Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Курорт. Доминик Каррера 4. Дмитрий Васильевич Колесников
        Доминик Каррера #4
        Умереть и родиться снова. Потерять память и найти новые способности. Попасть туда, куда хотел… А туда ли я попал?
        Технофентези. Попаданец в тело пятнадцатилетнего мелкого дворянина. Родители погибли, он переезжает к родственникам, тут и начинаются все его приключения. ГГ больше работает руками и продвигает свои проекты по внедрению новых технологий и доработке старых. И проекты больше технологические, чем магические, хотя без маги не обходится.
        Курорт
        Пролог
        Герцогиня де Вега, графиня де Кабрера.
        - Как идут дела с подготовкой к коронации? Гвардия, бронеходы? Какой-нибудь мех не встанет посреди площади, позоря Легион и Армию?
        - Всё по плану. Про мех это шутка, надеюсь? Когда это вы начали сомневаться в моей компетентности, ваша милость?
        - Это шутка, Кармен, успокойся. Я последнее время вся на нервах. Как Лукасу удаётся быть таким спокойным, не представляю.
        - Император и должен быть спокоен, Мартина.
        - Да, с этим нам повезло. Всем нам, я думаю, всей стране. Так что по коронации, есть вопросы?
        - У меня вопрос по списку приглашённых. Там нет Каррера и Дюран.
        - Дюран надо включить, спасибо что напомнила. Анжелика будет рада, да и Наследник тоже. Хотя Мартин в роли Наследника… Если бы не Кровь Тулеппе, я бы не забыла им ничего, несмотря на проверку у Гонсало. С Каррера сложнее. Я много думала об этом универсале, Кармен, советовалась с Лукасом. Начать с того, что я его терпеть не могу, он ещё хуже Санчеса.
        - Он нам сильно помог. Он спас Лукаса, в конце концов!
        - Думаешь, я забыла об этом? Я это прекрасно помню, и Лукас тоже. А ты помнишь, что мальчишка универсал? В этом главная проблема, а не в нашей антипатии. С неприязнью я бы справилась - не он первый. Тут дело в другом. На прошлой неделе Лукас хотел сделать ему сюрприз, повёл в Храм, чтобы подтвердить его Силу и право на место в Первой Лиге. Оказывается, у Каррера Источник вырос до двух с половиной тысяч.
        - Бронза?
        - Лукас говорит, что это не предел. Мы все сильно ошиблись, Кармен. Очень сильно! Каррера легко дойдёт до Золотой, а потом… Не хочу увидеть последствия его смерти, только Эритреи в Капитолии не хватало. Я даже подумывала о том, чтобы его придушить потихоньку.
        - Ваша милость…
        - Что ты так о нём беспокоишься, Кармен?
        - Я его куратор, как-никак. Убьем Доминика, и потеряем талантливого оружейника. Его последнее заклинание "Рейлган" просто нечто. Настоящая пушка, только для одарённых. Защиты от него нет. Я обращалась к кристалловедам, мастерам-оружейникам - все разводят руками. Что если у него ещё парочка подобных разработок?
        - Я поняла, он тебе нужен. Что ж, Лукас тоже предложил другой вариант. Нужно удалить Каррера из столицы. Желательно туда, где, случись что, разрушения и жертвы будут минимальными. Пусть там и разрабатывает свои новые виды кристаллов. Найдётся у тебя подходящее место, где есть выход силовых линий и народа поменьше?
        - Можно… Есть базы на севере. Места там глухие. Но как быть с разработкой защиты для бронеходов?
        - Север? Да, бронеходы там не слишком хороши. Нет, это не вариант. Я думаю, надо его поселить там, где есть вероятность нападения на побережье, но и не в центре военных и гражданских коммуникаций. Если на него наткнутся англичанки или африканки, а он не выдержит… Это решит все проблемы. Держи с ним связь, если надо - посылай курьеров. Только, Кармен, не смей везти его в столицу, да и вообще от населённых пунктов ему лучше держаться подальше, понимаешь?
        - Тогда Юго-Западный округ, "Курорт". Это база выбраковки бронеходов. Небольшой порт, горы, всего одна дорога и силовая линия. Туда тащат всё, что можно. Есть лаборатории и неплохие специалисты. Давно просят кристалловеда в штат.
        - Сколько там людей?
        - Полсотни не наберётся. Бухта маленькая, фарватер сложный. Проще пройти дальше в нормальный порт. Гарнизон занят, в основном, на разборе мехов. Ну, ещё рыбу ловит и загорает. Мы туда особо буйных "живчиков" ссылаем, чтобы успокоились после конфликтов.
        - Я бы сама не отказалась от такой ссылки на пару недель. Действительно курорт. Англичане туда не заглянут?
        - Нет. От Бутылочного Горлышка далеко, Лорды туда не сунутся. Вот африканки могут, раньше там контрабандисты высаживались.
        - Во время осенних штормов? Они свой момент упустили, думаю. Разве что следующим летом. Значит, "Курорт".

* * *
        Генерал Кабрера, младший лейтенант Солано.
        - Лейтенант Солано. Вы хотели поговорить со мной?
        - Так точно, госпожа генерал.
        - Ну-ну, Иса, перестаньте тянуться. Садитесь, поболтаем. Итак?
        - Я обдумала ваши слова, госпожа генерал. Тот разговор о господине Каррера… Я хотела бы прояснить некоторые моменты, госпожа.
        - Так-так. Что тебя интересует, Иса?
        - Я… Вы хотите, чтобы я взяла в мужья Доминика.
        - Нет, Иса, не так. Я только предложила этот вариант, если ты помнишь. Ситуация с ним сложная, и я не могу тебе что-то приказать. Никто не может, Иса, понимаешь? Но… Ты молодая и красивая, сильный маг и перспективный офицер. Я просто показала тебе ещё один вариант и всё.
        В любом случае я тебя поддержу, не сомневайся.
        - Да, госпожа, спасибо. Но у меня вопрос. Если я стану Каррера, то я должна родить ребёнка от Доминика, не так ли?
        - Верно. Наследник будет важен в вашем случае для подтверждения твоего вхождения в Род.
        - А потом Доминик умрёт…
        - Потому и важен общий ребёнок. Твой и Доминика.
        - И я останусь одна с ребёнком на руках…
        - Ты не останешься одна, Иса, поверь! Доминик вовсе не такой уж нелюдимый, как могло показаться. Ева Альва, её родители, супруги Дюран…
        Этого мало? Графиня де Мендес, я, Хосе де Мендес, который станет де Кабрера очень скоро. Если мало и этого, то вспомни об Императоре и его супруге! Ты не останешься одна до тех пор, пока сама этого не захочешь.
        - И всё же… Вы будете рядом, но у вас будут свои заботы. А что буду делать я? Я много думала об этом, госпожа. Мне нет и двадцати, а я уже офицер Легиона. Я многому научилась, и многому могу ещё научиться. Но если у меня на руках будет ребёнок и не будет мужа, то о Легионе придётся забыть. Я не ставлю ребёнка ради службы. Вся моя жизнь будет связана с ним!
        - Разве это плохо, Иса? Посмотри на меня, у меня детей нет, я с этим вынуждена торопиться. Если бы не Кровь Дюран, у меня было бы столько сомнений! А ты всего этого можешь избежать.
        - Но я останусь одна, госпожа! У вас есть муж, который богат и умён. Через год после родов вы вновь займёте своё место, я уверена. А что буду делать я?
        - Если ты о деньгах, то не беспокойся. Каррера вовсе не беден. Скажу больше, Иса, Доминик давно уже миллионер. Потому-то он и попал на глаза моего мужа. Голодать тебе не придётся. Особенно с таким родственником, как Марко Альва, ха-ха.
        - Я не про это, госпожа. Я про свою жизнь с ребёнком. Сколько я себя помню, я хотела добиться двух вещей: отомстить за смерть родителей и добиться вашего уважения.
        - Ты давно это исполнила задуманное, Иса! Я горжусь тобой, как своей дочерью.
        - Да, госпожа, я помню. Но… Как ваша дочь, я хотела продолжить дело своей матери. Я хотела пойти по вашим стопам, достичь того, чего достигли вы и даже превзойти вас.
        - Девочка моя…
        - Нет, прошу вас, дайте закончить. Если я стану Каррера, то это значит, что я перестану быть Солано. Я перестану быть той девочкой, которую вы нашли на пляже. Я перестану быть той, кого вы поддерживали и направляли всю жизнь. Я стану не Надеждой Легиона, а просто… Каррера.
        - Вот ты как на это смотришь? Зря ты думаешь, что потеряешь моё уважение, сменив фамилию. Для меня ты всегда останешься Исой Солано по прозвищу Сиего.
        - Я хочу большего! Я знаю, что могу достичь большего, госпожа генерал. Я уже офицер, и я надеюсь, что неплохой. Под вашим командованием я стану лучшим офицером Легиона!
        - Метишь на моё место, Иса?
        - А почему нет, госпожа?! У меня впереди вся жизнь, и если я не погибну в бою, то я могу достичь… Многого.
        - Хм… А Каррера? Ты хорошо подумала, Иса? Если ты станешь Каррера, то ты тоже сможешь достичь многого. Ты общалась с ним по работе, но что ты знаешь о Доминике, кроме того, что прочла в его деле? Ничего! А вот я знаю, Иса, знаю очень многое. К примеру: ты в курсе, что он станет бароном после Академии? Поверь, перспективы у баронессы Каррера очень, очень большие.
        - Я уже говорила Доминику, повторю и вам, госпожа. Моя семья - Легион. Моя мать - генерал Кабрера. Я сделала выбор.
        - Что ж… дочка… Дай обниму тебя… Ты уверена?.. Хорошо, лейтенант, желаю удачной службы. Предписание вы получите уже завтра. Можете идти.
        - Есть, мэм!
        Глава 1
        Хельга и Сандра Шиен, Хуго Тракен.
        В кабинете Матриарха Семьи Шиен сидели три человека, при беглом взгляде на которых можно было очень сильно ошибиться, оценивая этих людей чисто по внешним признакам. Первая, естественно, была Матриарх, Хельга Шиен. Седые волосы уложены в замысловатую причёску, лицо покрыто морщинами, а голос звучал негромко и был слегка дребезжащим. Она походила на строгую бабулю, которая давно отошла от дел, и занимается лишь перелистыванием журналов и перемыванием косточек знакомых. Но глаза Главы смотрели зорко, проникая в суть проблем, негромкий голос звучал чётко и властно, и ни у кого из собеседников не возникало сомнения в ясности её ума.
        Другим собеседником был крупный мужчина средних лет, при взгляде на которого возникали ассоциации с человеком, всю жизнь занимавшимся тяжёлым физическим трудом. Широкие плечи были покрыты разноцветными шелками с пёстрым рисунком, а в крупных ладонях уместнее смотрелась бы кувалда, алебарда или двуручный меч. Но мужчина по имени Хуго Тракен в жизни не работал ничем тяжелее карандаша, а главным его оружием были не пудовые кулаки, а изощрённый мозг.
        Третьей была молодая девушка, одетая в легкомысленный наряд из коротких шорт и свободной рубахи. Она казалась просто взбалмошной внучкой, с которой у старушки нет никакого сладу, и которая считает мгновенья, проведённые за скучной беседой с взрослыми, и при первой же возможности готовая сбежать туда, где будет шумно и весело, а собеседники будут хотя бы не вдвое старше её. И опять впечатление будет обманчиво.
        Сандра Шиен сидела здесь не потому что её заставили, а потому что она и была инициатором этого разговора.
        Пять лет она не была дома, путешествуя по свету и обучаясь в престижных университетах Англии и Африки. С начала лета она активно занялась делами Семьи, прямо заявив бабке, что претендует на её место в совете Клана Эван, в который входит Семья Шиен. По словам управляющего делами Тракена, молодая госпожа была более чем подходящей кандидатурой на должность официальной Наследницы. Она была умна, усидчива, кропотлива.
        Её планы простирались на много лет вперёд, давая Семье высокую цель: стать самостоятельным Кланом. Единственной её слабостью, по мнению управляющего, была одержимость местью убийце Миа Ван, принцессе клана Ван, поверженной на дуэли в далёком Капитолии почти год назад.
        - И всё же я не понимаю, бабушка, - почтительно, но твёрдо говорила Сандра. - Ты расширяешь связи с Европой. Зачем? Накануне вторжения и нашей победы это выглядит немного странно.
        - Ты прочла Книгу? - не ответив на вопрос, спросила Глава.
        - Да, - лицо Сандры помрачнело. - Я узнала много нового, бабушка. И это новое не слишком для меня приятно.
        - Неприятно знать, что ты - Брошенный Род, - согласилась бабка. - И это всё, что ты можешь сказать?
        - Я всё ещё привыкаю к этой мысли, госпожа. Не хочу говорить слова, которые потом могу взять назад.
        - Что ж, Санди, я помогу тебе, - Глава поудобнее уселась в кресле и кивнула на бумаги, разложенные на столе. - Твой план заключается в громкой заявке нас как Клана, строящего свои отношения с позиции силы. Это неверный подход, Сандра, неверный именно для нас, именно сейчас. Сделай мы такую заявку… Скажи мне, Хуго, что сейчас занимает умы Африки и Европы? Не в смысле финансов, а в духовном смысле. Или ты, Сандра?
        Мужчина и девушка задумались над этим неожиданным вопросом, прозвучавшем на военном совете. Мужчина разгладил смявшийся рукав и осторожно предположил:
        - История? У нас наблюдается значительный интерес к древней истории. Глава клана Эван, Дэйю, постепенно накаляет обстановку. Клан Эван в давние времена владел Аллатой и это привлекает под её знамёна всё новых бойцов.
        - Вот! - наставительно подняла палец Глава. - Дэйю привлекает людей историческими фактами. Конечно, она умалчивает, что правление Эван было очень коротким и совсем нерадостным для Аллаты, но кого это волнует сейчас, Санди? Её пропаганда работает, а это главное. Сколько уже собралось, Хуго?
        - Более ста тридцати тысяч, госпожа.
        - Слышишь, Сандра? Сто тридцать тысяч уже сейчас, вот это сила Клана! А через месяц будет вдвое больше, я уверена. И что ты сможешь противопоставить Дэйю? Нашу тысячу? Даже пять тысяч, что мы сможем собрать - это смазка для клинков Эван, не больше. А ведь есть ещё Чоу, которые примкнут к победителю, и Ван, которые ударят нам в спину в надежде вернуть авторитет своему Клану.
        - Который развалился из-за Каррера! - не преминула вставить Сандра.
        - Не глупи, девочка! - повысила голос Глава, а в её тоне послышалось раздражение. - Если бы самец не прикончил твою подругу, то мать Миа стала бы Королевой. А уж я знаю это семейство, поверь. Первое, что сделала бы мать Миа, отдала приказ о нашей ликвидации. Мы входим в Совет, но не состоим в Клане Эван. Мы - свободная Семья, богатая и независимая. Наш город-порт, расположенный в стратегическом месте, что может быть привлекательнее для хищника? Для многих наша независимость как бельмо на глазу, а для Ван - лёгкая добыча.
        - Этого не может быть, - возразила внучка. - Мы были подругами и Миа никогда бы…
        - Это правда, госпожа, - вставил Тракен. - Мы уже готовились к бегству. Даже выкупили значительные территории в Бразилии и Австралии.
        Именно на такой случай госпожа и покупала морские суда. Ван всегда были агрессорами, а глава Клана не скрывала неприязни к нашей Семье.
        - Мать Миа одержима властью, Санди, - добавила Матриарх. - Ты знаешь это, не можешь не знать. У всей её Семьи любимый метод - ударить в спину. Хуго даст тебе материалы, ты прочтешь их сама. Наша Семья не пережила бы вторжение в Европу. Как только Дэйю увязла бы в сражениях за Аллату, Ван накинулись бы на нас. Для этого даже не надо выделять больших сил, хватило бы и местных наёмников. Кто бы нас защитил? Эван не стала бы ввязываться в войну Кланов, предпочла бы получить за нас отступные и выждать. Хвала Праматери, в Европе додумались до Олимпиады, и Ван поехали в составе делегации. И хвала Богине, что там они нарвались на твоего самца.
        - Ты как будто защищаешь его, бабуля, - недовольно сказала девушка и язвительно добавила: - Может быть, мне его и не убивать? В знак благодарности.
        - Почему же? Хочешь, убей, - равнодушно махнула рукой Матриарх. - Нельзя оставлять врагов за спиной, а этот мальчик нам точно не друг.
        Но речь сейчас идёт не о самце, а о войне. Теперь ты понимаешь, что нам не позволят усилиться в военном отношении? Пока что Эван смотрит на нас как на собирателей сплетен и слухов, но это не совсем так. Мы владеем информацией, Санди, а это не менее страшное оружие, чем десяток боевых магов. К сожалению, когда я посоветовала Дэйю поднять волну интереса к истории, я не предвидела такого результата.
        - Это всё из-за мятежа в Европе, - пояснил Тракен. - Хотя никто вендетту не отменял, последняя война на уничтожение между Родами закончилась триста лет назад. Последняя серьёзная, я имею в виду. Тогда погибло шесть Родов, более десятка были обескровлены настолько, что до сих пор не могут оправиться. Кстати, де Мендес на той волне сильно укрепили позиции.
        - Да, а что по де Мендес, Сандра?
        - Мы ведём переговоры, бабушка. Европейки заинтересованы в портах на островах. Пока что мы просто кружим вокруг друг друга и приглядываемся. Но если де Мендес вложат свои капиталы в Атлантиду, то на этих островах можно построить такое… М-да… Даже жаль, что МС исчезнет, такие возможности…
        - Вы думаете, что вторжение пройдёт успешно, госпожа Сандра? - Тракен переглянулся с Главой.
        - А вы в этом сомневаетесь, господин Тракен? - удивилась Сандра. - Европа слаба после мятежа, в её армии разброд. У них даже Главкома Флота нет! А у нас? Сто тридцать тысяч Эван. Даже это огромные силы! А если ещё помнить о наёмниках и остальных кланах, сколько получится? Тысяч триста, не меньше, а некоторые обещают и вдвое больше. А ведь есть ещё поддержка Англии. Нет, Европе конец. Мы заберём себе Аллату до самых Степей, англичане - западное побережье. Чоу и Ван нацелились на восточные острова, у них тоже более двухсот пятидесяти тысяч бойцов. Европейцам останутся ледяные пустыни и тайга, где они и сгинут. Кто нас сможет остановить?
        - Излишнее самомнение - вот первый шаг к поражению! - резко сказала Матриарх. - У нас триста тысяч? А как их доставить в Аллату, скажи мне, Санди? У нас есть триста тысяч кораблей? Половина африканского флота не посмеет выйти в Средиземное море в период штормов. Значит, на доставку уйдёт время. Драгоценное время!
        - Корабли нам даст Англия.
        - В аренду? Спасибо! Ты смотрела цены на аренду их судов, Сандра? Нет? Посмотри, девочка, раз уж ты занимаешься Морем.
        - Уверена, Лондон сдерёт с нас три шкуры за свою "помощь". Ну и что? Войска будут всё равно доставлены в Европу и тогда…
        - Войска? - издевательски рассмеялась Глава. - Триста тысяч бойцов - это не войско. Это триста тысяч бойцов и всё! Даже будь их вдвое больше, кто будет ими командовать, Сандра? Какой Клан отдаст своих людей под чужую руку? А в Европе кланов нет, зато там есть Кармен де Кабрера со своим Легионом. Там есть Дельгадо и Бенитес, фанатично преданные Империи. Империи, Сандра, а не кучке старых стерв, которые именуют себя Советом Королев. А ещё там есть Академия, которая готовит мальчишек, способных походя прирезать бойца уровня Миа Ван.
        Сандра вспыхнула и закусила губу. Возражения рвались наружу, но девушка уже усвоила, что Матриарх не бросается голословными заявлениями.
        И если бабуля сомневается в быстром успехе, у неё есть для этого основание. Она уклонилась от обсуждения результатов вторжения и перешла к тем вопросам, которые касались лично её.
        - Во время инспекции верфей и порта я познакомилась с молодым человеком, бабушка. Он англичанин, его зовут Роджерс. Капитан Стивен Роджерс, если точнее. Ты что-нибудь слышала о нём?
        - Откуда? Молодые люди по твоей части, хе-хе. Впрочем, Роджерс… Это не родственник ли тех Роджерсов, которые были известными контрабандистами в наших морях?
        - Он самый, бабушка.
        - Роджерсы были американцами, а сейчас стали англичанами? Хе-хе. И что?
        - Стивену девятнадцать лет, неплохой гидромант. Достигнет Лиги, уверена. Важно не это. В прошлом году, на совершеннолетие, мать подарила ему три корвета.
        - С командами? - быстро спросила Глава.
        - Да. Команды неполные, но в них много ветеранов. Доукомплектовать их проблем не составит.
        - Интересно. Продолжай.
        - Я встречалась с матерью Стивена. Кажется, она не против нашего брака.
        - О! Вот это новость! Вы слышали, господин Управляющий?
        - Да, госпожа. Я займусь этим лично.
        - Займись, и срочно! Три корвета в Средиземном море, да ещё с хорошими командами? И они не будут подчиняться Эван, потому что их владелец - иностранец. Иностранец, но жених Сандры… Очень интересный расклад. А что ты думаешь, Санди? Хочешь мужа моряка? Некоторые находят это очень романтичным, а некоторые очень удобным, хе-хе.
        - Он явно не трус, бабушка, и не бедняк. Возможно, это хорошая партия для Наследницы Семьи. Но вот насколько он будет хорошим мужем Главы Клана? Я хочу, чтобы господин Тракен проверил его и его семью, и попытался разузнать их планы в отношении нас и Африки.
        - Я буду держать вас в курсе, госпожа Сандра. У меня есть контакты в Лондоне.
        - Тогда у меня всё, бабушка. Я могу идти?
        - Ступай, Санди. Я довольна твоей работой.
        - Спасибо, бабушка. Господин Тракен.
        - Всего доброго, госпожа Сандра.
        - Вертихвостка, - усмехнулась Матриарх вслед закрывшейся двери и повернулась к управляющему. - Проверь этого Роджерса очень тщательно, Хуго. Три корвета - это реальный шанс. Пусть Дэйю бьёт себе лоб о бронеходы Легиона и штурмует Аллатские пустоши. Мы найдём, где поживиться.
        - А если этот Роджерс нам не подойдёт?
        - Море прячет трупы не хуже огня, - жёстко ответила Матриарх. - Если он будет плохим женихом, ты знаешь, что делать. Нам нужны верные люди в Семью, а не авантюристы, гоняющиеся за славой. Если три корвета для него дороже моей внучки, то цацкаться с ним я не буду. Сначала вторжение, а потом концы в воду.
        - Молодая госпожа может быть против. Слишком уж это… практично.
        - Ничего, Хуго, ничего. Она об этом капитане Роджерсе говорит с меньшим воодушевлением, чем о Каррера. Кстати, что по самцу? Он всё ещё в Академии?

* * *
        Глава 2
        - Позвольте представить вам победителей в конкурсе Ученик Года…
        Бла-бла-бла… У них что, речь написана самой Триединой, что она слово в слово повторяет предыдущих ректоров? Креспо стоит на трибуне и разливается соловьём, гордясь собой и своей должностью. "А вот Санчес был этой работой так недоволен, что пошёл на измену, лишь бы отсюда смыться", - с усмешкой думал я, удерживая на морде лица торжественное выражение. Тем временем речь подошла к завершению, нас ещё раз поздравили, и дали команду разойтись. Строй академиков сломался и пришёл в хаотичное движение. Кто-то с кем-то обнимался, кто-то куда-то спешил, кто-то стоял на месте, кого-то дожидаясь. Я смотрел на эту суету, и мне не верилось, что меньше месяца назад я ползал под кустами, спасаясь от пуль и заклинаний, и сам пытался убить. И ведь убивал… Переглянувшись с остатками команды "Неукротимых", пожал плечами и двинулся к крылу Академии, предназначенному для проживания лучших учеников.
        "Ничего так квартирка", - оценил я своё жилище. Не хуже той комнаты, что досталась Ирэн. Собственно, это была копия, отличавшаяся от студии Ирэн лишь деталями. Мои вещи уже были внутри, громоздясь кучей коробок и сумок, и я принялся их распаковывать, чтобы развесить по шкафам. Стук в дверь отвлёк меня от этого занятия, я пошёл открывать.
        - Здравствуйте, господин Каррера, - на пороге нарисовалась рослая блондинка. - Меня зовут баронесса Эмилия Видаль. Я - слушательница первого курса Академии.
        - Госпожа баронесса, - кивнул я. - Чем обязан?
        - Я подумала, что смогу вам помочь с переездом, а вы поможете мне с освоением в стенах Академии.
        Я поднял бровь, разглядывая блондинку. Та, нисколько не смущаясь, оценивающе разглядывала меня. Если я правильно понимаю её приход, то меня сейчас банально покупают. Покупают пышными волнистыми волосами, распахнутыми голубыми глазами, короткой юбкой и расстёгнутой блузкой. Я слегка кивнул головой, но когда Эмилия сделала попытку двинуться вглубь комнаты, я остановил её.
        - Боюсь, баронесса, что я вынужден отказаться от вашего предложения. Свои вещи я привык раскладывать сам.
        - Понятно, - голубоглазка слегка нахмурилась. - Что ж, прошу прощения, что побеспокоила.
        - Ничего страшного, госпожа.
        Я закрыл дверь и вернулся к сумке. Достал из неё костюм, повесил на вешалку и вновь прервался на стук.
        - Господин Каррера, меня зовут Виолетта Торрес. Я хотела бы узнать у вас, как вы относитесь к современной трактовке старой пьесы "У моря".
        У меня совершенно случайно оказалось два билета на премьеру в эти выходные.
        - Я не интересуюсь театром, госпожа Виолетта…
        …
        - Комната Ирэн Тулеппе находится дальше по коридору…
        - Спасибо, но я не голоден…
        - Я занят сегодня вечером…
        - Я занят завтра вечером…
        - Я занят всю неделю…
        Дадут мне распаковать вещи или нет?! Вежливые отговорки кончились, на очередной стук я был готов послать посетителя подальше.
        - Привет, Доминик! Ты чего такой злой?
        - А, это вы? Заходите.
        Я впустил Мартина и Ирэн, подозрительно оглядел коридор и захлопнул дверь. Будущие супруги Дюран прошли в комнату.
        - Ты ещё не устроился? - удивился Мартин.
        - Устроишься тут, - проворчал я. - Первокурсницы достали. Уже штук десять приходило.
        - А, это… - усмехнулась Ирэн. - Считай это проверкой славой. Ко мне все мальчишки Академии приходили после того, как я поселилась в такой же комнате. Ну, все, кто смелости набрался.
        - Правда? - ревниво нахмурился Мартин. - Покажешь мне этих… смелых.
        - Вот ещё, - фыркнула Ирэн. - Только дуэлей из-за меня не хватало.
        - Кстати, о дуэлях, - повернулся ко мне Мартин. - Ты не передумал? Может, снова сколотим команду и на Арену?
        - У нас же практика, - напомнил я. - Да и не похожа Арена на бой, сам знаешь.
        - Ну… А если просто как развлечение? На выходных, раз в неделю? Чтобы ты не закис тут в одиночестве.
        - Чего это вы обо мне так заботитесь?
        - Нас Солано попросила, - с неопределённой улыбкой пояснила Ирэн. - Она за тебя беспокоится почему-то.
        - Иса? - Я почесал голову и пожал плечами. - Вроде бы её отправляют в часть? Она так сказала или нет? Я с ней не виделся со дня награждения.
        - Да, я говорила с ней, она ждёт назначения со дня на день. Передавала привет. Жаль, что не удалось сделать бронекостюм полностью. Хотя, благодаря твоим кристаллам, мы свою задачу выполнили, контактный комбинезон сделали. Говорят, разработку засекретили?
        - Меня Лола об этом сразу предупредила, а Лукас, как только вышел из комы, это подтвердил.
        - Кста-ати, о Лукасе. Ты знаешь, что нас тоже наградить хотят? Бабушка настояла. За разработку комбинезона.
        - Чушь какая-то, - буркнула Ирэн. - Что, если тебя не расстреляли за измену, значит надо награждать?
        - Ну, вот такая вот логика у властей, - объяснил Мартин и оглянулся на стук в дверь. - А это кто, опять первокурсница?
        - Ирэн, открой, - попросил я. - Я на очередную гостью с кулаками накинусь.
        - Нет уж, - Ирэн откинулась на стуле. - Я в театр сто лет не ходила, хочу посмотреть на это зрелище со стороны.
        - Тогда готовь исцеляющие заклинания, - посоветовал я, идя к двери. - Госпожа ректор?
        - Здравствуйте ещё раз, Доминик, - кивнула Креспо. - Устраиваетесь? Мартин, Ирэн. А где вы потеряли Ариас?
        - Альба уехала со своим молодым человеком, - тут же ответил Мартин.
        - Вот как? Хм, ну что ж, тогда поговорю пока что с вами. Какие планы, господа студенты?
        - Сначала Осенний Бал, - ответила Ирэн. - А потом нас ждёт госпожа Анжелика Дюран в Имперском Госпитале. Я буду проходить практику непосредственно под её началом, а Мартин в педиатрии и реанимации.
        - А вы, Доминик?
        - Воинская часть, если я не ошибаюсь. Бронеходы, кристаллы и всё такое. А что?
        - Дело в том, что начали приходить заявки на слушателей Академии. Вам, как лучшим ученикам предоставляется выбор места практики. Что скажете?
        - Здорово, - откликнулся я. - Ирэн, Мартин?
        - Спасибо, госпожа Креспо, это очень приятное известие. Но Госпиталь и госпожа Анжелика - это же просто… Чего ещё можно желать?
        - А вы, господин барон? Есть места не только для "живчиков". Не хотите попробовать себя в печатных изданиях? Есть заявки от центральных газет и киножурналов. Познакомитесь с журналистами, известными людьми. Политики, актёры, сильные маги…
        - Заманчиво, госпожа ректор. Очень заманчиво… Но нет, пожалуй, я тоже откажусь. Бабушка не только загрузит меня работой, но и сама направит на нужные встречи. Так что с политиками я буду знакомиться не как слушатель Академии, а как Наследник Дюран. И здесь моё академическое образование будет как нельзя кстати. К тому же, вряд ли Ирэн будет рада моим знакомствам с актёрами и актрисами. Особенно с актрисами.
        - Да уж будь уверен, - пообещала Ирэн.
        - Вот видите, - показательно вздохнул Мартин.
        - Вижу, - согласилась Креспо, почти не улыбнувшись. - Доминик? У вас какие планы?
        - Даже не знаю, госпожа ректор, - задумчиво сказал я. - С одной стороны, я не слишком рвусь обратно в часть, где провёл лето. А с другой, я же гражданский контрактник. Сомневаюсь, что армейские кураторы позволят мне сбежать из-под их опеки.
        - Вы заключили контракт с Армией? - Креспо удивлённо покачала головой. - Вот это новость.
        - Мы тоже, - вставил Мартин.
        - И вы? Очень ответственное решение. Я рада, что вы решились на этот шаг. Зачастую, наши ученики ждут окончания Академии, а потом работают несколько лет, и лишь когда упрутся в карьерные ограничения, идут подписывать контракт. Вы просто молодцы! А что Ариас?
        - У неё контракт со спонсорами. Но по окончании Альба вроде бы тоже хотела пойти в армию. Причём именно военным, а не гражданским специалистом.
        - При её Силе она легко дойдёт до офицерского звания, - Креспо слегка задумалась, но потом тряхнула головой. - Впрочем, в том, что Альба выберет лучший вариант, я не сомневаюсь. Ну что же, хотела я вас порадовать выбором места практики, а получилось, что порадовали вы меня.
        Обустраивайтесь, готовьтесь. Расписание вы видели… Кстати, пока вы не уехали на практику, я вас буду привлекать в качестве тренеров на Арену. Это касается в первую очередь вас, Доминик, и дель Мар. Ну, а Ирэн с Мартином будут помогать целителю. Всё ясно?
        - Да, госпожа, - мы поклонились.
        Креспо кивнула и вышла из комнаты.
        - Вот тебе и Арена, - пошутил я.
        - Эх, - удручённо вздохнул Мартин. - Вместо развлечения на работу нарвались.
        - Всего месяц, а может быть и меньше, - напомнила Ирэн. - Не так уж и сложно посидеть пару часов на свежем воздухе. Если не будет таких психов, как Доминик, то и травмы будут ограничены ушибами и порезами.
        - Чего это я псих? - возмутился я.
        - Того! - отрезала Ирэн. - Кто раньше времени начал комплексные заклинания применять? Думаешь, легко было на Арене вас исцелять от таких повреждений?
        - Зато уже летом ты мне бок вскрыла и осколки вытащила, - возразил я. - Я тебя в развитии подтолкнул, а ты ругаешься.
        - Подтолкнул?! Дал пинка под зад, нож в руку и сказал: "Режь тут!" Вот надо было тебя тогда прирезать, ведь был же шанс…
        - А теперь ты его упустила, - засмеялся Мартин. - Теперь тебя саму зарежут, если наш магистр умрёт у тебя на столе.
        - Щас как дам! Смеётся он. Тебя на моё место бы тогда! Рядом Император стоит, никого из опытных хирургов нет, руки дрожат…
        - Ничего они не дрожали, я же видел. И вообще, бабушка сказала, что у тебя рука от Праматери. Вот увидишь, к новому году она тебе сама скальпель вручит и операцию доверит.
        - Правда? Здорово! Дай я тебя поцелую, ммуа…
        - Так, с поцелуями идите к себе, - прервал я одноклассников. - И вообще валите отсюда, мне разобрать вещи надо.
        - Ладно, мальчик, не завидуй взрослым. Пойдём, дорогой, я вспомнила, что давно хотела показать тебе кое-что очень важное.
        - Валите отсюда со своими "важностями", извращенцы!
        - Пффф… Идём дорогая, я с удовольствием посмотрю.
        Дверь за ними закрылась, и я продолжил развешивать вещи. Ничего, завтра пятница, а "Яма" открылась на прошлой неделе. Будет и на моей улице праздник.

* * *
        Первая неделя после долгого расставания всегда пролетает незаметно и суматошно. Я с удивлением глядел на повзрослевших одноклассниц и вытянувшихся одноклассников. На учителей, старых и новых, на такую знакомую Арену. Неужели прошло меньше года, когда она была построена по нашим рисункам? Вот здесь я чуть не убил африканца, а там убили Габи. Казалось, что всё это было не со мной, а с кем-то другим, более молодым и глупым.
        Я сидел за столиком, который раньше занимала Креспо, и наблюдал за тренировкой команды первокурсников. Точнее первокурсниц, потому что в команде не было парней. Отсутствие мужчин сильно сказывалось, девицы больше занимались выяснением отношений, чем тренировкой. После очередного скандала я не выдержал.
        - Так, хватит! Идите сюда. Что-то у вас эмоции через край бьют, дамы. Вы не у себя дома, а в Академии, помните об этом. Не получается, значит надо тренироваться, а не скандалить.
        - Это у Джули не получается, а у меня…
        - Хватит, я сказал! Вы - команда, а не Джули и все остальные. Что это значит? Это значит: "Один за всех, и все за одного!", слышали такую поговорку?
        - Не слышали! Это где так говорят, господин Каррера?
        - Ээ… В Аллате. А за пререкания с наставником вам штраф. Не конкретно вам, госпожа Лаура, а всей команде. Вот я тут приготовил для вас сюрприз. Что стоите, надевайте.
        - Это же кандалы!
        - Это обычные противомагические браслеты, госпожа Джули. Они даже не застёгиваются, видите? Вот, смотрите. Раз - застёгнуты, два - расстёгнуты. Надевайте их, и бегом вокруг Арены.
        - А…
        - А если вы будете возражать, то побежите на второй круг, госпожа Видаль. Всей командой, разумеется. Кстати, я пробежался вокруг Арены, так вот моё время двадцать минут. В браслетах, разумеется. Ну что, дамы? Готовы побить рекорд Ученика Года? Тогда на старт, бегом марш!
        Я с усмешкой посмотрел вслед рванувшим магичкам. Эх, молодёжь, посмотрим, как вы "пятёрку" по пересечённой местности пробежите без поддержки Источника. Надеюсь, после кросса у вас не останется сил на споры. А если силы всё-таки останутся, то у меня много вариантов "воспитания".
        - После "Ямы" ты просто звереешь, - заметил Мартин. - Что, неудачные выходные?
        - Удачные, - не поддался я на уловку. - Просто достали эти разборки на пустом месте. Пусть попотеют, может, успокоятся.
        - А если нет?
        - Если нет, то побегут второй круг. Или нет, лучше я их результат буду считать "по последнему" и на доске вывешу, вместе с остальными. Пусть на себя дуются.
        - Точно зверь. Креспо нас так не гоняла.
        - Я с ректором разговаривал, так что она не против, - возразил я. - Если эти девицы хотят стать командой, то им нужно учиться отвечать за товарища. А то создаётся впечатление, что группы формируются по симпатиям и красоте.
        - Что ты имеешь против красоты? - повернулась Ирэн.
        - Я только "за", особенно если красота женская, - примирительно ответил я. - Но я бы не стал ставить красоту в первую строчку при выборе товарища по команде.
        - Чушь какая, - усмехнулся Мартин. - На нас посмотри. Ирэн и Альба - две самые красивые девушки Академии. Габи им ничем не уступала, разве что характер у неё был… Ну ладно, ты с ней справлялся. Я себя уродом не считаю, да и ты… Ирэн, Доминик у нас симпатичный парень?
        - Я бы так не сказала, - ехидно ответила Тулеппе. - Он до среднего роста вытянулся только этим летом.
        - У меня другие достоинства, - "отбрил" я одноклассницу. - Я умный и способный. А ещё у меня медаль есть.
        - Орден, - поправил Мартин, и признал: - Да, орден - это аргумент. Особенно в наше время.
        - Наверное, ты с ним в свой вертеп ходишь, - едко предположила Ирэн.
        - Но-но! "Яма" вовсе не вертеп, а приличное заведение.
        - У приличного заведения не такая репутация. Вот кафе дяди Марко - заведение приличное. Там закрытых приватных комнат нет.
        - А ты о них откуда знаешь, Ирэн? - насмешливо прищурился я.
        - Да все знают, - фыркнула Ирэн. - И что Лола де Мендес там часто бывает, тоже все знают. Кстати, чего это она туда зачастила?
        - Императрица Марии срок до конца года дала, чтобы та мужа себе нашла, - пояснил Мартин, в который раз поражая меня умением добывать сведения. - А Лола не хочет жениться. Вот и пустилась во все тяжкие, пока Матриарх ей жениха подбирает.
        - Так от неё всё достойные Роды откажутся, - посулила Ирэн.
        - Может она этого и добивается? - предположил я. - И сама хочет, чтобы побольше сплетен было? Де Мендес не постесняются ввести в Род и простолюдина, лишь бы сильный был.
        - Возможно, - согласился Мартин. - Хотя способ рискованный. А вот ещё одна сплетня, только между нами, договорились?
        Мартин оглянулся по сторонам и понизил голос:
        - Позавчера к бабушке приезжала Мартина де Вега, разговаривала о будущем ребёнке. Наследнице.
        - Ничего себе.
        - Ага. Вы слышали, что Лукасу, как Императору, не слишком рады?
        - Мартин, - предупреждающе поднял я руку. - Поменьше болтай о таких вещах. Опять к ментату захотелось?
        - Я пересказываю слухи, - Мартин поморщился при упоминании о ментате. - Кстати, они и тебя коснуться могут.
        - Где я и где Император?
        - Далеко, но ты дослушай, - Мартин опять посмотрел по сторонам и продолжил пониженным тоном. - Лукаса сейчас сравнивают с Императором времён войны с Африкой. Такой же нонсенс: в обществе, где царит матриархат, глава государства - мужчина. Вспоминают трудные предвоенные годы, нападение африканок, потерю заморских территорий. Всё это, конечно, не официально, в узких кругах. Вот только круги эти сидят высоко.
        - Против Лукаса зреет заговор? - нахмурился я.
        - Я бы не назвал это заговором, просто ему не особо рады.
        - Кто? - с сомнением спросила Ирэн. - Род Агилера распущен, Гальяно можно считать уже трупами. Бенитес? Так они к мятежникам особо и отношения не имели. Разве что Алехандро, но того Доминик прикончил.
        - Агилера распущены, но живы, - возразил Мартин. - Прикинулись простачками, которые в политику по глупости влезли. Святоши, одним словом… А ведь у них поддержка Храмов, причём не только в Европе, но и во всём мире. Думаешь, почему Мартина не решилась на более жёсткие меры к этому Роду? Теперь они простолюдины, многое потеряли, но денег у них хватает, влияние тоже сохранили. Почти сохранили, - поправился Дюран.
        - Достаточно авторитета для того, чтобы к ним прислушивались, особенно в провинции.
        - Вряд ли они рискнут открыто выступить. Кармен святош в порошок сотрёт, если те рот раскроют.
        - А если они рот раскрывать не будут, что тогда, Доминик? То, что по Европе ходят бывшие Агилера, причём не просто ходят, а служат в Храмах, живут себе припеваючи, принимают гостей и сами ходят по гостям, думаешь, это всё просто так? Думаешь, Мартина де Вега ничего этого не видит и не понимает?
        - Мартина весьма не глупа, - согласился я.
        - Вот-вот. Она осознаёт, что прямо на Агилера давить нельзя. Сейчас страна полнится слухами о предстоящей войне. Только непонятно с кем: с Англией или Африкой? А тут ещё мутные разговорчики о древних обычаях, по которым на троне должна сидеть женщина, а не примитивный самец.
        Для неграмотной крестьянки с окраины Лукас именно такой самец и есть! И если сейчас Император начнёт эти сплетни пресекать слишком жёсткои явно, то доверия к нему совсем не останется. "Душитель свободы слова" и всё в таком духе. А если родится ребёнок, то всё поменяется. Лукас станет не просто Императором, но и отцом Наследницы. Род не прервётся, династия продолжится, болтуны умолкнут.
        - Спокойствие Европы зависит от того, насколько быстро забеременеет Императрица? - Ирэн скептично покачала головой.
        - Ты преувеличиваешь.
        - Я немного сгустил краски, - согласился молодой барон. - Но только чуть-чуть. Кстати, как думаешь, если де Вега забеременеет в этом году, то кто будет наблюдать за ребёнком?
        - Анжелика, конечно.
        - А кто у моей бабки будет под личным контролем на время практики?
        - Я?! Ах ты ж… А ведь верно! - Ирэн подумала и тоже оглянулась. - Но Мартин, это значит, что у меня будут все сведения о малышке!
        И наблюдаться наследница потом будет у нас… И если я… мы… Такой шанс для НАШЕГО ребёнка!
        - Баронесса Дюран, мать консорта? - сообразил я. - Вот это да!
        - Даже не думай! - строго прикрикнул на Ирэн будущий муж. - Жить надоело?! Как только узнают, что Мартина ждёт ребёнка, все высшие аристократки постараются забеременеть. И если ты родишь мальчика, именно ты, Ирэн… Это будет слишком явный намёк Лукасу и Мартине. А они не любят навязчивых друзей, уж поверь мне и бабушке! Да и потом…
        Мартин вздохнул, почесал голову и серьёзно посмотрел на всё ещё не успокоившуюся Ирэн.
        - Во-первых, Род Дюран - целители. Это наша ниша в Империи, высовываться из неё так явно всё равно, что положить голову под несущийся поезд и надеяться, что тот успеет затормозить. И это будет не Император со своей супругой, а аристократы всей страны, которые могут посчитать себя оскорблёнными. Хочешь рискнуть Родом Дюран, Ирэн? Вендетты сейчас в моде.
        Ирэн замотала головой, устрашённая перспективой, и Мартин с облегчением кивнул.
        - Во-от! Это, во-первых. Во-вторых, разница в сословиях. Бароны Дюран не настолько высоки титулом, чтобы надеяться на трон. Поэтому, Ирэн, нужно идти к вершине окружным путём.
        - Каким? - живо спросила красавица Кровь.
        - А ничего, что я рядом? - добавил я. - Вдруг сболтну чего лишнего.
        - Я доверяю тебе, Доминик, - серьёзно ответил мне Мартин. - Я тебе всем обязан. Жизнью Ирэн, доверием Императора к нашему Роду, всем!
        Думаешь, я буду что-то от тебя скрывать? Я не предатель и не изменник, а ты мой друг.
        - Гм… Да ладно, ты меня совсем засмущал. Продолжай, мне даже интересно стало, как же ты собираешься корону примерить законным способом.
        - Никакую корону я примерять не собираюсь, думать об этом забудьте! Нашли нового Серхио… Нет, всё гораздо проще и сложнее. И это, в-третьих!
        Ты не забыла, Ирэн, что мы под контрактом ещё пять с половиной лет? Хочешь прервать его ради крохотного шанса и разговоров за спиной? Чтобы все аристократы, глядя на нашего ребёнка, думали: "Неудачная попытка Дюран взобраться на трон"? Такое будущее ты для нас хочешь?
        - Хватит, я поняла, - поморщилась одногруппница. - Сама выскочек не люблю. Значит, наш сын не станет консортом. Но каков тогда план?
        - Не обязательно становиться консортом, чтобы быть рядом с троном, - вкрадчиво начал Мартин. - Предположим, наш сын родится хорошим магом…
        - Что значит, "предположим"?! Я кто, по-твоему, деревенская знахарка?
        - Наш ребёнок станет хорошим магом, - с улыбкой согласился Мартин. - Но почему у нас должен родиться сын, Ирэн? Гораздо перспективнее, если родится не кавалер для принцессы, а подружка. Подруга и Наследница Рода, которой маленькая де Вега сможет доверить всё самое сокровенное.
        Может наша дочь и останется баронессой, но уж её ребёнок наверняка получит следующий титул.
        - Графиня Дюран?
        - Вряд ли, если честно, - признался Мартин с сожалением. - У меня репутация подмочена, ты из мещан. Нет, на графскую корону рассчитывать глупо. Может быть, в следующем поколении.
        - Тогда что? - я с интересом прислушивался к Мартину. Какая интрига, однако. На десятки, даже сотни лет.
        - Я рассчитываю на князя, - решился Мартин.
        - Князь? - я поднял брови, услышав знакомый титул. - Вроде бы это даже повыше графа, нет?
        - Это так, - кивнул Дюран. - Но титул князя немного специфичный. В Европе он стоит особняком и считается не особо влиятельным. Не такой высокий, как герцогский, уважение есть, но в политическом плане ниже графского. Хороший титул для личного целителя Императрицы. Княгиня Дюран звучит тоже неплохо, а?
        - Заманчивая картина, - я разглядывал Ирэн, которая мечтательно смотрела в пространство. - Значит, не дети, но ваши внуки смогут рассчитывать на корону?
        - Скорее правнуки, и то только рассчитывать, - поправил меня Мартин. - Как уже сказала Ирэн: "Выскочек никто не любит".
        - Но и шанс упускать не стоит! - вскинулась очнувшаяся от грёз будущая баронесса.
        - Не стоит, - согласился с разволновавшейся невестой Мартин.
        - Это ты сам всё придумал? - спросил я.
        - Нет, что ты. Бабушка помогла. Если у нас родится Кровь, то место придворного целителя будет окончательно нашим, за Родом Дюран, я имею в виду. Ну а дальше, как Праматерь поможет.
        - Значит, до окончания контракта никаких детей? - уточнила Ирэн.
        - Нет, - твёрдо ответил Мартин. - Будем идти к цели медленно и не вызывая неприязни у высшего общества. Наш Род достаточно стар, но не настолько, чтобы его считали древним. Те же Кабрера, Мендес или Дельгадо будут иметь перед нами явное преимущество. Пока надо просто дружить со всеми и ждать своего шанса. У нас для этого гораздо больше возможностей, чем у остальных. К тому же, у Мартины и Лукаса могут родиться и ещё дети. Не Первая Наследница, а Вторая или Третья, так что шансы будут.
        - Я только не понял, каким образом это касается меня, - вставил я. - Ты говорил об обычаях.
        - Ах, да, - хлопнул себя по лбу Мартин. - Обычаи… Этот ваш обряд с Габи. Оказывается, он не настолько забытый, им пользовались регулярно в разные времена. И на фоне сегодняшнего интереса к истории ты вполне можешь заявить о себе как о непрямом Наследнике Дельгадо.
        - Я - Каррера. Точка.
        - И что? Я же говорю: непрямой Наследник. Боковая ветвь, вполне самостоятельный Род. Просто будешь входить в… Хм… Знаю, звучит немного непатриотично, но… Будешь входить в Клан Дельгадо. И если, не дай Праматерь, погибнет Ника Дельгадо, и Валерия не назначит Наследницу, то ты - первый на очереди.
        - Этого мне ещё не хватало! - Я не на шутку растревожился. - Сначала Габи, потом Ника? Нет уж! Надо поговорить с Валерией, предупредить её о таком раскладе.
        - Ты серьёзно, Мартин? - недоверчиво спросила Ирэн. - Доминик может стать графом?
        - Я же говорю, "если…"
        - Даже слышать об этом не желаю! Блин. Мне только таких подозрений с их стороны не хватало. Когда я могу увидеть кого-то из Дельгадо?
        Желательно Валерию или Лукаса.
        - На Осеннем Балу, - ответил Мартин. - Тем более что он будет совмещён с коронацией Императора де Вега. Момент будет подходящий, как я думаю. Дельгадо должны будут прислушаться к твоим словам.
        - Меньше месяца осталось, - прикинул я. - Нормально. За это время я успею поболтать с де Мендес и де Кабрера, подключить и их. Вот ведь, не было забот!
        Глава 3
        Сегодня вечером меня неожиданно навестила Кармен. То есть, не она навестила, а я прибыл в особняк Кабрера на лимузине МС, который она прислала за мной. Должен сказать, что Кармен имеет домик покрупнее, чем Хосе. Да и народу тут явно побольше. Хотя, как и хоромы де Мендес, особняк де Кабрера был расположен на окраине столицы и прятался от посторонних глаз за густыми посадками. Меня провели в небольшую столовую, где был сервирован столик на двоих. Всё бы хорошо, но вот ощущение целящихся взглядов в спину изрядно нервировало. Генеральша решила меня прикончить за ужином? Или это такая подстраховка?
        Кстати, встретила меня де Кабрера не в кителе, как обычно, а в простом домашнем платье спокойных расцветок, в оборках которого оружия не спрятать.
        - Добрый вечер, госпожа генерал.
        - Здравствуйте, Доминик. Что это вы так официально?
        - Затрудняюсь ответить на вопрос: зачем я здесь?
        - Об этом поговорим чуть позже, - вздохнула Кармен. - Пока угощайтесь.
        Я присел за столик, а графиня принялась самолично нас обслуживать, отпустив слуг. Налила мне кофе, себе чай, пододвинула тарелочку с различными десертами, запах которых слегка возбудил аппетит и чуть уменьшил градус тревоги.
        - Разговор у нас будет непростой. Даже не знаю, с чего начать… Как учёба?
        - Нормально. Немного странно опять сидеть за партой после того, что произошло летом.
        - Да, должно быть необычное ощущение, - согласилась де Кабрера, - Словно всё немного нереально, верно?
        - Да.
        - Так всегда бывает после боя, особенно если это впервые. Скажите, Доминик, что вы думаете о своей дальнейшей судьбе?
        Я глотнул кофе, откусил хрустящее печенье и опять запил его бодрящим напитком, давая себе время на ответ.
        - Лукас подробно объяснил, что меня ждёт. Я придумал план, как этого избежать. Это если коротко. Не знаю, Кармен, есть ли у вас необходимый допуск.
        - У меня? Думаете, у генерала армии Европы, Командующей Сухопутными Силами страны нет допуска к вашим секретам?
        - К секретам Императора? - не поддался я. - Думаю, что нет.
        - Хорошо, - Кармен отставила чашку и выпрямилась. - Видимо, Мартина права, вы слишком тесно общались с Санчесом. Поговорим без намёков.
        Только учтите, Доминик, этот разговор я веду с согласия герцогини де Вега. Думаю, что и Император в курсе. Итак… По замерам Источника вы уже достигли Бронзовой Лиги. Полагаю, вы понимаете, что это означает?
        Кармен требовательно посмотрела на меня, и я кивнул.
        - Выше Золота мне не подняться. Как только Источник достигнет трёх тысяч, я стану опасен. Вы хотите предупредить, что тогда меня прикончат?
        - Вы уже опасны. Никто не знает, когда Источник универсала выходит из-под контроля. Сначала мы предполагали, что у вас будет лет пять-шесть. Этим летом срок сократили до двух-трёх лет. А после замера в Храме… Боюсь, что у вас нет и года, Доминик. Мне очень жаль.
        Графиня опустила плечи. Ей и правда, было жаль. Бедная Кармен, как же ей неловко и страшно!
        - Мартина послала вас, потому что побоялась сама сказать мне это в лицо?
        - Никто меня не посылал, - нахмурилась генерал. - Я сама вызвалась.
        - Сами? - я удивлённо посмотрел на аристократку. - Почему вы? Почему, скажем, не Лола? Или Хосе де Мендес?
        - Вы всё-таки ещё под моим патронажем, - напомнила Кармен.
        - И что? Я вас чуть не убил после смерти Габи. Кто знает, что я выкинул бы, услышав приговор?
        - Ну, сегодня у меня Источник готов к защите, и заклинания наготове, - она слегка улыбнулась. Даже если вы взорвётесь прямо за этим столом, у меня есть шанс выжить.
        Потом спросила более встревоженным тоном:
        - Вы как, в норме?
        - Я в порядке, расслабьтесь. И скажите своим людям, чтобы они перестали целиться мне в спину. Это беспокоит гораздо больше, чем ваши слова.
        Вдруг у кого-то палец дрогнет.
        Кармен внимательно посмотрела мне в глаза и сделала рукой знак. Потом опять взялась за чашку, с нарастающим интересом разглядывая меня.
        - Признаться, я немного удивлена вашему спокойствию.
        - А что ещё остаётся, Кармен? - пожал я плечами. - Знаете, есть такая поговорка: "Делай что должно, и будь что будет".
        - Мне говорили, что вы любитель Аллатских поговорок. Эту я не слышала.
        - Так вот, я её переделал. Теперь она для меня звучит так: "Делай что можешь, и будет что будет".
        - Хм… "Что можешь…" Какое ёмкое уточнение. И что же вы можете, Доминик?
        - Многое, - сказал я уверенным тоном. - Самое главное, как я понял, вас интересует защита бронеходов и защита от рейлгана. Так?
        - Да. Лукас мне показал парочку ваших новых кристаллов, я заинтригована.
        Да и та "сбруя", что дала мне Солано, весьма занятная вещица. И ведь это только начало, я права?
        - Да, - согласился я. - Вы видели костюм Евы? Тестировали его?
        - Конечно. Защита выдержала два выстрела из противобронеходного огнестрела! Потрясающий результат. Я бы не отказалась от такого костюма, несмотря на его вид.
        - Нормальный у него вид, - улыбнулся я. - Всем нравится.
        - Самцам, вы хотите сказать? - усмехнулась Кармен. - Уверена, это опять ваши шуточки, Доминик.
        - На этот раз все претензии к Мартину и Ирэн, - открестился я. - Это их работа. Кстати, я слышал, что за этот костюм их наградят на Осеннем Балу?
        - Правильно.
        - С удовольствием их поздравлю. А мне нужно будет одеть орден? Или это будет слишком вызывающе?
        - Эээ… - улыбка пропала с лица собеседницы. - Вот тут проблема. Мы не можем допустить вас на Бал, Доминик.
        - Что?! Хотя… Поня-ятно… Это же Мартина придумала? Она, не отнекивайтесь. Вот же стерва! Нашла-таки способ мне досадить.
        - Доминик, - укоризненно покачала головой Кармен. - Думаете, де Вега настолько мелочна? После всего, что вы сделали для неё? Да она Санчеса призвала из Аллаты, когда возникла необходимость, а уж его-то она ненавидела давно и по делу. Здесь проблема в ваших эмоциях, а не в антипатии Императрицы. Вдруг вы вздумаете закончить жизнь ярко и внезапно? Вам нельзя появляться в таких местах и рядом с такими людьми, как Император, тут я с Мартиной согласна.
        - Да и ладно, - скрывая досаду, махнул я рукой. - Не больно-то и хотелось. Вру, конечно, но переживу. Мартина права, что не рискует. А вот вы, Кармен, совсем не правы, что говорите это мне вот так, в глаза.
        Вдруг я рвану прямо сейчас после таких известий?
        - Я уже говорила, что верю вам.
        Кармен вздохнула свободнее и расслабилась. Мы немного помолчали, думая каждый о своём. Потом я вскинул голову.
        - Погодите. Получается, что если я откину копыта раньше окончания Академии, то я и бароном не стану? И Альва не смогут войти в мой Род, верно?
        Кармен удручённо кивнула.
        - Вы так и умрёте простым дворянином, Доминик. У вас нет прямых наследников, Ева Альва не в счёт. Разве что предположить совсем уж фантастический вариант, когда вы успеете жениться на какой-то баронессе, она примет вашу фамилию, сохранив при этом свой титул, да ещё и успеет забеременеть от вас. Но после того, как вас исключили из списков приглашённых на Бал, вы станете почти изгоем, найти подходящую партию будет просто нереально. Репутация у вас… М-да… Была бы жива Габриэла, я бы сама поговорила с Валерией и отвела вас в Храм. Но Ника - единственная Наследница, и к тому же моложе вас на три года.
        - Не стал бы я жениться на Нике, она ребёнок совсем, - буркнул я. - Кстати, о Дельгадо. Я на днях услышал интересную сплетню, госпожа графиня.
        И я коротко пересказал измышления Мартина. Де Кабрера внимательно выслушала и с сомнением покачала головой.
        - Не уверена, что это возможно, Доминик. Нет, чисто теоретически, да, но…
        - Не желаю, чтобы это было возможно даже теоретически! - перебил я. - Дельгадо и так на меня зуб имеют, а теперь ещё и это. Прошу вас, Кармен, поговорите с Валерией и Лукасом. Пусть… я не знаю… Пусть ещё одного ребёнка рожают, что ли? Сейчас будет бэби-бум, уверен, в связи с беременностью Мартины де Вега. Вот Ирэн, например…
        Я осёкся, но было поздно. Кармен подняла брови и с изумлением уставилась на меня.
        - Ирэн Тулеппе? Дюран и Императорские Наследники?!
        - Не в этом поколении и даже не в следующем, - поспешил заверить я. - И они будут ждать окончания контракта, чтобы не вызвать особой неприязни.
        - Вот же… - аристократка задумалась, а потом расхохоталась. - Вот же старая карга! Куда метит.
        - Карга? Ирэн? - не понял я.
        - Да какая Ирэн? - отмахнулась Кармен. - Тут явно Анжелика постаралась.
        Ха-ха-ха! Императрица Дюран! Ха-ха-ха!
        - Вы не злитесь?
        - На что, Доминик? - весело спросила Кармен, отсмеявшись. - На планы семейства Дюран? Такие расчёты сейчас ведут все аристократы, будьте уверены. И трону они не мешают, даже наоборот. Дюран ещё лет сто будут верны де Вега. Вполне возможно, что они и получат в свой род особу Императорской крови. Не Наследницу, конечно, но в Род де Вега они войти смогут.
        - Мартин сказал "в Клан".
        - Точное определение, хотя и не патриотичное, - кивнула Кармен. - Спасибо, Доминик, вы меня успокоили. После истории с изменой Наследника, я была в Дюран не уверена, даже после ментата. Успокою Мартину, а то она сама не своя последнее время.
        Всё ещё улыбаясь, де Кабрера подлила себе чай.
        - Хорошо, с этим разобрались. Вернёмся к вам, господин Каррера. Как вы понимаете, Осенний Бал - это не единственное ограничение. Необходимо вообще удалить вас из столицы.
        - В часть майора Алонсо?
        - Чтобы вы с ней поубивали друг друга? Нет, Доминик, не туда. Помимо вашей взаимной неприязни с Аланой, это всё ещё слишком близко к Капитолию. Я прикинула и нашла вам отличное местечко. На побережье есть небольшая база в горах. Туда свозят повреждённые биомашины со всего юго-запада. Там есть лаборатории, хорошая силовая линия и мало народа.
        Основной персонал не более пятидесяти человек. Плюс операторы бронеходов, которых мы посылаем туда после сильных стрессов. Они даже не работают, а восстанавливают силы.
        - Прямо санаторий.
        - Мы так и зовём это место, "Курорт", - подтвердила Кармен. - У вас будет доступ к кристаллам бронеходов, к Силе и не будет рядом майора Алонсо. Как вам такое?
        - Выбора у меня тоже не будет, верно? - уточнил я. - Ладно, ваша взяла.
        "Курорт" так "Курорт". Но мне нужно то, что мне обещал Лукас. Учтите, госпожа генерал, если я не получу обещанное, плакала ваша техника. Сами говорите, что времени у меня мало, так что поспешите, это и в ваших интересах. Кстати, вы обучили магов моему заклинанию?
        - На днях состоится испытание.

* * *
        Генерал Кабрера смотрела на полигон, где начались последние приготовления. Считалось, что Магия уверенно уступает позиции технологиям. Разве что в целительстве она вне конкуренции, в сельском хозяйстве или в управлении погодой. Но не в военной сфере, где полтора столетия царят огнестрелы и механические конструкции. И вот заклинание "рейлган" выскочило, как чёртик из табакерки, и спутало все планы.
        Кстати, почему у Каррера такая страсть к англицизмам? То "байк", то "рейлган". Нет в его заклинании рельсов, нет! Если бы оружие было на физической основе, то проблем было бы море. От накачки энергии, до вибраций этих самых "рейл". А так: две Молнии, два Воздушных да кусочек Металла, одетый в Лёд или Камень, это уже от мага зависит. Ну и тонкие проводники направляющих, куда же без них. Конструкция простая, а вот реализация не всякому доступна.
        Во всяком случае, даже при помощи Каррера, Кармен с трудом смогла скастовать заклинание второго уровня, и на это у неё ушло почти полчаса.
        У неё, у Серебряной! А Каррера делал его с какой-то небрежностью, игнорируя вопросы военных оружейников. И даже не подумал что-то объяснять. "Я вам уже всё показал, остальное вы сами!" Хосе говорил, что и с кристаллами для ТЭЦ, и с теми, порошковыми, он поступил так же.
        Неинтересно ему! Засадить бы его в чулан, чтобы делал то, что требуется Европе, а не его дурной голове. Вот здесь бы и засадить, под присмотром верных людей. Но нельзя, он сейчас бочка с порохом и горящим фитилём неизвестной длины. Пусть сидит на Курорте, вне опасностей столицы и треволнений грядущей войны.
        А так-то, конечно, Доминик - заноза в заднице. Казалось бы, база Алонсо, что могло пойти не так? Тысяча человек в форме вокруг, герцог де Вега, Дюран и Тулеппе. Солано перед носом! Что ещё самцу надо?! Хватай девчонку и тащи её в постель, а потом в Храм! А что вместо свадебного марша? Драки в столовой, конфликты с военными и, подумать только, с командиром части! А в завершении: мятеж, убийство аристократов, покушение и убийство Императрицы! И вроде бы Каррера тут ни при чём, но везде, буквально, везде виден его след.
        Нет, Мартина права, на Курорте ему самое место. Эта база даже на картах не значится после того, как оттуда шуганули контрабандистов, а это было лет пятьдесят назад. Сейчас база служит для утилизации всякого военного хлама. Вот пусть там и сидит. Что там ему обещал Лукас, она не в курсе, но Император об универсале не забыл, спрашивает иногда. Получится у Доминика что-то новое, она, Кармен, будет только рада. Но надежды мало, да… Жаль мальчишку.
        Кармен покосилась на майора Алонсо. Пора её двигать дальше, засиделась она здесь. В дни мятежа отреагировала тактически правильно. Ирэн отбила, костюм Евы спасла. Дюран перехватила. Куда её, на Юг или на Запад? На Запад, пожалуй, рановато. Англичанки Алонсо не по зубам, там больше политиком надо быть, чем военной. Капитолий майор прибыла с восточного побережья. Больше с африканками дело имела. На Юг, решила генерал, там надо менять людей, слишком уж долго там орудовал Санчес. Да и основная заварушка на Юге будет, посмотрим, на что майор способна в бою, приглядимся, так сказать. Как начштаба полка она будет на месте. Может и полком со временем сможет командовать, задатки у неё для этого есть.
        - Что думаешь, Алана, получится?
        - Я не знаю подробностей и возможностей этой разработки, госпожа генерал, - уклонилась от ответа майор. - Но надеюсь, что у нас появится ответ "огонькам" африканок и гидромантии англичанок.
        - Ну-ну. Скоро они там начнут?
        - Ещё минута, госпожа. Вот они, вышли на позицию.
        В ста метрах от НП показалась "пушка", маг Золотой Лиги. Одна из девяти магов, у которых это заклинание стало получаться стабильно и достаточной мощности. Зажужжали камеры ускоренной съёмки. Потом на экране можно будет рассмотреть всё в подробностях, а пока… Кармен подняла бинокль и принялась разглядывать мишень. Для расстрела выбрали старый мех, увешанный металлической бронёй и прикрытый щитами. Сама разработка мишени заслуживала отдельной награды майору, но Кармен не спешила хвалить подчинённую.
        От бронехода отъехала машина, увозя операторов, и над полем взметнулась сигнальная ракета - "Полигон под огнём!" Раздался басовитый гул и "пушка" оглушительно грохнула, окутавшись клубами дыма и пыли. Белый след снаряда прочертил прямую линию между магом и её целью. Сначала все устремили взгляды на Одарённую, запустившую заклинание. Маг стояла с ошеломлённым видом, морщась и потирая плечо. Заметив взгляд генерала, Золотая успокаивающе кивнула, показывая, что с ней всё в порядке, и на НП принялись разглядывать мишень.
        Солано докладывала, что Каррера таким заклинанием вывел из строя машину, на которой ехали мятежники. Осколки от разбитого двигателя изрешетили находившихся в салоне до неузнаваемости. Да и труп Алехандро Бенитеса о многом говорил, но то, что Кармен увидела на месте "пирамиды", её потрясло. Снаряд, разогнанный до немыслимых скоростей, пробил магические щиты и сталь броневой защиты. Мех, отброшенный ударом, лежал на боку и судорожно подёргивал левой ногой, над ним поднимался столб дыма. Не хватало только воронья, слетевшегося на труп. "На труп всей идеи бронеходов", - мрачно подумала Кармен, спускаясь с наблюдательной башни.
        Когда они рассмотрели повреждения вблизи, Алонсо не сдержалась и выругалась. Как боевой единицы биомашины больше не было. Пробив стальные пластины, снаряд разнёс в клочья наружную обшивку, разворотил мышечные ткани и прошёл дальше. Выходное отверстие было раза в три больше входного, а внутри меха всё было иссечено осколками. Тлели края пробоины, воняло палёным мясом, горячим железом и проводкой.
        Кармен проследила траекторию снаряда, благо сделать это было просто.
        Разрушив мишень, тот пролетел ещё метров триста, прежде чем воткнулся в каменистый склон, служивший уловителем.
        - Надо менять камень на более мягкий грунт, - задумчиво сказала Кармен, разглядывая внушительную воронку. - На глину или просто землю. Не дай Богиня, если бы случился рикошет, куда бы улетела железная болванка? По закону подлости, в человека или важный объект.
        - Я отдам приказ, - кивнула Алонсо, подавленно разглядывая осколки, которыми был усыпан склон. - Госпожа генерал, правда, что в разработке оружия участвовал этот самец Каррера?
        - Это не ваша компетенция, майор. Разработка секретная. А у меня вообще претензии к сохранению секретов на вашей базе. Слишком много болтают!
        Один из таких болтунов был среди мятежников, и вы сами знаете, к чему это привело. Займитесь этим, слышите? Пока этим не занялась СБ.
        - Есть, - вытянулась майор.
        - Вольно. Через месяц я проверю базу. Если меня всё устроит, а я буду о-очень придирчива, Алана, то я подумаю о твоём переводе на Юг. Готовь базу и готовь себе замену, госпожа будущая подполковник. Я пойду, хочу поговорить с магами, они там не оглохли? А ты займись порядком, прямо сейчас!
        Глава 4
        Ту-дух, ту-дух… Ту-дух, ту-дух… Колёса отстукивают стыки рельсов, поезд покачивается на поворотах, заставляя дрожать чай в стакане. Я сижу у окна и смотрю на проплывающий пейзаж. Вот и закончилась моя учёба в Академии и моя жизнь в Капитолии. Да и вообще, судя по всему, моя жизнь в этом мире тоже заканчивается.
        Я вздохнул, глядя в окно. Поезд медленно полз между гор. Сейчас они напоминают больше сопки, но вскоре вырастут до двух-трёхкилометровой высоты, отсекая воздушные массы Южного моря от Аллатских пустошей.
        Западнее горы становятся не такими неприступными, там климат напоминает наше черноморское побережье. Среди этих самых гор, делящих две климатические зоны, располагается база выбраковки бронеходов, которая в солдатской среде имеет название "Курорт".
        Курорт… Может быть это и в самом деле курорт для подчинённых Кармен, но мы с ней понимаем, что в моём случае это не так. Курорт - это когда ты отдыхаешь, набираешься сил и возвращаешься к работе. Я же еду туда для того, чтобы по возможности тихо сдохнуть. Графиня де Кабрера очень этим расстроена, за что я ей благодарен. Всё-таки, несмотря на безжалостность этого мира, я общался по большей части с чуткими людьми, если выживу, буду вспоминать о них с теплотой. А вот с выживанием у меня проблема… Камня нет, и не предвидится. Была надежда на то, что летом или в начале осени на нас нападёт Африка, но, видимо, африканки решили отложить вторжение на год.
        Европу ждёт конфликт с Англией. Кармен уверена, что благодаря моим рейлганам, она сможет отбиться, повредив десантные корабли и линкоры. По её словам, англичанки не рискнут продолжить вторжение, если потеряют хотя бы парочку дорогостоящих посудин. И тогда можно будет представить конфликт не как войну, а как "недопонимание ситуации с обеих сторон".
        Военные силы Европы и Англии примерно равны. Англии могла бы помочь Африка, но осень и зима в Средиземном море - время жестоких штормов, с которыми не справятся даже сильные гидроманты и которые преодолеет не всякое судно. Нет, если бы речь шла об одном корабле, то вопрос бы не стоял. Но для вторжения нужны суда, которых у африканок нет. Есть десяток контейнеровозов, способных вместить тысячи бойцов, но сейчас четыре из них в Северной Америке, а два в Южной. Так что африканки в этом году не нападут. И получается, что я остаюсь без нужного мне кристалла. М-да…
        Даже на усиленном Источнике создать то, что я задумал, нереально. Я никак не могу сообразить с какой стороны подойти к задаче, не говоря уже о её решении. Остаётся лишь надеяться и ждать. Впрочем, просто сидеть и ждать я не намерен. Нет Камня? Хрен с ним. Триединая и Африка ставят мне палки в колёса, путая мои планы? Хрен им всем по всем их мордам. Я, мать вашу за ногу, попаданец! Попаданцы не сдаются, мать-перемать вашу Триединую три раза в трёх позициях! Я вам покажу мать Кузьмы со всеми её родственницами ближними и дальними! В порыве я размахнулся, как незабвенный Никита Сергеевич и… аккуратно опустил руку, разжав кулак.
        Нет уж, не стоит мне так волноваться. Лучше всё ещё раз хорошенько обдумать.
        Я вообще подготовился к этому путешествию в один конец со всей основательностью. Навестил Альва, посетил нотариуса. Пока что мои родные не знают, но вскоре они станут миллионерами и совладельцами "Меха" и "Санты…". Да и на счетах скопилось немало золота. Также я оставил Анне, Еве и Люси Флорес несколько альбомов с рисунками и заметки о механизмах, двигателях и технических новинках. Надеюсь, они найдут им применение и смогут извлечь выгоду.
        Решив дела с наследством, пристал к Кармен и получил кучу литературы по биомехам и бронеходам. Заодно приобрёл учебники по кристаллам, их строению и выращиванию. Забил книгами, журналами и справочниками весь багаж, даже для одежды места почти не осталось. Да и чёрт с ним, с барахлом. Гораздо тяжелее было расставаться с байком. Всё же получился он у меня удачным. Эх, ни одну девчонку я на нём так и не покатал. Хотя нет, катал же я младлея Солано. Даже на пляж возил пару раз, но ничего у нас не получилось. Иса предпочла мне службу, отбыв назад в свою часть и даже не попрощавшись. И не было у нас с ней ни-че-го! В бой ходили, она мне спину прикрывала и тушку мою лечила, а вот дальше, чем просто позагорать, у нас дело не пошло. Ну что ж, значит, не судьба…
        Поколебавшись, я всё же упаковал мотоэкипировку в отдельную сумку.

* * *
        Капитан Паола Нуньес стояла в крохотном здании вокзала и через окно с интересом наблюдала за юношей в форме, но без погон, который растерянно оглядывался по сторонам. Гражданский контрактник в их захолустье редкая птица. Точнее, такой птахи тут на памяти Нуньес не было за все шесть лет службы. Получается, что мальчишка и есть тот самый маг, о котором говорила Мама Ка? Нуньес кивнула сержанту.
        - Кажется, это наш подопечный.
        Тем временем к грузовым вагонам подъехала открытая платформа. Двери вагона откатились в стороны, и рядовые принялись крепить крюки лебёдки к грузу внутри вагона. Сопровождающий груз что-то доказывал сержанту, тряся какими-то бумагами, а тот размахивал руками и возражал. Всё как обычно.
        Контрактник тем временем огляделся в последний раз, дёрнул себя за ухо и скрылся в вагоне. Вскоре из вагона стали вылетать коробки и чемоданы.
        Причём, именно вылетать и аккуратно приземляться на платформу. Нуньес считала багаж мага и ждала, когда же столичный самец перестанет выпендриваться и примется таскать поклажу руками. Но нет, коробки всё так же выпархивали с поезда и ложились к остальным, образуявнушительную пирамиду.
        - Зови парней, - негромко скомандовала Паола.
        Сержант Сантана кивнула и вышла из здания к машине. Из раскрашенного в "горный" камуфляж "Зубра" выбрались двое рядовых и направились на перрон. Капитан подошла к вагону и дождалась, пока маг не выберется наружу.
        - Доминик Каррера? - для проформы спросила Нуньес.
        - Он самый, - ответил юноша, спрыгивая на платформу.
        - Капитан Нуньес, - протянула руку офицер. - Нас предупредили о вашем приезде. Это все ваши вещи?
        И Паола бросила выразительный взгляд на гору коробок, сумок и чемоданов.
        Контрактник тоже посмотрел на неё и кивнул.
        - Это всё, что мне дали забрать из столицы, госпожа капитан. Жаль, некоторые приборы слишком велики, чтобы их можно было взять с собой для прохождения практики.
        - Ясно, - Нуньес махнула Сантане. При помощи сержанта и рядовых коробки быстро переместились в фургон. Сантана уселась за руль, Нуньес устроиласьрядом. Каррера досталось место на заднем сиденье, где его зажали рядовые.
        - Я вижу, вы любите читать, господин контрактник? - повернулась капитан в пол-оборота. - Книги, книги… Надеюсь, что-то интересное?
        - Там, в основном, справочная литература, - отозвался Каррера. - Но среди багажа есть пара коробок с последними фильмами из Капитолия. Есть газеты и журналы за весь год.
        - Фильмы - это хорошо, - кивнула офицер. - В нашей глуши мы рады всему новому. Обычно к нам едут только товарные вагоны с экспедиторами, а тут - с пассажиром.
        - А как же личный состав добирается?
        - На машине. По железной дороге ехать - два дня терять, а на авто за день обернуться можно, - усмехнулась Паола. - Ещё через горы можно добраться до узловой станции пешком. Правда, это если погода соответствующая. Там тропинки такие, что после дождя только ящерица сможет проскользнуть, не свалившись в пропасть. Вроде не очень глубоко, но шею свернуть хватит.
        - А если тропинку расширить? - спросил маг, и рядовые недовольно заворочались.
        - А кто это будет делать? - поинтересовалась Нуньес. - У меня в подчинении полтора взвода солдат, которые заняты на работах по разборке бронеходов. Плюс в лабораториях сидят трое магов. Но они ни разу не Земля или Камень. Есть ещё операторы бронеходов, которых нам присылают на "отдых", но… Вы знаете, что это за публика?
        - Я знаю нескольких операторов, - кивнул Каррера.
        - Ага. Ну, тогда вы представляете, что это за народ. Задействовать операторов, вышедших из боя, на таких работах я не стану. Да и не имею право, если вспомнить Устав. Так что тропинка остаётся тропинкой. Разве что сами операторы её потихоньку расширяют, когда ходят в самоволку.
        - В самоволку?
        - Ну да, - усмехнулась Нуньес. - Сначала до узловой, потом час на попутном поезде, и ты уже в Байсе. Это небольшой городишко вон за той горой, вы проезжали его ночью.
        Капитан ткнула пальцем в острозубую вершину. Каррера вытянул шею и присвистнул.
        - На карте эти горы непроходимы.
        - Этим картам больше полвека, - хмыкнула Нуньес. - Раньше здесь частенько причаливали контрабандисты. Таскали туда-сюда всё, что можно.
        Потом их крепко прижала пограничная служба: кого потопили, кто поумнее, сам ушёл. Ну, а тропинки остались. Тут есть даже тайники с разным товаром, которые делали особо жадные.
        - Сокровища? - заинтересовался Каррера.
        - Можно и так сказать. Африканки возили иногда действительно ценные вещи. Ценные для тех времён, конечно.
        - Например?
        - Например, зерно. У нас зерновые тогда были более урожайные, чем в Африке. Затем, некоторые растения, кристаллы… Да много чего. Мы однажды нашли тайник, - Нуньес даже засмеялась, вспоминая тот случай. - Тяжеленный ящик, еле вытащили. Ну, думаем, не иначе золото! Вскрыли, а там оказался… плуг!
        - Плуг?
        - Ну да, обыкновенный плуг. Тогда торговая война шла, Империя всякие новинки запрещала к вывозу, вот кто-то африканкам наш новый плуг и продал, новенький, в фабричной упаковке, да те вывезти не успели. Вот такие "сокровища".
        - Не слишком романтичная находка, - разочарованно заметил маг.
        - Согласна. А что бы вы хотели найти, господин Каррера?
        - Эх, - вздохнул гражданский. - Того, что мне нужно, у контрабандистов не достать.
        - Да их и не осталось совсем, контрабандистов-то, - отозвалась Нуньес. - Так что и жалеть не о чем.
        - Меня больше лаборатории интересуют, - помолчав, сказал контрактник. - Что за оборудование там стоит, насколько хорошие специалисты…
        - Это вам не ко мне, это к доктору Диас. Он будет вашим начальником, он же главный у "живчиков". Маг Первой Лиги, между прочим! У вас какой уровень?
        - У меня? - Каррера задумался. - Высокий. Точно сказать не могу, но рядом с Первой Лигой.
        Нуньес кивнула и удержалась от дальнейших расспросов. Мальчишка совсем не прост. Контрактник на Курорте? Почему, за какие грехи его сюда сослали? Натворил что-то серьёзное, видимо, раз его решили засунуть в эту дыру. С другой стороны, о нём предупредила сама де Кабрера. Опять же, вряд ли сильно проштрафившемуся магупозволят взять с собой столько багажа. Или он, как доктор Диас, аристократкам дорогу перешёл? Что, переспал не с той? В Капитолии нравы ещё похлеще, чем в иной части.
        Разврат и разложение, одним словом. "Да, пожалуй, что это наиболее вероятное объяснение", - решила Нуньес. Жаль, что дела контрактников хранятся у "живчиков". Диас вряд ли расскажет подробности, не потому что там будет что-то секретное, а чисто из природной вредности. Ничего, так даже интереснее, хоть какое-то развлечение в серых буднях.
        Скорее бы прошёл этот год. Следующей осенью будет тридцать лет, как Нуньес тянет лямку. С боевыми и наградными выходит ещё больше. Уже осень. Перетерпеть штормовые месяцы, затем жаркое лето и вот она, долгожданная пенсия. Прощай Легион, здравствуй, гражданская жизнь. Паола уже присмотрела себе местечко на востоке. Там живут родственники мужа её сестры. Высокие сосны, широкая река, бескрайние поля… И никаких гор!
        Никакой пыли с континента весной и летом, промозглых туманов с моря осенью и зимой. Только запах леса и свежей травы…
        Замечтавшись, капитан и не заметила, как фургон добрался до части.
        Услышав сзади шевеление, она усмехнулась. Да, посмотреть есть на что, но только в первый раз.

* * *
        Территория Курорта открылась неожиданно. Казалось, мы так и будем плестись по дороге между скал, как вдруг за очередным поворотом я увидел открытое пространство. Небольшая долина, окружённая горами, несколько строений, расположенных недалеко друг от друга. Дорога шла вдоль армейского поселения и упиралась в гору. В заросшем невысоким кустарником склоне выделялись распахнутые ворота, в которые как раз въезжал трактор, таща за собой длинную платформу, на которой лежал бронеход без ног. Какая-то "шляпа", конструкция мне не знакома, видимо одна из модификаций. Наш фургон остановился у КПП, но досматривать нас не стали. Из домика вышел рядовой, вгляделся в пассажиров и поднял шлагбаум. "Дисциплина тут явно хромает", - подумал я. И капитан Нуньес так спокойно говорила о самоволках операторов. Машина свернула налево и остановилась у небольшого домика серого цвета. Впрочем, тут все дома были серого цвета, с красными черепичными крышами и светлыми потёками.
        Соль, наверное. Я вылез из машины и вдохнул воздух поглубже. Явственно потянуло водорослями.
        - Морем пахнет, - отметил я.
        - Вон там, десять минут ходу, - капитан махнула рукой в сторону, казалось бы, непроходимых скал. - Когда разложитесь, советую прогуляться и искупаться. Вам повезло, господин Каррера, что погода стоит отличная.
        Уже через неделю обещают ливни и шторм. Тогда будет не до купания, так что советую не терять время зря. Вот здесь вы будете жить, в шестой комнате. Она должна быть не заперта. Комендант в четвёртой, если чего не будет хватать, обращайтесь к нему. Лаборатории доктора Диас расположены рядом. Видите здание, обнесённое забором? Сейчас он как раз там. Сантана, как поможете господину магу, я жду вас у себя.
        Отдав распоряжение капитан немедленно покинула нас.
        - Да, мэм, - отозвалась сержант.
        Заселение в новое жилище прошло быстро. Рядовые перетаскали коробки, сложив их посреди комнаты, и испарились. Я огляделся по сторонам. Комната как комната. Довольно просторная, несмотря на кучу вещей посередине. Полки для книг, шкафы для вещей, стол, удобные стулья. Кровать, застеленная свежим бельём. Словно я не в армии, а в приличной гостинице. Покосился на вещи и решил оставить разбор на потом, а сначала представиться своему непосредственному начальству. Хотя, кто из нас начальник, ещё надо посмотреть. В сопроводительных документах к месту моей практики было указано, что я являюсь "…экспертом по кристаллам, направленным на практику…". А ещё там было сказано: "…Оказывать всяческое содействие…" Вот и посмотрим, кто же мне будет оказывать это содействие. Судя по капитану Нуньес, тут у них синекура для отслуживших своё ветеранов. Капитан Нуньес и сержант Сантана давно уже не девочки-первогодки, да и рядовые мне в отцы годятся. Отношения скорее семейные, чем служебные. Но это в армии, а что в лаборатории, в которой служат гражданские лица?
        Выйдя из комнаты и закрыв её на ключ, зашёл к коменданту. Дядька в годах с вислыми усами быстро поставил меня на учёт в толстой книге и выдал пропуск, вклеив в него мою фотографию и придавив её внушительной печатью. Снабжённый этим "вездеходом" я прошёл в лаборатории. Там меня встретил тучный мужчина в мятом халате. Гм… И это маг Первой Лиги?
        - Доминик Каррера, - представился я и с поклоном подал папку с документами. - Прибыл для прохождения практики.
        - Доктор Диас, - представился толстяк.
        - Прямиком из Академии, - Диас хмыкнул, читая сопроводительные бумаги. - Дворянин… О, так вы тот самый Каррера? Убийца африканских принцесс? За что же вас сослали сюда, сударь? Хм, Стальная Звезда! "Оказывать
        содействие…" Занятно…
        Доктор отвлёкся от чтения и окинул меня изучающим взглядом.
        - Расскажете, что вы тут забыли? Или это тайна?
        Что я мог ему сказать? Не объявить же во всеуслышание, что я - ходячая бомба, и они тут все на вулкане жить будут. Положение моё сейчас примерно такое же, как три года назад, когда я в этот мир попал. Один неверный шаг, и спишут меня на "боевые потери" или "несчастный случай".
        Честно? Я бы на месте Дока и капитана Нуньес списал, если бы правду узнал.
        - У меня есть кое-какие идеи по улучшению кристаллов, господин доктор.
        Кармен де Кабрера решила, что отдалённая лаборатория подойдёт для моих исследований как нельзя лучше.
        - Вот как… Отдельная и отдалённая лаборатория… Я не ошибусь, если предположу, что ваши исследования слишком опасны для столицы?
        - Есть такое дело, - сознался я. - Я работаю над защитой для бронеходов, сударь. Придётся много возиться с кристаллами и мышцами биомехов. Когда я озвучил все эти условия, госпожа графиня направила меня к вам.
        - Силовая линия тут неплохая, а места глухие, - согласился доктор, опять уткнувшись в бумаги. - Если не заскучаете, не сопьётесь и не заведёте себе подружку из числа местных ветеранов, то сможете сосредоточиться на работе.
        - Я постараюсь сосредоточиться, - заверил я. - А что по заготовкам к мышцам и кристаллам?
        - Это же база Легиона, - фыркнул доктор. - Вы пещеры видели? Прогуляемся туда, сами посмотрите. Там сейчас около трёх сотен единиц боевой техники, причём попадаются такие раритеты! И кристаллов там полно: от древних экспериментов до современных разработок. Я специально оставляю те бронеходы, которые можно назвать экспериментальными, не даю их разбирать и пускать под пресс. У нас, можно сказать, музей. Ну, а по мышцам сами видите.
        И доктор величаво повёл рукой, показывая своё хозяйство. Да, всё примерно так, как у майора Алонсо. Длинные столы, стенды, образцы… Всё в полном порядке, насколько я мог судить.
        - Я не "живчик", - признался я. - Господин Диас, а что, можно у вас вырастить мышцы не по стандарту?
        - Оборудование для этого есть, - доктор с интересом посмотрел на меня. - Я и сам могу подсказать, если надо будет.
        - Буду вам весьма признателен, сударь, - я опять поклонился.
        - Не стоит быть таким церемонным, юноша. У нас тут коллектив маленький, не до официоза. Зовите меня Доктор. Можно просто Док, я привык.
        - Тогда я просто Доминик.
        - Вот и отлично. Итак, нестандартные мышцы. Каким боком это касается кристаллов? Ведь вы же маг Камня, если я не ошибаюсь?
        - Металл и Молния, Док. Но меня всегда интересовали кристаллы, поэтому я здесь.
        - Всё интереснее и интереснее. Металл, который разбирается в кристаллах.
        Занятно… Ну что, Доминик, идёмте на ужин? У нас потрясающая повариха, готовит так, что пальчики оближешь. Жаль, у неё контракт заканчивается после нового года. Вы уже устроились?
        - Да, в шестой комнате.
        - Я числюсь в третьей, но живу прямо здесь, - Диас показал на дверь в лаборатории. - В штате у меня всего два человека. Одна ветеран-оператор, Камилла Феррер. Она дама надёжная и опытная, можете к ней обращаться по старым бронеходам. А вот второй… Гонсало Гомес, разгильдяй и самец в худшем смысле этого слова. Я бы его к лаборатории на пушечный выстрел не подпускал, но он неплохой целитель. Вот с ними вам и придётся работать.
        Ну, и со мной, конечно.
        - Понятно. А что капитан Нуньес?
        - Паола? - Диас пожал плечами. - Старая боевая лошадь. С дисциплиной тут не очень, но её уважают. Дело своё она знает, несмотря на то, что распустила вояк. Кстати, не советую связываться с операторами биомехов, что здесь появляются. Сюда присылают отнюдь не сливки Легиона. Девицы там встречаются прямо-таки бешеные. Причём в прямом смысле, а не в интимном. Нуньес их гоняет, но те всё равно лезут, куда не следует.
        Хвала Богине, что Паола показывает им тропинку в город. Там наши героини напиваются, бьют посуду и кадрят самцов. Иногда дерутся и попадают в участок. Вот такие тут развлечения. Через пару недель такого отдыха операторы успокаиваются и уезжают, а потом всё начинается по-новой.
        - И власти города это терпят? Выходит, та тропинка контрабандистов вовсе не секрет?
        Доктор ухмыльнулся моему удивленному виду.
        - Почему нет? После боёв экипажам необходимо снять стресс. Местным парням, опять же, есть развлечение. Многие женятся, а операторы приезжают сюда после службы. Да там половина города, если подумать, такие вот пары. Как иначе в такую глушь людей заманить?
        - Интересный способ, - усмехнулся я.
        За разговорами мы дошли до столовой. Это оказалось самое крупное здание на территории… даже не знаю, как назвать это место. Действительно курорт, только специфичный, чисто для Легиона. И кормили здесь на удивление вкусно. Блюда из морепродуктов так просто объедение. Как пояснил Док, многие балуются рыбалкой и тащат улов на кухню. Так что меню здесь постоянно обновляется и всегда свежее. Док с подозрением спросил меня, как я отношусь к этому развлечению, и облегчённо вздохнул, когда услышал, что рыбу я люблю ловить только со сковородки, основательно прожаренную.
        - Ничего плохого в рыбной ловле я не вижу, - пояснил Диас. - Я и сам, бывает, хожу на пирс, сижу с удочкой. Но иногда встречаются просто фанатики, с которыми, кроме как о рыбалке, поговорить не о чем.
        - Мне знакомая советовала отвлекаться от работы, чтобы мысли быстрее в голову приходили. Только мы тогда полы мыли в лаборатории, так что, наверное, это была немного шутка.
        - Ха-ха. Ну, если мытьё полов вам поможет, я не буду против, - рассмеялся Диас.

* * *
        Я ознакомился с местом своей ссылки и старожилами за три дня. Что сказать, я был прав, когда сравнил это место с пенсионерским отдыхом. Два раза в неделю на станцию прибывает поезд, с которого стаскивают очередной биомех. Гордое название Курорт по совести надо бы поменять на Свалку, отражая истинное предназначение базы. Устаревшие, вышедшие из строя, поломанные в процессе эксплуатации или подбитые в боях мехи тащат к нам, чтобы боевые биомашины нашли здесь своё место упокоения. Одни бронемехи идут на разбор полностью, другие частично.
        Персоналу было далеко за… Разве что Гонсало, с которым мы были соседями по общежитию, был щеголеватым красавчиком за тридцать, а так ровесники капитана Нуньес и доктора Диас. Правда, были ещё операторы бронеходов, которые приехали на следующий день после меня. Пять девиц разного возраста, от которых несло свежим перегаром. Я был ими рассмотрен, оценён и отвергнут. Уже через день трое прибывших оказалось в полицейском участке Байсы, заветную тропинку им показали в первый же вечер. Остальные две тоже не появлялась три дня, и я даже думать не желаю, чем они занимались. У меня другие мысли, ясно?
        Как и обещала Нуньес, погода начала портиться, стало прохладнее, вода в бухте быстро остыла. Хорошо, что я прислушался к её совету и успел вдоволь наплаваться. Странно, что такое место пустует. Камилла Феррер пояснила, что тут очень сложный и мелкий фарватер, из-за которого к берегу не могут приблизиться крупные суда, а немного западнее расположен нормальный порт. Камилла оказалась очень любопытной тёткой. Извела меня своими допросами не хуже следователя, наверное, от скучной здешней жизни. Служила она сначала вторым оператором, потом мастером по ремонту. А ещё она отвечает за небольшую котельную, которая питает часть электричеством и горячей водой.
        Феррер отвела меня в пещеру, в которой была расположена котельная, где я вновь увидел бурлящую воду и красный кристалл в центре ванны. Разумеется, всё это было гораздо менее масштабным, чем в Аллате, но для моих целей подходило как нельзя лучше. Можно работать и не светить своей Силой, да и с беспокойными соседками встречаться лишний раз не хотелось.
        По примеру Диаса я перетащил свои пожитки в выделенную Камиллой комнату в глубине пещеры и приступил к работе.
        Глава 5
        Как и обещал Док, мы пошли в пещеры. Раньше это были естественные подземные ходы, которые использовали контрабандисты. Когда на эту местность наложил свою тяжёлую лапу Легион, пещеры были расширены, туда провели дорогу, свет и начали в подгорной прохладе складировать устаревшую технику. Мы шли пешком, одетые в тёплые кутки, доктор рассказывал о бронеходах, словно экскурсовод в музее. Это действительно был музей.
        Первым экспонатом выставки был самый старый бронеход, который до сих пор можно было оживить и вывести на прогулку, несмотря на то, что мышцам его было уже почти полтора столетия. Биомеханический монстр высотой с двухэтажный дом управлялся экипажем из восьми человек и нёс на борту две пехотные пушки. Разумеется, сейчас он стоял без оружия и боеприпасов, а большая часть управляющих кристаллов была давно выведена из строя, но Диас заверил меня, что смог бы вернуть старичка в строй в течение недели.
        - Только толку от него на поле боя никакого, - вздохнул толстяк. - Управление сложное, нормальной скорости не достичь, орудия давно уже списаны из армии, разве что на таком же вот складе завалялись.
        - А почему управляющие кристаллы сохранились? Они ведь в бронеходах чуть ли не самое ценное.
        - Ценными они были век назад. Сейчас такими кристаллами давно никто не пользуется. Слишком примитивные, слишком большие потери Силы.
        - Большие?
        - Гигантские! Вы должны помнить, сударь мой, что развитие современной науки о кристаллах шло именно в военные годы. Раньше в кристаллах такого размера и нужды не было. Автомобили, дирижабли - всё это казалось курьёзом в мире Магии. И лишь когда мы начали терпеть поражение за поражением на африканской земле, когда стало ясно, что Магией с африканскими магами не справиться, Императором было принято решение о разработках механического и биомеханического оружия. Тогда на качество особо внимания не обращали, делали из всего, что только можно, лишь бы оператор мог справиться с управлением. И только после войны это всё продолжило развиваться. Вот тогда пошли улучшения, оптимизации и прочее.
        - Да, я помню уроки истории. В Академии на этом моменте делали акцент.
        - И правильно, - одобрительно кивнул Диас. - Развитие бронемехов не только послужило скорейшему окончанию войны, но и кардинально изменило наше общество. В Европе всегда было много магов Жизни. На поле боя от "живчика" толку гораздо меньше, чем от того же Воздуха, не говоря уже об Огне. А тут мы сразу дали возможность магам Жизни не только повлиять на исход войны, но и превратили нашу слабость в главную силу.
        Мы прошли вдоль галереи ещё нескольких бронеходов былых времён, и доктор Диас рассказал мне о каждом из них. Иногда это были довольно грустные истории: когда бронеходы, в которые было вложено масса сил и труда, на поле боя вдруг оказывались бесполезными, в силу тех или иных причин. Или случалось наоборот: мех оказывался настолько удачным, что его сразу запускали в серию. Например, "шляпу" сделали первоначально просто для тестирования гироскопов, но конструкция оказалась удачной, дешёвой и востребованной.
        Доктор разливался соловьём, выдавая всё новые факты, а я внимательно слушал.
        - Выходит, - вставил я, когда Диас на миг прервался, - что бронеход, как боевая единица, достиг пика возможностей?
        - С чего вы взяли?
        - Ну как же, Док. "Шляпу" сейчас можно заменить грузовиком. "Пирамида" не может нести пушечное вооружение, потому что сама становится неповоротливой и лёгкой мишенью для артиллерии. Что же остаётся?
        - Минусы у бронеходов есть, - согласился Диас, но тут же поднял палец. - Но! Эти недостатки не перевешивают достоинства. Особенно это касается последних разработок. Идёмте, Доминик, я вам кое-что покажу.
        И Диас колобком покатился вглубь пещеры. Остановился он у биомеха вполне знакомых мне очертаний. Да что там, если бы не песочная раскраска, его можно было бы принять за бронеход, на котором воевали Ева, Лола и Иса.
        - Вот! - с гордостью воскликнул Диас. - Вот, сударь мой, что нас ждёт в будущем. На первый взгляд это обычный серийный мех БХШ-3-4. То есть, Броне Ход Штурмовой, три человека экипаж, четыре единицы стрелкового оружия. Но если вы разбираетесь в кристаллах, вы должны оценить центральный накопитель и стабилизаторы. Секундочку…
        И Док принялся раскручивать болты заднего люка. Я знал, что увижу, но промолчал. А Диас с энтузиазмом начал высказывать свои мысли, тыча пальцем в кристалл-накопитель, сделанный по порошковой технологии.
        - Взгляните сами! Размер колонны накопителя сокращён втрое. И во столько же увеличена прочность кристалла. Зарядка идёт примерно на пятнадцать минут быстрее. А главное, - Док с любовью погладил стабилизатор. - Благодаря вот этим крохам оператор-стрелок теперь избавлен от постоянной опасности выдавать слишком большой разряд. Понимаете, что это значит, Доминик? Биомех стал не просто механическим оружием, но и вновь вернул былое значение магам. Магам Жизни и Огня. "Живчики" тоньше чувствуют мех, а стрелки могут без опаски выдавать предельные значения Молнии и фаерболов, самых сильных и опасных заклинаний.
        - У меня сестра - второй оператор, - произнёс я.
        - Правда? - обрадовался Док. - Тогда вы сможете оценить, насколько ей сейчас проще и безопаснее ставить щиты.
        - Да, она говорила, что с новыми кристаллами ей гораздо комфортнее.
        - Ну, под обстрелом не до комфорта, но мысль понятна, - Диас захлопнул люк и закрутил барашек винта. - Как вам моё собрание раритетов?
        - Впечатляет, - признался я. - Даже не ожидал, что будет так много видов.
        - И это ещё не всё, - заверил меня польщённый Диас. - Пойдёмте, я покажу вам жемчужину коллекции.
        И доктор провёл меня к ещё одному меху. Был он примерно такой же, как и первая "пирамида", но отличался чёрным цветом, широкой кабиной стрелка и шестью разрядниками, расположенными по бокам на выдвижных пилонах.
        - Вот! - Док похлопал по коленному суставу. - Бронеход африканок, который уцелел после войны, один из первых. Вы знаете, что у африканок часто рождаются сильные маги Огня? Вот для такого мага и предназначен этот мех. Шесть разрядников, представляете? Какой Источник надо иметь, чтобы выдать шесть фаерболов сразу? Я думаю, что африканский стрелок была магом уровня Лиги.
        - Как он у вас оказался? - я с любопытством смотрел на антипода "паука". - И как такое чудовище можно победить?
        - Когда я сюда приехал, этот биомех уже стоял в пещере. Наверное, мой предшественник тоже любил старину и необычные конструкции. Что же до того, как его победить… Ха! Я сам ломал над этим голову, пока не понял. Этот монстр сам себя победил. Мех грозный, спору нет, но абсолютно несбалансированный. О стабилизаторах в те времена даже не думали, всё старались увеличить количество разрядников, а к чему это приводило, знаете? Каким бы сильным не был маг, есть предел скорости каста. Я допускаю, что сильный "огонёк" способен создать и шестьдесят фаерболов за раз, возможно… Но, только один, максимум, два раза! А все знакомые мне операторы, те же Нуньес или Феррер, в один голос твердят, что стрелок скорее сгорит, чем выдаст такие серии. Думаю, что здесь как раз такой случай. Сами посмотрите, Доминик: внешняя броня не повреждена, а внутри всё выгорело. Думаю, весь экипаж погиб, когда стрелок попыталась превзойти саму себя, кастуя больше положенного ей Праматерью. Наглядное подтверждение мысли о том, что важен не только уровень Источника, но и контроль над ним!
        И Док опять назидательно поднял палец. Я послушно кивнул, полностью с ним соглашаясь. Я бы с радостью сейчас стал не магом Бронзовой Лиги, а равным хотя бы себе перед Академией. Пока я размышлял, Диас покопался в недрах африканского меха и достал оттуда крупный кристалл.
        - Кстати, раз уж вы интересуетесь кристаллами, как вам вот эта диковина. Что скажете?
        Я взял кристалл, и у меня брови полезли вверх. У меняв руках лежал осколок Камня Силы! Уж эти токи, этот узор я ни с чем не перепутаю! Рояль в кустах, по-другому не скажешь.
        - Док, вы знаете, что это?
        - Нравится? - довольным тоном спросил Диас. - У меня три подобных кристалла, снятых с африканских бронеходов. Этот самый крупный.
        - Три?! Вы не ошиблись, доктор? Три кристалла? Охренеть! Вот так… рояль…
        - Ээ… Молодой человек, успокойтесь. Что вы так разволновались, какой ещё рояль? Да, кристалл довольно крупный, но ничего необычного в нём нет. Такие экземпляры иногда встречаются на африканских бронеходах тех лет. Крайне неудачная конструкция, крайне! Хотя и забавная, да…
        Это Камень Силы он называет неудачной конструкцией? Самое совершенное творение этого мира? Я смотрел на Дока, смотрел на кристалл в руке и не мог поверить удаче. Подал Силу и принялся внимательно изучать силовые потоки. Цветные кристаллы были не особо крупные, явно не искусственно выращенные, а "мутировавшие" по желанию африканского кристалловеда. Под слоем Жизни и Огня чувствовались нетронутые части основного кристалла. Есть! Более двух десятков "зёрен", точнее можно будет узнать, когда уберу лишнее. А как это "лишнее" взаимодействует? Я принялся разглядывать способ, которым неизвестный мастер синхронизировал потоки. Явственно читались линии Силы, которые связывали огненные потоки с Жизнью. Странно, почему он пошёл таким грубым и примитивным путём? Ведь в этом случае потери будут просто гигантскими.
        - Доминик, очнитесь, - Док дёрнул меня за рукав. - Что вы так уставились на это убожество? Как управляющий кристалл он ниже всякой критики. Потери Силы колоссальны. У нас даже подмастерье сейчас не сделает столько ошибок, а ведь тогда африканкам это казалось вершиной военной мысли, ха-ха!
        - Господин Диас, вы говорите, что у вас есть ещё три таких кристалла?
        - Нет, всего три. А что?
        - Я разыскивал подобные кристаллы по всему Капитолию. Поднял на уши генерала Кабрера, герцогиню де Вега с мужем, чтобы заполучить хотя бы один. А вы вот так запросто говорите мне, что у вас их три!
        - Хм… Занятные у вас знакомства, Доминик, занятные… Вы знакомы с Императором?
        - Мы работали вместе. Понятно, что тогда он Императором не был, а был просто герцогом де Вега. Лукас - спец по кристаллам и член Совета по необычным сочетаниям Магии. Вроде бы так называлась его должность, могу ошибаться. Откуда у африканок этот кристалл, как думаете?
        - Хм. Знаете, пойдёмте-ка на улицу, сударь мой. Здесь довольно прохладно, если вы заметили. Для консервации бронеходов температура подходит, но вот нам, простым теплокровным магам, здесь находится не слишком комфортно.
        - Док, мне нужны эти кристаллы, - твёрдо сказал я, сжимая в руке осколок Камня. - Все три!
        - Всё так серьёзно? - доктор погладил покрасневший на холоде нос. - Занятно… Идёмте, Доминик, они у меня в лаборатории.

* * *
        Диас шёл и поглядывал на идущего рядом молодого мага. Каррера переставлял ноги не глядя на дорогу, пришлось его даже пару раз поддержать, чтобы тот не упал. Доминик только буркнул: "Спасибо, Док", и продолжал разглядывать кристалл. Видимо, для него эта неудачная поделка африканских кустарей была очень ценной, вон как вцепился, даже пальцы побелели. Что же такого важного в этом кристалле? А какие знакомства у этого юноши! Император, его супруга, Кармен де Кабрера… И ведь не врёт, видно сразу. А значит, есть шанс… Хороший шанс!
        Праматерь Великая, неужели он сможет выбраться отсюда?! Мальчик в ссылке, но явно не в опале. А это означает, что нужно ему помочь. Каррера сюда не по своей воле приехал, сюда так просто никто не приезжает. И если у мальчика получится то, над чем он там работает, то награда должна быть серьёзной. Наверняка его вернут в столицу после окончания практики. С такими-то покровителями! Нужны ему кристаллы? Пусть забирает. Нужна ещё какая-то помощь? Доктор Диас - маг Лиги, в конце концов. Просто нужно, чтобы о нём вспомнили в далёком Капитолии и вытащили из этой дыры. Будем надеяться, что Каррера умеет быть благодарным, несмотря на молодость. Всё же обучение в Академии должно давать понимание важности личных связей. Решено: Диас поможет Каррера, а Каррера поможет Диасу.

* * *
        Как, скажите мне? Как африканки могли поставить на бронеход такое? Неужели в те времена управляющие кристаллы были настолько несовершенны, что пришлось применять уникальный Камень? Или тогда Камней было завались? С другой стороны, кто-то мне говорил, что во время войны были уничтожены несколько Камней. Может быть, они были не уничтожены, а сознательно разбиты, чтобы сделать из осколков управляющие кристаллы для бронеходов? Как для того монстра с шестью разрядниками? Может быть, может быть… Взять, к примеру, нашу историю танкостроения. Каких только идей не было! Трёх-, пятибашенные уродцы, типа Т-35, может и ещё более экзотические проекты были, сейчас и не узнаешь. А пришли к привычному Т-34. Надёжная лошадка, рабочий труженик войны. Не громада ИС, не "Тигр", средний танк со средней бронёй и средней пушкой. Простой и дешёвый. Так и здесь, та "пирамида", на которой воевала Ева гораздо ниже и… функциональнее, что ли, чем то, на чём она училась.
        Но это всё лирика и теория. А практика… В руках у меня булыжник размером с кулак. Камень Санчеса был размером с голову, раз в пять крупнее. Для главной задачи этот осколок не подходит, но зато с его помощью я смогу отработать технологию изготовления Белого Камня гораздо большего размера, чем игральная шашка. Надо только посмотреть, что же осталось тут от Камня Силы после африканских неумех.
        Доктор, поняв, что мне не до разговоров, проявил деликатность и отстал. Проводил меня до входа в котельную, придерживая, когда я спотыкался, и оставил наедине с сокровищем. А потом зашёл ещё раз, занеся два Камня.
        Я разложил их перед собой на столе и достал инструменты. Погрузился в транс и принялся осторожно тюкать молоточком по маленькому резцу, откалывая раз за разом крохотные кристаллики. Камень постепенно уменьшался в размерах. Не знаю, сколько прошло времени, прежде чем под осколком изумрудного цвета открылась белая зернистая поверхность. Есть! Я удвоил осторожность, очищая нетронутый участок, и наконец-то освободил Камень от наслоений стихийных кристаллов. Разогнул онемевшую спину и взглянул на часы. Ого, почти шесть часов. Пора на ужин, обед я уже пропустил. Потянулся так, что суставы захрустели, не отрывая взгляда от белого кристалла на столе. Среди разноцветных крошек лежал неровный камень, сияя жемчугом. Да, раза в три будет покрупнее капитолийского. Если получится вырастить аналог такого размера, то…
        Что "то…"? Камень Санчеса я вырастить не смогу, просто не смогу. Тут нужна мощь планетарного масштаба и время… Тысячелетия, наверное. Но в качестве тренировки этот образец просто идеален. Надо будет прикинуть правильную форму и рисунок силовых каналов. Понять и научиться копировать связи между отдельными "зёрнами" - это главное. Какие перспективы открываются, и это в тот момент, когда надо мной уже крышка гроба нависла! Нет уж, погодите меня хоронить, господа маги. Улыбаясь своим мыслям, я вышел на улицу и прищурился на солнце, выглянувшее из-за хребта. Не понял… Откуда здесь солнце? Почему оно такое по-утреннему жёлтое?
        - Доброе утро, Доминик! - послышался весёлый голос Диаса, окончательно убеждая меня в правоте вычислений. - Вы совсем пропали вчера, даже на ужин не показывались. Это не правильный подход к своему здоровью, молодой человек. Да и наша капитан на вас обиделась. Советую вам не повторять подобных ошибок, а то Паола найдёт способ испортить вам жизнь.
        Диас с улыбкой пожал мне руку и вгляделся в моё лицо.
        - Вы что, не спали? Погодите-ка, вы серьёзно? Со вчерашнего утра?
        Я молча пожал плечами, а Док покачал головой.
        - Дайте-ка, сударь мой, я вас "посмотрю". Ну, да, так и есть. Эх, молодёжь… Наверное, очередная "гениальная идея"? Сам такой был, знакомо мне это чувство. Ну, хоть что-то получилось? Не зря провели бессонную ночь?
        - Пока я даже не приступал к работе, Док. Предварительный этап. Что получится - будет известно позже. Нужно будет хорошенько подготовиться и подумать.
        - Что ж, удачи вам. Но о здоровье своём надо заботиться, Доминик, надо. Планы, проекты - это всё приходящее, знаете ли. А вот здоровье, подорванное в вашем возрасте, к моим годам так может о себе напомнить, что никакая магия не поможет.
        - Хорошо, господин доктор, я буду следить, - пообещал я.
        И в самом деле, чего я так увлёкся? Понятно, обрадовался кристаллу, но ведь и голову терять нельзя, а то… и вправду потеряю. Так что план такой: не спешу, думаю и изучаю кристалл. Потихоньку рисую схемы, выстраиваю чертёж. В голове само всё сложится, надо только время на обдумывание. Ну и с Нуньес не надо ссориться, мне с ней ещё жить и работать.
        Диас был прав, капитан устроила мне выволочку, отчитала, словно мальчишку. Хорошо хоть делала она это не при всех, а вызвав меня в свой кабинет.
        - Вы, сударь, не в Академии. Вы на военной базе! Извольте подчиняться правилам, которые здесь установлены. И нечего так смотреть на меня. Вы, наверное, об операторах вспомнили, да? А вы знаете, что они только что из боя? Что у них бронеходы подбиты, в экипажах потери? Думаете, на границах спокойно? Да после мятежа всякая африканская шушера на наш берег лезет ещё сильнее! К тому же, эти операторы - офицеры! А вы, сударь, контрактник. Если бы не звонок генерала, я бы вас сгноила на хозработах, у меня есть на это право, поверьте. Хотите? Нет? Тогда ведите себя… образцово!
        Следующие два дня я вёл себя образцово. На вернувшихся после загула операторов даже не взглянул, хотя там есть очень симпатичные мордашки. Нет уж, девушки, не оценили меня сразу, не дамся я вам сейчас. Пусть с вами Гонсало тешится. На местного мачо в халате целителя и впрямь смотрели с хищным интересом, а тот отвечал не менее горящим взором. Но это не по мне, заботы другие. С Камнями решил не торопиться. Один есть, два в запасе лежат. Пока что решил их не разбирать. Посмотрю внимательно что и как, может идейку какую подсмотрю у древних кристалловедов. Не совсем же они идиотами были, если полтора столетия назад на коленке биомех смогли склепать. Осколок Камня засунули? Так это от незнания ситуации. У нас Гагарин вон какой здоровый был, когда в космос полетел. Может и тут так же: взяли лучшее, а потом упрощать стали. Спасибо им за такой подарок.
        Я даже нашёл ещё один способ оттянуть работу с Камнем, а заодно улучшить отношения с Нуньес. У Феррер опять забарахлил трактор. Так как с Камиллой мы - коллеги, да и к механике я, вроде как, отношение имею, взялся ей помогать. Оказалось, что для трактора нужны запчасти, а "Зубр" тоже дышит на ладан. "Вот и отлично", - обрадовался я. Я же не африканка столетняя, чтобы рисковать попусту драгоценными кристаллами. Пусть в голове всё само сложится, а я пока местным автопарком займусь. Пошёл к капитану Нуньес и предложил свои услуги.
        - Вы разбираетесь в автомобилях, господин маг? - удивлённо подняла бровь Паола.
        - Я - неплохой механик, госпожа капитан. Позвольте попробовать.
        - Да, пожалуйста, сержант Сантана будет только рада помощнику.
        И я принялся чинить технику. В первую очередь, грузовик Сантаны. Ничего серьёзного там не было, если не считать запущенности. Но с этим мы справились. Движок выдернули и разобрали, я поправил "зеркало" в двух цилиндрах и заново притёр клапана. Заменил слабые прокладки и порванные сальники. Отрегулировал ток Силы в кристалле и переложил проводку. Последним штрихом была замена свечей. В коробку передач я не лез, она была в порядке. Разве что устранил люфт в подшипнике.
        Сантана сначала приняла мою помощь в штыки, но по мере работы успокоилась, хотя ворчать на "столичного бездаря" не переставала до тех самых пор, пока не попробовала завести свою таратайку. После пробной поездки по территории части её ворчание поутихло. А на меня свалился ремонт практически всей местной техники. Основные проблемы те же, что и у машины Сантаны.
        Капитан сначала недоверчиво косилась, но когда я "оживил" второй трактор, назвала меня молодцом и выразила благодарность перед строем на вечерней поверке. Это послужило сигналом. Мне стали тащить на ремонт всё, что только можно. А оказалось, что в армейском коллективе ломается практически всё, что имеет конструкцию сложнее лома. Чайники и утюги, стиральные машинки и мясорубки. Огнестрелы. Их-то как умудрились погнуть? Вместо того же лома использовали, не иначе. А кто закинул в пылесос заколку для волос? А самое главное, как это было сделано?! Она же в трубу не пролезает! Я пробовал…
        Заработал прозвище "Деточка", словно вернулся в сервис Люси, но это потому что служат здесь дамы в возрасте старше тёти Анны. Зато мне доставались самые вкусные кусочки в столовой, даже Док это отметил. Спустя какое-то время поломанные вещи всё же закончились, и я смог вернуться к кристаллам, которые лежали на столе. Схема потоков окончательно утвердилась. Перед опытом предупредил капитана Нуньес и Феррер, что возможно я буду занят настолько, что пропущу пару приёмов пищи.
        - Хорошо, - кивнула Нуньес.
        - Я поняла, - кивнула Феррер.
        Док не кивал, но посмотрел на меня внимательно и буркнул своё обычное:
        - Занятно… Покажете результат?
        - Сначала его надо получить, Док…
        Я пошёл в свой закуток. Сел, привычно разложил накопители вокруг стола с кюветой, опустил в раствор зародыши кристаллов и погрузился в транс, ловя энергию силовой линии.

* * *
        Поздравляю, теперь мы снова Империя! На смену матери на трон взошёл её сын. О Лукасе де Вега можно было бы рассказать многое, но мы не будем этого делать. Мы, в отличие от официальных газет, опираемся на проверенные факты, а не на грозные предписания Дворца. Сейчас наши сотрудники собирают эти факты, проверяют и перепроверяют их, чтобы вы, дамы и господа, могли ещё раз убедиться в уместности нашего лозунга: На страже Правды! На страже Закона! На страже Европы!
        Это не просто лозунг, это наш принцип, дамы и господа! Да, принцип, и как бы не обливали нас грязью клеветники, мы и дальше будем доносить до вас правду, как бы ни неприятна она была для некоторых "высокопоставленных и благородных". О чем же тогда мы будем говорить сегодня, если не о Коронации, спросите вы? А мы и поговорим о Коронации. А если точнее: об Осеннем Бале.
        Спору нет, Бал удался. Да иначе и быть не могло! Ведь Бал и Коронация были совмещены. В итоге даже непонятно, что праздновали больше: Коронацию Императора, окончание года по древнему календарю или победу над мятежниками. Военный парад - это разовая демонстрация силы или нововведение, которое будет повторяться из года в год?
        Если нас пытаются уверить, что это праздник, то спросим вас: что празднуем? Гибель Императрицы? Гибель сотен военных и гражданских в мятеже? Отвержение Рода Агилера и предстоящую гибель Рода Гальяно? Тогда бряцание оружием - это вполне многозначительный намёк тем, кто посмеет возражать новой власти.
        Или же это праздник победителей: Де Вега, де Мендес, де Кабрера? Праздник Дельгадо? Да, сегодня эти Роды могут чувствовать себя победителями. Только странно, что победители окружают себя кольцом бронеходов и элитных магов.
        Ещё более странной выглядит новость о том, что допросу с использованием ментата были подвергнуты несколько магов Лиги и даже Матриарх Рода Дюран, великая Анжелика! Почему?! Нынешняя власть настолько хрупка? Или же СБ и Имперская Канцелярия подозревают новый заговор?/
        /Конечно, мы постараемся приподнять завесу над этой тайной и пролить свет на закулисные интриги, но кое-что можно понять уже сейчас. Как, спросите вы? Для пытливого глаза многое открывается, а для правдивого рассказа нужно иметь лишь смелость озвучить свои мысли всенародно! Читайте нас и мы расскажем вам правду!
        Начнём, пожалуй, с очевидного. Осенний Бал - это знаковое событие. Можно по списку приглашённых гостей понять, кто будет править Империей в ближайший год, кто был для неё наиболее полезен за год прошедший. Традиционно на нём вручаются награды победителям в этой гонке тщеславия. Этот год не исключение, он весьма показателен.
        На Балу не было Агилера. Такого Рода вообще нет. Бывшие Агилера, те, кто уцелел, поспешно принимают фамилии мужей и жён. Не было Гальяно. Вендетта, объявленная Родом Дельгадо близка к завершению. Месяц, другой, и от древнего, но не слишком сильного Рода не останется даже воспоминаний. Не было Бенитес, но это тоже понятно. Как, вы не знаете?! Несколько молодых людей из Рода Бенитес примкнули к заговорщикам, сражались с ними в первых рядах, поддерживали атаку на Дворец. Все были убиты, но не все во время штурма Дворца. Но об этом после…/
        /На Балу присутствовала Анжелика Дюран. Это естественно, ведь она выхаживала Императора после взрыва на стадионе. Матриарх Дюран представила миру Наследника, и это оказался мужчина! Не кто иной, как Мартин Дюран, один из разработчиков Арены в Имперской Академии. Смена Наследника для многих стала сенсацией.
        Ещё большей сенсацией стало вручение Императором Мартину Дюран и его невесте Ирэн Тулеппе Изумрудных Жетонов. Новоиспечённые Наследники маги Первой Лиги? Весьма интересная новость. Так же, как и то, что Ирэн Тулеппе была пленницей мятежников, и кто знает, какому насилию она была подвергнута со стороны озверевшей солдатни. При вручении она была явно растеряна, видимо, до сих пор не оправилась от причинённых травм, бедняжка. Если уж "Неукротимая" Тулеппе до сих пор не может прийти в себя… Сочувствуем, душевные раны лечатся гораздо медленнее ран физических./
        /Была на Балу и госпожа графиня де Кабрера со своим женихом Хосе де Мендес. К графине и генералу у нас только один вопрос: почему искусный стратег и прекрасный тактик допустила такие жертвы при подавлении мятежа? Впрочем, генерал Кабрера привыкла не обращать внимания на такие "мелочи". Ведь под её патронажем находится Академия, а мы знаем о нравах, царящих там. Наказания в Академии становятся всё более жестокими и изощрёнными. Чего только стоят рассказы слушателей о запрещении использования Магии и изнурительных забегах по грязи и холоду вокруг пресловутой Арены!/
        /Присутствовала на Балу и будущая родственница Кармен де Кабрера, Мария Долорес де Мендес. Интересная деталь: из официальных газет стало известно, что Ветреная Лола за подавление мятежа награждена Стальной Звездой. А знаете, кого ещё наградили этой наградой? Ну-ка, угадайте? Правильно! Мелкий дворянин и маг непонятного уровня, шпион де Мендес у Агилера, несостоявшийся жених Габриэлы Дельгадо, уличный бретёр и карманный убийца высшей аристократии - Доминик Каррера. До нас дошли жуткие слухи о безжалостной расправе на лесной дороге, которую устроила эта парочка. Вы только подумайте: графиня де Мендес и Каррера! Именно они расстреляли несколько машин мятежников, а оставшихся в живых хладнокровно добили, причём роль палача взял на себя именно Каррера. Видимо, его воспитание завершено, потому что Наследница де Мендес лишь стояла и одобрительно кивала, глядя на кровавую расправу.
        Габриэла Дельгадо. Убита. Ирэн Тулеппе. Плен и издевательства. Мартин Дюран. Допрос с ментатом всего Рода Дюран. Доминик Каррера. Озверевший подросток, для которого жизнь человеческая не дороже медяшки. Впечатляющий список учеников Академии, которых выпестовала Быстроногая Кармен. Вы знаете, кто убил Алехандро Бенитеса? Наш Лесной Палач, Доминик! От его расправы пострадал не только Алехандро, но и ещё несколько магов, которые были вместе с ним. Каррера подкараулил машину Алехандро и убил всех, пытаясь замести следы. Неудивительно, что некоторые родные убитых присоединились к мятежникам! Спас это чудовище только начавшийся мятеж, и там его "таланты" оказались как нельзя кстати.
        Но, можете задать вопрос вы, где же этот Каррера? Судя по всему, награды, которые получили де Мендес и Каррера - это признание заслуг. Принцесса МС на балу, а где же её верный цепной пёс, где этот кровавый мясник высшей аристократии? Его нет! И на вопросы о его местонахождении никто не даёт внятного ответа./ Для нас с/овершенно очевидно, что психика юноши так искалечена, что сейчас его скрывают от широкой общественности.
        Где он сейчас? Надеюсь, в крепкой клетке, ключи от которой выброшены далеко в море…

* * *
        - Сколько уже? - спросила капитан.
        - Больше суток, - отозвался Док.
        - Как думаешь, это нормально?
        - Откуда мне знать? Я не Камень.
        - Я знаю, что ты не Камень, Док. Но девчата волнуются, да и парни тоже.
        - Он твоим "девчатам" во внуки годится.
        - Слушай, Док, - не выдержала Нуньес. - Ты придержи язык! Я ведь не посмотрю, что ты такой умный, могу и врезать.
        - А что я сказал, госпожа капитан? - отозвался доктор, нисколько не устрашённый. - Если ты про намёк на возраст твоих бойцов, так он не первый. Зато, если у Каррера что-то выйдет, то, возможно, последний.
        - Вот оно что, - протянула капитан. - Слинять хочешь? Не боишься?
        - Говорят, что Гальяно конец. Их Дельгадо добьют до конца года. Так что можно не бояться.
        - Думаешь, у мальчишки получится?
        - Не знаю, Паола, - признался "живчик". - Я вообще не знаю о его работе ничего. Очень он скрытный этот Каррера. Читала про него в газетах?
        - Я прожила достаточно, чтобы их не читать. В этих газетёнках правду разбавляют враньём, словно пиво мочой в дешёвой забегаловке.
        - Да я не про тот бред, - согласно усмехнулся доктор. - И всё же, ты подумай, Паола. У нашего практиканта такие покровители, а он здесь. Что это значит?
        - Это ты скажи. Я - простой капитан, а ты у нас умный, с графиней спал, ха-ха!
        - Вот именно, умный, - не смутился Диас. - Каррера сам сказал, что его работа опасна для окружающих.
        - Вот как? - Нуньес нахмурилась. - А почему я об этом только сейчас узнаю? Ты что, самец старый, решил нас всех под монастырь подвести, чтобы опять в столицу попасть?
        - Почему это я? Это скорее Кабрера нас решила списать, чтобы пенсию не платить. А иначе, зачем его сюда прислали?
        - Я думала, он поссорился с кем-то, - отозвалась Нуньес. - Вроде как ты переспал с кем-то не тем.
        - Это с кем же он переспал? С Кармен? - ухмыльнулся Диас.
        - Язык отрежу, - серьёзно пообещала Нуньес.
        - Я пошутил, - поспешно ответил Док, с опаской покосившись на крепкую фигуру капитана.
        - А я нет. Думай, о ком шутишь, Док
        - Ладно тебе, я же так только с тобой, Паола, ты же меня знаешь.
        - Вот именно, знаю. Дошутишься когда-нибудь, - капитан немного помолчала, не сводя глаз с двери в котельную, потом нерешительно предложила: - Может, всё же войдём? Вдруг ему помощь нужна.
        - С каких пор Воздух стал разбираться в кристаллах? - спросил Диас, но и в его тоне не было уверенности.
        В этот момент дверь скрипнула и медленно открылась. В проёме показался бледный, как смерть, юноша. Нуньес выругалась, а Док подскочил к молодому человеку и подхватил сползающее по дверному проёму тело, перекинув его руку через плечо.
        - Доминик? Вы в порядке?
        - В полном, - слабо отозвался маг. - Просто устал. Госпожа капитан, никого не пускайте в мою комнату. Это приказ.
        - Чей приказ? - насупилась Нуньес.
        - Мой, - ответил шатающийся Каррера. - Если хотите, Кармен подтвердит.
        Глаза у говорившего закатились, и он обвис на докторе. Диас чертыхнулся и крикнул капитану:
        - Что застыла? Зови своих "девчат и парней". Не мне же его тащить.
        Диас дунула в свисток, которым пользовалась только в исключительных случаях. Потом подхватила Каррера с другой стороны, и они вдвоём потащили бесчувственное тело к доктору в лабораторию. На полпути им на помощь подбежали Феррер и Сантана, вчетвером они быстро перенесли Каррера в медблок. Там за мага взялся целитель, пациента быстро раздели и подключили к артефактам. Диас и Гомес закрыли дверь в палату, оставив зрителей без объяснений.
        Гомес вышел первый, вытирая испарину со лба. Его красивое лицо было уставшим.
        - С ним всё в порядке, госпожа капитан, - заверил он Нуньес. - Сильное магическое и физическое истощение. Впервые такое вижу, если честно. Но с "Деточкой" всё будет в порядке. Усиленное питание восстановит его за пару дней.
        Нуньес кивнула и молча вышла. Пересекла площадь и вошла в штаб. Тщательно закрыла за собой дверь, а затем поставила Полог Тишины. И лишь после этого подняла трубку телефона и набрала номер, который запомнила перед приездом Каррера. Номер, который ей дала госпожа генерал, и который она так не хотела бы набирать.
        Глава 6
        /*Сандра Шиен, Хуго Тракен.*/
        - Итак, господин Тракен, вы его потеряли.
        - Не совсем так, госпожа Сандра.
        - Вы не знаете, куда он уехал, вы не знаете с какой целью он уехал. Вы не знаете ничего, а это значит, что вы его потеряли.
        - Кое-что мы знаем. В Академии его нет. Его не было на Осеннем Балу и церемонии коронации. Это очень многозначительные факты.
        - Опала?
        - Вполне возможно.
        - Тогда почему его наградили? Как-то это не вяжется одно с другим.
        - Его наградили Стальной Звездой, а его сестру Серебром, если вы помните. Странный разбег в рангах наград, вы не находите? Очень неравномерный. А ещё Стальной Звездой наградили Лолу де Мендес. Графиню и простого дворянина, словно уровняли их. Теперь Доминик пропал, а Лола не вылазит из кабаков и чужих постелей. Горе заливает?
        - Каррера и графиня де Мендес?
        - У него уже была подружка из графского рода. В газетах на это делают довольно прозрачные намёки.
        - Фуу… Нет, я в это не верю, господин Тракен. Что-то тут не так… Знаете что, принесите мне данные по Каррера. Все, начиная с самых первых.
        - Хорошо, госпожа.
        - Отлично. Теперь следующий вопрос: что там по моему предполагаемому женишку?
        - Вы не слишком рады такому варианту, госпожа?
        - С чего вы взяли? Стивен молод и не дурён собой. С неплохим приданным.
        - Хотите знать моё мнение?
        - Слушаю.
        - Вся его семья авантюристы. И он вырос таким же.
        - Значит, находчив и храбр. В Африке ведь ценят храбрость, не так ли?
        - Всё так, госпожа, но… Вот информация, которую смог раздобыть. Хочу предупредить, что копии я передал госпоже Шиен.
        - Я очень ценю мнение Матриарха, господин Тракен, но так же я ценю и верность. Верность лично мне, понимаете? Через год-другой я займу место бабушки, а вот кто будет сидеть на вашем месте?
        - У вас есть сомнения в моей компетенции, госпожа?
        - Есть.
        - Какие?
        - Вы отличный аналитик, господин Тракен. Вы умеете добывать сведения, умеете зарабатывать деньги, но вы не воин. Вы не привыкли к запаху крови врага на клинке. Ваше оружие - это ваши мозги, а не руки.
        - Разве это плохо, госпожа? Управлять делами Семьи - это не значит бежать впереди строя с кинжалом в зубах.
        - Всё так, сударь, согласна. Но это справедливо только в мирное время, а сейчас время драться. А как военноначальник вы не блещите. Семья Шиен давно не встревала в конфликты, которые требовали грубой силы, и вы в этом вопросе некомпетентны.
        - Благодарю вас за честность, госпожа.
        - Но это не значит, что я собираюсь избавиться от вас, господин Тракен. Просто имейте в виду, что, когда я приду к власти, вам придётся подвинуться. Вы будете заниматься только торговлей и сбором информации. Силовыми решениями будет заниматься другой человек. Более решительный и дерзкий. И, да, можете донести моё мнение до Матриарха, я не собираюсь его скрывать.
        - Я понял вас, госпожа Сандра. Ещё раз благодарю за доверие и честность.
        - Можете идти, господин Тракен. Я жду данных по самцу.

* * *
        Адмирал Дейзи Мур, маг Серебряной Лиги, держала свой флаг на "Рейзе". Вообще-то она предпочитала корабли другого класса и тоннажа, но новенькая "Рейза", которая открывала серию одноимённых кораблей, была ей по душе. Её стройный узкий корпус напоминал Дейзи её первую личную яхту. Как это было давно, Великое Море! Белоснежная "Гаул", четырёхкратная победительница кругосветных парусных гонок и её бессменный капитан - Дейзи "Херэн" Мур.
        Как бесились американки и австралийки, не говоря уже о европейках, когда видели удаляющуюся корму "Чайки"! Впрочем, о европейских мореплавателях говорить можно лишь со снисходительной усмешкой. Да, спору нет, на континенте строят отличные суда для торгового флота. Контейнеровозы и сухогрузы прекрасно подходят для морских перевозок, с этим никто не спорит. Но вот флот военный у европеек был, прямо скажем… Странный. В Европе предпочитали строить суда, больше похожие на крупные баржи.
        Пусть они несли на борту целые батареи пушек, пусть эти орудия были крупнее калибром, но быстроходность у них была не на высоте. А вот британский флот делал ставку именно на скорость. Так пошло ещё со времён виков, в которые ходили древние бритты и их союзники. Потомственные маги Воды и Воздуха в капитанах, отчаянные команды - всё это позволило Британии по праву зваться Королевой Морей.
        Да, артиллерия и механика изменили флот до неузнаваемости. Ушли в прошлое парусники с их лихими капитанами. Неторопливый дизель может толкать судно сутками без перерыва, а железный корпус не страшится бурь. Ну, или страшится меньше, с океаном не шутят.
        "Рейза" - это вершина эволюции военных кораблей, за ними будущее. Сдвоенные орудия главного калибра в трёх орудийных башнях, десять зенитных пушек, внушительная броня и запас хода, достаточный чтобы пересечь Тихий океан. Не тихоходные броненосцы Европы, а морские волки, способные накинуться стаей на любого противника! Жаль, что пока на воду спущен только один корабль из этой серии. Но ничего, через два месяца со стапелей сойдёт двойник "Рейзы" - "Ароу". Затем, через полгода, ещё два судна: "Тандер" и "Лайтнинг", и тогда даже "Империал" не устоит под натиском английской стали.
        Мур прошлась по мостику и посмотрела назад. За кормой тянулась полоса вспененной воды, а дальше, следуя в кильватере, плелись суда конвоя. Несмотря на то, что "Рейза" шла малым ходом, тихоходы конвоя выбивались из сил, так как не могли использовать паруса. На море стояла безветренная погода, как это и бывает в конце сентября. Ещё неделя, максимум, две, и на юге Европы начнётся сезон штормов. Горе тому судну, которое осмелится бросить вызов Океану, не будучи подготовленным во всеоружии.
        Дейзи улыбнулась мечтательной улыбкой, вспоминая "Гаул", летящую по волнам. Вот она, жизнь! Ты, твой корабль и Море! Она прошла прямиком сквозь тайфун, а ведь её преследователи так и не рискнули войти в зону шторма, крысы сухопутные! Как хохотала Дейзи и её команда, когда яхта стремительно взлетала на водяные горы, и ещё быстрее скатывалась с них! Как ревел ветер в вантах, гудели паруса и гнулись мачты, скрипел корпус и рвался из рук штурвал! Никто не дрогнул, никто не струсил! После той гонки Дейзи окончательно уверовала в то, что Британия должна править морями. Конечно, у других стран тоже встречаются достойные мореплаватели, но достойные не значит лучшие. А лучшие только в Британии!
        Адмирал вспоминала все те баталии, что гремели за толстыми стенами Адмиралтейства. Раньше всё было просто: у кого больше капитанов-магов, у кого больше Воздуха и Воды, тот и правит бал на море. С приходом техники всё изменилось. Европейки первыми отказались от паруса, делая ставку на механизмы. Сначала пар, потом дизель и турбины. И вот парусники почти ушли в историю. На смену им пришли железные горы, вооружённые крупными калибрами.
        "Империал" и "Европа" - два крупнейших военных корабля, на которые облизывается любой военный флот мира и заставляют скрежетать зубами адмирала Мур. Ведь эти корабли не у Англии, а у Европы! Да, во время строительства этих монстров Англия была не в лучшем экономическом положении. Но и европейки смогли построить всего два судна из запланированных пяти. Построили, несмотря на астрономическую стоимость и тот факт, что страна еле-еле выгребала из послевоенного кризиса!
        Что ж, сейчас у Дейзи есть шанс показать заносчивым континенталкам, что на горизонте вновь восходит звезда Британии. И разве не доказательство этого, что именно ей, адмиралу Дейзи Мур поручено провести конвой? Разве не справедливо, что именно ей доверили выполнить разведку боем? Посмотрим, как отреагируют косолапые европейки, когда их пощекочет английская "Бритва". Что они смогут противопоставить новейшим крупнокалиберным орудиям и тысячам десантникам в трюмах транспортников?
        Авиация? Да, если бы шли два-три корабля. Дирижабль так просто не сбить, а старые суда практически не защищены от атак с воздуха. Но сейчас зенитная пушка сможет закинуть снаряд на километр вверх, да и магию ещё никто не отменял. Нет, Армада с воздуха прикрыта, любой военный это прекрасно понимает. Поймёт ли это сухопутная генерал Кабрера? Ведь у Европы сейчас нет Главкома ВМФ, Анастасия Агилера была убита при подавлении мятежа.
        "Надеюсь, - усмехнулась Дейзи, - что они всё же не слишком умны и выведут несколько своих калош мне навстречу. Комендорам не терпится размяться и проверить новые орудия на реальном противнике". Парочка потопленных судов наглой Европы лучше всего объяснит миру, кто здесь главный. "Империал"? Он не страшен, этот зверь сидит в засаде намного южнее, ждёт десант из Африки. Конечно, хотелось бы проверить прочность его корпуса и сравнить выучку пушкарей, но не стоит этого делать сейчас. Время охоты за "Империалом" ещё не пришло. Скорее бы, скорее бы ввели в строй "Ароу"! Вот тогда можно будет потанцевать на водной глади, подразнить "медведя" острыми снарядами и посмотреть на реакцию Лукаса де Вега!
        - Корабль слева по курсу, дистанция двенадцать с половиной! - доложила наблюдатель, и Дейзи подошла к дальномеру.
        - Идёт на сближение, - процедила адмирал. - Судя по всему, это "Пегас". Мы в зоне его патрулирования.
        - Госпожа? - рискнула задать вопрос капитан Томас.
        - Скоро мы увидим, кто встал у нас на пути, и если это та, о которой я думаю… Готовьте орудия к бою, капитан. Всем кораблям: "Боевая тревога!" Конвою следовать прежним курсом. "Рейзе" полный вперёд. Курс атаки.
        - Есть! - радостно козырнула Томас, и по мостику прокатилась волна предвкушающих возгласов.
        Заревела сирена, забили колокола громкого боя, засвистели боцманские дудки, загрохотали по палубам и трапам крепкие башмаки команды. Мур всем телом ощутила, как корабль просыпается, дрожа всем корпусом от нетерпения и готовясь к тому, для чего он рождён, - для боя и для победы.

* * *
        Капитан первого ранга Оливия Морено смотрела на противника и не могла сдержать восхищения и ярости. Восхищения от стремительного и грозного вида корабля, и ярости, что этот корабль, который был почти вдвое крупнее "Пегаса" и в шесть раз мощнее по вооружению, был вражеским.
        - Штурман, местоположение? - в очередной раз спросила она.
        Да, "Рейза" (а этот силуэт она узнала бы даже во сне) уже зашла в территориальные воды Европы. Старая длинноносая "Цапля" Мур - это её личный кайзер-флаг вьётся на грот-стеньге.
        - Корабль к бою! Эрнеста, мне нужен ровный ход ещё пять минут.
        Оливия вышла из рубки и заняла место на баке. Готовить заклинание она начала, когда наблюдатель засёк дымы и "Пегас" повернул на них. Она бы не отвернула, даже если бы у неё не было "Рейлгана". Не в привычках капитана Морено из Рода Дельгадо бегать от врага, даже более сильного и многочисленного. А сейчас Оливии было чем встретить старую знакомую. О, да, было!
        Во время бунта Морено вывела "Пегас" в центр бухты, заблокировав выход, и пообещала всем, что расстреляет любого, будь то аристократ или простолюдин, одиночный ялик или эскадра, если этот любой не подтвердит Клятвой верность Трону и Императору. Не смазливой проститутке неопределённого пола Серхио, а единственному законному наследнику Лукасу де Вега. И ни один борт не рискнул отвалить от причальной стенки.
        После подавления мятежа Оливия получила Золотое оружие в награду, но, откровенно говоря, она рассчитывала на большее. На новое звание или более мощный корабль. Ей нравился "Пегас" - один из немногих европейских кораблей, кто мог состязаться в скорости с англичанками, но новые суда Британии, та же "Рейза", заставляли желать корабль другого типа. Оливия надеялась, что ей предложат новый корабль и гадала, кто же это будет. А вдруг "Европа"? Хотя нет, вряд ли. "Европа", как и "Империал" были недостижимы, а вот скажем "Елена Троянская", которая недавно вышла из ремонтного дока после модернизации двигателей, или новые крейсера "городской" серии? Правда "Капитолий" войдёт в строй лишь к следующему лету, а "Аллата" ещё позже.
        Когда её вызвали к де Кабрера, Морено слегка опешила. Назначениями и награждениями флотских занимается Адмиралтейство. При чём тут сухопутная Кармен? Решила поболтать со старой знакомой? Оказалось, дело было не в любопытстве, а в новом оружии. Сначала её покоробило требование де Кабрера пройти ментата и принести Клятву о сохранении заклинания в тайне, словно она салага, не отличающая клотик от клюза. Это её, мага Бронзовой Лиги! Затем Оливия долго билась над новым заклинанием, прежде чем смогла полностью его освоить. Впервые выстрелив по мишени, она поняла опасения графини. Сложность заклинания, его урон и дальность выстрела просто потрясали. Сразу стала очевидна секретность изучения заклинания, а так же до Оливии дошло, что именно оно и было главной наградой де Вега, а не новенькие погоны на плечах. Поняла и оценила доверие Императора. "Доверие за доверие, Лукас", - решила она тогда.
        А вот сейчас это доверие надо оправдать. Оливия с гордостью подумала, что немногие маги даже на Флоте смогли обуздать такие силы, не говоря уже об Армии. Наверняка, заклинание придумал кто-то из своих, флотских, несмотря на участие Быстроногой Кармен. Ну да, без неё никак, она же куратор по разработкам вооружения. Но заклинание точно флотское. Здесь есть всё, что знакомо каждому, кто болен Морем. Сталь кораблей, Молния гроз и потрясающая, всесокрушающая мощь Океана. Оливия вытянула правую руку и навела её на быстрорастущий силуэт. Не промазать бы…

* * *
        "Рейза", сияя щитами, набрала ход и шла на "Пегас", забирая чуть вправо, чтобы к обстрелу смогла подключиться задняя башня и остальная артиллерия левого борта. На обоих кораблях понимали, что сейчас произойдёт. Никакие дипломатические уловки, никакие переговоры были не нужны. Радиостанции обоих кораблей выплюнули в эфир короткие сообщения о вступлении в бой, но даже не попытались вызвать оппонента. Время переговоров прошло, не начавшись. "Рейза" окуталась дымом, когда башни выстрелили холостыми для прогрева стволов. "Пегас" ответил тем же секундой позже, и корабли вновь замолчали, ловя в прицелы силуэт противника.
        - На прицеле! - раздался доклад из первой башни, а спустя пару секунд вторая и третья башни продублировали сообщение.
        - На тринадцать секунд раньше норматива, - сообщила Томас, державшая в руке секундомер.
        - Награды будут после боя, - отрывисто сказала Мур, глядя на "Пегас". - Что задумала Морено? Решила идти на таран?
        В самом деле, в отличие от "Рейзы", "Пегас" уже должен был стрелять главным калибром прямо по курсу. Его орудия более скорострельные, чем у англичанок, что давало европейкам тень надежды. Но носовая башня молчала, а корабль не менял курс.
        - Считают, что мы их просто пугаем? - предположила Томас, но Мур покачала головой, не отрывая взгляда от наглого кораблика Европы.
        - Морено знает, что мы уже на их территории. А она не из тех, кто уклоняется от драки. Что-то тут не так, Изольда. Дистанция?
        - Пять, и минус!
        - Все демоны моря. Что они задумали? Геройски погибнуть? Я предоставлю им эту возможность! - зашипела Мур и вцепилась в поручни. - Командуйте, капитан Томас. Потопите мне это судно.
        - Есть! - отозвалась капитан и щёлкнула тангеткой громкой связи. - Первая башня! Залп!
        - ГР-РАХ!
        Сдвоенный выстрел потряс многотонное тело корабля, тяжёлые снаряды оставили за собой клубы дыма и устремились к цели.
        - Вторая башня! Залп!
        "Рейзу" слегка повело в сторону отдачей, и в это мгновенье дала залп вторая башня.
        - ГР-РАХ!
        - Третья башня! Огонь по готовности!
        Дейзи, не отрываясь от дальномера, привычно удержала равновесие и успела увидеть яркую фиолетово-белую вспышку на носу "Пегаса". Полоса вспоротого воздуха соединила корабли, и адмирал Мур всем своим существом ощутила удар в левый борт "Рейзы". Что это было?! Это же…

* * *
        "Рейза" окуталась дымами, и в этот момент Морено активировала "рейлган", выложившись до отказа. Рука взорвалась болью ломаемых костей, жалобно хрустнуло плечо, отдачей её отшвырнуло назад. Слишком много вложено Силы, слишком! Но иначе никак! С грохотом взорвались снаряды первого залпа, взметнув столбы воды выше мачт. На лежавшую женщину обрушился водопад, капитана поволокло к шпигатам. Старпом бросилась из рубки. Она подбежала к Морено и накрыла капитана своим Щитом в тот момент, когда рядом разорвался ещё один снаряд, а второй поразил "Пегас". Вода схлынула, Ортис выпрямилась и прокричала:
        - Капитан ранена! Лекаря, срочно!
        - Спокойно, Эрнеста, я жива, - простонала Морено, открыв глаза. - Что у меня с рукой?
        Старпом одним движением кортика вспорола рукав и вскрикнула от ужаса. Сквозь разрывы кожи текла кровь, и торчали осколки костей. Конечность, наливаясь синюшным цветом, быстро опухала.
        - Что с "Рейзой"? - спросила Оливия, борясь с болью и слабостью. - Я попала?
        Ортис посмотрела через борт и доложила:
        - Так точно, капитан! "Рейза" теряет ход, вижу дымы в центре и пожар на корме!
        - Значит, получилось, - улыбнулась посеревшими губами Морено и опять потеряла сознание.

* * *
        - Пожар в первой крюйт-камере!
        - Потеря управления, повреждена гидравлика! Перехожу на механическое!
        - Повреждён левый двигатель! Пожар во втором машинном отделении!
        И самое страшное:
        - Течь в третьем отсеке!
        - Течь в трюме! Вода быстро прибывает! Помпы не справляются!
        - Всем аварийным командам в третий отсек! - отдала приказ Томас, но Мур отрицательно покачала головой и спокойно произнесла:
        - Отставить. Капитан, команде покинуть корабль.
        - Госпожа адмирал!?
        - Выполняйте приказ, Изольда. Радист, приказ конвою: "Вариант четыре".
        Как обычно, адмирал была внешне спокойна, но внутри она была натянута как струна. Её корабль, с которым она сроднилась за сотни вахт, стонал от повреждений. Ей, магу Серебряной Лиги, магу Воды и Воздуха этот звук был слышен отчётливо. Была пробита броня, внутренними взрывами разворочены перегородки левого борта, а жаркое пламя гуляло по отсекам, несмотря на попытки корабельных магов справиться одновременно с огнём и водой. Раздались несколько глухих ударов, начали рваться боеприпасы, и "Рейза" стала быстро крениться. Мур наклонилась ко всё ещё работающему микрофону и отдала приказ:
        - Шлюпки на воду. Команде покинуть судно. Офицерам и магам проследить, чтобы никого из команды не оставалось на борту.
        Дейзи посмотрела на Томас и тяжело вздохнула.
        - Идите, Изольда, я не смогу долго держаться.
        Томас с ужасом видела, как лопаются капилляры в глазах её адмирала, верный признак магического перенапряжения. "Да она же течь устраняет!" - догадалась Изольда и тут же поправила себя. Нет, сдержать напор воды, которая прибывает через многочисленные пробоины, адмирал не сможет. Она лишь оттягивает неизбежное, давая время людям выбраться из горящих и затопленных отсеков. Томас положила руку на плечо командира и закрыла глаза, сливая свой запас Сил в стремительно пустеющий Источник адмирала. Вот и старпом последовала её примеру, а потом и старший вахтенный офицер… На мостике остались лишь четыре женщины, остальные бросились вглубь корабля, проверяя отсеки и боевые посты. Мур скинула руку Томас и прохрипела сквозь кровавую пену:
        - Все вон! Изольда, ты должна выжить и доложить. Это мой приказ, все слышали?!
        Капитан Томас открыла глаза и непонимающим взглядом уставилась на адмирала. Дейзи залепила пощёчину своей ученице, приводя её в чувство.
        - Выполнять! У вас две минуты!
        Офицеры подхватили сопротивлявшуюся Томас и потащили её к бронелюку.
        "Рейза" лежала на боку, фонтаны воды и вытесняемого воздуха кипели вокруг судна, но оно ещё держалось на плаву, благодаря своему адмиралу, которая умирала вместе с кораблём, давая шанс команде уцелеть. Глаза Дейзи уже ничего не видели, из ушей лилась кровь, а в горле клокотали ошмётки лёгких. Ледяная вода коснулась ног и быстро поднялась до головы.
        - Я, корабль и Море! - мелькнула последняя мысль и наступила темнота…

* * *
        Морено очнулась к вечеру и потребовала доклад. Старпом прибыла через несколько минут и начала отчитываться.
        - "Рейза" затонула. Мы смогли подобрать некоторых уцелевших, часть успела уйти в нейтральные воды. Магов заперли на гауптвахте с подавителями, остальные сидят в трюме. "Пегас" на ходу, но получил одно попадание в шестой отсек и два взрыва рядом с пятым. Повреждены шпангоуты, броневой набор разошёлся, мы постоянно откачиваем воду. Ранен радист, рация разбита. Повреждена вторая судовая машина, идём на первой. Старший механик говорит, что нас ждёт месяц ремонта в сухом доке. Погибли три матроса и мичман Коста. Раненым оказана помощь.
        - Получается, в Капитолии не знают, чем закончился бой?
        - Никак нет.
        - Что с англичанками?
        - Насколько я поняла, конвой разделился. Часть кораблей развернулась, остальные пошли прежним курсом. В наши воды они не зашли, вывесили флаги морских учений.
        - Ясно… Когда мы прибудем в порт?
        - Примерно через час, - Ортис помолчала, а потом всё же решилась спросить. - Госпожа капитан, то заклинание, которым вы потопили "Рейзу"…
        - Секретное. Я не могу вам ничего объяснять, Эрнеста.
        - Я понимаю, госпожа капитан. Просто… Я же должна что-то сказать людям.
        - С чего бы это? Впрочем, всё равно это уже не секрет после сегодняшнего боя. Я получила это заклинание в качестве награды, когда мне вручали Золотое Оружие.
        - В Капитолии?
        - Верно. Нас обучала Кармен де Кабрера.
        - Кармен де Кабрера разработала заклинание? - не поверила старпом, и Оливия усмехнулась.
        - Генерал Кабрера курирует новые разработки оружия, Эрнеста. А заклинание такой силы определённо должно пройти через её кабинет, - Морено вздохнула и покосилась на перебинтованное плечо и то, что осталось от руки после ампутации. - Я вложила в него слишком много Сил. Возможно, для "Рейзы" хватило бы и половины. Но кто же знал, что оно настолько сильное? Уровень Архимага, я думаю.
        - У нас есть Архимаг? - удивилась старпом. - Об этом было бы известно.
        - Хм, верно. Но Быстроногая точно не Архимаг. Нет, заклинание разработал кто-то другой. Оно слишком сложное для сухопутных, ха-ха.
        - Но тогда… - у Ортис расширились глаза. - Император?! Лукас де Вега был в комитете по нестандартной магии, я читала об этом.
        - Думаешь? - засомневалась Морено.
        - Уверена, госпожа капитан! Всё сходится. Смотрите сами: Лукас де Вега разрабатывает новое заклинание, мятежники узнают об этом и в панике пытаются совершить переворот. Кабрера быстро давит этих недоумков, а в качестве награды Император даёт вам это заклинание. Госпожа капитан, такая честь для нас! Вы - носитель Императорского Заклинания! Одним ударом новейший корабль Британии! Теперь понятно, почему никто не знает о новом Архимаге. Де Вега это просто не нужно, у него и так всё есть.
        - Нуу, госпожа Ортис, - охладила энтузиазм подчинённой капитан. - Я признаю, что заклинание сильное, но с чего вы взяли, что его разработал де Вега? Может быть, автора просто не хотят светить в такое время. Может, это вовсе не Император, а какой-нибудь юнга из Восточной Школы… И вообще, это не наше с вами дело.
        - Да, госпожа капитан, конечно, - закивала ничуть не переубеждённая старпом. - И всё равно, это такая честь! Поздравляю, госпожа капитан! Я могу идти?
        - Идите. Дайте мне знать, когда мы подойдём к берегу. Я постараюсь встать на ноги.
        Ортис выскочила из каюты, и Оливия услышала её затихающее бормотание:
        - Императорское Заклинание! А я-то думала он просто самец на троне!

* * *
        /*Император де Вега, Императрица де Вега, генерал Кабрера, адмирал Морено.*/
        - Позвольте представить, - это адмирал Морено, капитан корабля, потопившего "Рейзу". Прилетела с побережья утренним дирижаблем.
        - Мои поздравления, Оливия.
        - Благодарю, Кармен. Ваше Величество, ваша милость…
        - Лучше просто "Сир", адмирал.
        - Сир, флот англичанок идёт на юг. Думаю, что они пройдут Уточкин Нос и только тогда решатся на высадку. Возможно, попытаются захватить Бутылочное Горлышко с севера.
        - Кармен?
        - Других вариантов нет, Сир. Я перебрасываю туда дополнительные силы дирижаблями, так как дороги перегружены. Впрочем, гарнизоны Горлышка сильны, они должны выстоять, а через три дня и "Империал" подойдёт.
        - М-да, Лондон выбрал удачный момент для атаки. Мы не можем сейчас доверять многим частям, а тут такой десант. Адмирал Морено, как вы думаете, какие силы можно было перебросить тем конвоем?
        - От двадцати тысяч боевых единиц, Сир, если они везли и бронеходы. Если просто пехота, до пятидесяти тысяч. Плюс военные корабли, которые тоже могли везти десант. Я удивлена, что не увидела английских дирижаблей.
        - Мы бы их сбили, адмирал, даже не используя "рейлган". Кстати, я прошу вас подробно расписать применение этого заклинания. И в особенности, я хочу знать, обязателен ли такой откат, как у вас?
        - Нет, Сир. Я уверена, что для большинства кораблей та Сила, что я вложила в Императорское Заклинание, избыточна.
        - Какое-какое заклинание?
        - Заклинание вашего мужа, госпожа де Вега.
        - "Рейлган"? Лукас, я что-то не знаю?
        - Впервые слышу, Мартина. С чего вы взяли, что это моя разработка, Оливия?
        - Об этом знает весь Флот, Сир. Кроме вас некому. Заклинание уровня Архимага, а никаких новых Архимагов у нас не объявлено. Остаётесь только вы.
        - В Армии тоже об этом болтают, Сир.
        - Интересная новость… Архимаг? Хм…
        - Обсудим это после, Мартина. Сейчас другие заботы. Давайте вернёмся к десанту. На что рассчитывают в Лондоне, посылая десант на юг Европы в преддверии осенних штормов?
        - Шторма осенью не идут один за другим, Сир. В промежутке между ними суда успевают пройти значительные расстояния. Если африканки предоставят англичанкам свои гавани и доки…
        - Ясно. Значит, Африку исключать в этом году нельзя? А меня заверяли, что африканки не рискнут выйти в море, Кармен!
        - Большинство кораблей африканских Кланов - это каботажные суда, Сир. Мы исходили из этого.
        - Лондон предоставил африканкам людей и свои корабли, а попутно решил проверить новейшее судно в бою, я правильно поняла ваши рассуждения, госпожа адмирал? Хотят чужими руками воевать, как обычно. А с них взятки гладки… Что говорит Посол Англии, Лукас?
        - Во всём винят адмирала. Дескать, атака "Пегаса" во время учений - это самовольное решение Дейзи Мур. Остальные здесь как бы ни при чём: они просто отрабатывали выход в открытое море большой группой кораблей разного типа и всё. Нам принесены официальные извинения. Толку от них! Впрочем, я готов принять и их, если это остановит агрессию. А то, что часть кораблей отделилась и ушла? Кармен, у тебя есть сведения по составу конвоя?
        - В основном, устаревшие парусно-паровые корабли. Видимо, Англия решила спихнуть это старьё своим африканским союзницам. При атаке на береговые укрепления они бесполезны. Бутылочное Горлышко - это десятки орудий, которые потопят их задолго до того, как корабельная артиллерия достанет наш берег.
        - Стрелять они умеют. Накрыли мой "Пегас" первым же залпом.
        - Мы тоже умеем, Оливия. Дальнобойность орудий береговой артиллерии до двадцати километров. Англичанки не станут рисковать.
        - Тогда зачем транспортники, Кармен? Зачем тащить эти тихоходы, если просто хочешь напугать? А шли они не пустые, будь уверена. А вдруг они рискнут высадить десант ночью?
        - Ночные стрельбы проводятся регулярно, Оливия. Там всё пристреляно, Африка давно уже не пытается взять Горлышко с моря.
        - Тогда в чём их замысел, дамы? Флот разделился, транспорты идут на юг, боевые корабли неизвестно где. Вопрос: что мы должны делать в этой ситуации? Адмирал?
        - Я предлагаю отправить все быстроходные суда на разведку, Сир. Пусть они держатся поблизости от англичанок, но в бой не вступают, а при первой же опасности уходят к берегу.
        - Разумно… Мартина, я поручаю тебе взаимодействие с Адмиралтейством. Надо назначить нового Командующего ВМФ, тянуть дальше нельзя. Кармен, твоя задача - оборона побережья. Сколько магов успели освоить "Рейлган"?
        - Восемь, Сир. Кроме адмирала Морено ещё три капитана, а также четверо командующих различных рангов. От полка до дивизии. Одна из Легиона. Сейчас я направила всех их к Горлышку, как к наиболее вероятному месту десантирования.
        - Восемь… Не очень много. А себя ты посчитала?
        - Нет, Сир.
        - Ладно, мы ещё не в том положении, чтобы Командующего в бой бросать… Закончим на этом, дамы. Всё свободны, кроме генерала Кабрера.
        - …Сир?
        - Меня беспокоит сила этого заклинания, Кармен. Одним выстрелом потопить корабль…
        - Да, согласна. Но Морено вложила в заклинание весь Источник. Да ты же сам её видел, до сих пор на ногах еле стоит!
        - Надо усилить меры безопасности.
        - Мы все прошли ментата, Лукас. Все, кто знает подробности. Остался ещё Доминик, но как проверить на верность универсала я не знаю. Мартина хочет прикончить его, но Лукас, ты же сам видишь, насколько он полезен. Он дал Европе такое оружие, что Англия трижды подумает, прежде чем рискнёт вновь напасть на наши корабли. А я хочу, чтобы Каррера разработал защиту для моих бронеходов.
        - Я тоже. Кстати, что там с бронекостюмом? Разработки продолжились?
        - Да. Но вот результат… Тот прототип, что мы восстановили вместе с Евой и Солано, требованиям армии не отвечает. Сейчас собрана простейшая конструкция из усилителей мышц и щитов. Время действия всего двадцать минут, зато четыре огнестрела и скорость до пятнадцати километров в час. Мы отправили опытную партию в гарнизоны Горлышка.
        - А что с нашей группой? Ева Альва, Иса Солано? Дюран?
        - Иса в части, командует взводом. Думаю вырастить из неё старшего офицера: погоняю по конфликтам, проверю на сообразительность.
        - Готовишь молодую смену на своё место?
        - Да. Лет пятнадцать у меня в запасе есть.
        - Мне нужны такие стратеги, как ты, Кармен. Кстати, ты сможешь совмещать материнство и командование?
        - Безусловно, Сир. Возвращаясь к вашей группе… Ева Альва в экипаже Солано. Они отлично сработались. Правда, Ева хочет вернуться к разработкам брата, но я не знаю, как рассказать ей о Доминике. Дюран в Госпитале. Ирэн рядом с Анжеликой, а что касается Наследника… Ты ему веришь?
        - Конечно, Кармен. Я помню запись вашего разговора. Доминик прав, Мартин просто спасал родителей и невесту. Я могу его понять. Что ж, с ними всё ясно. А что с Домиником? Как ему отдых на Курорте?
        Глава 7
        - Ну и как вам отдых на Курорте, юноша?
        Док сурово посмотрел на меня из-под бровей. Я отвёл взгляд, изображая раскаяние. Третий день лежу под присмотром Гонсало и Диаса. Источник опустел, как никогда, несмотря на все мои ухищрения. Чтобы закончить работу, мне пришлось брать энергию непосредственно из тела. За сутки сильно похудел. Чувствую себя примерно так же, как в больничке под присмотром доктора Рамы, когда впервые очнулся в этом мире.
        В таком разбитом состоянии вина только моя. Когда я делал камушки для Лукаса, я делал их монолитными, то бишь рассчитанными на одну стихию. А вот Камень, сцуко, зернистый. И чтобы зёрна соединялись между собой и не конфликтовали, связи нужно "прописывать". При выращивании Рояля на зёрна шла Сила планеты, а упаковать их в единое целое будь добр сам. Вот на связях я чуть и не сломался. У меня был выбор: всё сразу, или ничего. Я выбрал "всё сразу". Чуть не сдох, но своего добился.
        Камень рос, словно в мультике. Круглый мыльный пузырь, к нему присоединяется ещё один такой же, затем третий. Четвёртый образует пирамиду, пятый - ромб-куб. Между них добавляется следующий пузырь, затем следующий… Постепенно кристалл потерял форму шара и превратился в кристаллическую решётку-многогранник. По привычке я выстроил всё тот же диск, но если раньше у меня он был с игральную шашку, то сейчас получился с хоккейную шайбу. Может, чуть меньше. Связей между отдельными кристаллами вроде бы немного, но по мере добавления зёрен их сложность увеличивалась. Вот связи-то меня и доконали. В итоге получилось, что каждое зерно связано с каждым. Сколько их там вышло, я не считал, потому что сбился на второй сотне и заканчивал работу "на ощупь".
        Ещё раз убедился, что для полноценного Камня Силы Источника мага, будь он даже Золотой-Бриллиантовый, не хватит. Мага сначала высушит не хуже мумии, а потом разорвёт на части. Причём разорвёт в прямом смысле слова и с большим "Ба-бах". Зато новой шайбы должно хватить если не на бронеход, то уж на бронекостюм точно. И пусть Док не хмурит брови, всё идёт по плану. Просто надо больше накопителей для меня, а не для кристалла и всё. Сделаю я Лукасу бронекостюм! И будет он грозным, аки Евангелион, дабы внушал он ужас в сердца врагов своих одним своим появлением… Куда-то меня не туда понесло, однако. А вот про Еву я не зря вспомнил. Пусть-ка сестричка тащит свой обтянутый блестящей тканью зад на Курорт.
        - Всё в порядке, доктор Диас. Произошла небольшая накладка, такое бывает. Учту в следующий раз.
        - Так вы намерены продолжить? Занятно… Одного раза вам мало, сударь мой? Отказ почек, печени, сердце еле выдержало… Постарайтесь в дальнейшем избегать подобных "накладок". Мне совсем не хочется отвечать за слушателя Академии, который погиб в моей лаборатории. Капитан Нуньес тоже не желает завершать свою карьеру с такой отметкой в личном деле.
        - Я понял, Док. Просто не рассчитал силы. Вы сможете выделить мне центральный кристалл бронехода для работы?
        - Праматерь Великая, Доминик, центральный накопитель?! Вы хоть представляете, с какими силами играете?
        - Это не для работы, доктор, - успокоил я Диаса. - Это для меня. Для выращивания кристалла вполне хватает силовой линии, но вот для пополнения своего Источника я хочу иметь в запасе хороший резерв.
        - Ах, вот оно что. Так бы сразу и сказали. Конечно, дам, сударь мой, самую последнюю модель, не пожалею. Только обещайте-ка мне больше не пугать нас своим видом после работы.
        - Обещаю, - улыбнулся я. - Будьте спокойны, Док, всё будет в лучшем виде.
        - Ну-ну. Советую ещё зайти и успокоить Паолу. Она тоже переволновалась, знаете ли.
        - Хм… А знаете, Док, я ведь и в самом деле могу сделать для неё подарок. Она кто? Огонь?
        - Воздух и Огонь.
        - Воздух? Отлично! Давно хотел соорудить одну штуку…
        - Доминик, вы меня пугаете, - опять растревожился Диас. - Я вас умоляю, ничего взрывающегося и стреляющего! У нас рембаза, а не полигон.
        - Я понял, Док. Это будет просто развлечение. Немного рискованное, но уверяю вас, ни один воздушный маг от такого не откажется.
        На толстяка я слегка обиделся. Ну да, не рассчитал силы, но ведь не помер. А Нуньес я знаю чем задобрить. Наверное, бравой капитанше скучно досиживать до пенсии среди этих гор. Тем более воздушному магу. Вот я и дам ей игрушку, да такую, которую никто не видел. Это вам не дирижабль!
        Мысль о дельтаплане крутилась у меня в голове давно. Странно, но авиация этого мира застряла на дирижаблях. Наверное, потому что дирижабли так хорошо показали себя в войне, разработки аппаратов, тяжелее воздуха, не велись. Но, блин, как они не додумались до планеров? Это же очевидно! Ну, и ладно, будем изобретать очередной велосипед.
        На мысль о летающем крыле меня навели местные горные склоны. Точнее, один, западный. Там на фоне серых скал выделялась здоровенная проплешина чёрного цвета, которая почти весь день освещалась солнцем. А что такое локальные нагрев поверхности с точки зрения воздушных потоков? Правильно, термический восходящий поток, "термик". Да-да, знаю, учиться летать на дельтаплане нужно не в горах. Тут карта потоков запутанная, есть не только восходящие, но и такие, что могут швырнуть лёгкое крыло вниз или на скалы. Но тут вступает в силу Магия. В первую очередь, магия Воздуха.
        Прежде чем приступить к задуманному, надо было немного успокоить и подмазаться к Нуньес. На следующий день после выхода из палаты зашёл к ней в кабинет и положил на стол радужный шарик.
        - Это ещё что такое? - с подозрением уставились на него Паола и сидевший рядом Док.
        - "Шар Души". Вроде бы так это называется, госпожа капитан. Если вы присмотритесь, то заметите, что он слегка пульсирует. Этот кристалл связан с моим Источником и разумом. Среди "живчиков" ходит легенда, что его разработал один из внуков Елены Троянской. Он всю жизнь боялся, что его похоронят заживо и поэтому придумал вот такую штуку. Пока я жив, пока жив мой разум, камень будет слегка светиться и пульсировать.
        - Помню такую легенду, - кивнул Диас и взял в руки шарик. - Занятная вещица. Кстати, капитан, было бы неплохо снабдить этими кристаллами бойцов. Сразу видно - жив вояка или уже мёртв. В боевых условиях поможет сберечь время.
        - Типун тебе на язык, Док.
        - Лукас де Вега сказал, что это отличный подарок на свадьбу, - добавил я, чтобы сгладить впечатление от мрачного предложения Диаса.
        - На свадьбу, говорите? - Нуньес посмотрела на сферу другим взглядом. - Да, пожалуй. А сможете сделать кристалл в виде кольца?
        - Не думаю, что это слишком сложно, - пожал я плечами. - Даже интересно будет, госпожа. Только мне надо знать размер вашего пальца.
        - Ты решила жениться, Паола? - удивился Диас.
        - Я ещё не старуха, Док, - спокойно сказала Нуньес, снимая с пальца простенькое колечко. - Вот, Доминик, сделаете такое же?
        - И мне тоже, если можно, - тут же вставил Док.
        - Без проблем. К вечеру будут готовы. Госпожа капитан, у меня ещё просьба. Научите меня Облаку.
        - Облако? Воздушная подушка что ли?
        - Да. Готовлю вам сюрприз, госпожа.
        - Эээ…
        - Это не оружие, - поспешил добавить я. - Развлечение немного рискованное, но оно того стоит, уверяю вас.
        - Хм… Можно. Там сложного ничего нет, просто концентрация нужна. Давайте-ка после обеда займёмся, если уж так хотите. Но сначала скажите, можно ли Феррер заходить в котельную? А то на базе третий день горячей воды нет после вашего эксперимента.
        - Да, госпожа, разумеется! Я уже сказал Камилле, она там вовсю хозяйничает. Думаю, что ей тоже надо будет сделать кольцо.
        - Тогда готовьтесь делать их на всю базу, - рассмеялся Док.
        - Да я и не против. Только надо будет зародышей кристаллов прикупить, у меня они заканчиваются.
        - Завтра девчонки в город собрались, вот пусть и привезут, - почесал щетину Док. - Не всё же им в кабаках получку пропивать. Как увидят колечки, так сами побегут в магазины.
        - Сделаю вид, что ничего не слышала, - проворчала Нуньес. - Сколько вообще это будет стоить, господин Каррера?
        - Для своих бесплатно, - я галантно поклонился. - А вот для командировочных… Думаю, что за десятку золотом кольца пойдут на ура. Плюс зародыш кристалла.
        - Здесь не Капитолий, чтобы гнуть такие цены, - нахмурилась Нуньес. - Давайте так: зародыш плюс пять золотом.
        - Один золотой вам, госпожа, один Доку - там нужна будет помощь хорошей Жизни.
        - Вот, Паола, посмотри, как в столице дела делаются. Раз, два, и мы с тобой в доле доходного предприятия. Деньги из воздуха! Учись.
        - Идите, Доминик. От золотых я и в самом деле не откажусь.
        Кольцевой кристалл оказалось сделать посложнее, чем простую сферу, но ничего критичного. Даже Лукас мог бы с этим справиться. Тем не менее, я подробно расписал процесс на бумаге, потратив на это вечер. Процедура "привязки" кольца к владельцу произвела на Дока и Нуньес впечатление. А Камилла и вовсе восприняла омовение камня в крови как мистическую церемонию. Я заметил, что в последнее время таким вещам стали уделять большое внимание, вроде как мода пошла на старину. Вскоре разноцветными колечками могла похвастаться вся база.
        Док попытался вникнуть в процесс выращивания нейтрального кристалла, но отказался от этой идеи после серии неудач. Странно, а у меня они получались все легче и легче. На выручку от колец я заказал в Байсе шёлк - ни лавсана, ни дакрона этот мир не знал. Со списанных бронеходов снял лёгкие металлические штанги, которые шли на каркас центрального кристалла. Металл интересный, как бы даже алюминий, очень упругий, прочный на скручивание и деформацию.
        Дни стояли такие, что грех их было тратить на работу. До обеда я вкалывал в лаборатории, тестируя кристаллы, а потом возился с летающим крылом. Впрочем, основная проблема была именно в укреплении материалов и тестировании их. Да, это не современные ткани дельт двадцать первого века, но и не настолько всё было плохо. Кстати, знаете, как в СССР развивался дельтапланеризм? Ведь никаких специализированных журналов и чертежей не было. Энтузиасты делали первые дельтапланы… по фотографиям! Серьёзно! Брали фото, зачастую отвратительного качества, на глаз прикидывали размер, правдами и неправдами доставали материю для крыла и стойки для каркаса, и… летали! Да, бились, ломали руки и ноги, но набирались опыта и строили всё более совершенные аппараты.
        Помню, инструктор у нас был, пожилой уже дядька, всё любил байки травить и пугать нас, несмышлёнышей, разными страшилками о тех временах. Волосы дыбом вставали, если честно. На голом энтузиазме, без всякой поддержки со стороны властей, развили целый новый вид спорта. Зато уже через несколько лет СССР стал мировым лидером в полётах летающих крыльев. И я не с потолка брал размеры игрушки для этого мира. Полвека развития, да ещё в эпоху интернета и возможности пользоваться лучшими образцами - вот что у меня было.
        Разумеется, всеми этими делами я занимался не весь день, а только когда освобождался от основной работы и уставал от писанины. А писать пришлось много. Когда я сделал первый Белый Камень, помнится, у меня вышла стопка листов в двадцать. В нынешнем камне было полсотни кристаллов и тысячи связей, которые эти кристаллы соединяют. Я изрисовал схемами одну толстую тетрадь и уже заканчивал другую, описывая процесс. Думаю, что когда сделаю ещё один Рояль и пойму некоторые тонкости, то и третья заполнится до конца. Ну ничего, дело того стоило.
        Без спешки воссоздавая процесс выращивания на бумаге, я на многие моменты начал обращать внимание. Надо будет их внимательно проследить, чтобы вопросов не было. Но, чёрт возьми, какой перспективный кристаллик у меня получился! Жаль, нет костюма Евы и прототипа, вот бы с ними соединить. Хм… А что мне мешает? Здесь есть силовая линия и скучающий Док. Есть капитан Нуньес, которая держит в узде не самых послушных девиц. Чего ещё надо? Костюм Евы? Хм… А созвонюсь-ка я со своим куратором, госпожой графиней и генералом.

* * *
        Кармен де Кабрера, Доминик Каррера.
        - Госпожа генерал, доброе утро.
        - Доброе утро, Доминик. Как ты?
        - В полном порядке, Кармен, отдыхаю. Даже загорел немного. А вы? Я слышал, что свадьбу назначили сразу после Нового Года?
        - Самое подходящее время. Африканского десанта в зимние шторма можно не ждать. Дела обстоят так, что сейчас нам угрожает только Англия. Ты слышал о морском бое в Северном море?
        - Конечно. Только не знаю кого поздравлять, вы же не командуете ВМФ.
        - Зато я командую комитетом по вооружениям. Английский корабль потопили твоим заклинанием.
        - "Рейлганом"? Ничего себе. Маг, который его запустил, уцелел? Я ведь предупреждал, что чем больше маг вкладывает Силы, тем сильнее отдача, может руку вывихнуть. Это как на орудийным стволе лежать во время выстрела.
        - Всё в порядке. Сейчас делаются повторные замеры по отдаче и затратах Сил. Я вспомнила об этом случае по другому поводу. Среди флотских экипажей ходит слух, что это заклинание уровня Архимага.
        - Ого!
        - Да. Но это не всё. Многие считают, что его изобрёл Лукас.
        - Император?
        - На флоте так и говорят: Императорский Удар. Я думаю, что и в Армии об этом будут говорить то же самое. Даже базу под этот слух подвели: мятежники испугались силы Лукаса и ринулись убивать его. Ну, а так как Лукас Архимаг, то смог выжить там, где погибла вся его семья.
        - Архимаг… Я слышал, Архимагу дают дворянство, если он простолюдин, или поднимают планку повыше, если дворянин. Я теперь барон?
        - Нет. Совет не дал "Рейлгану" уровня Архимага. Решение политическое - Лукас и так на коне, делать его ещё и Архимагом…
        - Это моё заклинание, а не Лукаса! И я за него всего лишь магистра получил, если вы помните.
        - Предлагаешь заявить об этом на весь мир? Тогда придётся вытащить тебя на свет и о многом рассказать. Пресса, интервью, повышенное внимание…. Хочешь? Время на болтовню у тебя есть?
        - Нет, и всё же… Что ж такое, Кармен? Опять мимо носа баронское звание пролетело!
        - Мне жаль, Доминик, честно.
        - Да неужели?! А я думал, уже все привыкли к такому отношению ко мне. Чужими руками Архимага отхватить, надо же… Обидно, Кармен, очень обидно!
        - Мне действительно жаль…
        - Ммм… Ладно, проехали. Я, вообще-то, совсем по другому поводу звоню, Кармен. У меня тут прорыв в исследованиях. Не кардинальный, но очень даже перспективный. Мне нужна Ева и её костюм. А также ваше разрешение на привлечение местного персонала к разработке бронекостюма.
        - Но… Доминик, бронекостюм уже разработан.
        - Что?
        - Его даже запустили в серийное производство.
        - Как… Что ещё за бронекостюм? Наш прототип?! Так он же не готов, Кармен! Там такая сыромятина была… Или вы его доработали? Как вы добились совмещения костюма Евы и внешней брони? Что за управляющий кристалл? Как удалось синхронизировать потоки? На прототипе это было невозможно сделать без нормального управляющего кристалла. И я вам ответственно заявляю, что у нас не было управляющего кристалла! Кто его сделал?
        - Доминик, давайте без истерик! Всех тонкостей я говорить не буду, но кое-чем поделюсь. Внешнюю броню решили не ставить, а просто усилили костюм Евы. Металлическая рама, минимум мышц. Четыре автоматических пехотных огнестрела. Вместо брони стоят кристаллы Воздуха.
        - Почему не мои кристаллы пространства?
        - Потому что ваши кристаллы, господин изобретатель, обладают существенными недостатками. Они безумно дорогие и редкие, у них слишком большое потребление Силы и маленький радиус действия. Синхронизируются с другими плохо… Решили обойтись пока старым способом.
        - Странно это слышать. Это я про трудности с синхронизацией, я считал, что всё будет наоборот… Что за техники у вас, госпожа генерал? У них руки точно не из задницы растут? Универсальный кристалл по определению должен быть проще в совмещении Стихий. Странно… Я всегда считал, что у вашего жениха более квалифицированные кадры.
        - Эти изделия изготавливает не МС, - буркнула генерал. - Меня и так обвиняют в протекционизме и лоббировании интересов де Мендес. Пришлось пойти на уступки.
        - И вы послушались сплетников? Ну и зря, госпожа генерал, у Хосе команда по кристаллам отличная. Впрочем, вам виднее…. И какая автономность у изделия?
        - Двадцать минут.
        - Двадцать минут?! Ева ходила в костюме четыре часа без накопителей, а у вас двадцать минут?
        - Доминик, не думайте, что вы - единственный специалист по кристаллам в мире. В военных делах ваша ценность близка к нулю. Вы даже не рядовой! А бронекостюм разрабатывали ведущие оружейники Европы…
        - Они облажались, Кармен! Двадцать минут - это провал. Дайте мне Еву, комбез и разрешение на работу. И я вам покажу, что значит настоящий бронекостюм. Что до кристаллов… Поговорите с Мартиной де Вега и Императором. Им известно, что мне нужно. И они знают, на что я способен, госпожа генерал.
        - Это намёк или угроза, господин Каррера?
        - У меня нет времени на угрозы, госпожа графиня. Зато у меня тут под боком "живчик" Первой Лиги сидит и куча бронеходов на разборе. Если вы дадите мне костюм Евы и сестру, я выдам вам то, что обещал к вашей свадьбе. Кстати, а где Ева? Я звонил тёте, она не знает. Что ещё за секреты?
        - Никаких секретов. Ева Альва второй оператор в экипаже Исабель Солано. Служит на Западном побережье.
        - Разве она не должна ещё учиться?
        - Она уже воевала, Доминик. Солано отличный офицер, ты же знаешь. В её экипаже Ева научится всему и гораздо быстрее. К тому же это было и её желание.
        - Вы не отобрали у неё костюм, надеюсь? И кстати, по костюму Евы - мне за него заплатят? Сколько? Когда?
        - Тебе, Ирэн, Мартину идут отчисления за каждый камень, не сомневайся. Хосе занимался этим вопросом лично. Надеюсь, ему ты доверяешь?
        - Ясно. Но всё равно, Кармен. Мне нужна Ева и костюм. Не знаю, что вы там соорудили, но явно не то, что надо. Можете прислать вместе с сестрой и эту вашу подделку? Ещё я бы хотел Ирэн и Мартина…
        - Нет. На Ирэн даже не рассчитывай, особенно сейчас.
        - Вау! Это то, что я думаю?
        - Секретная информация.
        - Мои поздравления герцогине. То есть Императрице. Можно ей подарок сделать?
        - Знаю я твои подарки.
        - Да нет, я хотел просто сделать кольцо на базе "Шара Души". Вы могли видеть такой у меня. Я тут почти производство наладил. Вам с Хосе тоже прислать хотел, вместе со спецификацией.
        - Ах, это? Лукас вроде показывал такой шарик. Хорошо, присылай. У тебя всё?
        - Ева и костюм, Кармен! И поговорите с Лукасом, он знает о чём.

* * *
        Нет, каково, а?! Опять мимо носа! Ладно, с баронством, там особо и привилегий нет, чисто тщеславие потешить, но вот с Архимагом меня совсем несправедливо прокатили. Пусть идея не из этого мира, но даже у нас рейлган скорее эксперимент и сомнительное по надёжности оружие. Для этого мира рейлган - откровение. И реализовал его я! Пусть заклинанием может овладеть не каждый, но уже сейчас оно работает. А мне что заявляют? "Императорский Удар". Да каким там боком Лукас!? Он и появился в нашей группе только для того, чтобы помочь мне соорудить защиту от заклинания. Мне! Защиту! От рейлгана! А совсем не наоборот.
        И вообще, создаётся впечатление, что как только я уехал из столицы, на меня махнули рукой. Сообщение о прорыве Кармен просто проигнорировала, Еву и Ису отослала подальше, а вот девчонки новинку оценили бы. Дюран зажала… Жаль, до Лукаса не достучаться. Что делать дальше? Хм… "Делай что можешь…", так ведь? Пока Кармен жареный петух не клюнет в генеральский зад, она не почешется. Что ж, я ей такого петуха сделаю… Красного! Посмотрим, как вы забегаете. Да и потом, я же обещал дуэль "Бронеходы против Бронекостюма"? А обещания надо выполнять. Нет разрешения? Да и плевать!
        С этими мыслями я поднял трубку и опять принялся звонить. Сначала в особняк Дюран, затем в Имперский Госпиталь. Удачно попал: трубку взял Мартин. Поболтали с ним о житье-бытье, о практике. Мартин пожаловался, что его гоняют от одного целителя к другому. Реанимация, скорая помощь, родильное отделение… Видно де Вега и де Кабрера решили проверить Наследника на крепость. Да, Мартин теперь официальный Наследник Рода Дюран. Кроме работы в Госпитале навалились ещё и обязанности политической и аристократической жизни. Светские приёмы, официальные рауты и прочая и прочая… Зато на Балу Мартин и Ирэн получили благодарность из уст Императора, а так же Высочайшее благоволение - жетоны магов, сделанные из изумруда. Мои одноклассники дотянули-таки до Первой Лиги. Очуметь… У всех жизнь идёт на лад, кроме меня…
        Похваставшись своими достижениями, Мартин начал пытать меня. А мне и сказать особо нечего, так как я под Клятвами хожу. Но я сумел отбрехаться тем, что рассказал о новом кристалле, который разработал для бронекостюма. Посетовал, что в наличии нет костюма Евы. Мартин заглотил наживку и предложил один из костюмов Ирэн. По его словам, у них сейчас их целых три, причём разных цветов. Только красный Мартин сразу зажал. Ну, точно не зря Габи его извращенцем называла. Я похмыкал и согласился на чёрный. Дал адрес воинской части, где живу. Почта в Европе работает неплохо, думаю, что через две недели посылку получу.

* * *
        Хельга и Сандра Шиен, Хуго Тракен.
        - Госпожа Сандра, мы взяли след Каррера.
        - И где он?
        - Мой человек сидит на центральном коммутаторе в Капитолии….
        - Вы и туда пробрались, господин Тракен?
        - Вы даже не представляете, госпожа Сандра, чего это стоило! Зато вчера наш человек отследил звонок Каррера до одной из подстанций в районе Грохочущего Хребта. Точнее пока сказать не могу, но там немного найдётся мест, куда его могли спрятать. Маг он сильный, на развоз почты такого не поставят. Будем искать дальше.
        - Грохочущий Хребет, как удачно всё складывается. Что думаешь, бабушка?
        - Работай, Хуго. Санди, ты хочешь подключить к этому Роджерсов?
        - Да, бабушка. Дед Стивена постоянно шарился в тех краях, пока европейские пограничники не отправили его на дно вместе с кораблём. Поинтересуюсь у Александры. У них должны остаться карты и лоции.
        - Заодно поинтересуйся вот чем, внучка. Военные корабли хороши во время войны, спору нет. Но в мирное время это огромная дыра в бюджете. Что планирует твой жених после свадьбы? Куда он денет свои корветы, когда война закончится?
        - Я поняла, бабушка. Да, интересные вопросы. Заодно и узнаем, насколько Стивен будет предан своей новой Семье и Клану.
        - Только не спугни его мать, не будь слишком настойчивой.
        - Хорошо, бабушка. Господин Тракен, у вас есть данные по матери Стивена?
        - Разумеется, госпожа Сандра.
        - Хорошо.
        Глава 8
        Итак, что же могла изобрести Кармен, что теперь она отказывается от бронекостюма моей разработки? Точнее, что ей такое могли предложить? Наш прототип? Прототип - это тупик без Рояля, что лежит передо мной. Рояль, кстати, тоже пока ничего не решает. Это заготовка под управляющий кристалл, своего рода компьютер без базовых настроек и программ. Но мощный, да… Вот только какие же программы в него забить? Их ведь нужно "по месту" прописывать, под конкретные задачи.
        Я почесал лоб. Это не помогло, и я почесал затылок. Когда не помогло и это, я решил сделать перерыв. Вышел из каморки и отправился к Доку. Тот был занят тестированием мышц бронехода. "Шляпа", если я не ошибаюсь. Присев на стул, я разлил чай в кружки и открыл коробку с печеньем. Всё это я делал молча, согласно сложившейся традиции. Док, закончив очередной тест, сделал запись в журнале и довольный захлопнул его.
        - Что-то вы невесёлый, сударь мой, - бодро отметил он, пробуя чай. - Вы проверили кристаллы, которые я дал?
        - Да, доктор. В двух трещины, но это некритично, думаю, что смогу их заделать. В третьем трещина такая огромная, что проще выбросить. Остальные практически целые, я их немного подправлю, и можно будет ставить на место. А что вообще делают с кристаллами, которые приходят с бронеходами?
        - По-разному. Что-то мы списываем и утилизируем, - Док кивнул на контейнер, стоявший в углу. - Что можем, ремонтируем и отсылаем обратно в части. Точнее, на склады. Там их опять тестируют и перераспределяют по заявкам частей. А что?
        - Мне бы несколько воздушных кристаллов…
        - Зачем?
        - Для капитана Нуньес. Я же говорил вам, что хочу сделать для неё подарок? Вот он почти готов. Кристаллы нужны для того, чтобы подарок был более безопасным в использовании.
        - Ох, Доминик… Что вы там ещё придумали?
        - Могу показать сегодня вечером, если дадите кристаллы.
        - Хм… Кристаллы-то я дам, без проблем. А вот если ваш подарок не понравится Паоле, то держитесь.
        Воздушному магу не понравится воздушная стихия? Что это за маг такой? Воздушники те ещё авантюристы, я это по Лоле помню. Я прихватил выданные мне Диасом камни и пошёл к себе. По-хорошему стабилизаторы полёта нужно было сделать самому, но я всю неделю был занят тестированием управляющего кристалла, который переделал из гироскопа "шляпы". Вернувшись к себе, проверил камушки, подправил их и установил на концах металлических труб в приготовленных гнёздах. Включил их в единую сеть и проверил её работу. Затем в каждый из кристаллов вписал заклинания Облака и завязал их на центральный управляющий. Несколько раз проверил работу "вхолостую", покачивая довольно увесистой конструкцией на весу. Вроде всё было как надо. При крене более сорока градусов срабатывали стабилизирующие заклинания, и крыло выравнивалось. Прикольно было это ощущать. Для новичка самое оно. А с наработкой опыта кристаллы вообще не потребуются, разве что для экстренных случаев.

* * *
        Чтобы оценить новинку, любопытствующим пришлось довольно долго идти вслед за мной. Ворчание и бурчание за спиной не достигло своего пика лишь потому, что никаких других дел у зрителей не было, а вечерок был как по заказу. Моему, естественно. Наконец мы поднялись к нужному месту, и я остановился на пологом склоне.
        - Дамы и господа, - я поклонился Нуньес, Доку и всей остальной публике, что собралась вокруг меня. - С тех самых пор, как человек впервые бросил взгляд в небо, он захотел покорить воздушный океан. Мы с завистью смотрим на птиц, что парят в вышине, скользя в воздушных потоках и обозревая окрестности с немыслимых для большинства смертных высот. Дирижабли слишком дороги, слишком недоступны для нас, а ведь подняться в воздух хочется многим, не так ли?
        Я оглядел аудиторию. Местные военные и протрезвевшие операторы, которых привезла вчера Сантана, внимательно слушали мой рекламный спич и разглядывали стоявший за моей спиной непонятный для этого мира агрегат. На мой вопрос зрители принялись перешёптываться и бурчать под нос что-то неразборчивое, но явно одобрительное. Я покровительственно кивнул и картинным жестом показал на своё "изобретение". Летающее крыло лежало на траве, сложив трапецию под себя, словно готовилось к прыжку.
        - Мечта осуществилась! Представляю вам новую веху в освоении неба - дельтаплан!
        Не слушая больше оживившихся военных и гражданских, я подошёл к конструкции и быстро привёл её в рабочее положение. Ради демонстрации новинки мне пришлось облазить все окрестные склоны и составить карту воздушных потоков. А потом выжидать погожего денька, точнее вечера, вроде сегодняшнего. Когда ровный ветер с моря создаёт спокойный восходящий поток на этом склоне и делает возможной посадку на склоне противоположном.
        Демонстрируя бесконечную уверенность и испытывая нешуточный страх, я нахлобучил на голову шлем, застегнул перчатки и поёжился под курткой. Надеюсь, если что-то пойдёт не так, экипировка для мотоцикла поможет мне. Да и не будем забывать, что я - маг Бронзовой Лиги! Что может пойти не так? Классическая "дельта", даже чуть крупнее обычной. Не "Таргет", конечно, но что-то близкое. Металл специально укреплён, материал паруса проверен неоднократно на прочность и разрыв. Воздушные заклинания наготове… И всё равно страшновато.
        Я вздохнул, поднял конструкцию за треугольник управления и побежал вниз по склону. Не успел сделать и трёх шагов, как почувствовал, что мои ноги больше не касаются земли, а склон горы проваливается вниз, сливаясь в однотонное поле. Я лечу!? Лечу! От восторга я завопил во всю глотку. Дельтаплан качнуло на потоке и мягко подбросило вверх. Я поспешно опустил руки на нижнюю рамку и повис на "фартуке".
        Дельтаплан пронёсся над базой всего за пару минут, и вот уже впереди уже противоположный склон. Слегка задираю нос, опускаю ноги и "тянусь" через центральный кристалл к боковым. Передний кристалл активирует лёгкое Облако, скорость замедляется, я аккуратно приземляюсь и отключаю магическую поддержку. Дельтаплан тут же клюёт носом, а я чуть не бодаю шлемом землю. Хорошо хоть приземлился на пологой части склона, не покатился кувырком. Навыки надо опять нарабатывать, это вам не велосипед.
        Выбравшись из подвески, огляделся вокруг. Зрители поспешно спускались с горки, спеша пересечь базу и добраться до меня. Я приподнял крыло и потопал вниз, отслеживая, чтобы не погнулись трубки и стойки. Интересно, можно ли это считать первым полётом на аппарате, тяжелее воздуха? Или это достижение относится только к самолётам с двигателями? А можно считать механическим движителем Магию?
        Первыми прибежали операторы, оглушив меня своими: "Здорово!" и "Дай мне попробовать!" Затем подбежала Нуньес, рыкнула на "отдыхающих" и подошла ко мне.
        - Впечатляет! - Паола оглядела дельтаплан хозяйским взглядом. - Я могу попробовать?
        - Прямо сейчас? Нет, госпожа капитан.
        У Паолы вытянулось лицо, а операторы позади неё принялись хихикать.
        - Чтобы управиться с крылом, вам нужно немного потренироваться, - поспешно сказал я. - Думаю, что в течение недели я смогу обучить вас основам.
        - А кто учил вас, господин Каррера? - пропыхтел Док, который наконец-то добрался до нас.
        - Меня никто не учил, господин Диас, - откликнулся я. - Но пока я делал крыло, много размышлял над теорией полёта.
        Не говорить же ему, что ходил в кружок дельтапланеризма. Правда до настоящего полёта так и не дошло, только пробежки и подскоки. Дело тоже было осенью, погода была дождливая и ветреная. Простыл, угодил в больницу с воспалением лёгких, а потом и зима началась. Но немного в воздухе побыть удалось, так что основы запомнил. А вот с набором высоты и полётами на дальность аборигенкам придётся разбираться самим. Воздушному магу тут все карты в руки.
        Пусть Паола будет моим учеником и учителем одновременно. Человек она серьёзный, не то, что операторы, которые горящими глазёнками пожирали летающее крыло. Не сделал ли я глупость, показав его неопытным магичкам? Соорудить подобную конструкцию много ума не надо, а вот научиться ей управлять процесс не столько сложный, сколько требующий дисциплины. Одна ошибка и хана. Недаром у нас этот вид активного отдыха стоит на втором месте по смертности после альпинизма.
        - Сами видели, Док, я просто пересёк долину по прямой. А если хорошо освоить дельтаплан, то, думаю, что можно будет забраться на высоту полёта птиц и пролететь сотни километров. Мне это менее доступно, потому что я - не Воздух, а вот госпожа капитан чувствует эту стихию с самого рождения.
        - Ясно, - кивнула Нуньес и посмотрела на подчинённых. - Ещё воздушники есть? Есть. Тогда берите этот… дельтаплан и несите на базу. Аккуратно! Кто не пройдёт обучение, того к крылу не подпущу.
        - А мы что же, госпожа капитан? - обиженно протянула девица с рубиновыми серьгами.
        - Будете ждать моего разрешения! - отрубила Нуньес. - Посмотрим, как ваши подружки усвоят то, чему их научит господин Каррера. Тогда и с вами разговор будет отдельный. И ещё: учую "выхлоп", всех разгоню, ясно? За ваши жизни на базе отвечаю я. Это вам не самцов по кабакам снимать.
        Вот это Паола выдала. Всех сразу построила по стойке смирно. Зуб даю, в Байсу больше эти девицы ни ногой. Нуньес с них ещё и деньги сдерёт за обучение, уверен. Жадновата она, как я заметил. Не поверила, что кольца за десятку уйдут, а теперь локти кусает. Ничего, следующая партия операторов приедет, по пятнадцать продавать буду, а Паола меня поддержит. Сколько ей отдавать? Думаю, что пяти золотых хватит. Нет, три. Три ей, три Доку, остальное мне. Хм… От Нуньес заразился что ли?
        Капитан освоила полёты за неделю. Точнее не полёты, а основы. Балансирование, пробежки, управление дельтапланом при внезапном порыве ветра… Я специально на тренировках отключал магию и требовал от подопечных, чтобы они задействовали Источник только в экстренных случаях. Это когда конструкция валится на бок, грозя погнуть боковые трубки, к примеру. И всё равно, за неделю пришлось поменять их дважды. А что делать? Погода стояла как по заказу, а полетать хотелось всем. Меня даже соблазнить пытались… Успешно… Гм, не о том речь…
        В общем, учитывая повышенный интерес к полётам, за неделю я сделал вторую "Дельту", которую осваивали только мы с капитаном Нуньес. А первую отдали на растерзание операторов и персонала базы. Так как я больше был на земле, поправляя и наставляя, а Паола тренировалась, неудивительно, что именно она первая набрала высоту достаточную, чтобы заглянуть за хребет и увидеть между гор море. Километра полтора, я думаю! Опустилась капитан Нуньес с квадратными глазами и замёрзшая как ледышка.
        - Как думаешь, Доминик, - Паола давно уже перешла на "ты". - Не в горах, а на равнине такой штукой пользоваться можно?
        - Почему же нет? Так даже лучше, ведь в горах ветра часто меняются, а на равнине они предсказуемы. Достаточно склона с хорошим восходящим потоком или "термиком". Или просто разгоняемся и подключаем Магию…
        - Здорово! У меня отставка следующей осенью, поеду на Восток, к сестре. Та тоже Воздух. Ох, мы там развернёмся!
        - Если только военные новинку не засекретят.
        - Не, не получится, - помотала головой Нуньес. - Тут же ничего сложного нет. Да и для военных целей это не подойдёт. Любой маг Воздушным Копьём такую птичку сшибёт на раз-два. А уж против фаербола и вовсе защиты нет. А ты думал, что сделал идеального разведчика?
        - Да нет, просто давно уже хотелось соорудить такую штуку. Я вообще-то подарок делал не вам, госпожа Паола, уж извините. Я о Лоле де Мендес думал.
        - Ха-ха-ха! Я так и знала, что между вами что-то было! Смотри, заревнует она тебя.
        - Ничего не было, - слегка возмутился я. - Читайте поменьше всякой дряни. Просто мы знакомы с ней давно, можно сказать, друзья. Она меня часто подкалывала, ну, и я её тоже пару раз.
        - Точно? - усмехнулась Паола. - А то видела я вчера Урсулу…
        - Ничего-то от вас не скрыть, госпожа капитан, - я слегка покраснел.
        - Должность такая, ха-ха! Ты же помнишь, надеюсь, что она уезжает?
        - Конечно.
        - Ну ладно. Пойду ещё разок взлечу. Эх, жаль погода портится. Наверное, следующий раз полетать доведётся только весной.
        - Главное не забывайтесь, - напомнил я. - Каждый полёт должен быть не просто радостью, но и тренировкой. Контролируйте свои движения, помните ощущения, запоминайте реакцию воздуха и крыла…
        - Да помню я. Ты уже нам всем это сто раз повторял.
        - Могу ещё сто раз повторить, и повторю. Повторение - мать учения.
        - Уф! И поговорки эти твои. Откуда ты их берёшь?
        - Из своей мудрой головы, госпожа капитан, откуда же ещё? Летите, у вас до заката около часа есть.
        Я посмотрел вслед Паоле и усмехнулся. Что с людьми мечта делает! Сколько ей уже? Сорок, пятьдесят? А бежит словно девчонка, да ещё и нелёгкое крыло ухитряется нести. Рядом присел Док, вздохнул.
        - А ведь без вас тут было так спокойно, сударь мой.
        - Вам не нравится, Док?
        - Как сказать. За неделю было два вывиха, не говоря уже о постоянных синяках и ссадинах. И это ещё ваше крыло магией поддерживается! А что было бы, если бы они учились без магической поддержки?
        И Док кивнул на бегущую фигуру, которая пыталась прыжками поднять дельтаплан в воздух, игнорируя тот факт, что бежит она по ветру. Как следствие, после очередного бессмысленного толчка, дельтаплан завалился на бок под улюлюканье подруг.
        - Это не ваша Урсула?
        - И вы туда же, Док?
        - Я ведь предупреждал вас, Доминик, - доктор осуждающе посмотрел на меня. - Не связывайтесь с операторами.
        - Она завтра уезжает. И потом, она сама пришла, мне что, гнать её надо было?
        - Хм… Ну ладно, это ваше дело. Что скажете по кристаллам, которые вы выращиваете? Для чего они? Или это секрет?
        - Не то чтобы секрет, Док…
        Я огляделся, на всякий случай, и придвинулся поближе. Скрестил ноги по-турецки, сорвал пожухшую травинку и сунул её в рот. Почему бы и нет? Сколько можно ждать ответа от Кармен? Делай, что можешь, верно?
        - Помните, я спрашивал вас, сможете ли вы вырастить нестандартные мышцы?
        - Конечно.
        - Долго это делается?
        - Давайте-ка подумаем… Мне надо знать характеристики мышц, их место в мехе, назначение, частоту использования. Много параметров, Доминик.
        - Ну… Самую сильную и выносливую мышцу, размером примерно в полтора-два раза больше человеческой скелетной.
        - Сутки, - сразу же ответил маг.
        - Так быстро? А почему восстановление утраченной ноги занимает до трёх месяцев?
        - Потому что… - Назидательно поднял указательный палец Док. - Потому что восстанавливается нога целиком. Кости, мышцы, сухожилия, нервы. Особенно нервы. А ещё некоторым пациентам чисто психологически трудно принять новую конечность, ощутить её своей. Вы что-то задумали?
        - Есть одна идея, Док. Я уже полгода пытаюсь соорудить новый тип бронехода. Компактный, на одного человека. Перед мятежом мы разрабатывали этот бронекостюм с Лукасом де Вега и Наследником Дюран. Успели сделать комбинезон, который будет передавать сигналы нервных окончаний без задержки от оператора к мышцам бронекостюма, а так же модель самого бронекостюма, но… Мятеж, гибель Императрицы… Лукасу стало не до наших разработок, а Кармен де Кабрера не слишком верит в мою идею. Так что меня сослали сюда, с глаз долой. Вроде бы кое-что из того, что мы сделали, приняли на вооружение, но вот идея бронекостюма была похоронена, как мне сказали. Соорудили что-то непонятное, совсем не то, что я хотел.
        - И вы хотите доказать генералу Кабрера, что она ошибается? - спросил внимательно слушавший Диас. - Занятно… Ну а в чём опасность? Почему здесь, а не в столице, если вы с Кабрера не враги? Я слышал, что она очень здравомыслящий человек.
        - Этого у неё не отнять, - согласился я. - Но тут дело не только в генерале Кабрера. Тут и госпожа де Вега постаралась. Мы не ладим уже давно, и, кажется, именно она посоветовала Кармен упрятать меня подальше от столицы. А тут, на Курорте, идеальное место для секретных разработок. Да и вы, Док, - просто подарок судьбы. У нас не было "живчика" вашего уровня. Была первый оператор, была Кровь, но не было специалиста по мышцам. Анжелика Дюран нам помочь не могла, слишком занята, а других нам не давали.
        - В каких кругах вы общаетесь, однако… Должен заметить, что противодействие госпожи де Вега может заблокировать любой проект, каким бы он ни был распрекрасным.
        - Если получится, Мартина не будет против, уж поверьте. Не настолько она меня ненавидит. Да и Император относится ко мне более чем лояльно. Нет, меня просто удалили из столицы, чтобы не лез на глаза слишком настырно. Есть у меня такое свойство, каюсь.
        - Да, я заметил, - кивнул Диас, мимолётно усмехнувшись. - Конечно, я помогу вам, сударь мой, я уже устал от безделья. Как думаете, если ваша задумка получится, нас вытащат из этой дыры?
        - Безусловно, - уверенно ответил я. - У Мартины де Вега сейчас сильнейший кадровый голод. Если вы докажете ей свою преданность, то на награды она не поскупится.
        - А что получите вы? - тут же спросил Диас.
        - Я? - я вздохнул. - Я не стремлюсь обратно в Капитолий, Док. Мне есть за что не любить Мартину, так что в столице мне делать нечего. И, закончив бронекостюм, я надеюсь совсем на другую награду. Подробности рассказать не могу, уж извините.
        - Ясно, - Док покивал, потом хмыкнул. - Значит вот как, да? Вы получите то, что вы там хотите, а меня вернут в Капитолий?
        - Я не могу вам этого обещать, Док. Но если у нас получится, то именно вы и будете представлять нашу разработку Кармен де Кабрера, а, возможно, и Императору. Уж в этом я могу вас заверить на сто процентов. Ну а там как карта ляжет.
        - Аудиенция у Императора? Вы уверены? Ничего себе, какой шанс! Да, Доминик, вы умеете заинтересовать. С чего начнём?
        - С теории, Док, с чего же ещё? Я жду посылку из Капитолия. Как только она придёт, можно будет разговаривать более предметно. А пока "голая" теория.

* * *
        "Однако, какой размах у юноши!" - Диас ворочался всю ночь, обдумывая вечерний разговор. "Каррера не похож на прожектёра, просто у него… необычный подход к проблеме." - Доктор знал, что такой тип мышления может раздражать сильных мира сего, сам сталкивался с подобным отношением. "А Каррера… Хм… Император ему чуть ли не друг, а жена Императора - чуть ли не враг… Кабрера помогает Доминику, и в то же время прячет подальше от глаз Императрицы… А что если он… Да нет, не может быть! С другой стороны, а почему нет? Каррера взялся ниоткуда и вдруг взлетел так высоко. А если учесть его связи с Мамой Ка… Хм… И обсудить это не с кем… Ну ладно, даже если я прав, то это ничего не меняет. Скорее, наоборот, подтверждает мысль, что Каррера сможет вытащить из забвения одного невинно пострадавшего доктора".
        Глава 9
        Утром я пришёл к доктору и начал с того, что потребовал принести несколько Клятв. Диас безропотно поднял правую руку и принялся проговаривать тексты, которые я помнил очень хорошо, сам когда-то на его месте был. Когда с Клятвами разобрались, я принялся посвящать "живчика" в свой план. Кармен проболталась, что их конструкция основана на минимуме мышц. Наверное, обычная рама, вроде наших первых попыток сделать скелет для бронекостюма. Навесили, поди, десяток сгибателей-вращателей и всё. Конструкция простая и, хотя энергии потребляет море, синхронизируется быстро. Особенно с моими "солнечными" кристаллами. Да, я бы сам выбрал этот вариант, исходи я из наличия всего того, что досталось неведомым "лучшим специалистам Европы".
        Вот только это не наш метод. Ещё когда я увидел Еву в контактном комбезе, у меня мелькнула мысль, что мы движемся не в том направлении. Глядя как лоснится блестящий материал комбинезона, как играют мышцы под тонкой тканью, я не мог отделаться от мысли о кошке. Гибкой, сильной и смертоносной кошке, которая скользит у поверхности земли или легко запрыгивает на высоту. Скорость и манёвр, вот о чём я тогда подумал. А не о рамной конструкции, громыхающей железом и пожирающей Силу тоннами.
        У Дока не было демонстрационной доски, пришлось рисовать на стене. Изобразил силуэт бойца, а потом стал дорисовывать вокруг него свою задумку. Спустя некоторое время Док ухватил мою идею.
        - Если вы хотите делать ставку на скорость, сударь мой, то у вас должны быть очень сильные ножные мышцы, - колобок выхватил у меня мел и принялся дорисовывать. - Кроме того, на спину будут приходиться основные ударные нагрузки. Значит и её придётся усиливать. Оружие плюс патроны - тоже дополнительный вес. А, главное, скорость, я правильно понял? Тут придётся повозиться, но у меня уже есть кое-какие мысли. Только это повлечёт изменение балансировки всего костюма, понимаете?
        - Главное, чтобы боец мог быстро стартовать и легко менять направление бега, Док.
        - Хм, верно… Может, от огнестрела совсем отказаться? Быстрый враг - опасный враг. На таком сосредоточат внимание все маги, не думаю, что боезапас выдержит хотя бы парочку фаерболов. Сам огнестрел, патронные подсумки - это только лишний вес и мишень для "огоньков". Знаете, Доминик, чем больше я думаю, глядя на ваш эскиз, тем больше представляю скорее бойца ближнего боя, чем штурмовика с огнестрелом. Если бронекостюм позволит сократить дистанцию до удара кулака, то никакое оружие не понадобится. Разве что кинжалы или короткие мечи. Можно даже щит добавить, ха-ха!
        Я тоже усмехнулся. Хорошая шутка. Впрочем, шутка ли? Если оператор будет быстрее и сильнее обычного человека раза в два, а то и в три, то зачем ему огнестрел? Быстро преодолеть нейтралку, ворваться в окопы и устроить мясню. Может и вправду вооружить чем-то вроде выдвижных кинжалов, как у Росомахи? Надо подумать.
        - Вы знаете, Док, давайте сначала займёмся разработкой мышц. Оружие будем навешивать потом.
        - Неправильный подход, голубчик, - неодобрительно покачал головой Диас. - Ваш бронекостюм и есть оружие. Нужно сразу закладывать резерв развития, делать достаточный запас прочности и грузоподъёмности. Каким вы видите результат? В идеале?
        - В идеале?
        Я задумался. Итак, идеал. Быстрый. Сильный. Ловкий. Если быстрый и ловкий, то надо будет делать бронекостюм габаритами максимально приближенными к человеку, чтобы мозг не отвлекался на слишком явные отличия от человеческого тела. С силой сложнее, "сильный" не всегда "быстрый", но что значит "сильный"? В два раза сильнее обычного человека - это уже много. Какой-то Веном получается… Да уж, выскочит на тебя толпа таких противников, что делать будешь? Я быстро набросал ещё один рисунок и Диас скептически выпятил губу.
        - Обезьяна какая-то, - брезгливо констатировал он. - Вы габариты человека помните? Если он станет в плечах в два раза шире, то какой будет вес костюма, о какой ловкости может идти речь? А ведь "работать" ему придётся в тесноте траншей, узких коридоров и стандартных помещений. Да оператор сам свалится, потому что не справится с инерцией, даже если у него все реакции будут идти без задержек.
        - Тогда что вы предлагаете?
        - Моя идея такова: не тупое усиление, а сохранение баланса. Что главнее: скорость или сила?
        - Скорость, - тут же ответил я.
        - Вот! Мышцы человека предназначены для длительных нагрузок, нам же необходим "взрыв". Значит, максимально усиливаем колени и таз. Конечно, это приведёт к смещению баланса, но ничего. Большинство магов - женщины, они привыкли к изменению развесовки, у них это природой заложено - вынашивать ребёнка. Итак, крепкий зад и спина, верно?
        - Да, - согласился я.
        Док тут же нарисовал ноги.
        - Для того чтобы не разбегаться в ширину, придётся не просто усиливать мышцы ног, а поработать над сухожилиями, их я подберу отдельно, - мелок жирными полосами выделил части бёдер. - Ягодичные мышцы тоже увеличим и поднимем повыше. Что ещё? Простым усилением мышц не обойтись, тут сильная зависимость от длины рычага и прилагаемых усилий. Тоже надо подумать… Меня смущают стопы, Доминик. Они должны выдерживать давление веса тела при приземлении, это главное. Представляете величину ударных нагрузок? Сделаем стопу массивную - потеряем в скорости. А стопа обычных размеров не обеспечит надёжной упругости. М-да, задачка…
        - Лапы? - осенило меня. - Док, что если наш монстр будет бегать не на ступне, а на пальцах?
        - Ещё один рабочий сустав? Отлично! Можно будет поиграть с мелкими косточками, добавить эластичности…
        Ступня на рисунке изменилась и обрела сложновыгнутую форму, "отрастив" длинные пальцы.
        - Раптор, мать его… - потрясённо сказал я. - Не помните такого? Дайте мел.
        На стене появилось изображение древнего хищника, каким я запомнил его по "Парку Юрского периода". Рисунок Диаса очень походил на мой. Только хвоста не хватало, да стоял он ровно.
        - Знаете, Доминик, а в этом что-то есть.
        Доктор с интересом разглядывал моего динозавра. Взял мел, убрал несколько линий, добавил свои. Появился рисунок существа с длинными ногами и широким, по сравнению с остальным телом, тазом. Док прищурился и принялся подрисовывать линии. Видимо, он уже прикидывал расположение и предназначение мышц. Вот мел на пару секунд застыл, а потом в передних конечностях появился огнестрел.
        - Не знаю, не знаю… Нужен ли такому бойцу большой огнестрел? Ему и мелкий калибр подойдёт, с крупным возиться некогда будет, как думаете, Доминик?
        - Будем пробовать, Док. Как быстро вы сможете вырастить мышцы?
        - Зависит от вашего костюма. Комбинезон, который передаёт приказы на мышцы почти без задержки? Хотел бы я посмотреть на него в деле.
        - Скоро увидите. Когда начнём?
        - Уже начали, Доминик. Это же не старый африканский мех разбирать, здесь у нас задачка грандиознее… Я вот что подумал, Доминик. А зачем этому костюму скелет?
        - Не понял? - признался я. - Мышцы же должны к чему-то крепиться.
        - Это да, - кивнул доктор. - Но ведь оператор этого бронекостюма должен будет подгонять его под себя, верно? Так зачем нам ограничивать операторов скелетом?
        Диас стёр несколько линий и нарисовал новые.
        - Вот здесь будут тазовые кости. Их мы сделаем из металла. Они будут прикрывать всю поясницу, к ним же будут крепиться основная часть мышц спины. Далее идёт позвоночник и скелет, но не такой жёсткий, как на вашем рисунке. Добавим пластичности всей конструкции.
        - И оператор будет не влезать в костюм, а…
        - Именно, сударь мой! Не влезать, а надевать его, словно верхнюю одежду. Это ещё больше сократит габариты Раптора. Конечно, будет несколько очень малоподвижных мест, но их и у человека хватает: таз, позвоночник, череп. Над шлемом придётся повозиться, м-да… Главное, чтобы с управлением не напортачить. А, я понял! Вот для чего этот ваш Рояль, верно?
        Я кивнул. Всё верно. Вот что значит профессионал. Мы с Исой ломали голову, а Док сразу выдал решение. Работа началась тем же днём. Точнее, пока что работал только доктор, прикидывая предварительные параметры. Вот и пригодились привезённые мной справочники и журналы. Вскоре "живчик" с самодовольной усмешкой заявил, что готов сделать, как минимум, парочку открытий в науке биосинтеза искусственных тканей. Даже начал мне объяснять что-то про этот "биосинтез", но отстал после того, как убедился в моём дремучем невежестве в данном вопросе.
        Вот и ладно. Пока колобок возился с мышцами, я сосредоточился на выращивании нового кристалла. Нужно было прояснить некоторые моменты и проверить кое-какие теории. Только опять надо предупредить капитана и Феррер. Пусть присмотрят за мной, и не волнуются о горячей воде в душевых. Напугал я их тогда… Да я и сам испугался. Ладно, хорош мандражировать, начали!
        Вырастил за сутки. Устал как собака, конечно, но не как в первый раз. Просто отоспался, отожрался и был готов продолжать. Тем более что заняться было больше нечем. Погода резко испортилась, базу затянуло туманом, который разгонял лишь вечерний бриз. Низкие тучи цеплялись за острые вершины гор и проливались на землю холодными дождями. Осень вступила в свои законные права. О дельтапланах можно было забыть до весны. Хм, как там мои навыки рукопашки и приёмчики Миа? Не забыл? Тоже вспомнить бы надо, а то скоро с Диасом габаритами сравняюсь.

* * *
        Одни операторы уехали, Сантана привезла других. Пожалуй, это были единственные изменения в обычной жизни базы. Работа над мышцами шла полным ходом, Док с энтузиазмом реализовывал свои идеи. В лаборатории уже стоял скелет Раптора, кости его были скреплены тонкими проволочками. Мышцы пока лежали в холодильнике, дожидаясь контактного комбинезона и синхронизации кристаллов. Я усиленно трудился над шлемом, но для него были нужны не запчасти от списанных бронеходов, а новейшие жидкокристаллические экраны и технологии корпораций.
        Пришлось опять ограничиваться сеткой на голову. Когда, чёрт возьми, прибудет посылка от Дюран?! И надо закончить описание выращивания Рояля. В этом очень сильно помогали воспоминания Санчеса. Гениальный всё же человек был, хоть и скотина… Да и по кристаллам пространства кое-какие мысли появились. Если совместить знания ректора и мой талант ментата, то… Нет, пока не до этого, хотя…

* * *
        Генерал Кабрера положила трубку и взглянула на вошедшую в кабинет невестку. Лола выглядела неважно.
        - Бурная ночь? - спросила Кармен.
        - Достали меня уже эти "бурные ночи", - принцесса МС плюхнулась в кресло и вытянула ноги. - Ну, давай, начинай…
        - Что?
        - Как что? Воспитывать. Ты же для этого меня вызвала в такую рань?
        - Уже почти полдень, вообще-то, - для наглядности генерал отодвинула штору.
        - Запахни, пожалуйста, - Мария прикрыла глаза ладонью.
        - Сейчас принесут чай…
        - Лучше кофе.
        - Чай, я сказала! - де Кабрера села за стол и сурово нахмурилась. - В чём дело, Лола? Ты как с цепи сорвалась, такого не было, даже когда я выперла тебя из Легиона.
        - Мама мне жениха нашла, - плаксиво пожаловалась аристократка. - Знаешь, кого? Гомеса!
        - Гм… Эмилио - милый юноша. Да, молод, но…
        - Не Эмилио! Пабло! Представляешь, Кармен?! Этот мерзкий, вонючий, омерзительный…
        - Пабло Гомес? М-да… Но… он богат, вдовец…
        - Он старше меня на восемь лет! Я еле отбрехалась от него год назад, когда у Матриарха случилось очередное обострение свадебной лихорадки, и вот опять! Почему он, Кармен?!
        - Не хочу говорить банальности, но ты сама виновата, Лола. Все эти сплетни о тебе и Каррера…
        - Полная чушь! - взвилась Наследница.
        - Иса говорила мне другое. Ты сама предложила ему руку и сердце.
        - Это была шутка, Кармен! Я и этот пацан? Ха-ха! А эта… Солано… Не знала, что она такая… С-с-стукачка!
        - Попридержи язык, Лола! - генерал внушительно приподнялась над столом. - Ты не имеешь право оскорблять госпожу Солано! Её поведение безупречно.
        - Да уж, - пробурчала де Мендес, прячась за чашку чая. - Вечно ты её выгораживаешь… "Слепая" Иса, Надежда Легиона… Чем она лучше меня, Кармен?
        - Она, в отличие от других, всегда подчиняется приказам, чего о тебе, Ветреная Лола, никогда не скажешь. Да, Солано не благородного происхождения, но у неё есть крепкий стержень и здоровые амбиции. Думаю, что буду делать из неё свою преемницу.
        - Серьёзно? - де Мендес с удивлением взглянула на генерала. - Я думала, что ты тогда пошутила.
        - Нет, - Кармен задумчиво покрутила чашку на блюдце. - Нет. С субординацией у неё всё в порядке. Общение с высшей аристократией и подавление мятежа хорошо подтолкнуло её в развитии, вывело на новый уровень. Лет за десять-пятнадцать из неё может получится… Многое…
        - До Лиги она не дотянет.
        - Ей этого и не надо. Зато она может вырасти, как офицер. С хладнокровием у Исы всё в порядке, а масштабно думать она научится.
        - За двадцать лет и обезьяну научить можно, - признала Лола. - И где сейчас наша Надежда Легиона?
        - Отправилась с сестрой Доминика к новому месту службы. Бутылочное горлышко.
        - Горячие места. Не страшно за них?
        - Я не желаю искать себе преемницу среди кабинетных клуш. А Сиего не желает отсиживаться в тылу, девочка хочет набраться опыта как можно скорее… Так, хватит о Солано. Мария, мы с Пепе беспокоимся о тебе. Этот твой многомесячный загул…
        - А что мне ещё остаётся?
        - Возьми себя в руки. Свадьба - это не конец света. В конце концов, родишь ребёнка, и от тебя отстанут. Сейчас такое время, что открываются отличные перспективы! Я слышала, что все герцогские Роды с нетерпением ждут официального заявления о беременности Мартины. Как сказал Доминик, ожидается бэби-бум. Твоя мать не зря торопит тебя со свадьбой.
        - Да-да, сто раз уже это слышала. Моему ребёнку даже пару подобрать успели.
        - Кто, если не секрет? - навострила уши Кармен.
        - Хм… - Мария де Мендес оценивающе посмотрела на возможную конкурентку. - Род Фуэнтес. Они заявили, что будут ждать двойню.
        - Хорошая партия, - кивнула де Кабрера. - Я присматриваюсь к Кортесам.
        - Тебе проще. У тебя есть Пепе. А я и Пабло… Кто мы? Пабло в делах МС будет разбираться лишь чуть лучше меня, а я - тот ещё делец.
        - Хосе не оставит компанию, - возразила Кармен.
        - Хосе станет Кабрера, и что тогда? - Мария исподлобья взглянула на генерала. - Наследие де Мендес перейдёт к твоему Роду? Как будут обо мне говорить в свете? Сначала ты меня вышвырнула из Легиона, потом женила на Пабло, потом лишила фамильной корпорации…
        - Ты преувеличиваешь, - не слишком уверенно возразила де Кабрера.
        - Это я ещё преуменьшаю, дорогая родственница, - с горечью предрекла Лола. - Была надежда, что меня после мятежа опять призовут на службу, так нет же. Мартина этим своим распоряжением все планы угробила! Не зря её Доминик "змеёй" называет.
        - Какая служба, Лола? Мартина права, тебе давно пора найти жениха, а не кутить в "Яме". О тебе уже в бульварной прессе пишут!
        - Кто? Эта сплетница Солер? Надо выбрать время, да навестить эту кумушку. Интересно, если прилюдно расцарапать ей личико и выдрать патлы, Лукас позволит нам провести дуэль? Что ты так на меня смотришь, Кармен? Давно пора прикрыть эту поганую "Европейскую правду". Она же поливает грязью всех и каждого! Куда только Имперская Канцелярия смотрит?
        - Ты точно спиваешься, - Кармен покачала головой. - Дошло уже до выдирания волос и "диванной критики". Замуж, срочно замуж. И рожать, рожать, рожать! Чтобы мыслей других не было.
        - Вот разберусь с Солер, тогда и о свадьбе подумаю, - заупрямилась де Мендес. - Все меня бросили. Ты с Пепе, мать меня под Гомеса подкладывает, словно я - кобыла-производитель, Доминик уехал… Даже выпить не с кем…
        - Хватит пить! - раздражённо бросила графиня де Кабрера. - И хватит уже ныть, Лола! Я не могу тебе помочь, уяснила? Тем более, с твоей свадьбой.
        - Ты могла бы вернуть меня на службу, - предложила отставной лейтенант. - Не обязательно в Легион, можно просто в Армию. Чисто по-родственному, - подмигнула Кармен.
        - Если я совершу такую глупость, то знаешь, что будет? Мало того, что в меня будут тыкать пальцем в Генштабе, так я ещё испорчу отношения с Родом де Мендес. Спасибо за предложение, Лола, но нет. Я что, похожа на сумасшедшую?
        - Эх…
        - Знаешь что… - генерал посмотрела на батарею телефонов на столе. - От свадьбы я тебя спасти не могу, но могу устроить небольшую командировку к твоему Доминику.
        - Он не мой, сколько раз повторять!
        - Не важно. Завтра же заберёшь у Дюран этот их "контактный комбинезон" и поедешь на юг. Помнишь Курорт? Каррера сейчас там сидит. Звонил недавно, говорил, что у него очередной "прорыв". Требовал подделку Дюран.
        - У малыша что-то получилось?
        - Да что у него может получиться, Лола? - Кабрера с сомнением дёрнула плечом. - Мальчишка одной ногой в могиле, он за любую соломинку цепляется. Прорыв, ну, да, конечно… Вся Европа бьётся над улучшением бронеходов, а один универсал при смерти решает все проблемы. Но, чтобы успокоить парня, дать ему надежду, почему бы не пойти навстречу? Заодно и ты отдохнёшь от борделей.
        - "Яма" - не бордель.
        - Ага, так я и поверила. Так что, поедешь?
        - Почему бы и нет? Заодно и от матушки спрячусь. Сколько дней ты мне даёшь? Если не дирижаблем, а на машине?
        - Давай вместе подумаем… Неделя туда, столько же оттуда, неделя там. Ещё неделю даю на всякий случай. Так что… Месяц.
        - Два!
        - Ты не со мной торгуйся, а с Матриархом де Мендес. Полтора, и ни днём дольше. Договорились?
        - Спасибо, Кармен, - обрадовалась Лола. - Надо будет Доминику подарок какой-то привезти. О, ему "Серебряный Ликёр" понравился, прихвачу пару фляг.
        - Не вздумай пить за рулём. Кстати, раз уж о подарках речь зашла, то… Зайди ко мне завтра, придадим твоему визиту официальный вид.
        Глава 10
        Сантана привезла новую партию операторов, но я в их сторону даже не посмотрел. Наконец-то завершил описание выращивания Рояля, теперь шлифовал тонкости. А в пятницу у КПП затормозил знакомый автомобиль и требовательно посигналил. На "Кармен" в необычном исполнении сбежалась смотреть вся база. "Что тут делает Ветреная Лола?" - удивился я, остановившись рядом с пыхтящим Диасом. Мария де Мендес, довольная произведённым эффектом, с усмешкой разглядывала толпу. Когда на сцене появилась Паола, графиня вылезла из машины и небрежно козырнула. Затем подала капитану письмо.
        - Госпожа графиня, - с почтением произнесла Нуньес, закончив чтение. - Добро пожаловать. Сержант Сантана поможет вам обустроиться.
        - Благодарю, госпожа капитан, - чопорно кивнула де Мендес. - Господин Каррера, прошу вас, заберите посылку.
        В багажнике, помимо чемоданов Наследницы, которые унесли рядовые, лежал знакомый кофр. Его заграбастал лично я.
        - Привет, Доминик, - вполголоса поздоровалась Лола, пока я расписывался в получении посылки. - Как ты?
        - Нормально, госпожа Мария. Рад вас видеть. Не ожидал, если честно.
        - Сама не ожидала, - Лола придирчиво окинула взглядом территорию базы и поморщилась. - Сегодня я буду занята светскими обязанностями, а вот завтра мы с тобой поболтаем.
        - Как скажете. А что за светские обязанности, если не секрет?
        - Увидишь. В этой дыре есть место, где проводятся торжественные мероприятия?
        - Разве что столовая.
        - Отлично. Заодно и отметить можно!
        До ужина мы с графиней так и не увиделись. Даже обидно немного стало: вроде друзья, а она ко мне и не подошла. За столичной штучкой хвостом таскались Док и Гонсало Гомес. Диас сводил Лолу в пещеры, наверное, хвастался коллекцией бронеходов, а вот Гонсало чего вокруг Наследницы крутится? Решил ещё один "плюсик" в свою коллекцию побед добавить? Зря он это затеял, как бы жалеть не пришлось.
        Официальная часть началась, когда личный состав базы собрался на ужин. Графиня де Мендес нарядилась в парадный мундир Легиона, на груди сверкали награды. Остальные "отдыхающие" на фоне блестящей отставницы выглядели провинциальными обывателями, которых осчастливила своим приездом столичная звезда. Вот она встала из-за стола, постучала по стакану, привлекая наше внимание, и достала внушительный пакет. Взломав сургучные печати, де Мендес громко и чётко зачитала приказ:
        - "За многолетнюю безупречную службу капитана Паолу Эсмеральду Нуньес наградить почётным знаком "Ветеран Серебряного Легиона" и присвоить звание майора досрочно". Подпись: генерал Кармен де Кабрера, Главнокомандующая Сухопутными Силами Европы.
        Мария повернулась к остолбеневшей Нуньес и протянула комплект новеньких майорских погон.
        - Поздравляю вас, госпожа майор!
        - Ура! - первым сориентировался Диас.
        - Ура! - подхватила вся столовая.
        Растроганная Паола со слезами на глазах приняла бархатную коробочку, погоны и бланк приказа. Мария первая обняла свежеиспечённого майора, потом к Нуньес подвалил и остальной народ с поздравлениями. Я тоже пожал руку Паоле и отошёл к своему столику. Капитан стала майором, ха-ха. Судя по ошарашенному виду, Паола на повышение давно уже не рассчитывала. Да и для всех старожилов это был невероятный сюрприз. Сама Нуньес как-то раз заметила, что попасть на базу можно было лишь в одном случае: когда Легиону ты уже не нужен. А тут такой поворот событий.
        Через какое-то время в столовой остались лишь офицеры, на столах появились бутылки игристого вина, из недр кухни принесли десерты. Неожиданный праздник начал превращаться в незапланированную гулянку. Зазвучала музыка, Гонсало раз за разом приглашал Лолу на танец, что-то нашёптывая ей на ушко. Ну, блин, целитель! Графиня принимала ухаживания благосклонно, даже рассмеялась пару раз. Смотреть на это мне становилось скучно. Корпоративов я не видел что ли? Та же пьянка, только по поводу. Пойду лучше отнесу в лабораторию комбез.
        Кстати, комбинезон Мартин и Ирэн сделали красивый, видимо и над внешним видом тоже голову поломали. Чёрный, с алыми и изумрудными вставками. Кристаллы, что вшиты в ткань, почти не выделяются, энерговоды проложены грамотно, отличная синхронизация Солнечных камней и камней Пространства, силовая решётка окутывала практически всю фигуру оператора. Уж здесь маг не останется без Сил через полчаса! Оставалось подсоединить управляющий кристалл и подключить бронекостюм.
        Бронекостюма у нас пока не было, но уже был готов костяной корсет. Внешне это походило на скелет динозавра в музее. Только наш Раптор уже завтра начнёт обретать плоть и кровь. Ножные мышцы Док изготовил, сейчас мы работали над ступнями. При невысокой скорости это были просто лапообразные башмаки, увенчанные внушительными когтями. А когда нужно было бежать, то "пальцы" сильно удлинялись, хитро изгибаясь. Конечно, тогда оператору бронекостюма придётся скорее прыгать с ноги на ногу, а не бежать, но Диас заверил, что освоение такого стиля передвижения много времени не займёт.
        Я остановился перед макетом, в сотый раз прикидывая, насколько мы ошиблись в скелете. Кости не закреплены в жёсткий корсет. Когда оператор окажется внутри, корректирующие мышцы "усадят" бронекостюм по фигуре, но это пока что теория. Получится ли?
        За спиной неожиданный возглас:
        - Доминик! Вот ты где прячешься! Ты почему сбежал?
        Я повернулся к Марии.
        - Добрый вечер, госпожа.
        - Привет, привет, - Лола подошла поближе, держа в руках по серебряной бутылке в виде фляги, и обняла меня, похлопав по спине. - Ну вот, хоть поздороваться нормально можно. Рада тебя видеть, малыш. Держи, я помню, тебе понравилось. Специально для тебя привезла, а то тут и выпить не с кем, кроме профессора, но с ним неинтересно. А это что за страшилище?
        - Нравится?
        - Таким только детей пугать. Где голова и хвост у этого ископаемого?
        - Наша с Доком разработка, - я пригубил пахнущую черёмухой жидкость и крякнул. - Не смотрите, что выглядит так неказисто, мышцы практически готовы.
        - Так это твой бронекостюм? - де Мендес обошла макет вокруг и уважительно поцокала, дотронувшись до когтей. - Смотрится грозно. Значит, профессор пригодился?
        - Почему вы Дока так называете?
        - Потому что он и есть профессор, - Лола забрала у меня бутылку и как следует приложилась к ней. - Разве он тебе ещё не плакался, не рассказывал свою историю? Странно, а капитан, то есть уже майор, точно в курсе. Если в двух словах… Давным-давно, когда тебя ещё на свете не было, Диас был очень известным и модным преподавателем в Капитолийском Университете. Но, на его беду, в ученицы ему досталась молодая Гальяно. Ей тогда жениха искали, а она запала на красавчика профессора. Ты же не думаешь, что он всегда был таким жирным? Маг Жизни, как-никак! Диас вроде бы подходил ей по Силе, но не по происхождению. А Гальяно издавна помешаны на чистоте крови и простолюдина в своих рядах не потерпели бы. Тогда как раз наш Император, будучи любимым сыном, взбрыкнул, пошёл против воли матери и женился на Мартине де Вега. Если бы и Наследница Гальяно выкинула подобное, то неизвестно к чему бы привела эта тенденция. Так что, Аманда Гальяно дала Диасу отставку, да ещё и обвинила его во всех грехах. Короче говоря, разразился скандал. И чтобы спасти свою шкуру, профессор пустился в бега. Ещё и внешность изменил.
        - Вот оно что! А я всё гадал, да спросить стеснялся, - я отхлебнул ликёр и вернул бутыль Марии.
        - Ага. Ну вот, твой Док, хоть и умный, но довольно трусливый. Забился в эту дыру и сидел здесь почти двадцать лет.
        - А что он мог сделать?
        - Ничего не мог, - усмехнулась графиня. - Появись он где-то в свете, Гальяно бы ему живо голову оторвали, ха-ха!
        - Теперь понятно, почему он так на встречу с Лукасом надеется.
        - Скорее он возлагает надежды на Дельгадо, которые добивают Гальяно. Император ему нужен, чтобы выпросить тёплое местечко подальше отсюда и поближе к студенткам. Козёл старый.
        - Что, он и к вам клеился? - развеселился я.
        - У вас тут не база, а сборище озабоченных, - высказалась Лола. - То Док, то этот ваш целитель…
        - Ещё и Гомес?
        - Тьфу, так его фамилия Гомес? То-то он мне таким липким показался!
        - Ха-ха! Липким?
        - Я, что, похожа на малолетку, которая бросается на первого попавшегося самца после боя? Мерзость слащавая.
        - Он мне жизнь спас, вроде бы, когда я заигрался в исследователя.
        - Да? Может, не стоило ему руку ломать? - Лола задумалась, а потом махнула рукой. - Ай, ладно, выживет.
        - Вот вы погуляли! - восхитился я. - И когда только успели? Жаль, что я так рано ушёл… А как вы вообще тут, на Курорте, оказались? В смысле, как из Капитолия сбежали? Я думал, вас теперь из столицы не выпустят.
        - Как, как… Тебе спасибо. Матушка моя, вместе с бабками, как узнали о словах Императрицы, так кинулись мне жениха искать. А меня под замок посадили…
        - В "Яме"? - невинным тоном уточнил я.
        - Кха… - поперхнулась Лола. - Неважно. Ну вот, страдала я в этой тюрьме, пока терпение не лопнуло. Тут Кармен проболталась, что надо привезти тебе комбинезон Дюран, я и упросила её. Заодно подарок сделала капитану вашему. Кофе у тебя есть?
        - Кофе нет. Зато Док собирает по склонам гор разные травки и сушит их. Получается изумительный напиток. Я всё пытаюсь разгадать состав, хочу отослать рецепт дяде. Сейчас заварю, оцените сами.
        Я поставил греться чайник и достал банку с травяным сбором. Мария, в ожидании напитка, огляделась.
        - М-да, не слишком шикарный курорт.
        - Зато работа кипит, не хуже чем в Ангаре, - возразил я. - Теперь, когда у нас есть комбинезон, закончим за несколько дней, благодаря вашей персональной доставке. Не ожидал вас увидеть, очень приятный сюрприз. Как вообще жизнь в столице? Вы на Осеннем Балу были? Как там Мартин, Ирэн? Еву не видели?
        - Еву не видела, только по телефону с ней разговаривала. Кстати, ты почему Ису бросил?
        - Чего?!
        - Я думала… Ладно, не важно.
        Мария приняла от меня чашку, пригубила напиток и одобрительно кивнула.
        - Ммм, вкусно! Пожалуй, я вытряхну из этого жирного бурдюка рецепт. В кафе твоего дяди такая экзотика пригодится. Надо будет Пепе дать наводку, мы давно не расширяли продовольственные рынки. Думаю, организовать сбор и заготовку растений труда не составит. Людей можно нанять из ближайшего города. Байса, да?
        Аристократка щедро плеснула в свою чашку из серебряной бутылки, подлила и мне. Я хотел было воспротивиться, а потом решил: какого чёрта? Когда я ещё с Ветреной Лолой бухнуть смогу? Мы чокнулись и принялись глотать горячую жидкость. К концу чашки в голове слегка зашумело, а табуретка подо мной стала приятно пружинить и раскачиваться. Графиня допила коктейль, я тут же налил следующую порцию "чая".
        - Так вот, - вернулась к рассказу де Мендес. - Ева вместе с Солано в одном экипаже служат. Сейчас они в Бутылочном Горлышке. Там ожидается десант англичан, если я правильно поняла намёки Кармен.
        - Вот чёрт!
        - Всё нормально, - махнула рукой поддатая Лола. - Иса - девочка умная и на рожон не полезет. Не то, что я. Вот увидишь, эта Сиего к моим годам полковником будет. Я так поняла, что Кармен из неё себе замену лепит.
        - Охренеть.
        - Вот именно! Так что твоя сестра в надёжных руках.
        - Знаю я эти руки, - возразил я. - Что Кармен, что Мартина - пошлют на убой, даже не поморщатся. Всё для блага Империи, разумеется!
        - Политика - грязное дело, - согласно скривилась Лола. - Но вроде бы Кармен Ису бережёт. Так что и Ева выживет… Ну что, за твою сестру?
        - За неё. Её здоровье!
        - Эх, хорошо пошло…
        - Хмм… Ну а что Дюран?
        - О! Твои друзья сейчас в фаворе. Слышал, что они уровня Лиги достигли?
        - Читал в газетах.
        - Я так поняла, что развитием Источника эта парочка тоже тебе обязана?
        - Санчес об этом говорил при нашей первой встрече, помните? Получается, что не врал.
        - Выходит, так, - мы допили очередной "чай", и графиня с усмешкой продолжила повествование. - Ирэн нос задрала, но думаю, что Анжелика быстро её на место поставит. Мартин тоже ходит как павлин, но с ним проще, его живо с небес на землю вернут.
        - Один я пролетаю как фанера над Аллатой…
        - Ха-ха, я это запомню! - рассмеялась моя собеседница. - Но если без шуток, то да. Обидно, наверное?
        - А вы как думаете? - я вцепился в край стула. - Мне Кармен сказала, что я до конца учебного года не доживу. Значит, плакало моё баронство и планы по введению Альва в аристократическую среду. Думал, хоть за "рейлган" что-то получу, так и здесь мимо. Обошлись просто "магистром".
        - Погоди-ка! - встрепенулась де Мендес. - То заклинание, которое называют Императорским…
        - Ну да, я им ещё машину с мятежниками подбил, помните? И Алехандро прикончил. Только я Силы много не вкладывал. Там вообще можно настраивать заклинание по дальности выстрела или урону…
        - Праматерь Великая. А Лукаса из-за него Архимагом называют!
        - Вот именно. Обо мне ни слова, ни намёка. И опять я не барон.
        - Выпьем!
        - За что?
        - За Архимага Доминика Каррера!
        - А давайте!
        Мы проигнорировали чай и разлили остатки второй бутылки. Алкоголь огненной рекой хлынул мне в горло, я закашлялся, и Лола тут же врезала мне по спине.
        - С-спасибо… - просипел я.
        - Обращайся. Эх, что за жизнь… У всех дела идут, как надо, одни мы с тобой… в пролёте! Тебя сюда засунули, меня под венец… Эх, Доминик, ну почему ты - универсал, да ещё и сопляк такой, а? Чего тебе стоило лет на десять раньше родиться?
        - Ну, уж, извините, - я горько рассмеялся. - А чем плохи те женихи, что вам Матриарх находит?
        - Тупицы они, - коротко, но ёмко ответила Лола, вздохнула и мечтательно закатила глаза. - Мне жениха надо такого… Такого… Вот как Пепе, к примеру. Чтобы умным был, сильным, и в то же время меня не опекал без меры, делом занят был. Эх, не везёт мне на мужиков, одни козлы вокруг… Слушай, чего это мы на сухую болтаем? У тебя в этой конуре выпить есть?
        - Ещё чаю?
        - Я сказала "выпить", а не попить!
        - У Дока есть спирт. Вот только, госпожа графиня…
        - Что, "госпожа графиня?" Доминик, мы с тобой эти… Как это… Братья по оружию, вот! Вместе воевали, кровь проливали… Думаешь, я от спирта откажусь? Тащи, я тебе покажу, как умеют пить операторы Серебряного Легиона!
        Спирт Лола пила лихо, шумно выдыхая и смачно закусывая немудрёной снедью, что лежала в холодильнике. Я водку не любил, больше коньяк уважал, но от "сестры по оружию" не отставал. Через некоторое время Лола скинула китель, оставшись в расстёгнутой белоснежной блузке, а я сидел, покачиваясь, и пытался остановить вращение пространства вокруг себя. Пространство сопротивлялось, так и норовя свернуться в сингулярность в голове. Наверное, именно так и образуются Чёрные Дыры, поглощая разум мага. Может быть после смерти я стану такой Дырой и буду затягивать в себя всё новые души, планеты и галактики. Брр… Я покосился на раскрасневшуюся Лолу. Красотка… И блузка расстёгнута… И мы тут одни…
        - Слушай, Доминик, - Лола придвинулась ко мне вплотную, прижавшись грудью к плечу, и жарко задышала мне в ухо. - Я хочу его увидеть!
        - Чо, пра-авда? - не поверил я. - Сей… ик… час? Прям тут?
        - Не, тут места мало, - Мария мутным взглядом обвела лабораторию. - Пшли на улицу.
        - Там холодно, - возразил я. - Замёрзнем. Лучше ко мне. У меня кровать есть. Большая.
        - Какая щщё кровать? - удивилась Лола. - Сначала покажешь мне… тиричски… лиричски… Ну, покажешь… На бумаге, корче… Штоп я о-це-ни-ла!
        Странные у неё предпочтения, однако.
        - У меня стол есть. И бумаг там полно!
        - Да? Тогда пойдём. Только это…Тссс… Никому… понял?!
        - М-могила!
        Поддерживая друг друга, мы вышли из лаборатории.
        - Госпожа графиня, - расплылся в улыбке Док. Он что, за дверью стоял?
        - Добрый день, господин профессор, - надменно кивнула Лола, качнувшись всем телом. - Считайте, что вы нас не видели, ясно?
        - Эээ… разумеется, госпожа, - челюсть Диаса отвисла. - Вам помощь не требуется?
        - Ваша?! - графиня хмыкнула. - Вряд ли. Куда ид…ик…ти, гсподин Каррера?
        - Пршу вас, гспожа Мария, - я махнул рукой и чуть не уронил висевшую на моём плече аристократку. - Потерпите секунд-дочку.
        - Я птерплю, - согласилась Лола. - Только, Доминик… Давай быстрее!
        - Всего орошего, Док. Мы постараемся не шуметь.
        - Вот это я не обещаю, - громко возвестила графиня. - У меня никогда не получатца держать язык за зубами в такие моменты.
        Пройдя мимо окаменевшего профессора, мы пересекли двор и оказались в моей комнате. Я напряжённо пытался избавиться от излишков алкоголя в крови, стараясь сделать это незаметно. Графиня, тем временем, шатаясь, направилась к столу и разворошила бумаги на нём.
        - Во! Самый раз… Как думаешь, у нас получится с первого раза? - Лола облокотилась на столешницу, а я уставился на натянутую на ягодицах юбку. - Слышала, у вас с Кармен вышло только через неделю.
        Я замер, держа ладони над её спиной. Не понял… Я и Кармен? О чём это она? Лола развернулась и шмыгнула носом.
        - Ты чего такой красный? Так что там с твоим… стволом… Нет, "…ганом"
        - Рейлганом? - отступил я на шаг.
        - Ага. Ну и название ты придумал.
        - Вы хотите освоить "Рейлган"?! - озарило наконец-то меня.
        - Малыш, это же мой шанс, понимаешь?
        - Шанс на что?
        Я сел на кровать, борясь с тошнотой и ужасом. Блин, если бы я… Лола бы мне не руку, а шею свернула бы! "Ещё никогда Штирлиц не был так близок к провалу".
        - Ты что совсем пьяный? Ну ты прям как маленький. Протрезвей!
        - Уже трезвею, - заверил я. - Могу и вас подлечить, если хотите.
        - Не надо, сама справлюсь. Помню я твоё лечение, - судя по виду аристократки, она тоже занималась срочным очищением организма. - Так вот, по заклинанию. Как думаешь, сколько магов в Империи владеют им? Кроме тебя и Кармен?
        - Не знаю. Человек пятьсот?
        - Ха! Да ты оптимист. Десять, не хочешь?
        - Да ладно, - не поверил я. - Так мало? Я думал, что его уже все маги Лиги освоили, а это уж, всяко, должно быть больше тысячи.
        - Я - маг Лиги, - вздохнула де Мендес и села на стул. - Чтобы к твоему "Стволу" допустили, нужно ментата пройти, Клятву Императору дать. А главное, в Армии быть на действительной службе. А я кто? Наследница, лейтенант в отставке… Таких, как я, сотни.
        - Ну, уж, это вы бросьте… Сотни… скажете тоже.
        - Праматерь великая, Доминик! Ты что, не понимаешь? Если я твой "…ган" изучу, то Кармен живо меня обратно в строй вернёт. Пусть не в Легион, пусть в пехоту или даже на Флот, но я буду при деле, а не пелёнки менять. Надеюсь…
        - Вы так замужества боитесь?
        - Я свободы лишиться боюсь. А муж, ребёнок - это что, по-твоему? Ребёнок, ладно, там перспективы есть. Династия, Род, титул герцога или даже… Неважно! Но вот куда мне с обычным мужем?! Мне муж нужен такой…
        - Говорили, я помню. Так вы "Рейлган" освоить хотите, чтобы в Армию опять попасть? Как-то это нечестно будет.
        - Знаю. Но если я его выучу, меня игнорировать уже не получится, - Лола упрямо стукнула кулаком. - Морено из полковников в генералы, то есть, адмиралы произвели. Чем я хуже? Давай, малыш, ты - мой последний шанс!
        - Я Клятву давал.
        - Я тоже дам! Думаешь, испугаюсь?
        - Клятву о неразглашении, - пояснил я. - Нельзя мне вас учить, госпожа графиня, сгорю. То есть, даже не сгорю, а взорвусь, как в Эритрее.
        - Так чего же ты меня сюда тащил?! - взорвалась Лола.
        - Я думал, - я запнулся, панически пытаясь найти оправдание, а потом кивнул на коробку. - Я думал, вы на комбинезон посмотреть хотели.
        - Комбинезон? - Мария уставилась на кофр.
        - Ну да, - кивнул я, стараясь не ёрзать на кровати. - Думал, вам интересна наша работа.
        Лола взлохматила волосы и уперлась лбом в ладонь.
        - Опять мимо, а я уж было понадеялась…
        Я физически чувствовал, как на предельных оборотах вращаются шестерни моего мозга, мигают тревожные лампы и воют сирены. Сейчас она опомнится и начнёт задавать вопросы. Например: "А где, собственно, комбез, Доминик? А чего это он в лаборатории, где мы пили, а ты, самец малолетний, затащил меня к себе в спальню? Ты на что надеялся, извращенец?!" И как мне тогда отмазываться? Кивать на водку, кричать: "Бес попутал…"?
        Мария как раз подняла голову и ещё раз огляделась. Её взгляд стал подозрительным.
        - А где, собственно… - начала она, но я её перебил.
        - Ополчение!
        - Чего?
        - Вам не нужно в Армию, госпожа графиня. Вам нужно сформировать свою часть!
        - Ты чего такое несёшь, Доминик? Сейчас не Древние века, чтобы со своей дружиной на войну ходить.
        Я поспешил развить удачную мысль, пока Лола не вернулась к вопросу, который выдаст меня с головой.
        - Предположим, завтра начнётся война. Конфликт, как вы его называете. Что будет делать Кармен? Поднимет Армию, привлечёт резервы. А вы? Вы пойдёте на призывной пункт и окажетесь в окопах в качестве рядовой…
        - Рядовой я не окажусь, малыш. Минимум, сержант. Но ты продолжай.
        - Ладно, пусть сержант. Ать-два, левой, сержант Мендес! Согласны? Вижу, что нет. А вот что будет, если вы, госпожа графиня де Мендес, на свои личные деньги соберёте небольшой отряд отставников-операторов? Сможете найти пару сотен таких же безбашенных девиц, которым "на гражданке" скучно, а в Армию их не пускают? А?
        - За две сотни не ручаюсь, но человек двадцать… Ну, ладно, предположим… Толку от такого отряда? Даже если мы все будем сильными магами, Кармен нас к бронеходам просто так не подпустит. Проклятье, да я бы на её месте нас вообще послала бы куда подальше! Армия, Доминик, это в первую очередь единоначалие и дисциплина. Тут одиночным отрядам места нет.
        Не слышала ты про Ковпака, госпожа графиня. А Давыдов? "Эскадрон гусар летучих"? Да и институт наёмников никто не отменял. Нет места, говоришь? Я сам загорелся пришедшей в голову идеей. Вскочил с кровати и принялся расхаживать по комнате.
        - Зачем вам Армия, госпожа графиня, если есть я? Генерал Кабрера не верит в бронекостюмы. Мартина де Вега, заказала экспертизу, которая забраковала саму идею. Что бы они понимали! Госпожа Мария, МС возьмётся за производство моих костюмов? Ваш брат хотел выращивать биомышцы для Армии на заводах Агилера. Вот вам новая, совершенно незанятая ниша! Вы видели скелет бронекостюма, уже успели оценить контактный комбинезон. У вас есть профессор Диас, который наизнанку вывернется ради побега с Курорта, и есть я, которому этот успех нужен для выживания. А вы может снять все сливки с этого проекта!
        - Ну…
        - Сколько стоит "шляпа"? Миллионов пять-шесть, верно? А "пирамида" в полтора раза больше, не так ли?
        - Около двенадцати, плюс-минус миллион, в зависимости от комплектации…. И что?
        - Иса часто повторяла, что мы используем слишком дорогие материалы, поэтому изначально проект был экономически провальным. Стоимость нашего костюма, по прикидкам Дока, будет в пределах миллиона.
        Я перевёл дух и воодушевленно продолжил.
        - Представьте ситуацию. Африканки окопались, у них много магов и огнестрелов, они вас ждут. Что вы будете делать для прорыва обороны?
        - Авианалёт, если есть возможность. Перед атакой артподготовка, потом бронеходы на прорыв, - моментально ответила бывшая легионерша. - Ещё лучше заранее забросить на "шляпах" диверсантов для выявления вражеской артиллерии, сорвать подвоз боеприпасов, уничтожить штаб и сильных магов, потом нанести удар по флангам.
        - А если бой в чистом поле? Если нет времени на охват и вбивание клиньев?
        - Тогда буду ждать, - твёрдо заявила Мария. - Гнать людей на пушки, огнестрелы и заклинания без поддержки - самоубийство. В войну так целые полки разом гибли.
        - А почему они гибли, госпожа лейтенант? Не потому ли, что не могли быстро сблизиться с противником, который обладал значительным преимуществом в боевых магах?
        - Намекаешь на ваше страшилище в лаборатории? - Лола прикусила губу. - Если подумать, то даже комбинезон неплохо защищает, а если получится совместить его с тем пугалом…
        - Кармен говорила, что ей сварганили какую-то конструкцию из того, что осталось после нашей работы с Лукасом и Исой. Но это совсем не то, что вы видели в лаборатории Диаса, госпожа. Совсем не то! Представьте себе пехотинца, который в бронекостюме станет втрое сильнее обычного солдата. Представьте, что это малозаметное "пугало", как вы сказали, бежит со скоростью "пирамиды", его не берут заклинания, он игнорирует огнестрел. Меньше минуты и нейтральная полоса позади. Что сделают десяток таких монстров, если ворвутся в окопы врага? Им даже стрелять не нужно, при их-то силе! Видели когти на ногах? Добавить такие же на руках, добавить пару разрядников или ручную картечницу…
        - Праматерь Великая, а ведь верно! - Мария вскочила и шагнула ко мне. - Кармен точно не знает обо всех возможностях бронекостюма?
        - Её "специалисты" создали какое-то уродство. Двадцать минут автономии, как вам это? Вы же помните результат Евы: та ходила в комбезе часами. А они даже синхронизацию толком не смогли сделать, рукожопы! В моём бронекостюме будут совершенно новые мышцы от профессора Диаса и защита камнями Пространства. Вы добавите магическую поддержку опытного легионера и желание разорвать врага голыми руками…
        - И весь цикл производства этих костюмов будет под МС? - с энтузиазмом закончила принцесса МС. - Два десятка операторов я найду хоть завтра. Дай мне месяц, и я наберу сотню!
        - Я обещал Кармен дуэль бронеходов против бронекостюмов, госпожа. Может быть, это сможете вы? Серебряный Легион против…Чёрного[i]!
        - Это интересная мысль, малыш…
        - "Никто, кроме нас", госпожа! Как вам девиз ВАШЕГО Легиона?
        Вместо ответа Лола впилась в мои губы поцелуем, а я на рефлексах обхватил её талию. Ладони скользнули ниже…
        - Бух, - хлопнула дверь.
        - Прошу прощения…
        Да чтоб тебя! Обязательно сейчас?!
        Графиня де Мендес в бешенстве развернулась, и Камилла отшатнулась от её взгляда.
        - Я хотела проверить котельную, - пролепетала Феррер, выскакивая за порог.
        - Убью! - зарычала Лола.
        Глава 11
        Естественно, ничего у нас с Лолой не было. Минутная слабость отставной лейтенантши быстро прошла, сменившись аристократическим долгом Принцессы МС. Кто я по сравнению с ней? Строптивый мальчишка, отказавшийся от щедрого предложения руки и сердца Наследницы де Мендес. Универсал, который скоро сдохнет. Да ещё и руки распустивший. Но ситуация забавная, конечно. На ржач пробивает, особенно когда вспоминаю вытаращенные глаза Камиллы и бурю эмоций Лолы. Вот так и рождаются сплетни, м-да…
        Феррер, будучи женщиной, секреты такого рода не могла хранить по определению. Так что я совсем не удивился, когда утром наткнулся на ненавидящий взгляд Гомеса, обиженный - Диаса и возмущённый - Нуньес. Новоиспечённая майор вызвала де Мендес и меня к себе в кабинет и принялась пропесочивать нас в лучших традициях Люси Флорес, когда та орала на меня и Гарсию. Вот только зря Паола старалась. Мария была невозмутима, как стена, прикрывшись аристократической маской, а меня разбирал смех. Ничего не добившись, Нуньес категоричным тоном попросила гостью удалиться из расположения части в течение дня. На такой наезд де Мендес нагло заявила, что у неё сломалась машина, а ремонт займёт не менее месяца.
        - Я даю вам десять дней, госпожа графиня, а потом сообщаю о вашем поведении госпоже генерал!
        - За десять дней машину не наладить, - парировала графиня и ехидно добавила. - Разве что этим займётся господин Каррера?
        У Паолы дёрнулась щека.
        - С удовольствием вам помогу, госпожа де Мендес, - откликнулся я.
        - Десять дней, начиная с этого утра, - майор показала на календарь, а потом на телефон. - Если мне что-то не понравится, я позвоню госпоже генерал. Вам всё ясно?
        - Так точно, мэм! - хором ответили мы и покинули кабинет.
        - У вас и правда машина сломалась? - спросил я Лолу, пока мы шли по коридору.
        - Нет, конечно. Просто бесят меня такие тётки: ничего не знают, зато строят из себя… А ты чего всё время лыбишься?
        - Представляю, что о нас говорят в части.
        - Да уж, смешно, - поморщилась графиня. - Только ты не воображай себе, Доминик. Ничего не было и быть не могло.
        - Я в этом не уверен.
        - А если я тебе кое-что оторву собственными руками, поверишь? Вот то-то же, помни об этом. И сотри эту ухмылку с рожи, пока я сама это не сделала!
        Лола раздражённо тряхнула головой и ускорила шаг. Я посмотрел ей вслед и пробормотал под нос:
        - Где-то я уже слышал такое. Не помню… - а потом крикнул вслед удалявшейся Лоле:
        - Госпожа графиня, я буду ждать вас после обеда в лаборатории Диаса! Надо кое-что обсудить!

* * *
        Проклятое место! Мария сняла плащ и досадливо смахнула каплю дождя, повисшую на ресницах. Как же её всё раздражало: и жирный трусливый профессор, и заискивающая сплетница Феррер, и противный Гомес… А больше всего Марию раздражало то, что не прерви тогда поцелуй приход Камиллы… Так, хватит! Лола, ты - дура, ясно?! Сама его напоила, забыв, что у самцов одно на уме. Почему ты не согласилась на компанию Гомеса?
        Он - красавчик, хотя от него и голова болит. Или она болит после вчерашних "посиделок"? Ещё и живот "тянет". Говорили же ей: надо за печенью следить. И вообще: все самцы - козлы! Это давно известно. Ну да, расслабилась, обрадованная перспективой увильнуть от свадьбы и возвращения в строй. Но это же не повод лапать её. Хотя, она и сама…
        Нет! Это минутная слабость и всё! Точка!
        Разобравшись с мыслями, лейтенант в отставке вернулась в реальный мир, глядя на то, как Каррера раскладывает комбинезон на столе.
        - Он же женский, - указал на очевидный факт Док. - На ком будем испытывать?
        - На Камилле? - предложил Каррера и покосился на графиню.
        - Нет, сударь мой, - покачал головой Диас. - Я не рискну доверить такой секрет Камилле. Проект военный, а Феррер сейчас гражданский специалист. Да и болтать языком она любит.
        - Это точно, - язвительно согласилась Мария. - А если кого-то из операторов, что "отдыхают" на базе?
        - Госпожа графиня, они же растрезвонят, чем мы тут занимаемся на весь Легион, несмотря на Клятвы, - возразил опальный профессор. - Я на них пятнадцать лет смотрю, и с каждым годом они всё хуже и хуже.
        - Остаётесь только вы, госпожа.
        - Доминик, ты помнишь, что я говорила по поводу твоей ухмылки?
        - Конечно. Поэтому я не шучу. Больше некому, госпожа Мария.
        - Да что б вас… Неужели здесь нет никого подходящего? Может, Нуньес согласится?
        - После вашего вчерашнего выступления и сегодняшнего скандала?
        - Профессор выпятил губу, и Лоле тут же захотелось врезать ему. Серпом по губам и…
        - Госпожа? - оторвал женщину от кровожадных мыслей Каррера. - Даже если майор согласится, сомневаюсь, что она влезет в комбинезон. Тут нужен кто-то… Поизящнее.
        - Ладно, согласна, - обречённо вздохнула Мария. - Но учтите, господа. Если я увижу хоть один косой взгляд, хоть что-то почувствую или просто заподозрю… Вам конец!
        И как она поддалась? Проклятый универсал!

* * *
        Неделю спустя Док готов был взвыть. Ветреная Лола - это кошмар в юбке. Бесконечный поток претензий и требований. Можно подумать, что только ей хочется уехать отсюда поскорее! Хорошо, что основные претензии у графини были к Доминику, спорили они постоянно. Зато у капризов графини была и положительная сторона: мотивация Диаса взлетела до небес.
        Наконец, настал день испытаний прототипа.
        - Ну что, пробуем?
        - Давно пора.
        - Прошу вас, госпожа.
        - Доминик, паршивец ты этакий, ты куда уставился?!! - подозрительно спросила затянутая в контактный комбинезон Мария.
        - Оцениваю работу кристаллов, госпожа графиня, - бодро откликнулся академик.
        Послышалось сдавленное рычание.
        - Прошу вас, госпожа, не отвлекайтесь.
        - Как я на это согласилась?! Выгляжу словно танцовщица в борделе.
        - Я бы ходил туда каждый вечер, госпожа Мария, чтобы только полюбоваться вашими танцами - с энтузиазмом заверил Доминик. - Вы просто бесподобны.
        - Заткнись, Доминик, если жить хочешь!
        - Госпожа графиня, голубушка, Доминик, прошу вас, хватит уже!
        - Убила бы гада…
        Аристократка перестала, наконец-то, препираться со студентом и шагнула внутрь бронекостюма. Вставив ноги в просторные "штанины", графиня откинулась вглубь, продев руки в "рукава". Пальцы, оказавшись в бронированных перчатках, шевельнулись. На груди графини загорелся огонёк сигнала готовности контактного комбинезона к синхронизации, Мария де Мендес вздохнула и резко кивнула.
        - Начали!
        Конечности бронекостюма сжались, обхватывая ноги и руки, грудные пластины с тихим, но явственным щелчком встали на место. Тускло засветились энерговоды, засияли звёздами кристаллы. По всему костюму прошла волна: это внутренние мышцы облегали фигуру оператора, уменьшая зазор между комбинезоном и бронёй до минимума.
        Диас, внимательно наблюдавший за процессом с помощью магического зрения, поморщился, отметив несколько мест, где оставались воздушные "мешки".
        Следовательно, в тех местах костюм будет "хлябать". А что делать? Если бы кое-кто не устроил цирк в ночь приезда графини, то можно было бы не спеша настроить костюм. И так уже чудо, что удалось добиться практически стопроцентной синхронизации внешней брони и контактного комбинезона.
        Каррера не соврал насчёт этого.
        - Ну как, не сильно жмёт? - Диас дождался окончания процесса. - Как ощущения? Нигде не давит?
        - Нет, профессор, всё нормально.
        Графиня сделала несколько наклонов. Хвала Богине, когда дело доходило до испытаний, де Мендес вела себя, как профессионал. Если бы не её несносный характер, госпожа графиня была бы идеальным испытателем. Диас не мог отделаться от мысли, что всего за несколько дней стал до дрожи бояться аристократки. Как только Каррера с ней общается? Хотя, если учесть, что они… Или это просто фантазии Камиллы? Спят же они в разных зданиях, а в остальное время всегда на виду. Спорят и ругаются о методах применения нового оружия.
        Док отошёл на пару шагов и окинул взглядом бронекостюм. Раптор стоял, переминаясь с ноги на ногу. Багровели мышцы, белели сухожилия. Жгуты биомышц пока не были прикрыты бронёй, как хотел Доминик. Шлема тоже не было, над воротником торчала голова графини де Мендес в контактной сетке. Сосредоточенное лицо, нахмуренные брови, прикушенная губа…
        Графиня прислушивалась к ощущениям.
        - Попробуйте подвигаться, госпожа Мария, - Доминик встал рядом с Диасом.
        - Как Сила? Потери заметные?
        - Слабый отток есть, - графиня осторожно пошевелила руками. - Но это ерунда, Доминик, в бронеходе Сила уходит быстрее. А как тут… ага!
        Из пальцев выскочили стальные клинки. Доминик хотел сделать их размером с ладонь, Диасу с трудом удалось доказать, что такие "ножи" будут малоэффективны. Где вы видели хищника с огромными когтями? Их прочность напрямую зависит от размеров. Хвала Триединой, что графиня встала на сторону "живчика", заработав в ответ фразу про "размер, который имеет значение". Как эти двое общаются?! Откуда у юноши такая наглость и отсутствие почтения перед высшей аристократкой? Если они не любовники, то значит, его теория верна и Каррера действительно… Так, хватит.
        - Попробуйте пройтись, госпожа графиня, - предложил профессор. - Только осторожнее, помните об усилителях.
        - Жаль, шлема нет, - добавил контрактник. - Можно было бы вывести значения на внутренний экран, проверить кое-какие цифры. Да и защита была бы нормальной.
        - Спокойно, малыш, не таких зверей обкатывала.
        Женщина в бронекостюме сделала неуверенный шаг, затем ещё один. Присела на месте, покрутилась. Затем огляделась, оценивающе взглянула на высокий потолок и вышла на ровное место. Диас и Каррера встревоженно переглянулись, но не успели они и рот раскрыть, как Раптор прыгнул вперёд.
        - Вот это да! - раздался восхищённый возглас графини.
        А потом началось что-то невообразимое. Прыжки, кувырки, перекаты. Казалось, ещё чуть-чуть и бронекостюм свернёт стол или оператор воткнётся головой в потолок, но нет, графиня легко гасила инерцию, припадая к земле, разворачиваясь на одной ноге и царапая когтями пол. Пару раз она и вовсе вставала на руки, крутя сальто и лягая воздух ударами лап.
        - А если так?.. - слышался азартный голос де Мендес.
        Наконец, не рассчитав сил, она всё же врезалась в стену и замерла, тяжело дыша.
        - Как вы, госпожа Мария? - тут же подскочил к ней Доминик. - Целы?
        - Малыш, я в этом костюме могу весь день носиться!
        Вопреки своим словам, графиня встала довольно неуклюже.
        - А задница здесь всё же крупновата, - пожаловалась столичная штучка.
        - Мы делали боевой костюм, а не балетный, - возмутился Диас, задетый критикой своей работы. - Знаете, чего стоило усилить мышцы ног, чтобы оператор мог развивать большую скорость и при этом сохранять способность к маневрированию? И это не считая дополнительных суставов. Нижние конечности пришлось разрабатывать практически заново! Мне удалось совместить прыгучесть кенгуру, скорость страуса и манёвренность барса! А вы: "задница"… Естественно, некоторые мышцы гипертрофированы, по сравнению с остальным телом…
        - Ладно-ладно, господин профессор, я всё поняла, - графиня примирительно улыбнулась. - Мне понравилось, очень. А прогулка на свежем воздухе у нас когда запланирована?
        - Пока не будет готова броня и шлем, забудьте о пробежках, - вмешался Доминик. - На таких скоростях вы себе шею свернёте. И вообще, госпожа лейтенант, вы должны были просто описать свои ощущения, а не устраивать тут представление. Посмотрите, чуть стену не развалили!
        Все посмотрели на покрытую трещинами перегородку и куски осыпавшейся штукатурки.
        - Что-то я немного увлеклась, - хихикнула графиня без капли сожаления в голосе.
        - "Увлеклась", - пробурчал юноша, недовольно взирая на аристократку. - Ветер в голове, ветер в… Лучше промолчу. Вылезайте из костюма и идите переодеваться. Мы проверим состояние кристаллов и возможные повреждения мышц.
        - Мне кажется, что с ними всё в порядке, - де Мендес дала команду, грудная пластина раскрылась, и оператор принялась выбираться из разогретого нутра бронекостюма. - Пугаешь меня, малыш, да? Профессор, скажите, он же специально меня пугает?
        - Не думаю, госпожа, - возразил Диас. - Вы и впрямь поспешили. Нет, конечно, я рад, что вам понравилась наша работа, но боюсь, что мой юный коллега прав.
        - Шлема нет, брони нет, - брюзгливо начал перечислять "юный коллега". - Синхронизация не отлажена, связки не опробованы, а вы тут на голове ходите. Костюм весит больше ста килограмм, а вы без шлема! А если бы в стойке на руках у вас мышцы не выдержали?
        - Да ладно тебе, малыш…
        - Аллатский волк вам малыш! Что за безответственность?! Марш в раздевалку, снимайте всё!
        - Как вы с ней сурово, - вполголоса заметил Диас, глядя вслед испытательнице.
        - Чёртовы бабы, всё делают по-своему, - отозвался Каррера, тоже провожая взглядом стройную фигуру графини. - Что по костюму скажете, Док? Признаться, я такого не ожидал.
        - Не знаю, что там у вас с кристаллами, а вот по мышцам недоработок море, - признался профессор.
        - Правда? - изумился юноша. - Куда уж лучше-то? Вы просто волшебник, Док, смогли сделать за месяц то, над чем мы бились полгода.
        - Я всё-таки профессор, хоть и бывший, - скромно заметил Диас, не подавая виду, насколько ему приятна была похвала. - В вашей прежней команде кто отвечал за мышцы?
        - Первый оператор, она управляла "пирамидой".
        - Хм. Ничего не хочу сказать плохого о её квалификации оператора, но, коллега, вы же понимаете разницу между слесарем и конструктором? Разработать новые виды мышц и сухожилий она вряд ли могла. А в Рапторе таковых полно, особенно в нижних конечностях.
        - Вот как? - Доминик дёрнул себя за мочку уха. - Постарайтесь взять Международные Патенты, Док. Неплохая прибыль, поверьте. Поговорите на эту тему с Хосе де Мендес, когда окажетесь в Капитолии.
        - Когда это ещё будет, - грустно вздохнул Диас.
        - Дней через семь, я думаю.
        - К-как, уже через неделю?
        - Ну да, - Каррера кивнул и принялся объяснять ошеломлённому профессору.
        - Костюм даже в таком виде отвечает нашим замыслам. Жаль, не успели сделать шлем пострашнее, но это не столь важно. Внешний вид, наружная броня, возможное оружие - это всё доработки напильником, Док. К тому же, Нуньес злится, проходу не даёт. Сегодня-завтра, а потом Лола уедет, тянуть больше нельзя. И вы с ней. Я как раз закончил описывать технологию синхронизации и настройки управляющего кристалла, так что…
        - А как же Курорт? Лаборатория? Нуньес меня не отпустит!
        - С чего вы это взяли? Лола позвонит Кармен, и все дела.
        - А вы?
        - Что я? Мне в Капитолий нельзя.
        Каррера резко помрачнел и, вздохнув, добавил:
        - Время, господин Диас. Я теряю время. Нужно ускориться.
        Глава 12
        Всё вышло, как и предсказывал Каррера. Де Мендес хватило одного звонка, и майор Нуньес лично заявила Диасу, что его служба на Курорте закончилась.
        - Давай, старый самец, собирайся, - ворчливо добавила майор. - Дождался-таки. Не боишься показаться в Капитолии?
        - Вторую ночь не сплю, - признался толстяк. - Столько лет мечтал, ждал, надеялся… И вдруг вот так, обычно? "Собирайся, поехали". Паола, у тебя же дембель осенью? Можно, я тебе напишу?
        - Ты? Мне? - майор усмехнулась. - Ты в столицу едешь, к Императору попадёшь. Аристократки, богачки, Лига. Обо мне и не вспомнишь.
        - Да я…
        - Хватит болтать, Док. Захочешь - напишешь, не захочешь - значит не судьба. Всё, пока. Целоваться не будем.

* * *
        На южном побережье лили холодные ноябрьские ливни, смывая выпавший снег, но уже через пятьдесят километров Диас увидел первые сугробы на полях. Графиня вполголоса ругалась, что не взяла какие-то "шипы" и теперь приходилось плестись, как черепаха. Доктор, который долгое время ездил на грузовиках и тракторах части, молился про себя и старался не показывать страха, когда видел стрелку спидометра, пересекавшую цифру "шестьдесят". Такую скорость графиня считает "черепашьей"? Какая же её устроит? Восемьдесят?! Сто?! Праматерь Великая, ну почему они не полетели на дирижабле?! Доктор заикнулся было о воздушном путешествии, но графиня категорически отвергла этот вариант. Она, Мария Долорес де Мендес, не бросит свою машину в глухой провинции. Ясно?
        Диас никак не мог понять, почему Лола с такой тоской поглядывала в зеркало заднего вида. Скучала по Доминику? Так они всё же… Нет, не может быть. Чтобы хоть как-то развлечь спутницу, профессор принялся рассказывать о том, как познакомился с Каррера и как тот чуть не умер от истощения, когда впервые сделал управляющий кристалл для бронекостюма. Графиня слушала сначала с интересом, но потом вдруг рассвирепела и заявила, что если Док хочет дожить до конца поездки, то ему лучше заткнуться и подумать о будущей встрече с Императором и Хосе де Мендес.
        Диас послушно замолчал, и трое суток, что они ехали по заснеженным дорогам, обдумывал варианты предстоящих бесед. Потом, когда они стали проезжать один крупный город за другим, он сбился с мыслей и начал обращать внимание на меняющиеся пейзажи. Как всё изменилось за годы затворничества! Новые дома, новые машины… И модницы с зонтиками! Не подвыпившие и агрессивные магички в форме, а утончённые, пахнущие деньгами и перспективами благородные дамы. Диас даже заметил пару заинтересованных взглядов. Жаль, что не от спутницы. Если бы Диас так не боялся, он бы показал этой столичной штучке, что значит настоящий мужчина! Что Доминик? Сопляк неопытный, пусть и с претензиями на гениальность. Но он там, среди холодных скал Курорта, а профессор Диас здесь, рядом. Вот он, возьми его, Лола!
        Но Наследница Рода де Мендес крутила баранку, не обращая внимания на страдания профессора и цедя проклятия. Настроение аристократки всю дорогу колебалось между "отвратительное" и "сейчас кого-нибудь загрызу". Ей не нравилось всё: дорога, водители на дороге, пешеходы, что лезут на дорогу, придорожные забегаловки и гостиницы. Как в таких условиях развивать отношения? Это не Курорт, где на сотню километров гор только Диас и Гомес. Здесь конкуренция. Вон сколько их, молодых, холёных, жизни не знающих, но наглых и самовлюблённых самцов.
        Горестные мысли о загубленных годах оставили доктора, когда машина добралась до Капитолия. Де Мендес отвезла профессора в отель "Герцог", где для него был забронирован номер люкс. Проводив Дока до двери, Мария передала ему банковскую карточку, доставленную курьером буквально на порог отеля. По словам Марии, это был только аванс, остальное последует после подписания контракта. Затем графиня пожелала своему подопечному спокойного отдыха и оставила его одного, предупредив на прощанье, что утром представит его брату, а через несколько дней их ждёт приём во Дворце. Он попадёт на аудиенцию к Императору, как и говорил мальчишка!
        Вот она, жизнь!

* * *
        Диас прошёлся по номеру, разглядывая шикарную обстановку и привыкая к давно позабытому чувству обеспеченности и комфорта. Приняв роскошную ванну, он спустился вниз и посетил парикмахерскую. Затем бывший преподаватель Капитолийского университета решился прогуляться по знакомым улицам, воскрешая в памяти давние воспоминания. Окраины столицы заметно изменились, но исторический центр остался узнаваемым.
        Университет стоял на прежнем месте. А вот на том бульваре была прежняя квартирка Диаса. Пусть не такая фешенебельная, как номер в отеле, но вполне респектабельная и в престижном квартале. Перейдя через дорогу, Док оказался в знакомом ещё по прошлой жизни ателье, где сменил гардероб. За время путешествия бывший беглец окончательно освоился со своим новым положением. Диас даже разработал свой новый образ и успел скинуть несколько килограммов. До стройного Каррера ему далеко, разумеется, но профессору давно не двадцать лет, он солидный и уважаемый маг Первой Лиги. Так что некоторая импозантность ему к лицу. Как и солидный счёт в банке, и подруга… Может даже не слишком молодая, главное, не такая неприступная, как Лола де Мендес или Аманда Гальяно, пропади она пропадом. Увы, никто не стремился завязывать знакомства с доктором, поэтому он вернулся в номер и завалился в кровать королевских размеров. Один. Пока один, но скоро всё изменится, вот увидите!

* * *
        - Так вот что за кристалл создал Доминик? Да, узнаю его руку. "Рояль", забавное название… Значит, господин Диас, никаких потерь при синхронизации?
        Лукас с интересом разглядывал разноцветный диск.
        - Так точно, Ваше Императорское Величество! - гаркнул стоявший навытяжку Диас.
        Кармен де Кабрера с трудом сдержала рвущийся смешок. Переглянулась с Мартиной де Вега, которую, судя по всему, мучила та же проблема. Профессор же, не догадываясь о реакции сидящих за его спиной дам, преданно пожирал глазами Лукаса, хранящего невозмутимый вид. С трудом сглотнув комок в горле, профессор продолжил: - В лабораториях госпожи графини де Мендес было проведено множество испытаний. Специалисты корпорации МС уже смогли создать несколько кристаллов по образцам господина Каррера, Ваше Величество. Хотя они и уступают качеством тому, что вы держите в руках, со своей работой они справляются.
        Император взглянул на мерцающий диск и хмыкнул: - Наверное, Каррера выложился до конца, когда растил эту "шайбу"?
        - Три дня в палате под моим личным наблюдением, Ваше Императорское Величество! Я вытащил его буквально за шиворот с того света!
        - Что ж, вам повезло, - туманно констатировал Лукас.
        Император пролистал страницы тетрадей, исписанных универсалом, задержался на рисунках и заметках на полях. Наконец он встал и сделал шаг к профессору.
        - Я рад, что познакомился с вами, доктор Диас. Род де Мендес возьмёт вас под свою опеку, сударь. Думаю, что вы достойны Нашей благодарности: дворянское звание, подъёмные для обустройства в столице и место в одном из университетов по окончании работ над кристаллом Каррера. Если у вас есть ещё какие-то пожелания, я готов выслушать.
        - Ваше Императорское Величество! Служить вам - моя награда, Сир!
        - Вот и отлично, господин Диас. Прошу, секретарь проводит вас. Титул и остальное вы получите завтра же в здании Имперского Совета.
        - Так точно, Ваше Императорское Величество! Благодарю вас, Ваше Императорское Величество!
        Воодушевлённый Диас, непрерывно кланяясь, пятясь задом, выскочил за дверь, не отрывая от Императора влюблённого взгляда. Когда тяжёлая дверь за ним закрылась, Император прикрыл глаза ладонью, а в комнате раздался неудержимый хохот.
        - Лукас, ты только что приобрёл самого верного подданного, ха-ха-ха!
        - Вы видели, как он таращил глаза? По-моему, он за весь разговор ни разу не отвёл взгляда от Императора.
        - А по-моему, он даже не моргал!
        - Точно! У меня создалось впечатление, что нас профессор даже не видел.
        - Какое унижение для меня, дорогой, - отсмеявшись, произнесла Мартина. - Ведь он и вправду меня не заметил. Неужели я сливаюсь с общим фоном?
        - Ты прекрасна, дорогая, - Император поцеловал руку подошедшей супруги и незаметно для остальных погладил её живот. - Что поделать, встречаются и такие граждане Империи. Этот ещё не самый худший, поверь мне.
        Наконец, в кабинете воцарилась тишина и вернулась рабочая обстановка.
        - Итак, дамы. Что скажете?
        Император обвёл взглядом собравшихся. Генерал де Кабрера перечитывала доклад де Мендес, Императрица разглядывала кристалл. Принцесса МС отпила воды из бокала и откашлялась.
        - Что тут говорить, Лукас? Сколько можно игнорировать парня?
        - Ты предвзята, Лола, - тут же возразила Мартина. - Что мы видели от Каррера? Он чуть не сорвал Олимпиаду, чуть не устроил дуэль в центре столицы. Он постоянно спорит со старшими, лезет в политику и путается под ногами.
        - Каррера дал Европе машины, мотоциклы и новейшие кристаллы.
        - Согласна, для МС он - ценная находка. Я не отрицаю и другие его достижения. В частности, смерть Санчеса, которого вы называли своим "дядей" и который чуть не развалил страну.
        Лола поёжилась под взглядом супруги Императора.
        - Дорогая, вспомни о других его заслугах, - мягко вмешался Лукас. - Порошковые кристаллы, кристаллы пространства. Доминик мне жизнь спас, в конце концов.
        - Я помню, - Императрица слегка смягчилась. - Тем не менее, Лукас. Этот юноша неуправляем. От него сплошные проблемы.
        - И новые возможности, Мартина.
        - Не пойму, к чему ты клонишь?
        - Я просто собираю факты вместе. Кармен, что ты скажешь?
        - Я - не специалист по кристаллам, Сир, а солдат. Но операторы бронеходов поминают его добрым словом каждый раз, когда кастуют Молнию на пределе Источника или когда защищаются от атак врага.
        - Доброе слово? О Каррера? Ха-ха! Хорошо, только один факт. Лукас, поправь меня, если я в чём-то ошибусь, - Императрица в раздражении, как всегда, когда при ней речь заходила об универсале, вскочила и прошлась по кабинету, утопая туфлями в толстом ворсе ковра. - Кармен, ты знаешь, что мы стали распространять кристаллы, которые сейчас всё зовут Лунными Камнями по алтарям Пресветлой? А ты, дорогой?
        - Да, я помню это распоряжение. Сам его подписывал. Хм…
        - Вот именно, Лукас! Знаешь, к чему это привело, Кармен?
        - Лунные Камни определяют универсалов, как и говорил Император. А что?
        - Я могу напомнить тебе ещё одни слова Императора. Как он и опасался, начались проблемы с населением. Теперь, когда подданные могут определить, кто из них универсал, среди них начали плодиться самые дикие слухи.
        - Прошу прощения, - озадаченно спросила Мария де Мендес. - Наверное, я что-то пропустила. Какие ещё слухи?
        - Что на Европу обрушился гнев Богини, - поморщился Лукас. - Говорят, что Триединая разгневалась на страну за Императора мужского пола и скоро все младенцы станут универсальными магами, а потом погибнут в страшных муках. Что-то такое, причём в нескольких вариациях.
        - Что ещё за бред? История универсальных магов насчитывает тысячелетия.
        Столько же, сколько и обычная Магия.
        - Это Агилера воду мутят, - поджала губы Императрица. - Святоши проклятые! Узнаю их стиль. Передавить их бы всех, как тараканов… Жаль, нельзя.
        - Почему?
        - Потому, Лола, - пояснил де Вега, - что Агилера нужно было давить во время мятежа, но тогда за них вступились Храмы. Можно было прихлопнуть их чуть позже, когда шли расследования, но подняли вой Англия и Америка. Сама помнишь, что творилось: всё висело на волоске. Я был в коме, Мартина не имела всей полноты власти, к тому же была угроза интервенции. Сейчас мятежного Рода нет, но есть сотни бывших Агилера, которые стали Бенитес, Мартинес, Фуэнтес… Предлагаешь начать хватать людей герцогских фамилий за распространение слухов?
        - Дайте команду, Сир, и мы всех болтунов за одну ночь на голову укоротим, - сжала кулак Кармен.
        - Генерал, у вас что, тоже токсикоз, как у моей супруги? - нахмурился Император. - Как же тяжело с беременными… Какие ещё массовые казни накануне войны? Так, хватит об этом! Мы собрались здесь не только для того, чтобы нас повеселил доктор Диас.
        - Вот именно, Сир! - решительно кивнула де Мендес. - Ты дал дворянство этому толстяку, который двадцать лет трусливо прятался в провинции и отказываешь в наградах Доминику, который столько рисковал и столького добился.
        - Графиня, - поморщилась де Вега. - Теперь и вы говорите как этот мальчишка. Что с тобой, Лола? Влюбилась в него, что ли?
        - Речь не обо мне, - графиня слегка покраснела. - Если Доминик умрёт простым дворянином, то Род Каррера прервётся навсегда. Ваше Величество, если вы сделаете его бароном, то Альва смогут войти в Род и тогда…
        - Праматерь Великая, госпожа графиня де Мендес, - Лукас иронично посмотрел на Марию. - Неужели поездка на Курорт повлияла на вас настолько, что вы решились заняться политикой? Мне помнится, что вы испытывали к ней стойкое отвращение.
        - Я просто возвращаю долги, Сир - упрямо вскинула голову Лола. - Доминик спас тебе жизнь, спас жизни сотням операторов, открыл новые горизонты в Магии. Разве он не заслуживает награды? Ваша Милость? Госпожа генерал?
        - Защиту для бронеходов он так и не сделал, - пожала плечами де Кабрера. Да и заклинание его смогли освоить лишь единицы. - Бронекостюмы, что создали на основе его прототипа в Верхнем Бургосе, не оправдали ожиданий. Новые кристаллы? Я пока не представляю всех их возможностей, нужно прочесть доклады Хосе, провести испытания.
        - А как же комбинезон? - напомнила де Мендес. - Он спас жизнь Императору, спасёт жизни его подданным. А бронекостюм? Я прошу вас, госпожа генерал, дайте мне месяц. Если вас не устроит результат, я больше не стану вспоминать о Каррера.
        - Доминик не преувеличивал, когда говорил о прорыве? - Кармен с любопытством посмотрела на золовку. - Хорошо, Лола, у тебя будет месяц.
        - Что ты думаешь, Кармен? - повторил вопрос Император. - Каррера под твоим патронажем.
        - Конечно, этот юноша - заноза в заднице, - генерал протёрла бедро характерным движением. - Но кто сказал, что патриоты должны быть все, как этот профессор? Улучшение бронеходов, индивидуальная защита солдат, новые кристаллы… Если бы он был обычным магом, я бы наградила его, Сир, но решать не мне. Что скажешь, Мартина?
        - Мальчишка всё равно умрёт, - пожала плечами герцогиня. - Я не жажду его смерти, но вздохну с облегчением, когда она произойдёт. Если хотите, то награждайте. Вот только под каким соусом это подать, Лукас?
        Император взял в руки тускло светящийся диск.
        - Я дам ему Архимага. Не спорь, Мартина, он это заслужил. Не за этот кристалл, так за Лунный Камень и вообще, по совокупности заслуг. Знаю, в прессе начнут полоскать его имя, зато с императорской семьи снимутся дикие обвинения. После смерти универсала можно будет рассказать всё, даже создать образ мученика, чтобы выдавить слезу у особо впечатлительных. Пока же завяжем интригу, сместим внимание горлопанов на новоявленного Архимага. Нам даже не нужно будет возражать всяким газетёнкам. Сделаем ход и подождём. Чем громче они будут вопить сейчас, тем тише будут вести себя потом, когда Каррера умрёт. Так, Архимаг…
        Баронское звание он получит автоматически. Деньги у него есть… Что ещё?
        - Наследница, - напомнила единственная неженатая аристократка.
        - Вот тут я бессилен, госпожа графиня, - развёл руками Император. - Официально наследницей Доминика является его двоюродная сестра. Если она захочет, то сменит фамилию. Баронесса Ева Каррера. Согласны? Дорогая, ты не против? Вот и отлично, с этим разобрались. Что там у нас на повестке дальше?

* * *
        - Что там у нас на повестке дальше?
        Прежде чем Хуго Тракен успел ответить на вопрос Матриарха, дверь кабинета с грохотом распахнулась и на пороге появилась внучка Главы Семьи Шиен. Ноздри Наследницы раздувались, глаза гневно сверкали, волна горячего воздуха нагрела прохладный кабинет.
        - Санди? - удивлённо подняла брови Хельга Шиен.
        Вместо ответа внучка бросила на стол папку и уселась в кресло, сжимая кулаки. Встревоженно переглянувшись с Тракеном, Глава открыла папку и принялась читать. По мере прочтения, её лицо мрачнело и покрывалось пятнами от гнева. Однако опыт взял своё. Она передала документ Управляющему и прикрыла глаза, успокаиваясь.
        - Интересно, кто надоумил Дэйю? - Тракен задумчиво положил лист на стол.
        - Неважно кто, - процедила Сандра. - Точнее, господин Тракен, очень даже важно. Найдите мне этого умника, чтобы я знала, чью тупую башку приколотить к стене трофеев! Бабушка, что мы будем делать?
        - Выполнять, - с трудом произнесла Глава.
        - Выполнять?! Все наши корабли? Отдать их под перевозки вот ЭТОГО?!
        Сухой кулачок стукнул по столу, и внучка сдержала рвущиеся слова.
        - Поменьше истерик, Сандра Шиен! Надеюсь, ты не возражала на Совете Клана? Смогла сдержать эмоции и не выставила себя дурочкой перед Эван во время своего первого самостоятельного визита?
        - Нет, госпожа, - внучка вздохнула и разжала кулаки. - Я поблагодарила за оказанную честь, пообещала донести до тебя желание Совета, поклонилась и вышла. Но все и так поняли моё отношение.
        - Плохо, конечно, но не так страшно, как если бы ты начала показывать свою гордыню.
        Старая Глава потёрла лоб и вздохнула.
        - Шесть океанских судов, да… Тяжёлый удар. Как думаешь, Хуго, может Дэйю что-то узнала о планах Сандры и собралась уменьшить нашу добычу?
        - Скорее, они наконец-то докопались до планов по возможному бегству из Африки в Бразилию, госпожа. И решили не оставлять нам эту возможность впредь, - откликнулся управляющий. - Утечку о предстоящем рейде я с трудом могу себе представить. Об этом знали только мы трое.
        - Стивен не мог проболтаться? - предположила Наследница. - Похвастался матери, попросил у неё совета, ну а там и пошла сплетня?
        - Роджерсы - старые контрабандисты, госпожа Сандра, - возразил Тракен. - Они прекрасно понимают важность такого секрета. Хотя, нельзя исключать и этот вариант.
        - Как это случилось, выясним позже, - подала голос Глава. - Нас поставили перед фактом. Думайте, для чего это сделано и каковы их цели? И самое главное: как нам выбраться из этого. Хуго?
        - Вся Африка теперь знает о том, что у Шайю есть отличные суда. Дэйю не зря тянет к ним свои загребущие руки. Наша доля значительно уменьшится, если корабли будут под командованием Эван, - начал рассуждать вслух управляющий. - Плюс ко всему, мы не сможем действовать скрытно, не сможем утаить от Правления Клана число своих людей и наёмников. Кто бы ни придумал этот ход, он нацелился на независимость нашей Семьи, госпожа. Сейчас мы отдадим суда, и Эван поменяют команды, потом Клан начнёт указывать, что мы должны делать…
        - Что ты предлагаешь, Хуго? Нам нужно отвертеться от этого задания. Дерьмо, в которое нас кидает Дэйю, будет вонять столетиями.
        - Нужно продать корабли, - выпалила Сандра.
        - Детка, ты в своём уме?
        - А что ещё остаётся, бабушка?
        - Я потратила на их покупку огромные деньги, Сандра. Треть бюджета Семьи вбухано в эти проклятые лоханки! И ты хочешь, чтобы я рассталась с ними?
        - Возможно, Дэйю Эван на это и рассчитывает, - задумчиво вставил Тракен.
        - Так она получит отличные корабли за бесценок, уменьшит наше влияние в Совете и будет уверена, что мы не ударим ей в спину и не сбежим с добычей. Либо же мы подчиняемся, признавая себя слугами Эван. И все будут знать, кто привёз животных в Европу. Красивая комбинация! Нам будет нелегко вернуть свою репутацию, и о планах госпожи Сандры можно забыть. Никто не признает слуг Эван Королевским Кланом. Даже Кланом не признают… Госпожа, боюсь, у нас нет другого выхода. Если мы согласимся с приказом Дэйю, то потеряем лицо. Если же мы продадим корабли, то потеряем только деньги.
        - Я вижу, что только меня одну смущает груз, предназначенный для этих судов, - подала голос Сандра.
        Матриарх раздражённо откинула ручку, что теребила в руках и хрустнула суставами пальцев.
        - Ты думала, девочка, воюют в белых перчатках? Не будь этого "груза", как ты говоришь, то у Дэйю и шанса бы не было.
        - А ты видела их, бабушка?
        - Конечно.
        - Это же люди, бабушка! Живые люди!
        - Они уже не давно люди, детка. Они были ворами, убийцами и насильниками у нас, в Англии и Австралии. Семьдесят пять лет исследований превратили их в безмозглых животных. Согласна, проще было убить их или отправить на Плато, но Эван решили вопрос по-другому.
        - Мы что, тоже поставляли…
        - Разумеется, Санди. Твоя учёба оплачена этими отбросами общества, над которыми потрудились "мясники" Эван. Пообщайся со своей сестрой, она откроет тебе глаза.
        - Не желаю иметь с этим ничего общего!
        - Никто не желает, госпожа Сандра. Но если бы мы отказались передавать Эван преступников, то нас бы уже уничтожили.
        - А Миа? Она не знала? - внучка с надеждой посмотрела на бабку.
        - Всё знала, девочка. Не уверена, что во всех подробностях, но…
        - Это… мерзко!
        - Согласна, - кивнула Глава. - Хочешь это изменить? Что ж, теперь у тебя есть другая цель, помимо твоего самца.
        В кабинете повисло напряженное молчание.
        - Что мы будем делать с планами вторжения? - осторожно спросил управляющий. - Мне дать команду на роспуск наёмников?
        - Нет, - гневно возразила Наследница. - Если у нас отобрали суда, нам нужно добыть другие. Я предложу Роджерсам выйти в море накануне вторжения. Три корвета с нашими людьми смогут захватить несколько кораблей в портах Европы или в открытом море ещё до того, как поднимется всеобщая истерия.
        - Но тогда нас обвинят в пиратстве, Санди, а лишняя слава нам ни к чему… Впрочем терять нам уже нечего… Хуго, дай команду своим шпионам в Европе. Пусть прокатятся вдоль побережья и разузнают о наличии подходящих судов. Желательно торговых. Если мы не успеем к первой волне, постараемся наверстать упущенное во время второй. Возможно, это даже лучший вариант. Идите, работайте. Я свяжусь с Дэйю и предложу ей выкупить наши корабли. Надеюсь, она даст мне хотя бы треть их истинной стоимости.
        - Слушаюсь, госпожа.
        - До свидания, бабушка. Пойду, разыщу Шайю.
        Глава 13
        Дворянин! Дворянин Диас, вы слышите?! И не просто аристократ, а ещё и под покровительством самого Императора и Рода де Мендес! Что вы на это скажете, госпожа графиня Гальяно? Где теперь ваши угрозы и убийцы? Нет их, как нет и Рода Гальяно. А Диас жив и на коне, как и положено талантливому магу Жизни! Император Лукас воистину велик и прозорлив, он умеет видеть верного слугу трона и щедро вознаграждает за те несправедливые лишения, что выпали на долю Анхеля Диаса. И ведь это только начало, верно? Сначала дворянское звание, а потом… "Барон Диас", нет, лучше "граф Диас"! О, теперь-то всё пойдёт по-другому! Наученный горьким опытом профессор не поддастся соблазнам, не клюнет на всякие женские штучки! Пусть только кто-нибудь попробует его охмурить! Кстати, надо бы обновить гардеробчик, чтобы соответствовать новому статусу идеального мужчины. Негоже аристократу носить мещанскую одежду. Да и в ювелирный надо заглянуть, герб дворянина превосходно сочетается со Знаком.
        Знаков оказалось несколько, Диас остановил свой выбор на "изумрудном щите". Да, дорого, но разве он не заслужил?! Профессор вернулся к себе в номер, вновь принял ванну и переоделся. Покрутившись пред зеркалом и протерев ещё раз новенький Знак Лиги, Док решил, что его образу не хватает трости, но, увы, трости были не в моде. Он видел лишь парочку стариков с такими атрибутами. "Ничего, сойдёт и так", - решил Диас и спустился в холл. Постоял немного, наблюдая за реакцией окружающих. Нет, никому не было дела до аристократа по имени Анхель Диас. Немного уязвлённый пренебрежением столичной публики, профессор направился в сторону ресторана при отеле.
        Главный холл показался ему слишком людным и шумным. Кто в такой толчее обратит на него внимание? Метрдотель, почувствовав неудовольствие клиента, предложил ему столик в малой зале. "Там обстановка скорее клуба, чем места принятия пищи", - пояснил служащий, и Диас согласился. Слегка развалившись, профессор сделал заказ, старательно избегая тех блюд, что попадались на Курорте. Вежливый официант внимательно выслушал состоятельного посетителя, дал несколько советов по выбору соусов и салатов, порекомендовал модную новинку винной карты: "Одиночество" - последнюю фантазию мага Золотой Лиги, трагически скончавшегося прошлой весной.
        Название Диасу не слишком понравилось, но он снисходительно согласился оценить наследие Золотого мага. В ожидании заказа Диас неспешно огляделся. Его внимание привлёк уголок со свежей прессой. С ленцой поднявшись, аристократ подошёл к журнальному столику и принялся вальяжно перелистывать газеты и яркие журналы. Что тут у нас? Политика, опять политика, сплетни. О, "Европейская правда"! Опять пишут про Каррера? Знали бы они… Вот Диас знает! Профессор самодовольно усмехнулся.
        - Интересуетесь "горяченьким"? - раздался женский голос.
        Диас оглянулся и поспешно отвесил учтивый поклон. Перед ним стояла богато одетая дама с гербом баронского рода, оформленного в виде кулона. Средних лет, рыжеволосая, стройная, одетая в роскошное платье с глубоким вырезом. Она бросила оценивающий взгляд на новенький дворянский Знак, на который Диас словно невзначай подал Силу, заставив изумруд слабо мерцать. Совсем чуть-чуть, в рамках приличия… - Госпожа? - Опять поклонился Диас.
        - Баронесса Солер, сударь.
        - Анхель Диас, профессор.
        - Какого университета? - женщина подала руку, которую Диас почтительно пожал. - Простите за мою назойливость, господин Диас, но я являюсь попечителем нескольких учебных заведений столицы и мне казалось, что знаю всех профессоров, тем более магов Лиги.
        - О, госпожа баронесса, я давно не преподаю. Очень давно! Я только неделю назад вернулся в столицу после долгого перерыва.
        - Вот как, сударь? - Солер улыбнулась. - Что ж, значит, я ошиблась.
        - Нет, госпожа, это я ввёл вас в заблуждение своим представлением. Прошу простить меня, - и Диас опять поклонился, разглядывая стройные ноги и дорогие туфли собеседницы. - Позвольте мне загладить свою ошибку и угостить вас бокалом вина. Вам нравится "Одиночество"?
        - Вино Санчеса? Неплохой букет. Хорошо, сударь, я не откажусь.
        Диас проводил собеседницу к своему столику, придержал стул, пока та села на место и жестом подозвал официанта. Солер быстро продиктовала заказ.
        Видно, что здешнее меню она знает наизусть. Диас осторожно озвучил свою догадку, женщина кивнула.
        - Да, кухня здесь неплохая. Не как "У Марко", конечно. Да и живу я в центре, на окраину выбираюсь редко, а туда очередь на неделю вперёд.
        - "У Марко", это кафе в квартале МС? - уточнил Диас.
        - Оно самое.
        Официант принёс бокалы и разлил рубиновый напиток. Диас пригубил его и одобрительно кивнул. Гораздо лучше разведённого спирта или той гадости, которую иногда привозил Гомес из Байсы.
        - Неплохо, весьма неплохо.
        - Не пробовали этот сорт раньше, господин Диас?
        - Нет, госпожа. Последний алкогольный напиток, что мне доводилось пробовать, это "Серебряный Ликёр".
        - Вы из Легиона? - в глазах собеседницы зажглись огоньки интереса.
        - Не кадровый, простой контрактник, хотя и работал на одной крупной базе. Прошу прощения, но секреты Легиона… Сами понимаете.
        - Надо же, каких людей можно встретить за ужином вот так, совершенно случайно. Профессор, контрактник Легиона, только что прибывший в столицу
        из секретных мест? Разбирается в винах, знает "У Марко". Откуда, позвольте спросить? Кафе открылось совсем недавно, неужели слава о нём разошлась по всей Европе?
        - Я не просто слышал о нём, госпожа Солер, я знаком с одним из владельцев.
        - Вы заинтриговали меня, господин Диас. Могу я называть вас Анхель?
        Тогда зовите меня Диана. Вы знаете Марко Альва или же кого-то из совладельцев? Их имена держат в секрете, насколько я знаю.
        - Если это секрет, то не для меня, - многозначительно произнёс Диас, любуясь своим отражением в глазах красавицы.
        - Я обожаю секреты!
        Аристократка с загадочной улыбкой подалась к Диасу. Кулон на шее аристократки качнулся, привлекая внимание к себе и ложбинке в глубоком декольте…

* * *
        Сандра нервничала, но всеми силами пыталась скрыть волнение. Она помнила о словах Тракена. Экзамен, постоянный экзамен! Впереди - высшая цель, создание независимого, а в перспективе и Королевского клана. Младшая Шиен иногда представляла себя в королевской мантии… Невозможно? Кто это сказал? Чушь! Для Наследницы понятия "невозможно" никогда не было. Были трудности, препятствия. Их можно предвидеть и уклониться, выработать стратегию и обойти. Можно устранить, применив грубую силу.
        Но, бабушка права, возможности их Семьи пока невелики. Даже Ван, которые после смерти Миа потеряли статус Королевского Клана, обладали силой, а значит и властью, несоизмеримо большей, чем независимая Семья Шиен. Остаётся только строить планы, копить силы и держать глаза и уши открытыми. Шансы всегда есть, нужно только их найти и правильно ими воспользоваться… Жаль, что Эван забрали суда, на них у Сандры были большие планы. Матриарх обещала, что под руку внучки уйдёт половина их войска, а это целая тысяча человек! Не вышло. Что ж, придётся воспользоваться услугами Роджерсов. Хм, Роджерсы…
        Будущая свекровь девушке не нравилась, и это чувство было взаимным. Александра при первой же встрече заявила, что главной целью своей жизни видит возрождение славы СВОЕЙ Семьи. По этому поводу уже состоялся разговор, и Сандра чувствовала, что не последний. Матриарх Роджерс считала, что предоставив Семье свои корветы, она купила место в Совете Семьи Шиен. Как будто это Семья Шиен на коленях умоляет мать Стивена взять в жёны Сандру, а не наоборот! Ха, наивная!
        Жених после помолвки повёл невесту осматривать своё приданое. Наверное, хотел произвести впечатление на незнакомую с морскими тонкостями Наследницу. Насчёт малых знаний он не ошибся, но ошибся, предположив, что Сандра поверит парню на слово. Сандра пригласила старшего инженера порта в качестве эксперта. Тот молчал всю "экскурсию", но затем высказался, не стесняясь в выражениях.
        Корветы оказались потрёпанными, старые паровые двигатели дорабатывали своё, с трудом выдавая положенную скорость. У орудий были расстрелянные стволы, которые необходимо менять, иначе о прицельном огне и речи быть не может. Броня осталась разве что у орудийных полубашен, ходовые рубки вообще были не защищены. Стивен краснел, словно неопытный юноша на первом свидании, и в конце концов обратился за помощью к матери.
        Не желая спорить с бывалой контрабандисткой, Сандра пригласила Роджерсов в гости. Когда произошла встреча двух Матриархов, бабушка наглядно показала внучке, чем отличается выскочка от потомственного аристократа.
        Как только мать Стивена начала качать права, Хельга Шиен поставила зарвавшуюся пиратку на место всего одним вопросом: "А сколько у вас людей и денег?" И всё, мадам Роджерс живо поняла, кто будет махать дирижёрской палочкой, а кто стучать в большой барабан. Александре оставалось только согласно кивать.
        Для себя Санди решила, что проект под названием "Роджерсы" оказался не настолько удачным, как ожидалось. Но в свете надвигающейся войны даже такие союзники были важны, главное, правильно их использовать. Да и Стивен неплохой маг, что бы там не утверждал Тракен-Кракен[1]. Да, нагловат и дерзок, но Сандра сумеет поставить его на место после свадьбы, если она всё же состоится. Пока же… Нет, разумеется их не выгнали, ведь договор был заключён, но всё же свадьбу решили отложить до весны. Александра проглотила перенос молча, Стивен лишь беспечно улыбнулся, уверенный в собственной неотразимости.
        Сейчас же Сандру поджимало время и ей пришлось сильно потратиться из средств, выделенных Хельгой Шиен лично внучке. На восстановление корабельной артиллерии и устранение многочисленных мелких поломок корветов ушли все деньги, выделенные Матриархом. Пришлось даже лезть в кошелёк Семьи и брать ссуду у Кракена под залог будущих доходов от войны. Стыдно, но деваться некуда. Роджерс человек не Шиен, а Сандры. Хочет она рисковать своим накоплениями? Вперёд! Но тратить деньги Семьи ей никто не позволит. Это справедливый подход, но до чего же непривычно чувствовать себя должницей!
        В связи с угрозой со стороны Ван, было решено семейных бойцов пока придержать дома. Если Сандре удастся задуманное, то она приведёт в порт парочку подходящих судов. Тогда можно будет присоединиться к делёжке Европы. Для начала бабушка приставила к внучке десять телохранителей-магов из личной гвардии. Эти женщины были опытными бойцами, так что за свой тыл Сандра была спокойна. А вот команды жениха вызывали опасения.
        Последний разговор об этом состоялся перед выходом корветов в море. Почти три недели ожидания хорошей погоды в уединённой бухте окончательно открыли глаза Наследнице на контингент, который достался Роджерсу.
        - Ничего удивительного, госпожа, - пожал плечами Тракен, когда Наследница скептично отозвалась о дисциплине и общем состоянии флотилии Стивена. - Лет пятьдесят назад Роджерсы были весьма преуспевающими дельцами. Но потом у всей этой братии пошла полоса неудач. Империя, усилив свой военный флот, хорошо подчистила ряды "вольных торговцев". Пограничники тогда как с цепи сорвались. Были случаи, что в пылу погони корабли европеек доходили до африканских берегов и топили нарушителей в наших водах. Тогда многие контрабандисты решили "завязать". А дед Стивена оказался слишком упёртым. В итоге рискнул и проиграл. Погиб вместе с двумя новенькими судами и грузом. Александре пришлось распродать всё, чтобы рассчитаться с кредиторами. А нормальных океанских судов вашей будущей свекрови купить не удалось. Три корвета с командами - это всё, что осталось от былой славы.
        - Вы же говорили, что моряки они бывалые, - напомнила Сандра управляющему.
        Они постояли, укрываясь от ливня и ветра под силовыми куполами и наблюдая за тем, как на один из корветов затаскивали кого-то из команды. Затаскивали в прямом смысле: бравый морячок не мог самостоятельно передвигаться по причине сильнейшего опьянения. Его собутыльники выглядели не лучше, но хотя бы на ногах держались.
        - Моряки они и впрямь "бывалые", - иронично прокомментировал увиденное Тракен. - Но на боевых кораблях раньше явно не служили, и о военной дисциплине знают лишь понаслышке. Роджерсы, которые стали почти банкротами, нанять сильных магов и опытных офицеров просто не смогли.
        - Зачем им корветы, господин Тракен? - спросила Сандра. - Бабушка права: военные корабли хороши на войне, но я не заметила особого желания воевать среди людей Стивена.
        - Видимо, другие варианты были ещё хуже. Или же мать вашего жениха предвидела конфликт между Европой и Африкой и решила пойти ва-банк. В Америке давно неодобрительно косятся на "вольных торговцев", потому-то Роджерсы и сменили гражданство.
        - Рассчитывают на долю в добыче?
        - Конечно. И на вашу свадьбу, разумеется.
        - Я не позволю своему мужу болтаться по морям и притонам, когда мне будет нужна помощь в организации Клана! Пусть Александра не надеется, что я и дальше буду вкладывать деньги в обновление флотилии её сыночка из своего кармана.
        - Госпожа Роджерс об этом знает?
        - Я предупредила её ещё летом, когда начались переговоры о свадьбе.
        - Хм…
        - Что?
        - Я всё ломаю себе голову, кто же подкинул идею о наших кораблях Дэйю? Получается, мать Стивена была кровно заинтересована в том, чтобы лишить Шиен морского транспорта. Ведь только благодаря этому Роджерсы стали нашими полноправными партнёрами. И Александра вроде бы ни при чём, мы сами обратились к ним за помощью.
        - Я тоже думала об этом, - нахмурилась Сандра. - Потому и согласилась на отсрочку свадьбы. Что-то это семейство мне не нравится, слишком легко они меняют друзей и родину. И эта фанатичная уверенность матери Стивена в том, что они смогут вернуть былую славу контрабандистов… Клан - вот достойная цель, а не репутация удачливых воришек.
        - В любом случае, госпожа, я прошу вас быть осторожной. Рядом с вами всегда должны находиться верные люди. Не соглашайтесь на планы, когда именно наши бойцы пойдут в атаку, а люди Роджерсов останутся в тылу.
        - Я помню, господин Тракен. Мы обсуждали это с бабушкой и с вами не один раз.
        - Я волнуюсь за вас, госпожа, - признался управляющий. - Вы дали нам надежду и цель, а сейчас суёте голову в пасть тигра. Жаль, что госпожа Хельга не отпустила меня с вами. Команды Роджерса полны отребья, место которому в загонах Эван или на Плато Вулканов. Что будет с Семьёй, если вы погибните?
        - Всё в порядке, Хуго, - Сандра улыбнулась. - Я не буду подставлять спину своему жениху или его матери.
        - Надеюсь, госпожа, очень надеюсь!

* * *
        - С новым годом, Доминик!
        - С новым годом, Паола. Желаю всех благ.
        Мы коснулись бокалами, я отпил небольшой глоток. Поставив бокал на стол, принялся уничтожать салат, а майор отвлеклась на поздравления сослуживцев. Я, усиленно работающий челюстями, кивал на приветственные оклики. Новый Год в этом мире не такой уж и великий праздник. Просто выходной, повод пойти в гости или принять таковых у себя. На Курорте в гости не походишь.
        Прошёл месяц с того дня, как уехала Ветреная Лола, увезя с собой доктора Диаса в салоне и бронекостюм в багажнике. "Кармен" заметно просела под
        внушительным весом, но тронулась бодро, покачиваясь на неровностях дороги. Проводив машину взглядом, я немного погрустил, а потом… успокоился. Всё, что мог, я сделал, теперь очередь Наследницы де Мендес.
        Если Лола так хочет покомандовать, то пусть постарается. Всем же от этого лучше будет, и ей в том числе. А уж влияния у потомственной аристократки всяко больше, чем у обречённого мага. Я буду не я, если Мария не наведёт шороху во Дворце, в надежде отсрочить свадьбу. Вот бы посмотреть на то, как она будет выкручивать руки Кармен и Императрице, ха-ха. От представляемых сцен даже как-то настроение поднялось. С удовольствием занялся делами, которые накопилась, пока мы возились с костюмом.
        В связи с отъездом Диаса Камиллу повысили. Теперь она отвечает не только за котельную, но и за остальную работу в мастерских. Я по-прежнему занимался кристаллами, попутно осваивая должность помощника Феррер. Работы личному составу хватает, но жизнь на базе однообразная и скучная. Потому-то с таким смаком и обсуждаются сплетни, которые со временем обрастают всё новыми подробностями. Наши "отношения" с графиней мусолились недели две, потом новость перешла в разряд устаревших. Остался лишь холодок в отношениях с Гомесом, который не мог простить Лоле сломанную руку, а мне - "роман" с Лолой. Дошло до того, что он стал ревновать меня к девицам, что приехали с последней партией сломанных бронеходов. Причём, ко всем сразу. Идиот.
        Предновогодняя неделя "порадовала" очередным жесточайшим штормом и снегопадом. База опять завалена сугробами почти по пояс, но это мало кого волнует. Пройдёт пара дней и снег растает сам, даже помощь магов не понадобится. Паола лишь гоняет "отдыхающих" операторов, чтобы те не лезли на склоны, помеченные синими флагами. Там возможен сход снега. Не всесокрушающая лавина, но кататься опасно.
        На чём кататься? На лыжах, конечно. Здесь есть несколько пар вполне приличных лыж, на которых можно с ветерком спуститься с крутой горки. Правда, для этого сначала нужно на эту самую гору подняться, а фуникулёров здесь нет. Скатишься раз-другой, потом и желание пропадает.
        Чтобы совсем не заскучать, смастерил сноуборд и нормальные горнолыжные ботинки с жесткими креплениями. Чертежи отослал почтой в МС, пусть подумают, как из этого извлечь прибыль. У аборигенок новинка вызвала интерес в качестве возможности поваляться в снегу. Ну да, прикольно: метр едешь, два кувыркаешься. Снег за шиворот, хохот, визги… Класс!
        Увы, веселье продолжалось недолго. В понедельник пришёл приказ по Легиону о возвращении всех отдыхающих в части. Приказ странный. По словам майора Нуньес и Феррер, зимой у "танкисток" пора отпусков. Мышцы биомехов не слишком хороши на морозе. Они стынут, увеличивается расход Силы и время реакции на сигналы операторов. В общем, никто зимой на бронеходах не воюет. Разве что на южных рубежах, в узкой прибрежной полосе, ходячие танки могут показать себя во всей красе. Уже в районе Аллаты мех больше будет стоять и греться, чем бежать и воевать. Ну и ладно, в конце концов, это дела не мои, а Кармен.
        Глава 14
        Один шторм почти закончился, другой только начинался. Именно этот промежуток относительно спокойной погоды Стивен использовал для рывка к цели. Трое суток выматывающей качки, и вот маленькая флотилия входит в Бухту Радости, где по сведениям Александры Роджерс должен был заканчивать ремонт сухогруз "Эльза" с зерном. Одна из многочисленных небольших гаваней, где прячутся от зимних штормов суда, которые следуют к Бутылочному Горлышку с востока. Сюда же заходят те, кто стремится к Восточным островам с запада. Небольшой посёлок, плавучие ремонтные доки, минимум охраны. Лёгкая добыча для хорошей команды, как убеждали её Роджерсы.
        - Полторы сотни тонн отборной пшеницы, - Александра предвкушающе причмокнула. - Из охраны: десять пограничников и парочка полицейских. Думаю, даже твои люди справятся с таким противником, дорогая.
        - Почему вы выбрали гружёное судно? - недовольно спросила Сандра. - Почему сухогруз? Как на нём везти войска? Лучше захватить пассажирский "Леон", который нашёл Тракен.
        - До "Леона" далеко, а тут "купец" под боком. Шторм опять разыгрался, лучше переждать его здесь, - снисходительно объяснил Стивен. - Ну и что, что гружёный? Торговые суда редко покидают порт без груза. Гонять пустое судно - это терять деньги. Захватим "Эльзу" и решим сразу две задачи: деньги и транспорт. Да, на сухогрузе не до комфорта, но пару суток солдаты потерпят. К тому же, зерно можно быстро продать, а что делать с пассажирами лайнера? Да и вообще, захват пассажирского судна всегда связан с риском, добыча может кусаться. А вдруг там будут сильные маги?
        - У меня десять опытных и сильных бойцов, ваши люди тоже не вчера родились…
        - Они не солдаты, Санди, - перебила её старшая Роджерс. - Эти люди пошли за нами не за славой, а за деньгами. Они будут рисковать, если увидят крупный куш, но не побегут в атаку во славу твоей Семьи, разве что абордаж лайнера будут проводить африканки. Нет? Вот видишь: ты сама не доверяешь нам, а хочешь, чтобы мыдоверяли тебе.
        - Если бы ты согласилась на предложение моей матери, и мы сыграли свадьбу пораньше… - вставил Стивен, и тут же поднял руку. - Ладно, это просто так, мысли вслух. Нам нужна вылазка, чтобы люди поверили в нашу удачу. Если мы захватим хорошую добычу, то конфликты сами погаснут, а пока придётся мириться с тем, что происходит. Сама видишь, что творится на кораблях.
        Обстановка была нервозная. В первую же ночь ожидания подходящей погоды случилось несколько драк, погибли четыре человека. Пираты Роджерса не скрывали недоверия к Слугам Шиен, африканки не скрывали презрения к авантюристам всех мастей и стран мужского пола, что составляли команды кораблей Стивена. Сандра хотела провести тщательное расследование драк, но Стивен отговорил её.
        - Чего ты добьёшься, найдя виновных? - убеждал он. - Предположим, ты вычислила их, и что? Допустим, это мои люди. Ты предлагаешь мне повесить их? Тогда могут взбунтоваться остальные.
        - Мои телохранительницы вырежут этих недоумков за пять минут, - хмыкнула Сандра.
        - Возможно, - кивнул Стив. - А кто тогда поведёт суда, я один? Или среди твоих амазонок есть подготовленные механики и матросы? Нет? То-то же. Кстати, а что будем делать, если виновными окажутся твои охранницы? Ты сможешь отдать приказ? Ты уверена, что тебе подчинятся?
        - Я маг Лиги, Стивен, - Сандра даже слегка удивилась тому, что ей приходится объяснять очевидные факты. - Я Наследница Шиен и командующая походом. Кто с этим не согласен, потеряет свою тупую башку через секунду.
        - Никто с этим не спорит, дорогая, - улыбнулся Стивен и попытался обнять Сандру. Та недовольно отстранилась, но Стивен не обиделся. Или не показал обиды. - Ты сильна, спору нет. Но видишь ли в чём дело, Санди. Я ведь тоже маг не из последних. И тоже могу устроить резню, но не делаю этого. Я ищу подход к людям, пытаюсь наладить деловые отношения…
        - Что ты предлагаешь? Закрыть глаза на смерть моего человека?
        - В наших командах не досчитались троих, так что твои люди в плюсе, - заметила молчавшая до этого Александра. - Давай не гнать волну, Сандра. Закручивать гайки сейчас рано. Будет добыча, тогда и поднимем вопрос о дисциплине. Сейчас же лучше ограничиться словесным внушением. Когда дойдёт до реального дела, всё наладится, поверь мне. А чтобы избежать повторения конфликтов, Стивен поведёт "Альфу", я пойду на "Бете". Поверьте, госпожа Шиен, мы сможем навести порядок.
        Тогда Наследница сдержалась, поддавшись уговорам, но дисциплина не улучшилась, как ни старался Стивен и его мать. К Сандре и её людям никто не лез, но между собой контрабандисты грызлись постоянно. Драки и пьянство так и не прекратились. Неприятности продолжились и после входа в бухту. Вместо сухогруза там оказался сторожевик Европы и океанская яхта-тримаран какой-то аристократки.
        - Назад! - скомандовала было Сандра, но было поздно.
        "Бета" и "Гамма" открыли беспорядочный огонь, но постоянно мазали на крупной волне по неподвижной мишени. Пока два корвета расстреливали стоявший на якоре пограничный кораблик, с яхты по "Альфе" запустили Смерч. Сандра выскочила из рубки и с трудом отразила взбунтовавшуюся стихию. Запаниковавший Стивен приказал перенести огонь на наглое судёнышко, которое огрызалась воздушными и водными заклинаниями. Это было второй ошибкой. Пока "Бета" и "Гамма" разворачивали орудия, европейские моряки опомнились и первым же выстрелом со сторожевика подожгли "Гамму".
        Стивен всё же спас положение. Он театральным жестом обрушил на яхту Град. Потом "Альфа" сблизилась с тримараном и головорезы Роджерса
        ворвались на палубу. Их встретила раненная аристократка и пять уцелевших матросов. Роджерс Водяным Бичом достал магичку, а команда "Альфы" дала залп из трёх десятков стволов по европейцам.
        - Видела, как я её? - возбуждённо крикнул Стивен, поднимаясь обратно на борт корвета.
        - Да, - сдержанно ответила Сандра, разглядывая залитую кровью палубу и лежавшие трупы. - Ты у нас герой. А теперь скажи мне, Стивен, ради чего мы сюда пришли? Где "Эльза"?
        Лицо Стивена утратило горделивое выражение, он озадаченно оглядел акваторию бухты. Сторожевик Европы тонул, объятый пламенем, но победа досталась нелегко. "Гамма" лениво качалась на волнах, потеряв ход. На "Бете" была прострелена труба, кораблик был окутан клубами дыма. "Альфа" оставалась относительно целой, хотя и получила сквозную пробоину выше ватерлинии: европейские пушки стреляли быстро и метко.
        От "Беты" к "Альфе" направлялась шлюпка с Александрой. "Мамаша спешит проведать сыночка", - поморщилась про себя Сандра.
        - Арни, что с кораблём? - опомнился, наконец, Стивен.
        - Два человека ранены, машины в порядке. Видимо, стреляли бронебойными, снаряды прошли навылет - откликнулся старпом. - Нам повезло, кэп.
        - Повезло? - Сандра стиснула кулаки. - Два судна из трёх вышли из строя, на "Бете" и "Гамме" наверняка потери. Уверена, европейцы успели доложить о нападении. Это вы называете везением, господа?
        - Не "суда", а "корабли", - важно поправил Арни, у которого, казалось, и фамилии не было. - У нас боевые корабли, госпожа, а не безоружные суда…
        - Мне плевать, как вы их называете, мастер Арни. Я знаю только то, что наша главная задача под угрозой!
        Арни насупился, а Стивен показал на яхту.
        - Вот подходящая посудина, Санди. В неё влезет десятка три солдат…
        - Я рассчитывала на корабль, который сможет перевезти не меньше тысячи, Стивен! - Наследница Шиен даже не повернулась к подошедшей Александре. - Ты понимаешь разницу между десятком и тысячью?
        - Не дурнее тебя! - обозлился молодой предводитель пиратов. - Что поделать, судьба преподносит нам не только приятные сюрпризы.
        - Арни, - скомандовала Александра. - Пошли людей в доки и по офисам. Узнай, куда делась "Эльза".
        Когда здоровяк скрылся с глаз, Александра подошла вплотную к Сандре и процедила:
        - Не смей унижать моего сына на глазах команды, Сандра Шиен. На своём корабле он царь и бог!
        - Он похож на тявкающего щенка, - со злостью ответила Сандра.
        - Что?! - Роджерс схватилась за котласс[2], но замерла, когда перед её глазами засиял Огненный Серп.
        - Не забывайтесь, госпожа Роджерс, - едва сдерживаясь, процедила девушка. - Хотя официально корабли принадлежат вашей Семье, на плаву они только благодаря мне. Если бы не мои инвестиции, вы бы командовали в лучшем случае десятком уголовников.
        - Пожалуй, мы все немного погорячились, - встревоженный Стивен посмотрел за спину невесты, где наготове стояли телохранительницы Сандры. - Мир, дорогая?
        - Мир, - Наследница развеяла заклинание. - Только помните, что он будет на моих условиях.
        - Как скажете, госпожа, - Стивен почтительно поклонился. - Я и мои корабли в вашем полном распоряжении. Только учти, Санди, сейчас мы в одной команде. Нам не собачиться надо, а думать, как исправить положение.
        - Что вы предлагаете?
        - Остыть и осмотреться, - судорожно сглотнув, ответила Александра. - Арни узнает, куда делась "Эльза". Шпионы сказали, что на сухогрузе была повреждена машина, им нужен док. Не могли же они просто исчезнуть.
        - Дальше?
        - Мы захватили "Альбатроса" - жених Сандры кивнул на белый кораблик. - За яхту дадут приличные деньги…
        - Я не нуждаюсь в мелочи на шпильки и булавки, капитан Роджерс! Мне нужны океанские суда, чтобы доставить десант из Африки.
        - Успокойся, Санди, - попыталась урезонить девушку Александра. - Неудачи бывают, что поделать.
        - Думать, прежде чем что-то делать! - опять завелась Наследница. - Какого чёрта ваши придурки открыли огонь, Александра? Мы могли спокойно развернуться и уйти, а теперь за нами будет охотиться вся пограничная служба Европы! Их мы будем дожидаться, ремонтируя "Гамму"?
        - Да, погорячились парни, - сожалеюще признался Стивен, не давая ответить матери. - Но что поделать? Они всю жизнь бегали от таких вот сторожевиков, а тут представилась возможность пострелять.
        - Идиотизм. У нас была возможность взять "пограничника" на абордаж, а вы предпочли утопить новый корабль.
        Александра отвела глаза в сторону. Её сын только вздохнул и развёл руки в стороны. Сандра покачала головой. Безнадёжно. С матерью Стивена всё ясно, она не знает ничего другого, как воровать всё, что плохо лежит, и торговать краденным. Но Стивен и остальные?!
        Сборище неудачников, тупые самцы, способные только размахивать кулаками, болтать языком и хвастаться тем, что висит между ног. Их мозги не развились дальше инстинктов. Они отверженные у себя дома, их не приняли другие страны. И их это устраивает! Пожрать, напиться, трахнуть шлюху в порту - вот все их желания и мечты. И Стивен так гордится тем, что командует этим сбродом! Тьфу!
        Не зря Праматерь дала Магию женщинам! Это стадо нужно воспитывать огнём и плетьми, и никак иначе! Тракен был прав, вся семья Роджерс - авантюристы, не способные смотреть в будущее. Балласт, как выражается тот же Стивен. А чтобы корабль шёл быстро от балласта придётся избавиться.
        - Даю вам сутки на то, чтобы отремонтировать "Бету" и "Гамму". Наведите порядок на яхте, сегодня я буду ночевать на "Альбатросе". Команда будет из моих людей. Никому не пить! Увижу пьяную рожу, пусть пеняют на себя, - Сандра говорила отрывисто и чётко, не глядя на мадам Роджерс. - И ещё, Стивен… Если ты не разыщешь транспортник, можешь попрощаться с мечтой войти в мою Семью. Шиен не нужны неудачники. Считай этот поход твоей проверкой на пригодность. У меня большие планы, в которые не вписывается бесполезный брак. Самца в постель я смогу найти и без помощи твоей матери.
        Сандра развернулась и направилась в свою каюту собирать вещи. За ней последовала охрана, одарив Роджерсов насмешливыми взглядами. Красный Стивен остался глотать воздух и выпучивать глаза рядом с онемевшей матерью.
        На следующее утро после захвата "Альбатроса", Сандру разбудили голоса, приглушенно звучавшие на палубе. Она открыла глаза и прислушалась. Тревоги в интонациях говоривших не было, и Наследница не спеша начала одеваться. Заодно заново оценила доставшееся ей судёнышко. Яхта принадлежала европейской аристократке, затруднений в финансах покойница явно не испытывала. Шикарная каюта была со вкусом отделана дорогими породами дерева и зеркалами. Удобная кровать, удобный душ, удобный письменный стол, удобные кресла. Комфорт, не сравнимый с аскетичной обстановкой корветов Стивена.
        - Умеют европейцы яхты строить, - вслух признала девушка, отмечая приятные мелочи, которые не заметила вчера. - Пожалуй, оставлю это приобретение себе. Только имя сменю. Хм, как бы мне тебя назвать?
        Сандра Шиен оглядела каюту, обращаясь к яхте в целом.
        - Яхта для Наследницы. Первый трофей… хм… Первая, главная… Да, это подойдёт. Будешь "Мэйн".
        Настроение поднялось, и даже то, что на палубе девушку встретила Александра Роджерс и десяток контрабандистов, не испортило его. К тому же, мать жениха с ходу сообщила приятную новость.
        - Мы нашли транспорт!
        Шиен обернулась и увидела стоящий в бухте корабль. На носу было выведено крупными буквами "Офелия". Сандра подняла брови.
        - Забрела в бухту сегодня утром, - Александра лучилась самодовольством. - Взяли без единого выстрела. Немного меньше, чем "Эльза", но тоже неплоха, как думаешь?
        - Возможно, - сдержанно согласилась Сандра. - Сколько людей она может перевезти?
        - Ну, кораблик не самый крупный, но с мореходностью там всё в порядке, - Александра расчётливо посмотрела на сухогруз. - Не менее пятисот человек. А если потеснятся, то и все семьсот влезут.
        - Неплохо, - кивнула Наследница. - Если я правильно поняла, судно пустое?
        - Да, перегоняли для нового фрахта. Команда всего пятнадцать человек. Пока заперли их в трюме. Что думаешь с ними делать?
        - А что ты предлагаешь мне с ними сделать? - после паузы спросила Санди.
        - Можно продать их Эван, - невинно предложила Александра.
        - Ещё варианты? - невозмутимо спросила Сандра.
        - Утопить? - оскалилась будущая свекровь.
        - Ещё?
        - Это твои пленники, ты и решай, - раздражённо ответила Роджерс. - Я же хочу получить деньги по договору найма, Санди. И чем скорее, тем лучше.
        - Что, твои люди уже успели поделить прибыль и передрались за неё? - усмехнулась Сандра, и по багровому лицу собеседницы поняла, что попала в точку.
        - Чтобы не было непонятных моментов, господа, - Шиен холодно оглядела контрабандистов. - Деньги вы получите не раньше возвращения в Африку.
        И прерывая недовольный ропот, добавила жёстким тоном: - Походом командую я! Без моей команды денег вы не увидите, ясно? А я привыкла платить по конечному результату.
        - Ясно, госпожа, - откликнулся здоровяк Арни. - Позвольте вопрос?
        - Конечно.
        - Как насчёт небольшого набега?
        - В смысле? - не поняла Сандра.
        - Здесь недалеко есть одно интересное местечко, госпожа Роджерс может его знать, - Арни покосился на Александру. - Там сейчас база Легиона.
        - База Легиона? - девушка с любопытством посмотрела на "вольных торговцев". - Вы вчера едва справились с одним сторожевиком на якоре, а сегодня хотите атаковать Серебряный Легион? Не ожидала от вас такой прыти, господа. Откуда вы вообще узнали об этой базе? Ничего подобного на картах я не помню.
        - На картах её и нет, - задумчиво проговорила Александра. - Мой отец, бывало, заходил в ту бухту за товаром. Вроде бы я помню фарватер… Хм… Да, Арни прав, местечко перспективное.
        - Но Легион там есть?
        - Это не регулярная часть, госпожа Шиен, - пояснил Арни. - Мы нашли кое-какие записи среди документов на погрузку-выгрузку. Туда везут списанные, устаревшие или разбитые бронеходы. По теперешней погоде доберёмся туда за сутки.
        - И зачем нам рисковать из-за старого хлама? - спросила Шиен, обдумывая внезапно вспыхнувшую догадку.
        - Не совсем хлам, госпожа, - почтительно возразил Арни. - Бронеходы туда идут без оружия и экипажей. Зато полностью укомплектованные кристаллами.
        - За которые можно получить неплохие денежки, - дополнила мадам Роджерс.
        - Сколько? - уточнила Сандра, погружённая в свои мысли.
        - Не менее двадцати тысяч за центральный кристалл-накопитель, плюс управляющие, разрядники… до сотни с одного бронехода, я думаю.
        - Ого! - сумма производила впечатление. - И сколько же на базе этих бронеходов?
        - Судя по накладным, туда привозят по одному меху в неделю, - Арни протянул Сандре папку с бумагами. - Посмотрите сами, госпожа Шиен. Редко где указано, что с базы увозят отреставрированные машины. Я так думаю, что большая часть их просто разбирается на запчасти и складируется. Когда я служил сержантом в Англии, я работал на подобной базе. В пещерах хранилось несколько сотен бронеходов, и ещё больше комплектующих к ним.
        Наследница быстро просмотрела накладные. Да, действительно, по одному, а то и по два биомеха в неделю. Взглянула на карту, на которой было отмечена кружочком безымянная бухта.
        - Почему база нигде не обозначена? - Сандра всё ещё сомневалась, не желая верить в такое везение. - И сколько там военных, мастер Арни?
        - На нашей было полсотни рыл, - пожал плечами Арни. - В основном пенсионеры или салаги.
        Сандра сдержалась, и не стала интересоваться, как Арни оказался после такой базы среди контрабандистов. Достаточно было взглянуть на разбойничью физиономию старпома Стивена, и вопросы исчезали сами.
        - На картах базы нет, потому что Легион не светит своими секретами, - пояснила Александра и азартно спросила. - Так что думаешь, Санди? Рискнём?
        - База Легиона, - ещё раз повторила девушка. - Секретная база в районе Грохочущего Хребта. Где можно спрятать что угодно и кого угодно… Как интересно…
        Она посмотрела на сухогруз, на корабли Роджерсов и на своих телохранительниц. Неужели удача повернулась к ней лицом? Или это просто совпадение?
        - Вы сможете провести корабли к этой базе, госпожа Роджерс?
        - Смогу, - решительно кивнула Александра. - Предлагаю выступить прямо сегодня, пока опять не испортилась погода. И высадить шлюпку с отчаянными ребятами заранее, чтобы отрезать европейкам дорогу к бегству. Накроем их всех разом, чтобы не мешались. Там всего пара тропинок, так что не ошибёмся.
        - Госпожа Роджерс, мастер Арни, прошу в мою каюту, - Сандра сделала приглашающий жест. - Где Стивен? Позовите его, я хочу услышать и его мнение.
        - Стив осматривает "Офелию", - Александра кивком отослала одного из мужчин за сыном. - Будет через час.
        - Тогда, не желаете ли позавтракать? - предложила Сандра.
        Если эта новость - то, что она думает, то она вытерпит даже присутствие Александры за столом. А уж Арни - вообще, просто миляга!
        Глава 15
        В четверг была разгрузка очередного состава с техникой, а в пятницу утром меня вызвала к себе начальник базы. Я направился в штаб, прихватив записи по ремонту и выбраковке кристаллов и брони. Обычно этим занималась Феррер, но на днях начались неполадки в системе отопления, и Камилла была брошена на их устранение, а за неё отдувался я.
        - Разрешите? - я приоткрыл дверь кабинета Нуньес.
        - Входите, господин Каррера, - официально поздоровалась Паола и жестом указала на ближайший стул. - Присаживайтесь, есть разговор.
        Я занял место за столом, выложив перед собой блокнот, и вопросительно взглянул на неё.
        - Хочу задать вам несколько вопросов, - нерешительно начала майор, тщательно подбирая слова. - Мне с самого начала казалось странным ваше назначение. Почему вы? Почему здесь? Почему слушатель Академии оказался в нашей дыре? И почему генерал Кабрера просила присматривать за вами?
        Голос Нуньес окреп, она привстала со стула, опираясь на кулаки, и рявкнула:
        - Вы сын Императора? Отвечайте!
        - Чего? - у меня упала челюсть. - Да вы что, Паола, спятили?
        - Я-то как раз в своём уме, господин Архимаг.
        - Архимаг?!
        - Не делайте такое удивленное лицо. За дурочку меня держите? Думали скрыть такое? Или… в самом деле не знали? Прошу! Вот официальное извещение. На Совете Империи вам присвоено звание Архимага. За разработку какого-то Лунного Камня и "по совокупности заслуг". Поздравляю.
        Она толкнула ко мне стопку газет и знакомый журнальчик яркой расцветки.
        Предчувствуя неприятности, я начал именно с него.
        /"*На страже Правды! На страже Закона! На страже Империи!*/
        /Уважаемые дамы и господа, уже давно на страницах официальных изданий сложно найти правдивую информацию. С приходом к власти милитаристской партии де Кабрера, наша страна всё быстрее скатывается к диктатуре. Мы с радостью посвятили бы этот выпуск описаниям празднования Нового Года, единственной даты, которая ещё не используется как пропаганда военно-промышленного комплекса. Детские каникулы, популярный ледовый городок в центре Капитолия, триумфальные гастроли наших ведущих актёров в Америке… Увы, чувство долга вынуждает нас привлечь ваше внимание к другому событию - бракосочетанию графини де Кабрера и графа де Мендес. /
        /Наверняка у вас, дамы и господа, возникло множество вопросов. Попытаемся озвучить некоторые из них. Сколько в этой свадьбе чувств, а сколько холодного расчёта? По какой причине дата свадьбы переносилась несколько раз? Почему помолвка и свадьба совпали с каникулами в Имперской Академии? Какие нововведения появились осенью в этом элитном учебном заведении, и почему оно так пристально опекается госпожой генералом? Мы обещалиприподнять завесу тайны. Это время пришло! /
        /В ходе независимого тщательного расследования всплыли факты, которые могут вас шокировать. Касаются они не только госпожи де Кабрера, но и Императорского Рода, а также скандально-известного слушателя Академии Доминика Каррера. /
        /Этого молодого человека назначили тренером на Арену, созданную в прошлом году. Вот только вряд ли изнурительные многокилометровые кроссы в противомагических кандалах, введённые этим "тренером", способствуют росту мастерства юных магов. Да-да, вы прочли правильно! Противомагические кандалы и выматывающий бег в любую погоду! Именно так протеже де Кабрера издевается над отпрысками лучших Родов Империи. /
        /В отличие от других изданий, мы рискнули более тщательно изучить биографию Каррера. Впервые он привлёк наше внимание в тот день, когда в присутствии Второй Наследницы нанёс оскорбление участнице африканской делегации и получил разрешение на дуэль. Запись этого поединка демонстрировали в кинотеатрах всего мира. /
        /Дальнейшее обучение нашего "героя" проходило под патронажем Мануэля Санчеса, результатом которого явилась безобразная драка в центре столицы на церемонии открытия Первой Олимпиады. Как вы думаете, друзья, каким наказаниям были подвергнут господин Каррера? Правильно, никаким. А ведь ещё тогда мы обращали внимание, что любимчик Мамы Ка подозрительно неприкасаем, и на него Закон не распространяется. Почему? /
        /После загадочной гибели ректора за обучение юноши взялась лично графиня де Кабрера. Кстати, уважаемые читатели, вы не находите созвучными эти фамилии: Кабрера, Каррера… Разница всего в одну букву, можно и перепутать, не так ли? Впрочем, об этом позже. Последняя новость: Каррера получил звание Архимага…"/
        Я оторвался от страницы и ошарашенно посмотрел на Нуньес. Так это не шутка? Тогда получается…. Получается, я теперь барон! Отличный подарок на Новый Год! Вот только за что мне дали Архимага?
        /"…За что? Цитируем: "За разработку технологии выращивания Лунного Камня…" Будучи небесталанным магом (спасибо родителям), он действительно мог разработать новую технологию выращивания кристаллов. Мог бы… Вот только господин Каррера никогда не демонстрировал интерес к кристалловедению. Но это не всё. Цитируем дальше: "…и по совокупности заслуг". Каких заслуг? Всё, что мы знаем о Каррера, связано с кровью и смертью. "Мясник из Академии", "Цепной пёс де Мендес" - такие прозвища у этого юноши. Почему он ненаказуем? Нет ответа? Мы дадим его вам, дамы и господа! Доминик Каррера - внебрачный сын Лукаса де Вега и Кармен де Кабрера!" /
        А вот это уже за гранью. У автора статьи вообще инстинкта самосохранения нет? Лукас этот журнальчик с дерьмом смешает, когда Мартина прочтёт такое "откровение".
        /"Бред, скажете вы? Но только он раскрывает все странности. С тайной происхождения, думаем, объяснений не требуется. И не рождение ли Доминика послужило толчком к сближению графских фамилий? О таком принято молчать, так что неудивительно, что Кармен де Кабрера решила вывести в свет сына только сейчас, когда подошло время свадьбы. А Род де Мендес не обеднел, взяв под покровительство неизвестного сироту из Аллатский глубинки. Примерно в тех же краях двадцать лет назад проходила службу Быстроногая Кармен, не так ли?/
        /И что же мы видим сейчас, дорогие читатели? Способности к изобретательству, развитый Источник. Ну ещё бы, потомок таких Родов и должен был стать сильным Магом. К сожалению, ребёнок вырос абсолютно неуправляемым социопатом. Проблемы с психикой, конфликты со сверстниками. Жестокость и жажда крови - вот его кредо…"/
        Журнал вспыхнул в моих руках, осыпаясь пеплом.
        - Вы зря так с журналом, там и продолжение было. Очень интересно написано, между прочим, с подробностями, - голос майора сочился сарказмом. - Бастард, липнущий к графским Наследницам, генерал, которая скрывает своего сына-маньяка, госпожа де Вега, которая старается избавиться от внебрачного ребёнка мужа. И, конечно же, несчастный Император, который всеми силами старается социализировать вас, но у него это не выходит.
        - "Аффтар жжот"… Госпожа майор, вы же не верите этим бредням? - спросил я, брезгливо отряхиваясь.
        - Ммм… кто-то посчитает правдой, - не сразу ответила Паола, с сомнением разглядывая меня в поисках сходства с Мамой Ка и Лукасом.
        - Охренеть.
        - Так что будем делать? Не сегодня-завтра сюда хлынут газетчики, и я должна знать, как их встретить.
        - Сюда? Откуда им известно, где я нахожусь?
        - Я думаю, оттуда же, откуда и о вашей интимной связи с Наследницей де Мендес. Док проболтался, не иначе.
        - Трепло!
        - Нечего было с ним откровенничать! - Нуньес поджала губы. - Разумеется, я не верю галиматье столичных борзописцев. Но, Доминик, мне кажется, то я имею право рассчитывать на вашу откровенность.
        Я принялся перебирать остальную прессу. Да, всё верно. Вот заметка о присвоении мне Архимага. Следом - указ о моём производстве в баронское сословие и причитающихся привилегиях. Мизерная поблажка в налогах и официальное разрешение на основание Рода. Род Каррера, надо же. Дядя счастлив, наверное. Ева, бедолага, ха-ха! Теперь она моя официальная Наследница. Только фамилию сменит, без этого никак. Тётя Анна возможность вхождения старшей дочери в баронство, естественно, не упустит.
        После моей смерти Еву, скорее всего, вежливо попросят из Легиона, намекнут на продолжение Рода и необходимость в Наследнице, мы это по Лоле помним. Или переведут в глухой гарнизон. Наследницами Родов Империя разбрасываться не привыкла. Ай да Лукас, выдернул-таки сестричку из будущей заварухи. Отдельный респект ему! "Уголёк" будет чист перед обществом, аки ангел. Найдёт себе жениха из баронов или даже графьёв. Миллионы на счетах помогут с выбором кандидатов…
        С "Европейской правдой" - это Император постарался или Мартина меня так подставила? Если она, то не слишком ли круто? Всё же её супруг в очень неприглядном свете представлен. Что же мне сказать Нуньес?
        - Я вам могу рассказать кое-что, - начал я, выпрямляясь. - А уж вы сами решите, что говорить газетчикам.
        - Если вы рассчитываете, что я дам Клятву…
        - Не надо никаких клятв, госпожа. Но предупреждаю, рассказ будет долгим.
        - Хорошо.
        Паола отодвинула стопку газет и достала из шкафа чайную пару. Мы молча дождались, пока закипела вода и заварились травки Диаса.
        - Док, конечно, прохвост ещё тот, но чай у него знатный, - отметила расслабившаяся начальник базы. - Ну что, господин внезапный Архимаг, за вас? Учтите, алкоголя у меня нет, я не Ветреная Лола.
        - Чай тоже подойдёт, - кивнул я, устраиваясь поудобнее. - Так вот. Родители мои погибли, когда мне было четырнадцать, меня взяла на воспитание семья дяди…
        Я рассказал ей почти всё. Никаких межмировых путешествий и поглощений душ, разумеется. Только официальную биографию. Как очнулся в больнице, "изобрёл" зонтики, сделал мотоцикл, который произвёл фурор на Выставке Тщеславия… Тут Нуньес хлопнула ладонью по столу, но промолчала. Я перешёл к де Мендес и приглашению в Академию. Рассказал о работе над автомобилями, участии в разработке "Санты…"
        - А Лунный Камень? - не выдержала майор. - Я понимаю, что МС не могли пропустить талантливого изобретателя и выбили вам местечко в Академии, но что по кристаллам? Вы же явно не Камень. Кстати, а кто вы по специализации, Доминик?
        - Ну… Я…
        Нашу доверительную беседу прервала Камилла, которая ворвалась в кабинет с перекошенным лицом.
        - Что? - майор недовольно посмотрела на подчинённую.
        - Нападение!
        - Где!?
        - Африканские корабли в гавани, мэм! Три корвета и транспортник!
        - Дождались… - высказалась Паола, выбираясь из-за стола. - Далеко от берега?
        - У входа в бухту, - доложила уже поспокойнее Камилла. - Я как раз собиралась на рыбалку, а тут они. Спустили шлюпки, ищут фарватер.
        - Минут двадцать у нас есть. Тревога по гарнизону! Только… тихо, ясно? Марш!
        Подчинённая испарилась, а майор расчётливо посмотрела на меня, доставая из сейфа ключи от оружейной комнаты.
        - Сможем активировать хоть один бронеход?
        - "Шляпу", что прибыла вчера. Там гироскопы шалят, но передвигаться она может.
        - А "паук"?
        - Нет, - помотал я головой. - На нём управляющие кристаллы сдохли, разрядники разбиты. Под списание.
        - Что, совсем?
        - Ну, может на одну Молнию его и хватит, - пожал я плечами. - Но это можно будет определить только после зарядки центрального накопителя, госпожа майор.
        - На это времени нет, - разочарованно вздохнула Нуньес. - Вот ключи, открывайте арсенал. Потом с Сантаной найдёте меня. От неё ни на шаг, понятно?
        - Так точно.
        Я побежал к столовой, а майор к берегу, решила посмотреть на агрессоров своими глазами. Левое крыльцо здания вело непосредственно в столовую, а правое в местный арсенал. Успел открыть дверь как раз к тому моменту, как повалил народ. Особой толкотни не было, дисциплина и опыт сказывались. Быстро получили огнестрелы и амуницию. Мне достался ствол из запасных. Помнится, недавно я ремонтировал его, менял лопнувшую затворную пружину и разболтанные винты крепления ствольной коробки. Вот и проверим, не накосячил ли.
        Адреналин бурлил в жилах, меня чуть не подбрасывало при каждом шаге. Три корвета и транспортник! Мать вашу, это же до хрена народу! Команда даже одного судёнышка превышает наш гарнизон вдвое. Хотя, блин, я же маг. И Паола маг, и Камилла тоже. Да и остальные не пальцем деланные, смотрят спокойно и уверенно.
        Вооружившись, побежали к берегу. Гонсало и я тащили в придачу амуницию Нуньес. Наш командир пряталась рядом с дощатым домиком, в котором можно было переодеться после купаний. Шикнув на нас, чтобы не высовывались, майор посмотрела на Феррер.
        - Камилла, ты с мальчишкой бегите обратно и попробуйте запустить "шляпу". Гомес, чего сюда припёрся? Марш в лазарет! Остальные рассредоточились по побережью и ни звука, ясно? Стрелять только по моей команде. Целимся в первую шлюпку. После первого залпа переносим огонь на вторую, затем на третью и так далее. Все слышали? - слегка повысила голос майор.
        В ответ раздалось приглушенное бормотание. Я выглянул за угол и оценил противника. Лодки скользили по водной глади. Аккуратные взмахи вёсел, тусклый блеск огнестрелов. Видимо, налётчики делали промеры глубин, размечали фарватер. Две впереди, следом корвет. Затем опять шлюпка и опять корвет. И ещё одна пара шлюпка-корвет. Не торопятся высадиться на берег, держатся рядом с кораблями, временами полностью скрываясь в надвигающемся утреннем тумане. Транспортник, который размерами превышал вооружённые корабли почти вдвое, оставался на входе в бухту. Ждёт лоцмана, или вовсе не может пройти там, где скользят корабли с небольшой осадкой.
        Судовые машины работали так тихо, что их даже слышно не было. С корветов в сторону берега смотрели орудийные стволы. На фоне кораблей они казались несерьёзно тонкими, даже ненастоящими, но я оценил калибр пушек. "Сотки", не меньше. Скорострельность до пяти выстрелов в минуту, дальность выстрела - до трёх километров. Нам хватит, короче.
        И Паола хочет задержать их с помощью двух десятков огнестрелов? Я прикинул скорость продвижения корветов. До берега они доберутся минут через десять-пятнадцать. Успею подготовить "рейлган" к выстрелу? Должен успеть. Полностью выкладываться не буду, вряд ли у корвета сильная броня, чай не "Ямато". Хватит и трети Источника.
        - Доминик! - шёпотом рявкнула на меня Нуньес. - Что застыл, приказ не слышал?
        С появлением врага Паола отбросила всякий этикет, ясно давая понять, кто тут главный.
        - Я - подготовленный маг, госпожа майор, - зашипел я в ответ.
        - Ты - неопытный сопляк… - повысила голос майор.
        - И Архимаг, не забывайте, сударыня! - я почти взял себя в руки. - Архимаг Бронзовой Лиги, между прочим.
        - Врёшь! - ахнул кто-то из подчинённых Нуньес.
        - Не вру, - холодно ответил я. - По силе Источника я как бы ни сильнее вас всех, вместе взятых. Так что, госпожа майор, один хороший выстрел у вас будет. Куда прикажете целиться?
        Паола посверлила меня взглядом, потом жестами поторопила замешкавшихся бойцов. Надо сказать, несмотря на заброшенность базы, оборудованные места для обороны побережья тут были. Жаль только, что все эти огневые точки были рассчитаны именно под пехоту. Ни о какой артиллерии и речи не было. А нам сейчас ох как пригодился бы "последний довод королей".
        - Ты и правда, Бронзовый? - спросила майор, глядя на то, как моя правая рука покрывается морозным коконом.
        - По последнему замеру, - подтвердил я. - У меня Источник сейчас растёт такими темпами, что не удивлюсь, что и до Серебра уже добрался.
        - Ничего себе, - Паола уважительно окинула меня взглядом. - До транспортника достанешь?
        - Не уверен, что успею накачать столько Силы, - отозвался я.
        - Тогда бей по первому, - скомандовала майор. - Постарайся повредить орудие. На шлюпки не отвлекайся, никуда они не денутся.
        - Как думаете, отобьёмся? - я навёл руку на ближайший корвет
        - Запросто, если это не клановые бойцы, а обычная шпана, и у них нет сильных магов. Попытаемся, по крайней мере. Дежурная должна была сообщить о нападении наверх по команде. Конечно, до подмоги дожить надо… А ты почему свою силу скрывал?
        Вражеским корветам оставалось до берега метров триста, когда с передового корабля заморгал ратьер[3]. На шлюпках перестали делать промеры глубин и устремились к берегу.
        - Готов, - доложил я, прерывая вопросы любопытной майорши.
        - Тогда бей! - в голос выкрикнула Нуньес.
        - Бах! - подбросило мою руку.
        Мой снаряд пришёлся аккурат в орудийную башню. Попал удачно, потому что с ближайшего корвета донеслись панические вопли, а корабль как-то сразу повело боком. В ту же секунду Паола запустила здоровенное Воздушное Копьё по третьему корвету, который как раз повернулся к нам правым бортом. Берег озарился вспышками огнестрелов. В ответ раздались ответные выстрелы.
        Я отдышался, пытаясь успокоиться и оценить обстановку. Шлюпки после начала обстрела легли в дрейф, затем резко ускорились, стараясь поскорее добраться до берега. Первая была прикрыта, пули вязли в дымчатой плёнке. Мать вашу, Щит, способный отразить огнестрел - это уровень сильного мага! Может быть, не Лига, но где-то около того. Откуда у контрабандистов такая магическая поддержка? Или артефактами запаслись?
        Со второго корабля бухнула пушка, окутавшись клубами дыма. Снаряд взорвался метрах в тридцати от нашей позиции. Спина у меня мгновенно покрылась холодным потом. Дальний корабль поддержал среднего, ещё один взрыв прозвучал на левом фланге бухты, подняв пенный столб. Выстрелы орудий звучали редко, но паузы между ними были не менее страшными, чем снаряды, которые накрывали нашу оборону. Несколько взрывов прогремели на наших позициях. Что делать? Против пушек огнестрелы не пляшут.
        - Всем отходить! - раздался встревоженный голос Нуньес.
        Видимо и она поняла, что нам нечего противопоставить десанту под прикрытием магии и артиллерии. Ладно, хоть первый кораблик молчит. Я повредил что-то важное в его железных потрохах, потому что оттуда слышались вопли, а из недр валили клубы дыма. Я прищурился на второй корвет, с которого опять грохнула пушка. Корабль обходил подбитое мной судно.
        Опять перелёт, но ближе. Эдак они могут накрыть нас уже следующим снарядом. Первый корвет я подбил, второй прикрыт Щитом, а как с защитой у третьего? Я сформировал крупный фаербол. Огненный комок полетел над морем. Корвет шарахнулся в сторону и вдруг замер, накренившись. Налетел на мель? Хо-хо! Природа на нашей стороне! Я ещё раз запулил фаер и полюбовался на огонь, который возник на корабле.
        - БДЫЩЬ! - грохнуло неподалёку, и меня сбило с ног.
        - Живой? Доминик, ты цел? - сквозь звон в ушах я с трудом слышал слова подскочившей ко мне Паолы.
        - Всё нормально, - я попытался подняться на ноги.
        - Идиот, ты куда опять полез? - майор подхватила меня под руку и повлекла в сторону базы. - Жить надоело, да? Кретин безмозглый!
        Я мог лишь кивать, соглашаясь с мнением Нуньес о своих умственных способностях, и пытался наладить общение со своим оглушённым организмом. А Паола не выбирая выражений орала на меня и остальных подчинённых. Я огляделся на бегу и увидел, что бежим мы с Паолой последними. Впереди нас мелькали спины и ноги бегущих защитников гарнизона. Периодически кто-то оглядывался на нас, но Паола руганью подгоняла тех, кто порывался ей помочь.
        Ещё один взрыв, что-то толкнуло меня в бедро, все попадали, а сзади раздались торжествующие крики. Я оглянулся. Так и есть: шлюпки достигли берега, из них посыпались тёмные фигуры. Над головой засвистели пули, спереди кто-то жалобно вскрикнул.
        - Вперёд! - взревела Нуньес, поднимаясь на ноги. - Живее, мать вашу! Раненных не оставлять!
        Мы миновали поворот и скрылись из виду нападавших. Мы успели сделать десяток шагов, как сзади опять раздался взрыв - орудие лишь чуть-чуть опоздало. Я скинул руку Нуньес, которая поддерживала меня, и помог подняться упавшей Сантане.
        - Встать, кобыла хромая! - заорала на сержанта майор. - Чего разлеглась? Жеребца почуяла?
        - Я…
        - Вперёд, я сказала! Куда?! Оружие подняла, живо! Бегом, кошка драная!
        Мы побежали дальше, подгоняемые проклятьями Нуньес. "Вот ведь, и дыхалки хватает нас матом крыть!" - невольно восхитился я. Пробежав прямой
        отрезок, мы вновь свернули, и майор скомандовала:
        - Стоять! Приготовиться!
        - Да вы что, Паола, - начал было я, но та обложила меня так, что я покраснел и окончательно пришёл в себя.
        Огляделся вокруг и понял, что мы находимся на идеальной позиции. Узкая кишка тридцатиметрового прохода, вокруг отвесные скалы и никаких укрытий. За камнями копошилось несколько фигур, пытавшихся унять дыхание и целиться в туман.
        - Марта! - майор сбавила голос. - Ты здесь?
        - Так точно, госпожа майор.
        - А Валентина?
        - Убита, госпожа майор, - отозвались из сумерек. - Начисто голову снесло.
        - Эх… Значит так, слушайте все. Даём залп и бежим дальше. Раненные есть?
        - Есть.
        - Кто… Ариадна, ты? Бегом к Гомесу! Заодно поможешь Феррер с бронеходом.
        Одна из фигур поднялась и побрела к казарме. Блин, до базы всего ничего осталось. Успела ли Камилла оживить "шляпу"? Сколько у нас убитых и раненных? Мысли скакали как блохи, но руки спокойно подняли огнестрел и вставили новую обойму. Три выстрела у меня будут гарантированно, потом не знаю.
        - Паола, - толкнул я майора. - Вам надо знать ещё кое-что.
        - Не сейчас, Доминик, - Нуньес вслушивалась в шумы, доносящиеся из затянутого туманом прохода.
        - Именно сейчас, - настаивал я.
        - Ну, чего тебе? - майор повернулась ко мне и осеклась, глядя на мою окровавленную ногу. - Зацепило?! Бегом к Гомесу!
        - Не могу я бежать, осколок мешает, - виновато поморщился я, начиная бинтовать ногу прямо поверх штанины.
        - Залатать сам можешь?
        - Если время будет. Но я не о том, госпожа майор. Нога - хрен с ней. Слушайте, я же главное не сказал…
        - Тихо! - Нуньес подняла ладонь.
        Все затихли, вслушиваясь. Точно, звук шагов. Идут осторожно, опасаются. И правильно делают. Мы переглянулись с майором и кивнули друг другу. Воздушные Серпы с шорохом устремились в туман. В ответ раздались крики раненных, загремели выстрелы. Огнестрелы европеек дали залп, потом ещё и ещё. Затем все дружно бросились бежать под вопли африканцев и свист пуль над головами. Осколок в ноге ворочался, заставляя меня скрипеть зубами и чертыхаться. Надо было выдернуть его сразу!
        Нуньес бежала рядом, тревожно оглядываясь. Вдруг она толкнула меня в сторону. Между нами с воем пронёсся огненный шар. Вот суки, догнали-таки. Я выставил за спиной Щит. Тут же последовал толчок, показывающий, что сделано это вовремя. Не глядя огрызнулся Льдом и Воздухом, добавил Огнём. Сзади стоны, ответа не последовало. Отстали? Не слышно ни шагов, ни выстрелов.
        Я шарахнулся вправо, за угол склада, лихорадочно разматывая бинты. Пять минут, мне нужно всего пять минут… Вот он. При движении рана разошлась, край железки торчит наружу. Я стиснул зубы, как мог, заблокировал нервные окончания бедра и рванул осколок на себя. Есть! Просканировал раневой канал. Чисто, никаких клочков одежды внутри не осталось. Легко отделался, барон. Повеселев, забинтовал ногу заново. Куда теперь? К штабу, наверное.
        Прихрамывая, свернул за угол лаборатории и наткнулся на сидевшую на песке Сантану. Кровь заливала её руку, прижатую к правому боку. Коротко вздохнув, та подняла на меня глаза. Упав на колени, лихорадочно просканировал рану сержанта. Ага. Разорвана вена, задета печень. Надо бы её в госпиталь, но времени нет. Источник у меня наполовину пуст, но, блин, этой половины на Саманту должно хватить! Прикрыл веки и сосредоточился. Придётся действовать быстро и грубо. Остановил кровотечение, зажав зелёными нитями края сосудов, активировал усиленную регенерацию. Свёл разрывы в печени, "прижёг" края, чтобы не разошлись вновь. Сержант застонала, теряя сознание, и завалилась на бок. Я удержал её и продолжил. Закончив, взглянул на бледное, как мел, лицо Сантаны. Дышит.
        В тумане раздались незнакомые мужские голоса, акцент явно не местный. чёрт, а у меня оружие разряжено… Ну ничего, сейчас… Сформировал Молот, выжидал секунду, а потом обрушил его первую появившуюся из-за угла фигуру. Пирата впечатало в землю, в стороны полетели красные брызги. В ответ раздался выстрел, который отразил Щит. Ур-роды. Я - Архимаг и Маг Лиги. Я барон Каррера! Фаербол врезался в стрелявшего и смёл его прочь. Африканец превратился в объятую пламенем фигуру и успел лишь пронзительно вскрикнуть, прежде чем затихнуть. Получили? Или ещё надо? Я добавлю! Отчаянный крик Сантаны:
        - Сзади!
        Разворачиваюсь, пули звонко цокают о защитную Сферу. В ответ бью Молнией, Огненным Клинком перечёркиваю нападавших. Раздаётся музыка диких воплей. Двое мужиков уронили огнестрелы на землю вместе с отрубленными руками, третий принялся запихивать в распоротый живот вывалившиеся внутренности. Чтобы не оставлять за спиной подранков, всадил в головы по Ледяной Игле.
        Перезарядка, оружие за спину, опять потерявшую сознание Сантану на руки и бегом, бегом!.. Сержант, ну что ж ты тяжёлая такая, а?! Или это у меня сил не осталось? Вот и госпиталь. В дверях стоит Гонсало. При виде меня он изменился в лице и вскинул огнестрел. Что?.. Выстрел почти в упор, за спиной вскрик и падение тела. Не оборачиваясь, я ввалился в здание, пытаясь отдышаться. Гомес захлопнул дверь и побежал вперёд, открывая операционную.
        - Куда её?
        - Печень! Я закрыл крупные сосуды и прижёг рану.
        - Ложи на стол. Вот так… Сам цел?
        - Цел, вроде.
        - Тогда на что уставился? Давай, вали отсюда!
        - Помощь нужна?
        - Справлюсь.
        Ну, раз справится… Я выскочил из операционной, держа перед собой Щит, но в коридоре никого не было. А вот за стеной дома раздался грохот крупного калибра. Спустя короткий промежуток ещё один выстрел и радостные крики. За дверью госпиталя тихо, но выходить туда неохота до ужаса. Я набирал побольше воздуха и приоткрыл дверь. Никого нет.
        За углом голоса, говор не наш. Англичане? Осторожно шагая под Иллюзией, огибаю здание. Вот они, голубчики. Двое наводят ствол на треноге на здание штаба, ещё трое держат слабенький Щит. Рядом со штабом стоит "шляпа", видимо Паола не успела воспользоваться своим козырем. Говорила же Лола, что одиночный мех, это лишь крупная мишень, и ничего более. Вот и веселятся уроды, расстреливая безоружный бронеход.
        Все одеты в одинаковые бушлаты без знаков различия. Форма незнакомая, смахивает на английскую. Тьфу! Американский горный камуфляж. Это что же, янкесы? На выяснение времени нет. Шипы пробили магов снизу, нанизывая их на тонкие клинья, Серп снёс голову одному из стрелков и почти пополам разрубил другого. Я оставил за спиной хрипящие тела и побрёл дальше. Судя по всему, наши заперты в штабе, а я только что уничтожил поддержку нападавших.
        Откуда они взялись? Ведь в шлюпках противобронеходных калибров не было. Неужели как-то успели ещё раз обернуться на корабли?
        Глава 16
        В предрассветных сумерках по бухте медленно расползался туман. Надеясь на него, а также беспечность европеек, Сандра уступила аргументам Роджерсов и согласилась с тем, что противобронеходные огнестрелы надо отдать десантникам для блокировки базы со стороны гор. Две шлюпки головорезов ушли в темноту, а спустя час подали сигнал фонарём, что им удалось достичь берега.
        - М-да, мрачноватое местечко, - Сандра кивнула на торчавшие из воды зубцы подводных камней. - Скоро мы перестанем видеть дальше собственного носа.
        - Значит, мы должны успеть раньше тумана, - пожал плечами Арни. - Надеюсь, госпожа Роджерс знает, что делает.
        "Бета" шла первой, "Альфа" второй, а "Гамма" держалась третьей. Перед цепочкой корветов на вёслах шли шлюпки, постоянно делая промеры глубин, и передавая данные световыми сигналами. Лоцманом выступал Стивен, заявивший, что для водного Мага это привычно. "Не хвастает" - признала Сандра, оценивая прошедшее расстояние и количество встретившихся препятствий.
        Фарватер был сложным, корабли постоянно меняли курс, пробираясь между коварных скал, скрытых под холодной водой. Берег приближался, туман густел, видимость падала. Разочарование Сандры росло с каждой минутой. Не так она представляла свой первый поход.
        - Крадёмся, словно крысы, - раздражённо высказалась она.
        - Скорее, охотники, - поправил Арни. - Хотим застать добычу врасплох.
        - Охотимся на сыр, пока кошка спит.
        "Праматерь Великая, ну почему я должна быть крысой?"
        Спор прервала фиолетовая вспышка с берега, тут же грохнуло, а следом с "Беты" донеслись тревожные крики.
        - Все демоны моря! - Арни побледнел и вцепился ручищами в штурвал.
        Побережье бухты засверкало огнями выстрелов. Первый же залп выкосил половину головной шлюпки. Затем смертоносный дождь накрыл вторую лодку, не помогли даже артефактные щиты. Сандра выскочила на небольшой мостик перед рубкой и поставила Щит, стараясь прикрыть себя, рулевого и телохранительниц. Женщины из охраны тут же заняли места по бокам, подпитывая Силой свою госпожу и держа наготове заряженные накопители. Вовремя! В Щит ударило что-то воздушное, рикошетом ушло в сторону и рассеялось в пене волн. Пушка "Беты" выстрелила, и Сандра моментально оглохла. Её щит отразил ещё одно заклинание.
        - Мастер Арни! - крикнула Наследница Шиен. - Полный вперёд или нас расстреляют!
        Она понимала, что её личных сил и сил её телохранительниц хватит разве что на несколько попаданий ручных огнестрелов. Кораблям предстояло подойти к берегу под огнём артиллерии, а Сандра хорошо помнила по Бухте Радости насколько у Стивена отвратные комендоры, и как умеют стрелять европейские военные.
        В этот момент с берега в сторону невезучей "Гаммы" полетел огромный фаербол. Рулевой запаниковал, корабль со скрежетом накренился, налетев на подводные камни. Спустя пару мгновений в него врезался огненный ком, вызвав пожар на палубе.
        - Идиоты! - донеслось рычание Арни, и Сандра была с ним полностью согласна. За несколько минут боя "вольные торговцы" лишились двух пушек из трёх.
        Пока мысль о потерях укладывалась в сознании Шиен, "сотка" "Беты" вновь подала голос, и над морем зазвучали радостные возгласы. Отвлекшись от Щита, девушка заметила торопливо покидающих позиции легионеров. Отступающих солдат раскидало следующим взрывом. Есть накрытие! Шлюпки, не встречая больше сопротивления, выскочили на берег. Из них посыпались матросы, которые тут же принялись палить вслед европейцам. Уцелевшие защитники скрывались среди скал, унося раненых и контуженных, оставляя на песке неподвижные тела.
        - Хорошо, что их так мало, - озвучила мысли Сандры одна из телохранительниц. - Если бы бухту прикрывало два орудия, мы бы уже раков кормили.
        - Пушка у них пальнула всего один раз, - то ли согласилась, то ли возразила ей другая.
        - И что? Одно попадание, и конец кораблю, - первая кивнула на "Бету".
        Шиен посмотрела на дымящийся корвет, и сердце забилось в тревожном предчувствии. Снаряд попал в орудийную полубашню, пробил броню и разметал расчёт по палубе. Осколки достали до ходовой рубки, в надстройке зияла внушительных размеров рваная дыра. С кормы тянулась полоса гари. Вместо того чтобы спасать корабль, команда спешно покидала судно, выпрыгивая за борт. Сколько их доберётся до суши в ледяной воде и намокшей одежде? Сандра повернулась было к Арни, но тот сосредоточенно крутил штурвал. Девушка посмотрела на хищные зубья скал и промолчала. Крысы, бегущие с корабля, никому не нужны. Доберутся до берега, она с них спросит. Кстати, а где Александра? Почему она не руководит своей командой? В этот миг из пробоины вырвались клубы дыма, а надстройки и заднюю палубу "Беты" охватило пламя. Видимо, вражеские осколки достали до танков и зажги горючее. Что с матерью Стивена?! Сандра спешно вернулась на мостик.
        - Нужно выяснить, что с Александрой, - предложила она.
        - Полагаю, что она мертва, госпожа Шиен, - напряжённым голосом возразил старпом.
        - Или же она была ранена и оставлена слабаками, спасающими свои шкуры, - зарычала Сандра. - Бросить своего командира на поле боя, это… Мастер Арни, вы представляете, что с ними сделает Стивен, когда узнает о гибели матери?
        - Догадываюсь, госпожа, - с опаской кивнул здоровяк. - Поверьте, я вас не брошу.
        - Высаживайте людей на берег, мастер Арни, - скомандовала наследница Шиен. - Всех! Вы исчерпали лимит доверия, господа. На корабле останутся только мои телохранительницы. Остальные должны быть за бортом через десять минут. Кто останется, будет считаться предателем. Знаете, что африканки делают с такими людьми, мастер Арни?
        - Наслышан, - судорожно сглотнул пират.
        - Постарайтесь впечатлить меня, джентльмены. Поверьте, это в ваших интересах.
        Последний член экипажа покинул судно через девять с половиной минут. Этого моториста Арни лично вышвырнул за борт со словами: "Дерьмо не тонет" и прыгнул в воду сам.
        Сандра вместе с охраной легко добралась до берега и быстро высушила одежду. Покосилась на трупы, лежавшие на песке, и поморщилась. Проклятые европейки стреляли метко, в первом же бою уполовинили десант и посадили "Гамму" на мель. Может быть, всё дело в команде? Роджерсы набрали в подчинение всякий сброд, а не клановых бойцов, спаянных железной дисциплиной. Девушка экстраполировала текущие потери на предстоящее вторжение. Ещё вчера она была уверена, что Империя де Вега падёт до весны, а теперь…
        Она оглянулась на своих людей и кивнула Иинг. Телохранительницы взяли Наследницу в "коробочку", и африканки двинулись вглубь берега на звуки выстрелов.

* * *
        "Хана базе", - сообразил я познаниями Миа Ван и Санчеса. Чистая победа. Слева столовая, захваченная чужаками, справа - штаб, в котором укрылись остатки гарнизона. Захватчики маячили в оконных проёмах, обстреливая здание, наши изредка отвечали. Несколько фигур мелькнуло по сторонам, враг рассредоточивался по территории. Сколько уцелело европейцев, жива ли майор? Словно отвечая на мой вопрос, прошелестело Воздушное Копье, и голова одного из нападавших раскололась, как арбуз под кувалдой. В ответ раздались яростные крики и брань на разных языках, опять полетели пули и слабенькие фаерболы.
        В лодках было около сотни человек. Мы хорошо проредили чужаков на воде и в каменной кишке. Наверняка шлюпки, высадив десант, вернулись на корабли за второй партией. Успели эти две группы соединиться или нет? Среди этой гоп-компании есть сильные маги, где они и сколько их?
        Меня качнуло, и я присел на землю, борясь со слабостью от потери крови. Контролировать Источник становилось всё сложнее, он перестал справляться с пустяшными порезами. Мне бы час на передышку и стабилизацию.
        Что будет, если я потеряю сознание или меня подстрелят? Просто затихну, подёргав ногами и обгадив штаны? Или взорвусь как тактический ядерный заряд? В любом случае, Паола и её подчинённые обречены. Разве что… Я посмотрел на намокшую штанину. Всё, Архимаг, недолго музыка играла. Пора идти в "последний и решительный". Взяв на прицел столовую, я мягко потянул спусковой крючок. Голова в окне исчезла, слетел прикрывавший меня фантом. Вперёд!
        - Паола! - я выскочил на площадь, кастуя заклинания.
        Завыли фаерболы, разогнанные Воздухом. Ещё одного достал, сто пудов! Остальные попрятались. Ха, страшно? Добавил Силы, и стена столовой содрогнулась от Тарана. Ну что, съели?
        - На прорыв, майор! Быстрее!
        Меня услышали. Краем глаза я видел, как окна штаба озарились вспышками, дверь распахнулась, на пороге показалась Нуньес с огнестрелом наперевес. Выстрелив на ходу, она бросилась к стоящей за углом "шляпе". На её месте возникла следующая фигура…
        - Нас подождите, - прохрипел голос сзади.
        Это Гомес тащил раненую на руках. Через плечо у него свисала здоровенная сумка с синим крестом. Лекарь свалился со своей ношей у люка бронехода, и его втащили внутрь. Нападавшие опомнились и открыли ураганный огонь. Вот европейка споткнулась и пошла боком заплетающейся походкой, волоча огнестрел. Усатый комендант упал, как подкошенный.
        "Шляпа" закрыла створки десантного люка и прыжком вскочила на ноги. Несколько солдат, не вместившихся в бронеход, бежали рядом, прикрытые Щитом Паолы. Пора и мне сваливать. Встретимся у шлагбаума, надеюсь.
        Не успел прохромать и сотню метров, как впереди раздались залпы, а потом из тумана выскочила "шляпа". Бронеход двигался рывками, подволакивая переднюю лапу, которая на очередном шаге просто не выпрямилась. Мех устало плюхнулся на землю боком. Створки слегка раздвинулись, но до конца открыться не смогли. Нуньес с парочкой бойцов вцепились в дверцу, я принялся помогать. Из бронехода слышались приглушённые проклятия и стоны. Вскоре дверцы были раздвинуты настолько, что застрявшие бойцы смогли выбраться наружу.
        - Что? - спросил я Паолу.
        - Нарвались на заслон, - выдохнула Нуньес и сплюнула песок. - Обложили со всех сторон. Придётся уходить пешком.
        - Куда? - я покрутил головой, пытаясь прикинуть направление бегства.
        - Через горы, в Байсу, - ответила майор, помогая выбраться Гомесу. - Слышь, красавчик, идти сможешь?
        - Я-то смогу, госпожа майор, - заверил целитель. - Как раненых понесём? Две неходячие, остальные еле ноги передвигают.
        - М-да, команда инвалидов, - констатировала майор. - Ладно, дети мои, слушайте приказ. Тропинку все знают, надеюсь? Вот и шагайте по ней без остановки. Феррер, ты за старшую. Я прикрою. Оставьте мне огнестрел, ну и патронов немного. Полчаса у вас будет. Что встали? Вперёд!
        - А чего это вы, Паола… - начала было Камилла, на что Нуньес махнула рукой.
        - Того, что я здесь сильнейший маг и офицер. А вы мои подчинённые, и должны приказов слушаться, а не обсуждать. Закончили спор, построились и пошли, живо! Гомес, потеряешь хоть одного раненого, с того света вернусь и яйца оторву, понял? Каррера, особое приглашение ждёшь?
        - На пару слов, майор, - я отошёл в сторонку. - Тут такое дело… Лучше мне остаться.
        - Слушай, мальчик…
        - Вот вы всё время перебиваете меня, Паола, а я вам секрет хотел открыть. Я ведь не просто так у вас оказался.
        - Значит, правда? - подняла бровь Нуньес. - Ты сын Кармен? Или Лукаса?
        - Нет, хуже, - криво усмехнулся я. - Я маг-универсал в последней стадии. Знаете, что это значит при моей силе?
        - Кое-что слышала, - отозвалась побледневшая майор.
        - Тогда быстрее уводите людей. У меня Источник бурлит, словно котелок. Не знаю, сколько смогу его держать. Но на прикрытие меня хватит.
        - Эх, - горестно вздохнула Паола. - Вот засада…
        - Согласен.
        Мы постояли минуту, глядя друг на друга, потом майор обняла меня и кивнула в сторону камней, за которыми начиналась тропинка.
        - Если нас начнут искать, то вычислят быстро. Встретишь их здесь. Потом беги по тропинке. Будь осторожен, там место открытое. Примерно через километр начнутся скалы, сможешь устроить засаду. Затем перед самой горой, там ещё поляна будет и кострище посередине. Если доживёшь, то задержишь их там. Мы пойдём по ручью, а ты веди их прямо в горы. Ну а дальше…
        - Ясно. Бегите, Паола, удачи вам.
        - Спасибо, Доминик. Надеюсь на тебя.
        Паола развернулась и побежала вслед за остальными. Я перезарядил огнестрел, проверил оставшиеся обоймы. Шестнадцать патронов плюс Магия. Неплохо. Ну, и где они?

* * *
        - Где они!? - на Стивена было страшно смотреть.
        Только что прибыл гонец с берега, и доложил, что заклинанием европейцы не просто поразили "Бету"…
        - Господин Роджерс, мы не виноваты…
        Водяной бич расколол каменную глыбу, матросы попятились.
        - С вами после разберусь, китовая отрыжка, - пообещал Стивен. - Сейчас я хочу знать, где эти твари недобитые? Куда они делись?
        - Ваша матушка говорила о тропинках, кэп, - подал голос Арни.
        - Верно, - Стивен собрался с мыслями. - Проверить периметр. Обшарить все здания, заглянуть в каждый закуток! Они не могли уйти далеко.
        Пираты поспешили скрыться с глаз взбешённого предводителя, вскоре раздались крики, затрещали выстрелы.
        - За мной! - выкрикнул Стивен и бросился в ту сторону.
        - Не стоит торопиться, госпожа, - старшая телохранительница придержала подопечную, рванувшуюся было за женихом. - Оставьте грязную работу самцам, наша задача - транспорт.
        - Хорошо, Иинг, побережём силы, - согласилась девушка. - Но чем быстрее Стивен разберётся с беглецами, тем быстрее мы вернёмся домой.
        - Да, госпожа.
        Африканки двинулись в сторону, откуда звучала перестрелка. Когда они подошли, Стивен стоял над телами матросов, пока Арни рыскал вокруг.
        - Двух из огнестрела, одного магией. Ушли вон туда, - Стивен указал на убегающую в горы тропу и добавил. - Стрелял только один. Судя по следам, он ранен.
        - Остался прикрывать остальных, - высказалась Иинг. - Обычное дело.
        - Возможно, - согласился подошедший здоровяк. - В данной ситуации это разумно.
        - Отлично, - прошипел Стивен. - Если он ранен, далеко не уйдёт. Эй, трусы с "Беты", где вы? Пойдёте первыми!
        - Сэр… - попытался возразить один из контрабандистов.
        Роджерс не дал ему закончить. Водяной бич снёс голову, окатив стоящих рядом фонтаном крови.
        - Кто ещё хочет высказаться? - Стивен бешеными глазами обвёл стоящих. - Вперёд, висельники!
        Сандра зажгла в руке Огонь, её охрана ощетинилась Льдом и Камнем. Подгоняемые магами "вольные торговцы" пустились бегом по тропинке. Вскоре один из пиратов вскрикнул и схватился за плечо.
        - Вот он!
        Загремели выстрелы, но вражеский маг скрылся среди скал. Разозлённые флибустьеры бросились вдогонку, стреляя в любое подозрительное пятно. Раз за разом охотники видели добычу, но пули не причиняли ей вреда. Либо попадали в камни, либо отражались Щитом, а ответные Серпы то и дело достигали своей цели. Пираты давно плюнули бы на преследование, если бы не Роджерс.
        - Скоро он выдохнется - как заведённый твердил Стивен, подгоняя своих людей и пытаясь достать беглеца заклинаниями. - Не давайте ему время на отдых!
        Наконец загонщики выскочили на открытое место, зажатое с одной стороны горным ручьём, а с другой - отвесной стеной. Чернело кострище, окружённое камнями. Тропинка пересекала поляну и уходила круто вверх. Огромные валуны образовывали своеобразный дверной проём, а обледенелые выступы - грубые ступени. У начала "лестницы" преследователей поджидала скособоченная фигура, опираясь на огнестрел, как на костыль, и тяжело дыша. Пуля, выпущенная одним из матросов, была отклонена Щитом. Легионер издевательски оскалился и сделал приглашающий жест. Контрабандисты в нерешительности остановились. Лезть под заклинания никому не хотелось.
        Сандра протиснулась сквозь толпу и встала рядом с женихом. Приглядевшись, она счастливо улыбнулась. Вот он - её долгожданный трофей!
        - Эй, парень! - крикнул Стивен. - Мне плевать, кто ты. Пропусти нас и останешься цел. Мне нужны только комендоры орудия, которые подбили "Бету"! Первый корабль, что шёл к берегу…
        - Первый, говоришь? - прищурился европеец. - Так это я его подстрелил.
        - Ты-ы?! - Стивен на миг замер. - Это ты её убил?
        - Понятия не имею, - ответил слушатель Академии и сплюнул. - Целился, чтобы пушку из строя вывести. Что, кого-то ещё зацепил? Подружку? Ха-ха, удачно получилось.
        - Я… кишки из тебя вытащу, и на них же тебя повешу. Я тебе…
        Роджерс пошёл вперёд, глядя налитыми кровью глазами на убийцу матери.
        - Стивен! - попыталась остановить жениха Сандра. - Давай просто расстреляем его. Ты же видишь, он тянет время. Может быть, это и не он стрелял. Заговаривает тебе зубы, пока остальные уходят.
        - Я не вру! - оскорбился Каррера. - Заклинание "Рейлган". Мне за него Магистра присвоили, между прочим. Этим заклинанием недавно какое-то английское корыто на дно пустили. Не слышали, что ли?
        - Магистр, говоришь? - Роджерс стряхнул руку невесты с плеча. - Сейчас проверим, на что ты способен.
        Стивен шагнул вперёд, отбрасывая огнестрел в сторону и доставая котласс. Сандра отступила, прикрывшись Щитами телохранительниц. Моряки постарались укрыться за камнями, наблюдая за магами. Каррера недоумённо поднял бровь.
        - Правда что ли? Дуэль? Да ты совсем больной.
        - Я тебе глаза вырежу, сопля имперская, - пообещал Стивен.
        Роджерс был на голову выше европейца, заметно шире в плечах, и явно сильнее. Тем не менее, Каррера презрительно цыкнул.
        - Отожрался ты, бычара. Иди сюда, я тебя на тушняк пущу. Пробовал тушёнку? И не попробуешь!
        Огнестрел взлетел вверх, щёлкнул выстрел. Стивен покачнулся и зло рассмеялся.
        - Сколько патронов осталось, щенок?
        Каррера прыгнул вперёд, пытаясь достать Роджерса стволом. Он не пытался перезарядить оружие, видимо, это и впрямь был последний патрон. Стивен хлестнул Бичом и рубанул котлассом, стараясь достать мальчишку, подошедшего слишком близко. Выпад был отражён стволом огнестрела, Бич скользнул по Щиту. Роджерс ударил ещё раз и отскочил назад от ответного выпада.
        - Что, щенок, руки коротки?
        - Вода, верно? - усмехнулся Каррера. - Не самая удобная стихия в горах.
        Роджерс опять попытался использовать Бич, но Каррера увернулся от него и ответил фаерболом. И пока Стивен ставил Щит, Каррера сблизился на расстояние удара кулаком, держась на ближней дистанции. Несмотря на рану, двигался Каррера ловко, постоянно меняя способы нападения и защиты. Сандра нахмурилась. Она уже видела эти движения, эти мягкие уклоны и внезапные выпады…
        Роджерс явно не успевал за раненым, но всё ещё опасным противником. Взбешённый тем, что упускает инициативу, англичанин внезапно припал к земле, нанося удар по выставленной ноге неприятеля. Каррера вскрикнул и упал на колено. Стивен торжествующе взревел и бросился на врага, размахнувшись клинком. Сандра вздрогнула. Она узнала эту уловку, но предупредить жениха или сделать что-то сама не успела.
        Короткая молния на миг обездвижила Роджерса. Каррера "вошёл" в удар, и крутнулся на месте. Стив утратил контроль над телом и вцепился в соперника, лишь помогая тому провести бросок. Клинок выскользнул из руки англичанина и в тот же миг оказался у европейца, который одним рывком вспорол внутренности Стивена от паха до горла.
        Воздушный Кулак Сандры ударил Каррера в затылок. Тот безмолвно повалился на камни.
        - Бей его! - выкрикнул кто-то из моряков.
        Шиен едва успела поставить Стену, которая отразила два выстрела. Телохранители прикрыли Наследницу, поставив непроницаемую Сферу.
        - Госпожа? - спросила Иинг, хищно прищурившись на зрачки стволов.
        - Всё в порядке, - африканка слегка побледнела, но смотрела спокойно и уверенно. - Господа! Этот человек - мой пленник.
        - Чего с ним цацкаться? - послышался чей-то голос. - Прикончим его прямо здесь!
        - И девок тоже! - выкрикнул ещё кто-то.
        - Всех! - поддержали его. - Достали уже пургу гнать!
        - А ну заткнулись все, зелень подкильная! - взревел голос Арни, и здоровяк вышел на поляну. - Кто тут решил пострелять, недоумки палубные? Совсем страх потеряли?
        - Спасибо, мастер Арни, - поблагодарила Санди и продолжила твёрдым голосом. - Джентльмены, минуточку внимания! Мы находимся на ограниченном пространстве. Я - Маг Лиги, мои подчинённые тоже достигли высоких рангов. Нас, если кто-то не умеет считать, восемь человек. Восемь боевых Магов, господа! И мы нисколько не устали, в отличие от вашего бывшего предводителя. Не вынуждайте меня применять силу! Я могу списать неосторожные высказывания в мой адрес на вашу гормональную нестабильность, но если вы не опустите оружие, то клянусь, что живым с этой поляны не уйдёт никто.
        В ладонях девушки вспыхнули огненные шары, магические щиты окружили женщин, камни вокруг начали трястись и подпрыгивать. Моряки, ещё секунду назад выкрикивавшие оскорбления, моментально притихли.
        - Парни! - воскликнул старпом, с испугом косясь на Шиен и её подчинённых. - Чем попусту бакланить, лучше вспомните, зачем мы сюда пришли! Какое нам дело до разборок магов? Наша цель - набить карманы и славно погулять!
        - Что-то не до веселья, мастер Арни! - возразил первый голос. - За неделю нас меньше половины осталось.
        - И золота мы до сих пор не видели, - поддержал его кто-то ещё.
        - По поводу денег, - Сандра подняла руку. - Вы прекрасно знаете, что нас ждёт в пещерах!
        - Да, госпожа, - подтвердил здоровяк. - Они помнят. Верно, ребята? Кристаллы к бронеходам - ценная штука! И они наши! Чем дольше мы здесь препираемся, тем дальше мы от богатства.
        - Кстати, я по-прежнему готова выплатить вознаграждение, - добавила Санди. - Что касается потерь, господа, ваша доля лишь увеличилась. Но учтите! Ваше затянувшееся неуважение уменьшает моё желание сдержать слово. Считаю до трёх, а потом контракт будет расторгнут. Раз… Два… Вот и отлично.
        Сандра взглянула на здоровяка и приказала:
        - Мастер Арни, организуйте доставку добычи на "Офелию". У нас в запасе примерно сутки.
        - Думаю, что и того меньше, госпожа, - кивнул контрабандист, и прикрикнул: - Шевелитесь, братишки, золото просто так в руки не падает!
        - Иинг, пленника в кандалы и доставить на "Мэйн". Хочу прикончить его на глазах у всей Семьи.
        Глава 17
        Лукас вошёл в малый кабинет супруги и огляделся. Мартина сидела в своём любимом кресле, теребя кисточку пояса. Рядом с Императрицей находилась женщина, которую Император никак не ожидал здесь увидеть. Более того, он был бы рад никогда и не вспоминать о существовании этой аристократки. Увы, баронесса сама периодически напоминала о себе.
        - Сир, - хозяйка скандального издания встала и отвесила официальный поклон.
        - Госпожа Солер, - Лукас спрятал раздражение под маской любезности. - Вы пожаловали во Дворец в поисках очередной сенсации?
        - Уже отыскала, Ваше Императорское Величество, - гостья была спокойна и почтительна.
        - Лукас, - подала голос Мартина. - Позволь представить тебе владелицу "Европейской Правды", а также автора большинства статей журнала, а ещё по совместительству одну из спонсоров практически всех высших заведений Капитолия, агента седьмого разряда Имперской Канцелярии Диану Солер, мою давнюю подругу.
        - Что-о?
        Брови Лукаса удивлённо поднялись. Он предложил даме кресло, расположился напротив и потёр подбородок. Посмотрел на серьёзную баронессу и улыбающуюся супругу.
        - Теперь понятно, кто является прикрытием для "Европейской Правды".
        - /"…На страже Империи",/ Сир, - процитировала часть слогана своего журнала агент.
        - Да уж, вашими стараниями верность Империи среди подданных только прирастает. Особенно после последних выпусков.
        - Благодарю вас, Сир, - баронесса предпочла пропустить сарказм мимо ушей.
        - Кхм, пожалуйста. Итак, дамы, я полагаю, что вы оторвали меня от государственных дел не для того, чтобы полюбоваться на мою реакцию. Что-то случилось?
        - Позвольте, я расскажу вам, Сир, - баронесса раскрыла блокнот. - Это касается последнего выпуска "Европейской правды"…
        - В котором вы превзошли саму себя, госпожа Солер, - поджал губы Император. - Я узнал о себе и своём прошлом весьма любопытные "факты". Даже интересно, где вы их раздобыли.
        - Лукас, перестань, - подняла руку Мартина. - Ты же сам предлагал поднять шум вокруг нового Архимага.
        - Но не такой же ценой, дорогая! В грязи изваляли нас и наших верных союзников.
        Де Вега развернулся к журналистке.
        - Вы заимели могущественных недоброжелателей в лице де Кабрера и де Мендес, баронесса. Лёд под вами трещит и лопается. Не боитесь скрыться в полынье навечно?
        - Я маг Первой Лиги, моя специализация как раз Лёд и Вода, так что эти стихии я чувствую как никто другой, - парировала та.
        - Давайте попридержим эмоции и для начала выслушаем гостью, - предложила Императрица. - Диана сильно рискует, открыто появившись во Дворце. Уверена, что вопросы, которые она хочет обсудить, заслуживают особого внимания.
        - Как будто сейчас есть другие, - вздохнул Лукас. - Хорошо, дамы, я слушаю.
        - Я, по заданию её милости, занималась последнее время проблемой господина Каррера…
        - Очень успешно, госпожа Солер! - вставил де Вега. - Как вам вообще в голову могло прийти, что он мой сын?!
        - По-моему, это было отличной идеей, - владелица скандального издания мимолётно улыбнулась. - Знали бы вы, Сир, сколько интересного для Канцелярии я узнала после публикации этого бреда.
        - Хотите повторить судьбу Гальяно, баронесса? Я слышал, что Кармен вас разыскивает.
        - С графиней де Кабрера я всегда смогу договориться, - прищурилась Солер.
        - Вот как? Ну ладно, это ваши проблемы. Так что там по Доминику?
        - Вам известно, Сир, что этот юноша - универсал?
        - Как вы узнали об этом, баронесса? - насторожился де Вега.
        - Факты налицо: нестандартное мышление, быстрый рост Источника, изобретения… Я знаю, что такое универсал по собственному опыту, Сир. - по лицу баронессы пронеслось облачко. - Моя старшая сестра была универсальным магом, хоть и слабым.
        - Она погибла? - Император дождался кивка собеседницы и склонил голову.
        - Сожалею о вашей утрате, сударыня.
        - Благодарю, Ваше Императорское Величество. Позвольте продолжить: у всех универсалов есть особенность развития. У вашего протеже - механика и кристаллы. У моей сестры это был математический дар. Она могла оперировать в уме огромными массивами данных, её называли гением логики и анализа. Именно благодаря таланту Лиз наш Род так стремительно разбогател. А ещё она научила меня обращать внимание на незначительные детали, которые могут кардинально менять картину.
        - И какие же мелочи вы заметили в ситуации с Домиником?
        - О, Сир, думаю, что для вас это не будет открытием, - Солер заглянула в блокнот. - Если я правильно поняла, особенность развития юноши заключается в том, что его Источник взаимодействует с Источниками окружающих его людей. На практике мы видим резкий рост способностей одноклассников мальчика в Старшей Школе. Думаю, именно поэтому его и поместили в Академию, Сир. Осмелюсь также предположить, что его Источник растёт во время конфликтов.
        - Всё так, Диана, - важно вставила де Вега. - Именно скачкообразный рост Источника служил нам защитой от похищения или предложений об эмиграции в другую страну. Я рада, что ты сама раскопала и додумалась до этого, но к чему ты клонишь?
        - К тому, ваша милость, что вы упустили один важный момент, - Солер внимательно посмотрела на слегка округлившийся живот Императрицы. - Дело в том, госпожа, что Источник Каррера не просто подстёгивает окружающих, он заражает их.
        - Звучит как заголовок ещё одной вашей статейки, - хмыкнул Император.
        - Понимаю, что мои слова похожи на сказку, Сир, но я провела расследование и кое-что выяснила. Все данные здесь, можете проверить их сами, - агент положила инфокристалл на стол. - Итак, никому неизвестный молодой дворянин начал развиваться как универсал примерно три года назад. Именно тогда он собрал свой первый мопед и поступил на работу в автосервис Люси Флорес, где и вступил в интимную связь с некой Ренатой Гарсия, в то время "безымянной".
        - Всё верно, - усмехнулся Лукас. - Девица была почти на десять лет старше. Мальчишка ещё тот самец.
        - Так себе достижение, - ехидно вставила Мартина.
        - Согласна, ваша милость, но меня заинтересовало другое. Я разыскивала людей, контактировавших с Каррера долгое время, с целью определения их магического прогресса.
        - Ну и что? - пожала плечом Императрица. - Мальчишка стимулирует своих ровесников, что нам и надо. На Магов, прошедших Обряд, его воздействие минимально.
        - Осмелюсь возразить, ваша милость, - покачала головой агент Канцелярии. - Сестра Доминика стала "тройником". Его любовница научилась видеть токи Силы. На фоне быстро прогрессирующих сверстников это кажется незначительным, но хочу привлечь ваше внимание вот к чему: как, по-вашему, эти девушки получили новые возможности? Если Источники были сформированы, то почему произошли изменения?
        - Не вижу в этом никакой проблемы. Ева познакомилась с Домиником задолго до Храма. Гарсия? Хмм… - Император потёр лоб. - Госпожа Солер, у меня нет времени на разгадывание ребусов. Прошу вас рассказать всё в двух словах.
        - Слушаюсь, Сир, - баронесса глубоко вздохнула, потом медленно произнесла: - Если коротко, то моя теория такова: наш универсал инфицировал неизвестное количество окружающих своим Источником. В результате этого заражения у магов, которые с ним контактировали, будут с высокой степенью вероятности рождаться универсалы. Это предположение высказывала в своих трудах Аданна Болэйд ещё сто лет назад. Из-за её африканского происхождения её работы были незаслуженно забыты. А зря. Простите за дурные вести, Ваши Императорские Величества, но скорее всего ваша Наследница родится универсальным магом.
        - Ты что такое говоришь, Ди! - прошептала побледневшая Императрица, закрыв живот руками.
        - Это полная чушь! - напряжённо добавил Император.
        - К моему великому сожалению это правда, - с сожалением вздохнула Солер. - Именно перед смертью сестры у меня начал стремительно расти Источник. От Лиз я унаследовала неплохие аналитические способности. Думаю, что именно так родственники универсалов и получают толчок в развитии. Но моя сестра даже до уровня Лиги не дотянула, Каррера же Архимаг! Какой у него ранг? Бронза, Серебро? Его влияние огромно, судя по росту Источников слушателей Академии. Я собрала статистические данные, Сир, можете их проверить. Советую начать с Пилар Альва…
        - Госпожа Солер, ваше время вышло! - встал Император.
        - Слушаюсь, Сир.
        Баронесса поклонилась Императору, его супруге, и быстро вышла. Императрица едва дождалась, пока закроется дверь.
        - Она ошибается, Лукас, ведь так? Отвечай!
        - Нет, Мартина. Она уверена в своей правоте.
        Император попытался обнять супругу. Та жестом остановила его и приложила ладонь к горлу, словно ей нечем было дышать.
        - Если это правда…
        - То ты возненавидишь меня, - закончил за неё ментат.
        - Я так ждала, что смогу, наконец, стать матерью, родить ребёнка! И всё откладывала на потом, на завтра…
        - Знаю.
        - Я молила Праматерь дать шанс для нашей семьи, нашей страны. Казалось, Великая услышала меня. Она сделала тебя Императором, спасла от взрыва…
        - От бомбы меня спас Доминик, дорогая…
        - Да. Я была ему благодарна, даже перестала обращать внимание на его скверный характер. И что же? Он сохранил твою жизнь, чтобы убить нашу дочь? Неужели в диких слухах, которые распускают Святоши, есть хоть доля правды, и мы обречены? Что ты молчишь, Лукас?! Скажи, что это не так!
        - Если твоя подруга права, то все мы в группе риска, родная.
        Лукас налил воды в бокал, жадно выпил и продолжил:
        - Ты и я. Де Мендес и де Кабрера. Альва и Дюран. Вся Старшая Школа в Аллате, Академия в Капитолии… И ещё неизвестно, сколько народу, с которым общался Каррера… Это будет пострашнее африканского вторжения.
        - Наш Род проклянут, Лукас! - прошептала беременная в ужасе. - Наша страна погрузится в хаос, а весь мир накинется на Европу и разорвёт её в клочья! Всё, за что мы боролись, оказалось бесполезным, слышишь, Лукас? И всё это из-за твоего любимчика!
        - Возьми себя в руки, Мартина! - Лукас встряхнул её за плечи. - Пока что мы ничего не знаем. У нас есть только предположение твоей подруги.
        - Диана никогда не ошибалась, - безнадёжно сказала де Вега. - Я потому и позвала её в свою команду. Хотела предложить ей возглавить аналитический отдел. Она отказалась, заявив, что, как независимый источник сплетен и "открытый борец с режимом", принесёт больше пользы.
        - Заблуждаться может любой. Даже если она права, - Император вздохнул и твёрдо посмотрел в глаза супруги. - Мы должны бороться до победы, Мартина. Мы найдём способ, отыщем решение.
        - Ты сам-то себе веришь, Лукас?
        - Да! - рявкнул глава государства. - Это просто ещё один кризис. Сколько их уже было? Мы преодолели их все! Ты не должна сдаваться, Мартина!
        Императрица глубоко вздохнула. Взгляд её стал колючим и безжалостным.
        - Ты прав, дорогой. Всё руках Триединой. Мы можем погибнуть задолго до рождения дочери от лап африканских чудовищ или очередной бомбы заговорщиков. Так почему же я должна бояться своего собственного ребёнка?.. Но, Лукас… Если в том, что может случиться, виноват Каррера, то, возможно, в нём и спасение? Я хочу, чтобы его феномен изучили лучшие Маги Европы, и нашли вакцину от этой заразы.
        Император нежно положил ладонь на живот супруги. Мартина ласково улыбнулась.
        - Очень скоро она начнёт толкаться, Лукас. Наша Эсперанса. У нас совсем мало времени.
        - Мы успеем, Мартина, обещаю…
        Глава 18
        Открыв глаза, я удивился тому, что ещё жив. Надо же, не взорвался. Пробудил Источник. Ого, какой он у меня стал… здоровый. Я бы даже сказал, огромный. Каналы трещат от напора Силы, странно, как ещё держатся. А где я вообще? Приподнял голову, оценивая обстановку. Небольшое помещение, точнее, клетка с подавителями магии. Судя по сильной качке, шуму волн и ветра, нахожусь в трюме. Один из корветов? Нога перебинтована, раны на руках и голове обработаны. Потянулся на лежанке и погрузился в медитацию. Пусть вовне я колдовать не могу, но привести себя в порядок время и возможность есть.
        Пока заращивал раны, размышлял. Итак, я в плену. Это плохо… Кармен и Мартина вполне могли предвидеть подобную ситуацию. Возможно, что на это и рассчитывали. Иначе, зачем меня сослали именно на Курорт, неужели других баз не было? Да, странно, что такая теория возникла у меня только сейчас, когда я оказался здесь… не знаю, где…
        Качка закончилась, послышались команды и топот ног. Люк распахнулся, спустилось несколько женщин африканской наружности. Под прицелом огнестрелов на меня надели браслеты-подавители, а затем вывели наружу. Я сощурился, привыкая к дневному свету, и проморгался.
        Мы находились на палубе белоснежной яхты, которая стояла у одинокого пирса. Вода в бухте, защищённой горами, была спокойной. На их склонах раскинулся крупный город, шумел порт. "На Геленджик похоже", - мелькнуло в голове. Меня перевели на пирс и посадили в фургон. Вместе со мной села одна из африканок, рослая дама с непроницаемым выражением лица. Автомобиль долго ехал и часто петлял. Наконец машина замерла, дверца распахнулась, и меня повели по широкой дорожке вдоль огромного дома. Рассмотреть его не успел, потому что открылась неприметная дверь, и мы нырнули в темноту. Коридоры, площадки, лестницы, ведущие вниз. Конец путешествия был ожидаем: камера с решёткой вместо одной стены. Конвоир сняла с меня браслеты и захлопнула дверь. Я огляделся. Узкая шконка, в углу унитаз, никаких окон. Отсвечивали синевой подавители магии. Добро пожаловать в "одиночку".
        Потянулись монотонные дни. Освещение в камере было всегда одно и то же: горела тусклая лампочка. Кормили однообразно, так что по приёмам пищи нельзя было отличить завтрак от обеда. По примеру киношных "сидельцев" принялся каждый третий раз царапать на стене полоски. Хоть какое-то развлечение. Через пятнадцать отметин меня отвели в душ, где я с удовольствием помылся. По возвращении заметил, что постельное бельё было заменено свежим.
        Вскоре в коридоре раздались шаги, и у решётки остановились трое посетителей. Рослый мужик, одетый в яркие одежды с пёстрым рисунком, седая африканка в богатом наряде и та самая девица, пытавшаяся отговорить от поединка придурка, которого я прикончил на горной поляне. Все трое внимательно меня изучали, я таращился в ответ.
        - Любопытный экземпляр, - соизволила открыть рот старая перечница. - Не слишком похож на де Кабрера или де Вега. Что думаешь, Хуго?
        - Совсем не похож, госпожа, - согласился цветастый.
        - Так зачем он нам нужен, Санди?
        - Шайя хотела его обследовать, - отозвалась брюнетка. - Ей редко попадаются в руки сильные европейские маги.
        - Хм…
        Они опять замолчали. Потом младшая озвучила мысль:
        - Интересно, за него выкуп большой дадут?
        - Ты готова с ним распрощаться? - удивилась старая.
        - Не живьём, конечно. Но вот его тело, почему бы и нет?
        - А убивать сама будешь или слугам поручишь? - мне надоело чувствовать себя экспонатом. - И сколько дадут за мой труп?
        - Не продешевлю, - вскользь бросила Санди и шагнула к клетке. - Или тебя прямо сейчас прикончить и в море выкинуть?
        - Попробуй. Знаешь, сколько до тебя таких желающих было? Твой дружок английский, например.
        - Роджерс? Он был болван, - отмахнулась девица. - Не понимал, с кем связался. Я не такая. Не надейся, что у тебя будет хоть какой-то шанс. Я тебе не Стивен и не Миа.
        - Ты с этой сучкой знакома была? - непритворно удивился я, а потом хлопнул ладонью по лбу. - Ну, точно же, блин! Ты Сандра Шиен! Хм, а ты изменилась за последний год. Подросла. Ты что, вес набрала? Тебе идёт. Так ты со мной за свою подружку рассчитаться хочешь? Поня-ятно. А вы Хельга Шиен и Хуго Тракен, верно?
        - Откуда ты нас знаешь, мальчик? - бесстрастно спросила седая.
        - Я много что знаю, - пожал я плечами.
        - А именно? - прогудел Тракен.
        - Например, что вас хотят прикончить в ближайшее время.
        - Кто?
        - Ван. Вы им как кость в горле.
        Я обвёл взглядом камеру:
        - Это же Врата, верно? Город-порт, который стоит на границе Кланов, принадлежащий вашей Семье уже сотни лет. Вот на ваш порт Ван и нацелились. У самих-то у них только парочка гаваней на Востоке. Да и те они с Чоу делят. А тут вы, богатые, да ещё и независимые. Странно, как же вас Эван не сожрали до сих пор? Хотя, да, о чём это я. Знания - сила, верно?
        - Это ты в Академии таких выражений нахватался? - нахмурилась Сандра. Теперь я её точно вспомнил.
        - И там тоже. Я вообще умный.
        - Ну-ну. И куда твой ум тебя завёл? Оглядись, самец. Ты в клетке.
        Вместо ответа я расхохотался. Она меня что, вывести из себя пытается? Ведь забавнейшая ситуация, ей богу! Чем больше они меня злить будут, тем быстрее я лопну, как шарик воздушный.
        - Что смешного? - резко спросила младшая Шиен, а старшая подозрительно прищурилась.
        - Можно уходить, - одёрнула она своих спутников. - Что хотела, я увидела.
        - До свиданья, госпожа Хельга! - крикнул я вслед. - Санди, не забывай меня, заглядывай почаще!

* * *
        - Любопытный молодой человек, - осторожно заметил Тракен, когда они поднимались наверх.
        - Наглый хам, - вставила Сандра.
        Матриарх упорно молчала, и её спутники не решились продолжить обсуждение пленника. Безмолвие длилось до самого кабинета. Лишь устроившись поудобнее в своём кресле, Хельга Шиен прочистила горло и пристально посмотрела на внучку.
        - Что? - заёрзала та.
        - Когда ты увидела Каррера в первый раз?
        - Вживую? На той поляне, я уже рассказывала.
        - Странно. Что скажешь, Хуго?
        - Он нас всех отлично знает, госпожа, хоть это и невозможно. Какой интерес у слушателя Имперской Академии к делам нашей Семьи?
        - Мы же собирали на него досье, - заметила Сандра. - Может быть, и он так же… Заинтересовался, кто такая Миа, потом и до нас дошёл.
        - Возможно, - с сомнением качнула головой Матриарх. - Но откуда он узнал о вероятном нападении Ван? Это вряд ли преподавали в Академии.
        - Что если он всё же сын Лукаса? - предположил Тракен. - В этом случае его информированность объяснима.
        - Наследник Императора, о котором никто не знал столько лет? - фыркнула Глава. - Не смеши меня, Хуго.
        - Тогда откуда ему так много известно? - не сдавался управляющий. - Вспомните, госпожа, сколько мы собирали сведения о планах Ван. Полгода, год? Они ведь не кричали об этом на всех углах, верно? Откуда же о них знает обычный европеец?
        - Наши рассуждения ни к чему не ведут, - констатировала старшая Шиен. - Забавную зверушку ты привезла из предсвадебного путешествия, Санди. Очень забавную. Хорошо, что не убила его сразу. Как он там сказал? "Знания - сила"? Пожалуй, нашей Семье подойдёт такой девиз, а?
        - Ну, если ты так считаешь, бабушка… - Сандра покрутила на пальце перстень Наследницы. - Давайте всё же вернёмся к текущим делам. Какие наши дальнейшие планы, госпожа? "Офелию" готовят к выходу. Если я пойду с первой группой, то смогу вытребовать бОльший процент добычи.
        - Хорошо, Хуго поможет тебе с командой и десантом. Возьмёшь треть наших бойцов, я обговорю условия твоего участия в операциях с Эван. Готовься отправиться через неделю. Заодно успеешь пообщаться с пленником.
        - Зачем? Не много ли чести для самца? - заупрямилась внучка. - О чём мне с ним разговаривать? Убить его, и всё! Я просто хотела показать вам трофей и прикончить его, а не…
        - Ты должна планировать, как выжить Семье и стать сильнее, - перебила Хельга. - Только это имеет значение, Сандра. Только это! Меня обеспокоили слова Каррера. Что, если Ван не отказались от задуманного? За ними ещё и Чоу стоят, не забывай! На Эван сейчас надежды мало. М-да, сложная ситуация.
        - А если он врал или просто поиздеваться над нами решил? Терять-то ему нечего, вот и надеется выдумками жизнь себе продлить. Шутник.
        - Не похож он на человека, который боится смерти, госпожа Сандра, - заметил Тракен. - Госпожа Хельга права, нам в руки попала стратегически важная информация. Судя по всему, этот юноша полон секретов. Почему бы вам не ответить на приглашение, и не побеседовать с ним?
        - Тратить на него время перед походом? Почему именно я? Между прочим, он и вас хорошо знает, господин Тракен.
        - Потому что вы ровесники, Санди, - усмехнулась Матриарх. - Тебе проще найти с ним общие темы, хе-хе. Ну же, девочка моя, неужели ты не сможешь произвести впечатление на этого юнца? Поговори с ним, пофлиртуй, если надо, пообещай что-нибудь… Мне что, учить тебя нужно, в мои-то годы?
        - Обойдусь, - слегка покраснела Сандра. - Только зачем нам это? Можно подумать, бабушка, что не он у нас в плену, а наоборот.
        - "Знания - сила", внучка. Мой жизненный опыт подсказывает, что мы должны разобраться с мальчишкой как можно быстрее. Действуй, Санди.
        - Ладно, - проворчала Наследница, смиряясь с новым заданием. - Пусть тогда посидит, помучается неизвестностью. Потом загляну к нему, побеседуем.
        - Хороший план, госпожа, - одобрительно кивнул Хуго.

* * *
        "Сижу за решёткой, в темнице сырой…" Темница у меня, конечно, не сырая, а вполне комфортная, но решётка наличествует. С посещения главы Шиен прошло ещё несколько суток по моим внутренним ощущениям. Всё это время я занимался тем, что рылся в памяти Миа Ван и Мануэля Санчеса. Вырисовывалась интересная картина.
        Мои пленители полтора столетия назад были европейским Родом Монтанья. Владели городом-портом Штормовые Врата, раскинувшимся по берегам живописной бухты и обширными землями вокруг. Их Род состоял из умеренно сильных магов, которые активно занимались торговлей и складами. Вроде бы им даже принадлежала группа островов в Атлантическом океане. Но там ничего особенного: голые скалы и пара маяков.
        А потом грянула Война, и остались Монтанья один на один с африканками. Не знаю уж, как им это удалось, но они не только сумели выжить там, где сгинули более могущественные Фамилии, но и ухитрились договориться с агрессорами. Даже вот этот город сумели оставить за собой. Санчес считал, что в этом была заслуга многочисленных шпионов, которые без устали шныряли по всем континентам, добывая информацию. И когда Кланы припёрли Монтанья к стенке, те пригрозили донести до кое-кого такую информацию, что африканки предпочли оставить Род в покое.
        Монтанья, понимая шаткость своего положения, быстро сменили Имя Рода на африканское "Шиен", и стали зваться независимой Семьёй. За полтора столетия породнились со многими Кланами Африки, завели родственные связи в Англии, обеих Америках и Австралии. Занимались они для проформы тем же, чем и раньше: чинили суда, содержали гостиницы, давали приют всем, кто заходил в бухту. А попутно наращивали и усиливали шпионские сети. Именно через Монтанья-Шиен Санчес договорился с Англией о разделе Европы. Так что тот божий одуванчик, что навещала меня третьего дня, по сути, Маргарет Тэтчер и Лаврентий Павлович в одном флаконе. Здоровяк в цветастых тряпках - это управляющий делами Семьи, правая и левая рука Хельги Шиен. Ну и внучка, Сандра.
        О внучке у Мануэля сведений не было, слишком она была малозначима для него. Но вот Миа Ван Сандру знала очень хорошо ещё по "чудесным" школьным годам. И не надо путать внешний вид с внутренним содержанием, и забывать о способностях и нраве юной Шиен. Сколько ей сейчас, восемнадцать-девятнадцать? Ровесница, короче. Так вот, в свои неполные двадцать эта темноволосая красавица уже успела заработать репутацию сильного и умелого мага. А так же обзавестись личным кладбищем из нескольких недоумков, которые её чем-то там оскорбили.
        Не знаю, достигла ли уже Сандра уровня Лиги, но Миа была уверена, что для Шиен это проблемой не будет. Знала, и в глубине души завидовала "подружайке". Потому и держала её рядом. Вот только Миа была любительницей поразвлечься, а Сандра предпочитала получать знания. Всякие мажористые шалости не в счёт. Так и случилось, что Миа Ван приехала на переговоры об Олимпиаде, а Сандра Шиен осталась в Лондоне доучиваться. Хм, не знал, что они были настолько близкими подругами. Миа изрядно удивилась бы такой бурной реакции Санди по поводу собственной гибели.
        Так, с этим понятно, выяснил "кто из ху". Что мне дают эти знания? Складывается интересная картина. Шиен - добытчики и держатели информации. Наверняка они имеют доступ к Камням Силы. Во всяком случае, в воспоминаниях Мануэля и Миа я не нашёл противоречия такому выводу. Что из этого следует? А это значит, что я попал туда, куда надо! Когда бы там Лукас ещё добрался до Камня? И позволила бы ему Мартина распоряжаться таким сокровищем? Шиен, наверняка, если и не владеют Камнями, то знают, как их заполучить. Осталось только убедить их поделиться со мной камешками. Ага, вот так просто! Ну, ничего. Раз Санди не прикончила меня сразу, значит, шанс есть. Мне терять нечего, а вот бывшие Монтанья… Хм… Семья Шиен может потерять многое, если не всё. Так что они не враги, а мои союзники. Только они об этом пока не знают.

* * *
        У меня опять гости? Телохранительница Сандры, знакомая по "путешествию" на яхте, и слуга, который принёс раскладной столик и корзинку. Мм… фрукты? И кофе! Намечается разговор. Охранница предложила мне знакомые браслеты в качестве украшения. Надел, куда деваться. Слуга сервировал стол, меня выпустили из камеры, полили воду, чтобы я помыл руки и привёл себя в порядок, и проводили к столику.
        Цок, цок, цок… Кто это у нас? Правильно, госпожа Наследница во всей своей красе. На лице дежурная улыбка, в эмоциях неприязнь и напряжение. Надо потроллить её немного. Вот только дамочка с огнестрелом за спиной слегка нервирует.
        - Госпожа Сандра, - отвесил я светский поклон. - Рад видеть вас. Не окажете мне честь разделить со мной эту скромную трапезу?
        - Благодарю, господин барон, - подыграла мне Шиен. - С удовольствием присоединюсь. Не каждый день доводится ужинать в компании с таким знаменитым человеком. Впрочем, не всегда собеседник является украшением стола. Иной раз бывает и наоборот.
        - Зато моя компания получше ваших некоторых знакомых. От тех остались одни могилы, а я всё ещё жив. Жаль, повар сегодня не в ударе, так что ваша красота и остроумие будут главным блюдом. Если бы вы навестили меня в Капитолии, я бы пригласил вас в кафе своего дяди "У Марко". Вот там бы мы славно перекусили.
        - Видимо, своих талантов у вас нет, господин Каррера, раз уж вы хвастаетесь успехами родственников. Когда мы возьмём Капитолий, я прикажу пощадить вашего дядю. Как думаете, он согласится стать моим личным поваром?
        Я непонимающе взглянул на Сандру.
        - Секундочку… Так это был не одиночный налёт?
        - Наступление идёт по всем фронтам, почти отрезали Бутылочное Горлышко, - надменно уведомила меня Шиен. - Ещё два-три дня, и мы возьмём Аллату.
        - Вы всё же решились на вторжение? - помрачнел я. - Что за безумие!
        - Европа сама виновата, - лицемерно вздохнула Сандра. - Эван всего лишь потребовали вернуть себе своё.
        - Это Аллату вы считаете своей? - набычился я.
        - Конечно.
        - Ты совсем берега попутала, собирательница сплетен? - никогда мне не стать аристократом. Всё время сбиваюсь на уличный жаргон в такие моменты. - Да ты не смогла уберечь даже своего парня, а разеваешь рот на целую провинцию Европы. Лучше подумай о будущем своей Семьи. Для кланов вы не дороже мух, что вьются над навозной кучей.
        - Не тебе рассуждать о большой политике, провинциальный дворянчик, - выпрямилась девица. - Что ты вообще можешь о нас знать? Мы - независимая Семья, входящая в Королевский Клан. Ты хоть осознаёшь, что это значит? Эван - это Клан, который контролирует третью часть Северной Африки, владеет обширными землями, предприятиями и огромными человеческими ресурсами. Это такая сила, которая…
        - Ах вот оно что! - озарило меня. - Клан, ну, конечно же. Вот чего тебе хотелось бы добиться. Клан Шиен. Или… Королевский Клан Шиен? Ха-ха-ха! Ты всерьёз надеешься на то, что Брошенному Роду дадут возможность стать равными Эван? Разуй глаза, Сандра! Вы нужны Дэйю только до захвата Аллаты. А если… точнее, когда Кланы получат по зубам и вернутся домой, им нужен будет тот, кого можно будет обвинить в поражении и сорвать злость. Вы - идеальная кандидатура. На месте Хельги я бы уже подыскивал глубокую нору, чтобы там спрятаться. Вас не оставят в покое ни африканцы, ни европейцы. Вас просто растопчут.
        - Ты угрожаешь мне, самец? - вскочила брюнетка. - Стоит мне только щёлкнуть пальцами…
        - Щелкай! - я тоже встал, игнорируя лязг затвора за спиной. - Тупая самка. Тебя используют, а ты не хочешь посмотреть правде в глаза. "Меч Эван"…
        Бац! Комната кувыркнулась, и я опомнился уже на полу. Шиен встряхнула рукой, и над головой в стену врезался Серп.
        - Падаль европейская…
        - Госпожа! - раздался крик телохранительницы, и фаербол застыл у магички на ладони.
        Сандра окинула меня испепеляющим взглядом, а потом развернулась и вышла прочь. Вот и поговорили…
        - Спасибо за ужин! - обратился я к стенам, поднимаясь на ноги. - Вот только компания дерьмовая. Весь аппетит отбила. Следующий обед я заказываю на природе. Соскучился по солнцу, знаете ли.
        Понукаемый стражницей, вернулся в камеру. Значит, вот какова больная точка Наследницы? Клан, надо же. Неужели Хельга и Тракен не понимают, что никто не даст Шиен стать Кланом? На что они надеются, непонятно. Впрочем, на дуру Санди тоже не похожа, в этой семейке таких не водится по определению. Ладно, крючок я закинул, посмотрим, что за рыбка попадётся. И клюнет ли вообще.

* * *
        "Труп болтливый!" - африканка шла по коридорам, кипя от бешенства. Она давно отучила произносить это унизительное прозвище, и вот опять? Как посмел этот сопляк так оскорбить Наследницу Шиен?!
        - Сандра! - окрик Матриарха остановил поток гневных мыслей. - Подойди сюда.
        - Бабушка?
        Хельга оглянулась по сторонам, проверяя, нет ли поблизости кого из слуг, а потом схватила девушку за ухо.
        - Ай, бабушка! Ай-ай, больно!..
        - Ты что меня специально из себя выводишь? Чему я тебя учила, девчонка безмозглая? Когда ты научишься работать головой, а не кулаками размахивать, бестолочь?
        Крепкие пальцы крутили ухо, заставляя Сандру извиваться под немыслимыми углами. Наконец, старушка отпустила внучку и отряхнула руки.
        - Сандра Шиен! Ты меня разочаровала!
        - Бабушка! - Сандра вытерла слёзы. - Ты же слышала…
        - Я-то не глухая! А ты? Ты хоть поняла, что сказал этот мальчишка? Или твои мозги были забиты мыслями, как бы побольнее его уколоть? Праматерь Великая, да ты и правда "меч"! Кто тебя учил так вести переговоры? И как это Хуго считал тебя готовой возглавить Семью, если ты срываешься даже на том, кто заведомо слабее тебя? Что будет, когда с тобой начнут спорить по - настоящему влиятельные люди?
        Бабка гневно взирала на красную от стыда внучку, которая осторожно ощупывала ухо. Потом успокоилась и смягчила тон.
        - Идём, горе моё. Послушаем запись вместе и решим, что делать.
        - Чего там слушать-то? - проворчала опозорившаяся переговорщица. - Он и не сказал ничего.
        - И это опять твоя вина, - кивнула Глава. - Неужели тебя так легко вывести из себя, Наследница? Мальчишка тебя просто слегка подразнил, а ты разболтала ему все наши планы.
        - Он и так о них догадался.
        - Санди, Санди, - покачала головой Матриарх. - В знаниях - сила, ты же помнишь? Каждое слово, жест или взгляд - это знак. Если ты Шиен, то должна уметь читать эти знаки, ведь именно это оружие нашей Семьи. Понимаешь? Мальчик играл с тобой, как кошка с мышкой, и победил. Да-да, не спорь. Какой молодец этот Доминик.
        - Надо было его сразу прикончить, - обиженно пробубнила себе под нос Наследница.
        - Ещё успеешь. А пока будешь учиться осмотрительности и умению держать язык за зубами, глядишь, и уши целее будут, хе-хе-хе! Посмешила ты меня, спасибо.
        - На здоровье, - буркнула провинившаяся. - А если серьёзно, бабушка? Зачем нам живой Каррера?
        - Ну… - Глава Семьи и её внучка миновали коридор, и вышли на террасу.
        В море бушевал очередной шторм, но в бухте было относительно спокойно. Матриарх постояла, разглядывая струи дождя, которые змеились по силовым куполам, прикрывшим собеседниц.
        - Этому юноше что-то нужно, Санди. Что-то, что есть у нас.
        - Что?
        - Начнём с того, что жизнь Каррера в наших руках. Никто не хочет умирать, поверь мне, а значит, у нас есть, о чём торговаться. Сейчас он пытается определить размеры ставок. И если европеец не блефует, это будет о-очень интересная игра. А пока каждый старается оставить козыри в рукаве для решающей партии.
        - И когда же она начнётся?
        - Когда вернётся Дэйю. Неважно, с поражением или с победой. К тому времени у нас должен быть на руках рабочий план. Пойдём, узнаем у Хуго, как там дела с судном. Да и свежие новости из Европы должны прийти.
        Глава 19
        Ева напряжённо вглядывалась в просветы деревьев, которые застилали обзор. Тонкая линия дороги пересекала Туманную Долину. Справа был обрывистый берег реки, слева - горный хребет и густая чащоба заповедника. Для "пирамид" она была непроходимой, но африканские твари вполне могли найти звериные тропы, обойти пехоту и ударить в тыл или же проигнорировать вооружённых людей и кинуться к станции. Там для "изменённых" поживы много: тяжелораненые, ожидающие отправки в тыл, гражданские из городка и окрестных деревень, которых прорыв африканок застал врасплох. И это в тот день, когда лейтенанту Солано приказали перегнать новые бронеходы.

* * *
        Кроме легионерок на станции из военных были лишь усиленный взвод комендатуры и несколько целителей из госпиталя. Узнав о предстоящей атаке к армейским присоединились штатские. В основном, отслужившие своё резервисты, но были и две девочки из группы поддержки порядка, вроде "Угольков". Ева только скрипнула зубами, наблюдая за тем, как подростки получили оружие и заняли место в строю.
        - Это же дети, госпожа лейтенант.
        - Всего на два года младше нас, ефрейтор, - тон лейтенанта был "деревянным", как обычно, когда она сдерживала эмоции. - Они добровольцы и маги.
        - Да какие из них маги?!
        - Хорошие, - отрезала командир. - Для своего возраста, конечно.
        Она посмотрела вслед разношёрстному воинству, которое уходило от станции, и повернулась к подчинённым.
        - Слушайте приказ, - прерывая возражения, скомандовала Солано. - Выдвигаемся вперёд, ждём врага. Внезапной атакой выбиваем бронеходы и разгоняем пехоту. Дальше по обстоятельствам. Наша задача: дать госпиталю и местным жителям время на эвакуацию. Комендант станции клялся, что успеет всех погрузить до темноты, значит, надо продержаться пять-шесть часов. По местам!
        Взвод Легиона догнал пехотинцев, затем Иса свернула к горам, делая крюк по глубоким сугробам. Вот показалась дорога, пересекающая долину. Снежные отвалы по краям превратили дорогу в узкий жёлоб. Биомехи расположились вдоль трассы. Позиция была очень удобной, лишь бы маскировка не подвела.
        За поворотом, на опушке, пехота вгрызалась в промёрзшую землю, пытаясь создать хотя бы видимость оборонительной линии. Два тяжёлых огнестрела, несколько сержантов, у которых Источник чуть за сотню, и две девчонки, "неплохие, для своего возраста, маги"…
        Ева недовольно цыкнула. Бронеход сидел неподвижно, но цепочка кристаллов, обозначающая уровень заряда, разгоралась еле-еле. Проклятый мороз. Он высасывал Силу из накопителя не хуже ускоренного марша.
        - Может быть, отключить обогрев мышц, госпожа лейтенант?
        - Какой заряд?
        - Семьдесят пять процентов. Такими темпами мы его три часа будем копить.
        - Уменьши прогрев, но не отключай его полностью, - ответила Иса. - Доведи до восьмидесяти, потом вернёшься на прежний режим.
        - Есть.
        Второй оператор сдвинула рычаг баланса влево и подышала на озябшие ладони. Холодно. Экипажи бронеходов даже своей Силой для обогрева не пользовались, берегли её, как последний резерв для центрального накопителя. А вот африканки, по слухам, возили запасные накопители для бронеходов на автомобилях, быстро меняя "уставшие". Вместо долгой зарядки на морозе, они успевали "перезарядиться" буквально за четверть часа!
        Один раз Ева даже высказалась по этому поводу. Солана резко оборвала её, заявив, что воевать нужно тем, что есть, а не тем, чем хочется. Бронеходы Серебряного Легиона - самые совершенные машины мира. Кто в этом сомневается либо неумеха, либо предатель. И точка.
        Наверное, "Слепая" Иса и в самом деле была немного слепая. Служба для Надежды Легиона - всё. Она не видела иной жизни и не желала для себя другого будущего. И при всём этом Солано - отличная подруга и прекрасный командир. Недаром комполка доверила ей командование взводом, привлекая к разработкам боевых операций.
        Но Ева помнила о проекте кузена. Она даже подавала рапорт с просьбой о её переводе в группу Каррера, но ей отказали. Не велика птица, рядовая Альва, чтобы к её желаниям прислушивалось командование Легиона и Империи. Эх, вот бы Доминик успел довести до ума свою разработку! Даже тот комбез, который Альва носила, почти не снимая, был великолепен. А ведь это только прототип!
        По пути к месту назначения, девушка поделилась некоторыми опасениями на этот счёт с Солано, на что та подняла бровь.
        - Вы что, боитесь, что вас будут обвинять в трусости только на основании наличия артефактной защиты, которой нет у других?
        Второй оператор лишь вздохнула и пожала плечами.
        - Тогда считайте, что вы получили от меня приказ использовать разработку вашего брата в боевой обстановке. А так как гарнизоны Горлышка находятся в состоянии повышенной готовности, то вы, рядовая Альва, обязаны ходить в комбинезоне всегда. И чтобы я не слышала больше подобного вздора, ясно?
        Иса дождалась кивка девушки и продолжила уже по-дружески.
        - Пойми, Ева, мы на войне. Тут у каждой свои заморочки, приметы и суеверия. Во что только люди ни верят! Помню, была у меня сержант, которая была убеждена, что если утром не заплетёт косичку, то до вечера погибнет.
        - И что?
        - Когда мы расставались, у неё полголовы было сожжено фаерболом. Жива осталась чудом, но верила, что спасла её та самая дурацкая косичка. Вот так-то, подруга. Носи костюм, тебе никто слова не скажет, обещаю. Тем более что это действительно хорошая защита. Жаль, что единственная.
        После этого разговора Ева успокоилась.

* * *
        Девушки прибыли в Третью когорту в начале осени. Исе достался четвёртый взвод, Ева заняла место второго оператора командирской машины. В часть они явились как раз к началу окружных соревнований. Мама Ка не давала своим подчинённым расслабиться, постоянно организовывая учения. Солано "по секрету" поделилась слухом, что победители получат трёхдневный отдых и дополнительный бонус - "костюм Евы". Такая комбинация призов вдохновила четвёртый взвод вкалывать на тренировках круглосуточно. Всем хотелось заиметь комбинезоны, как у Уголька!
        Как же они пахали! Красные от недосыпа глаза, постоянно пустой Источник, питание на ходу… Соперницами у них были ветераны, прослужившие больше года, да ещё и здесь, в Бутылочном Горлышке. Здесь тупых, ленивых или неумелых не было, африканки быстро производили отсев. Ева сомневалась, что им удастся обойти "старушек", но тянулась изо всех сил, не желая подводить остальных. Она прыгала от радости, как девчонка, когда объявили, что взвод Солано стал лучшим на марше, в маневрировании и стрельбах. Вместе с победой были получены и костюмы, которые носили имя теперь уже ефрейтора Альва.
        А потом началось… Подъём среди ночи, тревожное ожидание, рейды, стычки… Укрепрайоны Горлышка были залиты огнём и кровью, но орешек оказался не по зубам африканским кланам и их наёмникам. Восточнее дела обстояли намного хуже.
        Африканки пёрли напролом, не считаясь с потерями, пытаясь сломить боевой дух Европы. И главное - это новое оружие Кланов. Твари. Быстрые, сильные, безжалостные… Они просачивались в тыл и устраивали резню, вызывая панику не только среди мирного населения, но и среди военных.
        Кроме того, среди нападающих оказалось огромное количество магов. Количество летящих заклинаний неизбежно переходило в качество, выбивая щиты и нанося множество ранений. Заклинания первого уровня редко приводили к смерти, но окопы были полны тех, кого наскоро подлечивали и отправляли назад. Глядя на которых, невольно возникали подленькие и трусливые мыслишки… Вчера один лишился глаза, сегодня другому чудом успели заштопать шею, что ждёт завтра тебя?
        Именно из-за таких пораженческих настроений Европа оставила побережье и чуть не потеряла Бутылочное Горлышко. Спустя месяц после начала вторжения бои шли в окрестностях Аллаты, столицы провинции, которая находилась от моря в сотнях километров! Неужели сражаться умеет только Легион?! Единой линии фронта не было. В разрывы устремлялся враг, раз за разом пытаясь взломать оборону, найти слабое место. Видимо, где-то там, на юге, опять образовалась брешь, в которую ринулся противник.
        Третью когорту отвели неделю назад на отдых и пополнение. Взвод Солано должен был забрать со станции бронеходы. Простая командировка обернулась неравным боем в снегах. Как там братец говорил? Не знаешь, где найдёшь, где потеряешь. Ответь, ефрейтор Альва, что лучше: сидеть среди залитых ледяными дождями гор в старом бронеходе в одном комбезе на весь взвод или же ждать нападения в промёрзшей насквозь долине, зато в новеньком мехе? Праматерь решила за Еву и выбрала второй вариант.
        Ничего! Мех только что с завода, кристаллы в порядке. Вот бы ещё мороз убрать, чтобы можно было восстановить заряд быстрее, да боеприпасов к огнестрелам побольше, да пушки за спиной, да папин обед, да… Так, хватит ныть! Африканки в таком же положении, если не хуже.
        Время тянулось бесконечно. Солнце нехотя перевалило зенит, мороз усилился. С таким трудом накопленный заряд опять начал проседать. Ева выругалась уже в полный голос. Она рискнула уменьшить обогрев мышц на пару процентов, и в этот момент затрещала рация. Выслушав короткое сообщение, Сиего объявила экипажам по общему каналу:
        - С дирижабля сообщили уточнённые данные о колонне африканок. Грузовики, шесть штурмовиков и столько же "шляп".
        - Фью-у… - не сдержалась Инесс.
        - Вы что-то хотели сказать, лейтенант?
        - Никак нет, мэм! - поспешно ответила "двойка".
        - Действовать будем быстро. Весь огонь на "пирамиды". Пехота и "шляпы" нам не страшны. Вторые операторы, берегите заряд. На атаку у нас всего пара минут, потом враг опомнится. Минуточку… - Солано помолчала, вслушиваясь в эфир, а затем добавила. - Поправка. Это только первая колонна. Во второй ещё шесть "пауков" и четыре "шляпы".
        - Ещё один полк? - кажется, у Евы дрогнул голос.
        - Да, ефрейтор, совершенно верно.
        - Праматерь Великая…
        - Вот встряли…
        - Отставить истерику! - строго прикрикнула командир. - Африканки идут в походных колоннах. Пехота нам вообще не страшна.
        - А бронеходы? - подала голос "тройка". - Вдруг они под щитами?
        - Дебора, - вздохнула Иса. - Пошевели мозгами. Мы еле держим заряд, сидя на земле, а они движутся. Сама подумай, на сколько их хватит.
        - Да, мэм, - пристыженно ответила командир третьего бронехода.
        - А что с дирижаблем? У нас будет прикрытие с воздуха? - не унималась Инесс.
        - Нет, - коротко ответила Солано. - У авиации свои задачи.
        - Вот же…
        - Два полка против трёх мехов и сотни ополченцев? Все ляжем…
        - Может им мороз помешает?
        "Хорошо разогретый бронеход может двигаться достаточно долго, хватило бы энергии", - подумала Ева. - "А её можно и пополнить, было бы из чего. Если у африканок есть запасные накопители и транспорт для их перевозки, то время на перезарядку сокращается в разы. Возможно, африканки тратят последние крохи Силы на движение, а может быть, у них половина фургонов забиты накопителями". Озвучивать свою мысль она не стала, чтобы панику не разводить. Лучше заняться делом и прогреть кабину.
        - Вот они, - раздался негромкий голос Солано.
        Ева перевела мышцы и защитные кристаллы в стартовый разогрев, после чего бросила взгляд на дорогу. Там катился "Тур" с цветастыми гербами на бортах. Эван, чтоб их. Разведка и дозор. Много ли увидят разведчики из кабины машины, которая ограничена в передвижениях узким снежным тоннелем?
        - Идите сюда, гости дорогие, - процедила Ева, раздувая ноздри. - Заждались вас.
        Бронеходы Легиона сменили Фантомы на Иллюзии. Теперь, как бы не всматривались в бинокли наблюдатели, они могли видеть лишь заснеженное поле и пустую дорогу. Двойка изображала невысокий холмик, а Тройки вообще не было видно: Дебора уместила свою машину в яму, и теперь макушка бронемеха была на одном уровне с обочиной. Машина Солано пряталась среди кустарников чуть поодаль. Следы были тщательно замаскированы, башенные огнестрелы следили за секторами обстрела.
        Лёгкий грузовичок протарахтел мимо, поднимая за собой морозную пыль. Дозором займётся Двойка Инесса, у Солано своя задача. Вот и колонна. Аляпистые бронеходы рысили, слегка раскачиваясь, выбивая ледяную крошку. Впереди шли три "паука" незнакомой модификации, но штурмовика с транспортником не перепутать. Затем катились четыре грузовика, причём у двух из них сзади кузова торчали сложенные "руки" манипуляторов. И лишь потом шли ещё три "пирамиды" и "шляпы".
        - Экипажам обратить внимание на автомобили с манипуляторами и высокие фургоны, - раздался в наушниках голос Солано. - Видимо, там находится запас заряженных накопителей.
        - А у нас такой практики нет, - проворчала Дебора.
        - После боя подадите рапорт на имя генерала Кабрера, лейтенант, - сухо ответила Иса. - А пока на вас и эти грузовики. Напоминаю: первый удар по штурмовикам. Я беру на себя задние "пирамиды" и "шляпы", вы первую тройку и пехоту. Приготовились…
        Ева вздохнула, загоняя вглубь возбуждение. Как только вторая тройка африканских мехов приблизилась к их сектору, Иса скомандовала:
        - Огонь!
        На колонну африканской биотехники, шедшую в экономичном режиме, то есть без щитов, обрушились залпы башенных огнестрелов. "Слепая" Иса целилась в середину биомехов, туда, где можно было одновременно достать ноги первого оператора, гарантированно прикончить второго и зацепить третьего. Разрывные пули поразили крайний бронеход в тот момент, когда тот стоял на одной ноге. От удара огромную машину опрокинуло на обочину. Первый оператор Линда уже вела мех к дороге, забирая левее и заходя двум другим штурмовикам в тыл, запирая дорогу.
        Залп, перезарядка, ещё один! Один из снарядов прошёл мимо, остальные нашли цель: мех крикливой расцветки свалился на дорогу. Третий опомнился, запустил фаерболы, отбитые Евой, и тут же получил удар в лоб. Слабый щит отклонил только один снаряд. Альва чётко разглядела, как в бронестекле африканок появились три отверстия, после чего вражеская машина застыла на месте. Следующие выстрелы изрешетили "пирамиду", свалив её наземь. Внутри что-то загорелось, выбрасывая наружу едкий дым.
        Пока Единица разбиралась с арьергардом, Двойка и Тройка крутились среди передних машин. Беспрерывно гремели выстрелы, сверкали щиты, горели мехи, автомобили и люди. Из грузовиков выскочила африканская пехота. Те, кто не поддался панике, пытались отстреливаться и погибали первыми, остальные бежали в поле или метались по дороге, бросая оружие. Без поддержки бронетехники они были лишь мишенями для стрелков и операторов.
        Ева выставила Плазменные Крылья, а Линда разогнала Единицу. Бронемех пронёсся по дороге, словно огненная коса. Вспыхивали грузовики, солдаты разлетались в стороны, разрезаемые Щитом или поджигаемые раскалённым воздухом. В довершение Солано запустила Цепь. Заряд накрыл группу безумцев, попытавшихся развернуть противобронеходное орудие прямо в кузове грузовика. Мех проскочил мимо, авто вспыхнуло, словно спичка. Сквозь обшивку к Еве пробился приглушённый взрыв бензобака и детонация боеприпасов.
        В течение нескольких минут с вражеской колонной было покончено. Двойка и Тройка отходили к станции, а Единица задержалась, развернувшись в сторону побоища. Ева расширившимися глазами уставилась на бывшую колонну захватчиков.
        Дорога была перегорожена полыхающими грузовиками и безжизненными биомехами. Чернели обугленные трупы врагов. Разорванные снарядами и сожжённые фаерболами, разрезанные Серпами и щитами, они занимали всё пространство между машинами, висели на обочинах и выделялись пятнами в снегу, лёд и снег под ними были залиты кровью. Возможно, кто-то и выжил, но это было уже неважно. Вражеская часть прекратила своё существование.
        - Уходим, - скомандовала Солано. - Нечего тут маячить.
        - Да, мэм, - сдавленным голосом откликнулась первый оператор.
        Мех простоял ещё минуту, пока Линда не пришла в себя настолько, что смогла вновь обрести спокойствие, необходимое для управления.
        Они отошли к пехоте, вновь организовав совет по радио. Дэб заикнулась было о второй засаде на месте первой, но Солано забраковала эту идею. Вторая колонна наверняка в курсе, что произошло. Значит, они будут настороже и дальше пойдут под щитами.
        - Пропадём ни за что, - закончила Солано. - К тому же, у нас кончается боезапас и Сила в накопителях.
        Вторые операторы дружно подтвердили слова лейтенанта. Заряд был ниже половины, а времени на его восстановление было мало.
        - Как же мы остановим этих гадов, если у нас и сил-то не осталось? - воскликнула Двойка.
        - В открытом бою они нас просто сметут, - признала Дебора. - Мэм, один бронеход нужно поставить в засаду. Хотя бы для того, чтобы прикрыть тыл от возможной атаки тварей.
        - Да и о "шляпах" забывать не стоит, - добавила Инесса. - Те запросто могут проползти там, где мы застрянем.
        - Сидеть в стороне и ждать вероятного окружения? - помолчав, спросила Солано. - И кто же останется смотреть, как будут гибнуть другие?
        - Вот только не я! - заявила Тройка. - Сами знаете, у меня на это терпения не хватит.
        - Я тоже против, - добавила Инесса.
        - Предлагаете мне отказаться от боя? - заледенел голос Солано.
        - Я хочу сказать, Иса, что из всего взвода только у тебя хватит терпения дождаться нужного момента, - возразила Дэб. - К тому же у нас с Инессой мехи подбиты. У меня голень, у неё колено. Не до манёвров. Сама знаешь: хромой мех - мёртвый мех.
        - Насколько серьёзны повреждения?
        - Трещина в кости и энерговоды "текут", - ответила лейтенант. - На один рывок Силы хватит.
        - А мне сустав надо менять, - грустно добавила Инесс.
        - Как же так, ведь в вашей стороне не было тяжёлых орудий?
        - Да там самоубийца одна, - с возмущением зачастила Дебора. - Как даст только! Сама сгорела, я даже на прицел взять её не успела. Нас одним Серпом подбила. Мразота африканская.
        - Обдолбанная, не иначе, - вставила Инесса. - Мне о таких рассказывали. Весь Источник в один удар вливают. Сами гибнут, зато…
        - Ясно, - оборвала рассуждения подчинённых лейтенант. - Вы уверены, что бежать не сможете?
        - Я - точно.
        - И я тоже. Разве что будут сутки-другие на ремонт?
        - Ага, - усмехнулась Дэб. - Ты ещё о ремонтных мастерских вспомни. И паре целителей.
        - От такого я бы не отказалась. Хоть согрелась бы.
        - Африканцы тебя согреют. Они парни горячие.
        - Я и сама не ледышка, в отличие от тебя.
        - Ты как меня назвала?! Ах ты, головёшка обугленная!
        - Отставить базар, - прервала Солано вечную пикировку между магами Огня и Льда. - Слушать приказ. Видите окопы, что выкопали пехотинцы? Вам нужно занять позиции на фланге и в центре. Опушку леса оставить мне. Там вроде бы проход через лес, закрою его… И учтите… Я смогу вам помочь только после того, как враг покажет мне спину.
        - Вы главное тварей не провороньте, мэм, - серьёзно ответила Инесс. - Если они к станции прорвутся… Мы-то что, у нас судьба такая, а там гражданские, дети, раненые…
        - Сделаем всё, что сможем, - пообещала Солано. - Занимайте позиции, готовьтесь к обороне. Переходим в режим радиомолчания. Прощайте, девочки.
        - Есть, мэм!
        Два бронехода, с трудом переставляя ноги, побрели к окопам. Мех Солано направился к просвету в лесу. Через каждые пятьдесят метров они останавливались, и Линда Ветром маскировала следы. Наконец, мех замер, и операторы вылезли из машины устанавливать зарядные штыри. Взобравшись на бронеход, Ева прищурилась, разглядывая оборонительную линию. Пехотинцы заканчивали махать лопатами и занимали позиции. Бронеходы расположились позади окопов. Тройка Деборы заняла место в центре, Инесс отвела свою машину к обрыву. На глазах Евы, оба биомеха скрылись под Иллюзиями.
        - Что они делают? - возмущённо спросила Альва у выглянувшей Солано. - Они же так всю Силу растратят!
        - Зато это даст им шанс выжить, - отозвалась Иса. - У каждой из них будет только один залп, потом их накроют.
        - Но они останутся без щитов! Это же самоубийство!
        - А ты думала, что мы выживем? - сквозь маску бесстрастия у Солано проступило удивление.
        - Я думала…
        Ева запнулась. Только сейчас она осознала, что жизнь подошла к концу. Позади полторы тысячи гражданских, впереди сотни боевых магов, бронеходы и чудовища. Приказа отступать до заката не будет, а до вечера им не дожить. Альва шмыгнула носом и зажмурилась.
        - Залезай внутрь, Уголёк, - ладонь командира хлопнула ефрейтора по ноге. - Не стоит распускать сопли перед смертью, Праматерь может подумать, что собираешься расплакаться.
        Глава 20
        Вторая колонна шла уже под щитами. Вот остановились грузовики, а "пауки", разрисованные скелетами и яркими пятнами, обозначающими кровь поверженных врагов, выдвинулись вперёд, выстраиваясь в боевой порядок. Пехота бежала сзади, прикрываясь Щитами бронеходов.
        Когда "штурмовик" приблизился, из замаскированной Двойки открыли огонь одиночными, притворяясь обычным тяжёлым огнестрелом. Два меха, выставили каменные щиты, развернулись в сторону "орудия", и пошли на сближение, заливая Огнём место, откуда был нанесён удар. Иса хмыкнула, а Ева злорадно оскалилась. Каменный щит - самое надёжное средство защиты, вот только Силу потребляет в огромных количествах. Африканки же, рассчитывая на свою броню, подошли слишком близко.
        Стрельба раздалась по всей линии. Огонь вели не только противобронеходы, но и пехотинцы, стараясь перегрузить магические щиты. С треском рассыпалась каменная стена, подставляя ногу под удар, и в неё тут же влетела разрывная пуля. "Паук" накренился, его движения стали неуверенными, но боеспособность он сохранил. Залпы картечи накрыли окоп. Один из защитников подлетел в воздух и развалился на части от лопастей Вентилятора.
        - Бей! - скомандовала Солано, забыв, что сама же заблокировала связь.
        Двойка и Тройка выдали залпы одновременно. От уже повреждённой машины полетели сегменты брони, искусственные мышцы разорвало в клочья, сверкающими брызгами разлетелись разрядники. Сбросив Иллюзию, Тройка вылетела из сугроба, как кабан из тростников. Набрав скорость, мех Легиона рванул к оставшемуся без прикрытия противнику. Тот успел выстрелить, но картечь увязла в радужном сиянии щитов, а в следующее мгновение Дэб разрядила Молнию. Аляписто разрисованная "пирамида" застыла на месте. Европейка не упустила шанс, и в слабозащищённую корму влетел раскалённый шар. "Цветная" вспыхнула и рухнула на снег, а Тройка прыжками понеслась к следующему противнику.
        Ответ последовал немедленно. Огонь лишил Дебору щитов, серия фаерболов повредила ногу. Следующий залп прикончил бы дерзкую выскочку, но в этот миг Инесса, о которой все позабыли, нанесла удар. Ледяная глыба врезалась в открывшийся бок африканки, следом последовали разрывные снаряды тяжёлых огнестрелов, и нападавшие дрогнули. Пехота остановилась, "пауки" поспешно отошли назад. Несколько Серпов разбились о магическую защиту. Противники разошлись, словно боксёры после окончания раунда.
        - Ага! - торжествующе выкрикнула Ева. - Получили?!
        - Это только разминка, - остудил энтузиазм команды голос офицера.
        Второй оператор взглянула на часы. Ей казалось, что прошёл час, а то и два. Но нет, неумолимый хронометр показал, что с начала боя прошло всего двадцать шесть минут.
        - Экипажу следить за лесом, - напомнила командир.
        - Только бы не твари, - прошептала Альва.
        - Вряд ли, - донёсся голос первого оператора. - Этих мы бы уже заметили.
        - Линда, будь готова, - предупредила "водилу" Иса, и "живчик" замолчала, опять погрузившись в транс и сливаясь с управлением.
        Тем временем, в Туманной долине вновь началось движение. Второй раунд. Пять против двух и один в засаде, не считая пехоты. "Броня" двинулись вперёд. В этот раз они шли медленно, усилив Щиты и надеясь на своё огневое превосходство. Африканки методично обстреляли сначала центр, затем края защитной линии. Прошли вперёд несколько метров и повторили обстрел. К бронеходам присоединились маги, осыпав окопы заклинаниями различных стихий.
        Легионерки подпустили врага и обрушили огонь на передний мех. Тот застыл на месте, а остальные четыре сосредоточили огонь на Инессе. Двойка заковыляла назад и вбок. Дебора воспользовалась моментом и смогла повредить ещё один вражескую машину. Та села на землю, из кабины её повалил белый дым…
        - Вижу врага!
        Голос первого оператора отрезвил сестру Доминика, которая была захвачена наблюдением за неравной дуэлью. Стыд и позор, ефрейтор! Ты же не в театре, Ева, почему же "пятнистых" первой заметила Линда? "Шляпы" всё же нашли проход и теперь мелькали среди вековых деревьев, спеша зайти в тыл европейцам.
        - Внимание, экипаж, - голос Солано был словно на учениях. - Даю два залпа, затем идём на сближение. Ева, готовь Молнию.
        - Есть, мэм, - отозвалась Уголёк.
        Молния - это значит, что они пойдут "врукопашную".
        - Срочный разогрев, режим боя! Щиты вперёд, подать Силу на разрядники, энергию на мышцы, снять Иллюзию, отключить зарядку… - второй оператор не замечала, что дублирует свои действия голосом.
        - Линда, будь готова стартовать через пятнадцать…
        - Ба-бах! - снаряды пробили вражескую "шляпу" в районе башни. Сзади-сверху лязгнули механизмы перезарядки.
        - …десять, девять…
        - Ба-бах! - залп опрокинул мех на бок.
        - … ноль!
        Линда подняла "пирамиду" и ринулась сквозь кустарник. Транспортники попытались поставить защиту, а один успел даже выстрелить и открыть люки, из которых начали выскакивать люди, но было поздно. "Паук" - это не просто четыре ствола. Это сама смерть, несущаяся сквозь лесные сугробы! Могучие мышцы разогнали многотонную махину, в щепу разнося молодые стволы. Ева не отрывала взгляда от индикатора накачки разрядников.
        - На полной! - выкрикнула Уголёк, когда кристалл сменил цвет с жёлтого на зелёный.
        Раздался оглушительный треск разрываемой материи. Лес озарился вспышкой, ветвистая молния впилась в "шляпу" и заплясала на поверхности. Заклинание пробило слабые щиты, по биомышцам транспортника прокатилась судорога, башенка слетела с погона от сдетонировавшего боеприпаса. Ефрейтору было не до агонии вражеской техники и её экипажа. Она лишь отметила, что боевая единица противника вышла из строя, и перекинула щиты на другой борт.
        Последняя "шляпа" выстрелила в "паука" с трёх метров, почти пробив защиту. По нервам второго оператора стеганула мгновенная боль. Не успела Альва застонать, как Солано разразилась очередью фаерболов и Сосулек. "Шляпа" покачнулась, а потом Линда двинула её бампером в бок с такой силой, что "автобус" африканок перевернулся через крышу, нелепо мотнув конечностями. "Водила" не успокоилась. "Пирамида" наступила на колено врага, а затем развернулась, окончательно добивая повреждённую лапу. Под хруст сминаемой обшивки, первый оператор усадила свою машину на "шляпу". Транспортник лопнул, как черепашье яйцо под носорогом, а Единица вскочила на ноги и бросилась к оставшимся противникам. Во фронтальный щит врезались Серп и Молот десантников, в ответ Иса толкнула вперёд Огненную Стену. Пытавшийся подняться мех и десант, завязший в сугробах, были расстреляны фаерболами.
        Кровь молотом стучала в висках Евы, а пальцы свело судорогой на джойстиках щитов. Её взгляд метался с приборов на амбразуры, выискивая врагов, но всё уже закончилось. Диверсанты не смогли ничего противопоставить внезапному удару бронехода, предназначенного для уничтожения гораздо более сильного противника.
        - Экипаж, доклад!
        - Заряд центрального накопителя восемнадцать процентов, защитные кристаллы целы, разрядники и стабилизаторы в норме, - доложила хриплым голосом Ева. - Что с бронёй сказать не могу, но вроде бы нас не достали. Разрешите осмотреть?
        - Отставить. Линда, что у тебя? "Копыто" не свернула?
        - Мышцы в норме. Левая нога немного растянута.
        - Бежать можем?
        - Так точно, мэм!
        - Когда выберемся, напомни дать тебе два наряда за эти танцы на "шляпе".
        - Есть, мэм!
        - В остальном, девочки, вы - молодцы.
        - Служу Империи! - одновременно отозвались подчинённые.
        Стрелок откинула верхний люк, и в тесное нутро кабины ворвался морозный воздух. Судя по доносившейся канонаде, Инесс и Дэб продолжали сражаться. Солано забубнила в микрофон, вызывая своих. Затем оторвалась от рации и крикнула:
        - Линда, надо пройти по следам, попробуем зайти в тыл. Ева, отключи пока что щиты.
        Бронеход принялся осторожно протискиваться между деревьев. В одном месте чуть было не застряли, но всё же удалось пробраться сквозь чащобу. Ева с тревогой косилась на приборы.
        - Шестнадцать процентов заряда, - предупредила она командира.
        Мех застыл на опушке леса. Совсем рядом при помощи передвижной мастерской африканки меняли колонны накопителей. Либо они не обратили внимания на перестрелку в лесу, либо не ожидали, что у европейцев окажется ещё один бронеход. Как бы то ни было, Единица, выскочившая из леса, оказалась для них неожиданностью. Для уничтожения вражеской техники хватило двух залпов. Грузовик с колоннами накопителей был подожжён. Не задерживаясь на отлов разбежавшихся техников, легионерки устремились дальше.
        За время, что потребовалось на обход, ситуация изменилась. Машина Инесс лежала на боку, а Дебору методично расстреливали сразу три "паука". Пехота шла вдоль окопов и добивала защитников.
        - Вперёд! - выкрикнула Исабель.
        "Пирамида" огромными скачками полетела в последнюю атаку. Залп, другой, третий… Один "паук" упал, другой застыл. Казалось, ещё чуть-чуть, и африканки разбегутся, но нет. Щиты пали, пульт перед Евой моргнул тревожными огнями и разлетелся на осколки. Серия фаерболов и воздушных Таранов сбила Единицу с ног. В салоне резко запахло палёной проводкой и горелым мясом. Ещё один залп и новенький бронеход, полученный лишь вчера, грохнулся на землю.
        Смахнув кровь из рассечённой брови, второй оператор рванула застёжку привязных ремней и потянула за рычаг аварийного отстрела люка. Бухнули пиропатроны, в спину ударил холод. Уголёк выглянула за борт и выругалась. До врагов было метров тридцать.
        - Ефрейтор, цела? - раздался напряжённый голос командира. - Помоги мне.
        Крепление кресла было перебито пулей, при падении оно зажало колено Сиего между люком и патронной коробкой. Вдвоём они смогли сорвать короб и освободить ногу.
        - Защита! - скомандовала офицер.
        Ева нажала кнопку на поясе. По телу прокатилась дрожь, когда кристаллы Доминика вышли на рабочий режим, а фигуры легионерок расплылись в лёгком мареве.
        - Спасибо, братец, - шепнула Уголёк.
        Затем они вытащили бессознательную Линду и поволокли её к лесу.
        - Быстрее! - хрипела Иса, подгоняя себя и Еву.
        Легионерки достигли опушки, когда неподалёку раздался взрыв. Оглянувшись, они увидели, как на месте Тройки оседает земля.
        - Самоликвидатор, - прокомментировала лейтенант. - Прощай, Дэб.
        Ева с ужасом уставилась на только что покинутый биомех, чувствуя себя тупицей и предательницей. Центральные накопители и стабилизаторы считались секретными частями, всем экипажам было предписано активировать самоподрыв бронехода в критической ситуации. Идиотка! Ведь ей же рассказывали об этом, и показывали! Снять предохранитель, перевести накопитель в режим дисбаланса, вырвать чеку, и через десять минут…
        - Я забыла…
        - А я нет, - буркнула взводная.
        - Правда? Когда?.. Иса, ты что, ранена?!
        Сиего посмотрела на свой бок и осела, увлекая за собой обеих операторов. Альва затравленно огляделась. Она осталась одна. От бронехода к укрытию тянулись строчки следов, отмеченные яркими пятнами. Безоружные девушки прятались за колючим кустарником, одетые лишь в лёгкие комбинезоны. Стоит африканкам подойти поближе…
        - Ммм… - раздался сзади стон.
        - Линда! - бросилась к ней Уголёк. - Линда, миленькая, очнись!
        - Что? - слабым голосом спросила водитель.
        - Линда, ты же сможешь, да? - зашептала Ева, выглядывая из-за кустов. - Давай, пока никто не видит, замети наши следы. Видишь их?
        - Вижу, - отозвалась "живчик". - Но я… пустая совсем.
        - Это ничего, сейчас я тебе…
        Она помогла Линде сесть, потом положила ей руки на плечи и принялась опустошать свой Источник. Целителя мутило от сотрясения и непрофильной Силы, когда она подняла руку, готовя заклинание.
        - Подожди, - остановила её второй оператор, вглядываясь в ситуацию на дороге.
        К Единице как раз подъехал грузовик, солдаты в ненавистной форме, словно насекомые, полезли внутрь. Именно тогда и сработал самоликвидатор. От взрыва бронеход подскочил, из открытых люков вырвалось пламя и дым, "тараканов" отшвырнуло взрывной волной и осколками.
        - Давай, давай!
        Линда зашевелила пальцами, по полю пронёсся ветерок. Через минуту о том, что здесь два человека волокли третьего нельзя было догадаться. Так, лёгкие бугорки. Магиня устало откинулась и прикрыла глаза.
        - Линда, нет! Не отключайся! - Ева встряхнула "живчика". - Надо лейтенанта подлечить.
        Целитель покосилась на окровавленную фигуру и прошептала:
        - Подтащи её поближе.
        Положив ладонь на рану Солано, Линда закрыла глаза. Сосредоточившись, она кивнула головой, и Ева рванула осколок. Кровь выплеснулась из раны, но тут же перестала бежать.
        - Ты молодец, Линда, у тебя получилось! Линда? Линда?!
        Ева встряхнула опять потерявшую сознание Жизнь и шмыгнула носом. Возбуждение постепенно ушло, мороз колол щеки и пробирался под одежду. Ефрейтор взглянула на солнце, опускающееся к горизонту.
        - Выберемся, - успокоила она себя. - Тут до станции всего ничего. Сначала одну, потом другую.
        Ева взвалила на плечи Солано. Затем выпрямилась и зашагала вглубь леса, проваливаясь в снег по пояс и оставляя позади рёв моторов.

* * *
        К станции Уголёк вышла при свете луны. Вражеские части заняли вокзал и расставили палатки для тех, кто не уместился в здании. Ева засекла несколько часовых и досадливо поморщилась. Не такие уж африканки и дуры. Надежда угнать бронеход или автомобиль рассыпалась пеплом. Без оружия, в одиночку, с пустым Источником об этом и думать было нельзя. Она отвернулась от стоящей в ряд техники и посмотрела на деревянное строение с дощатыми стенами. Половина досок была выдрана и пущена на дрова. Сквозь дыры были видны непонятного назначения железнодорожные агрегаты, колёсные пары и… Ева приблизилась к щели и всмотрелась в полумрак. Если она не ошибается, то вот это есть не что иное, как ремонтная дрезина. И она должна быть на ходу, иначе, почему стоит на рельсах?
        Ева поёжилась от усилившегося ветра. Иса и Линда лежали в сугробе неподалёку. Ефрейтор потратила весь резерв Силы на обогрев раненных. Лейтенант потеряла много крови, Линда так и не пришла в себя. Крепко их приложило. Эх, вот ситуация: из трёх членов экипажа двое являются адептами Жизни, а уцелела Альва со своим Огнём. И всех её талантов хватало лишь на то, чтобы не дать замёрзнуть себе и остальным.
        Если её заметят часовые, когда она будет перетаскивать Ису и Линду или дрезина сломана, а стрелка не переведена в нужное положение… Если, если, если… Что бы сказали мама и папа? "Соберись, ты же Альва! Давай, дочка, мы верим в тебя". А Доминик лишь фыркнул бы своё обычное: "Плевать, это просто ещё один экзамен".
        - Плевать, - прошептала Ева потрескавшимися губами.
        Чтобы добраться до стрелки, пришлось обходить вокзал по полю и топать вдоль "железки". Затем в темноте разбираться в устройстве и постараться не шуметь, когда тащила переключатель в нужное положение. Затем Ева вернулась к раненым, проверила их состояние. Лейтенант дышала с трудом, руки у неё были совсем ледяными. Потеря крови и, как следствие, обморожение. Линда металась в лихорадке и дрожала в ознобе. Время от времени она начинала бредить, не приходя в сознание.
        Скоро всё закончится. Либо они прорвутся, либо им конец. Как раз луна спряталась за тучи, а воздух наполнился ветром и секущими кожу снежинками. Теперь любой часовой, если он не фанат караульной службы, будет думать лишь о том, как бы спрятать свой нос в тепло, а не глазеть по сторонам и таращиться в темноту, прислушиваясь к вою метели.
        Ефрейтор вздохнула и присела рядом с Солано. В неизвестно который раз за сегодняшний день, взвалила на себя командира, крякнула, встала на дрожащие от усталости ноги. Сначала её… Обливаясь потом от усталости и ожидания крика или выстрела, Ева положила Линду рядом с лейтенантом на деревянный настил дрезины, накинула на них промасленный кусок брезента и взобралась на облучок. Проверила, как ходит привод, переключила реверс и попыталась отдышаться.
        - Ну, помоги нам, Праматерь Великая!
        Девушка из последних сил навалилась на поперечину, и дрезина нехотя сдвинулась с места. Рычаг вниз, рычаг вверх. Колёса громыхнули на стыках, дрезина со скрипом выкатилась из сарая, набирая скорость, и устремилась к стрелке. Со стороны вокзала раздались тревожные возгласы, громыхнул выстрел. Не спят, попугаи цветастые. Ева наращивала темп. Рычаг вверх, рычаг вниз. Рядом просвистел Серп, фаербол взметнул снег у колеса. Рычаг вниз!.. Свистнула пуля, отражённая защитой Доминика, о железный угол разбилась каменная сосулька, осколки впились в ладонь. Рычаг вверх!..
        Крики и выстрелы исчезали в темноте, в спину билась пурга, а перед Евой лежали её подруги. Лицо Исы похоже на восковую маску, Линда мотает головой, стукаясь виском о торчащую доску. Рычаг вниз, рычаг вверх… С отросшей чёлки свисали сосульки замёрзшего пота. До ближайшей станции, где им могут оказать помощь, километров десять, а спина не разгибалась, руки тряслись, словно толкали неподъёмную штангу. Рычаг вниз…
        Глава 21
        Я уж начал опасаться, что на меня плюнули и забыли, но после очередного приёма пищи меня повели в другое крыло подвала. Шли долго, плутая по закоулкам коридоров. За очередной дверью обнаружилась лаборатория. Многие приборы и комбинации кристаллов были знакомы по работе у Дока и Ирен, но некоторые ставили в тупик. Меня усадили в кресло на колёсиках и приковали руки к поручням. Это что, допрос? Я посмотрел на "браслеты" и перевёл взгляд на подошедшую женщину в медицинской униформе: белом халате и розовых брюках. Не похожа она на палача, но кто знает, как одеваются местные вивисекторы?
        - Предупреждаю вас, мэм, что у меня в сознании стоит блок, чтобы при определённых условиях сердце остановилось. Так что пытки ко мне лучше не применять.
        - Что вы такое говорите, господин Каррера. Никто вас пытать не собирается. Пока. Я учёный, а не следователь. Мне нужны кое-какие данные.
        Это хорошо, что меня потрошить не будут, а то уж волноваться начал. Тогда чего этой дамочке надо? Белохалатница подкатила моё кресло к столу с оборудованием. Я с любопытством следил за тем, как она ловко управляется с аппаратурой. Средних лет, симпатичная, лицом похожа на…
        - Скажите, а вас случайно не Шайя зовут?
        - Верно. Как вы догадались?
        - Сандра упоминала вас в разговоре. Она ведь ваша сестра, верно? - сходство было заметным.
        - Санди иногда много болтает, - согласилась африканка. - Это у неё от матери.
        - У вас, кажется, ещё брат есть. Сколько ему сейчас? Десять?
        - Одиннадцать.
        - И где он?
        - Не здесь, - усмехнулась женщина.
        Судя по эмоциям, для неё я только пациент и подопытный кролик.
        - Доминик, расслабьтесь, ничего с вами страшного не произойдёт, - Шайя показала мне шприц. - Я просто возьму у вас кровь для анализов. Постарайтесь не умереть от страха.
        Наверное, это у неё такой юмор, вот только мне совсем не смешно, особенно сидя в этом кресле да ещё и с охранницей за спиной. Но, раз она улыбается и называет меня по имени, то и мне особо официальничать не стоит. Поболтаем, глядишь, что нового вызнать удастся.
        - Шутить изволите, госпожа? Ну да, вам-то можно… Кстати, у вас какая специализация? Жизнь?
        - Камень, - удивила меня сестра Сандры. - А вторая - Жизнь, вы правы.
        - То-то вы так с кристаллами ловко управляетесь. А ранг какой?
        - Зачем вам это знать?
        - Это может быть важным.
        - В самом деле? Серебряная Лига. Такой ответ вас устроит?
        - Да, спасибо, - кивнул я, стараясь не коситься на шприц. - А Сандра?
        - Это вы у неё самой спросите, - усмехнулась Шайя. - Не думаю, что она будет делать из этого тайну.
        Взяв кровь из вены, доктор зарастила мне ранку и унесла пробирку к столу. Я украдкой перевёл дух и продолжил задавать вопросы.
        - Скажите, Шайя, а почему вы работаете врачом, а не кристалловедом?
        - Я и кристаллами интересуюсь, - ответила та, возясь с приборами. - И с живыми созданиями я тоже работаю. Кстати, господин барон, раз уж мы так доверительно болтаем, не расскажете мне, кто вы по специализации и каков ваш уровень?
        - Мой? - я поёрзал на кресле. - Я - Металл и Молния. По последнему замеру был в Бронзовой Лиге.
        - Впечатляет. Источник ещё растёт или уже стабилизировался?
        - Растёт, ох, растёт, - протянул я. - Не ожидал, что над контролем столько работать придётся. Хотя и плюсы налицо.
        - Да, Санди рассказывала, как вы отбивали пули, - кивнула Шайя. - Давно замер делали?
        - Месяцев пять назад.
        - Когда? - доктор оторвалась от пробирок и удивлённо посмотрела на меня. - Европа так богата Магами Лиги, что оставила растущий Источник Бронзы без присмотра на полгода?
        Упс, поймала. Расслабился, и развели, как пацана. Надо помнить, что у них тут у всех шпионаж в крови.
        - У меня была практика, не до измерений было, - спокойно ответил я. - Работал с кристаллами бронеходов, настраивал синхронизацию управляющих. А с контролем у меня всё в порядке. Медитации хорошо помогали.
        - Если основы хорошо знаешь, то потом проще, - согласилась магичка. - И всё же, надо проверить.
        С этими словами она закрыла пробирки в шкаф, что-то переключила на пульте, а потом пошла вглубь лаборатории. Вот зараза, если это то, что я думаю… Так и есть. Женщина катила стол, на котором были разложены кристаллы различных стихий. Я присмотрелся и незаметно выдохнул. Белого камня, который почему-то назвали Лунным, у Шиен нет.
        - Кстати, всё хотела спросить: а где тот кинжал, которым вы убили Миа?
        - Отдал его матери Габриелы. На нём был выбит герб Дельгадо, вот я и подумал, что так будет правильнее.
        - Очень романтично, - прокомментировала африканка.
        Затем она с энтузиазмом принялась сооружать перевёрнутую пирамиду из полупрозрачных дисков. Ага, замер будет приблизительный. Ну да, здесь же не Храм с его капитальным алтарём. Вот закончено основание, затем первый уровень…
        - Бронза, значит? - рассуждала вслух исследовательница. - Тогда Первую Лигу вы проскочите сразу. Давайте остановимся на Серебре. Или Золота добавить?
        Я пожал плечами. Можно подумать, меня кто-то слушать будет. Строй уж давай, да закончим с этим. Самому интересно, насколько же я вырос? Шайя закрепила последний диск и повернулась ко мне.
        - Ну что, самец, померяемся, у кого больше? - шутливо спросила она, дотрагиваясь до основания пирамиды.
        Кристаллы засветились, сияние быстро начало подниматься от узкого основания к широкой вершине. Первый уступ, второй… А потом я увидел нечто странное. Пластины, обозначающие сотни единиц в Серебряной Лиге, светились все, от первой до последней.
        - Какой у вас Источник, Шайя? - поднял я брови. - Только точно.
        - Три тысячи девятьсот девяносто девять, - ответила одарённая и рассмеялась моему удивлению. - Здорово, правда?
        - Так вы Золотая?
        - Ну, формально нет.
        - Всего единицы не хватает! Надо же, никогда о таком не слышал.
        - Поначалу было даже обидно, - поведала женщина, убирая руку от тестера и наблюдая за тем, как гаснут кристаллы. - Потом решила, что лучше быть сильнейшей в Серебре, чем слабейшей в Золоте. Да и дополнительные бонусы есть. Знаете, как забавно смотреть на лица тех, кто видит такое впервые? На ваше, к примеру. Да и ерунда эта градация. В моей работе важен не столько уровень Источника, сколько его стабильность и скорость восстановления. Теперь ваша очередь, Доминик.
        С этими словами она подкатила тестовый столик и освободила мне левую руку.
        - Не боитесь, что я вырвусь и начну тут всё крушить? - спросил я, повторяя её действия.
        - Я почти Золотой Маг, мне ли опасаться… - с улыбкой начала было Шайя, и закончила изменившимся тоном: -…коллегу.
        Мы оба замерли, глядя на сканер.
        - Золото, причём, далеко за четыре с половиной тысячи! - Шиен настороженно взглянула на меня. - Господин Каррера, я прошу вас не делать резких движений и положить руку на подлокотник.
        - Ладно, - согласился я. - Только и вы, госпожа Шиен, не спешите резать меня на части. Глядишь, мы ещё сможем удивить друг друга.
        - Думаю, лимит сюрпризов на сегодня исчерпан, - Шайя сделала знак охраннице.
        "Это ты ещё не знаешь, как я крестиком вышивать могу…" Назад в камеру меня вели уже три охранницы.

* * *
        */Хельга, Шайя и Сандра Шиен./*
        - Ты уверена, внучка?
        - Разумеется. Я уже готова была его распотрошить. Хвала Богине, что сделала сначала тест! Теперь даже не представляю, как работать. Подавить мага такой силы я не смогу, это точно. Был бы он Бронзой или хотя бы слабым Серебром, куда бы ни шло.
        - Не зря за него миллион предложили.
        - Сколько?!
        - Да, Санди, именно так. На руководство Эван вышли представители Канцелярии и пообещали выкупить юношу за миллион золотом. Хуго говорит, что цена может и возрасти.
        - Эээ…
        - Очень удачный рейд, Санди, очень.
        - Но мы же не отдадим его, бабушка? Это мой пленник!
        - А если тебе предложат за него десять миллионов, сестричка?
        - Деньги не главное…
        - Говорят, Дэйю всех на уши поставила, чтобы разыскать "сына Императора".
        - Он не сын Лукаса, госпожа, я проверяла.
        - Да знаю я, Шайя, знаю. Он не сын Лукаса, не сын Кармен, он вообще никто! Тем не менее, за него готовы отдать огромные деньги. Теперь понятно, почему. Золотая Лига, надо же… И такое редкое сочетание стихий…
        - На специализации я его не тестировала. Это делается без подавителей Магии, а снять с него наручники я не решусь.
        - Может быть, он и здесь тебе наврал, сестрица?
        - Вполне возможно. С чего бы ему откровенничать? Но свой уровень он не знал, это точно.
        - Странно. Помните, я рассказывала, как Роджерс гнал его по тропинке? Каррера ни разу не применил Металл или Молнию.
        - Это как раз вполне объяснимо: экономил Силу. Я бы на месте Доминика тоже на Щит всё тратила и на лечение.
        - Значит, Источник у него была на нуле, когда он со Стивеном дрался?
        - Наверное, огнестрелы все запасы выбили. А женишок твой тоже хорош: пока бежал, всю Силу потратил, мальчишка. Мало ему было загонщиков?
        - Он маму только что потерял, бабушка.
        - И что? Голова у него осталась или нет? Матросиков вперёд послал, а сам бы сзади шёл, силы берёг. Нет же, хотел крутость свою показать, герой недоделанный. Тьфу!
        - Зато я захватила Золотого Мага! Не каждый сможет таким похвастаться.
        - Поздравляю, сестричка. Но меня тревожит сам факт, что одарённый такой силы сидел в какой-то дыре.
        - Он был в опале…
        - Сандра, ты с головой дружишь? Золотого Мага можно отправить в изгнание, согласна, но зачем хоронить его в забытом Богиней гарнизоне на разборке бронеходов? Есть более эффективные методы использования таких талантов. И если Каррера и в самом деле не сын Императора, то значит дело в другом.
        - И что из этого следует?
        - Мы упускаем что-то важное… Так, давайте по порядку. Каррера научил Европу выращивать кристаллы для определения универсальных магов, так называемые Лунные Камни. За что его наградили Архимагом… Госпожа, как глава исследовательского отдела Семьи, я прошу поручить Сандре заняться этим вопросом. Мне нужны эти кристаллы, а так же те, на кого они реагируют. Любого пола и возраста, чем больше, тем лучше.
        - Хочешь заняться универсалами, внучка?
        - Нужно понять, с чем мы имеем дело, бабушка.
        - Кстати, как малолетнему самцу удалось совершить такое непрофильное изобретение, если он не Камень?
        - Возраст тут не при чём. Технология выращивания кристаллов может быть разработана любым, кто часто с ними возится.
        - Каррера к кристаллам никакого отношения не имел!
        - Это по словам европейской прессы, Санди. А у меня Доминик спрашивал, почему я не работаю кристалловедом.
        - Хе-хе, вот и проболтался! Нашего скрытного Архимага даже в плену интересуют кристаллы? Интересно…
        - Праматерь Великая, какая же я дура! Ведь всё же было у меня под носом!
        - Санди?
        - Лунный Камень, заклинание… не помню, что-то английское. Вспомните, чем занимался Каррера последние годы. Арена? Это просто забава, главное в которой набор кристаллов в игровых костюмах. Все эти идиотские слухи о "волкодаве де Мендес" просто пыль в глаза, я уверена! МС использовало самца не только в качестве изобретателя, но и как настройщика. В этом его… Великая, да как же оно… в заклинании, которым потопили "Рейзу", наверняка задействовано несколько стихий. А кто у нас лучше всех разбирается в совмещении различных направлений Магии, Шайя?
        - Маги-кристалловеды… М-да, получается, что Каррера вовсе не боец, а мой коллега - учёный?
        - Возможно, этому поспособствовала какая-то новая методика Академии в области обучения. Уникального специалиста, который легко совмещает разные стихии, аристократы будут беречь. Да и Император может раскошелиться ради его спасения, как думаете?
        - Хе-хе… Сандра Шиен, а у тебя голова работает. Иногда.
        - Спасибо, бабушка.
        - Что скажешь, Шайя?
        - Пока что это только предположения. Для подтверждения теории Сандры требуются дополнительные данные по начинающим магам Европы, госпожа. Начать нужно с Храмов, это самый быстрый путь. Там должны быть архивы прохождения Обрядов и заметки о перспективных молодых людях. Мы делаем такие записи, Святоши их тоже вели.
        - Вот что, девочки мои, сделаем так. Ты, Шайя, занимаешься с пленником. Попробуй поболтать с ним о работе, может, ещё что-то узнаем. Форсированных методов не применять, только общение.
        - Как много я могу рассказать?
        - Секреты ты не разболтаешь, да и он, думаю, тоже. Но ты сможешь понять недомолвки и оговорки, так что общайся на любые темы. Даже если Каррера и сообразит что-то, это неважно. Живым он от нас всё равно не уйдёт.
        - Слушаюсь, госпожа.
        - А ты, Санди, в Европе будешь искать универсалов и Храмовые записи. Сдаётся мне, это перспективное направление.
        - И обязательно Лунные Камни, Санди!
        - Да, верно. Секретность соблюдать строжайшую! Мы и так ходим по краю. Если Дэйю узнает, что у нас в подвале сидит "сын Императора Европы", да ещё и Золотой Маг в придачу, пленника заберут в тот же миг. Оставим эту информацию до крайнего случая. Сандра, те контрабандисты, что остались после похода, надёжные? Болтать не будут?
        - Они не знают даже имени того, кого я захватила, госпожа. Для них он простой европеец, убийца моего жениха и его матери.
        - Точно?
        - Ну… был один момент. Каррера сказал, что получил звание Магистра.
        - Этого может быть достаточно, чтобы навести на нас Эван. Так, с наёмниками Роджерсов пора "расстаться".
        - Я бы оставила нескольких человек, бабушка. Тех, у кого на плечах голова, а не бутылка.
        - Назовёшь их Хуго, пусть присмотрится. Остальных - к Богине. Кристаллы, значит… Звучит заманчиво.

* * *
        */Графиня де Мендес, Анна, Пилар и Марко Альва./*
        - Госпожа графиня…
        - Ай, да бросьте, Анна, какая я вам графиня. Привет, Пилар. О, она спит? Она ещё не разговаривает?
        - Пока ещё рано.
        - А вы сами как, Анна? Выглядите уставшей.
        - Ох, госпожа Мария, дети - это всегда проблемы. После свадьбы сами поймёте.
        - Верю. Как вспомню себя и Хосе… особенно себя. Не дай Праматерь, у самой такие дети будут.
        - Я слышала, у вас скоро свадьба, госпожа Мария?
        - Пока только помолвка, хвала Богине…
        - Здравствуйте, госпожа де Мендес, рад вас видеть.
        - И я вас, Марко. Вот, решила заскочить на огонёк, посмотреть, как дела идут.
        - Жаловаться не стану, сами видите, зал полон. Даже очередь небольшая. Но для вас, госпожа, место всегда найдётся.
        - Я потому и пришла к вам, Марко. Помнится, Доминик обещал, что вы поможете мне с банкетом. Я хотела бы снять ваше кафе для одного… гм… мероприятия.
        - Вы хотите отпраздновать помолвку в кафе моего мужа?!
        - Это огромная честь для нас, госпожа де Мендес! Вы уверены? "У Марко" заведение не большое…
        - Прошу прощения, мне надо бежать, мясо почти готово… Госпожа графиня, надеюсь, вы не шутите?
        - Госпожа Мария?
        - Если честно, Анна, то мне сейчас не до праздников. Вы же знаете моё отношение к свадьбе, тем более в такое время. Между нами говоря, вся эта идея у меня поперёк горла стоит. Пепе и Доминик, вы и Ева - вот и все друзья, каких я могу вспомнить. Остальные либо родственники, либо деловые партнёры. А с ними у меня отношения сложные, если можно так сказать. И если тех и других будет поменьше, я не расстроюсь.
        - Ох уж эти аристократические правила. Хвала Триединой, что мы избавлены от этого.
        - Вы так считаете? Не хочу портить вам настроение, госпожа Альва, но вы газеты читаете? Вы - наследники Доминика, который стал Архимагом и бароном.
        - Такое забудешь. Супруг мой, между нами, чуть не лопнул от важности, когда мы в ратуше свидетельство о вступлении в Род получали. Барон Каррера, подумать только! А ведь каких-то пару лет назад…
        - Да, трудно поверить.
        - Я даже поздравить его не смогла. С этим африканским десантом… Хорошо, что племянник уговорил нас переехать в Капитолий. Как подумаю, что мы остались бы в Аллате… Госпожа Мария, а вы не знаете, где Доминик?
        - Эээ, не могу ничего сказать. Вести самые разные, не знаешь, чему и верить. Я слышала, что Еву опять наградили?
        - Да, наградили… "Пролитая кровь" в золотом канте. Праматерь Великая, госпожа графиня! Я же служила, знаю, как эта награда зарабатывается!
        - Ну-ну, Анна, успокойтесь. Главное, что ваша дочь жива.
        - Да… В письме сообщила, что её переведут в другую часть, а куда не знает.
        - Всё нормально, уверяю вас. Есть кое-какие обстоятельства… Хм… Нет, не могу сказать… Еву переводят в тыл, так что скоро вы её увидите. Может быть, даже на помолвке.
        - Что?!
        - Тише, прошу вас. В общем, так: отныне Ева будет жить здесь, в Капитолии.
        - Правда?
        - Я лично слышала, как сам Император дал указание генералу Кабрера.
        - Благослови вас Триединая, госпожа Мария!
        - Ну, благословлять скорее надо не меня, а Доминика. Это же он… Хм… Это нормально, что она издаёт такие звуки?
        - Всё в порядке, госпожа… Ах, ты моя маленькая, проснулась? Как наши дела? Кушать хотим? Нет? А где наши игрушки? А вот наши игрушки. Смотри, а-а!
        - Надо же, как вы с ней ловко управляетесь.
        - Привыкайте, госпожа невеста, скоро и вы своих так же будете нянчить.
        - Волосы дыбом от таких мыслей.
        - Хотите подержать её?
        - Нет уж, спасибо!
        - Ну же, госпожа Мария. Смелее. Вот так, одну руку сюда, другую сюда… Держите её мягко, не напрягаясь. Это же совсем просто, верно?
        - Не знаю… Привет, Пили. Меня зовут тётя Лола. Что, подруга, страшно? Мне вот страшно.
        - Ха-ха! У вас отлично получается, госпожа Мария. Подержите её секундочку, ладно? Я пойду, Марко обрадую.
        - Эй, а как же я?!.. Ну ладно, зато время есть кое-что проверить. Смотри, Пилар, какой шарик у меня есть. Круглый, гладкий и белый. Видишь? Хочешь его подержать, а?.. Срань такая! СВЕТИТСЯ!
        Глава 22
        Чем заняться в одиночной камере? Лично для меня отсутствие компании никогда не было помехой. Ведь всегда есть лучший и самый внимательный собеседник - я сам. Тем более что сейчас я, словно Праматерь, един в трёх лицах. Точнее, в четырёх.
        Был бы дома, достал бы альбом, тетрадку да начал бы выписывать варианты, обсуждая их вслух. Здесь же не поболтаешь. Есть у меня стойкое подозрение, что камера прослушивается. Иначе, зачем столько энерговодов в стенах и проводки в штукатурке? Пасут дамочки, ждут, когда я секреты начну выбалтывать. Ну-ну, ждите. А я глазки закрою и начну размышлять. Молча. Может быть это из-за стресса, а может из-за подросшего Источника, но мысли перестали быть туманными, раскладываются по полочкам, и всё становится ясным.
        Предположим, у меня есть Камень. Что я буду делать? Нет, господин ректор, идею со сменой тела мы уже обсудили и забраковали. Лучше ответь, старик, что будет, если превратить Камень в гигантский накопитель и слить туда излишки Магии? Не мой случай? А почему? Потому что кристалл и сам является источником Магии? Хм… А если эту магию из него… того… выкачать. Что значит, куда? В окружающее пространство. Почему не получится? Ах, вот оно что, ясно… Ну тогда да. Я её, значит, оттуда, а она всё равно туда? Но теоретически-то это можно? Как, как… Не знаю пока. Но ведь красиво получится, верно? Делаем из Камня не зарядное устройство, а разрядное, и сливаем туда всю лишнюю магию! Ну что опять не так? Ну да, Источник не похож на Камень. И с разумом связан, и с душой. Что дальше? Ах, вот оно что… Уверены, господин ректор? Блин, тогда да, тогда это не подходит…
        Ладно, другой вариант. Магия пространства. Если я умираю физически, то моя душа отправляется к Вергилию. Связь с телом рвётся, Источник разрушается, душа получает сильнейшую рану, потому как теряется целостность тандема душа-тело. Отсюда провалы в памяти и неадекватное поведение, а личность приходится собирать заново. Потому-то мировоззрение Доминика так хорошо слилось с моим. Просто оно закрыло те дыры в сознании, что остались у меня после смерти.
        Есть ещё одно направление Магии, которым я почти не пользовался. Я ментат, моя связка между душой, Источником и разумом сильнее других. Потому ментаты такие слабые маги других направлений. У остальных одарённых людей душа отдельно, Источник отдельно. Чтобы творить заклятия, они сначала формируют в душе желание, потом разум оформляет это желание в намерение и обращается к Источнику, как к строителю заклинания. Чем опытнее маг, тем этот путь короче, заклинания идут не осознанно, а на уровне рефлексов.
        С основами разобрались. Теперь возьмём Портальные Арки. Один Камень в Аллате, другой в Капитолии. Оба кристалла идентичны настолько, что после настройки становятся единым целым, разнесённым в пространстве. Но так как физически они находятся в разных локациях, в местах их хранения возникает искривление пространства. При соблюдении определённых условий можно сделать дыру в этом самом пространстве и получить то, что описано в сотнях фантастических книг. Нуль-транспортировка или просто порталы.
        Из маленьких кристаллов я сделал защиту, которая спасла от взрыва Лукаса. А если сделать из Камня гигантский камень пространства? Что молчите, господин ректор? Я вам сам скажу, что будет. Заряженный Силой, не имея никаких контуров управления, этот кристалл начнёт отторгать материю и пространство вокруг себя. На определённом этапе процесс станет необратимым и случится большой ба-бах. Но если я, как универсал, смогу насытить Камень Пространства силой всех стихий и подключу к управлению ментальную магию, то смогу…
        Я подскочил на нарах и принялся кружить по камере. Вот оно! Ведь портал перебрасывает тело и душу, верно? Человек из Арки прибывает в полном здравии, Источник не повреждается. Если во время переноса лишить мага… То есть, не просто мага, а ментального мага-универсала… меня, одним словом… Если лишить меня тела, то больше не придётся бояться избыточного напора Магии. Главное, память сохранится, и я не буду мучиться от того, что забыл какие-то моменты своей жизни.
        И как же кстати те ограничения, которыми пугал меня Санчес! Ты слышишь, старик? Я знаю, знаю! Знаю, как спастись, если не физически, то хотя бы ментально, как остаться цельной личностью! Я даже сберегу то, что осталось от ваших жалких душонок, твоей и Миа Ван. Что, ничего не осталось? Да и плевать на вас, неудачники! Слышите? Плевать! Ха-ха-ха!
        А теперь надо узнать, есть ли у Шиен Камни.

* * *
        Опять меня ведут знакомым коридором в лабораторию. Пожрать бы нормально дали, ироды! Всё вспоминаю столик, что опрокинула Санди, когда врезала мне по уху. Там яблоки были, груши… И кофе. Хочу кофе. Отведите меня в столовую и дайте кофе! Даже Сандру вынес бы, она ничего так, привлекательная, когда молчит и эмоции сдерживает. Даже её злость не помешала бы мне смести всё со стола.
        Мечты. Разговаривать придётся с Шайей. Она дамочка разумная, спору нет, но слишком расчётливая. Настоящий учёный. Такая мадам не расслабится, не начнёт делать глупости из-за симпатий или антипатий. Зато она не горит желанием пристрелить меня. Вот её младшая сестра, та, да, горячая штучка. Эмоции у неё… Ух! Жаль, что только негативные. Но сильна. Миа бы с ней сцепилась рано или поздно и прикончила бы. Даже прежние дуэли Сандры не помогли бы ей, начни "подруги" драться всерьёз. Это Миа так думала, если что, не я. Я же уровня младшей Шиен не знаю, а Наследница Ван привыкла к победам и была сама уверенность. Так тут авторитет и зарабатывают. Убийствами.
        Охранница, что идёт за спиной, прикончит меня с удовольствием, даже не напряжётся. Самец, пленник, европеец. Ну как такого не пристрелить? Подобные эмоции я воспринимаю каждый раз, когда эта мадам смотрит мне в затылок. Эх, показал бы я тебе, и огнестрел бы не спас. Чёртовы "браслеты"! Подавители, что надели на мои запястья и щиколотки, в два раза крупнее стандартных. Где ты, маг К.? Поболтать бы с тобой по душам насчёт этих украшений. Шайю вызвать на дуэль что ли? Ладно, спокойно, не стоит отвлекаться на бесполезные мысли.
        Меня усадили в знакомое кресло и повезли в соседнюю комнату. Если прежняя была чем-то вроде приёмного покоя, то здесь была лаборатория мага Жизни. Яркий свет, операционные столы, заспиртованные фрагменты тел в колбах. Некоторые экспонаты были явно не человеческие. Это то, о чём мне рассказывал Лукас? Значит и Шиен тоже участвовали? Как бы меня вот так же не расфасовали по банкам.
        Доктор стояла у дальнего стола и обернулась, когда мы приблизились.
        - Здравствуйте, Шайя.
        - Доброе утро, господин барон. Итак, вы поступаете в моё распоряжение. Я намерена провести всестороннее исследование. У меня давно не было такого интересного материала.
        - Это вряд ли получится, - возразил я. - Если мой мозг решит, что мне угрожают пытками…
        - Бросьте, Доминик, - перебила африканка. - Вы состязались на Арене, дрались на дуэли, сражались, когда вас взяли в плен. Везде были ранения. Неужели вы думаете, что я поверю в басню о непереносимости боли? Скорее наоборот, у вас должен быть повышенный болевой порог.
        - Так значит, пытки всё же будут? Поверьте, не стоит этого делать. Честно.
        - Я уже говорила, что я учёный, а не следователь, - напомнила "живчик".
        Ну да, видали мы таких. Доктор Рама так же на меня смотрела. Все они одинаковые, эти целители-мучители. Что лягушку резать, что человека, никакой разницы.
        Шиен подкатила моё кресло к столику и начала подключать какие-то приборы. На голову мне нахлобучила занятную конструкцию, вроде той, что используется у нас для ЭКГ. Надеюсь, это не электрический стул. Доктор какое-то время проверяла показания приборов, что-то там настраивая и переключая. А потом просто занялась своими делами, изредка поглядывая на показания самописцев.
        - И что теперь? - не выдержал я.
        - Ждём, - откликнулась доктор. - Ещё минут пять-семь.
        - Просто сидим и ждём?
        - А вы что предлагаете?
        - Расскажите мне об Африке, например. Или о себе. Как вы стали такой сильной?
        - Хотите поболтать? - усмехнулась женщина. - Что ж, предлагаю обмен. Будем задавать друг другу вопросы. Отвечать необязательно, но возможность сменить тему переходит только после ответа. Что скажете, господин Архимаг? Я даже предоставлю вам право первого хода.
        Это что же, взаимный допрос? Хм, попробовать можно. Сразу спросить о Камнях или задать нейтральный вопрос, установить контакт? О, для начала, проверю-ка я одну догадку.
        - Сколько человек вы лично переделали в животных?
        - Девятнадцать, - улыбка исчезла с лица Шиен.
        - Так вы все же не Жизнь, а Животное?
        - Ненавижу это название! Я биолог-целитель… Ладно, мой черёд.
        - Подождите, - запротестовал я. - Что, вот так, просто назвали цифру и всё?
        - Да, - пожала плечами доктор. - И я не буду считать последний вопрос вопросом.
        Ну да, беседа на равных будет, когда у них поджилки трястись начнут, а пока это всё же допрос.
        - Как быстро вы синхронизируете главный управляющий кристалл в бронеходе типа "пирамида"?
        Тема кристаллов всплыла, надо же. Ну что ж, это даже хорошо, переход к Камням будет оправдан.
        - Примерно полтора часа, - назвал я своё стандартное время. - Если кристаллы подобраны удачно, то меньше.
        Африканка поджала губы.
        - Что-то не так?
        - У меня лично этот процесс занимает примерно столько же. Но я - опытный маг Камня, так что мой результат не является показателем. Среднестатистический маг-кристалловед, производит синхронизацию часа за три.
        - Тогда вы отстали, - усмехнулся я. - Получается, что Европа может производить вдвое больше бронеходов, чем Африка.
        - Зато наши более мощные, - возразила доктор.
        - Видел я один ваш мех, - я звякнул наручниками, попытавшись махнуть рукой. - От него осталась лишь выгоревшая оболочка. В вашей стране до сих пор не нашли баланс между силой и эффективностью.
        - Наши бронеходы лучше европейских! И боевых магов у нас на треть больше.
        - Вы всерьёз думаете, что на поле боя сейчас важны маги? Шайя, на войне давно уже царствуют огнестрелы. Маги всего лишь более неудобные противники, но никак не главная сила.
        - Моя сестра и семь её телохранителей подавили мятеж контрабандистов, когда те хотели убить вас. А их было, если не ошибаюсь, сорок три человека.
        Ого, какие подробности! Я обдумал слова Шиен и пожал плечами.
        - Наверное, она просто запугала их. Не верю, что дошло до боя. Я видел мятеж Агилера. До той минуты, пока не вмешался бронеход, никто и нос не решался высунуть из укрытия. А ведь с обеих сторон были офицеры-маги.
        - Жалкие трусы, - хмыкнула африканка. - А есливзять ваш случай? Сколько пуль вы отразили до того, как вас загнали в западню?
        - Я маг Золотой Лиги. Не сравнивайте штучный товар и ширпотреб. Или в ваших войсках все солдаты моего уровня?
        - Это вопрос?
        Шайя защёлкала пультом, оторвала кусок ленты от самописца и отложила в сторону. Потом принялась освобождать меня от проводов.
        - Это риторическое замечание. Спрошу я о другом. Раз уж вы так любите отвечать коротко, то не скажете, сколько у Шиен Камней Силы?
        - Ого! - Шайя пристально посмотрела на меня. - Почему вас это интересует?
        - Сначала ответьте, а потом я объясню.
        - Семья имеет доступ к подобными артефактами, - осторожно сказала Шайя. - Я не имею право назвать вам точную цифру.
        - Но их больше, чем один?
        - Да.
        Не врёт, не врёт! Откуда?! Лукас и Мануэль утверждали, что в Африке всего семь Камней. И что я слышу? Семья, которая на звание Клана и замахнуться не рискует, владеет такими редкостями! Сколько же вообще этих Камней в мире, и сколько из них в Африке? Хочу-хочу-хочу! Дайте один, нет, два!
        - Мануэль Санчес привлекал меня к исследованию одного Камня. Он утверждал, что это великая редкость.
        - И почему же вы задали этот вопрос?
        - Вы сами затронули тему дуэлей, - напомнил я. - Вот и выстроилась цепочка: дуэли, Миа Ван, Санчес.
        - Ассоциации понятны, - Шайя сделала вид, что поверила объяснению. - Но тогда получается, что вы работали совсем не по профилю. Синхронизация кристаллов, работа на базе Легиона… Чем вы на самом деле занимались в МС? И что это за таинственный Ангар 18?
        - И на какой вопрос мне отвечать?
        - Ээ… - Шайя запнулась, а потом рассмеялась. - Ладно, скажите, что такое Ангар 18? Число - это количество участников проекта, не так ли?
        - Опять два вопроса. Знаете, Шайя, а почему бы нам не перекусить? Наверняка у вас есть закуток с плюшками и вареньем. От кружечки кофе я не откажусь.
        - Предлагаете мне отомкнуть кандалы? - подняла брови Шиен, а охранница за моей спиной напряглась.
        - Ой, да бросьте. Вас двое магов, а я в противомагических браслетах. Неужели слухи о храбрости африканок - это только слухи? Хотите, дам Клятву, что не буду на вас сегодня нападать и вернусь в это дурацкое кресло по первому вашему требованию?
        - Кто вас знает, - Шиен сделала вид, что сомневается. - Я слышала, что вы грозный боец, а я сильна в науке, а не с клинком в руке. Да и верить врагу, это…
        - Боитесь?
        - Только не надо детских уловок, господин Каррера, - поморщилась африканка. - Не считайте меня дурочкой из Академии. Вам терять нечего, а я глупо рисковать не имею права. И ваше мнение по этому вопросу мне абсолютно неинтересно.
        - Ну, попробовать всё равно стоило. Так что насчёт кофе?
        - А вы настырный молодой человек, как я погляжу. Хорошо, я могу освободить вас, если вы дадите Клятву.
        Шиен кивнула охраннице. Та с недовольным видом отомкнула наручники на правой руке. Я поднял ладонь и произнёс Клятву. Шайя одобрительно кивала, с интересом вслушиваясь в слова, а потом вздрогнула при виде белой вспышки. На миг в её эмоциях поднялась буря, но доктор сразу же успокоилась. Видимо, вспомнила про мою "направленность" в Магии.
        Вроде бы и кресло удобное, и наручники не врезались в кожу, а как же приятно ощутить себя без оков! Правда, остаются ещё подавители Магии, но не всё сразу, дамы и господа, не всё сразу. При виде меня, разминающего руки, надзирательница отступила назад и сняла с предохранителя короткий огнестрел. Хозяйка лабораторий приглашающе махнула рукой и пошла в дальний угол. За неприметной дверью оказалась ещё одна комната.
        - Ваше логово?
        Я огляделся. Книги в шкафах, на письменном столе читалка и россыпь информкристаллов, удобный диван, пара кресел, а так же столик с кофейником. Рядом стояла небольшая плита, в соседнем шкафу нашлись чашки и несколько разновидностей печенья и конфет. Я уселся в кресло, положив руки на виду, чтобы охранница перестала нервничать. Хозяйка кабинета привычными движениями зажгла огонь и поставила кипятиться воду. Вскоре передо мной стояла чашка, источающая божественный, не побоюсь этого слова, аромат.
        - Знаете, Шайя, - я с наслаждение втянул воздух. - Не знаю, какой вы учёный, но кофе вы варите просто бесподобно.
        - Спасибо, - улыбнулась доктор. - Не ожидала от европейца такой высокой оценки моих скромных кулинарных способностей. Разбираетесь в этом вопросе?
        - Не я, дядя. Он на кухне просто гений. Но он всё больше по основным блюдам, а не по напиткам. Да и кофе в Европе мало кто пьёт.
        - Африканские сорта чая славятся на весь мир.
        - Не знал, - покачал я головой. - Дядя отдавал предпочтение "Дальневосточному золотому". Мне нравился.
        - Вы ценитель чая, Доминик? - Шайя уселась в соседнее кресло и скрестила ноги.
        - Знатоком себя не считаю, но плохой от хорошего отличить смогу. А вы?
        - Я, к стыду своему, кроме кофе ничего готовить толком не умею, - призналась Шайя. - Даже Сандра в этом меня запросто переплюнет. А вот Робер, наш младший брат, лет с семи гремит кастрюлями, и получается у него просто изумительно. Не знаю, от кого он унаследовал такой талант. Впрочем, мужчины всегда готовят лучше.
        - После войны пусть приедет к Марко Альва в Капитолий. Думаю, у них найдётся, о чём потолковать.
        - Вы так уверены, что Европа устоит? - Шайя бросила на меня скептичный взгляд.
        - Конечно, - кивнул я. - Судите сами. Сколько раз африканки высаживались на европейский берег, и чем всё заканчивалось? Максимум, на что вы способны, углубиться на пару километров и разграбить какой-нибудь коровник.
        - Если бы дело ограничивалось коровником! - возразила Шайя. - Всё южное побережье Европы - это гарнизоны и укрепрайоны, которые нас не могут остановить. Вы тратите половину бюджета на оборону, но не в состоянии дать отпор даже мелким Кланам. Разве это показатель силы государства, господин Каррера?
        - Да, с точки зрения Африки, такая позиция выглядит, как проявление трусости. На самом же деле нам просто невыгодно вести полномасштабную войну. Вы нападаете на нас, мы уничтожаем вас. При этом тратится минимум человеческих и промышленных ресурсов. Да и с кем нам воевать, Шайя? За вами стоит Англия, американцы тоже деньжат подкидывают. Если мы начнём воевать на вашей территории, нам тут же ударят в спину. Вы приняли благоразумие за слабость. Только в этот раз вы разбудили не того зверя, на которого охотились. Лукасу нужно заявить о себе как о сильном Императоре, чтобы заткнуть горлопанов с их матриархатом. Ответный удар будет иметь катастрофические последствия для Африки в целом. А уж ваша Семья и вовсе исчезнет. Это даже не угроза, а констатация факта.
        - Типичный ответ европейского самца, - откинулась в кресле африканка. - Вы ослеплены пропагандой де Вега, и многое упускаете. Эван готовились к войне много лет, а что делала ваша Империя? Торговала, строила дороги, но не развивалась в военном отношении. И что в итоге? Война практически закончена, остались считанные дни. Когда в Европу прибудут специалисты, у нас будут тысячи тысяч изменённых. Чем дальше, тем больше. Цепная реакция, слышали такой термин?
        Я лишь насмешливо улыбался, слушая спич Шиен, а в сердце поселился холод дурного предчувствия. Женщина знала, о чём говорит, а её оговорка о "специалистах" была более чем красноречива. Африканка тряхнула головой.
        - Оставим политику. Вы так и не ответили на мой вопрос.
        - Про Ангар? - уточнил я. - Это не секрет. Ангар 18 - это группа разработчиков компании МС. Когда я поступал в Академию, мне нужно было чем-то поразить экзаменаторов. У меня были идеи, но они казались довольно необычными. Де Мендес предоставили мне место и людей для подготовки. В качестве помещения дали пустующий ангар, отсюда и название. Цифра 18 взята мной… хм… С потолка, можно сказать. Первоначально нас было четверо, со временем персонала прибавилось. Сейчас там работают сотни две, если не больше.
        - Так просто? - разочарованно спросила Шайя.
        - Ну да, - простодушно улыбнулся я. - Но звучит здорово, согласитесь. Таинственный Ангар, наполненный невероятными тайнами и секретами. Кстати, вы видели новые чемоданы на колёсиках? Они были разработаны именно в Ангаре.
        - Но ведь это же не единственная их разработка? Не могут же все двести человек изобретать чемоданы.
        - Если это вопрос, то вы нарушаете правила.
        - Хм, да. Прошу прощения. Ваша очередь. Вас заинтересовали Камни Силы?
        - Мне интересно, откуда у Шиен взялись Камни Силы, но спрошу про другое. Как вы стали Животным? Вас коробит от названия этой специализации, но вроде бы так она называется официально?
        - Я бы предпочла термин "Биология", но моего мнения никто не спрашивал, - поморщилась одарённая. - Название закрепилось потому, что маги этого направления превращают людей в животных. Да, довольно сообразительных, но именно животных.
        - Я слышал, что только Эван обладают специалистами, которые могут переделывать людей в таких тварей. И что таких магов специально натаскивают. Зачем же вы, Шайя, соглашались на процедуры? Они ведь довольно болезненные.
        - Вы и это знаете?
        - Неужели вы думали, что Европа не будет расследовать происшествие в Кантабрии?
        - Интересная информация, господин Каррера, - Шайя одарила меня препарирующим взглядом, словно пыталась провести вскрытие черепа.
        - Пользуйтесь моментом, пока не поздно, - посоветовал я. - А то ничего не знаете, ни о чём не слышите. Живёте в своём маленьком мирке.
        - Лучше, чем вы.
        - Это недолго.
        - Смешно слушать угрозы от пленника. Я не верю, будто бы вы не боитесь умереть, господин Каррера. Вы молоды, богаты, родовиты. Будете уверять, что вам не страшно это потерять?
        - Наоборот, я надеюсь, что буду жить долго и счастливо, госпожа Шиен, - возразил я. - К сожалению, есть определённые обстоятельства, которые могут этому помешать. Плен - это всего лишь одно из них.
        - И какие же это обстоятельства, господин Каррера?
        В мыслях Шиен нет и намёка на иронию или негатив, только научный интерес. Вообще-то я планировал начать вербовку с Сандры, мне её внешность нравится, но раз старшая сестричка готова к общению, то почему бы нет?
        - Сейчас об этом рано говорить. Нам ведь надо быть в равных условиях, верно? Давайте вернёмся к разговору, когда сами поймёте, что вам конец, несмотря на ваших тварей, которых вы называете изменёнными. И на вопрос ответьте, пожалуйста.
        - У меня были личные причины, хотя, если бы знала, к чему это приведёт… - Женщина поморщилась от неприятных воспоминаний. - Скажу лишь, что согласилась добровольно… Поверьте, господин Каррера, я не в восторге от методов, которыми пользуются Эван, но надо признать, что идея хороша.
        - Вместо того чтобы сделать человека лучше, вы превращаете его в монстра! Это вы называете "хорошей идеей"?
        - А вы знаете, что за люди были те, кто стал этими монстрами? - африканка сверкнула глазами. - Это были преступники. Убийцы, насильники, воры. Они потеряли человечность задолго до попадания в загоны перерождения.
        - Загоны? Так вы это называете?
        - Да, господин барон, именно так! Вы можете защитить себя, у вас есть сила и умение. Но шакалы нападают на слабых и не знают жалости. Почему вы без колебаний зарезали Миа и Стива? Они были вашими врагами. Преступники не помнят о гуманизме и человеколюбии. Почему же мы должны колебаться, если речь идёт о врагах всего общества? Мы просто избавляемся от отбросов общества. И я не раскаиваюсь в том, что те девятнадцать убийц и педофилов обрели свой истинный облик.
        Я пожал плечами. В прежнем мире вопрос об адекватности наказания всегда был спорным. Убить убийцу или изолировать его от общества? Лично я всегда был за смертную казнь. Почему я должен кормить, поить и охранять какого-нибудь Чикатило? Где гарантия, что очередной "гарант конституции и закона" не амнистирует его под предлогом "полного раскаяния и гуманизма современного общества"? А как же божья заповедь "око за око"? В этом мире ушлый адвокат не мог бы выгородить убийцу в глазах присяжных заседателей. Ментальный маг определял степень умысла совершённого преступления, судья выносил приговор. Виновен? Отвечай.
        - Это ваше дело, как правильно вершить правосудие, - примирительно поднял я руки. - Но, Шайя, вы сами упомянули, что Эван будут делать новых тварей из захваченных европейцев. А это уже не борьба с преступностью в собственной стране, согласитесь. И, кстати, вы на мой вопрос так и не ответили.
        - Знаете, господин Каррера, что-то мне надоела эта игра, - оборвала доктор. - Пожалуй, на сегодня хватит. Я вам на прощание покажу кое-что, чтобы избавить вас от тех иллюзий, которыми вас пичкали в Европе. Идёмте.
        Мы вышли из комнаты, и Шиен подвела меня к стене. Щёлкнул замок, выпуская клубы морозного воздуха, женщина напряглась и выкатила наружу длинные носилки.
        - Надеюсь, у вас крепкие нервы.
        С этими словами магичка сдёрнула клеёнку. На металлической поверхности лежало тело монстра. По-другому это существо назвать было нельзя. Рост примерно два метра. Могучая грудная клетка разворочена, лапы, толщиной с мою ногу, раздроблены. Пальцы рук и ног заканчиваются внушительными когтями. Башка бывшего человека состояла из глаз под скошенным лбом, вывернутых наружу ноздрей и огромной клыкастой пасти. Это мёртвое существо походило на Венома гораздо больше, чем мой рисунок на стене в лаборатории Дока.
        - Впечатляет, - сдавленно сказал я. - Так вот что за тварей придумали Эван.
        - Мы изменили ход эволюции, господин Каррера, - надменно провозгласиладоктор. - Это одно из главных направлений, над которыми работал Клан на протяжении последних семидесяти лет.
        - Ясно. И много таких уродов у Эван?
        - Несколько тысяч, и ещё больше в различных стадиях перерождения. Чтобы убить такого врага, нужно сильно постараться. Солдаты Европы не знают, куда стрелять: в них или в бронеходы, поэтому бегут с поля боя без оглядки.
        - Этого знатно отделали.
        - Да. Но кто знает, сколько европейских солдат он успел разорвать, прежде чем умереть.
        Я угрюмо смотрел на лежащее тело. Эван добились того, к чему стремился я? Эта тварь так же эффективна, как и мой бронекостюм. Или нет?
        - Как у них с мозгами? Насколько они разумны?
        - Ну… - Шиен покосилась на клыкастую морду. - Чем больше они теряют человеческий облик, тем меньше в их поведении человеческого. Остаются животные инстинкты, иерархия как в стае хищных приматов или волков.
        - И быстро вы переделываете человека в такую тварь? Или они могут размножаться?
        - Господин Каррера, вы же не думаете, что я буду делиться с вами подобной информацией? - усмехнулась Шиен, закрывая мёртвого модификанта. - Могу только сказать, что сейчас на трансформацию уходит меньше времени, чем десять лет назад, и гораздо меньше, чем двадцать лет назад.
        - Тогда зачем вы мне показали это?
        - Чтобы у вас не было иллюзий, - магичка внушительно посмотрела на меня. - Предупредить, пока за вас не взялись следователи. Так вот: если вы будете строить из себя героя и молчать, то окажетесь в загоне, и я создам из вас такое же существо. Только так вы сможете вернуться в Европу живым. Вы для меня объект исследований. Для Сандры вы значите и того меньше. Она вас просто прибьёт и продаст Лукасу чучело.
        - Как дела в Аллате? - небрежным тоном поинтересовался я. - Уже взяли город, или завязли в снегах и грязи?
        - Скоро возьмём.
        - Да? - я нагло усмехнулся. - Вот когда я услышу по европейскому радио о потере Аллаты, тогда можете попытаться меня запугать, госпожа Шиен. А пока засуньте свои угрозы, знаете куда?
        - Это не угроза, а обещание.
        Меня повели к выходу из лаборатории. У двери я задержался, оглянувшись на биолога.
        - Надеюсь, госпожа Шиен, что когда Дэйю Эван вернётся, вам не придётся переделывать в животных свою сестру и брата. Просто для того, чтобы спасти им жизнь.
        */Мария Долорес де Мендес, Ева Альва./*
        - Госпожа графиня, ещё раз поздравляю вас…
        - Оставь, Ева. Во-первых, не графиня, а просто Мария. А во-вторых, поздравлять меня не с чем. Лучше дай-ка я на тебя полюбуюсь, героиня. Я слышала, что ваш экипаж уцелел только благодаря разработке брата?
        - Да, госпожа. Костюмы спасли, когда был подбит бронеход, и нам пришлось бежать во все лопатки с поля боя. Жаль, что разработка Доминика превратилась в эти несуразные железки. Ни за что не поверю, что он планировал остановиться на "ходунках".
        - Так вы их зовёте?
        - Угу. Ещё "инвалидками".
        - Да уж, говорящие прозвища. А ведь я предупреждала Кармен!
        - Я тоже как-то высказалась по этому поводу. Но лейтенант Солано сказала, что настоящий солдат Империи должен уметь воевать любым оружием и с любой техникой. Кстати, после восстановления стоп и кистей её ждёт повышение. Поставят на батальон. Может быть и капитана скоро получит.
        - Далеко она пойдёт, наша Слепая. Ну а ты чем в Капитолии занимаешься?
        - Пока при штабе. Вожусь с документами и стараюсь не покрыться плесенью. Я же теперь не просто Альва, но и Наследница Каррера.
        - Вот что, Ева. Сейчас не время и не место для серьёзного разговора, но загляни ко мне в Ангар, хорошо?
        - Меня туда пропустят?
        - Я оформлю допуск. И, пожалуйста, прихвати свой костюм.
        - Я… Я его почти не снимаю, госпожа. Доктор говорит, это что-то психологическое. Говорит: "Время лечит",
        - Самца тебе надо, вот что я скажу.
        - Госпожа Мария!
        - А что такого? Думаешь, как я со страхами боролась? Напивалась и оттягивалась по-полной. Неужели не найдёшь, с кем? Или тебе с этим помочь, ха-ха? Я видела, как на тебя смотрел этот мальчик, как там его… Бланко, да! Помнится, ты с ним даже целовалась. Ладно, не красней, Уголёк, ты же из Легиона! Как встретишься со своим кондитером, заходи ко мне. Поверь, дело интересное.
        - Я зайду, госпожа Мария. Завтра… нет, прошу прощения. Послезавтра.
        - Вот и отлично.
        Глава 23
        - …Таким образом, установлено, что у восемнадцати женщин и мужчин, которые хоть как-то контактировали с Каррера за последние три с половиной года, родились одарённые дети. Лунный Камень светится при прикосновении к одиннадцати младенцам. Причём, не выявлено никакой зависимости от того, как часто виделся Каррера с этими людьми. В одном случае мать вообще не встречалась с универсалом, а отец контактировал с ним всего три раза.
        - Значит, шанс всё же есть? - уточнил внимательно слушавший Лукас.
        - Ваше Императорское Величество, - доктор Диас с сомнением покачал головой. - Эти люди общались с Каррера, когда тот был ещё относительно слаб. Вероятность есть, но не стану скрывать, надежда ничтожно мала. Чем больше рос Источник универсала, тем меньше оставалось шансов у его окружения.
        - Я понял вас, профессор.
        - В любом случае, Ваши Величества, ничего не будет известно до рождения Наследницы.
        - А когда она родится, будет уже поздно, не так ли? - грубовато спросила беременная.
        - С подобным явлением мы столкнулись впервые, ваша милость, - смутился "живчик". - У нас слишком мало статистических данных. Проблема универсалов всегда заключалась в том…
        - Я знаю, сударь! Не нужно повторять это при каждой нашей встрече.
        - Если позволите, я хотел бы участвовать в исследовании феномена Каррера. Об универсалах мы знаем так мало, что нельзя упускать подобный случай, который можно назвать уникальным…
        - Спасибо, господин Диас, вы свободны.
        - Слушаюсь, Ваше Величество. Ваша милость.
        Профессор поклонился и вышел. Императрица неприязненно посмотрела вслед толстяку и взглянула на мужа.
        - Всё эти профессоры немного сумасшедшие. Ни о чём, кроме своей науки, думать не могут. "Уникальный случай!" Проклятый универсал… Ты нашёл его?
        - Нет, - Император отрицательно покачал головой. - Последней его видела командир части, когда Каррера прикрывал отход остатков гарнизона Курорта. По её словам, Доминик предупредил, что Источник у него на грани.
        - Но он жив?
        - Все признаки указывают именно на это, - ответил Лукас. - Согласись, Мартина, африканкам не было смысла тащить с собой ещё один труп. Они даже своих не всех вывезли.
        - Что если мальчишка получил ранение и просто истёк кровью в какой-нибудь расщелине?
        - Мы прочесали горы вокруг мелким гребнем и ничего не нашли.
        - Думаешь, его взяли в плен? - с надеждой спросила де Вега.
        - Именно этот вариант объясняет отсутствие тела и следов взрыва.
        - Его могли выкинуть за борт в море. Тогда, даже если взрыв был, из-за шторма его не заметили бы. Или же… Ты не думал, что он отправился с нашими врагами добровольно?
        - Конечно нет. Его поисками занимается СБ и Канцелярия. О секретности можно забыть, пришлось даже привлечь твою подругу, чтобы создать "дымовую завесу". В новом выпуске она растрезвонит на весь мир, что я ищу "пропавшего сына".
        - Возможно, это и к лучшему? - неуверенно предположила Императрица. - Ты же можешь заплатить выкуп за своего "сына", не так ли? Африканкам нужны деньги… или земли.
        - Предлагаешь отдать за Каррера Аллату? - Лукас хмуро посмотрел на супругу. - Если я заикнусь о подобном, то не доживу до конца заявления.
        - Не Аллату, но что-нибудь другое…
        - Это равносильно измене, Мартина, - покачал головой Лукас. - Опять начнут вопить о том, что де Вега недостойны трона. Даже факт переговоров с врагом в такое время может быть фатальным для нас.
        - Я знаю, - прикрыла глаза де Вега. - С этими больницами, целителями и обследованиями я не могу ни о чём думать, кроме беременности. На фронтах всё плохо, да?
        Лукас помолчал, глядя в пол, потом всё же признался:
        - Бои идут в пригородах Аллаты.
        - Что!? - вскинулась Мартина. - Ты же говорил…
        - Так и было, дорогая! - Лукас поднял руку, призывая супругу к молчанию. - Мы здорово потрепали агрессора в прибрежной зоне, но нас подвела аномальная погода. Годовая норма снега за неделю, а потом морозы за тридцать и штормовые ветра. Бронеходы стоят на месте, авиация бездействует, а твари, выведенные Эван, свирепствуют. Я все силы бросил на то, чтобы вывезти людей, но ты представляешь масштабы эвакуации? Сотни тысяч человек, а дороги перегружены.
        - Это правда, что…
        - Да, - кивнул супруг. - Эти существа - людоеды. Эван выпускают их на охоту каждую ночь. Те идут стаями на звук и запах людей не хуже волков, причём не лезут на крупные армейские подразделения. Нападают на гражданских лиц, одиночный транспорт и мелкие группы. В провинции смятение, были случаи призывов к капитуляции.
        - И что ты сделал? - затаила дыхание Мартина.
        - Приказал расстреливать паникёров на месте, - жёстко ответил Император. - Только так мы можем удержать фронт и Аллату.
        - А что внутри страны? Святоши не ударят нам в спину?
        - Всех бывших Агилера я призвал в армию. Из них формируют команды по борьбе с чудовищами и ставят на самые опасные участки. И если кто-то решиться отступить без приказа, то расстреливают весь отряд.
        - Думаешь, это поможет? - засомневалась Императрица. - Нас и так постоянно обвиняют в излишней жестокости и мстительности.
        - Всю эту кашу заварили Агилера, и я не позволю им отсиживаться в тылу, когда верные мне Роды теряют своих дочерей и сыновей. Да и другим пример хороший. Поверь, после моего указа о формировании заградотрядов дисциплина только улучшилась.
        - Хм…
        - Но есть и хорошие новости. Ван и Чоу окончательно увязли в дальневосточных сопках. Не ожидали, что мы сможем так активно использовать авиацию в период штормов. В прибрежной зоне дирижабли слабы, но как только африканки зашли вглубь континента, их начали бомбить днём и ночью. Та же ситуация и на Островах. Сложный рельеф, артиллерия на каждой вершине, бронеходы могут передвигаться и воевать. Можно смело сказать, что Восточный фронт стабилен.
        - Из Англии вестей нет?
        - Лорды выжидают, - усмехнулся де Вега. - Флот в состоянии боевой готовности, но не выходит в открытое море. Видимо, адмирал Морено так напугала Лондон "рейлганом", что те никак не сообразят, что же делать.
        - Значит, всё решится в противостоянии с Африкой, как, впрочем, и всегда, - констатировала беременная. - И всё же, Лукас, что с Каррера?
        - Зная характер Доминика, уверен, что если он жив, то сам себя проявит.
        Глава 24
        С самого начала войны Алану преследовали неудачи. Может быть она проклята Триединой? Майор запретила себе думать об этом. У неё есть работа, и отсиживаться в тылу Алонсо точно не будет. Разве что опять ранят.
        Как и обещала Мама Ка, майора перевели на юг. Только она успела принять дела, как на её часть навалился десант Африки. Полк сгорел в боях, но дал время развернуться за спиной свежим силам. Алана угодила в госпиталь и провела там почти месяц. Потом сбежала, плюнув на предупреждения целителей. Подумаешь, два метра кишок! После войны нарастят.
        Новое назначение и новый бой. В этот раз она встретила врага в бронеходе, и вновь к вечеру оказалась на носилках. Опять госпиталь, дни боли и восстановления обгорелого до костей лица. И снова, лишь только глаза научились видеть, майор подала рапорт. Пришлось даже писать генералу Кабрера письмо с просьбой не комиссовать её, а направить в действующую часть.
        Вроде бы череда несчастий прекратилась после крайнего назначения. Полк Второй Когорты вцепился в замёрзшую землю и встал на месте, прикрывая Аллату. Майор Алонсо в первый же день была ранена, но это была царапина, не стоящая внимания целителя. Алана просто зарастила дыру от пули, не доложив о происшествии никому, особенно командиру. Та вполне могла настоять на госпитале, чтобы избавиться от неудачливой подчинённой. А через неделю африканки пошли в атаку, и всем стало не до суеверий.
        Полк терял машины и, что самое страшное, операторов. Майор сменила четыре биомеха и дважды поменяла экипаж. От смерти её берегла то ли смирившаяся с упрямством Алонсо Триединая, то ли новая защитная амуниция, поступившая буквально накануне. Впрочем, артефакты не смогли спасти командира. Шальной снаряд накрыл командование полка, убив комполка и двух её заместителей. И майору Алонсо пришлось принять командование обезглавленной частью.
        Трое суток девяносто семь боевых машин и приданных пехотинцев стояли против биомехов, пехоты и чудовищ. Лишь концентрированный огонь сотен стволов бронемехов, закопанных по самые башни в землю, мог отразить непрерывные атаки Эван. Европейцы стояли насмерть и резались на позициях африканок в отчаянных контратаках. Силы таяли, люди гибли, бронеходы горели. Всем своим существом майор чувствовала, что наступает перелом. Дуга европейской обороны выгнулась и звенела от напряжения, но всё же держалась.
        Вчера был страшный день. Два вражеских дирижабля с утра осыпали позиции полка Алонсо флешеттами и заклинаниями. Один из летающих монстров был уничтожен таранным ударом дирижабля Европы, другой получил серьёзные повреждения и убрался восвояси. Останки европейских воздухоплавательниц лежали вперемешку с их врагами прямо перед КП Алонсо. В артиллерийской дуэли были выбиты орудия, из батареи пехотных пушек осталось лишь три. Из девяноста семи бронеходов в строю осталась треть. А самое главное, вчера в атаке принимали участие чудовища. По словам пленной, которую подобрали оглушённой на нейтралке, это было только начало. Сегодня тварей будет ещё больше. Алана и сама слышала многоголосый вой, доносившийся со стороны противника.
        Майор выглянула из окопа, оценивая обстановку. Если африканки пойдут в атаку с тем же упорством и яростью, что и вчера, то вечером от полка ничего не останется. Бойцы были вымотаны, не спали несколько суток. Боевой дух силён, но враг превосходил их количественно.
        - Госпожа майор?
        Алонсо оглянулась и посмотрела на капитана Пенья, командира первого батальона. Рядом с ней стояли лейтенанты Рей и Кармона, комбаты "Два" и "Три", а также командиры приданных пехотных рот - молодые лейтенанты, мужчины. Выжившие в огне боёв, набравшиеся опыта, несмотря на юность, невысокие титулы и звания. Её люди! Алана не променяла бы их на полк аристократок.
        - Какие будут распоряжения? - Пенья выжидательно взглянула на командира.
        - Бить врага, госпожа капитан, какие ещё могут быть варианты? - майор набрала в ладонь пригоршню выпавшего ночью снега и протёрла им лицо, пытаясь проснуться. - Как вам такая перспектива?
        - Мы готовы, госпожа майор.
        - Это хорошо. Вы получили боеприпасы? - спросила майор у старшего из пехотинцев.
        - Так точно, двойную норму. Но в ротах большие потери, госпожа майор.
        - Я знаю.
        Разговор прервался, офицеры прислушались к усилившемуся гвалту со стороны врага. Животные Африки выли на разные лады, в предвкушении драки.
        - Скоро начнут, - Алонсо откашлялась и сплюнула. - Думается мне, что сегодня всё решится. Кто первый дрогнет, тот и сломается… Нам тут не до манёвров, дамы и господа, но кое-что сделать мы можем. Надеюсь, всё заметили, что твари идут напролом по центру? Мы немного им подыграем. Когда пустят монстров, пехота имитирует панику и отойдёт на вторую линию.
        - Рискованно, госпожа майор, - вставила Рей. - Как бы самцы не побежали всерьёз.
        Лейтенанты за спиной легионерок недовольно заворчали. Не громко, но явственно. Ох уж эта вечная неприязнь между родами войск! Надо будет присмотреть за "Двойкой", такие подчинённые могут спровоцировать конфликт на ровном месте.
        - Вы сомневаетесь в своих боевых товарищах, лейтенант? - Алонсо жёстко взглянула на подчинённых. - Странно, я не заметила в наших рядах трусов. Если это вас успокоит, то я оставлю в тылу комендантский взвод, чтобы вернуть… увлёкшихся.
        - Этого не потребуется, госпожа майор! - звонко выкрикнул ломающимся голосом самый молодой лейтенант. Откуда взяли этого юнца? Со школьной скамьи?
        - Я уверена в этом, господа. Так вот… Как только отойдёт пехота, вы, Рей, начнёте отступать. Справитесь? Нужно будет стоять до последнего, чтобы враг поверил в победу.
        - Без вашего приказа не отойдёт ни одна машина, - кивнула пристыженная лейтенант.
        - Вот и отлично. Как только в "окно" ринутся твари, вы, Пенья, и вы, Кармона, выведете бронеходы в поле и сожжёте всё, что можно. Надо будет всех перемолоть в фарш, чтобы даже у самых безбашенныхафриканок поджилки затряслись.
        В этот момент неподалёку раздались возгласы, послышался шум торопливых шагов.
        - Это ещё что? - насторожилась Алонсо.
        По траншее к ним шёл незнакомый офицер. За ним двигались цепочкой солдаты в свежем обмундировании и новенькими огнестрелами. Пополнение? Наконец-то!
        - Госпожа майор, - козырнул пожилой капитан. - Я - капитан Моралес, командир особого взвода боевых магов. Прибыл в ваше распоряжение.
        - Что значит "особый"? - не поняла Алонсо.
        - "Императорский призыв", госпожа майор, - Моралес смотрел прямо в глаза майору. - Среди нас сильные маги, многие почти достигли Лиги. Все добровольцы.
        - Ясно, - Алонсо брезгливо поморщилась и окинула взглядом породистые лица. - Бывшие Агилера, что ли? Дворцовые лизоблюды, чванливые самцы, предатели… Слышала я о ваших подразделениях, господин капитан. В бою ещё ни разу не были, верно?
        - Мы готовы с честью умереть…
        - Вы не на приёме во Дворце, господин Моралес! - разозлилась майор. - Засуньте свой аристократический гонор себе в задницу. Здесь не нужно "с честью умирать". Мне нужны солдаты, выполняющие приказы, а не позёры, которые будут стремиться произвести впечатление на Лукаса де Вега.
        - Госпожа майор…
        - Я сто лет госпожа майор. И с аристократами дела имела, вдоволь насмотрелась на выскочек. Предупреждаю! - Алонсо повысила голос, повернувшись ко вновь прибывшим изуродованным шрамами лицом. - Лично расстреляю любого, кто нарушит приказ, ясно?
        - Так точно, госпожа майор, - к удивлению Алонсо, капитан не стал спорить, а спокойно кивнул.
        - Поступаете в распоряжение пехоты. Господа лейтенанты, принимайте пополнение. Моралес, вы задержитесь.
        - Есть.
        Лейтенанты быстро разобрали опальных аристократов, и повели их в траншеи. Моралес вопросительно взглянул на Алонсо.
        - Кроме вас никаких подкреплений нет, верно?
        - Я не имею таких сведений, госпожа майор.
        - Хватит тянуться, капитан. Раньше где-то служили?
        - Шестой Пехотный Дальневосточный, командир роты. В отставке четыре года.
        - Острова? - голос Алонсо немного потеплел. - Кто была командир? Лосано?
        - Сначала она. Потом её перевели на материк, вместо неё назначили Ольгу Гальяно.
        - А, помню и её. А вы кем были? Гальяно или Агилера?
        - Моралес. Барон Моралес. Моя жена из Гальяно. Когда Дельгадо объявили вендетту, жена записалась в Армию, я тоже подал рапорт. Так и оказался здесь.
        - А ваша жена?
        - Тоже. Она в моём взводе.
        - Ясно. Ладно, капитан, удачи вам. И нам всем тоже. Надеюсь, ваша жена выживет.
        - Спасибо, госпожа майор. Разрешите вопрос?
        - Да?
        - Вы слышали что-то о частной военной компании "Ветреные бестии", которой командует Мария де Мендес?
        - Ветреная Лола? - моментально насторожилась Алонсо. - Она здесь?
        - Я встретил её в Аллате, - пояснил Моралес. - Она была в незнакомой форме и с погонами капитана. На петлицах голубая звезда с тремя изогнутыми лучами на чёрном фоне.
        - Впервые слышу, - пожала плечами майор. - Наследницу де Мендес и Принцессу МС отправили на войну? Вы не ошиблись, господин Моралес?
        - Я немного знаю графиню, госпожа майор. Точнее, с ней была хорошо знакома моя жена. И госпожа де Мендес нас тоже узнала.
        - И что?
        - Да ничего, - пожал плечами барон. - Спросила, куда нас отправляют, пожелала удачи.
        - Ну и забудьте о ней, - посоветовала майор. - Лола - та ещё язва, хорошо, что её рядом нет. Идите к жене, капитан. Скоро твари полезут.
        Моралес убежал, а Алонсо заняла место в командирском бронеходе. Он отличался наличием мощной рации и шестью огнестрелами, вместо стандартных четырёх. В просторной кабине "толстяка" сидел радист, который отвечал за связь со штабом и подразделениями полка.
        Вскоре послышались выстрелы, вблизи окопов начали рваться снаряды. Огонь африканской артиллерии, расположенной на предельной дистанции, оказался бесполезным. Лишь пара снарядов легла в непосредственной близости от траншей. Бронеходы, прикрытые силовыми куполами, не пострадали.
        - Приготовиться к бою! - понеслась команда по траншеям.
        Майор прильнула к перископу. Сквозь систему зеркал и увеличительных стёкол было видно, как из вражеских окопов полезли крупные фигуры, облачённые в одежду красного цвета. Преодолевая препятствия в виде остатков колючей проволоки, рытвин и воронок от снарядов, чудовища быстро приближались.
        - Что, и это всё? - спросила Алонсо. - А где же техника?
        Словно в ответ, десять бронеходов сбросили Иллюзию и двинулись к европейским окопам. Раздалось рявканье пехотных пушек, шрапнель врезалась в чудовищ, собирая кровавую жатву.
        - Госпожа? - спросил связист.
        - Ждать! - приказала майор. - Подпустить ближе!
        Африканские выкормыши почти достигли обломков дирижаблей, когда Алонсо приказала открыть огонь. Залп огнестрелов и Магии опрокинул первые ряды нападавших. Пехотный огнестрел не всегда убивал тварь с первого выстрела, но раненых было множество. Животные катались, оглушительно визжа и пятная снег кровью. Мимоходом Алонсо отметила, что аристократическая помощь пришлась весьма кстати. Фаерболы и воздушные заклинания наполнили воздух свистом и воем. Тут и там какому-нибудь изменённому отрывало конечность, пробивало насквозь Льдом или Камнем.
        Вот только этого было мало для того, чтобы остановить нападавших. Пока пехота пыталась замедлить чудовищ, подошла "броня". Загремели выстрелы, полетели заклинания, запущенные с биомехов. Позиции защитников окутались взрывами и пылью, в траншеях замелькали синие кресты санитаров. Пришёл доклад о потери одной пушки, второй…
        - Пехоте начать отход на вторую линию, - скомандовала майор.
        Связист протарахтел приказ, затем подтвердил его получение. Наступал самый сложный момент. Если враг почувствует слабину и рванёт прямо сейчас, пока пехота не успела занять нужные позиции, то неразбериха отступления легко перерастёт в бегство.
        В стереотрубу было видно, как из траншей потянулись пехотинцы. Уходили они спешно, но без паники. Во всяком случае, ни один тяжёлый огнестрел не был оставлен, а бойцы постоянно вели огонь на подавление.
        - Ну же, живее! - шептала майор, глядя на ручейки серых фигур.
        Наконец раздались выстрелы с новых позиций. Злобно рявкнула уцелевшая пушка, затрещали противобронеходные огнестрелы, пробивая сразу по два-три тела навылет. Твари метались, не обращая внимания на свистки погонщиков.
        Алонсо торжествующе вскинула сжатый кулак, но не успела издать радостный возглас, как увидела, что из африканских окопов начали выпрыгивать новые монстры. Слова замерли в горле. Проклятье! Её перехитрили! Африканки намеренно пустили первую волну на убой, чтобы лишить европейцев козырей. Вскрыли оборону, убедились, что серьёзных подкреплений нет, а теперь атакуют всерьёз.
        - Откуда вас столько? - ужаснулась шёпотом майор.
        На позиции полка бежали сотни, если не тысячи монстров. Сзади них внушительно шагали штурмовые бронеходы. Сколько уже их всего? Тридцать, нет, тридцать три, если считать всех скопом. Африканки собрали силы в кулак, и нет никакой надежды на то, что этот удар будет остановлен. Майор посмотрела на запрокинутое лицо побледневшего связиста и скомандовала:
        - Передайте наши координаты артиллеристам и в штаб, сержант. Пусть начинают обстрел минут через пятнадцать. Дольше мы не выстоим.
        Связист кивнул, но в этот момент рация сама издала пронзительную трель. Сержант начал было делать доклад, но тут же замолчал.
        - Есть! - связист перекинул связь на комполка. - Вас, госпожа!
        - Майор Алонсо, - доложила Алана.
        - Как вы там, д?ржитесь? - раздался в наушниках голос командующей Когортой.
        - Положение критическое, госпожа полковник, - призналась майор. - Твари, бронеходы, пехота. Прошу ударить артиллерией по позициям полка.
        - Отставить панику, майор! Продержитесь ещё немного! Вам на помощь идёт часть особого назначения. Должны быть у вас с минуту на минуту.
        - Если вы о взводе капитана Моралеса, то…
        - Нет, Алана, - прервала полковник. - Это совершенно другое…
        - Госпожа майор! - раздался возглас связиста, и Алонсо наклонилась к перископу.
        Впрочем, и без оптики было видно, как откуда-то сбоку наперерез тварям устремились длинноногие фигуры, похожие на доисторических ящеров. Майор прильнула к окулярам, настраивая резкость.
        - Вижу чёрные фигуры! - доложила она в ларингофон. - Это они?
        - Они самые, - подтвердила полковник. - Отряд особого назначения "Ветреные бестии". Смотрите внимательно, госпожа майор, потом всё подробно опишете.
        Ящероподобные фигуры огромными прыжками сокращали расстояние. Их было заметно меньше изменённых африканцев, но десятикратное превосходство тварей и бронеходы "бестий" не смущали.
        Животные отреагировали первыми. Лава в красной экипировке устремилась навстречу новому врагу. Несколько бронеходов также сменили курс, разворачиваясь к прыгучим противникам. Раздались выстрелы, но осназовцы игнорировали обстрел. Постоянно рыская из стороны в сторону, они стремительно сблизились с волной изменённых и врезались в неё.
        Алонсо распахнула глаза. Казалось, на поле боя явились герои древности, в одиночку побеждавшие легионы! Твари Эван разлетались в стороны от небрежных, казалось бы, толчков и оплеух. Заклинания срывались с чёрных конечностей, раз за разом находя своих жертв. Красные пытались задавить чёрных количеством и массой, но лишь приближали свою смерть.
        На глазах Аланы один из осназовцев ударил огромное животное кулаком с такой силой, что пробил его насквозь. Легко подняв над головой тяжеленую тушу, "ветреный" метнул труп в набегающую толпу, а затем прыгнул следом. Руки, или лапы, замелькали с немыслимой скоростью, и пространство вокруг оросилось фонтанами крови. Секунда, и "бестия" рванулась к следующим врагам, оставив после себя кучу изуродованных тварей.
        Биомехи африканок, оценив угрозу, прекратили атаку и принялись расстреливать осназовцев. Чаще под обстрел попадали животные, но и европейцам доставалось. Вот длинноногая фигура покатилась кубарем, попав под выстрелы. К изумлению Алонсо, "ящер" тут же вскочил, отпрыгнул в сторону, попутно оторвав голову животному, расшвырял двух других, а потом оказался рядом с бронеходом. Разряд пробил Щит, и "ветреный" прильнул к ноге биомеха, чтобы не быть разрубленным защитным полем. Европеец за секунду вскарабкался на колено бронехода, заискрились Молнии, мех африканок пошатнулся и замер. Отлетел защитный сегмент, взмах могучей руки разбил на куски защитный кристалл. Прыжок, удар, и разрядники левого борта также рассыпались сверкающим дождём. А оседлавшая грозную машину "бестия" переместилась назад, распахнув один из люков. Из биомеха ударили фаерболы, но защита осназовца их отклонила. "Ящер" скрылся внутри машины, через несколько секунд выскочил на снег и бросился дальше. "Пирамида" постояла на месте, а потом рухнула огромной кучей неуправляемых мышц, грозных некогда кристаллов и огнестрелов.
        Алонсо перевела дух, захваченная необычным поединком. Осназовцы метались от одного бронехода к другому. Тут и там африканские "пауки" повторяли судьбу своего товарища. Волна тварей таяла под ударами когтистых лап, уцелевшие поспешно отходили назад.
        - Это наши?! - с восторгом кричал связист, позабыв о субординации и включенной рации. - Это же наши, да? Мы тоже смогли создать чудовищ!
        - Это не чудовища, - в голове Аланы молнией пронеслась догадка. - Это бронекостюмы! Каррера, проклятый ты самец!
        - Что? - раздались в наушниках голоса подчинённых. - Что вы сказали, госпожа?
        - Это разработка Доминика Каррера, - опомнившись, повторила Алонсо, глядя на кровожадную саранчу, уничтожающую врагов Империи. - Штурмовой бронекостюм. Он всё-таки сделал его.
        - Каррера?
        - Тот самый?!
        - Сын Императора!
        Послышался свист, на поле боя стали рваться снаряды африканских орудий, перемешивая остатки своих и чужих бойцов. Разрывы ложились среди осназа, несколько чёрных фигур уже лежали неподвижно. Всё же африканкам удалось найти противодействие "Ветреным бестиям". Но Алонсо была уверена, что потери среди "ящеров" не идут ни в какое сравнение с африканскими. На поле остались сотни тварей, картину разгрома довершали пятнадцать биомехов, тут и там валявшихся на снегу.
        - Всё! - Алонсо вытерла слёзы. - Против такого Африка не устоит. Победа, дамы и господа!

* * *
        - Думаете, это победа, дамочки? - капитан Мендес прошлась вдоль строя, вглядываясь в лица подчинённых. - То, что каждая из вас записала на свой счёт по десятку животных Африки - это хорошо. Шестнадцать биомехов? Отлично! Но!
        Мария вышла на середину импровизированного плаца и нахмурила брови.
        - Вы забыли, наш девиз? Я напомню: "Опыт! Честь! Отвага!" Где всё это?! Я набрала вас, опытных ветеранов, для того, чтобы побеждать! А как мы можем побеждать, если и впредь будем действовать неорганизованной толпой? Где взаимодействие? Почему разбились двойки, где связки из ведомого и ведущего? И самое главное! Где, мать вашу, тела наших подруг, павших на поле боя?! Как стало горячо, так весь гонор потеряли и сбежали, поджав хвосты, оставили врагу образцы секретного оружия! Мать вашу! Оружия победы! Трижды мать вашу и отцов ваших! Безмозглые курицы!
        Капитан опять прошлась вдоль строя, прихрамывая на левую ногу. Её подчинённые старательно прятали глаза.
        - Значит так, - Лола опять остановилась. - Так как вы, идиотки, не можете совладать с эмоциями, словно сучки во время течки, то я приняла решение. В состав батальона будут входить не только женщины, но и мужчины.
        И де Мендес повысила голос, перекрывая поднявшийся ропот.
        - Да, самцы! Костюмы это позволяют. Может быть, тогда вы вспомните о долге, а не о личных амбициях, - командир ЧВК повернулась к младшему сержанту Легиона. - Госпожа Альва, как скоро вы сможете экипировать новобранцев?
        - Контактные комбинезоны давно готовы, госпожа капитан. Как только кандидаты пройдут отбор, я смогу начать обучение.
        - Все слышали госпожу испытателя? - оглянулась Лола. - Радуйтесь! Самцы идут к вам на помощь! Позорище… Вольно! Разойдись.
        Строй чуть расслабился, но остался на месте. Когда капитан де Мендес скрылась в палатке вместе с сержантом Альва, над поляной раздались многочисленные проклятия. Возмущённые женщины собирались в кучки, осыпая друг дружку вопросами и упрёками.
        - Ты только посмотри на них, Ева, - злорадно хмыкнула Лола, наблюдая за подчинёнными из-за полога палатки. - Как они завелись!
        - Неужели вы действительно хотите набрать мужчин, госпожа Мария? - недоверчиво спросила сержант.
        - А почему нет? - пожала плечами капитан. - Я лично знаю нескольких подходящих парней. Заметила, что среди животных практически нет особей женского пола? А ведь их не дураки делали, согласись. В рукопашной схватке самец легко одолеет большинство женщин.
        - Неужели всё так плохо?
        - О чём ты? - непонимающе оглянулась на помощницу аристократка.
        - Неужели мы настолько бездарны, что нас необходимо менять на мужчин?
        - Ты про мою речь? - де Мендес тихо рассмеялась. - Это я специально их пробесила. Нет, Ева, повоевали мы отлично. Но вот то, что тела подруг достались африканкам, это и в самом деле позор.
        - Эван не смогут повторить разработку брата, госпожа, - Уголёк упрямо вскинула голову. - Я говорила с Ирэн и Мартином. Они сами не понимают, как Доминик сделал кристаллы для комбеза. А уж про управляющие камни я вообще молчу! Даже Император с трудом смог разобраться в них.
        - Лукас не единственный способный кристалловед, - возразила де Мендес, отходя от входа и усаживаясь за стол. - В МС производство Роялей поставлено на поток. Разобрались мы, есть вероятность, что сообразят и по ту сторону моря. Им досталось восемь бронекостюмов!
        - Я…
        - Что?
        - Я предлагаю связать Рояль и шар души. Если оператор умрёт, то сработает заряд и управляющий кристалл разрушится.
        - И африканки получат бесполезный набор мышц и остатков кристаллов? Да, это мысль… Но как отнесутся к такому остальные операторы? Не каждая решится таскать на себе заряд взрывчатки.
        - Мы дали Клятву, госпожа капитан, а это пострашнее "кнопки мертвеца".
        - Хмм… Надо подумать.
        - Я готова пойти в бой в таком костюме.
        - Нет. Ты, Ева, официальная Наследница Рода Каррера. Тебе запрещено ходить в атаку.
        - Вам тоже, госпожа, но вы пошли.
        - Мне нужно было подать пример и самой оценить костюм в деле, - возразила Лола. - Не зря же я все свои деньги на них потратила? К тому же, это было дело чести: дуэль бронекостюмов Доминика и бронеходов.
        - Значит, больше вы рисковать не будете? - настойчиво спросила Ева, кивнув на раненную ногу Марии.
        - Пожалуй, я всё же повзрослела. Прав был твой брат: командир обязан думать, а не просто саблей махать. Сидела бы сзади, глядишь, и жертв было бы меньше.
        - Это хорошо. А то мне дома ремня пропишут, если ваша свадьба в папином кафе сорвётся.
        - Вот что тебя больше всего заботит? - шутливо возмутилась Лола.
        - Конечно, - серьёзно кивнула Ева. - К тому же, госпожа Мария, у меня ведь тоже друзей мало. Доминик пропал, ещё и вас потерять? Меня в бой не пускаете, а сами в пекло лезете! А если бы тот бронеход вас подстрелил?!
        - Спокойно, Уголёк, - улыбнулась де Мендес. - Твой брат проделал отличную работу. Кстати, ты знаешь, кого мы спасли? Майора Алонсо! Помнишь такую? Теперь де Вега и де Кабрера не отвертятся! Следующая партия Рапторов будет сделана уже за счёт Империи, будь уверена.
        - Мелкому это понравится.
        Глава 25
        Глава Семьи с тревогой всматривалась в хмурое лицо внучки.
        - Ты плохо выглядишь, Санди.
        - Чувствую себя ещё хуже, - согласилась Наследница.
        - Ты не ранена?
        - Нет, я цела. Просто устала, да ещё этот переход. Я думала, шторм нас прикончит.
        - Но ты всё же добралась до дома. Теперь всё будет в порядке.
        - Нет, бабушка, ничего! в порядке! не будет! - отчеканила девушка и оглянулась по сторонам. - Где Шайя?
        - У себя, госпожа Сандра, - ответил молчавший до этого Тракен. - Опять заперлась в лаборатории.
        - У меня для неё подарок. Почти пятьдесят универсальных магов, кристаллы, записи… Всё, как она заказывала.
        - Сколько? - недоверчиво переспросила Хельга. - Откуда?
        - Кланам не нужны универсалы, - лицо Сандры исказила непонятная гримаса. - Мне дали доступ к лагерям, где я провела полтора месяца, выбраковывая пленных. Несколько взрослых, но, в основном, дети и подростки. Как вспомню лица их родных… Разве что совсем маленьких удалось не разлучать с матерями.
        - Какие ещё лагеря?
        - Эван ведут зачистки, разбираются с недовольными и их семьями. Им нужны либо здоровые рабыни, либо заготовки под изменённых из сильных самцов. Мужчин сразу отправляли в загоны, а женщин с детьми мне удалось забрать.
        Хельга Шиен поджала губы и брезгливо кивнула на вереницу плеников, которая тянулась по трапам к грузовикам:
        - Значит, никакой добычи, кроме этих доходяг?
        - Кое-что удалось собрать, но… Я предоставлю отчёт.
        - Жду через два часа, - сухо промолвила Глава и пошла прочь.
        Наследница приняла душ, переоделась и ровно в назначенное время делала доклад Матриарху, управляющему и Шайе. Сестра молчала, а старшая Шиен и её помощник пытливо изучали списки трофеев и задавали вопросы по каждому пункту. Сандра комментировала и делилась воспоминаниями о перипетиях добычи призов.
        - Эван обложили нас со всех сторон. Как только я прибыла, мне поставили условие: Семью допустят к вывозу трофеев, только когда я отдам своих людей в штурмовые роты.
        - Это что ещё за новости? - подняла брови Хельга. - У нас была другая договорённость. И скольких ты должна была отдать?
        - Четыреста человек, госпожа.
        - Однако…
        - Старшая Эван и меня хотела отправить на передовую, но я сказала, что не имею соответствующей подготовки, а мои люди не бойцы. Дэйю обозвала нас собирателями падали и ограничила в передвижениях. Мы выкручивались, как могли, лезли в непроверенные места, но всё равно постоянно конфликтовали с клановыми трофейщиками. В итоге я потеряла восемнадцать человек на дуэлях и вдвое больше в стычках с европейцами. Зато получила доступ к Храмам Триединой, как ты и просила, Шайя.
        - Моё задание ты выполнила, - кивнула начальница исследовательского отдела Семьи, просматривая бумаги. - Госпожа, у меня нет претензий к Сандре.
        - Зато у меня есть, - проворчала Матриарх. - Мне нравился твой стиль ведения дел, Санди, несмотря на огрехи. Из первого похода ты привезла целый корабль дорогих кристаллов и ценного пленника. К тому же избавилась от балласта в виде обязательств перед "вольными торговцами". Но, судя по тому, что я вижу сейчас, Санди, второй рейд оказался менее результативным, чем авантюра с Роджерсами. Европейскую экспедицию иначе как провалом я не назову.
        - Мы не ожидали прямого противодействия со стороны Эван, госпожа, - вступился за Наследницу Тракен.
        - Хм… Да, расстаться с людьми было бы неразумно, - признала Глава. - Дэйю бросила бы их в атаку, а они не пушечное мясо Клана. Говоришь, сопротивление со стороны "союзников" было сильным?
        - После того, как я отказалась отдать бойцов, на меня смотрели как на отбросы. Не давали и шагу ступить, - Сандра поморщилась. - Пришлось лично кое-кому вправить мозги. После второй дуэли стало немного легче. В любом случае итог таков: стоящих трофеев нам собрать не дали, отношения с Эван окончательно испортились.
        - Плохо, госпожа Наследница, очень плохо, - покачала головой Хельга. - На этот поход возлагались большие надежды, а в итоге от нашей цели мы оказались даже дальше, чем до него. Вынуждена напомнить всем присутствующим слова нашего пленника: если Эван провалит компанию, она отыграется на нас. Кстати, Хуго, ты следишь за сводками с фронта? Что говорят твои люди об обстановке в Европе? Насколько официальные отчёты Эван о победах соответствуют действительности?
        - Ван и Чоу топчутся на месте, - ответил управляющий. - Сопротивление Европы оказалось намного сильнее, чем они ожидали. Ван теряют войска на материке, а Чоу так и не смогли установить контроль над Островами. На Западе тоже неудачи одна за другой. Говорят, европейцы применили какое-то секретное оружие, и смогли нейтрализовать разработки Животных. Прошу прощения, госпожа Шайя, я хотел сказать Биологов.
        - Ты слышала об этом, Санди? - повернулась к внучке Матриарх.
        - Разумеется, госпожа, - кивнула девушка. - Скажу больше: мне удалось добыть образец этого "секретного оружия". Люди Иинг должны были перенести его в лабораторию.
        - Так вот что это за гроб? - подняла брови Биолог - А я-то думала, там очередной изменённый. Надо посмотреть, что же там придумала Кабрера.
        - Ты добыла последнюю разработку Легиона? - бабка одобрительно взглянула на внучку. - Хорошая работа, Санди. Как тебе это удалось?
        - Ну… - девушка слегка приосанилась. - После того, как нам запретили далеко отходить от интендантов Эван, я была в курсе всех их дел. И когда с поля боя принесли несколько тел европеек в новых силовых костюмах… Пришлось дать "на лапу" кое-кому, чтобы ящик "потерялся".
        - Силовые костюмы? - заинтересовалась Шайя. - Пожалуй, мне нужно взглянуть на них самой. Госпожа?
        - Иди, внучка, - благосклонно кивнула Глава и кивнула на заваленный бумагами стол. - У нас тут хватит дел до самого ужина.
        Биолог встала и вышла из кабинета, прихватив свои записи. Сандра проводила взглядом сестру и повернулась к столу. Тракен поставил точку под следующим пунктом и процитировал:
        - "Шлифовальный станок 660 -250, модель "Бархат". Три штуки".
        - Для обработки кристаллов для ТЭЦ, - пояснила Наследница. - Там ещё ванны для выращивания кристаллов будут. При наличии хорошего мага Камня можем попробовать освоить полный цикл производства.
        - Ясно. Дальше…

* * *
        Обсуждение добычи затянулось, как и предсказывала Матриарх, до ужина. Оно продолжилось бы и после, но Хельга решила устроить перерыв. Вместо того чтобы вернуться в кабинет, она не спеша направилась в лаборатории старшей внучки. Сандра и Тракен последовали за ней, обсуждая перспективы военной компании.
        - Бронеходы Клана побеждают Легион, - делилась Сандра наблюдением. - Наши мехи заметно мощнее европейских, хоть и уступают им в защите. Мы быстрее можем менять центральные кристаллы и возвращать машины в бой. Европейцы же пользуются старыми технологиями. В нынешних погодных условиях это даёт Эван огромное преимущество.
        - Это Дэйю так говорит? - с сомнением спросил Тракен. - По моим сведениям соотношение потерь не в нашу пользу. Примерно два европейских биомеха на три африканских.
        - И что?
        - Если война затянется хотя бы до лета, это может стать губительным для Клана, - дал прогноз управляющий.
        - Воюет не только техника, господин Тракен, - возразила Сандра. - Маги Огня из штурмовых батальонов отлично справляются с прорывом обороны. Да и животные наводят ужас на европейцев.
        - Почему же мы до сих пор не взяли Аллату? - спросила Хельга.
        - Это из-за портальной Арки, госпожа, - пояснила Сандра. - В город ежедневно прямиком из Капитолия прибывают свежие войска и снаряжение, и идёт эвакуация раненых и гражданских. Эван знают её местоположение, но пока не могут подобраться и разрушить её.
        - То есть африканских солдат просто перемалывают в Пустошах, а Дэйю не может никуда дёрнутся, оставив в тылу такую угрозу, - констатировала старшая Шиен.
        - Ну… Если смотреть с этой точки зрения…
        - Да, именно так, Сандра. Клан упёрся в непреодолимую стену, от которой нельзя отступить. Аллата - ключ к Европе, в Капитолии это прекрасно понимают.
        - Те офицеры, с кем я разговаривала, были уверены в скорой победе.
        - Ну-ну, - хмыкнул Тракен.
        - Слепцы, - покачала головой Матриарх. - "Один удар, один рывок, одна победа!" Этот лозунг засел у них в мозгах, да? Тупицы. Им не помог даже аномальный мороз, который фактически обездвижил Легион. Зима быстро закончится, Санди. Сейчас февраль, а уже в марте придёт тепло, ценность быстрой перезарядки исчезнет, и что тогда?
        - Главный козырь Эван - животные, но ставка на них не сработала, - дополнил слова Главы управляющий. - Европа дрогнула, но не сломалась. Можно было надеяться на помощь Англии, но те сидят на месте, отказываясь открывать Второй фронт.
        - Почему?
        - Потому что трезво оценивают ситуацию, - ответил Тракен, открывая женщинам дверь в лабораторию.
        - Британки вложили в Эван миллионы! - напомнила девушка. - Дэйю не сможет вернуть кредиты без помощи Лондона.
        - В Лондоне это помнят, госпожа, но и ввязываться в авантюру без явного превосходства не хотят. Британская Империя по праву гордилась своим Флотом, но где сейчас этот козырь? "Рейза" потоплена одним выстрелом. Если у Лукаса де Вега хотя бы половина капитанов владеют этим заклинанием, то преимущество новых, более технологичных кораблей сходит на нет. Какая разница, насколько хорош корабль, если на дно пойдёт любой из них?
        - А что говорит Каррера по поводу этого заклинания?
        - Молчит, естественно, - пожала плечами Глава. - Ссылается на ещё одну Клятву. Этот мальчишка в них, словно в гирляндах.
        - Врёт, как всегда, - нахмурилась Наследница.
        - Госпожа Сандра, вы предвзяты, - возразил Тракен. - Пора вам признать, что этот юноша не так прост, как мы думали. Вспомните хотя бы о Международных Патентах.
        - Это уловка де Мендес, - упрямо возразила девушка.
        - Санди, Санди, - покачала головой бабка. - Ты так нападаешь на него, что это становится подозрительно.
        Внучка насупилась, чем вызвала у Главы лёгкую улыбку. Посмеиваясь, она подошла к Шайе, которая торопливо делала записи в рабочем блокноте, поглядывая на экран. На тестовом стенде был закреплён какой-то кристалл. На лебёдочной цепи висел силовой костюм, распахнутый наружу, словно выпотрошенная туша. Отдельно лежал комбинезон.
        - Ну что, Шайя, удалось что-то узнать?
        - Да, бабушка, кое-что я уже поняла. Давайте я покажу вам…
        Доктор протянула сестрёнке блестящий комбинезон. В некоторых местах материя была взрезана, обнажив энерговоды и места под кристаллы. Хуго досталась чешуйчатая стопа с длинными пальцами и клинками когтей. А перед Главой на стол встал шлем с пробитым забралом.
        - Вы видите перед собой части штурмового костюма, - Шайя кивнула на висевшую "тушу". - В целом, это ответ де Кабрера на наших "животных". Начнём с того, что у тебя, Санди. Для начала, хочу обратить ваше внимание на размеры кристаллов: они одинаковые, а значит, камни созданы специально под этот комбинезон. Узнаёшь их, сестричка?
        - Вот эти похожи на Солнечные камни, вот только…
        - …Солнечные камни славятся своей хрупкостью и раньше никогда не использовались в военных разработках, - подсказала исследователь. - Ты держишь в руках маленькое чудо, потому что кристаллы очень прочные, их даже молотком разбить затруднительно. Но это ерунда по сравнению с другими камнями, вот этими, матовыми. И здесь всё уже серьёзнее, поверьте мне, как специалисту. У нас вообще нет ничего подобного.
        Шайя продемонстрировала возможности кристаллов, кинув в один из них слабенький фаербол. Огонёк сменил направление полёта и врезался в стену, оставив на ней дымное пятно.
        - Ого! - подняла брови Хельга.
        - И это при минимальном заряде, - пояснила исследователь. - При полностью заряженных кристаллах человек в комбинезоне становится практически неуязвимым.
        - Даже эти тряпочки способны изменить баланс на поле боя, - поджала губы Матриарх.
        - А у меня что, госпожа Шайя? - Тракен оценивающе покрутил перед собой тяжёлую стопу.
        - Здесь всё проще, но тоже сделано с выдумкой. Благодаря выдвижным пальцам боец может разгоняться до очень высоких скоростей. И, если я правильно поняла задумку разработчиков, резко менять направление движения. Обратите также внимание на чешую. Она образует эластичную и крепкую броню.
        - Чтобы человека превратить в полноценного Животного, нужен примерно год, - проницательно закончил мысль управляющий. - А чтобы освоить это снаряжение нужно… Хм… Месяц?
        - Кто знает? - пожала плечами доктор. - Но не думаю, что обучение будет слишком сложным и долгим. Костюм рассчитан на оператора, которому в рукопашной схватке не до тонкостей управления. Тут скорее будет стоять вопрос о первоначальной подготовке.
        - Ну, а что ты приготовила мне? - Матриарх с любопытством разглядывала шлем, напоминающий голову доисторического чудовища.
        - Самое главное, бабушка. Не смотри на архаичный внешний вид, это лишь для того, чтобы испугать врага. Начинка здесь самая современная. Датчики по всей броне, данные выводятся на внутренние экраны. Опять же, стоят защитные кристаллы, вот здесь и здесь, видишь? Смотри, что я вытащила из затылочной части.
        Исследователь протянула увесистый металлический конус.
        - Снаряд от бронеходного огнестрела, - опознал Тракен.
        - Верно. Он проломил защиту и разворотил череп оператора костюма. И при этом защита ослабила выстрел настолько, что снаряд не прошил шлем насквозь.
        - Может быть, попал на излёте?
        - Возможно. Но всё говорит о том, что оператор не слишком-то волновалась, подставляясь под выстрелы.
        - Мы сможем повторить эту конструкцию? - Глава Шиен загоревшимися глазами предвкушающе оглядела столы.
        - Нет, бабушка.
        - Почему? Что такого в этих мышцах и сухожилиях?
        - Мышцы здесь стоят самые обычные, вырастить их не проблема, - отмахнулась "живчик". - Как всем этим управлять, скажите мне? Смотрите.
        И женщина протянула на ладони кристаллическую шайбу, которую сняла со стенда.
        - Это управляющий кристалл, - пояснила Шайя. - Я ещё не до конца разобралась, но это просто гениальная конструкция. Сверхсложная в изготовлении, но абсолютно простая в применении. Потери на синхронизацию сведены к минимуму, можно сказать, что их просто нет. Костюм слушается даже не усилия, а мысли оператора. Комбинезон… да что там! Вся броня является уникальным оружием, которым может управлять любой новичок. Сандра, сколько европеек было одето в такие костюмы?
        - Я слышала примерно о сотне.
        - Что-то маловато для Легиона, - с сомнением заметила Хельга. - Быстроногая Кармен вряд ли стала бы мелочиться, рискуя новинкой.
        - Возможно, этот бой был просто проверкой? - предположил Тракен. - И если оценка эффективности будет высока, то через месяц де Вега выставит уже тысячу подобных бойцов,
        - Неизвестно, сколько стоит эта разработка, - неуверенно возразила Сандра. - Может быть, она дороже "паука".
        - Ну и что? - Биолог ревниво вскинула голову, словно силовой костюм был её детищем. - Попасть по такой резвой мишени затруднительно, а парочка штурмовиков в подобных костюмах справятся с любой "пирамидой". В Капитолии умеют считать.
        - Я поняла твою мысль, Шайя, - кивнула Глава. - Что-то ещё?
        - Пока всё.
        - Госпожа Шайя, вы обратили внимание на эти надписи? - Тракен показал на мелкие буквы, шедшие по окружности управляющего кристалла.
        - Где? Нет, не заметила… Что тут у нас? Так, цифры… Три тысячи сто тринадцать? Нет, скорее "Три" и "Сто тринадцать". Видимо, номер партии и номер изделия. Ангар 18?!
        - А вот здесь клеймо МС, - добавила Хельга, осматривающая разбитый шлем.
        - И здесь тоже, - Сандра продемонстрировала неприметную этикетку комбинезона.
        - Что же это получается? - произнесла Шайя, глядя на младшую сестру. - Вся эта конструкция, в которой синхронизация между почти совершенными кристаллами и мышцами нового типа происходит с фантастической скоростью, разработана в Ангаре?
        - А мы не имеем технологий, чтобы повторить этот результат, - закончила за внучку Матриарх. - Знаю я об одном кристалловеде, пропавшем родственнике Командующей Европы. Сидит у нас в подвале.
        - Я лично вскрою череп этому прохвосту! - вскипела Шайя, мигом сообразив, о ком идёт речь. - Чемоданы на колёсиках, значит? Зонтики и сумочки, да?
        - "Каррера, Кабрера… Разница всего в одну букву…" - прошипела Сандра, сжав кулаки.
        - Хе-хе-хе! - рассмеялась вдруг Матриарх. - Ай да мальчишка! Жаль, что он не африканец. Ха-ха-ха!
        - Госпожа! - воскликнул с восхищением Тракен. - Это же гениально!
        - Что? - не поняла старая Шиен. - О чём ты, Хуго?
        - Это же решит все наши проблемы, госпожа!
        Мужчина посмотрел на женщин. Родственницы с недоумением переглянулись и уставились на управляющего делами Семьи.
        - Совершенно очевидно, - с энтузиазмом начал Тракен, - что Каррера много значит для де Вега. Архимаг, настройщик кристаллов, изобретатель и, возможно, сын Императора и Командующей.
        - И мой пленник, - добавила Сандра. - Которому я лично грозила отрезать голову.
        - Это ерунда, - отмахнулся управляющий. - Чего не скажешь на эмоциях. Главное, чтобы его желание выжить было достаточно сильным, чтобы согласиться с нашими аргументами.
        Глава 26
        Что что-то произошло, я понял, когда меня привели в кабинет Матриарха. Охранница, сопровождавшая меня, пропустила вперёд и аккуратно закрыла дверь. С той стороны. Я остался с руководством Семьи один на один. Хельга Шиен сидела во главе стола, управляющий занимал место справа. Доктор разливала по чашкам горячий кофе. Сандра, которую я давно уже не видел, сидела в кресле у стены. Настроение у всех было… неоднозначным, скажем так.
        Хуго Тракен был бодр и нетерпелив, словно бегун на старте. Шайя сочилась любопытством и предвкушением. А вот её сестра и бабка смотрели на меня странно. Если говорить о Хельге, то она явно меня ненавидела, как будто её козырной туз был побит простой шестёркой.
        Но самыми яркими переживаниями лучилась младшая внучка. Сандру просто трясло от бешенства. Она старалась не смотреть в мою сторону, чтобы не выдать себя горящим взглядом. Но эмоции её, о-о-о!.. Словно раскалённую печку посадили в кресло. Как только кожа обивки не дымится? Внешне это было незаметно. Вся компания внешне вообще не проявляла никаких волнений, словно собрались просто почаёвничать перед сном и обсудить очередной прогноз погоды. Ну и, в качестве нового развлечения, со мной поболтать.
        - Добрый вечер, господин Каррера, - приветствовала меня Хельга.
        - Госпожа Шиен, - кивнул я. - Дамы, господин Тракен.
        - Кофе?
        - Благодарю.
        Я расположился в кресле, на которое мне указал управляющий. Шайя поставила передо мной дымящуюся чашку ароматного напитка и присела рядом с Тракеном.
        - Как вы себя чувствуете, господин барон? - светским тоном поинтересовался Тракен. - Вы оправились от ран? Как ваше здоровье?
        - Со мной всё в порядке, - ответил я. - Госпожа Биолог может это засвидетельствовать.
        - Охотно подтверждаю! - кивнула Шайя.
        - Может быть у вас есть какие-то претензии по условиям вашего содержания? - продолжил Тракен.
        - Нет.
        Я немного помолчал, потом повернулся к старой перечнице.
        - Госпожа Шиен, может, объясните мне, что происходит?
        - Моя младшая внучка, господин барон, вернулась из Европы, - скрипучим голосом сообщила Хельга. - И она привезла интересные новости. Я не стану утомлять вас подробностями. Скажу лишь, что в европейской прессе вашу личность обсуждают на первых страницах.
        - Если вы про "Европейскую правду", то вряд ли можно ожидать, что меня хвалят, - предположил я.
        - Как сказать, господин Каррера, - возразила Матриарх. - Вас разыскивают спецслужбы двух континентов. За вас предлагают миллион.
        - Вы шутите?
        - Ни в коем случае. Официальные и неофициальные издания обсуждают, для чего же Имперской Канцелярии понадобился маг, от которого ещё совсем недавно открещивалась сама де Кабрера. Есть мнение, что вы перебежчик, которого надо вернуть и показательно казнить. Однако большая часть газет считает, что Мама Ка раньше была не совсем честна, но теперь, когда вы пропали, её нервы не выдержали, и она надавила на "отца", чтобы тот отыскал пропавшего "отпрыска". Мы уже выяснили, что вы не являетесь родственником Лукаса де Вега или Кармен де Кабрера…
        Я метнул взгляд на Шайю. Просто анализы крови, да? Та пожала плечами.
        - Остаётся ещё вероятность, что вас разыскивает не Император, а МС. Приводится весьма впечатляющий список ваших изобретений и Патентов, и выражается сожаление по поводу того, что известный изобретатель пропал в неразберихе боёв. Упомянутая вами "Европейская Правда" лишь обобщила эти факты. Так кто же вы? Изменник или патриот? Агент де Мендес или провокатор Эван?
        - Агент де Мендес звучит лучше, - заявил я. - Уж точно выгоднее.
        - Вы солгали мне, Доминик, - вклинилась в разговор Шайя. - Ангар 18 занимается вовсе не ерундой, вроде чемоданов.
        - Я просто не стал заострять на этом внимание. Если вы помните, Шайя, то наша игра в ответы закончилась по вашей инициативе. И на прощание вы обещали сделать из меня монстра. А теперь мило предлагаете мне кофе. Что произошло, что вы так резко поменяли планы?
        Вместо ответа женщина протянула мне пачку фотографий. По мере их изучения на моё лицо наползала непроизвольная счастливая улыбка. На первом фото был изображён Раптор, бегущий на камеру. Шлем с нарисованными клыками напоминал оскалившегося динозавра, оператор удачно поймал момент прыжка с одной ноги на другую при полностью выдвинутых удлинителях. Растопыренные пальцы на руках сияли клинками кинжалов. Отличный кадр, хоть на обложку рекламного поста!
        Следующие снимки были не менее впечатляющими. Несколько монстров Эван, разодранных в клочья. Выпущенные наружу кишки, развороченные грудные клетки, оторванные конечности и головы. Вот разрубленный ствол огнестрела, человеческая фигура, висящая на дереве на высоте нескольких метров. Костюмчик-то получился не только быстрым, но и сильным, как я погляжу? И в довершение всего: поле с развороченными бронеходами. В кадр вместилось пять штук. А вот и крупные планы: выдернутые "с мясом" люки, залитые кровью операторов внутренности биомехов, кривые стволы огнестрелов и разбитые разрядники.
        - Спасибо! Просто душа радуется, - честно признался я.
        - Вы знаете, что это за силовые костюмы? - настороженно спросила Шайя.
        - Разумеется, - широко улыбнулся я. - Мы разрабатывали Раптора почти полгода. Начали ещё до мятежа Агилера, а закончили буквально за месяц до Нового Года.
        - Вы?
        - Ага. Ну, не я один, конечно. Там было ещё несколько человек. К примеру, Лукас де Вега.
        - А ещё кто?
        - Секретная информация, - лучезарно оскалился я.
        - А этот кристалл? - Тракен выложил на стол знакомую шайбу.
        - Рояль? Да, это моя разработка, - подтвердил я.
        - И конечно сведения о ней защищены Клятвой, - ядовито высказалась из своего угла Сандра.
        - Разумеется, - согласился я. - Но вы можете попытаться выбить из меня информацию об этом кристалле. Не только о нём, но и о Камнях Пространства, или о тех, которые вы знаете как Лунные.
        - И что будет, если мы попытаемся это сделать, господин Каррера? - скрипуче спросила Хельга.
        - Я умру. А учитывая, что сейчас я - Золотой маг, то последствия моей смерти будут… внушительными, скажем так. Вы собираетесь совершить массовое самоубийство прямо сейчас?
        - Зачем нам это делать? - после паузы спросил Тракен.
        - Затем, что дела Эван плохи. А если у Дэйю всё плохо, то у вас будет ещё хуже. Или я ошибаюсь?
        Семейный совет помолчал, потом Хельга чуть заметно кивнула Тракену. Тот разложил снимки на столе и указал на панораму лежащих биомехов.
        - Сотня бойцов в подобных костюмах сорвала атаку тысячи изменённых и тридцати бронеходов. Тогда погибло десять операторов ваших костюмов. Со стороны Эван потери более значительны: четырнадцать бронеходов и около половина изменённых. Через два дня… как вы их назвали, Рапторы? Так вот, Рапторы ворвались в расположение командования третьей дивизии Клана. Результат: около сотни убитых, в три раза больше раненых. Разгромлен штаб, погибло несколько старших офицеров. К слову, это были маги Бронзовой и Первой Лиги, господин Каррера!
        - А наши потери? - жадно спросил я.
        - Неизвестно. Эван заявили о десятках, но ни одного трупа Клану не досталось, их унесли. По моим данным, погибших Рапторов было менее десяти.
        - Хм… - недовольно протянул я. - Даже десять из сотни многовато.
        - Двадцать силовых костюмов взамен десяти тысяч, это, по-вашему, много? - поинтересовалась Хельга. И пояснила, видя моё недоумение. - Рейд был совершён перед наступлением. Были убиты многие погонщики, животные вырвались на свободу. Общее командование было нарушено, пехота разгромила оборону и ворвалась в город, который считался одним из оплотов Эван. Обычная пехота! После нападения поднялась паника, потери от которой оказались гораздо более серьёзные, чем от нападения Чёрных Тварей. Если бы нападавшим повезло чуть больше, то западная группировка Эван перестала бы существовать.
        - Чёрные Твари? - рассмеялся я. - Это надо было заслужить! Вы не знаете, кто командует этим подразделением?
        - Капитан Мария де Мендес, - ответил Тракен.
        - Лола своего всё же добилась. Ещё и следующее звание отхватила!
        - Похоже, ты очень рад за неё? - тон Сандры был странным. - Давняя любовь?
        - Какая ещё любовь? - я фыркнул и посмотрел на Наследницу. - Это же Лола! Графиня де Мендес, Принцесса МС. Я её сто лет знаю.
        - И как близко?
        Да что это с ней такое, не пойму? Я уставился на девушку, которую видел всего четыре раза в своей жизни. И в половине наших встреч она била мне по голове так, что я чуть концы не отдавал. А в других случаях грозила расчленением и таксидермией.
        - Ты что, ревнуешь, Санди? - иронично поинтересовался я.
        И тут в кабинете установилась тишина. Гнев, ирония, ярость, смущение, ожидание…
        - Да что тут происходит?! Кто-нибудь может внятно объяснить? - произнёс я, обводя взглядом присутствующих.
        - Господин Каррера, - с отвращением в эмофоне и спокойствием на лице произнесла Матриарх. - Тщательно взвесив перспективы, я приняла решение и прошу вас быть посредником между моей Семьёй и Императором Европы в переговорах. Для сохранения жизни своих родных и в качестве знака капитуляции я предлагаю вам заключить брак с моей внучкой, присутствующей здесь Сандрой Шиен и возглавить Семью. Вы станете Наследником и владельцем всего нашего движимого и недвижимого имущества, а так же главнокомандующим вооружёнными силами Семьи Шиен. В европейской аристократической иерархии ваш титул будет равен княжескому, а земли, принадлежащие вам, будут сравнимы с графскими родовыми владениями. Соответствующий договор будет подготовлен в течение нескольких дней.
        Я сидел, открыв рот, и не мог поверить в реальность происходящего. Хельга Шиен предложила мне ВСЮ Семью в качестве награды за спасение. И пообещала всё это официально оформить. Мама дорогая, у Шиен во владениях целый город! И куча островов в Атлантике. А ещё то, что бабка скромно назвала "движимым и недвижимым имуществом" по всему миру, а также доли предприятий. Опять же, по всему миру.
        - Чтоб я сдох… Князь?
        - Это слишком мелко для тебя? - взвилась моя предполагаемая невеста. - Привык спать только с графскими Наследницами? Я тебе не подхожу?
        - Санди! - рявкнула бабка. - Прекрати истерику! Речь идёт о нашем выживании, а не о твоих подростковых комплексах. Твои амбиции в данной ситуации имеют второстепенное значение.
        Младшая Шиен замолчала, не сводя с меня бешеного взгляда. Некоторое время мы разглядывали друг друга, потом я повернулся к Хельге.
        - Я понимаю, что Эван вас раздавит хотя бы из чувства мести, и чтобы не ей одной было плохо, но всё же, почему именно я? Почему вы не можете просто…
        - Бежать? - закончил за меня Тракен. - У нас был подобный план, сударь. Вы представляете себе, сколько нужно кораблей, чтобы эвакуировать всех наших людей? Уточню: просто людей. А ведь есть ещё предприятия, производства, склады…
        - Почему сразу корабли? Просто переехать из Северной Африки. В Южную, к примеру.
        - Африка не резиновая, все земли давно поделены, - Тракен пожал плечами. - У нас был план по бегству в Южную Америку. Были корабли, команды, связи. Вот только от Клана Эван так просто не уйти. Мы лишились транспорта, а недавно Дэйю Эван чуть ли не в открытую объявила охоту на Наследницу. Нам необходимо не просто сбежать, а найти сильного покровителя. В этом отношении Лукас де Вега нам подходит лучше, чем Лорды из Лондона.
        - Почему?
        - Потому что у меня нет уверенности в своих давних партнёрах, - призналась Хельга. - До тех пор, пока их не уничтожат всех до единого, Эван будут опасны, они смогут найти нас в любой точке планеты. И их влияние сильнее моего хотя бы потому, что Эван должны кучу денег Англии, а та же Англия должна кучу денег мне. И Лордам выгоднее прикончить Шиен, а не Дэйю. В сложившейся ситуации я вынуждена делать ставку на Европу.
        - Вы не боитесь, что вам припомнят участие во вторжении?
        - Мы видим эту ситуацию с другой стороны, сударь, - осторожно пояснил Тракен. - Наша Семья никогда не славилась военными операциями, но всегда была достаточно богата, чтобы делать финансовые вложения в различные проекты. Часть этих проектов, к сожалению, действительно была связана с вторжением в Европу. Но это были частные вклады, а не официальные деньги Семьи, если вы понимаете разницу.
        - Частные вклады? Сколько же вы вложили денег, что англичане хотят вас убить? - спросил я у Матриарха.
        - Много, - созналась та. - По меркам обычного человека очень много.
        - И вы решили разыграть мою карту…
        - Не думай, что я этому рада, - сообщила очевидное Сандра. - Но…
        Она встала из кресла, прошла по кабинету и присела рядом со мной. Клацнул замок, с моей ноги свалился браслет-подавитель. Ещё щелчок, потом ещё и ещё. Магия вырвалась на свободу, и я чуть не застонал от этого ощущения. Когда открыл глаза, то первое, что увидел магическим зрением - отсутствие щитов у присутствующих. Я обхватил руками голову, пытаясь собраться с мыслями. Шиен не врали, они действительно поставили ВСЁ на меня.
        - Госпожа Шайя, у вас есть Белый Камень?
        - Белый? Лунный, вы хотели сказать? Зачем он вам?
        - Да, Лунный. Странно, что разработал его я, а название дал кто-то другой. Так он у вас есть?
        - В лаборатории. А ещё в здании, где содержатся пленники, привезённые Сандрой из Европы.
        - Какие ещё пленники? - нахмурился я.
        - Универсальные маги, взятые в плен Дэйю, - ответила Хельга. - Эван, чтобы вы знали, господин Каррера, сгоняют всех европейцев в огромные лагеря. Там специалисты Клана, владеющие навыками Животных… Биологов, прости, Шайя. Так вот, Биологи Эван переделывают пленных в животных и дополняют ими ряды нападающих.
        - Я говорила об этом, господин Каррера, помните? - вставила Шайя.
        - Да, - скрипнул я зубами.
        - Моя младшая внучка спасла многих жителей Аллаты и пригородов, - провозгласила Матриарх. - Так что у нас появилось больше сотни лишних ртов. Некоторые так малы, что пришлось везти их с матерями. Часть из них - универсальные маги. Сандра рисковала жизнью, чтобы спасти ваших соотечественников, господин барон!
        - Правда? - я с удивлением посмотрел на девушку.
        - Зачем тебе Лунный Камень? - спросила покрасневшая Сандра.
        - Хочу кое-что показать.
        - Вы… - Тракен медленно встал, глядя на меня расширившимися глазами.
        - Ну да, - я пожал плечами. - Я… А вы что, до сих пор не поняли?
        Глава 27
        ХЕЛЬГА, ШАЙЯ И САНДРА ШИЕН. ХУГО ТРАКЕН.
        Сумбурное совещание продолжалось до самого утра. Никто из Шиен этой ночью не спал. Эмоции, которые должны были улечься и не влиять на трезвость суждений, нисколько не остыли.
        - Я просто не могу поверить! - Сандра ходила по кабинету, сжимая кулаки. - Скотина, мерзавец!
        - По крайней мере, теперь мы знаем, почему он так равнодушен к угрозам пыток, - меланхолично произнёс Тракен. - А так же, откуда у юноши столько идей и Патентов.
        - Да что для нашей Семьи его идеи и Патенты! - рявкнула Наследница. - Что нам теперь делать, господин Тракен? Выпустить из-под подавителей это чудовище было вашей идеей!
        - В свою камеру он пошёл сам, без угроз и упрашиваний, - вяло напомнил управляющий.
        - Естественно, - кипятилась Сандра. - От камеры до этого кабинета меньше ста метров, не так ли? Для бомбы под названием "мой жених" это не препятствие. А я ещё унижалась перед ним, снимая браслеты. И это тоже было вашей идеей, Хуго!
        - Остынь, внучка, - попросила Матриарх, держась за виски. - Истерика нам не поможет.
        - Остыть? Остыть?! Я ползала там, на коленях, перед этим самцом! Пресмыкалась, вымаливая свою жизнь…
        Тресь! Кулак Главы стукнул по столу, прерывая гневную тираду.
        - Ты спасала не только свою жизнь, Сандра, но и мою, и всех остальных! Всех Шиен, а так же людей, которых мы считаем своими вассалами. Да, мальчишка обвёл вокруг пальца всех нас! Да, Хуго ошибся. И что? Хочешь убить его? Валяй, действуй! Тогда твоя жажда мести будет удовлетворена?
        Сандра покраснела ещё больше, села за стол и выпила залпом давно остывший напиток. Со стуком поставив чашку на стол, она зажмурила глаза и сделала несколько глубоких вдохов. Успокоившись, Наследница взглянула на управляющего.
        - Господин Тракен, я прошу прощения за свою несдержанность. Просто это было… Слишком неожиданно.
        - Понимаю, госпожа Сандра, - печально кивнул мужчина. - Это моя ошибка, признаю. Я прошу Главу Семьи принять мою отставку.
        - Нет уж, господин Тракен! - опередив бабку, заявила Сандра. - Бабушка права, Каррера обманул нас всех. Значит, и выбираться из этого дерьма нам нужно тоже всем вместе. Давайте перестанем посыпать голову пеплом и начнём искать выход.
        - Отлично, Санди, - одобрительно кивнула Глава. - Вот это другой разговор. Итак, я слушаю. Шайя, что ты думаешь?
        - По большому счёту, ничего не изменилось, - задумчиво принесла Биолог. - У нас в руках по-прежнему европейский Архимаг, который стоит несколько миллионов. И если мы свяжется с Лукасом, то у нас будет, чем его порадовать.
        - А если Каррера разболтает о тебе, о животных и нашем участии во вторжении?
        - Кто-то всё равно это сделает, бабушка. Скрыть подобное невозможно. Уж лучше самим…
        - Верно, - согласился со старшей внучкой управляющий. - Как только Канцелярия доберётся до специалистов Дэйю… а она доберётся! Так вот, нашу роль в разработках Эван скрыть не удастся. Но мы ещё можем опередить остальных рассказчиков.
        - И выставить себя в лучшем свете? - закончила Сандра.
        - Скорее сместить акценты, - уточнила Хельга. - Хм… Да, это вариант. Скорее всего, нам удастся выжить, но этого мало, чтобы сохранить Семью.
        - Возможно, нам придётся отдать де Вега действительно всё, - вздохнул Тракен. - Предоставить данные по Кланам, раскрыть наших людей в Европе и по всему миру, сдать предателей и фигуры влияния, расстаться с деньгами…
        - Что же тогда останется у нас? - поморщилась Глава Семьи. - Не проще ли сбежать?
        - Нужно убедить Императора, что мы лучше других справимся со здешними проблемами. Но необходимо поторопиться. Пока что информация о бронекостюмах распространяется по Африке только в виде слухов. Когда Совет Королев поймёт опасность этого вида оружия, нам придётся проталкиваться сквозь толпу "желающих предотвратить дальнейшее кровопролитие".
        - Это не будет предательством, бабушка, - твёрдо сказала Сандра. - Дэйю нас ненавидит. Она мне чуть ли не в лицо сказала, что жить нам осталось недолго. И судя по твоим словам, Эван никогда не были нам друзьями. В лучшем случае, союзниками. Не так ли, господин Тракен?
        - Да, госпожа, - кивнул Хуго и пояснил. - У нас слишком разные подходы к вопросу о выживании. Мы богаты, влиятельны, но уступаем любому Клану в силе. Долгое время на это смотрели сквозь пальцы. После смерти Миа Ван у Совета Королев открылись глаза. Господин Каррера наглядно показал Африке и всему миру, насколько слаба клановая власть. Один плевок, и Ван из королев превратились в отщепенок.
        - И здесь самец виноват? - вскинулась Наследница.
        - Его дуэль с Миа можно считать отправной точкой всех последующих событий.
        - Мерзавец.
        За столом опять повисло молчание. Тракен сосредоточенно крутил в руке карандаш, Хельга и Шайя просматривали блокноты с записями, Сандра смотрела в пустую чашку. Наконец, она пришла к какому-то выводу и спросила:
        - Раз этот человек настолько связан с судьбой нашей Семьи, то, может быть, имеет смысл пригласить и его?
        - Ты же ненавидишь его, Санди, - удивилась бабка.
        - Это так, - согласилась внучка. - Но, судя по всему, у нас нет дельных предложений. Возможно, нам нужен свежий взгляд?
        - Позвать его? - предложила Шайя.
        - Сначала нам нужно понять самим, что для нас выгодно, - покачала головой Матриарх. - Оставим универсала на крайний случай. Кстати, что будет, если просто прикопать его по-тихому, и всё?
        - Плохая идея, госпожа, - возразил Тракен. - Переговоры будут вестись на самом верху. Для де Вега юноша явно ценен. Лукас обязательно спросит о его судьбе, возможно с помощью ментатов. Он и сам ментат! Соврать не получится. К тому же, мы просто лишимся посредника.
        - Ладно, пусть так, - согласилась Глава. - Предлагайте варианты! Надеюсь, все понимают, что времени у нас нет? Надо срочно принимать решение и спасать наши жизни.
        - Отдать мальчишку Эван? - спросила Биолог.
        - И что? - скептично промолвила Сандра. - Дэйю продаст его Европе, а потом всё равно расправится с нами.
        - Не понимаю, почему вы так уверены в том, что Клан нападёт на нас, - нахмурилась Шайя. - Я маг Серебряной Лиги, почти Золотая. Ты, бабушка, и господин Тракен - Первая Лига. Даже Сандра, несмотря на свою молодость, достигла Лиги! У всех нас есть опыт боёв и дуэлей. Наши люди подготовлены лучше клановых бойцов. Неужели Дэйю решится напасть? Что она приобретёт после боя? Развалины города и трупы?
        - Город можно построить заново, - хмыкнул Тракен. - Людей набрать новых, деньги - заработать или украсть. Да это и не важно. Совет Клана смирится с потерями. Зато бойня покажет всему континенту, что с Эван всё ещё стоит считаться. С чем большей жестокостью Дэйю нас прикончит, тем более уважительно будут с ней разговаривать в Совете Королев.
        - А вы уверены, господин Тракен, что в поражение в Европе неизбежно?
        - Это вы мне скажите, госпожа Шайя. Господин Каррера заявил, что стоимость бронекостюма не превышает миллиона. Он прав?
        - Хм… Мышцы и скелетный каркас обойдутся во вполне приемлемую сумму, там сложностей нет. Главное в бронекостюме - кристаллы, но их стоимость я рассчитать не могу. Хотя, если молодой человек разработал их перед Новым Годом, а спустя всего два месяца МС выставила на поле боя сотню бойцов, то… да, господин Тракен, думаю, что Архимаг не соврал.
        - Вот видите. Если за дело взялся муж Кармен де Кабрера, то денег для производства Рапторов не пожалеют. Да и сказать по правде, после прочтения докладов я бы, на месте Лукаса, не поскупился. Оставим за скобками вопрос по восполнению личного состава, думаю, это предусмотрено. Месяц, максимум два, и участь войск вторжения будет решена. Дэйю бросит наёмников на съедение Чёрным Тварям, а сама вернется в Африку, чтобы спасти себя и своё место в Совете.
        - А нам останется либо умереть на пороге дома, либо бежать, - докончила Матриарх.
        Шайя кивнула, принимая аргументы и задумалась. Потом встала и слегка толкнула огромный глобус. Полутораметровый шар начал медленно вращаться, оборачиваясь к зрителям то Африкой и Европой, то Австралией и Америками
        - Англия в качестве бегства точно не подходит? - спросила Биолог.
        - Абсолютно, - кивнул управляющий. - Северная Америка и Австралия тоже, там слишком велико влияние Британской Империи. Африканский континент я даже не рассматриваю. Сбежать лично нам никто не помешает, но что это будет за жизнь? Мы потеряем людей, разорвём связи и торговые обязательства. Да, у нас останется кое-какой капитал, компромат на политиков и влиятельных людей, но… Как долго мы протянем, не имея реальной силы?
        - Не говоря уже о том, что из нас вытянут все деньги "за покровительство", - добавила Хельга. - Лучше уж тогда обосноваться в Бразилии, как и было задумано. Хоть места знакомые, и часть людей мы туда всё же успели вывезти. Там мы сможем какое-то время держать оборону и ждать развития событий. Глядишь, кто-то и выживет. И всё равно это просто оттягивание неизбежного конца. А я слишком стара, чтобы бегать. Предпочитаю умереть на родине.
        - Значит, надо идти к Лукасу, - со вздохом заключила младшая внучка. - Отдать ему Каррера и надеяться на милость победителя. Только я вас умоляю, господин Тракен, не пытайтесь больше засунуть Доминика ко мне в постель!
        - Ты уже зовёшь его по имени? - попыталась пошутить Шайя.
        - Если хочешь, сестричка, уступлю самца тебе. Раз ты им так восхищаешься.
        - Девочки! - Глава предупреждающе подняла ладонь. - Нам сейчас не до ссор. К тому же, Санди, думаю, что второй муж Шайе не нужен.
        - И ты, бабушка?
        - Хе-хе! Ты так забавно злишься, девочка моя. Ну ладно, ладно, успокойся. Я просто шучу, чтобы сбросить напряжение. Лучше пойди и проведай своего очередного жениха, хе-хе.
        - Бабушка!
        Сандра негодующе воззрилась на бабку и сестру, на слишком серьёзного Тракена. Выбралась из-за стола и вышла. В спину ей донеслось тихое хихиканье.
        - Смешно им! - бормотала под нос Сандра, идя по коридорам и не обращая внимания на почтительные поклоны слуг. - Ах, как весело! Сандра - невеста, Сандра нашла жениха! Очередного. Обхохочешься! И женихи-то какие, просто один к одному. Разбойник с большой дороги и придурок, который отдаст концы в любой момент. Праматерь Великая, за что мне такое?!
        Вчера, когда Каррера вывалил на них ошеломительное известие о своей сущности, он демонстративно удалился, сообщив, что будет ждать реакции Семьи у себя в камере. "У себя!" Подлый лицемер! Вся его жизнь сплошной обман! И самое главное - это разрушение ожиданий Сандры Шиен! О, как же просто было ненавидеть самца, который убил твою лучшую подругу! С каким удовольствием девушка готовилась к тому мгновению, когда Каррера умрёт! Но нет, сначала Тракен своим суровым видом учителя не дал ей отдать приказ, затем Стивен умудрился проиграть дуэль раненному и беззащитному противнику.
        Она хотела прикончить Каррера, глядя тому в глаза, ощущая всем телом дрожь рукояти кинжала, который пронзит сердце мерзавца! А вместо этого пришлось его защищать от "вольных торговцев", которые открыли пальбу по бесчувственному телу. Она тогда чуть не устроила резню тупоголовых мужланов, чтобы настоять на своём. А потом волновалась о том, чтобы пленник не умер от ран, и выслушивала от европейца оскорбительные намёки на свой вес. Нормальный у неё вес! И вообще, она ещё растёт! Правда, Каррера тут же сказал, что ему нравится… Да кто он такой, чтобы судить о её внешности?! Самец проклятый, привык там со своими девками, плоскими как доски… Здорово она врезала этому европейскому хаму, когда тот посмел вспомнить унизительное прозвище! Откуда только узнал о нём, а? Убить бы гада! И тут он обманул её. Он, видите ли, универсальный маг, и нужен Европе и Императору! Он, видите ли, единственная надежда на выживание Семьи! И с чем осталась Наследница Шиен?.. А это что такое?
        Сандра замерла у распахнутой настежь камеры, где обитал её "наречённый". Девушка растерянно оглянулась по сторонам. Клетка была пуста, охраны не было. Не было и следов борьбы, но это ничего не значило. На Архимаге не было подавителей, он мог легко справиться с Иинг, которая со вчерашнего вечера всего лишь обозначала статус пленника. Где же они? Или жених сбежал от невесты при первой же возможности? Сбежал?! Девушка вспыхнула. От Сандры Шиен еще никто не убегал!
        Наследница быстрым шагом направилась в комнату прослушки. Дежурившая там охранница при виде гневного лица начальницы вытянулась во весь свой немалый рост.
        - Госпожа?
        - Где Каррера? Почему его нет в камере?
        - Ваш жених выразил желание посмотреть других пленников. Он и госпожа Иинг пошли туда ещё утром.
        - Мой… кто?
        - Жених, - повторила охранница, радостно хлопая коровьими ресницами. - Поздравляю вас, госпожа! Сын Императора Европы - отличная партия!
        - Какой ещё жених? - возмутилась девушка. - Так, стоп! Куда они пошли? В бараки?
        - Так точно, госпожа!
        Сандра резко развернулась на каблуках, подальше от этой дуры и выскочила за дверь. Теперь понятно, как Каррера покинул камеру. Сын Императора, значит?
        Опять коридоры, двери, переход через маленький ручей, дорожка, мощённая разноцветной плиткой. Вот и бараки, которые никакими бараками, естественно, не были. Просто две старые казармы. Ещё недавно здесь пьянствовали остатки экипажей Стивена, как раз перед тем, как отправиться на корм рыбам. Сейчас же из приоткрытых окон доносились крики детей и их матерей, тянуло аппетитным запахом жареной картошки. Шиен подошла к двери, у которой дежурили две охранницы с огнестрелами. При виде девушки одна из них открыла дверь.
        - Ваш жених и госпожа Иинг пошли в четвёртый блок, госпожа.
        Это начинало походить на какой-то кошмарный сон. Казалось, ещё немного, и Сандра взлетит в воздух и поплывёт над полом. Выругавшись на трёх языках, Санди прошла по коридорам. Европейки при виде разгневанной Наследницы торопливо уводили детей в комнаты, с испугом оглядываясь. В очередном коридоре обнаружился ещё один пост охраны.
        - Они здесь? - Сандра кивнула на двери.
        - Да, госпожа, - коротко ответили ей.
        Хвала богине, что хоть эти промолчали о "её женихе и госпоже Иинг". Сандра вошла в лабораторию и увидела телохранительницу в белом халате. Та, прикусив губу, смотрела сквозь стекло, являющееся стеной одного из кабинетов. При виде начальства лицо охранницы приобрело испуганное и виноватое выражение.
        - Госпожа…
        - Что тут у вас происходит, Иинг? - девушка подошла ближе и заглянула внутрь комнаты.
        В ярко освещённом помещении стояла кушетка, на которой лежала маленькая девочка. Судя по закрытым глазам, ребёнок спал, либо был под наркозом. Доминик сидел рядом на стуле, а возле него суетились двое целителей. Пол лаборатории был заляпан пятнами крови.
        - Это Елена Гарсия, госпожа, - подсказала Иинг. - Дочь одной из пленных.
        - Я вижу. Вы что, опыты на детях проводите?
        - Нет, госпожа.
        - Тогда что тут делает Каррера? Как он тут оказался с ребёнком? И кто его выпустил из камеры?
        - Ваш жених…
        - Да что же это такое… С чего вы взяли, Иинг, что Каррера мой жених?
        - Но… Госпожа, вы же сами сняли с него подавители, а госпожа Хельга сделала ему предложение! Сегодня утром господин Каррера дал мне Клятву, что это правда. К тому же, от вас не поступало никаких приказов об ограничении свободы передвижений вашего жениха…
        - Называйте его по имени! - с трудом сдерживая рычание произнесла Сандра. - Статус барона Каррера до конца ещё не определён. И официально он мне никто.
        - Ээ… Ясно, госпожа.
        - Итак, пленник наболтал вам глупостей, и вы решили, что ему всё позволено. Дальше?
        - Но Клятва…
        - Иинг!
        - Да, госпожа! Ваш… господин Каррера не спал всю ночь. Утром он изъявил желание посетить бараки. Там он узнал одну из пленниц, Ренату Гарсия и имел с ней продолжительную беседу. Затем они втроём пришли сюда. Девочку обследовали целители, господин Каррера задавал много вопросов. Эээ… Госпожа, я видела, что они использовали какой-то кристалл.
        - Белого цвета? - подсказала Сандра.
        - Да, госпожа.
        - И он светился в руках Каррера и девочки, так?
        - Да, мэм. Девочка капризничала, её мать нервничала. По приказу господина…
        - Он не господин вам, Иинг, - произнесла Сандра, делая попытку вернуть здравомыслие в голову подчинённой. - Не хватало нам ещё европейца в руководстве Семьи. Называйте его просто… гость. Или по имени.
        - Да, госпожа. По просьбе гостя целители погрузили обеих Гарсия в сон. Мать сейчас в соседней палате, а Каррера занимался девочкой несколько часов.
        - И? Откуда в палате кровь? Что с Домиником? Я что, каждое слово клещами должна из вас вытягивать?
        - Госпожа, - Иинг побледнела и вытянулась. - Я не совсем поняла, что там случилось. Я не всё видела.
        - Ну, так расскажите, что видели!
        Иинг сглотнула слюну, покосилась на стекло и продолжила доклад:
        - Каррера погрузился в медитацию. Затем что-то произошло. Он прервал транс, схватил скальпель и… Отрезал себе палец.
        - Что?!
        - Отрезал себе мизинец левой руки, мэм! - гаркнула Иинг.
        - Сам?!
        - Так точно!
        - Он что, угробить нас всех решил? - возмутилась Наследница и решительно толкнула дверь в кабинет.
        - Привет, Санди, - кивнул Доминик, обернувшись на звук открывшейся двери. - Ты как раз вовремя. А мы тут как раз один научный эксперимент проводили.
        - Я заметила.
        Сандра взглянула на левую кисть Каррера. Место ампутации было прикрыто бинтом, сквозь который проступало пятно заживляющей мази.
        - Что с рукой?
        - Опасности для здоровья нет, госпожа, - доложила одна из целителей. - Мы остановили кровотечение и предотвратили возможную инфекцию. При таком Источнике, как у вашего жениха, восстановление не займёт много времени.
        - Оставьте нас, пожалуйста. Мне нужно переговорить с господином Каррера наедине.
        - Я бы перекусил, - тут же бодро высказался универсал. - Госпожа Ли, думаю, ваша помощь больше не требуется.
        - Да, господин Каррера, - кивнула Ли. - Прошу вас в следующий раз быть осторожнее с подобными опытами. Что делать с кристаллами?
        - Один оставьте девочке. Я попрошу Шайю проследить за развитием ситуации. Остальные давайте сюда.
        Целитель подала Каррера носовой платок, в котором клацнуло несколько камней. Доминик небрежно засунул их в карман и повернулся к Сандре.
        - Пошли?
        Когда молодые люди вышли из лаборатории, Сандра кивком приказала Иинг отстать. Смерив взглядом расстояние до телохранительницы, она взяла "жениха" под локоть и слегка встряхнула.
        - Господин пленный, то, что вы лишились браслетов-подавителей, не означает, что вы можете приказывать МОИМ слугам и распространять порочащие меня сведения.
        Сандра ещё раз оглянулась на Иинг, которая усиленно делала вид, что ничего не слышит, и зашипела:
        - Ты что, самец, о себе возомнил? Какая ещё свадьба? Да я лучше на меч кинусь, чем с тобой под венец пойду!
        - Ругаешься так, словно мы уже десять лет женаты, - весело усмехнулся Доминик. - Санди, ты мне руку сейчас сломаешь. Мне уже больно, если что.
        - Да я тебе сейчас руки-ноги совсем поотрываю! Отвечай на вопрос или клянусь, я тебя прямо здесь придушу.
        - Знаешь, когда ты злишься, то становишься ещё красивее.
        - Убью, - всерьёз пообещала Сандра. - Что это за Гарсия? Эта девочка, она тебе кто?
        - Женщины, - вздохнул Каррера. - Пусть мир падёт, им бы только отношения выяснить. Ладно, тайны в этом нет. Я знал Гарсию раньше, ещё по Аллате. Работали вместе. Потом она внезапно исчезла, и я не видел её почти три года. Оказывается, она уехала на побережье, женилась, родила дочь. Муж сейчас в армии, Рената даже не знает, жив ли он. А девочка - универсальный маг.
        - И всё?
        - Ты о чём? - поднял бровь Каррера.
        - Ну… Ладно, неважно. Что там за ампутация собственных пальцев?
        - О! - Каррера поднял вверх забинтованную руку и вскинул указательный палец. - А вот это правильный вопрос, госпожа Шиен. Пожалуй, я нашёл способ спасти вашу Семью.
        - Неужели? - Сандра недоверчиво взглянула на идущего рядом юношу. - И какова будет цена за спасение?
        - Тебе не понравится, - радостно сообщил Доминик.
        Глава 28
        Свадьба прошла скромно даже по меркам Доминика. Когда жениха разыскивают спецслужбы всего мира, а над Семьёй нависла угроза уничтожения, ни о какой пышности и речи не могло идти. На церемонии присутствовали Матриарх, Хуго, Шайя со своим мужем и Робер. В качестве свиты и свидетелей выступали телохранительницы Сандры со стороны Африканского континента. От Европы присутствовало несколько пленниц, в том числе и Рената Гарсия с дочерью. Регистрацию брака проводил сотрудник мэрии, преданный Семье.
        Елена Гарсия подала молодому мужу ослепительно яркий шар, который универсал омыл в своей крови, а потом передал пульсирующую сферу жене. Момент получился трогательный, даже Хельга украдкой вытерла слёзы. После церемонии не было обычных для такого случая застолий и фейерверков. Посидев за столом и скромно перекусив, "гости" пожелали молодым всё, что положено, а потом разошлись. Кто на свои посты, кто в барак. Доминик с грустью вспоминал деликатесы дяди Марко. Как же он соскучился по своим родным…
        - Всё это похоже на какую-то дурную шутку, - вздохнула Сандра, откидывая в сторону перчатки. - Не так я представляла свою свадьбу. Где тысячи гостей, сливки общества, первые лица Кланов, миллионные подарки? Даже яхту мне пришлось добывать самой! Это твоё приданное, муж мой?
        - Возможно, и яхту придётся вернуть, - осторожно заметил Доминик, наливая в бокал вино. - Пиратство Европой не приветствуется.
        - Хватит пить, - одёрнула мужа супруга. - Тебе вредно.
        - Уф! Досталась же мне жёнушка. Прямо со свадьбы начинает гайки закручивать.
        - Господин Каррера, вы уверены, что де Вега согласятся на встречу? - подала голос Хельга.
        - Конечно, госпожа. Или как мне теперь вас называть? Бабушка? - кивнул Доминик. - Не знаю, зачем я нужен Лукасу, но просто так за пропавшего человека три миллиона не обещают.
        - Устаревшие сведения, господин, - поправил Тракен. - От имени Канцелярии нам предложено уже пять миллионов. Хвала Богине, что переговоры велись по телефону, иначе я бы не досчитался своего человека. А он обошёлся Семье очень дорого: долгие годы работы и кучу денег.
        - Шпионы, везде шпионы, - усмехнулся Каррера. - Что ж, дамы и господа, карты на стол? Свою часть договора я почти выполнил. Ваша очередь. Шайя?
        Прежде чем ответить, Биолог вопросительно посмотрела на Матриарха и Управляющего, словно давая им последний шанс поменять решение. Хельга, не скрывая своего недовольства, кивнула, поджав губы. Тракен поёжился, но тоже согласно наклонил голову.
        - Семья имеет доступ к пяти Камням Силы, господин Каррера.
        - К скольким?! - молодой человек даже подпрыгнул. - Откуда?
        - О Камнях известно тысячелетиями, неужели вы думаете, что их мало? - усмехнулся Тракен. - Ван отдали три Камня, чтобы потешить амбиции Мии. Больше, чем уверен, в подвалах любого Клана найдётся несколько штук, чем же наша Семья хуже других? Два Камня были у нас, ещё когда мы звались Монтанья, три - достались контрабандой. Тогда было найдено четыре, но Эван получили только один. Нашедший кристаллы преступник скоропостижно скончался, не успев похвастаться.
        - Сам умер? Хотя это неважно. Пять Камней! - Каррера покачал головой. - Немыслимо! Такие богатства! И просто лежат в подвале…
        - Это универсальная валюта нашего мира, мы берегли их на самый крайний случай, - ответила на упрёк Матриарх. - Вы уверены, что у вас получится задуманное? Шайя - одна из крупнейших специалистов Африки по кристаллам, но она даже не слышала о том, что предлагаете вы.
        - Я до сих пор считаю, что такое невозможно, - добавила глава исследовательского отдела Семьи. - Даже если вы универсальный маг, Доминик, это… Нет, не могу поверить. И ваша теория о бесконечности миров и возможности путешествий в виде чистого разума просто безумна. Вас господин Санчес вдохновил на это? Вот уж не знала, что он был таким романтиком.
        - Ректор планировал создать только сверхмощный целебный артефакт, - возразил Каррера. - Я продвинулся дальше, воспользовавшись его наработками.
        - Но разум, Доминик! Для этого нужен ментальный маг, а у нас такого нет!
        - Я работал с Санчесом и многому у него научился. Ваши записи, Шайя, помогли закрыть прорехи в знаниях. Остаётся только правильно воспользоваться полученными данными, объединить их в единое целое, чтобы получить своего рода пушку, запускающую разум мага сквозь вселенную.
        - И что произойдёт после… вашего опыта? Вы вернётесь обратно, сударь? - спросила внимательно слушавшая Матриарх.
        - Это навряд ли, - вздохнул новоиспечённый муж. - Тут столько неизвестных факторов, что остаётся только гадать. Предположим, я вселился в тело младенца, к примеру. Уровень источника у меня останется прежний или обновится? Я буду универсальным магом или же совсем лишусь способностей? Очень много вопросов. Уж лучше не рисковать, а отправиться дальше, искать миры, где развитие Источника взято под контроль. Там я смогу научиться тому, что здесь ещё не знают. Ну, а потом подумать и о возвращении.
        - Неужели вы верите в это? Иные миры, посланники разума…
        - Вы тоже убедитесь, когда увидите, - пообещал Каррера твёрдым тоном.
        - Я смогу повторить ваш эксперимент? - спросила внимательно слушавшая Шайя.
        - Нет, - отрицательно качнул головой Доминик. - Вы же не универсальный маг Золотой Лиги, госпожа Шиен. Не советую вам даже пытаться. Окончательная настройка устройства будет проходить в последние секунды, и я могу не успеть оставить какие-то подсказки. Да и зачем вам это? У вас работы и в этом мире будет полно. Одни только Арки сделают вас незаменимыми на долгие годы. А уж если моя супруга не подкачает и заставит прислушиваться к её мнению императорскую чету, то перед вами такие перспективы откроются!
        - Но ты сам, муж мой, всё равно умрёшь, - мрачно заявила Сандра. - Какая тебе разница, что будет потом?
        - Ну, - Каррера завладел-таки бокалом и отпил из него. - Во-первых, это интересно. Во-вторых, я обещал. В-третьих, разве я могу упустить такой шанс насолить Мартине?
        - Думаешь, герцогиня примет наш план?
        - Куда она денется? - усмехнулся Каррера. - И в этом-то вся прелесть, дорогая! Каждый раз, глядя на тебя, она будет помнить, кому обязана процветанием страны. Ты будешь держать в руках будущее Европы, Сандра! Главное, торгуйся до последнего.
        - С Императором?
        - А что такого? Я с его женой ещё как торговался. Три миллиона, между прочим, смог стрясти! Правда, два пришлось отдать… Но это ерунда. Важно то, что силу уважают не только в Африке.

* * *
        - Ты же помнишь, что я тебя ненавижу? - спросила Сандра, когда новобрачные остались одни.
        - Ага, - небрежно кивнул Каррера, скидывая пиджак.
        - И с каждым мгновеньем всё больше и больше.
        - Да? - Доминик отвлёкся от непослушной запонки и с сомнением посмотрел на сжавшую кулаки супругу. - Хм… Ну, если ты так говоришь…
        - Я так и думаю!
        - Ну-ну… Да не дёргайся ты, давай помогу… Кто только придумал такое платье? Его, наверное, шестеро на тебя натягивали.
        - Трое. Фух… Дышу!
        - Пожалуйста… Слушай, Санди, хватит притворяться, я вижу тебя насквозь и знаю, что тебя заводят умные мужчины. Может я и не красавец, как Роджерс, но уж мозгов у меня точно поболее, чем у него… - Доминик слегка улыбнулся. - Было.
        - Роджерса я, по крайней мере, сама выбирала, а ты… Свалился на мою голову, все планы перепутал. Отвернись!
        - Ну, что, будем свет гасить в первую брачную ночь?
        - Да!
        - Угу, и где ты? Так… Иду, иду… Ой, палец!.. Зараза, да что ж такое? То рука, то нога. И всё левые, всё мизинцы.
        - Это чтобы налево не смотрел! Так тебе и надо, муженёк!
        - М-да, не дождёшься от тебя сочувствия. Где ты тут прячешься? Ага, нашёл! И кто тут у нас такая колючка?
        - Учти, это только ради Семьи.
        - Да-да, разумеется…

* * *
        ШАЙЯ.
        - Моя прелесть… - протянул Каррера, любуясь Камнем.
        - Вам не страшно, Доминик? Одна ошибка, одно неверное приложение Силы и…
        - Неужели вас не восхищает величайшее творение планеты, Шайя? Посмотрите на него магическим зрением. Видите их? Токи Силы, которые пронизывают поверхность, скользят по наружной части и ныряют вглубь, переливаясь всеми цветами радуги. Кристалл, состоящий из сотен и тысяч зёрен, разве он не манит вас, не притягивает? Вот она, настоящая Магия, а не жалкие поделки несовершенных людей, ограниченных своими Источниками. Я покажу вам его истинную силу, Шайя! Вы сами почувствуете её. Это непередаваемые ощущения. Погрузиться в водовороты Силы, купаться в ней, пить её. Самому стать Силой! Приступим?

* * *
        Каррера медленно вернулся в своё тело и чуть не свалился с кушетки, на которой так долго лежал. Доктор провела первичную диагностику и принялась быстро освобождать его от иголок.
        - С возвращением, Доминик, - Биолог протянула юноше бокал воды. - Не ожидала, что вы будете там так долго.
        - Сам в шоке, - оторвавшись от стакана, просипел тот. - Сколько меня не было?
        - Трое суток. Пришлось ставить вам капельницу, чтобы избежать обезвоживания.
        - Спасибо.
        - Всё в порядке?
        - Можно сказать да. В какой-то момент я чуть было не потерялся в Камне, но сумел найти дорогу назад. Это было потрясающе.
        - Я вас предупреждала.
        - Я помню, Шайя, помню… Помогите встать, пожалуйста, а то чувствую себя деревянным.
        - Ничего, Доминик, скоро это пройдёт.
        Целительница помогла подопечному подняться на ноги и поддержала, когда тот попытался сделать первые шаги, пока у юноши по мышцам пробегали тысячи иголочек, возвращая им чувствительность и эластичность. Каррера, морщась, прошёлся по лаборатории, размахивая руками и разминая шею круговыми движениями.
        - Странное дело. Несмотря на некоторую скованность в движениях, ощущаю себя отдохнувшим и выспавшимся.
        - Магическая эйфория, - пояснила Шайя. - Это обычное явление, когда работаешь с сильными артефактами.
        - Наркотик? - Доминик повернулся к подставке с Камнем.
        - Ну, что вы, к ним привыкания нет. Вы должны скоро прийти в себя.
        - Уже пришёл. Знаете что? Есть хочу! Пока не поем, никаких вопросов!
        - Типичный самец, лишь бы брюхо набить, - фыркнула доктор. - Идёмте уж, накормлю вас. Трое суток на внутривенном питании, в самом деле, не лучшая диета.
        Пока зять жадно поглощал разогретый ужин, Шайя принесла альбом и разноцветные карандаши, с которыми работал Доминик. Затем раскрыла свой рабочий блокнот и выжидательно уставилась на Архимага.
        - Спасибо, - отставил тот в сторону чашку с кофе. - Итак, теперь мне понятно, каким образом Санчес установил контроль над Арками. Процедура, должен сказать, безнравственная. Суть в том, что сами Камни абсолютно… безмозглые. Все движения Силы внутри Камней - это просто перетекание из одной ячейки в другую. Мануэль взял разум сильного мага…
        - Взял?
        - Именно "взял". Возможно, мага перед этим одурманивали наркотой. Или запугали, чтобы он согласился сам. Или… Да, блин, Шайя, есть сотни способов заставить человека, согласитесь. Тем более что важен именно первый этап, когда кристалл сливается с разумом жертвы, а потом процесс становится необратимым, - Доминик хмыкнул и дёрнул себя за мочку уха. - Личность мага, погрузившись в Камень, разрушается практически полностью. Но остаётся желание… хм… Не жить привычным способом, а хотя бы существовать. И такая псевдожизнь была возможна только в качестве контролёра над Арками. Портальные пары начинали работать тогда, когда в кристаллы внедряли сознания магов. Те погибали, растворяясь в кристалле, а Санчес получал Арки, запрограммированные на выполнение всего двух функций: прием и передача объектов.
        Шайя обдумала новости, потом осторожно спросила:
        - Так нам будут нужны сильные маги? Я не уверена, что успею найти таковых до того, как…
        - Нет! - рассмеялся Каррера. - Санчес шёл тем же путём, что и предшественники. У него не было моих способностей и ваших знаний о Камнях. Ведь Африка в их исследованиях продвинулась намного дальше Европы. Возможно, Мануэль не хотел рисковать и решил поставленную задачу с помощью управляющих.
        - А вы универсал.
        - Ещё и видящий Силу. Для меня ошибки в настройке очевидны. Хотя есть небольшие нюансы.
        - Что-то серьёзное? - насторожилась Шайя.
        - Без управляющих Арки будут слабее, как ни крути. Со стабильностью тоже не до конца понятно. Насколько дальность переброса будет меньше, покажет практика. Зато паразитные токи почти пропадут, а, значит, и расстояние между Арками сильно сократится.
        - Ясно, - откинулась на стуле собеседница. - Предстоит большая работа, а времени у нас в обрез. Хуго говорит, что Лукас требует вас всё настойчивее.
        - Горит у него, что ли? Перетопчется! Надо было раньше шевелиться. Всё что мог, я для Европы уже сделал.
        Шайя замолчала, а потом решилась:
        - Что с вашим планом? Вы не нашли возможность?
        - Нет, - помрачнел маг, хмуро глядя в кружку. - Возможно, я не такой уж умный, каким меня считают.
        - Но тот камень, что вы отдали маленькой Гарсии, разве он вам не поможет?
        - Это всё равно, что выкачивать кровь из левой руки, чтобы тут же вводить её в правую. Процесс разрушения только ускорится.
        - А если взять другого универсала? Мы уже нашли нескольких среди наших подданных, не считая тех, что привезла Сандра.
        - Там есть маг Золотой Лиги? Кто-то из них выразил желание меня спасти? - грустно усмехнулся маг. - Забудьте, Шайя. Кроме меня исполнить мою задумку некому.
        - Опять всё откладывается на последние мгновения?
        - Получается, так.
        - И сколько вам осталось?
        - Десять дней. Может быть, чуть больше. В любом случае, не более двух недель. Я и так пережил все предполагаемые сроки и прогнозы.
        - Сандра…
        - Я знаю, - мягко остановил женщину Доминик. - Мы говорили об этом, не стоит повторять снова. У нас есть десять дней, это всё. Тянуть дальше будет опасно и просто бессмысленно.
        - Десять дней, - задумчиво проговорила Шайя.
        - Вы подготовили помещение?
        - Что? А, да. Всё сделано. Есть древний склеп в горе на границе наших земель. Монолитная стена, толщиной метров триста. Уже завезли еду, воду, кровать… Что-то ещё? Может быть, телефон всё же поставить?
        - Зачем? Долгие проводы - лишние слёзы. Лучше приготовьте самую лучшую кинокамеру. Попробуем снять классный фильм.
        - Я отдам распоряжение.
        - Отлично. Тогда вот как мы поступим. Сегодня я сделаю конспект, а с завтрашнего дня начнём тренировки. Думаю, что двух-трёх совместных погружений будет достаточно, чтобы вы уловили суть процесса. И я бы хотел поговорить с Хуго. Есть у меня безумная идея, насчёт него и одной знакомой, ха-ха!
        - А Сандра?
        - Она поймёт. Шайя, давайте откровенно. Между мной и вашей Семьёй заключена сделка. Мы с вашей младшей сестрой, моей супругой, уважаем друг друга, она мне нравится как женщина, но высоких чувств, о которых пишут в романах, между нами нет. Возможно, будь у нас время и узнай мы друг друга получше, то… Но не та у нас ситуация и времени в обрез.
        - Немногие пожертвуют собой ради врага.
        - Семья Монтанья - часть европейской истории, вы Лукасу совсем не враги. К тому же, мне это было совсем несложно, - европеец весело подмигнул. - Даже приятно.
        - Доминик, вы говорите о моей сестре! - Брови Шиен нахмурились, но она тут же невольно рассмеялась. - Вы не джентльмен.
        - Я такой, да. Так что оставьте ваш скорбный тон. Вы же исследовательница, понимаете, какой вам выпал шанс? Один на миллион.
        - Я-то понимаю. А вот бабушка…
        - Со стариками всегда так. Им почти невозможно угодить.
        - По её мнению, риск неоправданно велик. Все её планы были связаны с Британией или колониями. И вдруг опереться на Европу, которая уже один раз предала наш Род? А если у нас ничего не выйдет? Что тогда?
        - Ну, как говорят в Аллате: или грудь в крестах, или голова в кустах.
        - Вам бы всё шутки шутить. Какие кресты… Какие кусты… - непонимающе вздохнула Шайя. - Тут каждая голова наперечёт…
        Глава 29
        Графиня Кармен де Кабрера, Сандра Каррера.
        - Каррера? - генерал с сомнением переспросила фамилию стоявшей перед ней девушки, не веря своим ушам.
        - Сандра Каррера, урождённая Шиен, - подтвердила посредница. - Могу дать Клятву, если хотите.
        - Шиен? Знакомая фамилия, - задумалась де Кабрера. - Африканка и Доминик, надо же. Не думала, что такое возможно… И где же ваш муж, сударыня?
        - Он не может лично присутствовать, госпожа генерал.
        - По какой причине?
        Новоиспечённая Каррера лишь улыбнулась и пожала плечами, показывая, что не собирается отвечать на этот вопрос. Кармен вразвалку прошлась по комнате, держась за поясницу, и остановилась перед столом, на котором лежал информационный кристалл и необычные камни - единственное, что нашли после обыска. Свободный наряд не мог скрыть высокого живота беременной. Де Кабрера повернулась к Сандре и негромко спросила:
        - Он жив?
        - У вас есть сомнения в этом, госпожа графиня? - холодно ответила Каррера. - Понимаю. Вы и ваш Император сделали всё, чтобы избавится от моего мужа. Никакой поддержки, постоянные претензии и неисполнимые требования. Я уже не говорю о том, как Европа освещала жизнь Доминика в прессе и награждала за заслуги. Постоянная ложь и беззастенчивое присвоение его достижений! Теперь понятно, почему мой супруг не доверял вам, госпожа де Кабрера.
        - Не вам судить о наших взаимоотношениях, сударыня! - нахмурилась Кармен. - Противоречия, которые были между мной и Домиником, мы решали в частном порядке.
        - Попутно поливая его грязью?
        - Я не контролирую прессу, сударыня! У нас свободная страна, а не диктатура Кланов.
        - И именно поэтому моего мужа обвиняют в предательстве, заговорах и убийствах?
        Прежде чем ответить, графиня отпила из чашки, потом осторожно села в кресло, поглаживая бедро.
        - Всё правильно, госпожа баронесса. Доминик был мишенью для отдельных печатных изданий, вокруг него было много сплетен и недомолвок. Но я не стану оправдываться перед вами, сударыня. Скажу только, что, несмотря на слухи, я лично, мой муж и Император всегда относились к барону Каррера с уважением.
        - С таким же, с каким вы относились к моим предкам, когда Монтанья служили Европе? Как только запахло войной, Европа предпочла забыть тысячу лет безупречной службы моего Рода. Нас просто бросили на произвол судьбы!
        - Не нужно напоминать мне историю, госпожа Шиен, я её прекрасно знаю, - остановила девушку Кармен. - Здесь нет причин для гордости, согласна. Но то, что было сто пятьдесят лет назад, не может служить оправданием вашим действиям сейчас, сударыня. Думаете, я не знаю, что ваша сестра принимала самое непосредственное участие в разработках Клана Эван? Она ведь добровольно пошла на процедуры, чтобы стать не Жизнью, а Животным…
        - Биологом, - поправила графиню молодая баронесса. - А что ей ещё оставалось, госпожа генерал? Это был шанс спасти нашу Семью от гнева могущественного Клана. Уберечь остатки независимости, которую мы сохраняли на протяжении полутора веков. Одни! Без всякой поддержки со стороны тех, кто клялся защищать своих вассалов любой ценой! Где был Двор Европы? Он улыбался Эван, а нас демонстративно игнорировал. Почему на наши предложения о торговых отношениях мы слышали лишь отговорки? Я лично пыталась вести диалог с вашим мужем, и что слышала в ответ? "Мы обсудим этот вопрос позже!" Нет, сударыня, не стоит упрекать мою Семью, потому что я имею больше прав на обвинения.
        - Тогда что вы тут делаете? - высокомерно поинтересовалась генерал. - Вы, Сандра, разговариваете со мной, потому что предвидите триумф Европы, не так ли?
        - Вас лично это не коснётся, - Сандра указала на выпирающий живот собеседницы. - Все лавры победительницы достанутся госпоже де Вега.
        - Да, я буду занята другим делом, - Кармен криво улыбнулась. - Но не слишком-то на это надейтесь. Заместителей я готовлю уже много лет, африканкам хватит и их. Знаете, как это будет? Для начала Эван займётся Ветреная Лола. Будет нападать на вас каждый день и каждую ночь! Ваши животные, не говоря о простых бойцах, ничего не могут противопоставить нашим Бестиям. Сейчас вы размениваете по четыре "пирамиды" на одного Раптора. Сколько у Эван бронеходов? Сто, двести? К лету их не останется ни одного! Впрочем, вы это и без меня понимаете, иначе, почему вы начали переговоры? Вы просто трясётесь за свою жизнь, сударыня. И брак с Домиником вы заключили в надежде, что он поможет вам в ваших планах? Так вот, госпожа бывшая Шиен, не выйдет. Вы как-то заставили парня пойти в Храм, но знаете ли вы…
        - … что он универсальный маг? Да, - опередила европейку Сандра.
        - Правда? - сбилась с пафосного тона генерал. - Тогда… А, я поняла. Думаете, если стали Каррера, то наша аристократия проявит к вам снисхождение и не прикончит вместе с Эван?
        - Мне, как говорит мой муж, плевать на Клан Эван, их судьба мне неинтересна, - вскинула подбородок Сандра. - И пришла я сюда не для того, чтобы на коленях выпрашивать пощады. Я не нуждаюсь ни в чьём снисхождении или покровительстве, госпожа графиня де Кабрера. Мне необходимо поговорить с Императором и его супругой. У меня есть к ним предложение, от которого они не смогут отказаться.
        - Вы же слова Доминика повторяете, верно? Узнаю его тон и манеру. Пусть он сам скажет это!
        - Почему вы так настойчиво разыскиваете моего супруга? - спросила Сандра. - Я знаю, что он не ваш сын, и не сын Лукаса де Вега. Ответьте мне, госпожа, для каких целей вам нужен Доминик, что вы решили встретиться со мной лично?
        - Это не ваше дело, госпожа Каррера.
        - Моё. Пока ваш ответ не покажется мне правдивым, переговоров не будет, - предупредила африканка.
        - Вы это сейчас серьёзно? - удивилась генерал.
        - Абсолютно.
        - Хм… - Кармен задумчиво погладила ногу. - Ну, хорошо, это ведь и вас касается. Дело в том, госпожа Каррера, что ваш муж не просто универсал. Он, как бы это точнее сказать? Вирус. Благодаря его Источнику я рожу мага-универсала. И вы тоже. И Императрица. И ещё сотни женщин, которые, так или иначе, контактировали с Домиником. Теперь понимаете, зачем он нам? Он скоро умрёт, но, возможно, наши учёные успеют найти способ спасти этих младенцев. Что вы улыбаетесь? Не верите?
        - Почему же, верю, - покачала головой Сандра. - Просто теперь я поняла, к чему вся эта истерия в прессе вокруг универсальных магов и Белого Камня.
        - Мы зовём его Лунным.
        - А мой муж, которому за разработку этого кристалла присвоили звание Архимага, назвал его Белым. Ещё одна иллюстрация, как в Европе относятся к талантам. Вы пользовались его наивностью и верой в доброту и порядочность, но со мной такие игры не пройдут, Кармен. Наше сотрудничество будет иметь чёткие границы и конкретные цифры.
        - Вы о чём, сударыня? Будущее наших детей и всей страны под угрозой!
        - Что ж, - улыбаясь, произнесла Сандра. - Придётся моему мужу спасать мир. Опять.

* * *
        Кристалл на подставке пульсировал всё чаще, окутываясь лёгким маревом и теряя очертания.
        - Пожалуй, это всё, - вздохнул Доминик, глядя на него. - У меня совсем нет времени, Санди. Передавай приветы всему семейству Альва. А также Лоле и Хосе, Кармен и Мартине. Да и о Дюран не забудь. Императору обязательно. Думаю, что ему понравятся те записи, которые я ему оставлю. Всё, больше не могу держаться. Жаль, что так вышло, мне нравился этот мир. Надеюсь, когда-нибудь я окажусь здесь снова, посмотрю, как вы тут процветаете. Адьос.
        Каррера положил руку на кристалл. Тот блеснул и тут же погас, сменив белоснежный цвет на серо-стальной. С телом Архимага тоже начали происходить стремительные изменения. Его кожа стала под стать кристаллу: посерела и начала покрываться трещинами, словно он сам превращался в камень. Процесс занял несколько секунд, и вот перед камерой уже сидела окаменевшая фигура Доминика. Но на этом трансформация не закончилась. Сквозь трещины стал пробиваться яркий свет, на фоне которого материал "памятника" стал стремительно чернеть, а трещины расширяться. Яркая вспышка ударила по глазам, а потом обнаружилось, что статуя с кристаллом рассыпались на отдельные сегменты. Камера ещё немного поработала, потом остановилась.
        В зале зажёгся свет, но зрители продолжали молчать.
        - Так значит, Доминик действительно умер? - утверждающе спросил Император.
        - Вы сами всё видели, Ваше Величество, - ответила Сандра. - Там ещё примерно полчаса записи, но ничего, заслуживающего вашего внимания. Мы вскрыли склеп через несколько дней. Всё, что осталось - это фрагменты статуи кристаллической формы.
        - Интересно…
        - Я привезла несколько штук, Сир.
        Сандра положила перед де Вега чёрные камни, размером с зёрна граната. Императорская чета с интересом принялась разглядывать кристаллы, которые не отражали ничего. Они казались геометрическими осколками самой Черноты. Даже грани угадывались с трудом.
        - Как вы придали камням такую форму, госпожа Каррера? - спросила Императрица.
        - Мы не обрабатывали их, ваша милость. Всё кристаллы изначально были такими.
        - Никогда не видел ничего подобного, - признался Лукас. - Просто поразительно, что такое получилось из Камня Силы. Как мало мы ещё знаем о нашем мире!
        - Эти кристаллы - всё, что осталось от моего мужа, Сир! - резковато сказала Сандра, и Лукас поднял бровь.
        - Я понял это, госпожа Каррера. Я не хотел оскорбить вас, а просто высказал свои эмоции.
        - А я бы советовала вам вести себя более сдержанно, сударыня, - добавила Мартина. - Вы пришли сюда для переговоров о капитуляции, но пока что я вижу только кучку камней необычной формы и расцветки, и ничего, полезного для Империи.
        - Я просто хотела обратить ваше внимание на то, что мой муж пожертвовал собой, чтобы наша встреча состоялась, ваша милость. Форма и цвет Камней - не единственное, что их выделяет, госпожа де Вега. Моя сестра обследовала их и обнаружила очень любопытное свойство, из-за которого я и настояла на аудиенции.
        - Мы слушаем вас, госпожа Каррера, - произнёс Лукас, поглаживая гладко выбритую щёку.
        - Эти камни, Сир, блокируют рост Источника универсала.
        - Что?! - Мартина вскочила, схватившись за живот, а Лукас сжал в кулаке свой подбородок.
        - Они работают как бездонная яма. Сколько бы вы Силы не вливали в Камень, она не задерживается. Мы провели ряд опытов с некой Еленой Гарсия, универсалом двух с половиной лет от роду. Когда Кристалл Доминика касался её кожи, развитие Источника приостанавливалось. Причём это касается только роста Источника, госпожа де Вега, Сир. Маг остаётся Магом. Источник исправно наполняется, но не растёт. Думаю, что проблема универсалов решена.
        - Сколько у вас таких кристаллов? - спросила Мартина, жадно глядя на камешки на столе.
        - Несколько килограммов, ваша милость. Эти четыре кристалла я принесла в дар лично Вашему Императорскому Величеству.
        Лукас помог ошеломлённой супруге устроиться в кресле поудобнее, затем взял камни и передал их жене. Мартина дрожащими пальцами принялась перекатывать их в ладонях, уставившись перед собой. Лукас покачал головой, прошёлся по кабинету, а потом опять сел за стол и переплёл пальцы.
        - Госпожа Каррера, вы владеете артефактами, из-за которых может начаться ещё одна война. Вашу Семью просто уничтожат, понимаете?
        - Я очень хорошо это осознаю, Сир, - кивнула Сандра. - Именно поэтому я пришла к вам, а не в Совет Королев.
        - И что же вы можете мне предложить кроме этих четырёх камней?
        - Африку, Сир.
        - Что?.. - издала звук Мартина, отрываясь от созерцания кристаллов.
        - Давайте-ка поподробнее, - потёр подбородок Император. - Мы с вашим Кланом находимся в состоянии войны, а вы предлагаете мне целый континент…
        - Не всю сразу, конечно, - усмехнулась Сандра. - И вы ошибаетесь, утверждая, что воюете с нами, Сир. Семья Шиен входит в Клан Эван только в качестве независимого партнёра. А раньше…
        - Мне знакома история вашей Семьи, сударыня, - кивнул Лукас. - Я сожалею, что Род Монтанья был оставлен моей Империей на произвол судьбы и сменил Имя.
        - "Брошенный Род", Сир! Так нас называли на протяжении нескольких поколений.
        Ноздри Сандры гневно раздулись, а кулак сжался. Мартина с интересом взглянула на девушку, которая сбросила маску спокойствия и обнажила свою истинную натуру.
        - Мы нашли способ выжить, нашли покровителей, Сир, но мы не забыли ничего!
        - И вы за это ненавидите нас, не так ли? - спросил Император, пристально глядя в глаза африканки.
        Сандра тряхнула головой и взяла себя в руки.
        - У меня нет ненависти лично к вам и к вашему Роду, Сир. Но если вы согласитесь с моим планом, то предупреждаю: Каррера не будут комнатными собачками Императора. И даже цепными волкодавами не будут. Нас ждут трудные годы, Сир. Но как говорил мой муж: худой мир лучше доброй ссоры.
        - Я, наверное, пошлю экспедицию в Аллатские Пустоши, чтобы собрать все эти поговорки, - заметил Лукас.
        - Мне кажется, что Доминик сам их придумывал, Сир, - Сандра слегка улыбнулась. - Такой он был… остряк.
        - Возможно, - согласился Император. - Вот и проверим. Итак, госпожа Каррера, я вас внимательно слушаю.
        - Мой план таков, Сир. По древнему обычаю Крови мой муж имеет титул графа и претендует на непрямое наследование Дельгадо…
        - Пфф… - поперхнулась Мартина и тут же помотала головой. - Простите, продолжайте. Это становится интересно.
        - Да, госпожа. Итак, мой покойный муж - граф Дельгадо. Если Валерия Дельгадо подтвердит сей факт, то это будет означать, что граф Дельгадо, а точнее, граф Каррера, имеет право на следующий титул.
        - Князь? - тут же спросила внимательно слушавшая Мартина, настроение которой заметно улучшилось.
        - Нет, госпожа. Герцог и вице-король Африканских Колоний.
        - Ха-ха-ха! Наглец, какой наглец! Лукас, я просто в восторге от такой беспардонной наглости!
        - Продолжайте, госпожа Каррера, прошу вас.
        - Благодарю вас, Сир. Это не наглость, госпожа, а расчёт. Если Доминика признают герцогом, то африканская Семья Шиен сможет официально войти в его Род под именем Монтанья. Герцогский Род де Каррера и Род Монтанья могут захватить земли Клана Эван по праву силы. Даже у Совета Королев на это не найдётся возражений. Да никто и не рискнёт развязать новую войну, пока продолжается нынешняя. Ван вы добьёте сами, Чоу запросят мира, как только почувствуют силу Империи. На этом война и закончится. В Северной Африке больше нет Кланов, способных выставить достаточное количество бойцов. Те, что остались, кинутся делить земли Ван, чем займутся ближайшие десятилетия.
        - Что скажешь, дорогая?
        - Смелый план. Насквозь противоречивый, я бы сказала, если помнить о смерти Каррера… Но если зафиксировать проведение церемоний задним числом, то это может сработать.
        Лукас на минуту прикрыл глаза, обдумывая услышанное. Мартина с любопытством переводила взгляд с мужа на невозмутимую гостью, перебирая в ладони подарки Сандры. Наконец, Император прервал свои размышления.
        - Конечно, я с удовольствием отправлю десант в Африку, чтобы навсегда покончить с Эван, но тогда вашему Роду, госпожа Каррера, достанутся пепелища. Как же вы сможете восстановить власть Империи в Африке?
        - Семья Шиен достаточно богата, чтобы не просить финансовой помощи у Короны, Сир. А если учесть, что я являюсь наследницей Доминика и совладелицей "Меха" и "Санты"…
        - Завещание Доминика было составлено по всем правилам, - моментально среагировала Мартина. - С вашими претензиями не согласятся Альва и де Мендес. Они могут оспорить ваши права, утверждая, что новое завещание было сделано под давлением.
        - Даже если я не могу претендовать на наследство мужа, я вовсе не отказываюсь от его родственников. Альва ведь наследники Доминика и совладельцы указанных мной предприятий, не так ли? Я надеюсь, что госпожа Анна оценит моё предложение о сотрудничестве. А я буду очень щедра с новыми родственниками.
        - Мы с вами в состоянии войны, сударыня, - напомнил Лукас. - Вашего супруга я вообще должен был бы казнить за сговор с врагом!
        - Вы воюете с Эван, Сир.
        - А вы входите в этот Клан, Сандра, - усмехнулась Мартина.
        - В Клан Эван входит Семья Шиен, но не входит Род де Каррера. Семья Шиен готова сдаться, но только Роду де Каррера.
        - Ловко, - Мартина с удовольствием засмеялась. - Так значит, Доминик, которого вы похитили с Курорта, в одиночку взял в плен вашу Семью и вас в придачу?
        - В Африке ценят личную силу, госпожа, - улыбаясь, ответила Сандра. - Разве граф де Каррера, который победил Семью Шиен и вернул в лоно Империи земли Королевского клана Эван, не достоин герцогской короны?
        - Звучит очень внушительно.
        - Дамы! - Лукас поднял руку. - Любезности потом. Что дальше, госпожа баронесса? Африка воюет с Европой тысячелетиями. Как вы собираетесь привести под власть Империи Кланы? Я плохо представляю себе, что может примирить два континента с сотнями тысяч погибших на полях сражений.
        - У нас с Домиником был долгий разговор на эту тему, Сир. Я готова предложить Европе и её Родам совместный проект. Дело в том, что мой супруг, прежде чем создал свои кристаллы, попутно изучал другие. Я знаю, что у вас есть портальная Арка, которая соединяет Капитолий и Аллату. У нас есть ещё две такие пары.
        - Я… Даже слов нет. Как Каррера настроил две пары? Где он взял магов для синхронизации? Не из числа пленных европейцев, надеюсь?
        - В наших Арках нет управляющих контуров, Сир. Они полностью автономны, как выразился Доминик, и имеют характеристики, отличные от известных вам. Он сократил почти вдвое площадь паразитных возмущений при выходе из Арки. Как установила Шайя, теперь мы можем размещать следующую арку почти рядом с предыдущей.
        - Лукас? Ты понимаешь, что это значит? - многозначительно произнесла Мартина.
        - Ещё бы.
        Баронесса Каррера продолжила уверенным тоном:
        - Вход будет заложен на Уточкином Носу, выход в землях герцогства де Каррера. Вторая пара соединит нас и Америку.
        - До Америки дальности не хватит, - возразил Лукас.
        - Мою сестру обучал лично Доминик, у неё остались все записи, а у Эван, Ван и Чоу найдётся ещё несколько Камней Силы, - Сандра мстительно усмехнулась. - Кланы с удовольствием отдадут их мне, лишь бы я забыла кое-какие моменты нашей "дружбы". Ещё и доплатят, потому что у меня очень хорошая память!
        - Это не просто проект, - сказал впечатлённый размахом Император. - Это изменение мирового порядка! Госпожа Каррера, вы понимаете, что я потребую от вас и вашей Семьи прохождения ментального допроса? Особенно от вашей сестры, учитывая её способности.
        - Разумеется, Сир. Наша Семья слишком умна, чтобы иметь Империю в качестве врага. Я готова пройти эту унизительную процедуру после подписания соответствующих документов. Шайя учёная, а не политик. Мой младший братишка слишком молод и пока не всё понимает. Проблемы могут возникнуть разве что с моей бабушкой, но она отойдёт от дел, если переговоры будут успешными, и я займу её место в Совете Семьи. Торговые дела возьмёт на себя мой управляющий, господин Хуго Тракен. Он много общался с Домиником, это их совместный план. Так же я бы хотела, чтобы нас посетила Мария Долорес де Мендес. После получения герцогского титула и должности Наместницы я намерена от имени Короны нанять "Ветреных бестий" для охраны новых границ Империи. Думаю, что такая работа придётся госпоже графине по вкусу.
        - Лола на это не пойдёт, - возразил Лукас. - У неё свадьба на днях.
        - Думаю, что вы удивитесь, Сир, но графиня де Мендес спит и видит, как бы вновь оказаться подальше от Капитолия и большой политики. И она с удовольствием сбежит от навязанного жениха хоть на край света.
        Лукас пожал плечами, не комментируя это заявление.
        - Остаётся прояснить ещё один момент, Сандра, - Мартина серьёзно посмотрела на девушку. - Как мы убедим весь мир, что вы - Каррера? Доминика больше нет, а Наследницы по крови он не оставил.
        - Вы ошибаетесь, госпожа, - улыбнулась Сандра и положила ладонь на свой живот.
        Эпилог
        Лукас и Мартина де Вега.
        - Вот ведь… Как всё неожиданно закончилось.
        - Рано делать выводы, дорогой. Она ещё не прошла ментата.
        - Я согласился бы с ней и без Гонсало, лишь бы спасти нашу дочь. Эта юная африканка всё прекрасно понимает. К тому же у неё нет выбора: их просто разорвут в клочья, когда узнают о Чёрных камнях, если Шиен не пойдут под наше покровительство. Ажиотаж вокруг универсалов усиливается. Богиня знает, чем это могло бы закончится, а тут такой неожиданный сюрприз от Доминика! А ты ещё в нём сомневалась, когда я присвоил ему звание Архимага.
        - Признаю, подарок и впрямь достойный. Но Лукас, ты что, забыл? Мы сами раздули эту шумиху, мы же можем её и погасить. В конце концов, универсалов единицы.
        - Скандал давно перешагнул границы нашего государства и взбудоражил весь мир. Как я и предполагал, теперь Европу обвиняют во всех проблемах. Можно подумать, это мы заставляем Триединую создавать универсалов, причём во всех странах одновременно!
        - А ты заметил, что Сандра не назвала точное число, сколько у них кристаллов? Только вес. То ли пару килограмм, то ли пару сотен.
        - Конечно, обратил внимание! Впрочем, дорогая, думаю, что даже вес она скрыла сознательно. И я могу её понять, всё же пока у нас только устные договорённости. Ничего, у Гонсало этот вопрос выяснится.
        - Шиен всегда были себе на уме, и эта девчонка такая же. Как думаешь, она осмелится торговаться с Императором?
        - Когда ещё ей представится такой шанс? Будь на её месте любой другой, обязательно выжал бы всё из создавшейся ситуации. Было бы странно, если бы эта новоявленная Каррера вела себя иначе. Судя по всему, стесняться она не умеет.
        - Да уж, наглости ей не занимать. Они с Домиником подходящая парочка. Как думаешь, ребёнок от нашего универсала?
        - Уверен, что да. Гонсало спросит её об этом сразу же, потом после рождения маги Крови дополнительно проверят. Сандра это понимает больше остальных. Она остаётся в живых только благодаря будущему наследнику или наследнице Рода Каррера.
        - Который, наверняка, будет тоже универсал.
        - Да… Представляешь, как можно нарастить Силу с этими кристаллами? Довести мага до самого верха, а потом дать ему камень Доминика. Лет через двадцать мы будем лидировать по количеству магов всех Лиг.
        - Я это прекрасно понимаю, муж мой. Но я думаю вот о чём… Эти кристаллы откачиваюту универсалов Силу, так?
        - Так.
        - А ты не подумал, куда?
        - А действительно… Куда?..

* * *
        Сандра де Каррера положила перед собой кристалл в виде шара, который слабо светился и чуть заметно пульсировал.
        - Прощай, Доминик. Верю и надеюсь, что когда-нибудь ты вернёшься. Знай, я сделаю всё, чтобы тебе не было стыдно за потомков.
        Ладонь африканки полыхнула Огнём.

* * *
        Месяц спустя.
        - Герцогиня де Каррера.
        - Зовите меня просто Сандра, госпожа де Мендес, если вам так будет удобнее.
        - Хм, верно. Не подумайте, что я хочу вас оскорбить, но мне всё ещё непривычно воспринимать Каррера как высшую аристократию. Я помню этого герцога совсем мальчишкой, собирающим мопед для сестры в дырявом сарае. Тогда это всё казалось юношеским максимализмом.
        - А я познакомилась с ним, когда он прирезал сначала мою подругу, а затем потенциального мужа. Так что я с самого начала воспринимала его как очень опасного врага. Получается, что мы обе сильно в нём ошибались.
        - Или обе были правы…
        - Госпожа, вы меня вызывали?
        - Праматерь Великая, какой персонаж! Кто этот колоритный мужчина?
        - Госпожа Мария, я хочу познакомить вас с господином Хуго Тракеном. Он управляющий делами и финансами нашего Рода.
        - Госпожа графиня, я много слышал о вас от молодого господина.
        - Представляю, что он вам понарассказывал.
        - Достаточно, чтобы я пришёл в восхищение, госпожа.
        - Да? Надо будет как-нибудь сравнить наши воспоминания, господин Тракен.
        - Согласен, госпожа. Только прошу вас называть меня просто Хуго. Надеюсь, я смогу рассчитывать на взаимное расположение. Позвольте, я вечером принесу вам подарок от господина герцога. Он поручил мне передать его вам лично. Смею вас уверить, что это потрясающая вещь, особенно для воздушного мага.
        - А вы времеми не теряете… Хуго. Интересно… Хм… Сандра, на минутку… Господин Тракен, это между нами, девочками, так что подождите здесь… Госпожа герцогиня, что вы можете рассказать про своего управляющего?
        - Он очень умён и очень одинок, Лола.
        - С ума сойти…

* * *
        Три дня спустя. Телефонный разговор.
        - Лола, что это значит? Ты объявляешь мне войну?
        - Доброе утро, братец.
        - Доброе утро, господин граф.
        - Это ещё кто?
        - Меня зовут Хуго Тракен, господин де Кабрера. Я управляющий…
        - Я знаю кто вы, господин Тракен. Лола, почему этот человек вмешивается в нашу беседу? Хотя постой, можешь не отвечать… Ты приняла предложение Сандры, не так ли?
        - Всё верно, мой дорогой братец, который раньше был де Мендес, а стал де Кабрера.
        - Напоминаю, что я - руководитель высшего звена МС! Корпорации Рода де Мендес!
        - Один из директоров, Пепе, только один из! Сейчас ты - управляющий делами Кармен, а у МС слишком мало совместных проектов с де Кабрера. На следующем собрании директоров этот вопрос будет включён в повестку дня.
        - Решила занять моё кресло, Лола? Ты?!
        - Я похожа на сумасшедшую? Ты же знаешь, Пепе, что твоя сестра не умеет преумножать финансы, она их может только феерично тратить. Зато у неё появился господин Тракен, которого считают гением в этой области не хуже, а в чём-то даже лучше, чем тебя.
        - Африканец в кресле директоров МС? Ха-ха! Кто на это пойдёт? Или… Хуго де Мендес?
        - А что такого? Перспективы открываются…
        - …
        - Пепе?
        - Я думаю.
        - Ааа…
        - Хм…
        - Ну-ну?
        - Хочешь ввести де Мендес в Род де Каррера?
        - Это один из вариантов, господин Хосе. И, на мой взгляд, самый перспективный.
        - Хм… Вы же понимаете, господин Тракен…
        - Праматерь Великая, давайте уже говорить нормально!
        - Гм… Хорошо… Хуго, вы же понимаете, что будете зависеть от МС и де Кабрера?
        - Герцогский род будет зависеть от графского? Вы что-то путаете, Хосе. У герцогини де Каррера достаточно сил и влияния во всём мире, чтобы выстоять в торговой войне с МС. Но моя госпожа и моя невеста не хотят противостояния. Наоборот, мы хотим объединить наши усилия, как в финансовом, так и в политическом смысле.
        - Стоп! Лола, что ещё за "политический смысл"?
        - Сандра беременна.
        - Ах, ты ж… А отец?..
        - Всё верно.
        - Вот это новость! Претенденты на корону Европы?
        - Чем наши дети будут хуже тех же де Фуэнтес? А если помнить об универсалах, то шансы даже повыше. Кстати, эту новость знаем только мы и Императорская семья, так что цени.
        - Я оценил, сестричка, оценил. Спасибо за доверие. Итак, наши планы?
        - Уже наши? А как же война, Пепе?
        - Мне не до шуток, Лола. Хуго, что вы скажете?
        - Атлантида, господин граф. И три пары Портальных Арок.
        - Ат… Ха-а! Я в деле.
        - Даже не дослушаешь, Пепе?
        - Ты думаешь, я буду сомневаться? Сестричка, ты помнишь, что твой брат - гений? Но денег на это потребуется… Ну, ничего, инвесторов найдём. Сандра де Каррера, Кармен де Кабрера и я, МС, Валерия Дельгадо и её муж… Анна Альва не знает, куда свои миллионы девать… Можно и ещё кого-то подтянуть. Тех же Дюран, они не откажутся от перспективных вложений и расширения сферы влияния, а ещё есть Флорес с малой техникой и с африканской стороны парочку Кланов повязать долгосрочными обязательствами. Американцы обеими руками вцепятся, только намекни… И всё это при поддержке Императора. О, да! Вот это размах! Дело на десятки, а может быть и сотни лет, которое начнёт приносить прибыль уже через парудесятилетий! Вот только это будет непросто. Одна только работа по обустройству островов займёт годы. Африка, Англия, Австралия… Особенно Англия, ведь мы подорвём их влияние сразу на двух континентах. Хуго, нам надо встретиться. Срочно.
        - Я буду очень рад личному знакомству, господин Хосе. Думаю, что стоит заранее обсудить все те трудности, которые могут возникнуть у нас на пути и подстелить солому в нужных местах, как говорил молодой господин. До встречи.

* * *
        - Привет. Давно не виделись.
        - Вергилий? - уточнил я на всякий случай.
        - Он самый. Вот мы и снова встретились. Как тебе смерть во второй раз?
        - А разве я умер? Хотя да, согласен… Ты знаешь, уже не так страшно, как в первый. Привыкать стал, наверное. А почему у меня опять нет тела?
        - Тело - это только оболочка. Вот у меня тела нет уже, ммм… Уже не помню сколько, короче.
        - Так ты всё же был человеком?
        - С чего ты взял? Или ты думаешь, что разум присущ только людям? - в тоне Вергилия послышалась насмешка. - Во вселенных несколько тысяч разумных видов в разных формах. Хочешь, отправлю тебя к некоторым?
        - Я же хотел, чтобы ты поселил меня у эльфов, а ты отказался!
        - Ты был слаб.
        - А сейчас?
        - Тоже.
        - Я Архимаг! - возмутился я.
        - Где? На какой-то отсталой планетке в забытом всеми богами мире?
        - Почему это отсталой? Там и машины есть, и Магия.
        - Да-да, машины. А помнишь, как ты хотел к магам? А взялся улучшать машины и мотоциклы.
        - Погоди-ка. Ты что, мои мысли читаешь? - с подозрением спросил я.
        - Воспоминания.
        - Попахивает вуайеризмом!
        - У меня разные развлечения, человек. Кстати, не хочешь в ад? Помнится, ты туда собирался.
        - Как-нибудь в следующий раз, ладно? Что-то пока не тянет на такие эксперименты.
        - Зря, зря, - с сожалением протянула внемировая программа. - Не побывав там, ты не сможешь продвинуться дальше.
        - В чём?
        - В развитии, - туманно ответил Вергилий и всё же соизволил уточнить. - Ад - это место, где все твои слабости, страхи, сделки с совестью становятся ясны и понятны. Не преодолев их, ты будешь обречён скитаться из мира в мир, накапливая негативный опыт.
        - У меня грехов уже набралось достаточно, - осторожно ответил я. - Зачем же мне стремиться туда, где они будут терзать меня вечность?
        - Так уж и вечность, - проворчал Вергилий. - Время в аду относительно.
        - Хм… Ну ладно, вот попаду я в ад, справлюсь со страхами. С грехами что делать? Замолить?
        - Ад - это ты сам. Так что тебе надо будет измениться.
        - Как?
        - Ты поймёшь.
        - А если не пойму?
        - Тогда тебе придётся пойти на новый круг. Начать цикл жизней сначала…
        - Нет уж, спасибо! - поспешил я отказаться от такой перспективы. - Ну а если я всё-таки пройду ад, что тогда?
        - Тогда всё изменится. Ты сам, в первую очередь.
        - А можно поконкретнее?
        - Пройди ад, тогда и поговорим.
        Мы помолчали. Судя по всему, ад - это пропуск на следующий уровень сознания, если Вергилий не вешает мне лапшу на уши. А вдруг он всё же демон и тащит туда мою душу, чтобы терзать её вечность? С него станется так приколоться. По-крупному.
        - Знаешь, Вергилий, спасибо за предложение, но я всё же откажусь.
        - Как хочешь. Я вижу, что ты всё равно придёшь ко мне и пройдёшь ад. Попытаешься, по крайней мере. Я подожду.
        - Посмотрим. А пока, - я хмыкнул. - Новый мир? У меня уже составлены параметры…
        - Да, я знаю, - усмехнулся Вергилий. - Ты подготовился. Даже магическую подпитку организовал. Умно. Вот после ада ты мог бы…
        - Да-да. Дьявол тоже человека искушал. И чем это закончилось?
        - Человек стал равен Богу. Не вина дьявола, что люди опустились до низменного состояния.
        - Чего ты этого типа так защищаешь? - с подозрением спросил я. - Ты ему не родственник, часом?
        - Дьявол в вашей мифологии - родственник Бога. Ближайший.
        - Хм…
        - Будем продолжать теологический спор? Я согласен поболтать, время у нас навалом.
        - Нет. Не хочу.
        - Экий ты, - усмехнулся Вергилий. - Жаль. Ну что ж, тогда до новой встречи?
        - Пока.
        И меня закружило, завертело…

* * *
        Путеводитель по миру Доминика (Краткий справочник)
        Глава 1. Персонажи. Имена и биографии
        Агилера.
        Анастасия "Буря" Агилера. 57 лет. Полная гражданка. Герцогиня, Матриарх Рода Агилера. При рождении: владелица Северо-Западной провинции. После поступления на военную службу отреклась от наследования в пользу младшего брата Серхио. Маг Воды и Воздуха, маг Серебряной Лиги. Главнокомандующая ВМС Европы, держала флаг на линкоре "Европа". Награды: две Золотые Звезды, Серебряная звезда, Золотое Именное оружие, "Кровь за Империю" с золотым кантом, знаком "Благодарность боевых товарищей", другие орденами и медали, а так же благодарности Императрицы. За участие в мятеже решением Имперского Совета была лишена всех титулов, наград, званий и фамилии. Убита при штурме резиденции Агилера. Похоронена вместе с другими участниками мятежа в общей могиле.
        Серхио Агилера. 42 года. Полный гражданин. Герцог, владелец Северо-Западной провинции, столица провинции город Агилера. Маг Жизни и Воздуха, маг Бронзовой Лиги. Служитель Храма Триединой. Семья: жена Ольга Агилера (урождённая Гальяно), (убита), дочь Консуэла Агилера (убита), внучка Камила Агилера (местонахождение неизвестно). Организовал покушение и убийство Императрицы и её Наследников. По решению Имперского Совета был лишён всех титулов, званий и фамилии, объявлен вне закона. Был убит при штурме резиденции Агилера, похоронен среди других участников мятежа в общей могиле.
        Примечание: По решению Имперского Совета за организацию покушения и убийства на Императрицу и её Наследников, организацию вооружённого мятежа и измену родине, Род Агилера вычеркнут из списков дворянских Родов Империи. Лица, носившие фамилию Агилера, лишёны титулов, земель и воинских званий. Лица, выступающие против решения Совета, объявлены вне закона и подлежат немедленному уничтожению любым способом, доступным для подданных Империи.

* * *
        Алонсо.
        Алана Алонсо, 36 лет. Полное гражданство. Мещанка. Маг Воздуха и Огня. Майор Серебряного легиона, командир особой учебно-тренировочной части вблизи Капитолия.
        Альва.
        Анна "Бешеная" Альва. 45 лет. Полная гражданка. Из мещан. Со свадьбой вошла во дворянство (без земли). Маг Огня и Земли. Достижения: Старший сержант морской пехоты в отставке. Мастер-наставник. Чемпионка части по рукопашному бою и магическим поединкам в сержантском сегменте. Последнее место работы: старшая смены в "Энергетике" - одном из градообразующих предприятий Аллаты. Сейчас растит второго ребёнка. Награды: Парадный жезл за отличную службу, благодарности командования части. Семья: муж Марко Альва (Каррера до свадьбы), дочь Ева Альва, дочь Пилар Альва, воспитанник Доминик Каррера. Недавно переехала с мужем в Капитолий, где проживает в квартале МС, ул. Кедровая 35.
        Ева "Уголёк" Альва. 19 лет. Кандидатка на полное гражданство. Дворянка (без земли). Маг Огня, Земли и Воды. Уровень Источника продолжает расти. Подписан контракт с Армией на 10 лет. Рядовая Серебряного Легиона, второй оператор. Награды: Серебряная Звезда - получена за операцию прикрытия в мятеже Агилера.
        Марко Альва (до свадьбы Каррера). 43 года. Неполный гражданин. Дворянин (без земли). Не маг. После свадьбы принял фамилию жены, передав ей дворянское звание. Семья: жена Анна Альва, дочь Ева Альва, дочь Пилар Альва, племянник Доминик Каррера. Владелец кафе "У Марко", расположенного в Капитолии, квартал МС, ул. Прибрежный Бульвар 19.
        Пилар Альва. 1 год. Дворянка (без земли). Маг. Специализация неизвестна, уровень Источника неизвестен.

* * *
        Бенитес.
        Алехандро "Монах" Бенитес. 19 лет. Кандидат на полное гражданство (исключён из списков кандидатов по обвинению в гос. измене и мятеже). Граф, четвёртый Наследник. Владелец села Раздольное в Центральном Округе, севернее Паблограда. Маг Огня и Камня. Курсант второго курса Капитолийского Пехотного Училища. Достижения: Чемпион Училища по рукопашному бою, призёр Окружных соревнований среди военных училищ за прошлый год. Участник мятежа Агилера. Убит Домиником Каррера, похоронен на семейном кладбище.

* * *
        Бланко.
        Пётр Бланко, 18 лет. Неполный гражданин. Мещанин. Не маг. Одноклассник Доминика по Средней школе, после окончания Старшей Школы переехал в Капитолий, работает поваром-кондитером в кафе "У Марко". Оказывает знаки внимания Еве Альва. Проживает на съёмной квартире.

* * *
        Вега.
        Лукас де Вега, 50 лет. Полный гражданин. Третий Наследник Императрицы, владелец Северо-Восточного региона, столица региона город Светлый. Маг Камня и Ментала, Бронзовая Лига. Достижения: полковник Генерального штаба, член Имперского Совета, член Комитета по нестандартным сочетаниям Магии. Находится в опале из-за несогласованной с Императрицей свадьбы и смены фамилии. Награды: "Кровь за Империю" с золотым кантом, медаль "За отвагу", знак "Благодарность боевых товарищей". Куратор группы Каррера по разработке нового вида бронехода. Семья: Императрица, Первая Наследница, Вторая Наследница. Жена Мартина де Вега. Проживание: постоянно проживает в особняке де Вега или в частном доме по адресу: Капитолий, Императорский Проспект 24. После покушения находится в искусственной коме.
        Мартина де Вега, 49 лет. Полное гражданство. Герцогиня, вторая Наследница де Вега, владелица провинции Кария, столица - город Кария. Маг Воздуха и Воды, Первая Лига. Достижения: капитан Серебряного Легиона, третий оператор, начальник штаба полка. Доверенное лицо Первой Наследницы, руководитель службы координации (первый замминистра внутренних дел по Капитолию и столичному округу). Награды: Бронзовая звезда - за разработку обороны и оборону острова Скалистый,"Кровь за Империю" без канта, медаль "за Отвагу", почётный знак "Стратег", благодарности Императрицы и командования. Семья: Лукас де Вега. Постоянное место проживания: особняк де Вега, Дворец, частный дом по адресу: Капитолий, Императорский Проспект 24.

* * *
        Гарсиа.
        Гарсия, 26 лет. Полное гражданство. Мещанка. Маг Огня и Воздуха. Капрал интендантской службы отдельного корпуса Морской пехоты. Привлечена к уголовному делу по статье 227(2): "Расхищение имущества Империи (со смягчающими вину обстоятельствами)". Приговорена к двум годам лишения свободы, пяти годам поражения в правах и запрете на ношение имени на весь срок наказания. Разжалована в рядовые, исключена с позором из рядов Армии Империи. Место проживания: неизвестно.

* * *
        Дельгадо.
        Валерия Дельгадо. 46 лет. Полная гражданка. Графиня, Матриарх Рода Дельгадо. Владелица имения Дельгадо (180 км на северо-восток от Капитолия), владелица города Дельгадо и городского округа Дельгадо. Маг Земли и Огня, маг Первой Лиги. Майор, командир отдельного батальона в составе 166 Пехотного полка в отставке. Владелица компании "Магические игрушки Дельгадо". Входит в совет директоров корпорации Дельгадо. Награды: Серебряная звезда - за участие в конфликте на Восточном побережье, "Кровь за Империю" с золотым кантом за участие в конфликте на Восточном побережье, Именное Золоте Оружие - за операцию на Восточных островах, благодарности командования и знаки за отличную подготовку личного состава. Семья: муж Лукас Дельгадо, дочь Габриэла Дельгадо (погибла), дочь Виктория Дельгадо. Проживает в родовом имении или городе Дельгадо.
        Виктория "Ника" Дельгадо. 16 лет. Графиня, Вторая (после гибели старшей сестры Первая) Наследница, владелица (по наследству) города Камыши и посёлка городского типа Высокие Сосны. Маг Воды и Камня, уровень Источника продолжает расти. Ученица 1 Старшей школы города Дельгадо. Проживает в школьном интернате (основное место проживания), семейном особняке в городе Дельгадо или в имении Дельгадо.
        Габриэла "Стрела" Дельгадо. 17 лет. Графиня, Первая Наследница. Владелица города Камыши. Маг Огня и Камня. Слушательница Имперской Академии, разработчик проекта "Арена", признанного Проектом Года среди Высших Гражданских и Военных учебных заведений. Погибла на Арене, похоронена на семейном кладбище.
        Лукас "Коротышка" Дельгадо (до свадьбы Альварес). 43 года. Полный гражданин. Барон Альварес, владелец села Заливное в Восточном округе, 5044 километр Восточного Шоссе. После свадьбы - граф Дельгадо. Маг Воздуха и Иллюзии. Капитан интендантской службы 166 Пехотного полка в отставке. Награждён знаком "Благодарность боевых товарищей", знаками за отличную службу и благодарностями командования. Владелец компании "Экспедиционные товары Дельгадо", член директоров корпорации Дельгадо. Семья: жена Валерия Дельгадо, дочь Габриэла Дельгадо (погибла), дочь Виктория Дельгадо.

* * *
        Дюран.
        Анжелика Дюран, 79 лет. Полная гражданка. Баронесса, Матриарх Рода Дюран. Владелица города Дюран, имения Дюран (63 км Западного шоссе). Маг Крови и Жизни, Серебряная Лига. Достижения: Майор медицинской службы в отставке, Главный врач Имперского Госпиталя, личный врач Императрицы. Награды: "Кровь за Империю" с золотым кантом, знак "Благодарность боевых товарищей", личные благодарности Императрицы. Семья: младший брат Модесто (отец Мартина, в книгах появляется эпизодически, как и мать Мартина), дочь Доротея (в книгах не появляется), дочь Тринидад (в книгах не появляется), внучки и внуки (в книгах не появляются, кроме Мартина). Проживает в особняке Дюран или в Капитолии по адресу: Квартал Восходящей Звёзды, ул. Целителей 4.
        Мартин Дюран, 19 лет. Кандидат на полное гражданство. Барон, владелец поселения Тихая Заводь. Маг Жизни и Воды, уровень Источника продолжает расти. Достижения: Гражданский специалист на службе Империи (контракт на 6 лет). Привёл в Род Дюран невесту-мага со специализацией Кровь, за что претендует на звание Наследника Рода. Разработчик проекта "Арена", Лучший Ученик Года. Находится под следствием по подозрению в гос. измене. Награды: Именное оружие - мизерикорд с гербом Империи и гербом Рода Дюран. Семья: невеста Ирэн Тулеппе. Проживает в общежитии Академии или в особняке Дюран.

* * *
        Енсинас.
        Монейба Енсинас, 15 лет. Мещанка. Маг, специализация не определена, уровень Источника продолжает расти. Достижения: до "дуэли" с Каррера считалась сильнейшим магом Старшей школы. На "дуэли" получила лёгкие травмы, в дальнейшем в книгах не появлялась.
        Наира "Змея" Енсинас, 14 лет. Мещанка. Прошла специализацию в Храме на 4 года раньше большинства ровесников. Маг Камня и Молнии, уровень Источника продолжает расти. На "дуэли" с Каррера получила травмы средней тяжести, в дальнейшем в книгах не появлялась.

* * *
        Кабрера.
        "Быстроногая" Кармен де Кабрера, 46 лет. Полная гражданка. Графиня, Матриарх Рода де Кабрера, владелица города Кабрера и городского округа Кабрера. Маг, Земли и Воздуха, Серебряная Лига. Достижения: Главнокомандующая Сухопутными Силами Европы, генерал Армии, член Имперского Совета по разработкам новых видов оружия и Боевой Магии, до недавнего времени командовала Серебряным Легионом. Награды: Золотая звезда - за подавление мятежа Агилера, две Серебряные звезды - за разработку и осуществление крупных армейских операций в локальных конфликтах, "Кровь за Империю" без канта, почётный знак "Стратег", знак "Благодарность боевых товарищей", другие ордена и медали, Именной Золотой Жезл, личные благодарности от Императрицы, благодарности от командования. Семья: жених Хосе де Мендес. Проживание: особняк де Кабрера, Императорский Дворец, Генеральный Штаб.

* * *
        Каррера.
        Доминик "Мелкий" Каррера (ГГ, человек из нашего мира, переселившийся в тело подростка и поглотивший его душу), 18 лет. Кандидат на полное гражданство. Дворянин (без земли). Маг-универсал, ментат, Источник постоянно растёт, уровень неизвестен. Достижения (рояли))): Гражданский специалист на службе Империи (контракт на 6 лет), держатель многочисленных Международных и Европейских Патентов (более тридцати), совладелец компаний "Мех" и "Санта…", известный изобретатель. Награды: Лучший Ученик Года в Имперской Академии, Именное оружие - мизерикорд с гербом Империи, Стальная звезда - за участие в подавление мятежа Агилера. Семья: дядя Марко Альва, тётя Анна Альва, двоюродные сёстры Ева Альва, Пилар Альва. Проживание: общежитие Академии, особняк де Мендес по адресу: Капитолий, бульвар де Мендес 16(б), дом Альва или куда пошлют))).

* * *
        Мендес.
        Глава 2 Страны. Политическая география
        АВСТРАЛИЯ.
        Была открыта европейцами три с половиной столетия назад. Корабли пристали к пустынном берегу, на котором не росли даже пальмы, а маги не смогли найти даже признаки пресной воды. Местность была признана бесперспективной, экспедиция была свёрнута.
        АМЕРИКИ.
        СЕВЕРНАЯ АМЕРИКА.
        Северная Америка - суровый континент. Западное побережье его омывает Гольфстрим, что делает эту часть материка очень привлекательной для сельского хозяйства. Но по мере продвижения вглубь континента климат быстро меняется и становится резко континентальным. Жестокие морозы зимой и песчаные бури летом делают труднодоступными для освоения огромные площади в центре материка. И так уж распорядилась судьба, что именно в этих краях находятся основные залежи нефти, угля и железо-никелевых руд.
        Активное освоение Северной Америки началось примерно двести лет назад. Привлечённые мягким климатом побережья и значительными послаблениями в налогах, сюда ринулась масса людей из Англии и Африки. Европейцев в буме освоения новых земель было мало, и они растворились среди других народов, не оказав существенного влияния на экономику и политику Северной Америки.
        Кстати, в последние годы местные жители называют свою страну просто Америка, сознательно дистанцируя себя от Америки Южной, которая с обретением независимости стала зваться Бразилия.
        Период колонизации длился почти сто лет и закончился установлением протектората Англии. Какое-то время среди американской верхушки старательно лоббировались мнения о независимости и отделении от Англии, но это привело лишь к многочисленным бунтам, которые не были связаны между собой единой партией и лидером. Англия выслала в Америку Третий Экспедиционный корпус, который калёным железом выжег из умов американцев даже мысль о независимости. Впрочем, надо отдать должное Лондону, после подавления мятежей, были проведены серьёзные экономические и политические реформы, которые значительно смягчили былые противоречия. Англия даже пошла на очень рискованный шаг: она сама объявила о независимости своей колонии.
        В результате всего этого, Америка сейчас является независимым государством де-юро, и продолжает зависеть от Англии де-факто. В первую очередь речь идет о проблеме морских перевозок. В Америке до сих пор нет своих производств по выпуску корабельных двигателей большой мощности, и нет даже школы судостроения крупнотоннажных судов. За тем, чтобы таковые не появились, ревниво приглядывают и Англия, и Европа.
        Последняя, судя по слухам, не гнушается даже похищениями и убийствами талантливых изобретателей или предпринимателей, пытающихся сломать устоявшийся порядок. Впрочем, эти слухи не имеют никаких официальных подтверждений.
        Сейчас Америка - это страна с бурно развивающейся экономикой и коктейлем из английских, африканских и даже частично европейских законов и обычаев. Континент манит возможностями быстрого обогащения в первую очередь магов Металла и Камня. Впрочем, для одарённых других направлений работы тоже хватает.
        ЮЖНАЯ АМЕРИКА.
        БРАЗИЛИЯ.
        Как это ни странно, но именно Южную Америку открыли первой. Открыли ее африканские мореплаватели, но со временем этот маршрут был почти заброшен. Климат Южной Америки был так непохож на африканский, влажные джунгли таили в себе множество угроз, а аборигены были весьма негостеприимны, имея дурную привычку встречать новые корабли африканок пирамидами из отрубленные голов предыдущих экипажей.
        Позже на этот континент пришли английские колонизаторы. В отличие от разрозненных экспедиций африканских Кланов, англичане предпочитали комплексный подход к проблеме и массированный натиск по всем направлениям. Второй Экспедиционный корпус быстро оттеснил агрессивные племена от побережья. В джунглях были прорублены широкие дороги, на побережье выстроены огромные порты. В Южную Америку хлынул поток бедняков со всех континентов, которым губернаторство предоставляло возможность осваивать бескрайние горные плато, строить ранчо, заниматься земледелием и скотоводством.
        Во время войны Африки и Европы и в послевоенные годы контроль над этой колонией был сильно ослаблен, чем воспользовались сторонники независимости. По неподтвержденным слухам, к этому приложили руку то ли Африка, то ли Европа, стремившиеся ослабить союзника. Момент был выбран крайне удачно. В Лондоне шла череда правительственных кризисов, Англия была вынуждена навёрстывать военное и экономическое отставание, и так невеликий контроль над сонной колонией был окончательно утрачен.
        Англичане сначала хотели повторить процесс "принуждения к миру", как в Северной Америке, но после долгих размышлений решили отступить. В первую очередь потому, что это привело бы к ещё большему охлаждению отношений с Европой, которая первой признала независимость бывшей колонии. Так что Лондон сделал хорошую мину при плохой игре и не стал поднимать волну. Вместо этого Бразилия в срочном порядке была включена в многочисленные экономические цепочки новой экономики островной Империи. Благодаря такой политике в Бразилии до сих пор сохраняется сильное английское лобби, а отношение со стороны бразильцев к бывшим сеньорам уважительное и слегка подобострастное.
        После обретения независимости Бразилия продолжила развиваться. Основное направление в экономике - сельское хозяйство. Отсюда постоянный спрос на магов Жизни, Воды и Растений. Так же весьма уважаемая профессия - маг Воздуха, специализирующийся на контроле погоды. Погодники Бразилии по праву считаются сильнейшими в мире, даже Англия со своими гидромантами уступает им.
        АНГЛИЯ.
        Долгое время Англия играла ведущую роль в мировой политике. Изначально бритты главенствовали только на четырёх островах: Англия, Шотландия, Исландия и Уэльс. Со временем к ним присоединились острова Скандинавии, увеличив площадь Британской Империи более чем в три раза.
        Географические особенности способствовали развитию судоходства, а вместе с ним и морского пиратства. Вскоре после объединения в Империю, викинги стали смотреть на весь мир, как на овец, которых необходимо регулярно стричь. Европа в это время задыхалась в междоусобных войнах, Африка была объята пламенем религиозных и националистических стычек, а в Америках и Австралии Магия была слишком неразвита, чтобы устоять перед вторжениями десантных кораблей британцев.
        Это привело к очень любопытному перекосу в магической среде. Англия, пожалуй, единственная страна, которая может похвастаться почти что паритетом среди магов женского и мужского пола. Понятное дело, что женщины остаются намного сильнее в магических манипуляциях, но тем не менее количество достаточно сильных магов-мужчин делает Англию уникальной. Именно поэтому в разговорах о магах англичане говорят Лорды, а не Леди, по праву гордясь своими достижениями и всячески подчёркивая эту национальную особенность.
        Так продолжалось практически до середины прошлого века, а точнее, до войны Африки с Европой. Несмотря на географическую и политическую близость с Европейской монархией, Лондон предпочёл не вмешиваться в военный конфликт, а взял на себя роль посредника, миротворца и… арбитра. Помимо желания заработать на чужой войне, решение объяснялось еще и тем, что в это время сама Англия вела колониальные войны в Америках и Австралии. Помимо военных на эти континенты устремилось множество авантюристов и просто тех, кому было тесно в жёстких рамках, установленных Лондонской аристократией. Англия резко разбогатела на военных поставках и одновременно лишилась большинства нестандартно мыслящих. А потом стало слишком поздно. К сожалению Лордов, война закончилась, и результаты её были для Империи катастрофичны.
        Выяснилось, что Европа и Африка за годы войны сделали гигантский скачок в промышленности, обогнав весь мир в таких областях как: биомеханика, автомобилестроение, тяжёлая промышленность, железные дороги и авиация. Быстро переориентировав экономику на производство гражданских товаров Европа сильно потеснила британцев на их исконных рынках: в Южной Америке и Австралии.
        В итоге, в Британской Империи, не пострадавшей в годы войны, разразился тяжелейший экономический кризис. Старые мануфактуры не могли производить конкурентоспособную продукцию, а новые заводы и фабрики не выстроили пока технологические связи и цепочки. Ситуация обострилась ещё и тем, что колонии начали всерьёз задумываться о независимости.
        Это привело к череде дворцовых переворотов и смене правящего Дома. Южная Америка, и до той поры слабо зависящая от метрополии, объявила о выходе из состава Империи и провозгласила себя независимым государством Бразилия. Новость ушатом холодной воды остудила горячие головы в Лондоне, и с тех пор политика Англии является образцом продуманности и многоходовых интриг. Им удалось справиться с волнениями в Австралии и безжалостно подавить восстания в Северной Америке.
        На данный момент, являясь одним из самых маленьких государств, Англия фактически контролирует две трети мира и быстро сокращает экономическое и военное отставание от Европы. По слухам, Императрица Англии благоволит к тем, кто спонсирует африканские Кланы в набегах на Европу, хотя на все ноты протеста со стороны Капитолия Лондон заявляет о том, что это инициатива частных лиц. Однако, в последнее время объёмы "частных" инвестиций стали таковы, что даже невозмутимым Лордам становится трудно отвечать на вопросы представителей Имперской Канцелярии Европы. Впрочем, Вторая Наследница Императрицы Европы открыто благоволит Англии, поэтому подобные вопросы задаются нечасто.
        notes
        1
        Кракен - легендарное морское чудовище с тысячью щупалец.
        2
        Абордажная сабля - рубящее или рубяще-колющее клинковоехолодное оружие. Имеет вид недлинной (60 -80 см.), но широкой (4 -6 см.) сабли, с прямым или слегка изогнутым однолезвийным клинком и хорошо развитой гардойтипа корзины или чаши. Эфес был спроектирован таким образом, чтобы в сражении почти полностью защищать кисть, и хорошо подходил для нанесения им "кастетных" ударов на близком расстоянии. Тяжёлое лезвие позволяло рубить канаты и прорубаться через закрытые двери, а короткий клинок в тесном пространстве корабля был эффективнее традиционных сабель и шпаг.
        В нашем мире применялась военными моряками и пиратами при абордажныхсхватках с XVII по вторую половину XX века. Во всяком случае, на службе американского флота она просуществовала вплоть до 1949 г. Я "вооружил" саблями пиратов Стивена, потому, что это оружие не требовало долгого обучения, было простым и эффективным в тесноте абордажных свалок. Впрочем, не факт, что ВСЯ команда была вооружена именно ими. Но, думаю, что у командиров или слабых магов подобный атрибут был обязателен.
        3
        Ратьер - морской сигнальный фонарь, применяемый как средство связи в тёмное время суток на близком расстоянии

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к