее Седобородый продолжал разрывать плоть Лучезарного, и уже через несколько секунд я потерял связь с НПС, снова оказываясь в теле Слышащего.

* * *
        Выскользнув из-под гривы, я взмыл вверх, оглядывая Светлую долину: вот к раздавленному Седобородому бежит Крысолов, а вот очнувшийся Великолепный ползёт навстречу Susan, потерявшей статус «озверевшая»… Что?! Твою ж…
        Тело Лешего нашёл довольно быстро, благо что спрятал его прямо у локации, предсказывая возможность неудачного развития ситуации. Секунда на подключение - и вот я уже бегу в сторону борющихся: Susan, продолжающей блокировать магические навыки старца, и побитого Великолепного.
        Действие наркотика прервалось, и антропоморфная лиса «сдулась», значительно теряя в массе и силе. Поэтому даже у избитого и еле передвигающегося белого пилигрима было огромное преимущество, чем он не преминул воспользоваться, сжимая челюстями горло игрока.
        Ваш пет Слышащий-паразит погиб!
        После укуса шея лежащей без сознания Susan превратилось в кровавое месиво. Неудивительно, что слабое существо, приросшее к ней, погибло мгновенно. Однако и Великолепному оставалось недолго. В образе Лешего я с разбегу влетел прямо в НПС, врубая когти в его голову. Великолепный забился, но вскоре обмяк, разжимая челюсти и выпуская Susan.
        Истекающая кровью девушка сползла на землю. Кажется, она была ещё жива…
        В этот момент в моей памяти неожиданно всплыл один фрагмент… А именно разговор Лешего и Susan пару недель тому назад. Тогда при словах военного «Механический гигант скоро проснётся» девушка вздрогнула и ответила: «Уже?». На это воспоминание наложился символ антропоморфной фигуры из Зала предков, кажется, навсегда впечатавшийся в мой мозг. Механический, изображение антропоморфной фигуры и крики безумной души серого пилигрима о том, что мы должны защитить подземелье от некоего стального гиганта…
        Схватив лисицу за плечи, я проговорил:
        - Susan, очнись!.. Кто такой Механический гигант?
        У уголков её рта выступила кровь. Она приоткрыла слезящиеся глаза и с удивлением посмотрела на меня, очевидно, думая, что перед ней настоящий Леший.
        Я повторил вопрос отчётливее:
        - Кто такой Механический гигант?
        Снова хрип. Сквозь кашель умирающей Susan долетели слова:
        - …Наша смерть…
        Со стороны кромлеха раздался отчаянный крик.
        Я выпустил из рук плечи погибшей девушки и обернулся: одним нечеловеческим толчком Седобородый сбросил с себя тело здоровой лошади и, нанеся демону несколько ударов, склонился над ним, сжимая горло Крысолова.
        Я поднялся на ноги и побежал на помощь товарищу.

* * *
        Проникшая в носоглотку шерсть прервала доступ кислорода. Сжимающий меня в стальных объятиях Седобородый выдержал минуты три, после чего хват, ломающий рёбра, ослаб, а вскоре сам старец, из последних сил рванув в сторону в надежде на глоток воздуха, замертво упал рядом со своим кромлехом.
        Покачиваясь, я подошёл к лежащему на земле Крысолову. Сквозь пелену перед глазами угадывалось лицо демона. Я в первый раз видел его лицо, скрытое до этого под капюшоном. Сейчас капюшон был вырван, а чёрный балахон изодран… У демона не было носа, даже ноздрей, добрую половину лица занимали огромные глаза: белки чёрного цвета, а радужная оболочка зелёная. Лицо было морщинистым: демону стукнул уже не первый десяток лет.
        - Чёрный… - прохрипел Крысолов. - Эта сука мертва?
        - Да, я его задушил.
        Губы демона искривились в насмешливой улыбке:
        - Красавец… Свою часть сделки ты выполнил: Светлая долина теперь моя. Жаль, что только на несколько минут… Но слово я сдержу: с помощью этого ты замочишь бордовых.
        И дрожащей рукой демон вытащил из-за пазухи свою дудочку.
        Крысолов хочет передать вам навык Гамельнский дудочник
        Принять? [Активировать способность Наследник]
        Внимание! Наследование навыка повлечёт автоматический выбор нового направления развития: Демон
        - Я принимаю твой дар, Крысолов.
        Бежевая интерлюдия
        Она даже не успела понять, что произнёс тот игрок, прежде чем в его сердце вошло наточенное острие каменного ножа. Кажется, что-то похожее на «Hello…». И с чего бы это вдруг? Они враги, их цель - уничтожить друг друга. Бордовые вероломно нарушили договор о дружбе, а потом ещё и напали на бежевых. Этот случай показал фракции, что в Игре доверять нельзя никому. Именно поэтому они с большим скептицизмом отреагировали на предложение серых о сотрудничестве. Да, серые тоже оказались славянами, но до Катастрофы родство между народами редко когда останавливало жестокую резню. Более того, часто именно гражданские войны становились наиболее жестокими и кровопролитными.
        Тем не менее на назначенную встречу бежевые не пришли не по своей воли. Путь заблокировали бордовые, стоящие лагерем на юго-востоке. Конечно, из базы был и другой путь, пролегающий между скалами, но выбираться через него большой группой опасно: если выдать бордовым местоположение «чёрного хода», то оборона будет протекать с ещё большими потерями. Вообще, существовала опасность того, что о секретном пути расскажут взятые в плен игроки. Но несколько дней назад перед глазами бежевых всплыли сообщения о гибели союзников, а бордовые ход не нашли: видимо, им так и не удалось выбить из пленников информацию даже под пытками. Героев почтили минутой молчания… и тут же принялись за работу: новая атака противника.
        Однако серые не оставили попыток выйти на связь. Буквально за два дня перед последним боем охотники наткнулись на игрока с ником Грек. Выяснилось, что он бродил по соседним локациям уже полторы недели, выполняя приказ руководства фракции найти бежевых. Но это не главное… Серые предложили помощь! Безвозмездно. Сказали только, что у них общий враг. К сожалению, присоединиться к войне они не могли: фракция сильно пострадала от действий некоего «крота» и сейчас восстанавливала силы для продолжения противостояния с бордовыми. О «кроте», понятное дело, никто распространяться не стал, однако до бежевых уже дошли слухи, что бежавший от серых игрок стал новой Главой фракции бордовых. Вероятно, именно он и был «кротом».
        На предложение серых покинуть базу и присоединиться к фракции бежевые ответили отказом: на этой земле пало слишком много их братьев. Пусть ценой своей жизни, но они должны отомстить за смерти. К тому же в тот момент никто ещё не знал, насколько сильны бордовые… Надежда не покинула сердца игроков. А тут ещё и Грек предложил помощь иного рода: поставки оружия. Бронзового. Ох, и что это за чудесная история о том, как игроки совместными усилиями перенесли десять мечей прямо перед носом бордовых!.. - Ива даже улыбнулась воспоминаниям.
        Правда, оставшиеся двадцать доставить оказалось куда легче: враги покинули лагерь и отступили. Но ни у кого не было сомнений в том, что это отступление временное.
        Пожелав удачи, ещё раз спросив, не хотят ли бежевые отправиться за ними, и на всякий случай дав координаты своей базы, серые ушли. А потом была битва… Лицо Ивы снова погрустнело, из её прекрасных зелёных глаз скользнула слезинка, быстро скатываясь по щеке. Но девушка даже не заметила её, продолжая шагать по лесу следом за товарищами.
        Спаслось только десять игроков: восемь женщин и Черноус с Ронином.
        Женщин, несмотря на их сопротивления, поставили на западный фланг, тот, что был ближе всего к спасительному секретному ходу между скалами. Именно туда и отправил их командир фракции Синк, бросаясь наперерез бегущим в атаку бордовым. Они спаслись каким-то чудом: Иве удалось убить замешкавшегося командира преследующей их группы. Рослый стройный игрок вдруг застыл перед ней, открывая грудь зажатому в руках девушки клинку. Выверенным ударом она всадила лезвие прямо в сердце. Рефлекторно. Хотя, кажется, не сделай Ива этого, игрок бы так и продолжал стоять с поднятым копьём, завороженно глядя на девушку.

«Как его звали?.. - Ива задумалась, вспоминая. - Точно, Lokk». Ну что же, Lokk, надеюсь ты простишь Иву, пусть даже на Том свете.
        Но ещё большим чудом удалось выжить Черноусу и Ронину. Стоя плечом к плечу, они до конца держали оборону, вырезая бегущих на них противников бронзовыми мечами. Когда же были убиты все бежевые, а база - захвачена, едва живые игроки решили отправиться следом за бежавшими девушками. Вогнав меч в тело бордового, Ронин вдруг щёлкнул пальцами и оторвался от земли, поднимаясь всё выше и выше по скале. Черноус последовал его примеру: уворачиваясь от удара противника, он плавно ушёл в землю и, став тенью, через несколько секунд появился уже на высоком выступе горы. Ещё через мгновение - на следующем…
        Так они и перебрались через скалы, провожаемые недоумёнными взглядами бордовых…

* * *
        - Ива!.. Ива?
        Задумавшаяся девушка ответила:
        - Что такое, Черноус?
        Высокий и худой, как коряга, игрок в ободранной во время боя шкуре, поигрывая своим бронзовым мечом, указал на показавшийся над соснами тёмный пик:
        - Хватит спать! Вот она, Чёрная гора!
        Спустя полчаса они дошли до базы серых.
        Открывшийся вид поразил бежевых, последние несколько недель едва сводящих концы с концами. Это не база, а настоящий город! С запада и юга Чёрная гора обросла множеством домиков, часть из них, очевидно, была заброшена, но те, что стояли ближе к горе выглядели просто отлично: новенькие крыши, прочные двери, аккуратные ставни. Без излишеств, но крепко и комфортно.
        Ещё более впечатляющими выглядел «промышленный район», как назвал его кутающийся в свою шкуру низенький Ронин. Промышленный район был вынесен за пределы жилой площади ближе к водам широкой реки и ограждён довольно высокой стеной. Над забором поднимались клубы дыма: у серых полным ходом шла работа. Туда-сюда сновали какие-то маленькие антропоморфные создания, носившие инструменты, тащившие тележки с рудой и даже готовое оружие.
        - Ой, а это их народ? - воскликнула Кристина, старая подруга Ивы, с умилением указывая на бегающих существ.
        - Похоже на то… - задумчиво проговорила Ива. - Жаль, из наших эльфов никого не осталось.
        А ведь после победы над доминирующем в локации видом между высокими скалами по базе бежевых бегали милые остроухие существа. Но в первой же войне несколько лазутчиков бордовых перерезали всех НПС, оставляя противника без фракционного «народа»…

* * *
        Бежевых, конечно, давно заметили. Им навстречу уже вышел игрок с ником Сокол. А через полчаса Черноус как лидер остатков фракции сидел в небольшом домике перед главой серых Палычем, рассказывая о произошедшем.
        - Ага… - после минутной паузы сказал математик, измождённый, но по-прежнему сохранявший холодную голову и сердце. - Хреново, брат. Сколько, говоришь, вы бордовых порезали?
        - Около пятнадцати я насчитал. Может, чуть больше… Ну и вервольфов пару десятков.
        - Мда. Ладно, хоть сами спаслись. Я так понимаю, хотите присоединиться к нашей фракции?
        - Если вы не против, конечно, - Черноус внимательно поглядел на уставшего руководителя серых.
        - Да мне-то зачем быть против? Нам лишние руки не повредят. Особенно сейчас… Но тут смотри какое дело, бордовые теперь переключатся на нас. Дай бог, чтобы не сегодня-завтра напали, а то мы даже бронзовое оружие для всей фракции выплавить не успеем. В общем, намечается война. Причём отступать некуда: захват Чёрной горы - это, считай, полная победа бордовых.
        - Мы понимаем, - быстро проговорил Черноус. - И будем сражаться рядом с вами, потому что отступать некуда и нам.
        - Вот и прекрасно… Кэп! - Палыч позвал игрока, сидящего в соседней комнате над планом местности. - Кэп введёт вас в курс дела. А по поводу перехода в нашу фракцию: я тут покопался в настройках… в общем, если ваша база уничтожена, переход будет автоматическим и займёт максимум несколько дней. В общем, за работу!
        - Благодарю, - Черноус крепко сжал протянутую Палычем руку.

* * *
        А через два на базу серых прибежали шесть вервольфов. Кэп жестом остановил Ивана, уже хотевшего бросить в них копьё, и подпустил НПС поближе. Вервольфы встали в десяти шагах от главы вооружённых сил. Один из них (видимо, вожак) вышел вперёд и… вдруг проговорил:
        - Мы от Чернокнижника. Он записал мне в память следующее послание:

[Друзья, мозги вервольфов ещё неразвиты, поэтому коротко. Я жив, Леший убит, как и двадцать игроков, большая часть руководящего состава бордовых выведена из строя, возможно, ещё пять-десять человек. Сегодня вечером бордовые устраивают поход. У них железное оружие, поэтому придётся туго. Ваша задача - продержаться как можно доль…]
        Здесь сообщение обрывалось: вероятно, НПС физически не смогло запомнить его полностью.
        - Чернокнижник? Это вообще кто? - спросил Ронин, кутаясь в длинную шкуру.
        - Единственная наша надежда, - коротко ответил Амёба, внимательно изучая вервольфов.

* * *
        Бросить всю созданную промышленность просто так серые не могли. Бой было решено дать на возвышенности у города и в случае чего скрыться в ближайшем тоннеле, уходя под землю, откуда выковырять игроков будет очень и очень тяжело. Но это на крайний случай, когда уже станет ясно, что победить врага невозможно.
        Весь оставшийся день игроки потратили на спешную выплавку бронзовых мечей и создание двух насыпей вокруг локации, чтобы укрепить подступы к тоннелю, скрытому между несколькими валунами на выступе Чёрной горы. Бежевые, несмотря на дикую усталость и недоедание, самоотверженно работали вместе с новыми союзниками. Ива с Кристиной плавили руду, остальные женщины копали насыпи, Ронин подыскивал каменные снаряды, чтобы кидать их на головы подходившим врагам при помощи навыков левитации, а Черноус тренировал переданную ему в управление группу разведчиков, которые должны были пробраться в тыл противника.
        Время пролетело незаметно. И вот на закате солнца раздался голос Сокола:
        - Идут!
        К Чёрной горе двигалась настоящая орда. Семь десятков вооружённых игроков и двадцать вервольфов. Бордовые шли греческой фалангой, впереди всех шагал Chief, окружённый несколькими мощными союзниками. Они остановились посреди колосившегося поля. Освещённые закатными лучами солнца, многочисленные, готовые рвать врага на куски… Слабый ветерок качал золотую рожь и трепал шерсть и волосы молчаливых бордовых, внимательно глядящих на Чёрную гору.
        Серые сидели за земляными валами, находясь несколько выше своих врагов. За первым - десять наиболее прокачанных и здоровых. За вторым - ещё тридцать два игрока, вооружённых в том числе длинными английскими луками; к ним присоединились все гоблины и шесть присоединившихся к фракции вервольфов.
        - Поговорим? - долетел до Палыча, сжимающего в руках бронзовый меч, голос Chief`а.
        - Бросайте оружие и уходите! - крикнул в ответ математик, выглядывая из-за вала.
        - А вы юмористы, - усмехнулся Chief, но его голос поглотил налетевший ветер. - Тогда готовьтесь!..
        По команде нового, уже третьего по счёту, Главы фракции бордовых (который, кстати, благоразумно отошёл в тыл армии) фаланга рванула вперёд, на штурм первого земляного вала.
        - Пли! - заорал стоящий рядом с Палычем Кэп. На время боя управление над фракцией перешло в его руки.
        Ива выстрелила из натянутого лука. Вместе с её стрелой десятки метровых снарядов взмыли в воздух и, пройдя по параболе, рванули на головы бегущим в атаку бордовым. Игроки тут же подняли над головами крепкие щиты, ловя большую часть стрел, но некоторые из них всё-таки сумели найти щели или же пробить щиты и вонзились в головы и плечи замешкавшихся игроков, с хлюпаньем пронзая мясо и дробя кости.
        Фаланга пробежала вперёд, оставляя на поле с десяток корчившихся тел, в том числе двоих игроков с разбитыми головами: Ронин никогда не промахивался своими каменными снарядами.
        Второй залп серые дать не успели…
        Кэп угадал со стратегией. Фаланга не самое лучшее построение для штурма укреплённых позиций. Поднимающиеся по насыпному холму бордовые неизбежно рассредоточились и теряли позиции, что для фаланги просто недопустимо. Однако Chief надеялся на элементарное численное преимущество и тридцатку здоровых прокаченных вервольфов, уже обегающих первый земляной вал, чтобы зажать противника в тиски.
        Поднявшись на первый холм, бордовые вдруг остановились, прячась от стрел за насыпью. Вперёд вышли Jell, человек-рыба Jack, раззявивший свою огромную зубастую пасть, и ещё один здоровый игрок с ником Cyborg, больше напоминающий перекаченный шкаф на мелких ножках.
        Выглянувшая из-за второй насыпи Ива обомлела: игроки одним махом опустошили привязанные к поясам мешочки с каким-то порошком и разом свалились на землю, чтобы уже через несколько секунд с диким рёвом вскочить на вздувшиеся ноги.
        Озверевший Jell, фракция бордовых. 54 уровень
        Озверевший Jack, фракция бордовых. 48 уровень
        Озверевший Cyborg, фракция бордовых. 45 уровень
        Jell стал больше раза в полтора и обрёл перекаченные ручища с вырывающимися из суставов шипами. Теперь он больше всего походил на Винни-Пуха в советской рисовке, пережившего ядерную войну и подвергшегося многочисленным мутациям и трансформациям.
        Пасть Jack`а превратилась в натуральный ковш с острыми зубцами по краям, в массе он прибавил не сильно, зато всё тело приобрело рыбью чешую, отливающую сталью, а из рук и ног вырвались толстые пучки связок. Cyborg опустился на четыре лапы и напоминал теперь гориллу, одним махом способную расколоть череп любому человекоподобному существу.
        Вместе с подоспевшими с флангов вервольфами трое монстров рванули прямо на десятку серых, держащих первый холм. Следом за ударной группой смертников, принявших дозу ко-1, ринулись и остальные бордовые, держась тем не менее на безопасном от них расстоянии.
        Кэп заорал:
        - Всем отступить за второй холм! Черноус, бей в тыл!
        После дозы ко-1 Jell уже мало что соображал. Он первым достиг позиций серых, одним ударом отбрасывая в сторону ставшего на пути здоровяка Ивана, и помчался за уже отступающим Амёбой.
        Биолог едва увернулся от когтистой лапы мутанта и рванул ему в морду весь скопленный яд. Ядовито-зелёное облако мгновенно поглотило Озверевшего Jell`а, а подоспевший Иван помог более медленному Амёбе добраться до второго земляного вала, откуда в мутанта уже летели несколько полуметровых стрел. Облако яда, подхваченное ветром, понеслось в сторону вервольфов, изъедая им глаза и сжигая слизистую, а на зашатавшегося Озверевшего Jell`а вдруг упала каменная глыба, погребая под собой игрока.
        С выступа Чёрной горы раздался торжествующий возглас Ронина. Ива с улыбкой посмотрела на товарища, сумевшего поднять такую тяжесть.
        Но радость серых продолжалась недолго. По камню прошла трещина, и уже через несколько секунд две его половины были отброшены толстыми, как брёвна, лапами мутировавшего игрока. Ослепший на правый глаз и весь окровавленный Jell взревел и присоединился к рвущим на штурм второго холма озверевшим Jack`у и Cyborg`у.
        Вернее, просто Jack`у: Cyborg`а двое отмороженных товарищей неожиданно решили порвать на части, как и ещё нескольких вервольфов, которые по глупости подбежали слишком близко к обезумевшим игрокам. Наркотики превратили их в смертельное оружие, которое могло ударить и по своим…
        Фронт бордовых вытянулся: пока затормозившая фаланга разбиралась с ударившими в тыл разведчиками во главе с Черноусом, смертники штурмовали второй холм - но в целом бой разворачивался не в пользу серых.
        Перед глазами натягивающей лук Ивы вдруг замелькали сообщения:
        Внимание! Погиб игрок вашей фракции: Слепой. Оставшееся количество членов фракции серых: 42.
        Внимание! Погиб игрок вашей фракции: Лира. Оставшееся количество членов фракции серых: 41.
        Внимание! Погиб игрок вашей фракции: Медовик. Оставшееся количество членов фракции серых: 40.
        Вероятно, процесс перехода в ряды серых уже начался. Более того, погиб бывший игрок фракции бежевых - Лира.

* * *
        Разведчики едва отбивались от бордовых, большая часть фаланги бежала в сторону второй насыпи, а озверевшие игроки вместе с вервольфами уже вломились в ряды гоблином, ломая гуманоидам позвоночники и разрывая плоть НПС. Гоблины отчаянно отбивались, бросая в противника дротики и отбивая железные копья лопавшимися щитами, но перевес был явно не на их стороне.
        Озверевший Jell повалил на землю Амазонку и хотел было расплющить её голову, как вдруг в тело игрока ударило щупальце и, обвивая его за пузо, рвануло в сторону, прямо под лапы чёрного чудовища с вырывающимися из тела белыми рёбрами, между которыми виднелось зелёное тельце засевшего там Тёмного мозгоеда.
        - Крыс! - радостно проговорила Амазонка, глядя на катающихся по земле здоровяков, ожесточённо пытающихся вгрызться друг другу в горло.
        К насыпи подоспели и остальные атакующие. Серые уже схлестнулись с вервольфами и Jack`ом, жадно откусывающим головы гоблинов и отражающим бронированной чешуёй летящие в него стрелы. На Herald`а, едва не прыгнувшего на спину Палыча, бросился Червь с шестью выжившими и серьёзно прокачавшимися клонами. Червь принялся душить вожака, пытаясь пронзить его тело ядовитым костяным жалом, а остальные НПС накинулись на соседних волков. Им помогали присоединившиеся к серым вервольфы.
        Всюду слышались крики и вой, летели стрелы, копья, кишки и отрубленные конечности, лилась кровь… Ива вонзила бронзовый меч в грудь налетевшего на неё бордового и едва не наткнулась на копьё, в последний момент совершая нырок под руку второго противника. Несмотря на яростное сопротивление серых, бордовые попросту брали количеством и лучшим вооружением, тесня игроков всё ближе к Чёрной горе.
        Бронза гнулась под ударами железных копий и мечей, как гнулись и серые, уже готовые броситься в тоннели.
        Взобравшись на холм и перерезав горло очередному противнику, Ива огляделась: между рядами бордовых тенью мелькал Черноус, подкрадываясь к врагам со спины и вонзая короткий кинжал в сонные артерии; сверху в головы бордовых летели камни Ронина, продолжающего кутаться в свою длинную шкуру, где-то неподалёку слышался крик Кристины и других игроков бывшей фракции бежевых…
        В нескольких метрах от неё послышался вопль: над раненным Кэпом склонилась скрюченная фигура с копьём. Ива едва успела вонзить меч в тощее тельце бордового… Кэп, зажимая руками рану на животе, посмотрел на свою спасительницу. В его взгляде читалось: «Это конец».
        И вдруг безнадёжность в глазах военного сменилась на удивление, даже на страх.

* * *
        Со стороны реки донёсся потусторонний вой, пробирающий до мурашек, заползающий в само сознание, сеющий в душе страх… Всё окружающее пространство вдруг потонуло в плотном мраке, хотя солнце ещё не скрылось за горизонтом. На мгновение игроки: и бордовые, и серые - повернулись в сторону Черёмухи.
        Из воды медленно вырастало гигантское тёмное существо, освещая поле боя двумя вязкими чёрными лучами, исходившими из его глаз. Испуганная Ива прочла высветившуюся над этим нечто надпись и потеряла дар речи.
        Глава 18. Бездна

[Утром того же дня у Светлой долины]
        Перед глазами вспыли скопившиеся за время боя сообщения:
        Вы получили новый уровень: 56!


        Вы получили новый уровень: 60!
        Поздравляем, вы третий игрок в истории, выбравший путь Демона!
        Награда: навыки магических направлений +1
        Внимание! Достигнут лимит направлений развития. Следующее направление можно выбрать только после достижения 100 уровня.
        Крысолов умер у меня на руках. С демоном нас связывало очень многое, и пусть он был всего лишь НПС, но потеря товарища стала для меня настоящим ударом. Фактически Крысолов был единственным существом, с которым я общался за последние недели, проведённые на шее Лешего, он же и помог мне разобраться с военным.
        Под конец жизни демон одержал победу над Седобородым и захватил Светлую долину. С моей помощью и лишь на ту минуту, пока оставался в живых, но он достиг своей цели. Сегодня силы Мрака сделали очередной щелчок по носу своих противников. Но какой ценой…
        Крысолов погиб.
        Однако демон сдержал своё слово, и теперь в Игре появился новый крысолов.
        Что странно, после активации навыка Наследник и принятия умения Гамельнский дудочник сам инструмент вдруг распался на множество мелких песчинок; образовавшееся облачко повисло в воздухе и уже через секунду с силой ударило в мою грудь, проникая в тело Слышащего и будто сливаясь с ним. Выходит, что для активации навыка мне не нужно будет играть на дудочке, как это делал покойный Крысолов - и это хорошо, ведь в противном случае я был бы вынужден использовать умение только в образе гуманоида.
        Кстати, а что это вообще за навык?
        - Система?
        Гамельнский дудочник (легендарное) - навык направления Демон, базовый для НПС Крысолов, массовое внушение.
        Возможность принятия навыка: силовое воздействие на Крысолова/его добровольное согласие передать способность (через умения Наследник, Высасывание силы, Воровство и Фальшивомонетчик)
        Доступ: исключительно чёрные маги 2 ранга и выше, принявшие направление развития Демон.
        Перезарядка (снижается с ростом уровня): 8 недель.
        Время действия (повышается с ростом уровня): 5 минут.
        Совет: для качественного повышения эффективности навыка необходимо потребление душ. Души приносятся в жертву Мраку и дают многократный прирост силы обладателю навыка в момент его применения.
        Хм… То есть это что-то типа ульты? Длительная перезарядка, но зато невероятная мощь при использовании? Кажется, я только что получил умение, способное перевернуть противостояние между фракцией серых и бордовых. Но пока что его характеристики казались довольно слабыми: всего пять минут, и кого я смогу убить за это время? Только добраться до противника…
        А что если вложить в новый навык все имеющиеся очки, полученные за достижение сразу пяти новых уровней?
        В итоге удалось снизить время перезарядки до четырёх недель, а время действия - повысить вчетверо. Очень надеюсь, что я не зря потратил полученные очки навыков, и Гамельнский дудочник ещё проявит себя.
        Из памяти выплыло воспоминание трёхнедельной давности, а именно полное уничтожение фракции зелёных Крысоловом… Если у меня получится сделать что-то похожее, то всю оставшуюся жизнь я буду благодарить демона, передавшего мне свою базовую способность.
        Кстати говоря, раз Гамельнский дудочник имеет перезарядку, то его вполне можно перекинуть в подраздел «Заклинания», ставший мне доступным после получения второго ранга магии. Все навыки этого раздела получают плюс пятьдесят процентов к эффективности, что сделает из и без того крайне сильного навыка настоящее оружие массового поражения. Конечно, вряд ли мне удастся подчинить армию бордовых или даже их поумневших вервольфов: чем более разумно существо, тем менее оно подвержено внушению, к тому же не стоит забывать о том, что Гамельнский дудочник лучше всего работает именно на многочисленных низкоуровневых НПС, подтверждение тому - действия самого Крысолова…
        Многочисленные низкоуровневые НПС… Так! А если прибавить к этому кое-какие из моих навыков?
        Кажется, в моей голове сложился один очень интересный план. Но времени крайне мало: уже рассвет и сегодня вечером армия бордовых нападёт на серых. Даже после моей подпольной работы у противника достаточно сил для уничтожения нашей фракции. Больше семидесяти игроков, пара десятков вервольфов и железное оружие - без военной хитрости серые просто обречены.
        Нужно предупредить наших о предстоящем вторжении. А это время, время и ещё раз время…
        Перед глазами неожиданно высветилось сообщение:
        Пет вервольф (26 уровень) хочет передать вам воспоминание
        Просмотрев то, что прислал волк, я улыбнулся: это существенно облегчает мне задачу, позволяя не заходить в саму фракцию, где я, конечно, задержусь на несколько часов: серые меня попросту не отпустят, продолжая бесконечные расспросы. Да ведь я и сам не против пообщаться со старыми друзьями, но рисковать нельзя.
        Быстро собрав разбросанные по локации магические артефакты (именно те, из-за которых первая встреча с Седобородым чуть не закончилась крайне плачевным результатом), я двинул в сторону Чёрной горы, а точнее, реки Черёмухи, огибающей её каменные склоны.

* * *
        Чередуя бег и быстрый шаг, пересекая уже знакомые мне локации, пугая мелких НПС и заставляя более крупных уступить дорогу, я просто не мог не полюбоваться обновившимся профилем:
        Чернокнижник, фракция серых. 60 уровень
        Специализация: Магия Смерти
        Состояние: паразитирующий организм
        Ранг: 2 [300/400]
        Здоровье: 88/90
        Очки эволюции: 3240
        Физические характеристики:
        Размер: 1 [6]
        Восприятие: 6
        Выносливость: 5
        Сопротивляемость урону: 1
        Ментальная сила: 16
        Скорость: 6
        Урон: 1
        Направления развития и навыки (0 свободных очков):
        Род - (фракционное) - 2 уровень
        Заклинания: 2/3
        Наследник (10 уровень)
        Гамельнский дудочник (легендарное, 21 уровень)
        Экстрасенсорика (уникальное, личное) - 36 уровень
        Управление (базовое) - 22 уровень
        Ментальная передача (пассивный навык) - 14 уровень
        Эвакуация (уникальное)
        Ментальная защита - 20 уровень
        Ментальная атака - 41 уровень
        Тёмный манипулятор (легендарное) - 22 уровень
        Ментальная маска - 5 уровень
        Т. Мутация (легендарное) - 19 уровень
        Т. разносчики (базовое) - 10 уровень
        Т. разведка - 10
        Т. броня - 4
        Передатчик (подраздел направления Т. мутация)
        Лингвистика - 9 уровень
        Третье око - 17 уровень
        Паразит - 15 уровень
        Лаборатория (базовое)
        Т. Приращение - 25 уровень
        Подключение - 17 уровень
        Демон - 2 уровень

* * *
        До Чёрной горы добрался за пару часов. Посмотрел на небо - полдень. Как и планировал, на базу серых не заходил, а сделал небольшой крюк и вышел прямо к обрывистому берегу Черёмухи.
        От неспешно текущей воды веяло свежестью, поток нарушал царившую здесь тишину, врезался в обрывистый берег, с каждым днём всё больше подмывая небольшой каменный выступ. Я осторожно спустился к песку и сделал шаг на мелководье. Ноги тут же обдало холодом.
        Ничего, придётся потерпеть. Лаборатория модификации - найти жабры - установить их в районе шеи и укрепить небольшими бронированными пластинами.
        Мои попытки улучшить тело Лешего не увенчались успехом. Единственное, что удалось сделать - поставить на него модификацию Молния и немного укрепить суставы третьей лапы. А дальше объём приращения закончился. С чем это связано? По габаритам Леший довольно сильно уступал тому же Лучезарному, однако количество улучшений и модификаций в его теле компенсировали это отставание. Действительно, военный по максимуму улучшил опорно-двигательный аппарат, нарастил толстые пучки связок и мышц, укрепил сердечно-сосудистую и дыхательную системы - в общем, практически достиг пика возможно развития при своём уровне и размере тела.
        Помнится, я говорил, что самый сильный игрок фракции бордовых - это Jell. Так вот, похоже, это не совсем так. Вернее, было не так до убийства Лешего. Военный не показывал свою силу, предпочитая оставаться в тени; об этом стоило догадаться хотя бы по бою с вожаком вервольфов Herald`ом, да и поразительная выносливость и сила, которую тело военного показало в противостоянии с Седобородым, однозначно говорили о его огромном потенциале. Лешему удалось найти золотую середину между размером тела и другими физическими характеристиками. Полное отсутствие ментальной силы он компенсировал своим личным направлением развития, завязанном на психологическом воздействии, а значит, помогающем ему противостоять любому магическому влиянию. Если бы не моё вмешательство, Леший мог бы развиться в настоящего неубиваемого монстра.

* * *
        Втянув ноздрями холодный воздух, нырнул под воду, тут же переключаясь на жабры. Ноги заработали, как мотор - я тут же начал опускаться ко дну Черёмухи. Дышалось на удивление легко, единственное, что мешало - мокрая шерсть, постоянно норовившая закрыть обзор.
        Что я искал?
        Теоретически место должно было выглядеть как большой подводный тоннель метрах в ста от Чёрной горы. Кажется, не заметить его было довольно сложно. Но нет. Поиски заняли с полчаса. Выяснилось, что тоннель находится несколько выше по течению, на севере, где река делала небольшой крюк, скрывающий таинственную локацию.
        Дно Черёмухи выглядело вполне обычно: песок, камни, редкие водоросли, небольшие рыбёшки… И насколько же странно и футуристично на их фоне смотрелся огромный чёрный провал, в диаметре превышавший двухэтажный дом! И будто специально река резко увеличивала глубину, скрывая от посторонних глаз это чудо природы.
        Фракция серых существовала в непосредственной близости от неисследованной локации, расположенной прямо у неё под носом… После первой своей встречи с Крысоловом, когда он вывел на берег Сущность двухсотого уровня, я пытался проверить реку на наличие в ней других подобных тварей, но тогда предприятие не увенчалось успехом: модификация жабры была заблокирована и мои поиски ограничивались пятиметровой глубиной: на большую воздуха не хватало.
        Рядом с провалом я выглядел, как космонавт, по своей глупости подлетевший к чёрной дыре, готовой засосать его внутрь и разорвать тело сильнейшим перепадом давления. В общем-то, ощущения схожи. Холодная вода, глубина - метров двадцать, а впереди - неизвестность, пузырьки воздуха выходят из жабр, улетая вверх и лопаясь о покатый берег, выступающий над рекой… Романтика. Но романтика завораживающая. Как там было у Ницше? «И если ты долго смотришь в бездну, то бездна тоже смотрит в тебя»…
        Один гребок руками - и вот я в пугающей пустоте провала.

**
        В темноте освоился довольно быстро: у Лешего вполне неплохое ночное зрение. Но вопрос в том, что делать, когда свет с поверхности перестанет проникать в тоннель. А это должно было случиться очень скоро: провал резко уходил вниз и вправо. Темнота всё усиливалась, я перестал видеть даже створки тоннеля. Пришлось сместиться немного правее, чтобы в случае чего найти выход к поверхности.
        По-прежнему ни одной живой души. Даже рыбки предпочитали оплывать провал стороной. С другой стороны, что им здесь делать? Водоросли на каменной поверхности створок тоннеля не росли.
        Неожиданно моя рука коснулась чего-то твёрдого. Дно… Тоннель резко уходил вверх. Вскоре стало заметно теплее, а течение, всё время норовившее унести меня назад, в Черёмуху, стихло. Ещё через несколько минут я вынырнул в какой-то пещере.
        Абсолютная кромешная темнота… А ещё тишина. Не ошибся ли я с местом?..
        Нет. Не ошибся. Активированное Третье око позволило увидеть очертания окружающих меня предметов: пещера высотой метров пятнадцать, прямо посреди неё - окружность уходившего в Черёмуху тоннеля, впереди - следующий провал, едва ли меньший по диаметру того, из которого я сюда и попал. Но это не самое главное… Из мрака следующего тоннеля на меня смотрели два прищуренных глаза небольшого гуманоида.
        Чёрный пилигрим. 11 уровень
        Делая вид, что я не заметил НПС, осторожно вылез на каменный пол пещеры и отряхнулся. Во все стороны полетели капли воды, но шерсть Лешего по-прежнему оставалась мокрой. Ладно, здесь довольно тепло, поэтому скоро должна высохнуть. По моим оценкам, я находился в полукилометре от Чёрной горы на глубине пятнадцати метров. В пещере было душновато, но кислорода оказалось вполне достаточно. И это странно: если локация (которая, кстати, была названа весьма «оригинально» - Бездна) никак не связана с поверхностью, то и воздух здесь обновляться не должен. Локация заселена, причём заселена достаточно неплохо. Значит, она имеет и прямой выход наружу, иначе все местные обитатели давно бы подохли от недостатка кислорода. Будто бы в подтверждении моих мыслей из тоннеля вырвался небольшой сквозняк, обдувая мокрую шерсть. Как бы не заболеть…
        Тем временем Чёрный пилигрим, достаточно насмотревшись на чужака, решил скрыться в тоннеле, преследуя одному ему известные цели.
        Нет уж, друг! Ты мне ещё понадобишься…

* * *
        Через несколько минут перед глазами высветилось:
        Подключение: 100 %!
        Вы завладели новым телом: чёрный пилигрим
        Я отмахнулся от сообщений Системы: «Да, да, да… Что делать с НПС? Убить. Что делать с телом? Прирастить к себе… Через всё это мы уже проходили много раз». В общем, теперь я оказался в новом образе дрыщавого гуманоида. Ну как в новом? По физическим параметрам оно практически полностью соответствовало моему изначальному облику, в котором я и получил копьё в живот, а после некоторых незаметных улучшений, проведённых в Лаборатории, (в том числе и установки моей любимой Молнии) сходство стало едва ли не стопроцентным.
        Жаль, тело Лешего некуда спрятать. Разве что за створку тоннеля в пещере. Надеюсь, до моего возвращения его никто не обнаружит: очень не хотелось бы потерять столь ценный облик.

* * *
        Голые ступни шлёпали по холодному камню - я бежал к центру локации, ловя голым телом потоки холодного воздуха. Тоннель всё больше уходил под землю, при этом увеличиваясь в высоту. Через двести шагов я встретился со вторым представителем вида.
        Чёрный пилигрим. 9 уровень
        Не знаю, как ведут себя лысые антропоморфные твари при встрече: здороваются ли или, может, просто игнорируют… Поэтому лучше не рисковать.
        - Ментальная атака! - мысленно активировал навык: выяснилось, что чёрные пилигримы не имеют голосовых связок.
        Вскоре мы бежали уже вдвоём, дружно шлёпая лапами по холодному камню. Через сто пятьдесят шагов оказались у развилки. Один из тоннелей уходил куда-то вверх, оттуда в подземелье проникали потоки свежего воздуха, второй - уходил ещё глубже. Очевидно, туда нам и дорога. Итак, в левый тоннель!
        Внезапно подчинённый мною чёрный пилигрим обо что-то споткнулся. Я присмотрелся к белеющему на полу костяку:
        Останки игрока CCC, фракция сиреневых
        Хм…скелет представителя фракции, обитающей в Чёрной горе до нас? Именно к этой расе и относился маг Кей-Си Эд, которого я не так давно вызывал в Доме мага, хотя, кажется, с того дня прошла целая вечность… Выходит, что не все сиреневые подохли в тоннелях Чёрной горы, некоторым удалось сбежать. Правда, недалеко.
        Скелет сохранился плохо: кости оказались изгрызенными. Похоже, местные обитатели не брезговали даже заражённой мертвечиной. Хах! это мне нравится: дело обретает совершенно новый оборот. Вместо безмозглых дохлых НПС, как это предполагалось изначально, я встречусь с настоящими хищниками.
        Главное, чтобы эти хищники не оказались каннибалами…

* * *
        Сто шагов по левому тоннелю - и вот перед нами ещё двое чёрных пилигримов.
        - Ментальная атака!
        И уже через мгновение по каменному полу тоннеля бегут сразу четыре гуманоида, отчаянно шлёпая лапами по холодной поверхности.
        Пятую тварь даже подчинять не пришлось. Сработало стадное чувство. Увидев пробегающих мимо него собратьев, чёрный пилигрим со всех ног припустил следом, даже не пытаясь узнать, в чём дело. Вероятно, он решил, что в их подземелья залезло какое-то чудовище с поверхности и гонится теперь за чёрными пилигримами… Ну или же был слишком тупым, чтобы вообще хоть о чём-то подумать, прежде чем побежать вместе с нами.
        То же самое происходило и со следующими чёрными пилигримами…
        И вот уже пятнадцать НПС шлёпают по тоннелю рядом со мной. С каждой минутой их становится всё больше. Твари вылезают из-за небольших ответвлений, спрыгивают с уступов, попросту поднимаются с земли и бегут следом за нами. Вскоре их стало настолько много, что ширины довольно большого тоннеля перестало хватать, и поток начал удлиняться. Но организоваться твари не сумели, а потому не обошлось и без аварий. Споткнулся и упал бегущий рядом со мной чёрным пилигрим. Я уж было боялся, что его затопчут… Но нет. Вместо того чтобы быть раздавленным ногами множества собратьев, НПС, врезавшись в бегущих позади него существ, вдруг склеился с ними.
        Я с удивлением посмотрел на всё растущий ком из спотыкающихся тел. Вскоре среди нескольких десятков тварей с ноги на ногу переваливалось существо, созданное телами нескольких их товарищей. Склеенный чёрные пилигримы отчаянно дёргали конечностями и двигались, надо сказать, довольно быстро, ни на шаг не отставая от остальных.
        Чёрный пилигрим. 42 уровень
        По факту пятеро НПС составили одно существо, а их уровни сложились… Каждый день Игра подбрасывала что-то интересное, но такая способность внешне абсолютно ординарных созданий действительно ломала мозг.

* * *
        Через полчаса лавина (а это уже была настоящая лавина) ворвалась в гигантский подземный зал. Высота пещеры составляла порядка тридцати метров, диаметр - около семидесяти. Помимо нашего тоннеля в зал входили и другие: всего пять штук. Врезавшись в каменные стены зала, толпа вдруг остановилась, а мерно движущийся поток НПС, тащащих трупы каких-то существ из противоположного тоннеля, окончательно дезориентировал чёрных пилигримов. Я еле выбрался из создавшейся давки: пришлось пожертвовать подчинёнными мною НПС, с помощью которых я и проложил себе путь.
        Чёрные пилигримы толкались, склеивались, пытались протащить трупы убитых на поверхности противников… И самое главное, всё это при абсолютной тишине, нависшей в зале. Только шлёпанье многочисленных лап о каменный пол.
        Теперь, оказавшись у края зала, я наконец понял, куда они тащили тела. В северной части подземелья находилось возвышение в метр высотой, в центре него стоял каменный трон.
        KKK, фракция сиреневых. 97 уровень
        (Ник я прочесть не смог: он, как и имя Кей-Си, представлял собой набор из неизвестных мне иероглифов).
        Игрок выглядел странно. Очень странно. Огромные чёрные глазницы с давно атрофированными зрачками, бледная кожа, огромная почти лысая голова с выступающими прожилками вен, жирное тело, полулежащее на троне… По размерам он раза в три превышал пятерых сросшихся вместе чёрных пилигримов, которые так и продолжали топтаться в центре зала, разворачиваясь из стороны в сторону и роняя мелких собратьев. Вес игрока составлял не меньше тонны.
        Видимо, не все сиреневые сдохли от разбушевавшейся во фракции эпидемии: по крайней мере, одному из них удалось спастись и довольно неплохо устроиться, возглавив чёрных пилигримов и эксплуатируя тварей, заставляя таскать ему добычу с поверхности.
        KKK раззявил огромную пасть с чёрными полусгнившими зубами и вдруг завизжал. Громкий звук разорвал тишину и многократно отразился от стен пещеры. Меня аж передёрнуло: не знаю, как НПС выдерживают этот визг; слух у них, очевидно, есть (во всяком случае, захваченное мною тело прекрасно всё слышало).
        К игроку тут же подбежали несколько чёрных пилигримов, с размаху закидывая в его пасть тела убитых на поверхности существ. Прожевав трупы, существо продолжило недовольно визжать, указывая жирным пальцем на толпившихся в центре зала НПС. Уж не знаю, каким образом оно вообще ориентировалось в пространстве; возможно, что-то типа моего магического зрения или же эхолокации. Шлёпанье разом прекратилось: чёрные пилигримы послушно замерли, с готовностью глядя на своего… клептопаразита? KKK довольно замычал и продолжил пережёвывать пищу.
        Растолкав тупо глядящих на хозяина НПС, я подобрался поближе, с интересом наблюдая за игроком.
        В пасть KKK закинули последний, седьмой труп. Вскоре хруст костей прекратился, а жирный игрок проглотил жертву… и вдруг снова завизжал, требуя добавки. Но добавки не было. Тогда произошло нечто совершенно противное: игрок с трудом привстал со своего трона (он был действительно огромен) и, подхватив ближайшего чёрного пилигрима, закинул его в рот.
        Твою ж…
        При хрусте костей существа, минутой назад принёсшего своему хозяину пищу, остальные чёрные пилигримы молча стояли на месте, тупо наблюдая за происходящей трапезой. Тем временем KKK подхватил уже следующего НПС. Потом ещё… и ещё… и вдруг повернулся в мою сторону. Я в страхе огляделся: все ближайшие к игроку чёрные пилигримы оказались съедены. Попытка пролезть между плечами более рослых НПС и спастись от мерзкой жирной твари, которую и разумной можно было назвать лишь с большой натяжкой, провалилась…
        Я почувствовал, как толстая лапа обхватила меня за туловище и рванула вверх, без труда отрывая от земли. KKK потащил новую жертву прямо к своей пасти… В ноздри ударил запах гнили, а я едва поборол рвотный позыв: между чёрными зубами игрока копошились белёсые черви; насекомые доедали остатки перемолотых трупов. Тварь аж задрожала в предвкушении новой порции, её ноздри расширились, вдыхая мой запах - запах свежего мяса - гигантские челюсти задёргались, увлекая за собой паруса щёк, а через бледную полоску растрескавшихся губ вытекла длинная желтая слюна, медленно сползая на землю.
        Некогда разумный игрок превратился в настоящего монстра, единственной целью которого была еда… Да что там! По сравнению с KKK даже Первый, сидящий в башке серого пилигрима, выглядел куда менее безумным. Здесь же наблюдалось полное озверение и деградация. Тем не менее твари удавалось сохранять власть: то ли она чисто физически превосходила всех своих рабов, то ли чёрные пилигримы оказались ещё более тупыми созданиями…
        Быть съеденным гигантским жирным мутантом как-то не входило в мои планы. Развернувшись, я с силой выстрелил молнией прямо в голову существа. Визг, раздавшийся из пасти, едва не порвал мои барабанные перепонки. KKK, потирая обугленную и, кажется, пробитую насквозь щёку, с силой отшвырнул меня к центру зала. Я приземлился прямо на каменный пол: чёрные пилигримы, услышав визг, тут же отпрянули в стороны. Организм подал сигнал: открытый перелом правой ноги.
        Я оказался посреди небольшого открытого пространства, вокруг - десятки скалящихся НПС, а впереди, на помосте, здоровенная тварь, бывшая когда-то игроком фракции сиреневых. Тварь торжествующе взревела, указывая на меня своим жирным пальцем - и все столпившиеся вокруг чёрные пилигримы единой волной рванули вперёд, стремясь разорвать обидчика их хозяина.
        Но мне только это было и нужно… Минутой ранее пришло второе сообщение от вервольфа: пора!
        - Активировать навык Гамельнский дудочник!

* * *
        Из глаз худого раба, рискнувшего бросить Ему вызов, рванули вязкие чёрные лучи. Через мгновение тело взмыло вверх, поднимаясь над образовывающейся кучей из прыгающих к добыче НПС. KKK даже облизываться перестал, настолько его поразила эта метаморфоза.
        Где-то в голове давно переставшей думать твари пронеслась мысль: «Мне конец…» Потом ещё одна: «Жаль, не наелся». А после… после её с невероятной силой впечатало в стену пещеры, сминая череп с остатками мозга.
        Глава 19. Демон
        Десятки чёрных пилигримов, рванув на меня, схлестнулись в единую массу. Задние ряды продолжали прыгать в кучу, даже несмотря на то, что их цель давно поднялась в воздух, раскинув в стороны руки и освещая и без того тёмную пещеру исходящими из глазниц лучами тьмы. В итоге подо мной выросла настоящая гора из всех находящихся в зале НПС. И тогда я опустился вниз, прямо на её вершину.
        И вдруг почувствовал!
        Автоматическое срабатывание навыка Тёмное Приращение!

######### ### ###… ##[email protected] ##
        Что сейчас произошло? Такое ощущение, что Система просто глюканула. Внезапно тело чёрного пилигрима, которое я захватил, приросло к общей куче НПС… Общий уровень перевалил далеко за пятисотый.
        Похоже, видовое умение активируется автоматически, когда двое чёрных пилигримов с определённым импульсом соприкасаются друг с другом. Таким же образом прирос и захваченный мною НПС. И я, как наиболее интеллектуально развитый организм в этой общей безмозглой массе, получил власть над всеми сросшимися телами. Причём не просто возможность повелевать кучей, но самому управлять ею, стать частью общего организма, его мозгом.
        В одно мгновение я почувствовал биение многих десятков сердец, движение капилляров и нервных окончаний, связывающих между собой тела чёрных пилигримов, создавая общую сердечно-сосудистую и нервную системы; сотни рук и ног, в беспорядке болтающихся со всех сторон, переломанные конечности существ, расположенных снизу всей этой громадины и, естественно, уже задавленных…
        Более того, сработало Тёмное Приращение. Я не просто обрёл власть над кучей, сбившейся в зале; организм прошёл через ряд модификаций: усилились системы чёрных пилигримов, из их тел вырвались длинные метровые шипы (соответственно размерам единого организма), из которых на каменный пол пещеры закапал алый яд, тела трети НПС покрылись непробиваемым панцирем, небольшая часть, напротив, размякла, образовывая некое подобие желейной кожи Амёбы, способной поглотить противника целиком и переварить его. Ядовитые железы, органы, способные накапливать электричество, выстреливающие шипы, длинные хвосты с костяными набалдашниками, бронированные лезвия, усиленные связки… - это далеко не весь список трансформаций, приобретённых чёрными пилигримами.
        Конечно, всё находилось в состоянии полного хаоса. Судя по сигналам, беспрестанно поступающим от разных частей гигантского тела, многие чёрные пилигримы уже задыхались (общая кровеносная система только создавалась и пока что не могла обеспечить кислородом всех НПС), другие получили серьёзные травмы, несколько уже умерло, сдавленные многотонной массой…
        Это поправимо. Но для начала разберёмся с местным рабовладельцем…
        Мгновение - и из кучи вырвался огромный кулак, составленный из тел чёрных пилигримов. Кулак с размаху впечатался в KKK, всё ещё сидящего на своём троне. Послышался хруст: похоже, я раздавил игрока, обрывая его затянувшуюся жизнь. Возможно, последний представитель не только лиловых, но и всего своего вида, только что погиб в пещере. Погиб, как муха, раздавленная газетой, как те самые чёрные пилигримы, которыми обезумевшая тварь и питалась.
        Ну что ж? По заслугам. А теперь в Лабораторию модификаций.

* * *
        Спустя пятнадцать минут я более или менее разобрался с получившимся организмом. Из тел наиболее высокоуровневых чёрных пилигримов, обросших панцирем, создал две лапы, оставшаяся часть панциря пошла на укрепление живота, в котором также расположились и те особи, что получили органы для накопления электрического заряда. Желеобразная масса составила левую руку, визуально превратившуюся в настоящее осьминожье щупальце, правая, напротив, ощетинилась многочисленными длинными шипами, часть из них выстреливала в противника. Тело захваченного мною чёрного пилигрима установил в центре головы, туда же впоследствии забросил и труп Лешего (для сохранности).
        Пришлось вручную увеличивать лёгкие тех чёрных пилигримов, что имели доступ к воздуху, иначе внутренние тела попросту задыхались. Подумал и из двух тел соорудил некое подобие глаз (пришлось поискать необходимые для этого странного эксперимента модификации, превращающие тела в полупрозрачные стекляшки, сплошь состоящие из чёрных белков); нервные окончания провёл прямо к мозгу Слышащего, что позволило спроецировать бьющие из моих глазниц лучи Мрака и на гиганта.
        В итоге получился организм высотой с трёхэтажный дом, с едиными системами и с единым мозгом в лице меня. Всегда мечтал сказать: «Имя нам легион, ибо нас много!» Но нет, я был в организме один. Сознания всех чёрных пилигримов попросту отключилось, давая захватившему их игроку полную свободу действий.
        Уровень?.. Хм, семьсот пятидесятый. Сто двадцать НПС (оказалось, что общий уровень при сращивании режется на два), шесть тонн и двенадцать метров.
        Пора решать исход боя…

* * *
        Вылезти из подземелья оказалось довольно проблематично: через тоннель, прямо ведущий на поверхность, я попросту не смог протиснуться. Перестраивать организм не хотелось, поэтому пришлось выплывать через подводную часть локации.
        Попутно захватив с собой тело Лешего, я нырнул в холодную воду. Этот тоннель тоже оказался не совсем пригодным для передвижения столь огромного существа: в некоторых, особенно узких местах, я буквально полз по-пластунски; благо общего объёма лёгких хватило с запасом и мне не пришлось создавать десятки жабр - проплыл на задержке дыхания.
        Вервольф сообщил, что бордовые уже напали на базу. А всплывшие перед глазами сообщения только утвердили мою уверенность в том, что я не прогадал со временем:
        Внимание! Погиб игрок вашей фракции: Слепой. Оставшееся количество членов фракции серых: 42.
        Внимание! Погиб игрок вашей фракции: Лира. Оставшееся количество членов фракции серых: 41.
        Внимание! Погиб игрок вашей фракции: Медовик. Оставшееся количество членов фракции серых: 40.
        Кстати, кто такая Лира? Этого игрока никогда не было в нашей фракции. Да и откуда у нас вдруг появилось сразу восемь новых союзников? Впрочем, сейчас не время думать о таких вещах. Проплыв метров двадцать (для меня два гребка), я почувствовал под ногами дно Черёмухи. Река была довольно широкой: приходилось выбирать путь, чтобы не провалится в воду с головой. Но оно того стоило: всё-таки момент неожиданности должен сработать.
        Помогая себе руками, я, наконец, добрался до Чёрной горы. На её западном склоне происходили какие-то движения. Похоже, бой уже клонился к своему завершению. Серых зажали у одного из тоннелей, бордовые явно торжествовали.
        Ну ничего, твари… Вы, может, пока что этого не поняли, но до конца битвы ещё очень долго.
        Я перевёл два глаза двенадцатиметрового организма прямо на бордовых. Плотная тьма тут же отвоевала место у солнечных лучей и окутала поле боя. Для большего эффекта врубил гигантские голосовые связки, издавая вой, похожий на крик десятков тысяч душ, прошедших через девять кругов ада. Вмёрзший в льдину Аид терзает своими глотками предателей, где-то среди них орёт и Леший, передавая всю боль и весь ужас сюда, в созданное мною тело, в звуковую волну, сгибающую волю врага.
        Шаг. Ещё один шаг. Медленно поднимаюсь на берег, ловя на себе испуганные взгляды игроков. Вода с шумом скатывается по моему телу, вымывая песок и землю из склонившихся над Черёмухой холмов.
        Ещё один шаг - нога проваливается в мокрый песок, оставляя на нём огромный след. Кажется, враги окончательно сбиты с толку. Некоторые готовы бежать. Серые уже сообразили, что чёрная глыба, движущаяся из реки - это их старый знакомый Чернокнижник, и перешли в наступление, нашпиговывая противников стрелами и насаживая их на наточенные бронзовые мечи.
        Я ускорился. Почти побежал.
        Сто метров…
        Пятьдесят!..
        Мышцы напряжены, системы работают исправно, перегоняя по огромному телу насыщенную кислородом кровь и выводя углекислый газ.
        Двадцать!..
        Я реву, кажется, сразу двумястами демонических глоток и, продолжая обволакивать поле боя густым мраком, льющимся из глаз, влетаю в первую насыпь, срубая её до основания вместе с оставшимися там бордовыми. Взмах правой рукой - сразу пятеро игроков хрустят под огромной конечностью. Разворот - выстрел шипами. Они вязко застревают в теле рванувшего на меня Jell`а, которому всё-таки удалось вырваться из крепких объятий Крыса. Крыс, кстати, тоже заметил меня и теперь радостно подпрыгивает, приветствуя найденного хозяина.
        Но махать рукой в ответ некогда.
        - План Б! План Б! План Бээээ!!! - срывая голос, заорал вдруг Chief.
        Бордовые разом хлынули с насыпей, отступая от серых. Мне удалось поймать лишь двоих - игроки с воплями улетели под облака, чтобы уже через полминуты с ещё большим криком врезаться в землю в полукилометре отсюда. Вот она, настоящая сила! Я расхохотался. Кажется, хохот получился ещё страшнее, чем вой…
        Но что это делают бордовые?
        Игроки, рассеявшись по полю, чтобы я не смог прихлопнуть их вместе, отвязывали от небольших поясов мешочки и тут же опустошали их содержимое. Постойте! это ведь не ко-1?
        Ну да, кто бы сомневался…
        Перед никами всех оставшихся в живых бордовых (а это, на минуточку, больше шестидесяти игроков) появилась приписка: «озверевший». Твою ж… И когда они вообще успели добыть столько наркотиков? Видимо, скосили всё кислотное поле. Я хоть и последователь сил Мрака, но подобная компания не предвещает ничего хорошего. Вместо (раз… два…) троих озверевших игроков на поле перед Чёрной горой таковых стало шесть десятков.
        И вся эта масса перекачанных стероидами и напичканными гормонами роста попеременно с облучением диких отмороженных зверей кинулась на самого опасного противника в округе - меня!

* * *
        Удар! Ещё один!.. Огромная лапа сминает трёх озверевших бордовых. Серые, стоя на второй насыпи, нашпиговывают отвлечённого противника полуметровыми стрелами, но это малоэффективно. Наконечники попросту застревают между пучками вздутых мускул или падают, отскакивая от наросшей брони. Я уже чувствую, как в лапу впивается чьи-то острые когти, несколько отмороженный тварей ползут по левой икре, выцарапывая тела сросшихся вместе чёрных пилигримов.
        Нарушение дыхательной системы. Снижение эффективности работы до 97%
        Кажется, немного. Но это только начало.
        Несмотря на все мои ухищрения, выжить удаётся пятидесяти игрокам. Половина из них уже на уровне груди. Недолго думая, подпрыгиваю и со страшной силой падаю на колосящуюся рожь. Поднялся столб пыли, трупы, лежащие на поле, превратились в кашу, сминаемые многотонным организмом, к ним прибавились и те бежевые, что не успели выгрызть спасительно место в созданном мною теле.
        Нарушение дыхательной системы. Снижение эффективности работы до 90%
        Серьёзное нарушение сердечно-сосудистой системы. Снижение эффективности работы до 75%
        Эти твари попросту перегрызают глотки чёрным пилигримам, превращая их в своеобразные мёртвые клетки, закрывающие доступ к кислороду для остальных. Страшно подумать, что произойдёт, когда озверевшие бордовые доберутся до головы. Выковырять меня из плотного кокона сросшихся тел будет тяжело. Зато после один удар лапой - и Слышащий сдыхает мгновенно. А вместе с ним и я. Уже окончательно: шанс срабатывания навыка Эвакуация после первого применения упал до нуля целых одной тысячной…
        Что, мать твою, делать?!

* * *
        Неожиданно в голове прозвучали слова из описания навыка Гамельнский дудочник:

«…для качественного повышения эффективности навыка необходимо потребление душ…»
        И как их потреблять? Высасывать душу из тела противника? Или же нужно было выстроить алтарь Мраку и совершать жертвоприношения путём отрубания голов пойманным врагам?.. Почему нет никаких пояснений?!
        Отчаявшись, я попросту ударил левой желеобразной рукой по подобравшемуся слишком близко к шее противнику. С противным хлюпаньем озверевший бордовый впечатался в полужидкую чёрную поверхность и остался в щупальце, внутри которого вдруг показались три яркие вспышки: в форме глаз и рта игрока…
        Я поднёс руку поближе к голове, пытаясь понять, что там происходит.
        Душа [игрок Killer21, фракция бордовых] успешно извлечена из игровой оболочки
        Игровая оболочка [игрок Killer21, фракция бордовых] успешно переварена. Полезные вещества поступили на восстановление повреждённых участков организма
        Что желаете сделать с душой? Варианты:
        Заточить (требуется навык Капкан);принести в жертву Мраку; даровать душе спасение, отдав её Свету (заблокировано. Причина: специализация Магия Смерти);отпустить душу.
        Капкан? А не то ли это заклинание, которым пользовались Первый и Второй, создатели серого пилигрима? И какова же длительность этого навыка, если серому пилигриму стукнуло едва ли не полвека? Вероятно, именно заточение являлось наиболее страшным для самой души исходом. Странным выглядел и вариант дарования ей «спасения» путём передачи Свету. Знаем мы, что скрывается за этой формулировкой… Несколько несчастных пленных из фракции бежевых были переданы Седобородому в качестве оплаты за использование белых пилигримов. И что-то мне подсказывает, что принцип «дарования» Свету мало чем отличался от принесения в жертву Мраку. Но какой путь ожидает душу после этого?..
        Лично к Killer`у21 у меня не было вопросов. Я до сих пор помнил крепкий чай из лесных трав, который мы распивали вместе с разведчиками фракции бордовых в лагере несколько недель назад… В тот день я впервые встретился с будущими противниками. Вернее, думал, что впервые встретился: очевидно, Леший уже во всю общался с врагами, сливая им информацию и обговаривая условия перехода.
        Но есть ли у меня другие варианты?
        - Принести его в жертву Мраку! - кажется, я это произнёс в слух, что автоматически повторил и демонический голос организма. Хотя, так даже лучше.
        Перед глазами высветилось:
        Поздравляем!
        Вы принесли в жертву первую душу!
        Выберете улучшение:
        частичное восстановление организма (дыхательная система, сердечно-сосудистая система, броня ног);улучшение левой руки (демоническое щупальце: высасывание душ, хлёсткий удар, шипы, окаменение, занозы, лезвия);улучшение правой руки (молот, шипы, лезвия)пасть (оглушительный рёв, стальные челюсти, острые клыки, яд)


        Выбрав улучшение демонического щупальца, я схватил сразу троих озверевших бордовых. Твари задёргались, яростно воя и пытаясь вырваться, но вскоре завязли и утонули в щупальце, будто в зыбучих песках. Мгновение - и внутри чёрной жижи вспыхнули девять серебристых огоньков, тут же замирая.
        - Две души - в щупальце, одну - в электроорганы, - уже освоившись, приказал я.
        Скопить заряд… Удар! Из туловища, составленного из тел чёрных пилигримов, выстрелило сразу десять молний, поражая противников. Два обугленных тела стремительно полетели к земле, но я успел поймать тварей. Они были ещё живы. По крайней мере, одна - точно.
        - В оглушительный рёв!
        Ну что, уроды, поиграем?
        Кажется, из-за раздавшегося вопля у некоторых игроков разорвало барабанные перепонки. Из пасти будто вырвалось сотня горящих в пламени душ. Дико хохоча и «освещая» путь рвущимися из глаз лучами мглы, я рванул в сторону Чёрной горы, с силой ударяя лапами по холмам и сотрясая землю. При каждом моём шаге бегущие во все стороны серые подпрыгивали метра на полтора. Кажется, я даже услышал женский крик:
        - Он вообще в своём уме?!
        В ответ раздался голос Палыча. Глава фракции серых продолжал стоять на насыпи, придерживая раненного Кэпа и глядя в мою сторону. Сказал он тихо, но я смог разобрать слова: их перенесла вдруг активировавшаяся Ментальная передача:
        - Не совсем, Ива… Но для Чёрного это норма.

* * *
        Сорок отмороженных бордовых подкоркой своего повреждённого сознания поняли, что дела плохи, и тут же изо всех сил полезли вверх, к голове, срывая броню и раздирая в кровь тела чёрных пилигримов, работающих в едином механизме. Перед глазами посыпались сообщения о многочисленных повреждениях тела… Ничего, главное успеть!
        Я посмотрел вниз, окутывая двух замешкавшихся тварей тьмой, льющейся из глаз, и левая рука тут же сорвала их с корпуса. Уже через мгновение бордовые утонули в желеобразной массе, их души «щёлкнули» фотоаппаратными вспышками и были поглощены жадным Мраком.
        - Всё в электроорганы!!
        Кажется, у меня появился план.
        Сшибая каменные глыбы, царапая склоны и вырывая куски камня, я взбирался на Чёрную гору. Где-то внутри её разрезали многочисленные тоннели, оставшиеся в наследство от предыдущих обитателей локации, внизу с раскрытыми ртами стояли серые и изредка дёргались едва живые бордовые, вот-вот готовые навсегда стереться из Игры…
        Внезапно что-то царапнуло черепушку чёрного пилигрима, находящегося затылке организма.
        Внимание! Повреждена голова!
        Надо торопиться! Если бордовые доберутся до «мозга» в лице порабощённого мною НПС, это конец.
        Сорвав с тела ещё нескольких замешкавшихся противников и поглотив их души, я из последних сил рванул к вершине, попутно скапливая заряд.

* * *
        Пик Чёрной горы.
        Пятьсот метров над уровнем моря. Холод пробирает даже сквозь плотный кокон чёрных пилигримов. Я смог поймать ещё двух бордовых. Все скопленные души вложил электроорганы, полученные частью НПС после Тёмного Приращения.
        Я стою, расставив руки в стороны и откинув голову назад. Вырывающиеся из глаз чёрные лучи прорезают закатное небо. Стою у восточной части горы, прямо у пропасти. Внизу, под плотными кучевыми облаками, течёт Черёмуха… Я коплю заряд, бросив все ресурсы организма в органы чёрных пилигримов, расположившихся в районе солнечного сплетения.
        Перед глазами мелькает бесчисленное количество сообщений:
        Внимание! Повреждена голова! Эффективность работы нервной системы снижена до 85%
        Внимание! Повреждена голова! Эффективность работы нервной системы снижена до 69%
        Внимание! Повреждена голова! Эффективность работы нервной системы снижена до 54%
        Бордовые уже добрались до головы и теперь активно рвут её когтями, пытаясь добраться до внутренней части, где и таится их главный враг. Вряд ли они понимают, что всем этим многотонным организмом управляет небольшой Слышащий. Озверевшие игроки действуют рефлекторно: обезглавить врага - значит победить его.
        Помимо сообщений о постоянно снижающейся эффективности работы нервной системы и повреждений головы, появляются и уведомления другого рода:
        Напряжение достигло 600 кВ.
        Напряжение достигло 750 кВ.


        Напряжение достигло 900 кВ.
        Внимание! При достижении 1100 кВ вы самовоспламенитесь!
        Напряжение достигло 1025 кВ.
        Вскоре ваш организм самоуничтожится!
        Мою голову разрубают лапы тридцати пяти озверевших бордовых. Это всё, что осталось от некогда многочисленной фракции. Но даже такого количества достаточно, чтобы разорвать всех серых. А если так, то пусть лучше они разорвут меня одного.
        Внимание! Повреждена голова! Эффективность работы нервной системы снижена до 5%
        Напряжение достигло 1075 кВ.
        Вскоре ваш организм самоуничтожится!
        Внимание!!! Срочно прекратите накопление заряда и высвободите большую его часть!!!
        А ты забавная, Система. Хах… Если я подохну, наверное, буду скучать… ну, на Том свете. В общем, ты поняла.
        Выдох - и я делаю шаг в пропасть. Будто прыгун в воду, штурмующий рекордную высоту - пятьсот метров.

* * *
        Многотонное тело постепенно набирает скорость и разворачивается головой вниз. В лицо бьёт ветер, живот царапается о выступы Чёрной горы, а бордовые продолжают раздирать голову… Уже во время полёта получаю сообщение:
        Напряжение достигло 1100 кВ.
        Обратный отчёт до самовозгорания: 3…

2…

1…
        На единице врезаюсь поверхность Черёмухи, поднимая в воздух сотни литров воды. Взрыв!..
        Тысячи молний, вырвавшихся из обугливающегося тела, нашли в богатых минералами водах реки благоприятную среду и слепящей волной разошлись в стороны, уничтожая всё живое в районе полукилометра в обе стороны по течению.
        В том числе и озверевших бордовых, едва не добравшихся до Слышащего.
        Поздравляем!
        Все игроки фракции бордовых убиты. База автоматически считается захваченной.
        Вместе с бонусами от уничтожения бордовых вы получаете бонусы за фракцию бежевых.


        Эти было последнее, что я увидел, прежде чем потерять сознание.

* * *

[дальнейшее повествование ведётся от лица Ивы]
        А этот Чёрный оказался просто безбашенным игроком… Говорят, он уже во второй раз чуть было не погиб, спасая фракцию. Сигануть с пика Чёрной горы, чтобы разбиться вместе с бордовыми о воды Черёмухи, а оставшихся добить рванувшим из тела электричеством! Это не поддаётся никакому осмыслению. Даже Ронин, крайне безэмоциональный игрок, раззявил рот при виде всплывшего из-под кипящей воды великана. Гигантский обугленный труп испускал густой чёрный дым, смешивающийся с паром и уходивший к закатному небу.
        Оказалось, что этот организм был составлен телами десятков чёрных пилигримов. После удара и взрыва они вышли из-под контроля Чёрного и начали постепенно отцепляться от общей кучи. Хах!.. выглядело это так, будто великан разлагается, неспешно плывя по течению. Конечно, больше половины НПС подохли: от когтей ли бордовых, от удара о воду или же из-за рванувших по все стороны молний… Но часть из них выжила!
        По словам местного химика Амёбы, напряжение в теле великана зашкаливало, возможно, даже превышало напряжение на ЛЭП… Но эти чёрные пилигримы оказались крайне живучими тварями. Через их тела прошли миллионы электронов, а они, представьте себе, живы! Чего нельзя сказать о бордовых. Они буквально поджарились… как куски мяса, соскользнувшие с шампуров и упавшие в пламя.
        Думаю, ещё никто в полной мере не осознал, что же произошло. Атака бордовых, чёрный великан с рвущими из глазниц лучами тьмы, наркотики, превратившие врагов в неубиваемых монстров, феерическое уничтожение бордовых при помощи молний и падения с пятисот метров… И что? Мы и серые победили? Вернее, просто серые. Теперь остатки бежевых стали неотъемлемой частью новой фракции.
        Выходит, что да… Это победа!
        Более того, выжил и сам Чернокнижник! Я просто поражаюсь этому безумцу… Когда тело великана полностью распалось, нам удалось вытащить из его головы странную связку: тело чёрного пилигрима с вросшим в него маленьким комариком и… Лешего! Да, Леший будто прирос к этому НПС. По словам Дока, у них даже образовалась единая сердечно-сосудистая система. И над всем этим чудом значилось:
        Чернокнижник, фракция серых. 95 уровень
        Вероятно, большая часть опыта ушла чёрным пилигримам, которых в сумме мы насчитали больше сотни, но и самого Чёрного Система не обделила.

* * *
        После изъятия Чёрного столпившиеся у берега серые дружно посмотрели на Паука (насколько я поняла, он считался главным врачом фракции).
        Паук понял немой вопрос и, подумав с минуту, сказал:
        - Через две недели оклемается… уж больно живучий чертяга.
        Эпилог
        Стальной гигант очнулся посреди полупустыни, окружённый колючими солянками и пыреями. Он пролежал ещё несколько минут, молча глядя на полуденное солнце, и, наконец, поднялся на ноги. С тела осыпался слой пыли и песка, накопившийся за долгие годы, проведённые в состоянии забытья.
        Размяв поцарапанный корпус, он осмотрелся. В нескольких метрах от Стального развалился скелет какого-то здорового существа, давно обглоданный местными обитателями. Система даже не сумела считать, кому он принадлежал, а Стальной гигант уже не мог вспомнить, с кем он бился около полувека назад. Возможно, это был последний представитель своего вида, проигравший бой Стальному и канувший в лету. В том, что поединок закончился в пользу гиганта, сомнений быть не могло: весь позвоночник существа, с течением времени пожелтевший под яркими лучами беспощадного солнца, оказался раздроблен.
        Неподалёку виднелись развалины базы: несколько шатров и выложенные камнями кострища… Ни одной живой души. Только несколько сусликов прячутся от дневного жара под рваной тканью шатра, колыхаемой неспешными порывами сухого ветра.
        Перед глазами Стального появились сообщения:
        Механический гигант, защитите Подземелье!
        Ваша цель - вид Человек разумный.
        На мини-карте замигала отметка. Он увеличил изображение и мысленно выстроил путь до цели.

* * *
        Сотрясая землю своими шагами, Стальной гигант направился на север, туда, где в Чёрной горе прятались остатки фракции серых.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к