Сохранить .
Каникулы Дмитрий Васильевич Колесников
        Доминик Каррера #3
        Взросление происходит по-разному. У кого-то с возрастом, у кого-то по обстоятельствам. У меня второй вариант. Когда жить осталось всего год-другой, на жизнь смотришь иначе. Твои ровесники строят планы на жизнь, ты строишь планы на смерть. Вот только у тебя есть преимущество: ты уже через всё это проходил. А раз так, то и унывать не стоит. Кто тебя сюда затащил? Магия? Вот пусть она тебя отсюда и вытаскивает! Конечно, этому могут препятствовать разные силы. Ну, там, аристократы на тебя ополчатся или кровную месть объявит неизвестно кто. Может общество начнет тебя считать не белым и пушистым, а совсем даже маньяком кровавым... Да разве это препятствие для попаданца? Да на все эти проблемки... Плевать!
        Доминик Каррера. Каникулы
        Пролог
        - Зачем ты пришла, Кармен? Видела, сколько народу в приемной? Уже через час о нашем разговоре будет знать вся страна. Почему нельзя было дождаться вечера? У тебя трудности?
        - Некритические, сама справлюсь. Ты лучше вот на это посмотри. Это я нашла в сейфе Мануэля. Думаю, что тебе будет интересно полистать его дневник. Там есть несколько очень любопытных высказываний про будущее Европы и всего мира. А ещё я нашла там немало известных фамилий.
        - Откуда он у тебя?
        - Повезло, что во время взрыва сейф был открыт и остатки защитных заклинаний слетели.
        - Повезло, что погиб только Санчес. Я слышала, что взрыв был сильным?
        - Не так, как в Африке. Даже странно, если подумать: Источник Золотого Мага, да плюс Камень, а разворотило всего лишь крыло - чудо, что жертв больше нет.
        - Не считая Каррера. Как он выжил, скажи?
        - Везучий сукин сын. Да и с регенерацией у него всё в порядке, мне бы такую. Лежит сейчас в Имперском госпитале под охраной. Над ним наши лекари колдуют и подружка его, Ирэн. Может и получится вытащить его с того света, всё же опыт у него есть.
        - Мда... Потеря Золотого Мага и ректора Академии накануне Олимпиады, смертельные раны у Ученика Года... Что вообще творится, Кармен? Чего мне ждать завтра? Войны?
        - Прочитайте дневник, ваша милость. Там есть многие ответы на ваши вопросы за последние полстолетия. Боюсь, что это совершенно не мой уровень.
        - Раз ты даешь это мне с такими комментариями, значит, ты на этот уровень уже сама запрыгнула. Кстати, забыла поздравить вас с помолвкой. С меня подарок.
        - Спасибо. Я потом тебе подарочек от нашего универсала покажу. Он его мне и Марии сделал, оценишь. Я думаю, что твоему Лукасу понравится. Ну а насчет войны... прочти дневник, Мартина. У меня на многое глаза открылись.
        Глава 1
        - Здравствуй, Госпожа! - молодая девушка почтительно склонилась перед женщиной, возраст которой можно было определить лишь по совершенно седым волосам.
        - Добро пожаловать домой, внучка, - чопорно кивнула Матриарх.
        Стоявшие вокруг слуги одновременно поклонились молодой госпоже и возможной Наследнице. Девушка подошла к бабке и осторожно её обняла. Та ответила неожиданно сильными объятиями. Оторвавшись от внучки, Матриарх вгляделась в лицо девушки.
        - Ты стала ещё больше похожа на отца, Сандра.
        - Мне многие это говорили, бабушка.
        - Я отвела тебе твои старые комнаты. Располагался пока там. У тебя много вещей?
        - Что ты, бабушка, - улыбнулась Сандра. - Я привыкла путешествовать налегке.
        - У женщины твоего положения должен быть обширный гардероб, - поджала губы Матриарх. - Впрочем, это неважно. Ты снова дома - это главное. Иди, устраивайся, я жду тебя к ужину.
        - Да, госпожа, - вновь поклонилась Сандра, и бабка одобрительно кивнула.
        До ужина молодую госпожу никто не тревожил, давая ей время принять ванну и прогуляться по саду. Когда солнце коснулось моря, Сандра поспешила в дом. На террасе был накрыт небольшой столик на двоих. На краю трассы расположился мужчина в свободных шелковых одеждах. Казалось, он совсем не обращает внимание на окружающее, но Сандра знала, что это не так. Матриарх сидела за столом, выпрямив спину и глядя на заходящее светило.
        - Садись, - кивнула она внучке. - Ешь, а потом расскажешь о своей учёбе.
        Сандра приступила к трапезе, не спеша поедая подзабытые блюда. Вкус их живо напомнил о детстве, но при взгляде на строгий профиль бабки, всякие мысли о детских воспоминаниях терялись. Она понимала, что разговор будет не простой, скорее - экзамен. Когда дошло до кофе, Матриарх оторвалась от созерцания моря и повернулась к внучке.
        - Как тебе ужин? Я приказала приготовить твои любимые блюда.
        - Очень вкусно, бабушка, спасибо.
        - Я приглядывала за тобой, Санди. Так что можешь не хвалиться своими оценками, я их знаю. Расскажи мне о себе.
        - О себе? - Сандра озадаченно смотрела на бабку.
        - Да, - кивнула та. - Расскажи мне о том, каким человеком ты выросла вдали от дома. Ты общалась с разными людьми, видела разные места. Пять лет в твои годы - долгий срок.
        - Ну, - девушка задумалась, а потом начала отвечать. - Я уже не маленькая девочка, которая боялась высоты. Я научилась управлять парусником, научилась владеть клинком. Мой Источник достиг уровня Первой Лиги, если считать его уровень. Жила в Англии и Америке. В обеих Америках. Магии обучалась в Оксфорде и Дэли. Путешествовала по Австралии, представляла нашу Семью в торговых делах кланов Ван, Чоу и Эван. Вроде бы всё?
        - Неплохо, - бесстрастно сказала Матриарх и повернулась к лавочке, где с удобством расположился мужчина. - Тракен?
        - Госпожа?
        Мужчина встал и скользящим шагом приблизился к столу. Он оказался высоким и плотным. Свободные одежды не могли скрыть могучую фигуру, а плавность движений давала понять, что до старости ему ещё далеко.
        - Как бы ты описал мою внучку? Коротко.
        - Да, госпожа, - мужчина оценивающе посмотрел на Сандру. - Красивая, опасная, перспективная.
        - И всё? - Матриарх шевельнула бровью. - А что скажешь о её способностях, характере? О её уме?
        - Получила классическое английское образование мага. Имеет двойное направление в магии: Огонь и Земля. На каникулах работала в нашем представительстве в кланах Ван и Чоу. Уравновешенна, самостоятельна, настойчива, вынослива. Отлично анализирует полученные сведения, делает точные прогнозы. Прекрасно ладит с клиентами, обаятельна, всегда готова помочь своим коллегам.
        - Прямо идеальный клерк, - иронично прокомментировала бабка. - Никаких недостатков?
        - Самоуверенность, раздражительность, злопамятность. Склонна к необдуманным и рискованным действиям.
        - Вот как? - Матриарх внимательно посмотрела на замершую внучку. - Необдуманные поступки, значит. Необдуманный риск. Отличные качества. Так -так... Личная жизнь?
        - Бабушка...
        - Личная жизнь? - повторила Глава, и Тракен продолжил.
        - Достаточно беспорядочна, госпожа. Особенно после знакомства и начала дружбы с Наследницей клана Ван.
        - Ааа... - протянула Матриарх, разглядывая румянец на щеках Сандры. - Так все эти слухи - правда?
        - Некоторые из них, госпожа.
        - Так я и думала, - гневно дрогнули ноздри. - Эта гулящая девка Миа... Интересных друзей ты завела, девочка. Это всё?
        - Я могу много что рассказать, - позволил себе усмехнуться Тракен.
        - Что молчишь, Санди? Не ожидала? Ты потенциальная Матриарх Семьи Шиен, входящей в клан Эван. Королевский клан Эван! Ты думала, что никто не будет замечать твоих глупостей? Ты думаешь, что на Наследниц не ведут дела?
        - Досье, госпожа, - вставил Тракен. - Сейчас говорят «досье».
        - Досье, - согласилась Глава. - Неважно, как это называется. И ты посмела явиться предо мной с таким... досье? На что ты надеялась, Сандра?
        - Я твоя Наследница, бабушка, - девушка справилась со смущением и смотрела на бабку спокойно и уверенно. - Моя прошлая личная жизнь мало кого будет волновать, когда я найду себе мужа и займу твоё место в совете Клана.
        - Ты одна из Наследниц, - поправила ее Матриарх.
        - И единственная, кто может занять твоё место и не развалить дела. Шайя занята наукой, Робер совсем юн, и он мужчина...
        - Смотрите, какая взрослая и опытная нашлась, - засмеялась бабка. - Я не собираюсь умирать прямо завтра, детка. Робер быстро вырастет, да и Шайя вовсе не так глупа, как ты думаешь.
        - Я не говорю, что она глупа. Я говорю, что она не годится на место Главы Клана.
        Бабка перестала смеяться и внимательно посмотрела на внучку.
        - Клана? Мы - не клан, мы - свободная Семья...
        - Которая входит в королевский клан Эван, - дополнила Сандра. - Но это не значит, что мы не можем строить планы.
        - Амбициозно, - произнес Тракен, видя, что Глава молчит.
        - Надеюсь, ты не настолько глупа, чтобы рассказывать об этом своим подружкам и самцам?
        - Нет, бабушка, - в этот раз внучка не смутилась. - Это планы мои и моей семьи.
        - Семьи, - задумчиво произнесла Матриарх. - Что ты знаешь о делах Семьи, Санди?
        Девушка отставила чашку, которую крутила в руках, и стала такой же внимательной, как её собеседники.
        - Наша... Наш Клан достаточно богат, чтобы входить в десятку самых богатых кланов Африки. Мы владеем частью предприятий по нашему континенту и всему миру. Примерно двадцать лет назад ты, бабушка, начала смещать семейные интересы из Америк и Австралии в Европу и Англию. Я не совсем понимаю твои планы, но были закуплены транспортные суда, причём ты отдавала предпочтение именно европейским верфям. Вышло дороже, но благодаря этому мы имеем обширные партнёрские связи у врагов. Это не добавили нам популярности в Африке, но мы входим в сильнейший северный клан, да и сами по себе не слабаки. Сейчас Семья может выставить примерно сотню боевых магов и до тысячи простых бойцов, не считая наёмников. Плюс торговые соглашения со многими кланами, которые будут совсем не рады, если на нас кто-то позарится без веских причин.
        - Неплохо, неплохо, - одобрительно кивнула бабка, переглянувшись со своим советником. - Ещё немного, и я поверю в твой ум. Кстати, я слышала, что ты получила забавное прозвище в Англии.
        - Карающий меч Эван, - подсказал Тракен.
        - Карающий меч, - с сарказмом повторила бабка и вдруг стукнула кулаком по столу. - Меч?! Мою внучку называют МЕЧ? Мечом владеют самцы -простолюдины, неспособные скастовать фаербол! Ты кто, простолюдинка? Тупой самец? Или ты орудие в руках Эван, неспособное соображать?
        Глаза Матриарха засверкали гневом, в воздухе резко потеплело. Сандра попыталась что-то сказать, но её родственница ехидно добавила:
        - А ещё те же самцы называют мечом одну деталь своего тела...
        - Бабушка!
        - Очень важную деталь, признаю. Но никогда не думала, что эта деталь будет носить твоё имя, Сандра.
        - Чтобы ты знала, бабушка, я давно сменила это прозвище! Это стоило мне четырёх дуэлей. Зато теперь меня не рискуют назвать иначе, как Госпожа Шиен. Это тебя устраивает?
        Бабка откинулась на спинку стула и посмотрела на раздраженную внучку.
        - Тракен прав, ты слишком быстро выходишь из себя. Знакомство с Ван и этой шлюхой Миа плохо сказалось на тебе.
        - Миа была моей подругой! Единственной подругой за пять лет, что я не была дома! Она была принцессой Королевского клана, и вы не возражали против нашего общения, госпожа.
        - И к чему это привело? Твоя подруга просрала сто пятьдесят лет планов Ван по достижению Короны. Просто так, из желания покрасоваться на экранах. Убита каким-то самцом, зарезана и оплёвана на глазах всего мира. Тьфу!
        - Я убью этого мальчишку! - вспыхнула Сандра. - Жаль, что меня не было рядом в тот момент, от меня он бы не ушел! И не уйдёт!
        - Хватит! - бабка властным жестом остановила внучку. - Ты точно дочь своего отца, он был таким же горячим.
        На террасе воцарилось молчание. Женщины сидели, думая каждая о своём, мужчина стоял безмолвной статуей. Кажется, он даже не дышал, и лишь складки одежды слегка колыхались на пахнущем близким морем вечернем бризе. Первая прервала молчание младшая Шиен. Она напряжённо выпрямилась и посмотрела в глаза своей могущественной родственнице.
        - Я хочу найти этого самца, бабушка. Найти и покарать за смерть моей подруги. Но мне нужна помощь. Я прошу тебя об этом как твоя Наследница.
        - Хорошо, - неожиданно легко согласилась Матриарх. - Завтра утром приходи к Тракену. Обсудите эту идею. А пока, Санди, иди к себе. Нам с управляющим есть о чём поболтать.
        Сандра встала, кивнула мужчине, поклонилась женщине и ушла. Тракен проводил её взглядом и вопросительно посмотрел на Матриарха.
        - Вы серьёзно?
        - Пора вводить её в дела, - со вдохом признала Глава.
        - Во все?
        - Нет. Для начала - только то, что на виду.
        - Но эта её идея мести...
        - Хороший стимул. Заодно проверим её. Если она потребует от тебя ликвидации мальчишки - значит, я в ней ошиблась и она выросла такая же, как её мать. Ни на что, кроме боя, не годная. А вот если она начнёт думать... Что ж...
        - Да, - кивнул Тракен. - Если она начнёт думать, то она действительно не «Меч».
        - Тьфу, и ты туда же?
        - Я долго смеялся, когда она убила четвёртого, - улыбнулся управляющий.
        - А по мне так лучше бы её назвали Тупая Башка. За два года заработать такое позорное прозвище, это как же надо себя вести?
        - Ну, тогда Эван были в тени клана Ван. После смерти Миа многое изменилось.
        - Да уж... Ладно, хватит воспоминаний. У тебя есть что-то?
        - Да. Новость подтвердилась, вполне официально. Вот европейские газеты.
        Тракен подал несколько листков, и Глава принялась перелистывать страницы.
        - Так, начнём:
        Газета «Золотая магия».
        Официальный некролог по случаю кончины мага Золотой Лиги господина Мануэля Санчеса.
        Наш народ и его Вооруженные Силы понесли тяжелую утрату. От нас ушел видный деятель, прославленный герой, вся жизнь которого является ярким примером беззаветного служения Родине, делу укрепления ее обороноспособности...
        Мануэль Санчес родился в деревне Хестейра в семье слабого мага -агронома. Подростком он начал свою трудовую жизнь, совершенствуя свои навыки в магии. Быстро растущий Источник дал понять всем, что юный Мануэль - маг редкой силы. После Обряда в храме Триединой, в возрасте семнадцати лет Санчес вступил в армию. Талант магии и заметные успехи в освоении наук быстро выдвигают его на руководящие должности. Неразрывно связав всю свою последующую жизнь с Вооруженными Силами, Мануэль Санчес прошёл славный боевой путь от рядового до командира полка.
        В последующие годы М. Санчес находился на ответственных командных должностях. Когда африканские экстремисты напали на Южный Архипелаг в районе реки Ян-Цзы, полк под его командованием наголову разбил противника. Санчес лично участвовал в нескольких неравных магических дуэлях, неизменно выходя из них победителем, вселяя страх одним появлением на поле боя в ряды африканских агрессоров. В сложное время он командовал войсками Западного особого военного округа, а вскоре был назначен членом Имперского Совета.
        На всех постах, которые ему поручались Империей, Мануэль Санчес проявлял несгибаемую волю, мужество и организаторский талант. Он лично участвовал в разработке и осуществлении крупных стратегических планов и операций. Этим он заслужил широкую популярность и глубокое уважение магов, воинов армии и флота.
        Светлая память о Мануэле Санчесе - верном сыне Европы, мужественном солдате и талантливом полководце, навсегда сохранится в наших сердцах.
        - Хм... Значит, правда... Жаль, Мануэль был врагом известным, нас многое связывало. Жаль... Что ещё?
        - Газета «Вестник Европы».
        Произошедший позавчера взрыв вырвал из рядов наших доблестных магов верного бойца. Более сотни лет имя Мануэля Санчеса внушало страх врагам, и вот теперь этого замечательного человека нет с нами. До самой своей смерти господин Санчес находился на передовой; будь то приграничные округа, или воспитание подрастающего поколения...
        - То же самое. Неинтересно. Дальше?
        - Журнал «Европейская Правда»
        «На страже магии, на страже правды, на страже порядка!»
        Заметка на последней странице:
        Дамы и господа, вас обманывают!!! Как стало известно из достоверных источников, смерть великого мага Мануэля Санчеса была совсем не так проста, как нас пытаются в этом уверить официальные источники! Кому нужно, чтобы память об этом герое была опорочена и почему от нас скрывают подробности? В следующем номере мы сорвём покров тайны и разоблачим тех, кто скрывает от нас правду!!!
        - Ого! А эти болтуны что-то могут знать?
        - Возможно, госпожа. Я буду информировать вас об изменениях в обстановке.
        - Да Тракен, не сворачивай это направление. Жаль, хороший был план... Часть средств и людей можешь отдать Санди, посмотрим, как она будет работать самостоятельно. И начни вводить её в наши дела, только...
        - Аккуратно, госпожа. Я знаю.
        - Предельно аккуратно, Тракен, предельно! Хорошо, с этим всё. Что там по Эван и перевозкам из Англии?
        ...
        Глава 2
        Думаю, что больница - самое подходящее место для размышлений. Некоторые скажут, что для этих целей туалет подходит лучше, но по-моему, в больнице о смысле бытия думается более предметно. Н-да. Жизнь и смерть. Я знаком и с тем и с другим. В прежнем мире я прожил долгую жизнь. Не скажу, что она была плоха или хороша, но она была. А после смерти я попал сюда, и началось.
        Сколько сейчас во мне личностей? Я - земной - раз. Я ощущаю себя тем человеком, и думаю как он. У меня и шкала ценностей, и взгляд на многие вещи - в основном - взгляд среднестатистического землянина. В основном, потому что я не один.
        Второе Я - Доминик Каррера. Четырнадцатилетний пацан, в тушку которого я вселился и душу которого я поглотил. От него мне достались магические способности, переломанное тело и родственники. Марко и Анна Альва, а также их дочь Ева. Их я считаю самыми близкими людьми в этом мире. Был ещё один человек, но её уже нет. Так что, моя семья в этом мире - семья Альва.
        Третье сознание, повлиявшее на мою личность - Миа Ван. Африканка, принцесса, садистка, убийца и просто красавица. Её я прикончил вполне сознательно и ничуть об этом не жалею. Что дала она? Думаю, чувство вседозволенности, которое ощущала Миа на протяжении всей своей недолгой жизни. А также навыки рукопашного боя, которые дополнили мои существующие, и ещё кое-что по мелочи. Я до конца не разобрался, уж слишком мне это неприятно делать - копаться в её воспоминаниях и мироощущении.
        Ну и четвертая часть моей нынешней личности, самая неприятная, но и самая опытная и хитроумная. Мануэль Санчес. Маг Золотой Лиги, проживший на свете больше ста лет. Член Имперского Совета, аналитик СБ, ректор Имперской Академии и мой несостоявшийся убийца. От него я взял то, что залетело в меня при нашей скоротечной схватке, которая была прервана взорвавшимся артефактом. Все эти люди, точнее, части их сознаний, перемешаны сейчас во мне в непонятно каких процентах и пропорциях, но несомненно влияют на нынешнего меня так же, как освоенные и усвоенные мысли и идеи влияют на любого человека.
        Тут мне повезло, что и говорить. Впрочем...
        Мне жить осталось немного, потому что я обречен. Год, два или немного больше. Наверное, это должно меня жутко пугать и мне действительно страшно. Я уже умирал и примерно знаю, что меня ждет. Приключение это опасно и может закончиться для меня окончательной смертью и распадом личности. Но... смертью заканчивается каждая жизнь, у меня просто есть более точная дата. Так что посмотрим. А пока полежим в этой удобной кровати и покопаемся в воспоминаниях моих противников. Пора мне составлять план на всю оставшуюся жизнь. Смешно звучит если подумать: мне жить осталось примерно столько, сколько я тут уже прожил. Ещё смешнее мысль, что эти планы я уже строил совсем недавно, когда попал в этот мир. Тоже в больнице лежал, и на грани был. Выкрутился, выжил, а, значит, и сейчас должен выжить.
        Что мы имеем в остатке? Порталы-таки есть и это радует. Порталы возможны только в пределах планеты и это огорчает. Чем больше я думал, тем полнее понимал, что как таковые порталы меня не спасут. Проблема не в невозможности переместиться из точки А в точку Б, а в том, что в обоих этих точках я буду обречен. Вопрос: как избежать разрушения Источника, а заодно и моего бренного тела?
        У меня нет знаний, сил и положения Золотого мага. Зато у меня перед местными есть преимущество - я не только универсал, но ещё и ментат. Санчес говорил, что эти способности - на разных концах магического спектра. Конечно, Санчес мне постоянно врал, но вот здесь я ему верил. Верил, потому что это мой реальный шанс оттянуть встречу с костлявой. Итак, примем за данность - я смогу выжить. Что для этого требуется? Сила? Ну, она у меня есть, или вскоре будет. Главное найти место и способ, куда её приложить правильно. Знания? Вот тут облом. У меня будет всего одна попытка, если мне вообще позволят что-то сделать.
        Что-то долго я размышляю. Все решения, что я принимал здесь, которые были правильными и вели к успеху - это решения первых секунд. А что мне пришло в голову, когда я узнал о близкой смерти? Опять переселение в другое тело? Соседство двух разумов, маг в теле мага? Нет, не хочу ещё раз стать причиной смерти очередного бедолаги. Дело даже не в гуманизме или чем-то подобном, уж не мне вспоминать эти понятия. Просто поглощение чужой души при всей привлекательности принятия новых знаний, сил и умений - процесс весьма болезненный и чреватый разрушением собственной личности. Всё же смерть тела - это удар по сознанию. Я после первой смерти сколько себя по кусочкам собирал? Что во второй раз получится, если сейчас во мне осколки нескольких личностей, а добавится и ещё одна? Да и не позволят мне поставить такой эксперимент. Слишком опасно это - создание вечного Универсала, поглощающего всё новые души.
        Так, надо ещё подумать...
        Может быть, ослабить Источник? Это вообще возможно? Если замереть в развитии даже на нынешнем уровне, или вовсе откатиться назад... Вариант? Надо получить доступ к таким исследованиям, не может быть, чтобы их не было. Думаю, что я могу рассчитывать лишь на сочувствие и минимальную поддержку: меня уже списали, когда узнали, что я универсал. С подобным тут сталкиваются не впервые, за тысячи лет наверняка опробована тысяча различных подходов к решению задачи. Но решения они так и не нашли судя по тому, что мне о проблеме никто не говорил. Что ж, придётся изобрести тысяча первый способ. Кто мне даст доступ к данным? Госпожа, мать её, Кабрера и её покровительница. Отлично... Хоть что-то, кроме истерики и отчаяния...
        ***
        - Не смей меня судить, сопляк! Я посмотрю на тебя, когда ты будешь смотреть смерти в глаза, и считать каждое оставшееся мгновение! Радуйся, что ты сможешь жить хоть так, ублюдок! - сжатая в кулак рука впечаталась в челюсть застывшего подростка...
        Я дернулся и проснулся. Проклятый Санчес, он снится мне почти каждую ночь, вываливая всё больше подробностей о своих планах. Иногда я видел сон, ощущая себя Домиником Каррера, иногда как сегодня - Мануэлем Санчесом, и это было ещё труднее. Видимо, так происходит усвоение той части души предателя, которая досталась мне при взрыве. Санчес вел интригу на протяжении примерно двадцати лет. Цель её - власть. Как можно стремиться к власти ради власти лично я не понимаю, но Санчес понимал это лучше. Способ достижения власти он выбрал весьма неоригинальный. Разделяй и властвуй - у нас это известно тысячелетия, да и тут до этого додумались. Вот и мой наставник замыслил нечто похожее. Именно при его помощи лет двадцать назад местная Англия стала активно сотрудничать с местной Африкой. Затем последовали годы хитроумных интриг, заговоров и убийств, в результате которых Санчес занял место в правлении приграничного округа и начал готовить способ отделения провинции от Империи. Если бы не смерть, то через полгода он бы стал Протектором Аллаты - обширной области побережья, вырвав кусок из тела Империи. Уверен, у
него бы это получилось. Ну а затем старая Императрица назначила бы его своим консортом, в надежде вернуть утраченное. Думаю, что достичь своего он бы смог - потеря целой провинции грозила бы Европе развалом государства полностью. Вот только Санчес не собирался останавливаться. В его планах была война. Сначала с африканскими кланами. Разбив агрессора, он бы стал героем. Затем - экспансия в Африку, завоевание утраченных полтора столетия назад земель, и установление там нашей власти.
        А самое главное - порталы. Здесь есть очень редкие камешки, эдакие чудеса магического мира. Парные Камни позволяют создать портальные арки, упростив логистику по переброске стратегических ресурсов. К сожалению, у Европы таких камней всего два, а вот в Африке, по слухам, семь. И расположены они так, чтобы помешать европейцам вторгнуться в Африку с помощью порталов. Там много тонкостей, которых не знал даже Санчес, главное, даже ненастроенные Камни мешают работе настроенных до такой степени, что сейчас портальная сеть лишь мечта. И если бы Санчес эту мечту осуществил, то быть бы ему Императором, не иначе.
        Вот только споткнулся наш Чёрный Властелин на малости - на своем здоровье. А потом придумал тот самый артефакт, попытавшись засунуть моё сознание в него в качестве управляющего контура. Тут и произошла та схватка, которая прикончила опытного мага и дала мне возможность пожить ещё немного. Если бы мне повезло чуть меньше, то размышлял бы о жизни не я, а он. А я бился бы в силках того самого артефакта, а может и вовсе утратил бы самостоятельное сознание, превратившись в инструмент Мануэля.
        Я проморгался и нащупал мокрое полотенце, оно теперь постоянно лежало рядом с кроватью. Вытерев пот, что застилал глаза, оглядел посетителя.
        - Здравствуй, Доминик.
        - Здравствуйте, Кармен. Слышал, вас можно поздравить со свадьбой?
        - Не со свадьбой, а с помолвкой. Радоваться пока нечему, вы мне весь праздник испортили своим взрывом. Что там у вас произошло? Только не отговаривайтесь амнезией, на этот раз я вам не поверю.
        Я лежу на кровати в больничной палате. Рядом со мной сидит в удобном кресле генерал графиня Кармен де Кабрера. К этой даме у меня сложное отношение. Ещё недавно я хотел её убить, потому что она была не против моей смерти. Черт с ней, с моей смертью, но благодаря её попустительству я потерял самого дорогого человека в этом мире, едва успев его найти. Я даже придумал способ убить мага Серебряной Лиги таким слабаком как я. Изобрёл эдакий «пояс шахида», да вот только мне он не понадобился. Кармен смогла отболтаться и даже не стала пытаться прикончить меня на следующий день. Так что мы с ней смотрим друг на друга с некой долей уважения. Даже сделал ей подарок -шутку в качестве извинения за беспокойство. По крайней мере, я точно знаю, что она мне не враг. А вот кто я для неё? Союзник? Вряд ли. От союзников такие сведения не скрывают. И как мне с ней себя вести? Вселенскую обиду сыграть?
        - Вы знали, что мне жить осталось всего ничего, Кармен? - пустил я пробный шар.
        - Знала, - не моргнув глазом ответила генерал. - Я должна извиниться за молчание?
        - Вряд ли это что-то изменит, - протянул я, закрывая глаза. Так, реагирует она спокойно и вины за собой не чувствует. Попробуем по-другому. Открыл глаза и посмотрел на собеседницу:
        - Так что же мне делать, Кармен? Санчес сказал, что у меня всего пара лет осталась. Что вы делаете с такими, как я?
        Генерал пошевелилась в кресле, и пожала плечами.
        - Статистика по универсалам есть, но не слишком на это надейтесь. Вы появляетесь внезапно, чаще всего до Обряда, но бывает, что и намного позже, - резко набираете силу, а потом умираете. Иногда тихо, иногда и громко. Например, в Африке так погиб один из сильнейших универсалов, слышали о трагедии в Эритрее?
        - Конечно. Разрушенный город, тысячи трупов. Но я всегда думал, что африканцы там соединяли магию и технические новинки, а получается - вот что? Это меня ждет? Или вы прикончите меня раньше - на всякий случай?
        - Видно будет. Пока что вы вполне вменяемы, и надеюсь, что и останетесь таким же. Возьмем вас под контроль, дальнейшее зависит от вас. Вы же не хотите, чтобы мы начали вас шантажировать вашей родней?
        - А вы сможете? Вот так просто прикончите семью Альва, если я выйду из-под повиновения?
        - А чего вы хотели, Доминик? - зло ответила Кармен. - Наша цивилизация основана на магии и сюсюкать со спятившим магом никто не будет. Вас ещё со школы приучают к этой мысли, разве не так? Скажите спасибо, что я вас не прибила после вашего ночного визита. А ведь мысли у меня такие были и я даже оправдываться не обязана была. Так что оставьте свой гонор и обиду на несправедливость мира, и давайте поговорим без истерик. О чём вы говорили с ректором?
        Вот даже как? Вообще-то мир этот совсем не райские кущи и бывает безжалостен. Но отвечать я буду не торопясь, отслеживая реакцию генеральши.
        - Мы с Мануэлем разговаривали на тему грядущей войны. Он говорил о десанте в Аллату уже этим летом и о разногласиях с Англией. Потом эксперимент, который мы проводили, вышел из-под
        контроля.
        - Что именно вышло из-под контроля, Доминик? Это важно.
        Вообще-то, это я виноват в том, что эксперимент не удался, но признаваться в этом я не собираюсь.
        - Я не знаю, Кармен, - я изобразил на лице усталость и скуку. - Санчес мне не рассказывал подробностей. Говорил лишь, что хочет сделать кое-что, что взорвет наш мир. Не соврал.
        - Хватит ерничать, Каррера, - нахмурилась генерал. - Вы работали с ним почти полгода! Вы знали, над чем он работает?
        Надо отвечать. Почти все маски сброшены, и Кабрера это устраивает. Времена нынче предвоенные, да и миндальничать со мной больше не будут. Начну тупить и отпираться, дело и до дыбы дойдет, не постесняются, я это чувствую. Я вообще стал чувствительнее. Мои ментальные способности стали сильнее, видимо, сказался взрыв Камня-ментата и стресс от схватки с Санчесом. Но и полностью раскрывать карты не буду, пусть сама землю роет, а не надеется на помощь умирающего. Тем более, что я не умираю прямо сейчас и надо пару козырей приберечь. Хватит уже быть наивным простачком, на котором все в рай норовят въехать.
        - Я не уверен в том, что он говорил мне правду, госпожа генерал. Господин ректор утверждал, что в окружении вас и вашей покровительницы находится предатель. Официально мы работали над кристаллом, способным заменить ментата.
        - Зачем это надо? - удивилась Кармен. - У нас есть ментаты и сомневаться в них не приходится.
        - Санчес думал, что предатель сидит так высоко, что его и ментатом не достать, - я показал взглядом на потолок.
        Кабрера машинально подняла взгляд, а потом фыркнула.
        - Бред. Если бы предатель сидел так высоко, что мог контролировать ментального мага, то мы бы все уже были мертвы. У нас есть противники, способные на убийство, признаю, но и мы не те фигуры, чтобы нас легко смести с игровой доски.
        - Вот и я думаю, что он мне соврал, - согласился я. - Та штука, которую он создавал, имела отношение к ментальной магии, но не совсем то, о чём я привык слышать. Что-то вроде ловушки разума, если я правильно понял.
        Кабрера вскочила из кресла и принялась расхаживать по палате, не обращая на меня внимания. Что мне сейчас могут предъявить? Знаний у меня якобы мало и объяснять в подробностях, что задумал Санчес я не буду. Просто не хочу сейчас говорить об этом здесь, прикованный к кровати и не имеющий возможности сопротивляться. Впрочем, Кармен не дура и прекрасно в ситуации разбирается. Генерал прекратила свое хождение и уставилась на меня.
        - То, что я вам скажу, Доминик, не для обсуждения за чашкой чая. И даже за чашкой кофе, если вспомнить о Лоле, понимаете?
        - Так не говорите, - предложил я.
        - Увы. Вы уже в деле, Доминик. Вам известно кое-что и вы можете сказать что-то, совершенно случайно, что нам очень помешает.
        - Вам - это де Вега?
        - Да, - заявила Кармен, глядя мне в глаза. - И Мартине, и мне, и всем нам тоже. Вы же понимаете, что мы сейчас все в одной лодке?
        - Конечно. Ваш будущий муж - мой босс. Моя сестра в армии в Легионе под вашим командованием, моя семья живет на территории, принадлежащей МС. Уронят вас - от меня и моей родни и следа не останется.
        - Рада, что вы это понимаете, - облегченно вздохнула Кармен.
        Да ладно, не стоит тут на меня пытаться впечатление произвести. Прикажут - будешь меня на руках носить и пылинки сдувать, а прикажут - сама же и прирежешь. Так что надо сбить с неё этот торжественный тон, нечего тут пафос разводить.
        - Когда свадьба?
        - Не скоро. Сначала надо разобраться хоть немного. Через полгода, я думаю. Не волнуйтесь, приглашение вы получите. А так же и причитающиеся титулы.
        - Класс. Закажу на свой памятник новый герб.
        - Так и будем возвращаться к этому? Может, мне выйти, чтобы вы могли успокоиться и проплакаться? Нет? Тогда продолжим. Начнём со смерти ректора.
        Официальная версия смерти - несчастный случай во время проведения частного эксперимента. Моё участие замаскировать не смогли, но представили меня эдаким мальчиком на побегушках у могучего мага - должность весьма почетная. Все мои мысли о том, почему погиб горячо обожаемый мной ректор - только плод моего больного воображения. Я убит горем, потерей второго близкого человека за год... Тут я взбрыкнул и сказал, что не позволю мешать память Габи с дерьмом по имени Санчес.
        Кармен немного поворчала, но всё же согласилась сменить версию. Я просто работал с ректором и мои отношения с графиней Дельгадо тут не при чём. Несчастный случай. Что там разрабатывал Санчес - я не совсем в курсе, так как тот не делился со мной подробностями. Что-то связанное с безопасностью, разработка нового кристалла. Для начала хватит и этого, а если кому-то потребуются подробности - СБ их с удовольствием предоставит, обращайтесь.
        На этом наш разговор закончился. Я слишком быстро устаю и теряю концентрацию. Кабрера посмотрела на меня и вздохнула. Жалеет, что общаться со мной предстоит ещё раз, а может и не раз. Ничего, перетопчется.
        Принесли еду - сладенькую водичку. Ещё вчера мне нельзя было и это, а сегодня уже могу нормально глотать и разговаривать. Завтра попробуют дать бульон, если организм справится, то дела пойдут на лад. Кабрера ушла, ушла и сиделка, а я остался со своими раздумьями. Лежать мне предстоит ещё как минимум неделю. Повреждены мышцы, кости, связки, нервы... Что там ещё есть в организме? Осколки пробили большинство органов, спас меня Источник, а так же мощнейший поток Силы, выплеснувшийся из Камня. Если бы Санчес не стоял между мной и Камнем, прикрыв себя и мою голову щитами - точно хана. А так у меня многочисленные сквозные раны и не менее многочисленные осколки Камня, застрявшие в организме, которые из меня постепенно извлекают. В который раз поражаюсь здешней медицине.
        Глава 3
        Сегодня вышел из палаты, опираясь на руку Ирэн. Хорошая она всё же. И целитель не слабый, и товарищ хороший. Так, опять слезы из глаз, что ж такое? Ослаб я, расчувствовался, а это мне не надо. Мне нужен ясный ум и четкое понимание цели. Первое - это Кабрера и де Вега. До герцогини мне пока не добраться, а вот с Кармен я потолковать смогу откровенно. Раз уж мы в одной лодке.
        У входа меня встречали Альва и Мартин. Даже Ева приехала, надо же. Ну вот, раз -два, по ступенькам почти уверенно спустился. И чего у всех такие лица постные? Мне Кармен сказала, что моя родня не знает о милой особенности универсалов линять из этого мира по-английски. Они даже не знают, что я универсал, вот до чего мы зашифровались. Значит, им меня жалко из-за ранений? Вот это они зря. Я как мог жизнерадостнее помахал рукой.
        - Привет, тётя! Привет, дядя! Мартин! Ева, рад тебя видеть! Как жизнь молодая? Ты опять поправилась?
        - Мелкий... я тебя урою!
        - Ха! Ты мне тоже нравишься, - я обнял сестру, которая осторожно притянула меня к себе. - Ты тут какими судьбами? В самоволку слиняла?
        - Нет. Госпожа генерал дала увольнительную.
        - Надо будет с ней встретиться. Спасибо сказать, и всё такое.
        - Как ты, Доминик? - спросила Анна, внимательно вглядываясь в лицо.
        - Честно? Лучше, чем выгляжу. Слабость, конечно, но я здоров, правда. Вот, Ирэн не даст соврать.
        - Это правда, госпожа Альва. Всё, что ему сейчас нужно - это отдых, сон и еда.
        - За этим дело не встанет, - заверил Марко.
        - Вот и отлично. Тогда забирайте его. Я заеду к вам, Доминик, чуть попозже.
        - Буду ждать.
        Мы выехали с территории Имперского госпиталя и поехали по направлению к дому Альва. Я с любопытством смотрел в окно с заднего дивана. Пока я валялся на кровати, вселенская стройка по подготовке к Олимпиаде стала близка к завершению. Отмытая и обновлённая столица готовилась встречать спортсменов со всего мира. Лишь немного напрягало обилие военных на улицах. А может быть, это просто я стал на них обращать больше внимания. Вот Ева, к примеру, тоже военный человек.
        - Как у тебя служба продвигается? - повернулся я к сестре. - Как твои бронеходы?
        - Оо! - Ева в восторге закатила глаза. - Ты бы их видел! Даже то, на чём я сейчас тренируюсь - сказка, по сравнению с тем, что было в учебке. Извини, но всё рассказывать не могу, я под Клятвой.
        - Да ладно. Так всё секретно?
        - Конечно. Паранойя и Легион - это синонимы.
        - Вот даже как? А нас хотели на экскурсию в Легион сводить, да потом бой этот с африканками, и всё прочее. Так и не удалось, короче. Надо будет Кармен попытать немного, чтобы допуск дала.
        - Ты как моего командира зовешь? - возмутилась Ева.
        - А что не так? Мы же с ней почти родственники. Она замуж Хосе берет, а он наш второй отец, можно сказать. «Мех», Люси, зонтики и прочее...
        - Всё равно, Доминик, - строго сказала Анна с водительского сиденья. - Веди себя повежливей.
        - Хорошо, тётя, - покладисто согласился я.
        Новый дом Альва был всё так же прекрасен. Он успел пропитаться запахами моих родичей, криками младенца и ароматами кухни Марко. Мне выделили комнату на втором этаже, с видом на реку. Вещи мои, что лежали у Кано, перевезли сюда, так что я спустился к столу в привычной одежде. Обед был как всегда выше всяких похвал. Я набил желудок до рези в животе, и с трудом вылез из-за стола. Марко проводил меня жалостливым взглядом и вздохнул в спину, когда я осторожно вышел на улицу.
        Май закончился. Занятия в Академии тоже закончились два дня назад, студенты начинают разъезжаться кто куда. До начала практики меньше месяца, все спешат проведать родных. Ирэн уезжает завтра. Сначала к матери, в Аллату, затем к Дюран. Едет с Мартином, вот будет встреча зятя с тещей - я бы на это посмотрел. Ариас тоже уезжает. Она с восточного побережья, улетела дирижаблем ещё сегодня ночью. Один я сижу к креслу привязанный. Надо с этим бороться. Жаль Ева уезжает, кто меня на пробежке стимулировать будет? Хотя сейчас я разве что с черепахой соревноваться могу. Посмотрел на себя в зеркало: понятно, чего на меня с такой жалостью смотрят. Щёки впалые, нос заострился, глаза лихорадочно блестят. Не, это точно не я! Сегодня отсыпаюсь, а с завтрашнего утра начну себя в порядок приводить.
        Ночью я проснулся от неожиданной мысли и стал усиленно её обдумывать. А что если всё произошедшее - это происки Вергилия? Обиделся он на меня, что я торговался с ним упорно, вот и подложил очередную свинью начинающему магу - чтобы не забывал, кто главнее. Мог он на меня обидеться? Мог. К примеру, за мои достижения в добывании денег. Типа - просился в магический мир, а сам велосипеды изобретает и на зонтиках бабки делает...
        Поразмышляв, откинул мысль в сторону. Таких как я у Вергилия - тысячи тысяч, не станет он на меня время тратить и подставлять так крупно. Все его подставы на уровне приколов. Приколист хренов... Не, не мог старина такую подлянку мне замутить, не верю я. Но вот мысль о магии - это что за звоночек из глубины души? Если подумать - то получается, что я Вергилия действительно обманул. Просился к магам, а сам то мопеды, то машины улучшаю. А на магию - ноль внимания. Хм... Хреново жить, когда смерть близка - прав Санчес.
        Надо вот о чём подумать. В моей смерти виновата магия, так? Вот пусть она меня и спасает. Все эти механические улучшения, что сделали меня миллионером, до этого местные и сами бы додумались. А вот сделал я им кристалл для ТЭЦ - и бах! - сразу забегали.
        Кристаллы, кристаллы... они здесь везде, я к ним привык настолько, что и внимания не обращал, а зря! Как Хосе волновался, чтобы у него разработку порошковых кристаллов не отжали? Интересная тема, да. Она меня в богачи и уважаемые люди вывела. И Санчес с помощью кристалла хотел выжить. Что я знаю о кристаллах? По большому счёту - ничего. Я раскрыл глаза и уставился в звёздное небо, закрытое кронами близких сосен. Сквозь открытое окно доносился негромкий шум ветра, приятно пахло свежей хвоей и дождём. Комары не досаждали - для этого в оконную раму был встроен специальный кристалл. Опять кристалл...
        Обычная магия, она... привычна. Да, фаербол крут, а Фриз - замораживает. Но всё это - обычные явления этого мира. А вот Камни - явление необычное. И вообще - кристалловедение одно из самых перспективных и развивающихся направлений, не считая собственно механики и техники. Но техника и механика мне не поможет - уровень развития не тот. Нет тут плазменных мечей джедаев и гибернации. Тут мотоцикл - чудо техники. Зато здесь есть Камни. С помощью Камня Санчес пытался создать артефакт, способный продлить его жизнь. Продлить практически в бесконечность, если я правильно расшифровал его воспоминания. Почему бы мне не продолжить разработки моего «дарахохо Мануэля» в нужном мне направлении?
        Вот только для выполнения этого плана мне нужны Камни, которые мне никто так просто не даст, потому что это кристаллы дорогие и редкие. А, значит, что? Мне нужны союзники на государственном уровне и доступ к крупным кристаллам. Где у нас кристаллы самые большие и используются в огромных количествах? На ТЭЦ? А вот и неверно. В армии! Только в нашей с Ирэн разработке - в игровых костюмах, - набор из десяти различных кристаллов. А если взять Евин бронеход? Жопой чую, там этих кристаллов - этой самой... жрать можно. И стать крутым спецом по применению кристаллов в нестандартных условиях и в неожиданных решениях - мой вариант. Я сам токи Силы вижу, у Мануэля многому научился, и это ещё не считая тех его знаний, что постоянно всплывают в моей памяти.
        Ну что, путь найден? Я прислушался к себе. Да, думаю, что найден. На большее меня не хватит, разрабатывать что-то другое - нет времени. Да и не выпустят меня из поля зрения, Кармен об этом в открытую сказала. Рост моего Источника сейчас будут рассматривать не как прогресс, а как угрозу. Лучше пока буду под её присмотром, а там видно будет. Ну, а теперь можно и поспать. Завтра начнутся горячие деньки.
        ***
        Утро. Я выхожу на «пробежку». Пока что пробежкой это ковыляние можно назвать с большой натяжкой. Как мне объясняли в госпитале, а потом ещё и Ирэн - во мне сидят осколки кристалла ректора. Кармен всё удивляется, почему я остался жив, ведь энергии в Камне было охренеть как до хрена. Я отнекиваюсь и делаю большие глаза, но про себя с этим вопросом я уже разобрался. Просто весь этот океан энергии не вышел в качестве взрыва при разрушении кристалла, а пройдя через Санчеса оказался во мне. Оказался вместе с его памятью и кусками кристалла, перекорёжив мне энергетические каналы. Вместе с тем, не будь этих осколков - лежать бы мне вместе с Санчесом на полу, раздавленным рухнувшим потолком и прошитым кусками Камня.
        Лично я вижу в этом ещё один повод для иронии. Санчес так тщательно готовил ловушку для моего разума, что с этим Камнем у нас была очень тесная связь. Можно сказать, во время взрыва мы были почти одним целым. И оба хотели выжить. Так что я уже не удивляюсь тому, что я поглотил часть Силы Камня, впитав её словно губка воду. Вот только сейчас все эти кусочки Камня чертовски мешают регенерации. Теперь для меня пятница - день операций. Езжу в Имперский госпиталь, ложусь под нож. Вырезают из меня осколки понемногу, местные Менгеле отслеживают влияние осколков на организм и влияние организма на осколки. Конечно, они это объясняют заботой обо мне и боязнью прикончить меня в ходе операций, но меня не проведёшь. Я для них - просто подарок судьбы - универсал, да ещё и с такими ранениями. Так что, отношения у нас испорчены раз и навсегда.
        После операции я отлёживаюсь всего сутки-другие и сбегаю. В первый раз поднялась буча, меня хотели «построить», но я им ответил, что с них хватит и того, что им достаётся после операций, а быть подопытным кроликом я не нанимался, знаете ли. Мне попытались пригрозить генералом Кабрера, но я сам предложил привести Кармен и Анжелику Дюран, и ещё с десяток целителей, чтобы местные врачи объяснили нам, почему операции длятся всего по часу в неделю уже почти месяц, когда можно закончить лечение за два-три раза. Побурчали, но продолжают ковырять меня потихоньку.
        Ну а я по утрам хожу по кварталу, дышу свежим воздухом. У Альва у меня и регенерация идёт куда лучше, я заметил. Наверное, от того, что тут все действительно ждут, когда же я поправлюсь. Да и еда с госпитальной кормёжкой несравнима. Мой любимый маршрут теперь - прогулка к кафе дяди Марко. Купили-таки! Сейчас там стройка и перестройка. Рабочие шустрят, из помещения доносятся звуки работающих инструментов и голоса строителей. Вокруг кафе - ограждение, за которое я не захожу. Чаще всего я сижу на лавочке в тенистой аллее рядом с обширной парковкой перед кафе, наблюдаю за преображением местной точки общепита в элитное заведение. Всё дорого, стильно и неброско. Стены облицуют диким камнем, на крыше листовое железо заменят сланцевой черепицей. Стоит она раза в три дороже обычной черепицы, но для богатеев это будет своеобразным сигналом - типа, тут всё по высшему разряду. Я заметил несколько зевак, опознав их как местных, которые смотрели на крышу с явным одобрением.
        Ещё одна фишка - у нас будет именно кафе. Кафе «У Марко». Коротко и ёмко. По этому поводу Фернандо Кано высказывается крайне отрицательно. Только ресторан - вот его слова. Но дядя мою идею поддержал и высказался в том духе, что хозяин кафе - он, Марко, и не Кано ему указывать. Надо же, а дядя у меня и не такой уж рохля, есть в нем стержень. Кано, получив такую отповедь, слегка обиделся и на предложение стать управляющим кафе, ответил отказом. Ну и дурак. Привык командовать тремя слугами в особняке де Мендес, а за большее количество людей отвечать боится.
        А дядя Марко развернулся всерьёз. На днях из Аллаты приезжают Марко и Пётр, мои старые знакомые ещё по средней школе. Сначала приедут одни, попробуют удивить дядю своими талантами поваров и кондитеров. Если всё пойдёт хорошо, то ребята и свою родню сюда подтянут. Уверен, что они станут неплохими поварами - такие же фанаты кухни, как и дядя. Но через экзамен их провести надо обязательно, чтобы впечатлились конкурсом и поняли сразу, что тут халявы не будет. Кроме них будут и ещё повара. Дядя принимает примерно по паре человек в день, - весть об открытии нового ресторана по Капитолию поползла, и многие хотят блеснуть своими талантами. У дяди уже штат практически готов, а кандидаты всё идут и идут. По этому поводу у нас тоже есть пара мыслей, но озвучивать их пока рано - боимся сглазить. Вчера вечером, глядя на новые двери, которые монтируют в кафе, мне пришла в голову мысль, и сегодня мне не до прогулок.
        Я вышел из дома Альва и направился к дороге, на которой показалось такси Анастасии. Устроившись на сиденье, я кивнул старой знакомой и скомандовал:
        - В Академию.
        Пока мы ехали, Анастасия расспрашивала меня о моем месте учёбы и о здоровье. Да, со здоровьем у меня не очень, согласился я. Нет, говорить подробно не могу - секрет. Несчастный случай, бывает.
        - Я читала про взрыв, - покивала Анастасия. - Даже фото напечатали. Ужас! Как же ты там выжил?
        - Сам в шоке, - ответил я. - Просто повезло. Дважды, если подумать. В первый раз - что не убило взрывом сразу. Второй, - рядом проходили практику одновременно три группы - целители, воздушники и Камни. Говорят, что меня откопали буквально через пять минут.
        - А ректор ваш?
        - Погиб мгновенно. Ему всю голову раздробило, там даже смотреть не на что.
        - Надо же, а ведь Золотая Лига. И не смог защититься?
        Слава богу, что не успел. Я Санчесу хотя и путь к Силе отрезал, но у него своего запаса хватило бы, чтобы меня прикончить.
        - Вы же сами видели, что там было. По сути дела, те щиты, что он успел поставить, меня и спасли. Мне тоже досталось, конечно, но если бы между мной и взрывом не было Санчеса... Потеряли бы вы постоянного клиента.
        - Да уж.
        - Как бизнес, кстати? Визитки даёте?
        - О! Спасибо за идею. У меня теперь расписание появилось, постоянные клиенты, представляешь? Утром одних, вечером других... Эх, вот бы мне новую «Санта Марию» купить, да в полной комплектации!
        - Дороговато будет.
        - Знаю. Но если в кредит... - водитель расчётливо прищурилась.
        - Вы же «Лимузин» хотели? - подначил я размечтавшуюся таксистку.
        - Ха! Нужен он мне больно. МС обещает сделать представительскую машину доступной для всех. Правда, то, что они выпустили... Ты не обижайся за мои слова, - знаю, ты с МС связан, - но после «Кармен» я ждала чего-то более... Чего-то такого, без детских болячек. Что там у вас слышно?
        - На Выставку Тщеславия готовят новую модель. Говорят - будет бомба.
        Ещё бы не будет. Автомобильные критики разнесли новинку в пух и прах. Уж на что «За рулём» был прикормлен Хосе, и те потоптались на мозолях. Про остальные издания даже вспоминать не хочу. И это при том, что реально машина была не так уж и хуже американской модели. Но нет, европейцы, почувствовав, что МС может лучше, дружно сказали нашему лимузину «Фи!» Правильно сказали, вообще-то.
        - У вас как со временем? - спросил я Анастасию, когда выходил у ворот Академии.
        - Сейчас я буду занята, а вот ближе к обеду освобожусь. Ты когда назад поедешь?
        - Думаю, часа через три, не раньше.
        - Тогда через три часа я буду тебя ждать тут же.
        Задумал я вломиться в апартаменты, которые занимал Санчес. Было обоснованное подозрение, что там уже всё подчистила СБ, но из памяти предателя я выудил один тайничок. Там он хранил заметки по настройке Камней, и я надеялся найти в них некоторые ответы. Дверь была опечатана, висела грозная надпись о полицейском расследовании, но я её проигнорировал. Достал из-под цветочного горшка ключ, деактивировал страшилку-сторожа, и проник в помещение бывшего ректора.
        - Ни хрена себе!
        Это всё, что я смог сказать в первую секунду, оглядевшись. Если кабинет ректора был образцом аскетизма, то интерьеру квартиры могли позавидовать арабские шейхи моего мира. Толстые ковры, дорогие картины, искусно вышитые гобелены. Всё подобрано с большим вкусом, ничего не режет глаза, а ведь многие из безделушек, что стояли на полках, подставках и колоннах стоили целое состояние! Квартира была не просто богатая, она была шикарной. И весь этот шик сохранился, несмотря на то, что здесь явно тщательно рылись криминалисты. Картины висели неровно - видимо, простукивали стены. Пара гобеленов была безжалостно взрезана, и я покачал головой, видя это варварство. Впрочем, гобелены были явно африканские, так что понять сыщиков было можно.
        В кабинете меня ждал разобранный по запчастям рабочий стол - опять искали тайник. Ну да, был там такой, судя по воспоминаниям Мануэля. Он там хранил всякую мелочь. Действительно важные сведения Мануэль держал в голове, не доверяя бумаге и инфокристаллам. Но кое-что, что в голове уместить было просто немыслимо, он хранил не в столе. Я подошёл к небрежно валявшейся трости и поднял её. Помню я эту «клюшку» в памяти ректора. Она должна была стоять вот в этой круглой высокой корзине, отделанной фальшивым золотом и фальшивыми бриллиантами, вместе с двумя другими тростями и дорогим зонтиком. Зонтика я не нашёл, как и одну из тростей, а вот эта уцелела. Впрочем, мне нужна не трость.
        Я присел и перевернул корзину на бок. Поднатужившись, крутанул основание против часовой стрелки. С тихим щелчком крышка отскочила, на пол высыпались несколько кристаллов и блокнот. Блокнот был заполнен формулами и рисунками, кристаллы - все пустые, кроме одного. Воткнув его в гнездо читалки, я начал перелистывать страницы. Да, то, что надо. Вот формулы по напряжённости связей в Камне, вот рисунок разноцветных токов Сил. Тут же заметки по вариантам конфигурации стихий и талантов. А самое главное - заметки обо мне в частности и об универсалах вообще. Это я удачно зашёл!
        С трудом выпрямившись, я посмотрел на бардак, что оставил после себя. Убираться за собой не хотелось, но замести следы преступления надо. Закончив сборку корзины, закинул в неё трости, а потом не удержался и вытащил одну, что побогаче и поудобнее. Примерился, прошёлся по квартире, ощущая себя героем игрушки, вломившимся в дом Босса локации в поисках ништяков. Ну что же, главный приз я уже добыл, что тут ещё есть? Золото, артефакты, броня, оружие? Золото Санчес дома не держал, главный артефакт разлетелся в пыль, а броня времён Войн Самцов меня не интересовала. Куда бы я дел вот этот внушительный двуручный меч палача, весом килограмм пять? Будь я простым воришкой, я бы наверняка нашёл, куда распихать добычу, но все эти прелести меня оставили равнодушным. А вот на кухне меня ждал сюрприз в виде бутылки пива в холодильнике, которую я с удовольствием ополовинил. До приезда такси было ещё далеко, так что я допил пиво, заедая его орешками, а потом спокойно вышел через главный вход.
        Весь вечер, отходя от лёгкого опьянения, строил планы и репетировал предстоящий разговор с Кармен. Начинать своё спасение надо с неё, она - мой трамплин к Камням и технологиям, недоступным обычным людям. А так же - пропуск к архивам и де Вега.
        Глава 4
        - Так, объясни мне внятно, чего ты хочешь, - Кармен с подозрением разглядывает мою трость, прислоненную к креслу.
        Да, трость не моя, а Санчеса, и что? Трофей, причём законный! Мне ходить долго пока тяжело, выдыхаюсь быстро. Санчесу не нужна, а мне пригодится.
        - Жить мне осталось недолго, так?
        - Ну...
        - Так. Хочу выяснить кое-какие моменты по универсалам. У вас же наверняка есть какие-то записи, архивы? Вот бы мне в них покопаться?
        - Доминик... Думаешь, ты первый такой?
        - Плевать. Хоть миллион первый! Хочу.
        - Ну ладно, это просто устроить. Всё равно от тебя пока толку нет никакого. Ты мне лучше расскажи ещё раз и подробно, что у вас с ректором произошло. Нам это очень важно, Доминик.
        Со смертью Санчеса позиции тех, кто тащил страну к развалу, сильно ослабли. Наверняка Кармен и Мартина де Вега, которая и является главой этого крыла в политической жизни Европы, уже догадались, из какой задницы эти уши росли. Судя по беспардонному обыску в комнатах ректора, недавним заметкам о внезапных смертях и громких делах в прессе - партия де Вега идёт в наступление. А так же они догадываются, что я не собираюсь с ними делиться всеми мыслями. Тут уж баш на баш. Что вы можете мне предложить, госпожа Кабрера? Чем вы меня заинтересуете на ближайшие два года?
        А ещё им до ужаса стыдно, что они пригрели на груди такую змею, как Санчес. Но тут уж они сами виноваты. Конечно, ректор был полным психом, но ведь он говорил и правдивые вещи. В Академии этого не слишком заметно, но ведь и народ здесь собрался не простой. А что творится за пределами этого заведения? Я тут всего третий год живу, мир не знаю. Не знаю, чем он дышит, к чему стремится. Сколько у меня знакомых? Десятка два, да и то - половина шапочные, с ними отношения скорее рабочие, чем дружеские. А вот Кабрера и Вега - аборигены не из последних, они должны такие вещи без всякой эмпатии чуять. И тут такой удар по самолюбию...
        - Вы про его план стать королем Аллаты?
        - Ты знаешь?!
        - Конечно. Он мне довольно подробно рассказывал, как станет сначала Протектором, а потом консортом. Наследниц - в топку, а потом - захват Африки, взятие под контроль портальных переходов, и дальше - на весь мир.
        - Праматерь Великая! И ты молчал?! - Кармен выпрямилась за столом и вперила в меня горящий взгляд.
        - А чего болтать? Я двух слов связать не мог! Прошляпили вы всё на свете, госпожа генерал. Как вас в Совете держат?
        - Выгнали уже! - буркнула Кармен, успокаиваясь. - Официально: из-за дуэли с африканской делегацией, смерти одной из гостей и угрозе срыва важнейшего мероприятия десятилетия.
        - А что так долго тянули? - не смог удержаться я от усмешки.
        - А ты думаешь, меня так просто списать, за мной никто не стоит? - в тон ответила мне аристократка.
        - Герцогиня Мартина де Вега, я знаю. Похоже, вас переигрывают?
        - Война на носу, малыш, приходится выбирать между политикой и государством. В армии я принесу больше пользы. Да и Совет - это ещё не все. Я по-прежнему курирую важнейшие направления, а Совет... - Кармен легкомысленно махнула рукой. - После войны опять туда войду, не впервые.
        Я отпил кофе из кружки и задумчиво посмотрел на графиню.
        - Я на днях с Евой говорил. Оказывается, госпожа, вы служите в секретной части?
        - Это ты к чему?
        - Хочу всё же посмотреть ваши бронеходы. Не верится мне, что они лучше бронированного транспорта. Я уже и с Марией говорил, но она меня не убедила. Дадите допуск? Вдруг я ещё чего придумаю?
        - Дам, - кивнула Кармен. - Там секретов особых нет, просто традиция тянется ещё со времен Войны, когда бронеходы были секретным оружием. Сходишь на базу ремонта и освоения техники - она недалеко от Капитолия расположена. А какие у тебя задумки?
        - Не знаю, - я развел руками в стороны. - Я биотехнику ещё в глаза не видел. Все говорят, что бронеход - это что-то, а «что» объяснить не могут. А мне за сестру страшно.
        - Успокойся. Никто её на передовую не погонит, она ещё зелень неопытная. Вот через годик, может быть...
        - Мы тоже неопытные были, а вы нас на дуэль погнали. А если завтра война? Как вы потери восполнять планируете? И техника будет ломаться, и солдаты гибнуть, я же понимаю. А у вас операторы все наперечёт.
        - Сказала же, дам допуск! Я буду не против, если бронеход так же переделаешь, как «Венецию». Но ты от темы не уходи. Что ещё Санчес говорил?
        - Да ничего он толком не сказал, - вздохнул я. - Сказал, что мог бы стать в Африке королём ещё лет пятьдесят назад. Что с возможностями Африки и Европы есть способ построить портальную сеть мирового масштаба. А когда она будет построена - наступит всеобщее счастье. Что он именно к этому и стремится, а мы мешаем своими дрязгами и склоками. Как-то так, - подробностей не знаю, со мной он делился только «рекламной картинкой».
        - Бред психопата. Африканки на эти портальные камни даже не смотрят, а ведь там тоже не дуры сидят. Знаешь, почему? Кроме шуток, Доминик, раз уж мы откровенничаем. Портал действует только на расстояниях свыше шестисот километров, но не более двух тысяч. Для Европы портальные арки как нельзя лучше подходят, для Америк тоже, но не для феодальной раздробленной Африки. Они нам не давали Камни лишь потому, чтобы нас не усилить ещё больше, а вовсе не из-за опасения нападения на Африку. Там на побережье такие природные возмущения Силы, что любой, кто рискнет напасть через портал, если его поставить вблизи побережья, рискует оказаться не в Африке, а в Тихом океане или в Антарктиде. Санчес просто не владел всей информацией по Камням, мы сами узнали об этом только недавно. Африканки его за нос водили, да и не только они, я думаю. А сколько крови прольется, пока мы установим там свою власть так далеко, чтобы порталы заработали стабильно, он не подумал? И кто нам это позволит сделать в нынешней политической ситуации? - Кармен покачала головой.
        Ага, теперь многое проясняется. А я-то всё понять не мог, почему же Африка до сих пор не прыгает порталами туда -сюда. А тут оказывается ограничений полно. Ясненько.
        - Ну а что по войне?
        - Англия начнет, а Эван подхватит.
        - Значит, всё же Англия? - Кабрера заметно повеселела.
        Я вопросительно поднял бровь, но Кармен покачала головой. Ясно, не мое дело. Но раз она такая довольная, это же хорошо? Впрочем, это её песочница, мне там пока делать нечего. Я неловко встал, опираясь на трость, и отвесил поклон.
        - Госпожа генерал.
        - Иди, Доминик. Спасибо за Мануэля. Может, тебе орден дать?
        - Зачем он мне? Лучше дайте доступ в архив.
        - Завтра же пробью разрешение.
        - Буду ждать.
        Кабрера не соврала, и пропуск в Имперские архивы у меня был уже утром, курьер привез. Марко, по моей просьбе, отвез меня в здание Архива. Там, предъявив заветную бумажку, я получил пропуск в отдельную секцию, а заодно и надзирательницу -библиотекаршу. Вопреки ожиданиям, тётка была не скрюченной старушкой, а весьма крепкой дамочкой с характерными шрамами на руках. До сих пор колотит грушу или макивару? Тётка отвела меня за столик и принесла несколько томов. Сказала - для начала. Я спросил, а сколько таких томов всего? Ответ - больше ста. Н-да... Это плохо или хорошо? Наверное, всё же плохо, раз не нашли решения, а извели столько бумаги... Ладно, приступим.
        Итак, том первый. Опыт первый, зарегистрирован ещё семь столетий назад. Маг А. Странное имя. Читаем, что же придумал этот маг? А... ничего не придумал. Универсалом стал в двадцать девять лет, до этого - целитель, причём не самый слабый. Получив возможность оперировать всеми стихиями, ринулся на тогдашний фронт, где и «сгорел» на поле боя во время кастования заклинания. Ба-бах! И нет мага А. Заодно погибли шесть окружающих его магов и была проиграна битва - все вдруг решили, что среди магов нашелся предатель - паника, бегство и прочее... Пичалька...
        Второй случай - магесса В. Маг Огня, сильная. Что она универсал стало известно за два дня до Храма. Инициацию не прошла, решила развивать гидромантию и Землю. За два года поучаствовала в строительстве плотины на Востоке Европы и строительстве обводного канала в Бразилии - по приглашению. Следовал подробный отчёт о работе. Когда вернулась - занималась проблемой универсалов, но ничего не добилась. Умерла при попытке... создать цунами?! На кого это она так ополчилась? В книге это указано не было, но у меня почему-то возникло подозрение, что В. решила запустить цунами на наше побережье и её наши же и прикончили. Однако...
        Я перевернул страницу, вчитываясь в текст. Универсалы, универсалы... Сильные изначально и изначально практически с нулевыми способностями. Кто-то погибает сразу же и их смерть объясняют уже позже, после тщательного расследования, если оно проводится. Кто-то набирает силу до весьма внушительных размеров и полностью контролирует ситуацию, надеясь победить Источник, но результат у всех один. Даже непонятно, насколько максимально происходит рост Источника, прежде чем он выходит из-под контроля.
        А вот ещё один интересный случай. Маг К. До самой старости не ходил в Храм на замеры, так как считался практически бесталанным. Заметил, что стал сильным магом на свое шестидесятилетие, надо же. Выбрал специализацию: Камень и Иллюзия - редкое сочетание - и работал именно в этом направлении. Инициацию в Храме не прошёл, так как понял, что универсал. Вплотную занимался разработкой способов затормозить развитие Источника. Изобрёл кристаллы -подавители и блокираторы. Именно ему этот мир обязан тому, что тревожным цветом считается не красный, а синий - так светятся эти кристаллы. За разработку заклинания «зеркало», знакомое каждому начинающему магу, удостоен звания магистра. За разработку блокираторов и подавителей - архимага. Погиб в шестьдесят шесть лет при невыясненных обстоятельствах, видимо, не справился с возросшей Силой. Н-да, вот бы с кем поболтать по душам!
        Через неделю я перестал ходить в Архив. Бесполезно. Опытов, что проводили маги -универсалы для своего спасения, было огромное количество. Но все они кончались смертью мага; в одном внушительном томе так и было записано. Он весь состоял из каталога таких опытов и короткого резюме: «Маг такой-то умер тогда-то, от того-то...» Чаще всего в причине смерти был виноват вышедший из-под контроля Источник. Источник пытались ослабить, заблокировать или взять под контроль постоянным сливом Силы. В последнем случае магу приходилось какое-то время работать батарейкой, заряжая кристаллы. А потом опять - потеря контроля и разрыв человеческого тела в клочья или спекание его заживо, или ещё какой-то, не менее болезненный способ смерти. Были и те, кто принимал свою судьбу спокойно, искал до последнего способы спасения, а когда не находил их просто кончал жизнь самоубийством. Как по мне последний вариант лучше всего. Правда, у меня время ещё есть... точнее, уже на неделю меньше.
        Домой приехал поздно и завалился спать. Как ни странно, после выхода из больницы сплю я отлично, кошмары меня не мучают, призраки убиенных мной не приходят, расправой не грозят, но куски их душ я постепенно усваиваю.
        Глава 5
        Чем можно заинтересовать такого человека, как генерал Кабрера? Чем можно заинтересовать такого человека, как герцогиня де Вега? Машиной? Возможно. Но мне нужна не просто машина, машину я уже сделал, а добился лишь благосклонного кивка Кармен. Тогда меня это вполне устраивало, потому что жить я собирался долго. Теперь мне нужно ускориться, чтобы за оставшееся время получить то, что мне надо.
        Пока нет допуска на базу бронеходов, я занялся делом, которым никогда не занимался в обоих мирах. Поразить аристократов новой машиной нельзя, это я понял. Но, если тут у нас времена предвоенные, то как насчёт вундерваффе? Надо Кармен впечатлить по-полной, чем-нибудь из разряда «супер-пупер» и де Вега тоже. Вот только что бы им скормить? Ядрён-батон откидываем сразу, что остаётся?
        Может быть, стоит сосредоточиться на развитии авиации? Или навалиться на автоматическое оружие? Нет. Развитие авиации - дело не энтузиастов одиночек, а работа государства. Профильные КБ, разработки по гидро- и аэродинамике, мощная поддержка математиков и физиков... Одни только расчеты профиля крыла и пропеллеров чего стоят. Я могу лишь подтолкнуть местных к этому, показать пути исследования. Сделать Лоле дельтаплан, что ли? На это моих знаний хватит. Но собрать даже ПО-2? Вряд ли. К тому же, собрав «этажерку», чем я его вооружать и защищать буду? Дирижабль укрепляется даже не десятками, а сотнями щитов. Маги Воздуха, маги Воды, ещё множество специалистов... В Первую Мировую у нас сбить цеппелин было очень трудно, потому что скорость тогдашних аэропланов была мала, самолётики были из тряпок и верёвок, а вооружение дирижабля - несколько пулеметов против одного на самолете. И здешние дирижабли - это тоже весьма и весьма защищенные объекты. Они и от магической атаки способны защититься, и от нападения с помощью огнестрела или ракет - тоже. Не зря все дирижабли зачислены в военный флот страны.
        То же самое - с огнестрелом. Я не Браунинг, не Маузер и не Калашников. Огнестрелы вполне заменяют «болтовки» типа мосинок и энфильдов. Разработать толковый пулемет за оставшееся время? Нет, не смогу. Да и не сработает пулемет тут так же эффективно, как у нас. На пулеметчика здесь обрушится град заклинаний, значит, придётся его защищать. А если есть защита, то почему не сделать точку подвижной? И опять в конце эволюции у нас получается БТР или что-то подобное.
        Попутно узнавал о ТТХ местной артиллерии - и был разочарован. Не скажу ничего плохого за местную металлургию, но вот пороха тут - полный отстой, несмотря на усилия химиков и алхимиков. У нас даже на заре винтовок из них можно было пристрелить врага на расстоянии километра, только прицелиться получше надо. Здесь - максимум половина, да и то по крутой параболе. Снаряд, сравнимый с обычной 76 -мм пушкой Второй мировой тут делался крупнее раза в три, а пушка получалась тяжеленная, о мобильности и речи не шло - ладно, если её четвёркой лошадей утащить можно было. Местных лошадей, которые были крупнее наших всё в те же разы. Дорогая тут артиллерия! Немного лучше обстоят дела с малыми калибрами - огнестрелами никого не удивить, а это аналог наших винтовок. Вот только калибры здешних «винтарей» - у меня палец в дуло свободно пролазит, а в магазин винтовки помещается всего три патрона. Местным хватает, но...
        Но есть у меня одна идея, над которой бьются в моём мире, но пока ничего не добились, а в этом мире эти идеи можно реализовать. Пушка Гаусса и рейлган.
        Гауссовка - это, грубо говоря, - ряд катушек, в которых создаётся электрическое поле. Подавая ток на одну за другой можно разогнать снаряд до весьма приличных цифр. Простейший пример работы аппарата Гаусса - втягивающее реле в стартере или любом другом механизме с соленоидами. Лишь бы снаряд был электропроводный.
        Рейлган - из той же серии, но принцип немного другой. На двух параллельных рельсах устанавливается железная болванка. На рельсы подаётся мощные заряды тока, которые вдоль этих рельс посредством этих электрических сил и разгоняют снаряд. Вроде бы так, не помню только названия этих сил: Ом там или Ампер... Главное - принцип ясен, надо пробовать.
        Пушка Гаусса - попроще, но только в нашем мире. Здесь даже радио работает на других принципах - кристаллы рулят. Только вот мне заниматься разработками оружия у Альва не хочется, да и возможности нет. То Пилар кричит, то Марко зовёт на завтрак -обед -ужин. В общем, как только я начал более-менее передвигаться самостоятельно, я переселился обратно к Кано. К тому же не стоит забывать и о другой проблеме. Уж больно меня беспокоит мой Источник, который возрос и неизвестно как влияет на Пилар. Девочка стала беспокойной, часто просыпается по ночам. Анна говорит это нормально, но я лучше поберегусь. Тем более что Фернандо вроде как остался моим снабженцем, способным среди ночи достать что угодно.
        Для пробы взялся мастерить пушку Гаусса, как наиболее простую и понятную. Помня, что мне нужны в первую очередь кристаллы, начал строить именно кристаллическое оружие. Накопители есть, с электричеством знаком, магниты работают. За несколько вечеров построил оружие с тремя катушками, роль которых выполняли энерговоды. Разряд пришлось подавать самому, используя Молнию. Стальной шарик разогнался и щёлкнул по двери сарая, выбив из доски приличную щепку. Неужели получилось? Замерил расстояние выстрела - шесть метров. Всего? Взвесил стоящее на подставке оружие... Хмм... почти килограмм. Добавить ещё пару «катушек», чтобы разгонять снаряд быстрее? Или просто подавать больше Силы? Так ведь тогда «катушки» придётся делать всё более мощными, а силу заклинания регулировать по возрастающей - от первой до последней. Как-то это слишком сложно становится для меня, я же не Ломоносов и не Фарадей.
        О, вспомнил! Лоренц, сила Лоренца! Даже формула в голове всплыла. Формула мне поможет мало, потому как здесь законы физические слегка другие - магия вмешивается, но всё же приятно осознавать, что в голове ещё что-то осталось из курса занимательной физики. Ну, если там что-то осталось, будем этим пользоваться! Лоренц, Лоренц, давай, помогай...
        - Простите, Доминик, но таких кристаллов нет.
        - Ну так пусть закажут, я подожду.
        - Ты не понял, их вообще нет.
        - Что?! Нет кристаллов Молнии?
        Как так-то? Как так, есть кристаллы всех стихий, есть кристаллы даже такой редкой направленности, как ментальная магия, а Молнии - нет? Па-а-чему? И спросить не у кого, не к де Мендес же идти. Опять поехал в архивы, к знакомой боевой библиотекарше. Та, в ответ на мой вопрос, отвела меня в секцию по кристаллам. Ну, нет, я такую уже видел... Тут можно годы рыть и не найти свою жемчужину. Попросил объяснить лузеру, в чем я не прав. Тётка снисходительно мне ответила, что все кристаллы стихий имеют более-менее физические основы. Огонь известен веками, вода, ветер, земля - всё это понятно и привычно. Даже ментальная магия со своими солнечными камнями не особо странной кажется - подумаешь, ещё одно свойство организма мага. А вот Молния - это штука такая... Живёт всего секунды, почти неуправляемая, да ещё и бьёт больно. Как, на какой основе сделать кристалл?
        Заметил, что на бронеходах вроде бы стоят разрядники, которые выдают именно Молнии. Библиотекарша почему-то загрустила и растолковала этот момент в подробностях. Да, бронеходы бьют Молниями, но это не значит, что эти разряды возникают от кристаллов Молний. Просто общий запас Силы у бронехода таков, что оператор -стрелок легко трансформирует Силу в нужное заклинание. Правда при этом есть большой риск «сгореть» и поэтому такие заклинания идут через стабилизаторы. Раньше эти самые стабилизаторы были не особо надёжными, что не останавливало стрелков, а лишь подстёгивало некоторых выдавать заклинание на критических параметрах - уж больно страшное и эффективное это оружие - Молния. Но недавно на бронеходы начали ставить стабилизаторы нового поколения, так что риск для стрелков стал намного ниже. Тут я прикусил язык, чтобы не брякнуть чего лишнего. Так вот о чём толковала Ветреная Лола, когда говорила, что мои кристаллы жизни спасают? Но это так, отступление от темы. Нет кристаллов Молнии - ладно, обдумаю эту проблему и если решения «в лоб» нет, то должны быть и обходные пути.
        Думал недолго. Всё, что мне надо было - это грамотное планирование заклинания. Да, я решил создать именно новое заклинание. Между прочим, это тянет если и не на звание архимага, то на серьёзную заявку на место в Учёном отделе Имперского Совета. Ещё шажок к де Вега и Камням. К тому же меня охватил азарт первоисследователя. Жутко интересно было создавать именно магический вариант чисто физического процесса.
        Итак, у нас нет кристаллов Молний, которые сработали бы как аккумуляторы, конденсаторы и разрядники. Не беда, не зря же в моей легенде я именно Молния и Металл. Давайте я попробую заменить эти кристаллы гениальным и универсальным мной. Попробовал сформировать слабенькую Молнию. Это просто. Разряд пробил воздух передо мной на метр. Линия была как у обычной молнии - фиолетово-белая, ломаная. А зачем мне ломаная линия? Совершенно незачем. Сосредоточился не на силе разряда, а на прямизне. Пришлось привлекать ещё Воздух и Воду. Результат - прямой полуметровый разряд, затем опять идут зигзаги. Ну, уже кое-что...
        А теперь сделаем таких зарядов два! Точнее, разрядов. Начался сизифов труд, по-другому не назовёшь. В качестве прицела и носителя заклинания я использовал свою правую руку. Молнии упорно не желали идти параллельно, а норовили слиться в одну, да ещё и одежда тлеть начала... «Одел» их в Лёд - немного помогло. А как же зажигать между ними плазменную дугу? Снаряд просто «коротил» и сгорал под напряжением, словно предохранитель, на который подали большой ток. Над этим бился больше недели, пока не догадался поместить снаряд - трёхграммовую пульку - в каменный кокон. Молнии теперь пускал не в воздухе, а по созданным металлическим стержням, тонким, как волос. Но мне толстые и не нужны - хватает просто направления тока. Стержни эти при выстреле просто испарялись от разряда, сгорая в плазменной дуге разгона. Всё это обернул опять же в Лёд, чтобы не сжечь руку, а сверху ещё и в Воздушный щит. Охренеть можно, пока заклинание сформируется, а уж о быстрой перезарядке и мечтать не приходится. Зато результат был впечатляющий. Минут десять, не меньше, ушло на стабилизацию силовых полей, а потом я поместил пулю
между «рельсами»... В гараже раздался грохот выстрела, руку подбросило вверх, а помещение затянуло горячим дымком.
        - Вы что такое вытворяете, господин Каррера?! - возмущённо завопил Фернандо, заскакивая в гараж.
        Я же ошеломленно разглядывал аккуратную дырку в воротах, которую прожёг металл моего «снаряда». Скорее даже дырочку, размером с копеечную монетку. Не отвечая на вопли Кано, прошёл мимо него и посмотрел на забор. В заборе тоже была дыра, размером уже с кулак. Края дыры слегка дымились. Получается, что моя пулька расплющилась при пробитии ворот и нанесла ещё больший урон забору? Кано, разглядевший новое повреждение вверенной собственности, задохнулся от гнева. Пока он тихо булькал кипятком, я направился к калитке в заборе и доковылял до пробоины уже с наружной стороны. Куда улетел плазменный шар, было видно сразу. Метрах в пяти от забора дымился дубок диаметром сантиметров двадцать. Дерево стояло целое, но опалённое плазмой и слегка подрубленное - словно топором знатно приложили. И это всего десять грамм металла. Правда, Источник просел заметно, но блин, десять грамм! И заклинание у меня было всего первого уровня, примерно. Ладно, пойду Кано успокою, а то он перепугался, бедолага. Не ожидал, что он такой паникёр. Хотя, если подумать, то он появился всего через пару секунд, а значит, был совсем рядом
с линией выстрела. Запаникуешь тут, особенно увидев своими глазами результаты эксперимента и поставив мысленно себя на место мишени. Хм... Да, определённо надо Кано задобрить чем-нибудь.
        Глава 6
        - Итак, перед вами бронеход предпоследнего поколения, в десантной модификации. Как вы видите...
        Н-да, здоровый. Я рассматриваю боевую машину размером с «Газель», более трех метров в высоту. Покатые бока, как у перевернутой лодки. Четыре ноги и башня наверху делают её похожую на носорога. Мы заглянули в открытый передний отсек. Четыре сиденья с крепёжными ремнями по бокам, в центре машины расположен экипаж, спереди и сзади десант из десяти человек. Сверху - башня с торчащим разрядником, сдвоенным с лёгким орудием. Чем этот монстр лучше БТР? Проходимостью? Да не смешите меня. Завязнет в болоте точно так же, как и БТР, а может и быстрее, с его-то площадью опоры ног. Правда, брюхо плоское, может он плавать может? А ещё через бревно перескочит, над камнями пройти сможет, маневренность выше, но и всё. Где вы видели БТР на поле боя в непосредственном огневом контакте? Правильно, только если вас застали на марше. А в атаку БТР с десантом внутри посылать - верная гибель машины и десанта.
        Тем временем, наш гид Роза Ньето в полевой форме в звании старшего сержанта повела нас дальше. Мы - это наша команда «Неукротимых». Послезавтра начинается летняя практика, все вернулись в Академию. Мартин, Ирэн, Альба, ну и я, всё ещё опираюсь на трость. Мне заметно легче, окреп уже, но пока я не ходок на дальние дистанции. На моих одноклассников биомеханические монстры произвели впечатление, я же молчал. Ничего сверхъестественного я пока не увидел. Сейчас нам покажут шоу, может быть, тогда я буду думать по-другому?
        Наконец мы подошли к главной изюминке. Лоснящаяся на солнце керамическая броня, напоминающая сланец. Рост около пяти метров, экипаж расположен лесенкой - один за другим, но чуть выше. По бокам торчат разрядники, сверху стоят два огнестрела в башне. Ромб на ножках. Ножки массивные, две штуки, сержант говорит, что даже потеря одной конечности не помешает этому дредноуту передвигаться по полю боя. Это он может прыгать на десять метров? А как, с места или с ходу? С такими мощными ногами я не удивлюсь, что и с места.
        Кстати, Ева училась вроде бы на десантно-штурмовой модели бронехода, а тут я вижу уже явное разделение на десантно-транспортный и чисто штурмовой. Пока мы стояли, рассматривая шагающий танк, сзади раздался негромкий лязг и гудение. «Носорог» не спеша вышел из бокса и направился к полигону. Добравшись до земли, машина ускорилась, поднимая клубы пыли. Набрав скорость, мех приступил к маневрам. Резкие повороты вправо и влево с наклоном корпуса, прыжки на пару метров в сторону, торможение и разгон. Пару раз машина останавливалась и ложилась на брюхо, видимо, имитируя высадку десанта, или наоборот поднималась на ногах, увеличивая сектор обзора и обстрела. Небольшая башенка непрерывно крутилась в разные стороны, наверное, стрелок пытался брать прицел на отдельные объекты.
        - А как у него с защитой? - спросил я сержанта.
        Оторвавшись от созерцания бегающей машины, Ньето повернулась ко мне.
        - Силовые поля и противопульная броня. Эта модель не предназначена для прямого огневого контакта, скорее это - разведывательная и диверсионная версия.
        - Значит, если я в неё попаду из пушки, то смогу её подбить?
        - А ты попробуй, попади, - с иронией предложила мне сержант. - Мелкие калибры ему не страшны, ну а крупные... Убежать он всегда успеет.
        - А если маг? - не унимался я. - Я вот, например, Металл неслабый. Какой уровень заклинаний ваши поля держат?
        - А ты какой можешь выдать? - сержант с любопытством посмотрела на меня.
        - Давно не «воевал», - сознался я. - Но второй уровень стабильно.
        Сержант в ответ звонко рассмеялась.
        - Второй уровень? Щиты и броня выдерживают третий.
        - Да? - я оценивающе посмотрел на «носорога». - А давайте я пальну пару раз по этому? Посмотрим, что будет.
        - А давай! - Ньето с азартом посмотрела на меня. - Погоди, я скажу девчонкам, чтобы вошли в боевой режим, а то у них просто пробежка запланирована была.
        Сержант поспешно отошла к стоявшей неподалёку рации, возле которой крутилось ещё несколько военных. Через пару минут она замахала нам руками, подзывая поближе. Мы подошли и поздоровались. Перед нами стояли три офицера -мага, женщины, естественно. Два капитана и майор. Подтянутые крепкие фигуры, загорелые лица - явно полевые командиры, а не из штаба. Мы поклонились, а я прикинул, какими же силами может командовать майор, если Мария - всего лишь лейтенант.
        - Майор Алонсо, - представилась старшая. Старшая по званию, а не по возрасту, если что. - Что ещё вы задумали, господа?
        - Госпожа, - поклонился я. - Доминик Каррера, к вашим услугам. Прошу вас разрешить попробовать мне остановить эту машину с помощью магии.
        - Какой у вас уровень Источника, господин Каррера? - спокойно спросила майор.
        - Не в Лиге, госпожа, но высокий, - заверил я. - Я давно не был в Храме, так что не могу сказать точно. Владею Металлом, Камнем, Льдом и Молнией стабильно на втором уровне.
        - «Неукротимые»? - внезапно спросила стоявшая рядом с майором капитан. - Я помню вашу дуэль, господин Каррера.
        - Да, сударыня, это мы, - согласился я.
        Офицеры принялись разглядывать нас с профессиональным интересом. Майор задумчиво посмотрела на резвящуюся в клубах пыли машину. Опять перевела взгляд на меня.
        - Вы не слишком хорошо выглядите, господин студент. Это на дуэли с Миа вы получили такие ранения?
        - Нет, госпожа, это последствия несчастного случая. Магическое поражение. Но пару заклинаний я скастовать могу.
        - Попробовать можно. Сержант отведет вас к окопу, а я сообщу экипажу об изменениях в программе. Только учтите, дамы и господа, не выше третьего уровня! Идите, сержант.
        - Зачем это надо, Доминик? - спросила мне в спину Ирэн, когда мы шли на окраину полигона. - В войнушку опять решил поиграть?
        - У меня сестра в Легионе, - отозвался я. - Хочу проверить, как эта железяка держит мой удар. А тебе разве не интересно? Чего же согласилась сюда прийти?
        - Ты же сам позвал!
        - Мне говорили, что возможно, я захочу пройти здесь практику полевого целителя, - проворчал Мартин. - Да и интересно на бронеходы глянуть. А вот зачем нам эти эксперименты, Доминик? Тут травмы - явление нечастое. А если и случаются - то нужен целитель не моего уровня подготовки. А ты поединок решил устроить. Думаешь, ты сможешь подбить имперский бронеход?
        - А почему нет? Вы, главное, постарайтесь его придержать, а остальное я беру на себя.
        Идущая впереди сержант фыркнула и обернулась к нам.
        - Вы не первый, господин Каррера. У нас тут часто гости бывают, и каждый пытается провернуть что-то подобное.
        - И вы им позволяете? - спросил Мартин.
        - Конечно, - весело откликнулась Роза. - Это же так интересно!
        - А почему же госпожа майор так на нас посмотрела, прежде чем дала разрешение?
        - Ну, вы же всё-таки не совсем гражданские. Какое-никакое понятие о боях имеете, - сержант, сдерживая насмешливую улыбку, важно покивала головой. Не слишком ценят вояки нашу Арену.
        Ирэн покраснела и бросила на меня негодующий взгляд. Ладно, хватит дуться, Ирэн, сейчас я буду всех удивлять. Мой интерес не праздный. Если я сумею подбить бронеход, то на меня обратят внимание. Обратят внимание - я получу доступ к интересующей меня теме. Ну а там и до Камня, глядишь, доберусь. У меня-то ставки повыше, чем хорошая оценка за практику.
        Минут через десять мы подошли к вырытой траншее полного профиля. Отсыпанный бруствер, укрепленные стенки - явно работа мага Земли. Сержант подняла трубку полевого телефона и доложила о нашем прибытии. Послушав ещё, коротко сказала «Есть!», и повернулась к нам.
        - Итак, дамы и господа. Мы находимся на рубеже обороны. Эта траншея - копия оборонительного рубежа Африки. Бронеход будет атаковать нас, применяя маневрирование и постановку защитных щитов. Огонь открывать он не будет. Наше поражение будет засчитано в том случае, если бронеход пробежит линию окопов, - Ньето для наглядности ткнула пальцем в траншею, в которой мы находились. - Займите стрелковые точки, через пять минут мы начинаем.
        Ньето подмигнула нам и направилась на левый фланг. Мартин фыркнул и пошел вправо, Ирэн пошла вслед за ним, ну а я остался в центре вместе с Альбой дель Мар. Ариас кивнула мне и заняла ячейку метрах в десяти. Отлично, Растения Ариас как нельзя кстати. Подошел к краю траншеи, приподнялся на специальной ступеньке и окинул взглядом пространство. Ага, вот и «носорог». Застыл на дальнем конце полигона. До него около километра, нормально. Будь у меня пушка, я бы уже навел ствол на маленькую точку серого цвета. Ладно, давай подумаем, как бы половчее нам эту козявку остановить. Мысленно пробежался по разработанным связкам. Должны сработать.
        Над полигоном пронесся резкий вой сирены, в небо взлетели тревожные ракеты и бронеход сорвался с места. Ого, а он и вправду прыгает! Метра на три в сторону, имитируя уход с линии огня, потом ещё один резкий рывок вправо и ускорение, с рывками из стороны в сторону. Да, такую цель взять на прицел сложно, пушка - это не автомат, нужно ставить завесу из снарядов, чтобы попасть хоть одним. Двигаясь с приличной скоростью Мех приблизился на расстояние в полкилометра и с фланга, где сидела Ньето, ударила Молния. Фи, сержант, зачем? Да, эффектно, но Молния - оружие чуть ли не пистолетного выстрела. А вот Вихрь, что запустила Ирэн или Мартин, заставил бронеход в очередной раз сменить траекторию, обходя облако пыли. Вот и фаерболы Ариас в ход пошли, но легли они заметно в стороне от несущейся на нас машины. Ну что, мой черед? Пора познакомить этот мир с новейшими разработками кинетического оружия. Для начала - остановить машину. Я сосредоточился не на мехе, а на местности перед ним. Что ты на это скажешь?
        ***
        Майор Алонсо смотрела на бегущую машину и думала, что это ей надоело уже через полгода после назначения на должность. Сколько таких гостей приходит на полигон, в надежде что-то доказать? За месяц - это уже третьи. А сколько их ещё будет? С другой стороны - практика для операторов идёт, девчонки из курсантов - будущие операторы, - учатся не расслабляться, так чего ещё желать? Конечно, эта школьная команда биомеху не соперник, но действуют они правильно. На провокацию сержанта не поддались и не стали тратить Силу на бессмысленные заклинания. Пыльное облако, фаерболы - это всё пройдено и опробовано десятки, даже сотни раз. Мех грамотно маневрировал, сбивая прицел и не снижая скорость. В разведку берут операторов с отличным глазомером и железными нервами, в них попасть та ещё задачка. А вот это что?
        Земля перед мехом вспучилась, заставив того резко сменить траекторию бега. Тут же в бок влетел каменный булыжник. Урон не нанёс, но хотя бы попал в силуэт. Почему в бою не стоят щиты?
        - Второму оператору - минус, - тут же среагировала Алонсо.
        - Есть! - откликнулась стоявшая рядом Леон.
        Не хватало ещё, чтобы всякий школьник с дистанции в триста метров мог пробивать защиту разведывательной машине! Тем временем, ситуация резко изменилась. Ещё один взрыв на пути меха заставил того замедлиться и в него опять попало сразу два Камня, на этот раз отраженные щитами. С фланга к машине устремился Огненный шторм - видно два ученика объединили Силу в надежде накрыть вёрткую машину. Мех прыжком выскочил из зоны поражения заклинания и тут же получил удар Льдом в левую переднюю ногу. Щит отразил удар, но всё равно на мгновенье машина потеряла набранный темп. Под левой ногой опять вспучилась земля, ногу обвили толстые канаты лиан. Растения, да ещё такие мощные! И тут же ещё несколько ударов Льдом, опять в левую ногу.
        Алонсо нахмурилась, но ничего не успела сказать. Какое-то заклинание необычного фиолетового оттенка с грохотом пробило щиты и разворотило коленный сустав биомеха. Не закончив своего дела, красные и фиолетовые брызги врезались в заднюю ногу и ходовую часть. Машина плюхнулась на землю, завалившись на левый бок, задрав вторую конечность, вывернутую под нелепым углом.
        - Чёрт! - воскликнули одновременно Леон и Сабала.
        - Бригаду медиков на полигон! - рявкнула майор в микрофон.
        Но и без её команды над полигоном взвились синие ракеты, и прерывисто зазвучала сирена. Алонсо подняла бинокль к глазам, разглядывая машину. Пыль мешала разглядеть подробности, но было ясно, что ходовая часть повреждена, левое переднее колено под замену, а это три дня работы, на задней ноге явные разрывы мышц и наверняка разрыв связок. Может, ещё и второе колено менять придётся, с тоской подумала Алана. Принес чёрт этих... академиков. А ведь не хотела она соглашаться, слишком уж этот Каррера смотрел на неё пристально. Но сама генерал де Кабрера предупредила, что этим детишкам можно показать больше, чем обычным посетителям и вот такое... Кармен меня прибьет, вздохнула про себя майор. Что там с экипажем?
        По полигону пронеслась машина с крестом на боку. Наконец-то! Две минуты - в пределах нормы, но на грани, - надо будет и целителям хвост накрутить. Тем временем у Меха откинулась крышка верхнего люка и показалась фигура оператора. Цела? С такого расстояния лица не видно, но выбралась из башни сама, без посторонней помощи. А где остальные? Медики нырнули внутрь машины и не показывались мучительно долго, минут десять. За это время к поврежденному меху подкатила ремонтная машина и техники принялись вскрывать боковой люк. Ещё и корпус повело, поняла майор. Всё, конец машине. Корпус - это серьёзно. Он обеспечивает жесткость, правильное расположение кристаллов, энерговодов, всего! Поведённый корпус - конец балансировке, машина просто не сможет показывать те чудеса маневренности, за которую так её ценят.
        Стоявшая рядом Сабала выругалась во весь голос:
        - Полтораста тысяч золотых на ремонт, минимум! Я убью этих сопляков.
        - Кого? - сдерживая ярость, тихо спросила Алана. - Подростков, которые шутя завалили непобедимую машину, или криворуких операторов, которые угробили ценный механизм?
        Капитан замолчала, потому что не могла найти лучший вариант ответа. Молчала и майор, не представляя, как она будет оправдываться перед генералом.
        - Узнайте, что с экипажем, живо, - мрачно приказала она. - И позовите сюда этих... «Неукротимых».
        - Есть! - в один голос ответили капитаны и испарились с НП.
        Оставшиеся в пределах видимости техники старательно притворялись невидимками и предметами мебели. Алана оглядела присутствующих и спокойно вышла из-под навеса. «Чёрт бы их всех побрал».
        Глава 7
        Вот так-то, дамочки. Получили, чего не хотели? Теперь не будете насмешливо фыркать? Я медленно брёл по полигону, опираясь на палку и поглядывая на суету вокруг поверженного меха. Демонстрация получилась даже слишком наглядная. Я там никого не убил? Должны же конструкторы были предусмотреть такой вариант аварии? Если нет, то надо их лично посадить в башню и повторить сегодняшний урок. Сзади пыхтела моя команда. Ирэн всё порывалась кинуться бегом, но я придержал её. Нечего нам там делать, тем более сейчас. Ладно хоть сержант Ньето не бросилась на меня с кулаками, Альба её оттащила, да и то, идёт наш гид сзади и сверлит на мне дыру взглядом.
        До командного пункта добрались как раз после подбежавших к майору докладчиц. Та кивнула им с непроницаемым выражением лица, а потом повернулась ко мне. Я демонстративно оперся на палку и стал разглядывать суету штаба. Все бегали, что-то делали, но постоянно косились в нашу сторону. Одна девица, засмотревшись, чуть было не свалилась на землю, запнувшись в каких-то проводах. Майор, покосившись назад, подошла поближе.
        - Кто запустил это заклинание?
        - Я, - сознался я.
        - Поздравляю, господин Каррера, - растянула майор губы в улыбке. - Вы только что сознались в причинении особо крупного ущерба Империи. Знаете, сколько стоит биомех?
        - Понятия не имею. Дорого?
        - Очень дорого.
        - А с экипажем что? Все целы?
        - Живы, ссадины не в счет. Чем вы подбили машину? Вы же сказали, что не будете кастовать заклинания выше второго уровня.
        - Я такого не говорил, госпожа, - возразил я. - Я сказал, что второй уровень у меня получается очень хорошо, и всё. А мне сказали, что защита меха легко выдержит третий уровень.
        - Значит, ты зарядил четвертым? - прищурилась майор.
        - Нет, госпожа, вторым.
        Вокруг нас воцарилась тишина. Понимаю, не каждый день танки из рогатки подбивают, но вы привыкайте. Майор подошла ко мне вплотную и наклонилась:
        - Вы подбили боевой мех вторым уровнем?
        - Комплексным, конечно, госпожа майор, - ответил я негромко. - Разогнал металлическую пулю, завернул её в воздушный кокон и зарядил Молнией. Вы знаете, что Молнию можно поддерживать в течение трех секунд, если рядом есть разогретый металл? Мой кусочек металла разогрелся чуть ли не до плазменного состояния. А у вас на конечностях стоят обычные щиты Воздуха. Их же пробить можно обычной связкой! Я ещё в начале прошлого учебного года такие щиты выносил не напрягаясь. Ну вот, щит я пробил двойным ударом, потом Молния закоротила все блокираторы, а горячий металл разбил легкую броню и повредил сустав. Повреждения задней ноги произошли осколками передней. Всё просто. Сложнее было заставить мех стоять на месте пару секунд.
        - Я хочу, чтобы вы поговорили с генералом, господин Каррера, - заявила Алонсо.
        - Хорошо, - просто ответил я и отошел в сторону.
        Всё, дело сделано. Теперь Кармен меня от себя не отпустит и пофиг ей вся моя учёба. До самого вечера нас держали в сторонке, подчеркнуто игнорируя. Я хотел было подойти к поврежденной машине, но Ньето, которую назначили смотреть за нами, покачала головой, и я вернулся к команде. Первый испуг прошёл, вдруг все поняли, чего мы добились. Школьники подбили грозную машину, которой гордится Империя! Пусть мех был не вполне боевой, а транспортный и разведывательно-диверсионный, но ведь и не гражданская машина.
        Нас сводили сначала на ужин, а потом к нам подошла майор.
        - Сегодня госпожа генерал занята, - сообщила она. - Придётся вам приехать сюда завтра и ждать её приезда.
        - С какой стати? - окрысился я. - Мы что, арестованы? Или собираемся скрыться?
        - Вы повредили мех!
        - А вы нам это позволили, госпожа майор! Я не собираюсь сидеть тут неизвестно сколько времени только для того, чтобы вы могли выставить меня в качестве оправдания.
        Да, говорю я грубо, но какого чёрта мы здесь делаем? Целый день на солнцепеке, у меня опять голова болит и не до политесов. Майор свирепо раздула ноздри, но я уставился на неё с таким же выражением. Что? Нужен я для объяснений? Кармен знает, где меня найти. Я встал и кивнул команде. Ирэн взглянула на Ньето и встала. Следом поднялись и Мартин с Альбой.
        - Мы уезжаем, - уведомил я Алонсо. - Если мы вам понадобимся, обратитесь к генералу Кабрера. Всего хорошего, госпожа майор. Пошли, ребята.
        Я двинулся к выходу с полигона, не обращая ни на кого внимания. Остальные двинулись за мной, неуверенно оглядываясь. Впрочем, нам никто не препятствовал. Дойдя до границы обнесенной забором территории, мы вышли за пределы части. То, что нас не остановили на КПП, лишь подтверждало, что наше сидение весь день на полигоне - инициатива майора и ничего больше.
        - Я думал, нас не выпустят, - поделился опасениями Мартин.
        - Не дура же она, - ответила Ариас, имея в виду Алонсо. - Ты же слышал, все пытаются подбить мех. Так что рано или поздно, это должно было случиться. Доминик, покажешь связку?
        - Давай не сегодня, там сложностей много - попросил я. - А так, конечно покажу.
        - Как думаете, что нам будет? - спросила Ирэн.
        - Да ничего не будет, - хмыкнула дель Мар. - Подумаешь, мех разбили. Нечего было выделываться. На Арену бы их...
        Мартин хохотнул и мы поддержали его. Да уж, сравнивать Арену и полигон - верх несуразности.
        - А кроме шуток, Доминик, что они должны были делать? - не унималась наш «танк». - Мне же в таком мехе служить придётся после Академии или воевать против подобных. Так что давай, открой тайну.
        - Завтра соберемся и обсудим, ладно? Пока ясно одно - эта машина не предназначена для атаки подготовленных позиций. Ну, а дальше думать надо.
        Я сцепил ладони на трости и уставился в пространство. Вообще-то, я планировал смастрячить для генерала танк, что-нибудь вроде БТ-5. Грузовики есть, опыт построения новых двигателей тоже. В первом варианте это может быть даже не танк, а БТР с пушечным вооружением. Но, наглядевшись на шагоходы, у меня в голове замелькала новая идея. Что-то такое, связанное с броневиками и войной. Кристаллы и мехи, Арена и Тулеппе... Мысль крутилась в голове, и я превратился в рыбака, терпеливо ожидающего поклёвки. Вот рыбка подошла к наживке, осторожно тронула, а потом кинулась на крючок. Есть!
        До дома мы добрались на такси, которое заказали из телефонной будки у КПП. В дом зашел уже в темноте, успокоив волновавшихся Альва. Лежа в кровати, привел в порядок Источник и постарался опять выпрямить перекорёженные каналы. До идеала ещё далеко, работы много. С этой мыслью и уснул.
        ***
        - Как он ухитрился это сделать?
        - Связка из четырех заклинаний, госпожа генерал. Все второго уровня. Мы ночь не спали, пытались восстановить плетение.
        - И что?
        - Ничего не получилось. Слишком всё хитро закручено.
        - Такое сложное? Повторить не сможем?
        - Никак нет, госпожа генерал! Нужно, чтобы самец сам всё показал и объяснил, а он молчит.
        - Плохо, Алана, очень плохо! Почему мне эту связку должен показывать мальчишка, а не мой штаб? Может, мне его взять на службу вместо вас? Что с мехом?
        - Повело корпус. Техники не гарантируют восстановление на сто процентов. Мышцы задней ноги восстановятся, а вот переднюю придётся менять - разбит сустав, порваны сухожилия и энерговоды.
        - Отличные новости. Над нами будет смеяться вся армия и флот. Зачем вы вообще подставили под удар разведчика? Пусть бы попробовал завалить «паука».
        - Виновата...
        - Естественно! Что предлагаешь?
        - У них же практика? Пусть и восстанавливают повреждённую машину.
        - Да? А если откажутся?
        ***
        Сегодня мы собрались большой компанией в МС. Я утром был опять в библиотеке, выяснил немного по этой теме - всё идёт через Генштаб и специальные комиссии. В общий доступ не выкладывают, Патенты не дают... Как тут вообще военные разработки оплачиваются? Не верю, что разработчики бронеходов в дырявых штанах ходят. А, значит, надо не забыть и за него что-нибудь стребовать. Ну, так, чтобы показать, что я не намерен всё задаром отдавать.
        Кармен хотела сначала поговорить только со мной, но я сказал, что у меня есть кое-какие идеи, которые касаются и других членов команды и де Мендес, и она пригласила нас на беседу к Хосе. А с МС мне дела вести привычно, Хосе по мелочи врать не станет и на прибыли у него нюх, не мне чета. Я позвал ещё и Ариас, но наш «танк» покачала своей красивой головкой:
        - Я связана контрактом со спонсорами, Доминик. Послезавтра улетаю в Америку на практику. Да и не помощник я в военном проекте, сам же понимаешь.
        Ну да, карьера дель Мар связана с сельским хозяйством, торговлей и перевозками. К военным она отношения не имеет, и её интерес чисто академический. В армию Альба собирается пойти года через три-четыре. Пришлось расстаться с Ариас, даже не показав на прощание свое изобретение, потому что оно может оказаться засекреченным.
        Мои подозрения оправдались, и сначала разговор шёл только о заклинании. Хосе развлекал Ирэн и Мартина в своём кабинете, а я Кабрера - в другом. Обстановка в комнате деловая, никаких отвлекающих моментов - стол, стулья, доска для демонстраций. Я стою возле этой доски и показываю с помощью рисунков и Иллюзии конфигурацию плетения, которым я подбил мех, Кармен внимательно слушает.
        - Вот как-то так, - закончил я.
        - Ясно, - коротко ответила генерал. - Интересный подход. На какое расстояние заклинание будет сохранять свои свойства?
        - Метров триста всего, госпожа, если первый -второй уровень. И время каста большое. Но, вы же понимаете, как много от мага зависит. Кто-то и побыстрее может запустить, а кто-то подальше.
        Вообще-то, в моем мире рейлганы палили на сотни километров, со скоростью снаряда до нескольких Махов, но у меня мощность другая. Кармен кивнула и побарабанила по столу пальцами.
        - Алонсо сказала, что у тебя есть какие-то предложения?
        - Да, госпожа генерал. Я бы хотел попробовать подбить ещё парочку машин... - Кармен поморщилась. - А затем, возможно, попробую изобрести защиту от таких повреждений.
        - Ты уверен, Доминик?
        - В чём, госпожа генерал? В том, что смогу подбить бронеход? Не уверен. Но пробовать надо, перспективы у заклинания есть.
        - Хорошо хоть, что ты признаешь, что Имперский бронеход тебе не по зубам, - проворчала Кармен. - Я дам разрешение на испытания. А что там с защитой именно от этого заклинания? Или ты об этом не думал?
        - Думал, госпожа. У меня есть кое-какие идеи, но нужна команда и финансирование. И Ева.
        - А она зачем?
        - Не хочу, чтобы вы ей рисковали во имя государственных интересов, - прямо сказал я.
        - Если мы всех своих близких будем от опасности прятать, то нас собственные солдаты прибьют, - не менее прямо ответила Кармен.
        - И тем не менее, - не уступал я. - Я буду работать с сестрой. Глядишь, и она чему научится - вам же лучше. Я не прошу освобождать её от службы, но пусть она будет наготове, когда понадобится.
        - Ладно, я поняла. А при чём тут МС?
        - Мои разработки будут связаны с кристаллами. А ещё, возможно, понадобится помощь Тулеппе и АГ. Ведь в разработке биомехов их участие тоже есть, верно?
        - Если мы привлечём к разработке Тулеппе, то АГ точно влезет в эту сферу, а я им не доверяю. Хотя, Ирэн Тулеппе и Мартин Дюран - фигуры перспективные, да... Знаешь что, Доминик, постарайся подробно расписать заклинание. Даже мне сложно всё запомнить, а что будет, когда оно пойдёт в армию?
        - Почему сложно?
        - У тебя там четыре стихии, Доминик. Четыре! Это заклинание уровня мага Лиги. Да ещё и нужно выдерживать строгую последовательность, расстояние этих электрических дуг, вес снаряда... Как думаешь, сколько магов это смогут сделать? В бою, когда нервы на пределе и не знаешь за что хвататься?
        - Но я не в Лиге, а на разработку потратил всего неделю...
        - Давно Источник замерял? Вот что, господин Каррера. Конечно, новое заклинание, да ещё и настолько сильное, это здорово. Считай, что звание магистра у тебя в кармане. Если ты не против, я подам заявку на защиту твоих прав и стану твоим куратором.
        - Это что будет значить? - насторожился я.
        - Не знаешь? Странно. Зайди в библиотеку, это всё в открытом доступе. В любом случае, если заклинание идёт по военному ведомству, а твое никак иначе и не обозначить, то всё будет идти через меня. Помогу тебе с бумажками и оформлением, когда распишешь заклинание подробно.
        - Хм...
        - Ладно, потом поговорим. С Дюран об этом твоём рейлгане ни слова, понял? Ни слова!
        - Кармен, вам не говорили, что вы параноик? - я с иронией посмотрел на генеральшу.
        - Думаешь? - Кармен криво усмехнулась. - Вот тебе пример из недавнего прошлого. Твои разработки по порошковым кристаллам были засекречены, ты же знаешь? Даже среди своих было запрещено обсуждать тонкости производства. А одним из этих «своих» был Мануэль Санчес. Он в последнее время очень даже сильно интересовался этой темой. Вот только он не знал, что ты к этим кристаллам отношение имеешь, а иначе живо выудил бы из тебя все подробности. И если бы не прямой приказ герцогини де Вега, то как знать, где бы оказались эти технологии - в Англии или в Африке.
        - Ясно, - пристыженно промямлил я. Здорово она меня срезала, ничего не скажешь. - Но Дюран видели действие заклинания...
        - Весь полигон видел, и что? Я дала распоряжение пустить слух, что ты применил заклинание четвёртого уровня.
        - Что?!
        - Так надо, господин Каррера, не спорьте. И своим одноклассникам тоже самое скажете, ясно?
        - Ну, знаете! Не буду я им врать, Кармен, это уже ни в какие ворота не лезет. Хотите - возьмите с них Клятву, а лучше, сделайте вот что: Санчес предлагал мне заключить контракт с армией. Вот пусть и они тоже контрактниками будут. И они гражданами станут пораньше, и вам поспокойнее будет.
        - Контракт? - откинулась в кресле графиня. - Да, это многие вопросы решит. АГ будет не так настойчиво лезть в ваши дела, и мой интерес будет оправдан. Вот только Ариас останется без присмотра, но ничего - найдём и на неё управу. Пойдём, Доминик, поболтаем с Хосе и Дюран.
        Судя , Хосе развлекался тем, что вел ненавязчивый допрос Ирэн и Мартина. В основном Ирэн, как представителя АГ. Ирэн, очарованная вниманием такого важного аристократа, болтала без умолку, да и Мартин не отставал в сливе всего того, что знал.
        - Госпожа Тулеппе, господин Дюран, - с ходу начала Кармен, едва только ребята представились. - У Армии Европы к вам есть деловое предложение. Вы и ваш одноклассник Доминик Каррера поступаете на службу в армию в качестве гражданских специалистов. Полагаю, вы планировали стать полноправными Гражданами? Я предоставляю вам этот шанс. Год учебы в Академии пойдёт в срок контракта - проведём это как практику. Остальные пять лет - в Имперском Госпитале для вас, Ирэн. Мартин - если ваши успехи будут такими же впечатляющими, то место в информслужбе Генштаба вам обеспечено. Пока что вы войдёте в группу Доминика, будете участвовать с ним в одном проекте. Что скажете?
        Шок - это по-нашему. Ирэн при словах об Имперском Госпитале только закивала головой, да и Мартин воспрянул от перспектив. Хосе прищурился и посмотрел на Ирэн.
        - Госпожа Тулеппе, на какой срок у вас заключен контракт с АГ?
        - Стандартный, господин де Мендес, на три года.
        Хосе кивнул.
        - Ваш куратор - госпожа Магдалена Контрерас, верно? Мы свяжемся с ней по поводу вашего участия. Вы сами не против?
        - Конечно нет, сударь.
        - Отлично. Доминик, тебе Ангар нужен или другое помещение?
        - Лучше другое, господин де Мендес.
        - Они будут работать в лаборатории части, - отрезала Кармен. - Не хватало ещё разговоров о разработках оружия в МС. Пишите список необходимого, Каррера. И вы тоже, Тулеппе, когда войдёте в курс дела. Всё, Доминик?
        - Нет, госпожа. Мне нужен спец по кристаллам. Хороший спец с нестандартным мышлением.
        - Хороший спец, да ещё чтобы язык держал за зубами? - генеральша призадумалась, а потом улыбнулась. - У меня есть один такой на примете, думаю, что могу его заполучить в вашу группу.
        Глава 8
        На следующее утро мы стояли в одном из коридоров штаба части майора Алонсо, дожидаясь её и специалиста, которого обещала Кармен. Ева, которую сорвали с учёбы, то и дело вскакивала и козыряла проходящим офицерам и сержантам. Хвала всем богам, как контрактники, мы были избавлены от этого и должны просто стоять по стойке смирно. Надеюсь, от шагистики, «КМБ», нарядов и прочих «прелестей» военной службы мы тоже будем избавлены. Некоторые военные на нас косились. Нет, на нас очень даже сильно косились. Думаю, что победа над бронеходом принесла нам славу, но не добавила популярности. Наконец показалась Кармен, майор и коренастый мужчина с породистым лицом. Видимо, это и был спец по кристаллам. Надеюсь, хороший?
        Кармен умеет удивлять. Хороший спец имел титул герцога и носил фамилию де Вега. Я-то надеялся на какого-нибудь учёного фанатика, которому будет пофиг на секретность, лишь бы открытие сделать, а получил вот что. Лукас де Вега, член Имперского Совета. Спокойный, властный, не много я видел в этом мире таких уверенных мужчин. Бронзовая Лига, если что. Пожав нам руки, он огляделся и сказал:
        - Меня можете звать просто Лукас. Госпожа генерал отдала приказ о выделении нам отдельного помещения, но пока оно не готово. Поэтому предлагаю пройти в конференц-зал и обсудить все вопросы там хотя бы в общих чертах. Всё равно, пока вас не приведут к присяге, обсуждать что-либо на людях запрещено.
        - Помещение готово, господин герцог, - почтительно возразила майор. - Шестая лаборатория. Ключи сейчас принесут, так что вы можете обсудить всё там.
        - Отлично, госпожа майор. Доминик, ключи будут у вас, хорошо?
        - Дамы и господа, думаю, что вы и сами дальше разберётесь, - вмешалась Кармен. - Алана, пойдёмте, проводите меня, и надо кое-что обсудить. Лукас?
        - Всё в порядке, Кармен, я позвоню, если что.
        Через пару минут принесли ключи и посыльный - рослый рядовой -мужчина, повел нас вглубь базы. Насколько я понял, майор не решилась уж слишком сильно нас прижимать, но и случая отомстить за погубленную машину не упустила. Лаборатория была расположена рядом с механической мастерской и была отгорожена от неё лишь тонкой стенкой из профилированного металла. Из-за стены доносились взрыкивания двигателей, звон металла и довольно внятные матюги обслуживающего персонала. Это живо напомнило мне сервис Люси, я даже огляделся, прикидывая, куда поставить кушетку, если попадётся какая-нибудь Гарсия. Но герцог не дал мне времени на мечтания. Он иронично оглядел помещение, хмыкнул при виде кучи мусора и следов от вынесенной мебели, а потом повернулся ко мне.
        - Насколько я понимаю, Доминик, вы задумали сотворить что-то с кристаллами?
        - Да... Лукас. Вчера я был на полигоне, испытывал разные заклинания на бронеходах. У меня вопрос: почему я так просто подбил разведчика и не смог сразу остановить боевой мех? И как их вообще подбивают?
        - Что ж, начнём с основ...
        Всё оказалось довольно просто. Каждый кристалл имеет свою... частоту вибраций, как выразился Лукас. Чем больше кристалл, тем сильнее он вибрирует в магическом фоне. Сложность в том, что зона воздействия этих вибраций довольно обширна. А кристаллы очень не любят соседство даже с себе подобными, не говоря уже о другой стихии. И чем крупнее и сильнее кристалл, тем сложнее их совместить. При объединении двух полей, происходит резкое падение КПД каждого. Поэтому, у «носорога» стояли только воздушные кристаллы, которые и давали воздушные же щиты. Сильные, но вполне пробиваемые. А вот у имперского бронехода в каждой ноге стояло по целому набору, делая конечности почти неуязвимыми для поражения артиллерией довольно крупного калибра. Проблема была в том, что таких дредноутов немного. Слишком они дороги даже для Империи.
        - В машине я синхронизировал несколько кристаллов в течение пары часов, - заметил я.
        - В автомобилях используются маленькие дешёвые кристаллы, - пояснил Лукас. - Там токи не сильны и они не слишком забивают друг друга. С ростом кристалла даже по размеру, влияние токов растёт по экспоненте. Вы видели кристалл для конечности бронехода? Он размером с кулак. И таких кристаллов там - десятки. Одни управляют мышцами, другие - оружием, третьи - ещё чем-то. Думаю, что ваша сестра вам может рассказать больше.
        Я взглянул на Еву, которая стояла рядом со мной, та кивнула и добавила:
        - А ещё не забывай про центральный накопитель, Доминик. «Шляпа», что вы подбили, имеет самый маленький кристалл. А полноценный кристалл, даже в новейшей разработке МС - два метра по вертикали. От него зона подавления - три метра по горизонту, представляешь? Поэтому, остальные кристаллы вынесены на периферию меха, иногда даже в уязвимые места. По сути, бронеход - это мышцы и кристаллы, которые этими мышцами управляют. Броня, разрядники, огнестрел - всё это лишь малая часть конструкции.
        - Но броня всё же есть, - отметил я.
        - Это выгоднее, - пожал плечами Лукас. - Самая дорогая броня не сравнится по стоимости с управляющим кристаллом.
        - Значит, - подытожил я, - дело не в том, что большие кристаллы дороги, а ещё и в том, что они плохо взаимодействуют?
        - Малые по размеру кристаллы просто не выдержат необходимый ток Силы, - согласился герцог. - А большие - дороги и редки. Приходится искать компромисс.
        - А если сделать набор из мелких кристаллов, которые производит МС? - начал раскидывать сети я. - По размеру они вроде бы намного меньше обычных. Размеры меха уменьшатся?
        - А смысл? - усмехнулся Лукас. - Я понял, о каких кристаллах вы говорите, сударь. Попытки снарядить бронеходы не одним большим, а десятком маленьких кристаллов были. Расход Силы не уменьшается, а сложность конструкции возрастает на порядок. Можно попытаться уменьшить размер бронехода, но смысла в этом я не вижу, так как он не сможет выдержать вес брони, оружия и экипажа. Пусть лучше он будет такого же размера, просто дешевле, надежнее и мощнее. Мы так и делаем сейчас, если вы не в курсе.
        - Вы не поняли, Лукас. Что, если сделать бронеход размером с человека? Что, если навешать на наш игровой костюм все эти разрядники, щиты и огнестрелы? Усилить его мышцами, поставить гироскопы и контроллеры...
        Лукас замер, глядя перед собой, а Ирэн переглянулась с Мартином. Потом герцог погладил чисто выбритый подбородок:
        - Может и получиться. Пусть это будет не совсем бронеход, не будет нормальной брони, да и автономность невысока, но... Мы всё время стремились сделать мех крупнее, потому что на него можно поставить более тяжелое вооружение. А ваш... доспех можно будет использовать даже относительно слабому магу. Не совсем, конечно, но Источник оператора уже не должен будет исчисляться сотнями.
        Лукас опять погрузился в раздумья. Потом щелкнул пальцами:
        - Задержка в реакции костюма. Для меха это не так актуально - там инерция самой машины даёт время оператору принять правильное решение, но если костюм будет компактным, то с этим возникнут проблемы. Не всаживать же в мышцы оператора сотни иголок с электродами. Да и как эти съёмники крепить? Одежда мешать будет, однозначно. Голый оператор костюма?
        - А если бойца обрядить сначала в костюм, который будет улавливать сокращение его мышц и передавать их на доспех, то у нас получится довольно шустрый боец, нет? - не сдавался я.
        - Костюм для костюма?
        - Контактный комбинезон, господин, - пояснил я, вспоминая известное аниме с ОБЧР. - Надевается на голое тело, обрабатывает сигналы мышц и передаёт их на внешний костюм. Заодно можно будет встроить аптечку и кристаллы -накопители. Да что там, даже массажер можно предусмотреть.
        - Не думаю, что это самая необходимая функция, Доминик, - рассмеялся Лукас. - На поле боя не до чесания спины.
        - Зато круто будет, - улыбнулся я.
        - Значит, первый наш шаг - контактный костюм?
        - Да, - я посмотрел на Ирэн и Мартина. - Госпожа Анжелика Дюран возьмется за его разработку, как думаете?
        - Бабушка? - переспросил Мартин. - Уж будь уверен, она нам поможет. Интересная задачка.
        - Костюмы должны быть либо универсальными, либо женскими и мужскими, - предупредил Лукас. - Надеюсь, мне не надо объяснять разницу?
        - Нет, господин герцог, - покраснела Ирэн. - Мы всё понимаем. Но здесь невозможно работать целителю, господин... Лукас.
        - Ничего страшного. Думаю, что опять надо привлекать Кармен, она оформит допуск в необходимые лаборатории. Что ж, с вашей работой пока всё. Доминик, ну а для нас что?
        - Непосредственно сам доспех. Расчеты по мышцам, броне, вооружению, прицелам и автономности. Хватит?
        - Вы даже не представляете всех сложностей.
        - А я что делать буду? - спросила Ева, до этой минуты молчавшая.
        - А вы будете это всё испытывать, - повернулся к ней Лукас. - Ведь так, господин Каррера? Ваша сестра будет нашим подопытным?
        - Совершенно верно. Опыта у неё большого нет, но она не зашорена догмами, и в то же время знает достаточно, чтобы давать объективные оценки.
        ***
        Через два дня нас привели к присяге. Ничего нового, лишь слова о долге перед Империей, правящим домом, и всякое такое. Санчес тоже ходил под такой клятвой, и это не помешало ему разработать вполне рабочий план по уничтожению Империи. Я спокойно произнес слова Клятвы и весь вечер потом прислушивался к себе, пытаясь определить границу, куда я могу зайти без риска. Оказалось - вплоть до свержения действующей императрицы, с целью постановки на трон другого человека императорской фамилии. Замечательная присяга! И как только они друг друга не перерезали до сих пор?
        После присяги я поехал в госпиталь - предстояла очередная операция, а Ирэн и Мартин решили пройтись пешком, отказавшись от предложенной машины.
        - Всё же он втянул нас в это.
        - Ты о чём, Ирэн?
        - А ты не понял? Со смерти Габи он сам не свой. Ты посмотри на него, когда разговор об африканках заходит. Смотреть страшно.
        - Я ничего не заметил. Но даже если и так, что тут удивительного? Как он ещё должен реагировать?
        Мартин оглянулся, нет ли поблизости людей, обнял невесту за талию и притянул к себе. Со вчерашнего дня они ходили в выданных им костюмах без знаков различия - форме контрактных специалистов. Форма была новенькая и ещё не обмятая.
        - Подумай сама. Только у них стало что-то получаться, к родителям Габи съездили, и тут такое. Врагу не пожелаешь. А ещё и дуэль.
        - Как ему вообще разрешили на дуэль выйти, Мартин? - Ирэн повернулась к парню и посмотрела в лицо. - Ему восемнадцати нет, а Миа по африканским меркам - взрослая. Как так получилось?
        - А что ты хотела? - ответил Мартин, отводя взгляд. - Он же сам всё сделал для того, чтобы этого добиться, чтобы прикончить Миа. Публичный вызов!
        - Но это же было убийство! И этот его плевок...
        - Бабушка в восторге. Говорит, что Доминик единственный, кто решился на поступок. Она от Кабрера такого не ожидала, чтобы дуэль разрешили, да и ректора слизняком называла.
        - Да уж, бабушка у тебя - кремень. А случай с Санчесом? Про эту их работу что думаешь?
        - А ты? Я же не настолько силён, как ты. Кстати, надо будет Источники проверить, по-моему, у меня опять вырос.
        - Да, твой растёт быстро, ты заметил?
        - Я же говорил, госпожа баронесса - у меня поздний рост. Завтра сходим, ладно? А вот Доминик опять не пойдёт, я уже и не зову.
        - Ты не ответил.
        - Ирэн, не начинай, ладно? Не зря тебя Доминик кошкой зовет. Там дело вообще мутное, да ещё и пахнет плохо. Что там Санчес разрабатывал - не наше дело.
        - Нашего друга я с того света вытаскивала - и не наше дело?
        - Да, Ирэн, не наше! Ты видела, что там творилось после взрыва, и какие люди крутились? От охраны в госпитале меня в дрожь бросает. А Доминик... Ты заметила, как он со старшими разговаривает?
        - Пораньше, чем ты. Знаешь что? Я думаю, что после дуэли у него с головой не всё в порядке. Источник скакал, я о таком не слышала даже. Думаю, что у него сейчас уровень уже Первой Лиги, потому он и не ходит на замеры. И герцог де Вега это знает, и генерал Кабрера, не говоря уже о де Мендес... Никогда не думала, что с такими людьми буду вот так запросто разговаривать, а они будут моим мнением интересоваться. Максимум мечты моей матушки - попасть в Капитолийский Госпиталь хотя бы санитаркой. И вдруг я становлюсь гражданской контрактницей, да ещё на год раньше обычного, а в этом самом Госпитале практику проходить буду!
        - Я раньше не думал о военной карьере. Нет, думал, конечно, но какой из меня маг был? Я и в Академию поступил с трудом. А теперь вот как повернулось. Может быть, так и лучше? Подписали контракт, станем специалистами. Уж тебе-то бабуля место возле себя наверняка приготовила, уверен. Да и мне госпожа генерал шикарное предложение сделала. Военный корреспондент, но не подчиняющийся офицерам - как раз по мне. Только для этого надо показать себя с лучшей стороны. Что думаешь о затее Доминика? Потянем мы этот костюм?
        - Анжелика нам поможет.
        - На это слишком не надейся. Сама же видела её расписание, ещё и мы? Советы даст, но вот делать всё придётся самим, будь уверена.
        - Тогда зачем ты согласился?
        - Да ты что, Ирэн? Доминик нам всё на блюдечке выложил! Я прямо сейчас могу набросать примерную схему энерговодов в костюме.
        - А я - набор мышечных усилителей и кристаллов управления.
        - Видишь? Главное, чтобы в лабораториях было не как в той, где будут сидеть Доминик и Лукас, а стояло нормальное оборудование. К бабушке пойдём когда упремся в стену и не сможем её преодолеть. Не терпится своими глазами посмотреть, как ты надеваешь этот комбинезон.
        - Извращенец.
        Глава 9
        Нам выделили несколько помещений в той части, где мы подбили бронеход, и тут нам не слишком рады. Вообще-то, на базе гражданских контрактников много, на нас внимание никто особо не обращает и первые дни мы бегали каждый по своим делам. Лично я занимался обустройством своей лаборатории. Не герцогу же это делать, верно?
        Армейцы вытащили практически всё, что не было прибито к полу и не прикручено к стенам. А ещё мне достался гигантских размеров сейф, целый бронированный шкаф. Внушительная дверца закрывала его с помощью настоящего штурвала, да плюс два кодовых замка. Что там такое могли хранить, интересно? Сейф стоял раскрытый настежь, но инструкция лежала в специальном кармашке. Хоть что-то, напоминающее секретный объект, а не какую-то лавочку энтузиастов. Ну а что касается вынесенной мебели? Им же хуже. Потратил несколько дней на новую обстановку. Задолбался ковылять то на склады, то ещё куда-то, чтобы заполучить элементарные столы и стулья. Хорошо хоть лабораторные стенды и приборы слишком громоздки, и остались на местах - не нужно искать их. В итоге всё же добился своего, но лишь тогда, когда заявился в приёмную майора Алонсо и выкатил ей свои претензии. Не постеснялся даже пригрозить обращением к Кармен и жалобами герцогу, хоть тот и бывает у нас наездами. Майор, наконец, сменила гнев на милость - видимо, дошло, что так и перегнуть палку можно.
        Интенданты стали полюбезнее, даже выдали несколько вполне приличных кушеток, которые я разместил в одной комнатке, будет, где полежать и отдохнуть после обеда. Можно было бы и вовсе переехать на территорию части, майор Алонсо мне об этом намекала, но я отказался. Всё равно пока мы больше теоретизируем, чем что-то делаем, а думать мне не тяжело и вне полигона.
        Наконец настал день, когда мы всей командой собрались на ужин в столовой. Столовка в части здоровенная. Очереди военнослужащих и контрактников ведут к нескольким раздачам, продвигаясь довольно быстро. Обычно я встаю в ближайшую, туда, где народу поменьше. К косым взглядам на мой возраст и молодость я уже привык.
        Дедовщины тут особой нет, все понимают, что армия недаром хлеб ест, и не хотят иметь за спиной вооруженного и озлобленного сослуживца. Скорее наоборот, «старики» усиленно стараются помочь «молодым». Хотя своя специфика есть, и авторитарность старослужащих тут присутствует, всего прочего. Что из «прочего»?
        Во-первых, в армии много мужчин. Молодых и не очень, магов и совсем бездарей в магическом плане. И тут матриархат даёт сильную трещину, особенно на уровне рядовой -сержант. Рядовой подготовленный мужчина выдает гораздо лучшие результаты, чем женщина просто в силу физиологии. Отсюда весьма жёсткая дисциплина, ограждающая более слабых физически, совмещённая со свободой нравов военных подразделений. Семья, скученность, всё на виду... Чего стесняться, ёпта?
        Во-вторых, служба в армии - не просто почётная обязанность, это ещё и неплохая работа. Рядовой получает около двадцати золотых, очень даже неплохо, если помнить, что его одевают, обувают, кормят и лечат за счет государства. Кроме того, идут надбавки за выслугу лет, достижения в спорте и т.д. Дополнительные дивиденды приносит овладение профессией.
        Сержанты - уже слабенькие маги, и там всё ещё лучше - доплаты за должность, звание, успехи подразделения. Отдельная статья - участие в боях и ранения. Мало того, что целители могут восстановить утраченную в бою конечность, так за это следует ещё и прибавка к жалованию. Слышал, что на Войне были целые подразделения, которые формировались из «отморозков», не раз и не два терявших конечности, но не потерявших боевого духа. Вроде бы после войны с ними были изрядные проблемы; не привыкли они решать вопросы мирным путём.
        Как ни странно, но меня не узнают. После подписания контракта нас постригли налысо, и я сейчас похож на «духа» земной армии - тощий, нескладный. Только что форма не топорщится - всё же опыт ношения есть. По поводу причёски я не переживал, да и Мартин отнёсся к этой процедуре спокойно. А вот Ирэн расстроилась; она свою гриву не один год выращивала, а тут под нож её. Не помогло даже то, что в отличие от мужчин, девушек стригут не налысо, а оставляют довольно длинные волосы. Длинные - по моим представлениям, и армейский ёжик Ирэн шёл, Мартин подтвердил. Впрочем, он всё что угодно подтвердит, лишь бы Ирэн на него не злилась. Пропащий человек, одно слово - жених...
        Сегодня мы собрались вместе, хвастаться успехами и делиться впечатлениями об армейской жизни. Ну что сказать? Я ожидал худшего. А так мне грех жаловаться. Живу всё так же у Кано, на службу езжу как на работу. Отличие в том, что выезжать приходится раньше, чтобы успеть к семи на построение. Утренние и вечерние поверки - пока единственное проявление воинской дисциплины, которое меня раздражает. Но ничего не поделаешь, сам напросился. Ирэн и Мартин устроились ещё лучше. Часть находится не так далеко от имения Дюран, где они сейчас и проживают. И возит их к части «Лимузин» с гербом рода Дюран. К слову сказать, гербы на машине здесь есть не у всех, на это надо иметь специальное разрешение. Конечно, это не мигалки и сирены нашего мира, но свой эффект они создают.
        - Ну и как у тебя дела? - спросила Ирэн, пристраиваясь рядом со мной за столом. Напротив сел Мартин, расправляя расстегнувшийся рукав.
        - Сегодня вытребовал последние стулья. Теперь хоть сидеть будет на чём, - я попробовал суп и добавил соли. - Надо было сразу купить себе то, что хотел, а не бегать по складам и не скандалить. Только время и нервы потратил. Ну ладно, зато добился своего. Столы есть, стенды в рабочем состоянии. Алонсо даже расщедрилась на ремонт и теперь сквозь стенку выхлопом от машин не тянет. А у вас как?
        - Лаборатории здесь небольшие, но просто отличные, есть своя операционная и свои залы выращивания мышц. У нас будет своё помещение, представляешь? Отдельный вход, отдельная лаборатория. Вчера говорила с Анжеликой - рассказала ей о задумке, - она заинтересовалась...
        - Господин Каррера, если я не ошибаюсь? - раздался голос сбоку.
        Поворачиваюсь и вижу знакомую сержантшу. Роза Ньето, я правильно помню? Рядом с Розой стояли две крепкие девицы в форме курсанток, с подозрением нас осматривающие. Это кто такие? Сослуживцы Евы, может быть?
        - Добрый день, Роза. Как служба?
        - Для тебя я - госпожа сержант Ньето, - поправила меня Роза. - А я смотрю и глазам не верю: такие люди у нас в части. Контрактники, значит?
        - Всё верно. Теперь мы будем видеться чаще - здорово, верно?
        - Ещё как здорово, - подхватила Ньето, нехорошо улыбаясь. - С тобой тут многие хотят потолковать отдельно.
        - Я всегда знал, что меня красивые девушки любят, - кивнул я, разглядывая спутниц сержанта. Симпатичные мордашки, только вот настроены агрессивно. - Дамы, позвольте представиться: Доминик Каррера. Буду работать у вас на базе до конца лета, проходить летнюю практику. Это Ирэн Тулеппе и Мартин Дюран - мои одноклассники по Академии.
        - А это мои подруги, - уже откровенно оскалилась Роза. - Именно они были в той «шляпе», которую ты подстрелил. Заклинанием четвёртого уровня, хотя обещал бить всего вторым! Знаешь, что бывает с теми, кто не держит слова, Каррера?
        Говорила сержант довольно громко, всё повышая голос и перекрывая гул столовой, и после её слов вокруг нашего стола стало тихо. Ньето надвинулась на меня, с боков её подпёрли девицы. Я встал и оперся на трость. Рядом поднялась во весь рост Ирэн и нахмурившийся Мартин. По рейлгану я им ситуацию объяснил: заклинание секретное, с ним я могу стать магистром если получится, потому и распространяться о нём не стоит. И надо же - угодили на обиженных курсанток. Неужели Ньето пойдёт на драку прямо здесь? Я оценивающе смерил противниц взглядом, прикидывая расклад. Я сейчас не в форме, но на один удар можно рассчитывать. Ирэн хоть и модельной внешности, но совсем не неженка, да и Мартин в Академии в спортзале не штаны просиживал. Мне стало весело. Ну что, устроим махач? Вот и повод проверить наработки африканской принцессы.
        Видно моя усмешка послужила сигналом. Одна из спутниц Ньето пробила прямым мне в нос. Я качнулся в сторону, подхватив руку, протолкнул нападавшую вдоль себя, закручивая корпус и направляя девицу в короткий полёт. Айкидо рулит! Бах-трах! Фигура в камуфляже прокатилась по соседнему столу, сметая собой тарелки, и финишировала на груди своей коллеги, свалившись вместе с ней на пол. Впрочем, это я уже видел только мельком. Пришлось уклоняться от кулака Ньето, нырять под удары и отбивать их. Я перехватил трость двумя руками и наносил короткие тычки по мелькавшим перед глазами телам. А тел было явно больше трёх, участие в забаве приняло не меньше пяти-шести коллег обиженных девиц. Одну из них успокоил Мартин, встретив голову блондинки сиденьем стула, а другую вырубила одним ударом Ирэн, изрядно меня удивив.
        Но, несмотря на первые наши успехи, дела были плохи. Против толпы нам не устоять, мелькнуло у меня в голове, и я поднял Щит. Рядом засияли щиты Ирэн и Мартина. Мы встали спина к спине, образуя треугольник, настороженно оглядываясь. Большинство присутствующих не сильные маги, иначе давно бы уже в офицерских званиях ходили, но многие сержанты вполне достойные соперники. Вот в рядах армейцев сверкнул ответный щит, загустел Воздух, послышалось журчание Воды...
        - Отставить! - раздался негромкий уверенный голос, и возникла немая сцена.
        Молодая девушка с погонами младшего лейтенанта шагнула в образовавшийся перед ней коридор. Молодая, даже слишком молодая для офицера, и смуглая, с выделяющимися на фоне этой смуглости яркими голубыми глазами. Сначала я принял её за уроженку восточной части Европы, но потом понял, что темная кожа - это загар. Форма на лейтенанте сидела как надо, даже Ньето не могла похвастаться такой выправкой. Никаких значков на кителе не было, но зато была оранжевая полоска боевого ранения. Обведя взглядом воцарившийся разгром, она посмотрела на вытянувшуюся Ньето.
        - Сержант?
        - Мэм, - козырнула Роза. - Произошло недоразумение. Мы разошлись во мнениях с новенькими контрактниками. Они слишком превратно толкуют свои обязанности и права.
        - И вы решили разъяснить им это с помощью кулаков и магии, - кивнула младлей. - Я вас понимаю, сержант. Но для выяснения отношений столовая - не место. Посмотрите, что за бардак вы развели. Так что вам и вашим подругам - по два наряда. А господа контрактники обойдутся штрафами, после того, как вы доложите о происшествии своему командиру. Ясно?
        - Так точно!
        - А вам, господа? - лейтенант повернулась к нам.
        - Я не против, - погасил я щит.
        - Тогда конфликт исчерпан. Всем приятного аппетита, дамы и господа!
        Молоденькая лейтенант огляделась, и под её взглядом окружающая нас толпа быстро поредела. Половину нашего обеда смело телами нападавших, а от моей порции остался только компот, но не покидать же поле боя просто так, сразу? Мы сели за свой стол, косясь по сторонам. В ответ на нас бросали такие же косые и многообещающие взгляды. Не думаю, что всё закончилось, подумал я, и в этот момент на сцене нарисовалась ещё одна фигура. Лукас де Вега собственной персоной прошёл через, зал неся разнос, и уселся за наш стол, начисто игнорируя выпученные глаза тех, кто его узнал. Вокруг нас моментально возникла зона почтительного молчания, даже те, кто занимал места рядом, постарались отодвинуться.
        - Вижу, вы осваиваетесь? - с иронией спросил Лукас, мельком взглянув на дежурных по столовой, споро убирающих последствия нашей битвы.
        - Знакомимся с персоналом, заводим нужные знакомства, - улыбнулся я, потрогав быстро набухающую шишку на лбу. - Кстати, рекомендую вам суп подсолить, видимо, у повара совсем нет личной жизни. Да и специй явно не хватает.
        - Вы такой специалист по приготовлению супов, Доминик? - поинтересовался Лукас. Суп, кстати, он подсолил.
        - Вы просто не знаете, как готовит мой дядя. Он собирается открыть кафе в квартале МС, приглашаю вас туда с супругой. Открытие примерно через месяц. Кстати, Ирэн, там будут работать Марко и Пётр из нашей средней школы, помнишь их?
        - В кафе твоего дяди? Он всё же решился? - Ирэн старательно приглаживала всклоченные волосы. - Да, господин герцог, вам стоит навестить дядю Доминика.
        - Я подумаю, госпожа Тулеппе, - серьёзно кивнул Лукас. - Благодарю за приглашение, Доминик.
        Обед прошёл в молчании, а после Лукас сослался на дела и куда-то ушёл, предупредив меня о том, что хотел бы ещё раз переговорить со мной, уже вечером.
        Если Лукас решил меня подвезти до дома Альва - сам вызвался, - то я не против. Всё равно сегодня за руль мотоцикла меня не тянуло - надвинулись тучи и полил дождь, а с небес зазвучали раскаты грома. С байком на стоянке ничего не случится, разве что посидят на нём девчонки из охраны на КПП, но они это постоянно делают, сколько я их не гоняю. Вот ведь кошки, а прокатиться со мной на природу никто не хочет, - я для них слишком молодой, да и выгляжу больным. Куда уж мне конкурировать с местными армейскими мачо. Но с герцогом сегодня удачно вышло, что ни говори. Своим появлением он дал понять всем, что на нас можно только скалиться и тихо рычать, а вот кусать - чревато. Спасибо ему за такой намёк.
        Глава 10
        Герцог де Вега ездит на «Лимузине». Я указал ему на это, тот в ответ пожал плечами.
        - «Санта Мария» или даже «Кармен» для рода Вега слишком обыденна, Доминик. Обычная легковушка с герцогским гербом на боку? Это будет смотреться смешно в столице. Жду, пока МС не сделает машину для богачей. Всё же де Вега - род, входящий в Императорский Дом.
        - А то, что сделали на новый год?
        - Неплохо, но пока это единицы. Да и не отличаются сильно эти машины от «Лимузина», разве что ценой. Но молодцы, ничего не скажешь. Я слышал, что вы и к этому руки приложили?
        - Было дело, - не стал я отнекиваться. - Правда, я Турниром занят был, потому и выпустили этот сарай на колесах, а не то, к чему мы стремились. Я потом ходил в Ангар, скандалил. Мне сказали, что не решились выпустить уж совсем продвинутую версию. Главы отделов в депрессии от такого решения.
        - Я слышал о вашей команде, - кивнул Лукас. - Значит, просто не решились?
        - Не только. Ещё и время поджимало, вот и получилось, что машина сыровата. Думаю, что к следующему году будет нормальный образец. На Выставку Тщеславия сделают.
        - Хорошо бы. Ну а по мотоциклам что?
        Зубы заговаривает. Он же де Вега, должен знать обо мне? Пожалуй, надо этот момент сразу прояснить, а не ходить вокруг да около.
        - Лукас, вы знаете, что я универсал? - я повернулся к сидевшему за рулем магу.
        - Знаю, - спокойно ответил Лукас. - Мартина не таит от меня секреты, Доминик, к тому же я занимаю место в Совете не по протекции, будьте уверены. Мне жаль, что так сложилось. На моей памяти - вы второй маг с такими способностями за пять лет, с кем я общаюсь. Ещё нескольких мы нашли после их смерти, по остаточным следам. Я вообще специализируюсь на нестандартных комбинациях магических талантов.
        - И что вы мне посоветуете?
        - Честно? - Лукас оторвался от дороги и посмотрел на меня. - Готовьтесь, Доминик, вы обречены. Вы уже были в архивах, я знаю. Нашли книгу по попыткам универсалов продлить свою жизнь?
        - Нашел. Чтение из разряда ужасов.
        - Вот именно.
        - А что в других странах? Как с такой ситуацией справляются они?
        - Сами как думаете? - Лукас пожал плечами. - Ситуация миру одинаковая. Конечно, сведений точных нет и ваш случай - довольно редкий. Мы лишь знаем, что универсалы зачастую сами не успевают сообразить от чего гибнут, выясняем это уже потом.
        - А что по Африке? - не уступал я, подводя разговор к интересующей меня теме.
        - А при чём тут Африка? Почему именно она?
        - Просто у Африки есть такие штуки, как портальные камни.
        - При чём тут они?
        - Я ещё не видел ничего подобного. Камень, вмещающий в себя сотни тысяч совершенно разных! Вы знаете, что Санчес хотел засунуть мое сознание в Камень, чтобы получить целебный артефакт?
        - Знаю. Гениальное решение, должен признать.
        - Для кого как, - нахмурился я, вспоминая ощущения беспомощности, когда меня затягивал в себя Камень. - Но, Лукас, это значит, можно меня спасти, поместив в Камень? А если потом меня оттуда вытащить и поместить в живого человека?
        Лукас молча крутил баранку, в эмофоне у него царило напряжение. Что-то он скрывает, уверен! Но молчит, сосредоточившись на дороге, с которой ливень согнал пешеходов и велосипедистов. Да и многие машины не рисковали ехать по залитым дорогам, выжидая у обочины, когда закончится гроза. Оставшийся путь Лукас молчал, но когда я собирался уже выходить, он остановил меня.
        - В ваших словах есть зерно истины, Доминик. В Африке проводили подобный опыт. В Эритрее.
        - Чёрт...
        - Вот именно. Судя по нашим данным, опыт удался.
        - Что?!
        - Не спешите радоваться. Проводил этот опыт клан Эван, подопытный был магом уровня Золотой Лиги, а ко времени опыта - и вовсе немыслимой силы. Всё было наготове именно так, как вы мне только что сказали: Камень, маг, и какой-то бедолага в качестве нового тела. Что там пошло не так - до конца непонятно, но, судя по всему, выброс Силы при смерти мага и привёл к тому взрыву, так же, как он привел к взрыву камня Санчеса. Эван разыскали Камень сразу же после трагедии. Сознание мага, помещённого в Камень, было сильно угнетено и быстро деградировало. О переносе сознания в тело другого и речи не могло идти, Доминик. Уже через сутки с магом невозможно было хоть как-то общаться, он попросту сошел с ума. Эван зафиксировали лишь его дикие крики и отчаяние, и я верю этим сведениям - допрашивали непосредственного участника событий. Так что я бы не советовал вам этот путь - уж лучше умереть во вспышке. Что же до эритрейского опыта? Теперь у клана Эван, который входит в совет Королев и сейчас является фактически правителем северо-западной Африки, есть артефакт, который способен подтолкнуть развитие африканок. К
счастью, только в одном или двух направлениях.
        - Каких? Или это секрет?
        - Не секрет. Огонь и Животные.
        - Животные? - мимоходом удивился я, занятый своими мыслями. - Есть и такое направление?
        - Только в Африке, у нас этим занимаются «живчики» и Кровь, но не так успешно, - кивнул Лукас. - Я думаю, что сейчас Эван достигли пика своих возможностей. Они готовились к новой войне более пятидесяти лет. У них есть десятки магов, которые сейчас бешеными темпами заканчивают готовить армию вторжения. И армия эта будет состоять не только из людей. Или же, не совсем людей.
        - А мне это чем может помочь? - спросил я прямо.
        - Если удастся захватить верхушку клана Эван, то можно попытаться вытащить из них сведения по Камню. Или же обменять Эван на новый Камень. Ведь в этом ваш план?
        Я молча кивнул. Я ищу способ выжить. Выжить мне, а не этому миру. Что мне Европа? Что мне все эти аристо? Чем мне помогли де Мендес или де Кабрера? Все они знали о моей недолгой жизни и все пытались поиметь с меня максимум выгоды. У нас так к свиньям или коровам дойным относятся - кормят, лечат, от волков берегут. А потом - чик - и на колбасу. А я не хочу на колбасу, не нравится мне эта идея. И миру этому я ничего не должен.
        Моя цель - спастись самому, спасти Еву, Анну и Марко Альва. Единственно близких и дорогих мне людей. Попытаться уберечь Ирэн и Мартина, помочь выжить кондитерам. Что касается остального мира - мне они никто. Цинично, но что поделать. Странно, конечно, что патриотизм у меня такой - эгоистичный, но... Своя рубашка, верно?
        Да, я делаю ставку на новый Камень и войну с Африкой. И мне плевать, что для осуществления моего плана должны будут погибнуть тысячи. Они уже погибли, их смерть запланирована в просторных кабинетах правителями двух континентов. Я лишь воспользуюсь этим, чтобы спастись самому и спасти своих близких. Всё остальное - только слова и громкие лозунги, ничего более.
        - Мне нужен Камень, Лукас. Тот, который есть у Эван или новый - без разницы. Хотя, с новым будет проще, уверен. Я думаю, что уже сейчас могу войти в Первую Лигу. А через год я стану равен Кармен, а может быть и Мануэлю. И я хочу выжить.
        - Это естественно, Доминик. Но позволить вам поиграть с Камнем? - Лукас покачал головой. - Санчес был опытный маг, и то не смог предусмотреть всего, иначе я говорил бы сейчас с ним, а не с вами.
        - Санчес подох! - выкрикнул я, не сдержавшись. - Я прикончил его! А до того, я почти полгода наблюдал за тем, как он делает из уникального кристалла уникальный артефакт. Я каждый день разбирал работу ректора, пытался понять его мысли и планы. Понимаю: был дурак и искал не то, что надо, но подумайте, Лукас! Представьте, что мне удастся! Вы ведь ещё ни разу не пробовали спасти универсала при помощи таких сил, верно? У африканцев почти получилось, почему не получится у меня? У нас с вами?
        Лукас молчал, барабаня пальцами по рулю. Наконец он кивнул своим мыслям и посмотрел на меня.
        - Я вас услышал, господин Каррера. Ваши доводы разумны и логичны. Но я не могу дать вам ответ прямо сейчас. Вы претендуете на Камень, которого у нас нет. Конечно, вы строите планы, но... Мне нужно подумать. НАМ нужно подумать, понимаете? Вторжение африканцев неизбежно, но есть ещё и английская угроза, и много что ещё. Давайте сделаем так. Продолжайте работать над вашим костюмом для Евы. Будем считать это экзаменом на вашу лояльность Европе и Императорскому Дому. Если у вас получится - можно будет говорить и о Камне. Сейчас вам просто никто не даст к Камням доступ, даже если бы они у нас были. И не рассчитывайте на портальную пару, что настроил Санчес - она уже заложена на свои места и доступ к ней невозможен. Для вас - особенно.
        - Ясно, - проворчал я, скрывая раздражение.
        - Ну, а раз вам всё ясно, то завтра начнём работу.
        ***
        - Ты говорил с ним?
        - Да. Знаешь, мальчишка не так прост, как ты думаешь. Он силён и не скрывает, что хочет воспользоваться своей силой.
        - Он опасен? Его можно контролировать или мне пора отдать приказ? Это самое главное.
        - Нет. Как ни странно, но наши планы совпадают. Он хочет спастись сам, но хочет и спасти свою семью. Жаль, что Санчес убил Габриэлу, у нас был бы ещё один козырь в переговорах с ним.
        - Лукас, какие переговоры, ты о чём? Ему шестнадцать лет и он школьник.
        - Он прикончил Миа. Он прикончил Мануэля. Он чуть не прикончил Кармен. Ты всё ещё считаешь его мальчишкой? С момента его аварии, когда он попал в поле зрения Мануэля - он вполне состоявшаяся личность. Да, наивный, делающий элементарные ошибки, но не мальчишка. Зонты, мопеды, машины, кристаллы... Идёт по нарастающей, ты заметила? И везде необычный подход и новые решения существующих проблем.
        - Это ты к чему?
        - Он хочет Камень.
        - Морда у него не треснет?! Что он с ним делать будет, ведь всё равно умрет, а мы останемся без Камня.
        - Ну, у нас его пока и нет...
        - Даже если и будет! Что, если мы получим Эритрею где-нибудь на территории Европы или даже в Капитолии? Ты готов рискнуть?
        - А если мы получим способ спасения универсалов?
        - Ты смог его «прочесть»?
        - Нет. Он универсал и сильный маг. Да и работа с ректором на нём сказалась, у него такие ментальные щиты стоят, что я готов заподозрить коллегу.
        - Он ничего не понял? Не хватало ещё, чтобы он стал разводить интригу с тобой.
        - Нет, успокойся. Ментальные способности невозможно засечь вот так, без обряда в Храме. Да и ментат я не полный, скорее любитель. Почему ты не хочешь проверить его у Гонсало?
        - Потому что сейчас Каррера нам не доверяет, а заставлять силой я сама не хочу, и ты не советуешь. Сам же говоришь, что он небезнадежен. Может, ещё что придумает за то время, что у него осталось. Если и проверять его, то надо было делать это ещё в школе, но тогда я не знала всей полноты картины. Санчес просто сообщил о найденном слабом универсале начальной стадии и всё.
        - Он хотел держать руку на пульсе этой интриги.
        - Все мы задним умом хороши. Санчес мне не рассказал всего, чтобы вернуться в столицу и продолжить свой заговор, потом Хосе де Мендес промолчал, чтобы заработать себе ещё пару миллионов, а его сестра и не почесалась, хотя всё прекрасно знала. Хорошо хоть Кармен сразу прибежала. Она в политике умом не блещет, но Империи верна и понятие это не извратила, как некоторые. Лукас, как же мне тяжело! Те же де Мендес сейчас взяты под контроль этой свадьбой с Кабрера, но остаются ещё десятки родов, и каждый из них мнит себя пупом земли. Первая давно должна была взойти на трон и половина проблем бы ушла сама собой.
        - Я знаю. Я варюсь в этом супе с детства, ты не забыла?
        - Двадцать лет, Лукас! Двадцать лет нас водили за нос, как... не знаю, слов подобрать не могу. Фуэнтес, Кортес, Серрано. И это только те, кого он убил лично! А если вспомнить всех остальных, до Дельгадо включительно? А те сведения, что он сливал англичанам и Эван с Чоу? Почему мы не проверяем Золотых до сих пор?
        - Потому что такие так просто маги не проверяются, Мартина. Здесь вопрос доверия стоит как нельзя более остро. Даже если маг верен трону, осадок от проверки у него останется навсегда. Этот вопрос нельзя решить простым указом, нужно постепенно подвести общество и магов к нужному выводу. Что ты решишь по Каррера?
        - А что посоветует мне мой личный эмпат, член Совета по нестандартным видам магии и мой муж?
        - Я бы рискнул.
        - Даже так? А вдруг я опять ошибусь? Твоя сестра мне не простит.
        - Я поговорю с ней, Мартина.
        - Хорошо. Поговори и напомни ей ситуацию! Пора бы ей и повзрослеть. Судьба страны зависит от её решения, тянуть больше нельзя. Либо она сядет на место матери, либо начнётся мировая война. И начнётся она с гражданской войны в Европе, как ты понимаешь. И пусть не надеется на милосердие Второй, та слишком долго ждала и слишком далеко зашла.
        - Она ведь и моя сестра, Мартина, ты помнишь?
        - Да, Лукас, помню. А ты помнишь дневник Санчеса? Хватит уже сопли распускать, пора вытаскивать страну из дерьма. Мы захватили инициативу и перешли в наступление, противники тоже перестанут стесняться. Если Первая сейчас остановится хоть на миг - мы все погибнем: ты, я, она, её мать и Империя.
        Глава 11
        Поболтал по душам с Лукасом. Интересный он тип. Сильный маг и голова у него варит. Эмоции он прятал, но не слишком, и общее его дружелюбие я уловил. Надеюсь, он действительно согласен помочь мне в работе с Камнем, если получится его добыть. А пока у меня началась работа. Хожу в библиотеку, штудирую толстые томы по бронеходам и кристаллам. Заодно прояснил вопрос насчёт магических градаций. Ну, с архимагом всё и так понятно, на то он и архимаг. Чувак охрененно большой силы, если коротко. Такой, как Санчес, или же тот африканец, что пытался осуществить мою задумку о переселении душ через Камень в другого мага, и подорвал собою целый город. Иногда звания архимага удостаивают не за силу, а за большие достижения в магии, которые значительно меняют саму Магию. К примеру - тот маг К., который изобрёл блокираторы и подавители магии. За каждое из этих изобретений ему полагалось звание магистра, но к тому времени оно у К. уже было. Так что наградили его званием архимага по совокупности заслуг, так сказать.
        Но есть и ребятки попроще - магистры. Тот же маг К. был возведён в этот ранг за новое заклинание. А моё заклинание «рейлган» определённо тянет на звание магистра. И если Кармен по-тихому проведёт меня через все трудности и бюрократические проволочки, быть мне магическим Кулибиным. И от такого звания я отказываться не буду! А вот ростом Силы госпожа генерал и герцог советовали мне не светить. Если я загляну в Храм, и замер покажет Источник более тысячи, включится механизм отслеживания сильного мага, который разработан давным-давно и есть у каждого государства. Маг Первой Лиги - это как яркий огонёк, на который полетят все: и наши, и не наши. Задолбаюсь отмахиваться от «выгодных» предложений и контракт с МС, и служба в армии не поможет. Да и засветиться могу как универсал, подноготную мою будут рассматривать под крупной лупой все, кому не лень. Ещё и до ментата додумаются, мелькнуло у меня в голове, и я охотно согласился, что в обычный Храм ходить не буду. Меня Лукас сводит в такой, где язык держать будут за зубами.
        Наконец-то я довел до ума мотоцикл и теперь катаюсь на нём, будя рыком выхлопа сонный квартал. Пристал к Лукасу, раз уж он такой всемогущий, тот сделал мне права. В них указано, что восемнадцать мне исполнилось месяц назад, так что дорожная полиция меня не тревожит. Тревожит меня другое.
        Создание костюма Железного Человека с нуля та ещё задачка. Как Тони Старк умудрялся им управлять? Ладно, летает, а вот как он ударные нагрузки переносит? Что за броня у Старка стояла? Вот представьте себя наряженным в полный рыцарский доспех такой толщины, что он легкое стрелковое оружие игнорирует. А теперь представьте, что вам нужно в этом доспехе бегать, прыгать и играть в футбол и теннис. На сколько хватит сил? В фильме этот вопрос как-то хитро замылен, разве что в первом Старк тяжело шагает, спасаясь от моджахедов. А потом он порхает как балерина, и танковые выстрелы игнорирует, видно его магия сильнее здешней.
        Ну и ладно, раз Голливуд нам не помощник, то обратимся на другой конец света, к любителям коротких юбок и распахнутых глазок. Тем более что роботы - это вотчина отнюдь не американских, а азиатских киношников - контактный комбез я взял оттуда. То есть взял идею, которую осуществит Ирэн и Мартин. Пока не готов контактный комбинезон «мейд ин Дюран», я взялся за кристаллы. Точнее, за их комбинации.
        Первые попытки приготовили для меня неприятный сюрприз - пришлось заново учиться их синхронизировать. Ток Силы я видел, а вот комбинировать удавалось с трудом. Плохо. Понимаю, что это временные трудности, но ждать не желаю. Начал тренироваться с самых основ, попутно вспоминая всё, что досталось мне от Санчеса. С этими воспоминаниями Золотого мага не всё просто. Ситуация такова, что я вроде бы как и понимаю сложные вещи, но могу запросто напутать в основах. Словно профессор математики, который вдруг забыл таблицу умножения. Но ничего, дело пошло. С учителем дело бы пошло ещё лучше, но где же мне взять такого? А Академию не обратиться - каникулы и секретность. К Хосе сходить? МС в кристаллах должна понимать. Но тоже не вариант - мне вопросы начнут задавать, а я то тупить на ровном месте буду, то понимать с полуслова. Нет у меня времени постепенно «осваивать» все тонкости, а начну вести себя странно - так и до ментальных способностей моих доберутся. И так косятся - почему выжил?
        Начал пытать Лукаса - единственного, к кому мог обратиться прямо и не особо шифруясь. Герцог отвечал охотно, чувствовалось, что в этом деле он разбирается, но ... Не учитель он, не может дать мне полный ответ на некоторые мои вопросы. Да и не каждый день Лукас приходит. Но ничего, дела постепенно идут, я быстро «учусь по учебникам» и осваиваю новое. С «учёбой» пришло и неприятное понимание основного факта: дай мне прямо сейчас Камень Силы - я ничего не смогу с ним сделать - просто испорчу бесценный кристалл. Так что пока надо мне нарабатывать навыки, вспоминать старое и усваивать новое, «тренироваться на кошках».
        В комнате, где сижу я и Лукас, на длинных столах разложены десятки различных кристаллов, которые используются при создании биомехов. Здесь же лежат образцы искусственных мышц, при помощи которых и передвигаются эти монстры. Кристаллы в мышцах, кристаллы в сухожилиях, энерговоды между ними и управляющими кристаллами... Увидев всю эту мешанину, я смог только присвистнуть. Сто пятьдесят лет разработок! Как в этом разобраться за пару месяцев? Пара месяцев - это примерный срок, выданный Лукасом. До окончания Олимпиады десанта ждать не нужно, а вот после - каждый день и час.
        Приступим. Берем простой кристалл Воды и совмещаем его с Воздухом. Каким образом? Раньше я просто синхронизировал потоки Силы, добиваясь примерно одинаковой направленности потоков. При этом выход чистой Силы уменьшается значительно, и поэтому я использую кристалл-стабилизатор. Он сглаживает «неровности» в разницах потоков и выдает приемлемый результат. При размерах камней не выше средних это прокатывает. Но если взять кристаллы, что используются в армии, то начинаются проблемы. Как увязать в один кристалл Огонь и Воздух, если то и другое готовы разрушить друг друга? Как с этим справляются? Оказалось, что простейшее решение - не синхронизировать их, а разнести кристаллы как можно дальше. Воздушный ставят на одну ногу бронехода, огненный - на другую. При подаче Силы на них возникают соответствующие щиты. Кристаллы ориентируют таким образом, чтобы щиты не слишком «терлись» друг об дружку и не теряли заряд, но это не всегда возможно.
        Таким образом, получается, что полностью «заряженный» бронеход теряет до пятнадцати процентов заряда в час только на таких вот соприкосновениях щитов. А ведь и на мышцы тоже идёт энергия, и на разрядники, и на всё остальное. Боевой режим сжирает энергию меньше чем за час, а потом бронеход садится на землю, если есть центральный кристалл-накопитель, и заряжается. Недолго? У нас во Вторую мировую примерно столько летали штурмовики и истребители, и были страшным оружием. Так что, пусть так и остаётся. Моя задача - совместить кристаллы. Крупные кристаллы!
        Я смотрю на кристалл, который управляет сокращением мышц ноги бронехода. Вот сюда он крепится, вот тут от него идут энерговоды, вот тут течёт Сила. Положил руку на мышцу, и дал слабый разряд. Нога на столе чуть дрогнула. Интересно. Положил рядом Воду и повторил опыт. То же самое. Камень? Нога всё так же послушно дергалась, я не понимал, где же произойдёт утечка.
        - Вы даете слишком слабый разряд, - незнакомый голос заставил меня подпрыгнуть на месте.
        Обернувшись, я увидел стоящую неподалёку девушку в полевой форме с нашивками лейтенанта. А ведь я её уже видел? Это та самая младлей, что остановила потасовку в столовой.
        - Младший лейтенант Исабель Солано, - представилась она. - Меня прислала генерал де Кабрера для помощи вашей группе. Я первый оператор бронехода.
        - У нас есть оператор, - я посмотрел на Лукаса.
        - У нас есть второй оператор, Доминик. Лейтенант непосредственно управляет бронеходом, не так ли?
        - Так точно, господин де Вега.
        - Зовите меня Лукас, лейтенант. У нас тут демократия, верно, Доминик?
        - Как сказать. Но по имени и впрямь проще, меньше внимания титулам, - тут я вспомнил ещё кое-что и с интересом посмотрел на лейтенанта. - Скажите, Исабель, а у вас есть позывной?
        - Сиего, - ответила девушка.
        - Мне нравится армейский юмор, - усмехнулся я. - Он такой выразительный.
        Да уж, назвать водителя «слепая»? О чём это говорит?
        - Может быть, лучше называть вас по имени? - спросил Лукас.
        - Тогда просто Иса, - пожала плечами Солано.
        - Договорились, Иса. Меня зовут Лукас, этого молодого человека - Доминик. Есть ещё два его сверстника - Ирэн и Мартин, и его сестра - ваш коллега. Ева Альва, или просто - Ева.
        - Я знаю, господин де Вега, мне дали данные по вашей группе, - ответила лейтенант.
        - А вот я не совсем понял, чем вы будете заниматься, - сказал я из-за стола.
        - В первую очередь я буду объяснять вам устройство биомеханической части бронехода, - пояснила лейтенант. - Меня специально для этого пригласила госпожа генерал.
        - Понятно.
        - Ещё что-то?
        - Да, - я окинул взглядом фигуру лейтенанта. - Вы всегда такая серьёзная?
        - Когда на службе.
        - А вне службы? Вы же снимаете эту форму?
        - Я всегда на службе, - отчеканила лейтенант.
        Этого ещё не хватало - вояка без чувства юмора. Смотрит прямо, взгляд не отводит, словно штандартенфюрер какой. И акцент у неё нордический. Вздохнув, подозвал её поближе и показал на ногу бронехода.
        - Тогда объясните мне, что я делаю не так. Я хочу понять, в какой момент соседние кристаллы будут влиять на нормальную работу бронехода.
        Оказалось, что я делаю «не так» практически всё. Слишком слабый разряд легко проходит по волокнам мышц, но его недостаточно для полноценного сокращения. Если бы мышца была под нагрузкой - то есть, стояла бы на бронеходе, - она бы даже не дрогнула. А вот если дать разряд полный, то и начнутся проблемы с нахождением рядом кристаллов.
        - Лукас, нам нужен бронеход, - повернулся я к аристократу. - Будем на практике высчитывать разницу помех.
        - Для этого есть таблицы, - заметила Иса.
        - Правда? Тогда нам нужен бронеход и таблицы.
        - Доминик предпочитает всё делать на практике и подгонять под это теорию, - пояснил Лукас. - Я правильно понял, что вы будете отвечать и за снабжение?
        - Так точно.
        - А можно поменьше казармы? - недовольно спросил я.
        - Вы против военного порядка, господин Каррера?
        - Я против армейского бардака, который выдают за порядок.
        Солано пожала плечами и отвернулась от меня. Эмофон у неё был спокойный. Я такое видел только у Альбы дель Мар, видимо, устойчивость к подковыркам отличительная чёрта водителей бронеходов. Лейтенант достала блокнот и сделала короткую запись в нем.
        - Скажите, лейтенант, какая самая маленькая мышца у бронехода?
        Солано на миг задумалась, а потом ответила:
        - «Доводчик». Она расположена в колене. Ещё подобные мышцы находятся в боевой рубке, помогают с обзором стрелку. Ещё...
        - Стоп-стоп! - я поднял руку. - Меня интересует мышца, сравнимая с мышцами человека. Вы же знаете, что мы пытаемся сделать?
        - Не совсем, - призналась Исабель.
        Я посмотрел на Лукаса, тот пожал плечами.
        - Дали доступ, но не дали информацию. Так бывает.
        - Вот именно, Лукас. Армейский порядок, как я и говорил.
        - Ну так проведите экскурсию, - опять пожал плечами герцог.
        Я вздохнул. Я бы с удовольствием спихнул это на Еву, но Ева была на учебе. То, что она числилась в нашей группе, не освобождало её от армейской жизни, а лишь усложняло её. На неё навалилась и основная учеба, и наши задумки. Впрочем, пока задумки были больше теоретические, лишний раз отвлекать Еву мне не хотелось. Пусть учится. К примеру, сегодня Евы рядом нет, потому что сестра умотала на учения. Говорит - эти учения что-то вроде экзамена для операторов, а по окончании их ей даже присвоят прозвище-позывной. С подачи Лолы Ева хочет зваться «Угольком», но только лучшие курсанты выбирают прозвища сами. Остальным дают позывные их коллеги и командиры. Вот интересно, Иса сама выбирала или её так наградили? Ладно, Ева будет на учениях почти месяц, а у меня работы полно.
        ***
        Иса смотрела, как Каррера с трудом распрямился и неловко проковылял из-за стола, опираясь на трость. Что с ним произошло, она в целом знала, но подробностей до неё не довели. Госпожа генерал лишь предупредила, что люди, с которыми ей придётся работать - не совсем обычные, и посоветовала ничему не удивляться. А удивляться было чему. Герцог королевской крови, мальчишка, убивший на дуэли африканскую принцессу, Кровь и маг -сплетник. И она, самый молодой и самый лучший оператор бронеходов в Западном Военном Округе. Когда её вызвала сама Быстроногая Кармен, она решила, что карьера её, наконец-то, пойдёт на лад. Она всю жизнь жилы рвала, доказывая свою состоятельность, свои нашивки, заработанные на годы раньше, чем обычно. Конфликт в Бутылочном Горлышке, ранение, госпиталь - разве этого мало? Говорят, что командир написала представление к награде, но награды Иса не дождалась, а дождалась вызова в столицу и назначение в эту странную группу.
        Тем временем, Каррера пошел в угол комнаты, и Солано пошла за ним. Отсутствие манер её не удивляло и не задевало, если даже герцог на это внимания не обращает, то и она справится. Мальчишке крепко досталось на Турнире, да и дуэль даром не прошла. А вот его травмы - это точно не последствия дуэли. Тут что-то другое. То, что покрыто завесой с грифом «секретно». Наверное, она разглядывала Каррера слишком пристально, и он это заметил.
        - У меня магическое поражение, - оглянувшись, пояснил Доминик. - Произошел взрыв заряженного кристалла. Ток Силы поврежден, поэтому регенерация тела замедлена.
        - У вас в организме остались осколки того кристалла? - догадалась Иса.
        - Во мне до хрена осколков осталось, - поморщился Каррера. - Что-то удалили сразу, остальные оставили на потом. Раз в неделю хожу на операции - вытаскивают очередную порцию. Говорят, что к осени закончат.
        Какой же силы должен быть тот кристалл и какого размера, если удаляют порциями? Иса покачала головой. Досталось ему. Каррера подошел к доске, закрытой шторками, тростью раздвинул ткань. Лейтенант увидела силуэт человека, на котором были помечены точками отдельные участки.
        - Это - своего рода биомех в миниатюре, - пояснил он. - Экзоскелет с усилителем мышц, со своей системой жизнеобеспечения, оружейными системами и навесной броней. Точками обозначены мышцы, участвующие в движении. Конечно, лучше всего было бы скопировать человеческие мышцы, но тогда подвижность будет на первом месте, а вооружение на втором. Так что, будем имитировать лишь самое необходимое. Как вам идея?
        Исабель внимательно разглядывала рисунки. Да, вот мышцы ног. Подвижность их в разных направлениях достигается системой шарниров. Руки и плечи - неуклюжие на вид, но правильные в плане распределения усилий. Необычный подход. Они собираются навесить на руки оружие? Какое?
        - Неужели вы думаете заменить бронеходы вот такими костюмами?
        - Почему бы и нет?
        - А оружие, защита, автономность? Даже слабейший биомех разберёт ваш костюм за пару секунд. Защиту броней вы сделать не сможете, потому что костюм станет тяжёлым и неповоротливым. А если попробуете навесить на него набор защитных кристаллов, то будут проблемы с совместимостью.
        - Вот над этим я и работаю, - кивнул Доминик. - А ваша задача - создать сам костюм. Мы с Лукасом работаем над внешним скелетом и броней, вроде бы у нас кое-что получается, но мы не «живчики» и тонкостей биомускулов не знаем. Поможете?
        Помогать герцогу де Вега и генералу Кармен? Как можно от такого отказаться? Впрочем...
        - У вас же есть Ирэн Тулеппе? Её способностей недостаточно?
        - Ирэн - неопытная девчонка, - вздохнул Доминик. - Мы пытались привлечь к проекту Анжелику Дюран, но у той расписание на год вперёд, и нас в нём нет. Так что, наш проект - немного авантюра под прикрытием генерала Кабрера и госпожи де Вега.
        - Ясно. Я постараюсь вам помочь, господин Каррера.
        - Отлично. Идемте к Лукасу, поболтаем более предметно. Что-то меня напрягает вся эта секретность, когда каждого специалиста приходится на коленях выпрашивать. Как же проще было в Ангаре!
        - Где?
        - Эээ, неважно, Иса. Вы на меня внимания не обращайте, я иногда несу всякую чушь.
        - Хорошо, - кивнула Иса, и Доминик добавил:
        - И постарайтесь вспомнить, что такое юмор, госпожа Солано. В деле разработки нового без чувства юмора - никуда, я вас заверяю.
        Глава 12
        - Прочтите это, госпожа.
        Пред Сандрой Шиен легли газетные листки. Та оторвалась от бухгалтерских отчётов и с недовольством посмотрела на помощника Матриарха. Открыла было рот, но потом передумала и принялась зачитывать вслух заметку.
        - Газета «Три факта».
        Вчера стали известны новые подробности, которые всплыли в связи с гибелью мага Золотой Лиги Мануэля Санчеса. Как известно, Санчес на протяжении последнего года руководил Имперской Академией. Под руководством Санчеса это элитное учебное заведение начало преображаться, делая акцент в обучении на боевых аспектах магии.
        Мы рискнем утомить наших читательниц, перечислив несколько фактов, которые кажутся не связаны между собой, но всё же просим вас вдуматься в них с нашей точки зрения.
        Факт первый. Триединая разделила нас на Магов и не магов. Если вспомнить историю, то Триединая провела глубокую черту не только между этими категориями людей. Она усугубила различия между женщиной и мужчиной , сделав женщин более одарёнными.
        Факт второй. На презентации Арены «сражаются» четыре подростка: две девушки и двое юношей . Если вы пересмотрите этот ролик, то вы поймёте, что это простой спектакль. Ну, может быть, и не совсем простой, но всё же спектакль. Опытному магу при внимательном просмотре легко удастся разглядеть наигранность действий. В пылу первого раза ,на эмоциях, этого не видно.
        Факт третий. Мануэль Санчес был болен. Это стало известно совсем недавно. И возникает вопрос: а почему маг Лиги был назначен на такую должность в таком состоянии? Никаких сведений о том, что Санчеса обследовали целители нет.
        Новый ректор Академии, будучи несомненно талантливым магом, был мужчиной. Знаменитая дуэль Каррера с Миа Ван произошла под прямым руководством Санчеса, который никогда не скрывал ненависти к клану Ван. Удивительно то, что графиня Дельгадо, воин из рода воинов, погибла в «дружеской» схватке с теми, кого Мануэль ненавидел всю жизнь. А ректор Академии, который мог (и должен был!) остановить этот бой, стоял и смотрел, как гибнет его воспитанница. Что это: равнодушие или прямой расчёт?
        Мануэль Санчес был не только магом, сотрудником СБ и политиком. Он был ещё и просто старым человеком. Он помнил ещё тех, кто участвовал в последних Войнах Самцов. На протяжении всей своей жизни Санчес открыто выражал неприязнь ко многим и многим. И, странное дело, эти многие были, как правило, женщины. За тридцать лет Санчес убил на дуэлях трёх женщин из герцогских родов! И каково было наказание? Санчес отделался всего лишь высылкой из столицы и тёплым местом аналитика в Аллате.
        Выводы наши читательницы будут делать сами.
        - К чему эта статья, господин Тракен? Санчес умер, туда ему и дорога. О Каррера тут всего два слова.
        - Выводы, госпожа Сандра, это не констатация фактов, а выработка стратегии. Что можно извлечь из этой статейки? Только без эмоций, пожалуйста.
        Сандра раздражённо фыркнула, но задумалась. Потом принялась неторопливо озвучивать свои мысли.
        - Если читать это и помнить о мальчишке, то... Санчес был ректором Академии, где учится Каррера. Он был боевиком и неглупым человеком...
        - Скажу больше, госпожа, Мануэль Санчес был очень умным человеком. Член Совета, командир отдельной части. «Непобедимый Санчес», так его звали многие, и он заслужил это прозвище.
        - Ага. И что? Как с ним связан Каррера?
        - Действительно, как? Читаем дальше, я отметил.
        Журнал «Европейская Правда»
        «На страже магии, на страже истины, на страже порядка!»
        Из достоверных источников стали известны ужасающие подробности гибели ректора Академии. Его тело было буквально изодрано в клочья, и те, кто откапывал его останки, не могли сдержать возгласов ужаса от кровавой картины трагедии. Тем удивительнее оказалась для нас новость, что Санчес был не единственной жертвой! По нашим сведениям, из-под обломков был извлечён один из учеников Санчеса. Его имя мы пока храним в тайне, так как этот человек «находится в глубоком трауре и не склонен отвечать на вопросы». Именно так нам сообщили официальные представители Академии.
        А вы знаете, кто стал новым ректором Академии? Госпожа Креспо - маг Бронзовой Лиги и учитель по боевой магии. Личность, которая вызывает у нас большие сомнения в своей компетенции. Креспо - боец, а не учитель. Как учитель она прославилась лишь тем, что разыграла грандиозный спектакль под названием «Арена», якобы призванный повысить боевую подготовку учеников.
        К чему это привело? В первом же поединке, максимально приближённом к настоящему бою, мы потеряли лидера курса - Габриэлу Дельгадо. Странно, что погибла девушка, которая была одной из сильнейших на тот момент по силе Источника. Странно также, что её товарищ по команде - Доминик Каррера, находясь в двух шагах, даже не попытался спасти её.
        И вот тут возникает вопрос: а кто такой Доминик Каррера и какова его роль? Он, несомненно, связан с ректором Санчесом, ведь именно Каррера прибыл из Аллаты, где раньше работал Санчес. Его манеры очень и очень напоминают манеры господина Санчеса, точнее, отсутствие таковых. Как нам стало известно, за господином Каррера уже тянется кровавый след ещё со Старшей школы. Там он отправил на больничную койку трёх (вдумайтесь!) трёх лучших учеников школы! И после этого, после знакомства с Санчесом такой человек оказывается в Академии!
        Сделаем же вывод! Мануэль Санчес был одним из тех, кто старается превзойти всех и вся, несмотря ни на что! Вы не верите нам? Напрасно! В следующем номере вас ждёт шокирующая правда о царящих в Академии нравах и сомнительных увлечениях его руководства!
        - Мануэль Санчес прибыл в Академию из Аллаты, и Доминик Каррера тоже из Аллаты. Я уже поняла это. Санчес мертв, пусть подохнет и Каррера. У вас ведь есть люди в Капитолии? Они смогут прикончить самца?
        - Безусловно. Вы хотите отдать приказ?
        - Я... - Сандра замерла, пристально вглядываясь в невозмутимое лицо мужчины.
        - Убить мальчишку не проблема, ведь так, господин Тракен?
        - Да, госпожа. Отдайте приказ, и он умрёт до конца месяца.
        - Это хорошо. Но вы дали мне эту заметку про ректора. Зачем?
        Сандра смотрела на слугу и не ждала ответа. Она думала.
        - Убить мальчишку не проблема, - повторила она. - Проблемы начнутся после его смерти, не так ли? И вы дали мне эти газеты, чтобы я сделала выводы, наметила стратегию. Как будущая глава клана я обязана смотреть вперёд и просчитывать последствия своих решений. А чтобы просчитать последствия, мне необходимы исходные данные. Что мы знаем о Санчесе, господин Тракен? Уверена, у вас есть на него толстая папка.
        - Очень толстая, госпожа, - согласился управляющий.
        - А на Каррера вы тоже собрали данные?
        - У нас не было повода это делать, госпожа.
        - Не было повода? - брови Сандры удивлённо поднялись. - Мальчишка убил африканскую принцессу, а вы даже не поинтересовались кто он такой. Это странно, господин Тракен.
        - Наши ресурсы были задействованы на других направлениях, госпожа. Работать в Европе не слишком удобно.
        - Ясно. Так вот, господин Тракен, я даю вам и вашим людям задание. Я хочу знать о Каррера всё! Кто он, откуда, кто его учил магии и рукопашному бою. Последнее особенно важно. Я не верю, что простой самец мог прикончить Миа. Что-то с этой дуэлью не так. Привлеките боевых магов, пусть разберут запись боя по кадрам. И вот ещё. Вы сможете собрать сведения о Каррера в Капитолии?
        - Лучше всего начать с Аллаты, госпожа. Академия сейчас под пристальным вниманием европейской СБ и Имперской Канцелярии. А Аллата - это сонное болото. Начнём оттуда.
        - Хорошо, господин Тракен. Я буду ждать от вас докладов... Кстати, я прошла экзамен?
        - Первый из них, госпожа, - поклонился слуга. - Впереди ещё много экзаменов, надеюсь, вы не срежетесь.
        Глава 13
        Как это ни странно, но именно с приходом Солано, дела нашей группы пошли на лад. Наша - это группа непосредственно костюма «железного человека». По первым прикидкам доспех уже весил около сотни кг и всё ещё «набирал вес». Иса оказалась просто кладезем информации, даже Лукас признавал её превосходство в кристаллах по биомехам. Мы построили примерный макет костюма и начали располагать на нём мышцы. Пока что это был просто каркас, грубо копирующий человеческий скелет. «Кости» шли снаружи, увеличивая силуэт, на каркас мы «натягивали» мышцы. Солано задумывалась на несколько минут, когда вставал вопрос о биомышцах, а потом выдавала подробный ответ. Какая, откуда, какого типа. А через день уже ставила готовую мышцу на место, если она была на складе.
        Если на складе такой мышцы не было, это было задание для Дюран вырастить подобную. Работа по выращиванию шла не слишком быстро, ведь на них ещё и комбез «висел». Так что мы просто ставили подходящую по характеристикам мышцу и шли дальше. Оставалось только подключить её к центральному кристаллу, которого до сих пор не было, потому что он должен был связать экзоскелет с контактным комбинезоном, которого тоже не было. У Дюран дела шли не ахти. Костюм у них был всё ещё на стадии разработки, и они пропадали в другом крыле ремонтных боксов, бывая у нас наскоками. Мартин ворчал по этому поводу, что приходится тратить время на беготню туда-сюда, но ничего нельзя было поделать. Лаборатория «живчиков» была расположена на окраине не случайно, там требовалась тишина, стерильность и отсутствие лишних вибраций.
        Мы целыми днями занимались тем, что прикидывали расположение оружия и брони. Иногда Лукас, когда у него было настроение, рассказывал забавные истории о себе или о знакомых аристократах. Я посмеивался, подозревая, что большая часть - это просто слухи и сплетни, а вот Солано слушала внимательно. О себе лейтенант молчала как рыба, но когда к нам в лабораторию приходили Ирэн и Мартин, начинался спектакль. Ирэн как кошка вокруг сметаны вилась вокруг ровесницы в лейтенантском звании, выпытывая подробности такого взлета, а Мартин в это время отвлекал внимание нашего «живчика», забалтывая её. Не скажу, что у них что-то получалось, потому что Иса отнекивалась стандартным: «секретная информация». На Мартина эта фраза действовала как красная тряпка, а Ирэн удваивала усилия. Я давился смехом, переглядываясь с Лукасом. Но сегодня было всё немного не так. Сегодня будущие супруги принесли свой первый вариант контактного комбинезона: простой набор кристаллов, встроенный в обычный игровой костюм. Евы всё ещё не было, у неё продолжались учения на выезде, так что мы нарядили в костюм Ису.
        - Вот здесь расположены кристаллы, отвечающие за связь с костюмом, - показывала Ирэн. - Это стандартное расположение для первого оператора, и мы пока не стали его менять.
        Кристаллы располагались в ряд по всей длине позвоночника, крепясь на мягкой ленте. От грозди основных в бок отходили несколько дополнительных на руки и ноги. Солано, опробовав новинку, заметила:
        - Чувствую отток Силы, причём довольно сильный. Даже на «Пирамиде» такого нет.
        - «Пирамида» - это...
        - Имперский бронеход, - пояснил Лукас. - Вы его видели. Его ещё иногда «пауком» называют.
        - Видели, - согласился я, вспоминая самый защищённый мех. - Ирэн, так в чём проблема?
        - В кристаллах, - мрачно ответила Ирэн. - Мы не можем подобрать нужные, а перебрали уже все.
        - Те, что идут для операторов бронеходов, тоже не подходят, - опередил мой вопрос Мартин. - Спроси у госпожи Солано, она подтвердит.
        - Набор кристаллов крепится на спину и голову, - Солано показала, как надевает на лоб управляющий шлем с кристаллами. - Оператор очень плотно сидит в кресле, практически неподвижно. Если он начнет шевелиться, может произойти разрыв связи.
        - Это совсем другая схема подключения сознания, Доминик, - пояснила Ирэн. - Оператор бронехода находится в полудрёме, настраиваясь на кристаллы управления. Задержка сигнала там достигает десятых долей секунды, но благодаря тому, что мех имеет большую инерцию, этого хватает для четкого управления. Нам же необходимо, чтобы костюм реагировал со скоростью в сотые или даже тысячные доли секунды. И оператор должен быть в полном сознании. Мы практически разработали костюм, но не можем снимать данные с тела стабильно. Если крепить их непосредственно на тело, то это жутко неудобно. Мы пробовали и так и эдак - всё едино. Многие человеческие мышцы не настолько толстые, чтобы снимать показания непосредственно с них, к тому же при движении они «играют». На стандартном костюме не получается плотного контакта с кожей. Да и размеры костюма нужно подгонять под каждого...
        Тут я с Ирэн был согласен. Когда я затребовал бронеход, то майор Алонсо спросила меня «для чего?». Услышав, что мне нужен не столько бронеход, сколько его органы управления, нам отдали кабину той «шляпы», что я подбил на полигоне. И когда я сел в кресло первого оператора, меня ждало разочарование. Никакого совмещения или замещения сознаний не было. Я вовсе не чувствовал себя бронеходом на четырёх конечностях, хотя ощущения были прикольными. Словно у тебя появились ноги, о которых ты не знал, и которыми можно управлять. Может быть, если бы мне досталась не эта полуразобранная версия, а полноценная машина, то я бы тоже восторгался ей, как Ева, но после управления, к примеру, карьерным самосвалом или скоростным катером, бронеход не казался таким уж чудом. Скорее забавной игрушкой.
        - А если сделать не сплошной, а сетчатый костюм? - спросил Лукас, который внимательно разглядывал Солано. - Или взять эластичный материал и встроить в него кристаллы... они ведь не будут слишком крупные.
        Лейтенант в это время выполняла простейшие действия: ходьбу, приседания, наклоны. По её эмоциям дела шли неважно.
        - Анжелика Дюран тоже посоветовала сетку, - ответила Ирэн. - Да, так немного лучше, но именно, что немного. Господин герцог, у нас просто не получается постоянное снятие данных. То есть мы можем сделать костюм для одного человека, применив самые дорогие материалы и чистейшие кристаллы, но ведь мы говорим о массовом производстве.
        - Пробовали мы сделать комбез эластичным, - подхватил Мартин. - Но кристаллы постоянно сдвигаются с нужных мест. А если их чётко крепить, скажем, резинкой на ногу, то нога быстро затекает.
        В комнате воцарилось молчание. Я смотрел на Ису, которая изображала бег на месте. Наконец она остановилась и посмотрела на нас.
        - Потери слишком велики, - спокойно констатировала она. - Кристаллы постоянно смещаются, возрастает время прохода сигнала. И Силу приходится постоянно контролировать. Я могу написать замечания. Может быть, просто ограничиться датчиками сгибания конечностей?
        - Это будет проще всего, - кивнул Мартин. - Но управлять будет сложнее, потому что будет задержка реакции костюма, оператор будет быстро уставать.
        - Ясно. Спасибо, Иса, идите переодеваться. Ирэн, Мартин, сделайте такой вот упрощённый костюм. Посмотрим, что будет с ним.
        - Это не то, на что я рассчитывал, Доминик, - заметил Лукас.
        - Ничего, - я посмотрел на поникших одноклассников. - Будем пробовать.
        Когда Дюран ушли, забрав с собой свое неудачное творение, я обратился к Лукасу.
        - Господин герцог, а куда деваются те осколки, что извлекают из меня? Я знаю, что по вашему распоряжению их куда-то увозят.
        - Их увозят в спецхранилище. Это очень редкие Камни, они интересуют многих. А что?
        - Осколки камня ментата, Лукас!
        - Ах вот вы о чём, - задумался герцог. - Снимать команды не с мышц, а с нервных окончаний или непосредственно с мозга? Может быть, может быть... Если встроить их в костюм, это может сработать. Я отдам распоряжение, чтобы их доставили Дюран.
        - И мне.
        - А вам зачем?
        - Интересно будет с ними поработать.
        - Хм...
        - И вообще, господин де Вега, меня удивляет подход к нашей теме. Когда я работал над машиной в Ангаре у де Мендес, то мне приходилось проходить три кольца охраны, а здесь не лаборатория, а проходной двор. Генерал Кабрера обещала мне совсем другое!
        Лукас оглянулся, не вышла ли из раздевалки Солано, и негромко ответил:
        - Мартина попросила произвести расчеты, и эксперты дали очень плохой прогноз на использование вашей разработки, Доминик. Военные не уверены, что такому устройству найдется место на поле боя.
        - Вот, значит, как?
        Мартина в меня не верит. Видимо, Кармен тоже. Я и сам не слишком верил в свою задумку, но услышав такое от Лукаса, почувствовал нарастающий гнев. Не верят они!
        - Ева тоже не верила, что я сделаю ей мопед. А Анна не верила, что у меня что-то получится на ТЭЦ. Кармен так была уверена в своей силе, что даже не подумала о том, что её можно застать врасплох. А уж Санчес верил только себе. И все они ошибались, Лукас! Знаете что? Я сделаю вам этот чёртов костюм, и вы пошлёте всех своих «икспердов» против меня и моей сестры. В Имперских бронеходах против двух костюмов, Лукас, вы слышите? Я этим неверящим покажу их место... на поле боя!
        ***
        Иса как раз выходила из раздевалки, когда услышала громкий голос Каррера. Герцог де Вега стоял против напряжённого Доминика. У сверстника лицо было мрачным и злым. Заметив лейтенанта, они отошли друг от друга, не потрудившись объяснить ей произошедшее. До конца рабочего дня она вглядывалась в мужчин, но так и не смогла понять причину. Они не поругались, просто что-то произошло.
        Лукас всё так же спокойно возился с костюмом, а вот Каррера бросил работу, усевшись за стол и уткнувшись в альбом. Солано подошла к своему стенду и продолжила работать над коленной связкой. С суставами у доспеха были основные проблемы. Конечности должны были гнуться очень хорошо под большими углами. Для этого нужны были мышцы, подобные мышцам биомехов, но более слабые и мелкие по размеру. А вот нагрузка, которая будет приходиться на суставы, пока не ясна, приходилось работать «на ощупь». Подобрать нужные параметры в такой ситуации - задача для терпеливых, и Иса принялась за дело. Итак, проба номер восемнадцать...
        Пока шёл тест, Исабель заскучала, вспоминая свою часть и экипаж. Как они там, управились с ремонтом или мех пришлось списать? Последние дни были самыми... необычными днями её сознательной жизни. Были дни и насыщенные, были и трудные, были и такие, о которых хочется забыть. Но с приходом в лабораторию де Вега её жизнь стала вовсе непредсказуемой. А всё эти подростки!
        Что она видела в жизни? Детство в рыбацкой деревушке, родителей, брата и сестру. Она уже забывает их лица, помнит лишь отдельные моменты. Потом был африканский десант, выстрелы, крики, кровь... И сильные руки незнакомой женщины в форме Легиона, которые подняли её с песка. Потом был приют, где выяснилось, что маленькая Иса - маг. И снова женщина в форме, тогда девочка уже знала, как её зовут. И когда Кармен предложила ей стать «дочерью Легиона», Исабель не задумывалась.
        А потом началось время учёбы. Полуграмотной девочке приходилось учиться буквально заново и буквально всему, чтобы не подвести Кармен, чтобы доказать всем вокруг, что она достойна Легиона. И она училась, не замечая, что вокруг неё течёт жизнь. Это была другая жизнь, не жизнь Исы Солано, надежды Кармен де Кабрера. В тринадцать лет она прошла весь курс средней школы. С отличием. Через год закончила экстерном старшую, тоже с отличием. Куда идти дальше она не задумывалась. У неё одна дорога, одна семья - Легион. На мелкую девчушку смотрели с недоверием, когда она предстала перед комиссией. Сама де Кабрера отдала приказ о допуске её к экзаменам. Она сдала экзамены на пятерки, чему долго удивлялись экзаменаторы. Просто они не знали, кто она такая, и как она верила Кармен. Стажёр, курсант, оператор. Первый оператор! «Шляпа», старенькая и потрёпанная, но она влюбилась в неё с первого взгляда. А потом бой. И снова - крики, выстрелы, песок, кровь... Только она уже не маленькая деревенская девочка, а оператор Имперского бронехода! Ранение, госпиталь, и... Капитолий и группа де Вега. И зачем она здесь?
        После окончания работ Иса вышла из здания, где располагалась лаборатория герцога, и направилась в казарму. По пути привычно зашла в штаб, чтобы отметиться в журнале. При выходе она увидела госпожу де Кабрера и козырнула ей.
        - Лейтенант, - кивнула генерал и поманила её. - Давайте прогуляемся.
        Они пошли вместе, выбрав наиболее безлюдный путь.
        - Как дела в вашей группе?
        - Идут, госпожа генерал.
        - Успокойтесь, лейтенант, и перестаньте тянуться. Отвечайте нормально, - Быстроногая Кармен оглянулась и слегка понизила голос. - Ваше дело может оказаться не таким простым, лейтенант. Группа у вас... нестандартная, скажем так.
        Это ещё слабо сказано, согласилась мысленно Солано, а Кармен продолжила:
        - Я вам не стала говорить сразу, чего от вас жду, но думаю, что у вас накопились вопросы. Можете их задавать, Иса, не стесняйтесь.
        Исабель помедлила, собираясь с мыслями. Секретность секретностью, но Мама Ка никогда не обманывала своих, это знает каждый в Легионе. Кармен своя, и многим подчиненным заменила мать. Но вопросы будут такие, что...
        - Почему вы выбрали именно меня? - задала она первый из них. - Я приехала сюда прямиком из госпиталя, когда у меня на руках уже были обратные билеты.
        - Потому что ты никто, - прямо ответила генерал. - На тебя никто не обращает внимания, считают моей прихотью, но они ошибаются, Иса. Ты не моя игрушка. Ты сирота, взращённая Легионом. Главное, ты не принадлежишь ни армии, ни разведке, ни аристократической группе. Тебе пришлось всю жизнь доказывать, что ты не слабее и не глупее других. И я горжусь, что ты служишь у меня в Легионе, Иса. Твое назначение в группу де Вега - не наказание, а экзамен. Пройдёшь его и можно будет думать о дальнейшей карьере.
        Солано постаралась сдержать эмоции, но щеки предательски покраснели. Кармен усмехнулась и потрепала её по плечу.
        - Это не комплимент, девочка, это правда. Ты доказала делом, что я не ошиблась в тебе.
        - Я думала, что я напортачила...
        - Ты о бое и своем ранении? - быстро спросила Кабрера. - Нет, там ты сделала всё как надо.
        - Тогда почему... - Солано прикусила язык, но генерал догадалась.
        - Почему тебя не наградили? Это я придержала приказ. Может, ты мне не поверишь, но пока ты плохой офицер. Ты отличный оператор, хороший маг и надёжный товарищ, но ты не готова командовать людьми. А подпиши я приказ о награде, ты бы уже была лейтенантом и командовала взводом. Ты ведь к этому стремилась, верно? - генерал взглянула на Ису, и та кивнула. - Тебе не хватает гибкости и нестандартности мышления, младший лейтенант. Ты выросла в казарме и привыкла подчиняться приказам. Это отличное свойство для рядового и сержанта, но не для офицера. А ты можешь достичь гораздо большего, чем просто взвод. Иногда я жалею, что мне пришлось выгнать Лолу де Мендес. Вот у кого мозги всегда работали вне устава!
        - Но вы всё же выгнали её, - возразила Иса.
        - Конечно. Её вылазка - грубейшее нарушение всех правил и уставов! Если бы она провела её по моему приказу, то получила бы звание капитана, но она сделала это самовольно, младший лейтенант. Тоже хотела досрочные звезды на погоны. После её выходки у меня не было выбора. Если бы все командиры стали следовать её примеру, то у нас был бы не Легион, а бардак. Но задачу она выполнила, добилась результата, с минимальными потерями, а это что-то да значит, Иса! Так что свою награду Мария заслужила, как и свое наказание. Но мы говорим не о лейтенанте де Мендес, а о младшем лейтенанте Солано, верно? Так что там с твоей нынешней работой?
        - Я не знаю, зачем я там, - выпалила Иса. - Эта группа - просто кошмар!
        - Почему? - Кармен остановилась и внимательно посмотрела на самого молодого лейтенанта Легиона за всю его историю.
        - Никакой дисциплины, - начала перечислять Иса. Сначала она говорила неуверенно, но потом, видя, что генерал не прерывает её и поощрительно кивает, продолжила более уверенно.
        - Возьмём состав группы. Я так и не поняла, кто там главный? Герцог де Вега? Но он появляется даже не каждый день, а если и приходит, то почти ничего не говорит. Эти Дюран? Они школьники, ничего не умеющие. Ирэн ещё что-то понимает, но она берет не знаниями, а своим талантом, а уж её жених - не скажу, что бездарь, но у него сил и знаний явно маловато.
        - Молодец, девочка, отличный анализ. Ну а что Каррера?
        - Не понимаю, госпожа, - призналась Солано. - Я видела белую вспышку...
        - Металл и Молния, Иса, - пояснила генерал.
        - Да? А я думала... Но всё равно, госпожа генерал, почему он? Он взялся за дело, которое явно не по плечу школьнику. Кто ему доверил разработку? Если он Металл, то почему возится с кристаллами? Почему вообще им дали такую финансовую поддержку? Мне выдают любые детали, кристаллы, волокна... Каррера затребовал бронеход! А результата нет. Его и не будет, госпожа! Вся эта затея с костюмом просто воздушный замок. А как он спорит с господином герцогом? Я как-то раз сделала ему замечание, так он только отмахнулся.
        - Авторитетов он не признаёт, - согласилась генерал. - Но я прошу тебя, Иса, присмотрись к Доминику повнимательнее. Он человек необычный.
        - Я читала его дело, госпожа, - кивнула Солано. - И я понимаю, что он не простой подросток.
        - Он твой ровесник, Иса, - рассмеялась генерал.
        - А мне он кажется ребёнком, - поджала губы Солано. - Все эти игры на Арене, это же просто... игры! И к чему это привело? Его дуэль с Миа Ван - просто ребячество и везение.
        - Но африканку он убил, - возразила генерал. - На этот риск не всякий бы пошел, согласись.
        - В его деле...
        - Ты читала не его личное дело, Иса, а лишь выжимку из него. У тебя не было допуска до полного объема информации. Но если ты захочешь его получить...
        - Хочу! Я хочу понимать, с кем я работаю. И я хочу знать, чего от меня ждут, госпожа генерал.
        - Ты не забыла, что я являюсь главой комитета по разработкам оружия? Ты одна из тех, кто работает моими глазами и ушами, - пожала плечами Кабрера. - Совет Европы и армия ждут от тебя помощи в создании этого костюма.
        - А чего от меня ждёте вы, госпожа генерал?
        Они остановились, глядя друг другу в глаза.
        - Если я скажу это, Иса, то ты можешь возненавидеть меня.
        - Вы же не затеваете переворот?
        - Что?! Ну и фантазии у вас, лейтенант! Конечно нет.
        - Тогда говорите.
        Генерал огляделась по сторонам и кивнула.
        - Пойдём, Иса. Я покажу тебе документы на вашу группу. Не все, но для начала хватит и этого. И подскажу, что надо делать.
        Глава 14
        Мы провозились больше двух недель, пока не прикинули примерную конфигурацию и набор мышц. Манекен постепенно обрастал экзоскелетом, на котором крепились всё новые мышцы. Толщина и размеры их тоже были приблизительны. Солано заявила, что сможет подобрать нужную комбинацию лишь после установки управляющего кристалла. Лукас, отвечающий за вооружение, уже подготовил два огнестрела с увесистыми патронными коробами. Крепить их негде, разве что на спине, выводя стволы по обеим сторонам от головы. Надо будет предусмотреть шлем с хорошими наушниками, мы же не хотим, чтобы после первых же выстрелов Ева оглохла, верно?
        Только неясен вопрос с отдачей: калибр стволов двадцать миллиметров, а у нас не безоткатка. Да и боезапас нужно хранить где-то. В бронеходах вопрос решён просто: стоят короба с патронами, которые револьверным воротом подаются в ствол. Выстрел, поворот ворота, взведение затвора. Привод от ещё одного магического камня. Автоматика проста и надёжна. Вот только весит этот привод почти семь кг, а их у нас сразу два да плюс патроны, ствол, мышцы управления... Боюсь, развесовка будет не слишком.
        Занялись упрощением и облегчением. Убрали револьверную подачу, заменив её на ленточное питание. Сразу из набора ушли три кристалла, а тонкие мышцы сменило простое железо. Точную настройку прицелов заменили барашками с трещоткой. Один щелчок - сдвиг ствола на полмиллиметра. Дальность выстрела - пятьсот метров, надеюсь, разброс будет невелик. Длинные стволы укоротили; незачем пехотинцу бежать в атаку с двумя оглоблями метр длиной. Поставили простые огнестрелы увеличенного калибра. В бедренные ниши вставили кристаллы, которые будут генерировать воздушные щиты.
        - Опять Воздух? - недовольно спросил я у Солано.
        - Воздушные заклинания самые быстрые, от них и надо защищаться в первую очередь. Быстрее бьёт только огнестрел, - возразила Иса. - Место есть, так что попробуем скомбинировать многослойный щит. Думаю, что слоя два-три. Надеюсь, это не отразиться на подвижности оператора. Или предлагаете поставить один щит спереди? Тогда кристалл надо будет брать крупнее.
        - Ну ладно, давайте попробуем первый вариант.
        Костюм медленно, но верно обретал объём и силу. Пока не было контактного комбеза, мы примеряли его просто так, используя ту примитивную конструкцию, что принесла Ирэн.
        - Сигнал идёт, но с большой задержкой, - пояснила она, брезгливо поглядывая на сетчатый костюм. - Это просто кошмар, Доминик. Я вижу, что надо сделать, я знаю, как это сделать... И я ничего не могу! Если ты не дашь нам нормальные кристаллы, то всё пойдёт насмарку.
        - Лукас обещал дать несколько кристаллов ментального типа.
        - А разве мы работаем не с ними? - удивилась Ирэн. - Я думала, что камни ментатов - это Солнечные камни. Мы пробовали их ставить, но они слишком хрупкие, если брать необходимого размера. А мелкие - слабые по чувствительности.
        - Нет, это другие, - задумчиво ответил я. - Попробуйте с ними, Ирэн. Если не получится, плохи наши дела.
        Короче, куда ни ткнись, везде проблемы и засады. Взять хотя бы мышцы. Иса мне подробно и наглядно всё разъяснила и показала. Мышцами ведь тоже управляют через кристаллы. Если ставить большие кристаллы, то идёт сильное сопротивление соседних: боевых и прицельных. Если ставить маленькие, начинаются проблемы с мощностью сигнала и перегревом кристаллов. А ведь и мышцы хоть и «мех», но всё же «био», для них тоже нужна энергия и питание. Пришлось вернуться к древней схеме мышц с жидким питанием биорастворами. Теперь ещё и колбы с питательными веществами надо куда-то прятать.
        Так что работа у нас вроде бы движется вперёд, но как-то рывками и неравномерно. Эти траблы меня так достали, что я уже как лунатик хожу. Сегодня столкнулся с Ньето, которая перегородила мне дорогу, пробормотал: «Привет, Роза» и пошёл дальше. Сержант так и осталась стоять, раскрыв рот от моего то ли хамства, то ли, наоборот, вежливости. Надо чем-то голову разгрузить, отвлечься. И я знаю чем.
        Сегодня закончили рано, потому что завтра состоится, наконец-то, открытие кафе моего дяди и моих одноклассников из Старшей школы. Первым ушёл Лукас, следом ушли Дюран. Я сидел над альбомом, рисуя конфигурацию токов Силы различных кристаллов, пытаясь нащупать мелькающую иногда мысль. Мысль мне не давалась, скрываясь в дебрях подсознания, маня своим призраком и обещая непонятно что, но что-то интересное.
        И тут, вспугнув идею, зазвонил телефон, стоявший в маленьком закутке. Я чертыхнулся и пошёл в комнату. Звонила Анна, а на заднем плане слышался голос Марко, нянчившегося с капризничающей Пилар. Анна озадачила меня разговором, после которого мне пришлось сделать ещё несколько звонков. К счастью нужные люди не разбежались, и я договорился. «А вот ещё один момент я чуть не упустил...» - подумал я, входя в лабораторию.
        - Госпожа Солано, - остановил я собиравшуюся девушку. - У вас минутка не найдётся?
        Лейтенант вопросительно посмотрела на меня. Солано вообще ведёт себя тихо, в разговоры не встревает, высказываясь лишь тогда, когда её спрашивают. Это у неё так пиетет работает перед герцогом и аристократией. Да и вообще она очень сдержанный и молчаливый сотрудник. Иногда у неё эмоции пробиваются, когда мы спорим с Лукасом или обсуждаем рабочие моменты, но в целом она «невидимка». Общаться с ней сложно, потому что я не могу понять её отношение ко мне. Вот и будет сейчас повод, тем более, я заметил, Иса просто до безобразия честна в общении.
        - Да?
        - Вы придёте завтра на открытие кафе?
        - Да.
        - Мой вопрос может показаться странным и бестактным, но это важно. В чём вы придёте?
        - Как «в чём»? - не поняла лейтенант.
        - Прошу прощения, что поднимаю этот вопрос только сейчас, но я сам узнал об этом только что. Завтра на открытие приедет моя сестра Ева. Она прошла отборочные учения или как там это у вас называется?
        - Сдала квалификацию и получила позывной?
        - Да, верно. Так вот, она придёт в парадной форме кадета Легиона. И я бы хотел, чтобы в форме никого больше не было, понимаете? Я подумал, что единственная девушка в форме, это будет круто. Госпожа де Кабрера и госпожа де Мендес со мной согласились. А вот если и вы будете в парадке, да ещё при погонах, то эффект будет не тот, я так думаю. Тем более, что Ева старше меня и вас почти на три года.
        - Вы хотите, чтобы я была в гражданском? - Иса была озадачена. - Но если там будет госпожа генерал...
        - Поверьте, Исабель, госпожа Кармен не будет против, если увидит вас в платье. Она и Мария де Мендес поддержали эту идею. Это праздник моей семьи, понимаете? Кафе, о котором идёт речь, расположено на территории богатого квартала, в основном там живут аристократы и служащие МС, причём высокого ранга. И Еве полезно будет увидеть не только казарму, но и сливки общества.
        - Госпожа генерал говорила мне что-то похожее, - задумчиво сказала Солано. - О расширении кругозора и о том, что мне необходимо научиться общению с людьми из разных социальных слоёв.
        - Правда? Мы с Евой из пригорода Аллаты, с манерами у нас не слишком, если вы заметили, так что у нас с вами общая проблема. Если Ева будет излишне резка, то это спишут на казарменный юмор, но если ещё и мы с вами будем вести себя так же... Зачем же нам портить впечатление о Легионе? Кому надо и так будут знать, кто мы такие.
        - Ясно, - ответила Солано и задумалась: - Тогда может возникнуть другая проблема, господин Каррера. Дело в том, что у меня не слишком много гражданских нарядов. И если кафе, о котором вы говорите, находится в богатом квартале...
        Офигеть, какие тайны всплывают при неформальном общении! Надо это дело продвигать дальше.
        - Значит, нам обоим надо наведаться в один магазинчик. Я присмотрел там новый костюм, может и вы что-то там выберете. Тогда всё внимание будет направлено на Еву, а мы останемся в тени. Как вам такой план маскировки?
        - Маскировка под гражданскую аристократку? Никогда не думала о таком.
        Я захлопнул альбом и убрал его в сейф. Всё равно мысль мне не давалась, а прогулка поможет отвлечься. Да и собеседница у меня будет необычная.
        Мы вместе вышли из здания, направляясь к КПП. По дороге Солано то и дело козыряла встречным, делая это абсолютно машинально, как я заметил. Вот об этом я и говорил. Форма для неё - её второе «я», а может быть даже и первое. Бедные Мартин и Ирэн! Они не догадались спросить у меня, а я не стал им говорить, что имею доступ к личным делам группы. Я же начальник, верно? Даже Лукас у нас не старший, а просто куратор. Вот я и пользуюсь положением. Досье на Исабель я получил давно и теперь втихомолку посмеивался над изнывающими от любопытства Дюран. С этого и начнём беседу, давно пора.
        - Вы читали мое личное дело, лейтенант? - принялся я прощупывать собеседницу.
        - Да, господин Каррера, - Иса бросила на меня короткий взгляд. - А вы моё?
        - Я запросил его на следующий день после вашего прихода. У вас очень необычная биография. Сирота, «Дочь Легиона». Вы выросли в части, верно? Не в семье?
        - Таких сирот хватает на побережье после конфликтов. Конечно, нас разбирают по приёмным семьям и лишь немногие остаются в детских домах. Мне повезло, что меня заметила госпожа генерал и взяла под опеку. Если подумать, то мы с вами похожи. Оба сироты, оба росли среди тех, кто нам пытался помочь.
        - Ну, семья Альва мне всё же родня, - возразил я.
        - А моя семья - Легион, - твердо ответила Солано.
        Мы прошли КПП, я свернул к стоянке. Солано шла рядом и я чувствовал, что ей досадно за свою откровенность. Зачем Кармен ввела в нашу группу эту девочку? Хочет сделать из неё шпиона? Слишком простой подход, неужели она так низко меня ценит? Или Солано и правда верит в свои слова, а Кармен играет её «втёмную»? Она ведь не может оставить меня без присмотра. Пусть Кармен зовёт это курированием нового вида вооружения, как мне объяснила свою роль в группе Иса, но ничего эти слова не меняют. Хотела бы Кармен приставить ко мне знающего и умелого помощника, не дала бы юную девочку - мою ровесницу. Интересно, спать со мной она будет? Квалификация соглядатая у неё нулевая. Все вопросы в лоб, все решения - самые очевидные. Так забавно общаться с человеком, который должен тайно за тобой присматривать. Ага, тайно... Солано и тайны - вещи несовместные. Мы подошли к мотоциклу, и я протянул Исабель шлем. Она уставилась на «скорлупу», а потом посмотрела на меня.
        - Я не умею ездить на мотоцикле, господин Каррера.
        - Если вы начнёте называть меня по имени, то я вас научу. Это не сложнее велосипеда, только с мотором.
        - Я и на велосипеде не умею, - призналась лейтенант. - Никогда не пробовала.
        - Что за мир, где не ездят на велосипедах, но гоняют на биомехах? - усмехнулся я. - Спокойно, лейтенант. Вы будете просто сидеть сзади.
        - А вы поедете без шлема?
        - Я умею ездить и умею падать. К тому же, у меня полный комплект защиты, а у вас только форма. Так что надевайте шлем и не спорьте.
        Пришлось объяснить ей правила посадки на заднем сиденье байка и провести короткий инструктаж. Иса послушно кивала, с возрастающей опаской поглядывая на молотящий на холостых оборотах мотоцикл. Наконец мы поехали, и я всей кожей почувствовал, как меняются эмоции лейтенанта. Выделывать трюки с неопытной пассажиркой я не стал, но Солано хватило простого прохвата по шоссе и аккуратного маневрирования в городском потоке. Когда она сняла шлем, её глаза горели, но восторгов я от неё так и не услышал. Наверное, посчитала, что это слишком эмоционально.
        - По-моему, мы приехали в самый дорогой магазин Капитолия? - спросила она, оглядев сияющие витрины.
        - Уже поздно, и большинство магазинов закрыты, - пояснил я. - К тому же, разве вы передумали маскироваться под гражданскую?
        - Но здесь очень дорого, - нравится мне её непосредственность, честное слово!
        - А зачем вам деньги, Иса? Вы на полном обеспечении государства, живёте в казарме и тратите лишь малую часть жалования. Постарайтесь почувствовать вкус богатой жизни, вдруг вам понравится? Многие наши сверстники, которых мы увидим завтра, одеваются в подобных магазинах всю жизнь и не видят в этом ничего плохого. В Аллате есть поговорка: «Встречают по одёжке». Так что, чтобы не выделяться из толпы, нам нужно соответствовать, вы не находите? Ну что, готовы к мотовству?
        Дорогие бутики Капитолия, расположенные на главной торговой улице столицы, работали не просто допоздна, здесь было немало магазинов, торгующих круглосуточно. Я слышал, что у нас, к примеру в Японии, есть магазины, круглосуточно торгующие входными дверьми, так почему бы здесь не быть круглосуточным ювелирным магазинам? Я привез нас не просто в богатый бутик - это было весьма известное модельное агентство, специализирующееся на дорогих образах золотой молодёжи.
        Себе я выбрал костюм, на который давно заглядывался. От обычного его отличала занебесная цена. Я оставил свой адрес на кассе, и меня заверили, что костюм будет доставлен к завтрашнему утру. Собственно, после этого мои покупки завершились, потому что рубашку с обувью я купил ещё на прошлой неделе. Повернувшись, я увидел Ису, которая рассматривала манекен, наряженный в платье. Потом она взяла в руку этикетку на верёвочке и отпустила её с ошарашенным видом. Я подошёл и тоже взглянул на ценник. Да уж, ничто не меняется в мирах, понты всегда дорогие. Я подозвал продавщицу, которая наблюдала за нами, стоя неподалёку.
        - Нам нужно нечто интересное, в чём госпожа может пойти на открытие элитного кафе в богатом квартале, - пояснил я.
        Продавщица профессиональным взглядом оглядела Ису.
        - У нас все модели оригинальные, сударь. Насколько богатый квартал?
        - Квартал аристократов и руководства МС, госпожа.
        От уважительного «госпожа» продавщица расцвела и более благосклонно посмотрела на Ису.
        - Я думаю, что у нас есть кое-что для неё, сударь.
        Продавщица отошла, а Солано нахмурила брови.
        - Почему она так почтительно разговаривает с вами, а не со мной? Вы в форме рядового контрактника, а я - лейтенант.
        - Вы стали смотреть на ценник, а я сразу купил костюм, и продавщица это видела. К тому же на мне экипировка мотоциклиста, тоже статусная вещь. Поэтому, госпожа лейтенант, она знает, что я готов платить.
        - И вы готовы отдать огромные деньги за простой костюм?
        - Это не простой костюм, Иса. Это костюм из артефактной шерсти бразильских мериносов. Он только похож на обычный костюм, но те, кто увидит нас завтра, тонко чувствуют такие моменты и будут считать меня ровней.
        - Я - не дворянка и не считаю себя ровней госпоже графине де Мендес.
        - И совершенно напрасно, Иса. В званиях вы с ней уже сравнялись, так почему бы не пойти дальше?
        В этот момент вернулась продавщица, неся несколько коробок. Я был усажен в кресло, а Иса скрылась в примерочной. Пока я пил чай, Солано успела примерить несколько нарядов. Я попросил Эльзу, так звали продавщицу, а не озвучивать ценники, и та стояла насмерть, почувствовав клиента. После нескольких примерок Иса выбрала довольно скромное платье, чуть выше колен, открывающее стройные ножки. Глядя на них, я впервые подумал о лейтенанте как о женщине, а не о человеке в форме. Оглядев наряд Солано, я повернулся к Эльзе.
        - Это годится.
        - Туфли? - тут же среагировала Эльза.
        - Давайте.
        В итоге мы застряли надолго. Солано сначала пыталась возражать, но куда ей тягаться с профессионалами! Раскрутили её по-полной. К платью и туфлям пришлось менять прическу и макияж. Пока ошалевшая от такого напора Иса сидела у парикмахера, я уселся в очередное кресло и достал блокнот. Мысль всё ещё крутилась в голове, тревожа меня перспективами, а я всё никак не мог её ухватить. Что-то с кристаллами и «живчиками»... Нет, всё не то!
        - Ну как вам, сударь?
        Я повернулся и раскрыл рот. На меня смотрела Исабель Солано, но она не была похожа на ту строгую лейтенантшу, что я привёз на заднем сиденье байка. Таких красавиц надо возить на заднем диване лимузина!
        - Госпожа Солано, вы ли это?
        Иса слегка покрутились передо мной, позволяя оценить её наряд.
        - Я и сама не знаю, - призналась она.
        - Дамы и господа, - я повернулся к персоналу. - Вы превзошли все самые смелые ожидания.
        Солано достала карточку и протянула кассиру. Я затаил дыханье. Цены здесь были космические, и если не хватит денег, то получится космический конфуз. Моих денег она не примет, не тот она человек. Да и не собирался я спонсировать шпионку. К счастью, денег хватило. Мы вышли из магазина, одетые в ту же полевую форму. Разве что прическа Исы перестала быть уставной. Но ей шло, честное слово. Да и сама она то и дело бросала взгляд во все отражающие поверхности, присматриваясь к новой себе. Ужинали мы в небольшом кафе, устроившись на веранде с видом на фонтан.
        - Очень необычный вечер, господин Каррера. Очень... познавательно.
        - Вы не жалеете о потраченных деньгах?
        - Нет. Я заметила, как с каждым новым нарядом менялось отношение ко мне. Даже продавщицы, которые видели меня в форме, разговаривали со мной другим тоном. Наверное, я должна поблагодарить вас за этот урок. Остаётся вопрос, как я объясню соседкам по комнате такие дорогие обновы. Они могут подумать, что у меня появился парень.
        - Вы - прелесть, госпожа Иса, вы знаете? - рассмеялся я. - Лучше скажите, куда прислать завтра машину. Ваш адрес в личном деле не указан.
        - Машину?
        - Неужели вы хотите ехать в общественном транспорте? Нет, Исабель, коль завтра вы будете богатой дамой, вы должны прибыть с помпой. И это не должно быть обычное такси. А знаете что? Пожалуй, я смогу выпросить у тёти её машину. Да, это будет в самый раз. Итак, адрес?
        - Я живу в городке Легиона. Вас туда не пустят, давайте встретимся на КПП. Когда нужно быть готовой?
        - Так, давайте прикинем. Открытие в десять, значит, мне нужно быть на месте не позже девяти. Час на дорогу, ещё полчаса на всякие помехи... Думаю, в половине восьмого я к вам подъеду.
        - Может быть, лучше в семь?
        - Можно и в семь. Да, так и в самом деле лучше. Останется время познакомить вас со всеми.
        Глава 15
        Машину Анна дала без вопросов. Я уже доказал ей и Марко, что водитель из меня получше многих, да и права у меня есть. Ева порывалась поехать со мной, но я ей сказал, что еду за девушкой, и она отстала, лишь ехидно усмехнулась. Знала бы она, за кем я еду. Персональный соглядатай генерала Кабрера!
        Поездка по утреннему Капитолию быстро закончилась, движение в начале выходного дня было не плотное. Я подъехал к КПП городка Легиона за десять минут до назначенного времени и приготовился ждать минимум полчаса. Ошибся. Лейтенант Солано стояла у ворот, беседуя с двумя девицами в форме. При виде машины они прервали разговор и принялись расстреливать машину и меня взглядами. Я спокойно вышел из машины, поздоровался и предложил даме занять место. Солано кивнула, и в своей обычной невозмутимой манере соизволила пройти к машине и разместиться на переднем сиденье. Захлопнув за лейтенантом дверцу, я устроился за рулём и тронулся с места, бибикнув стоявшим коллегам Исы.
        - Думаю, что мы дали достаточно поводов для обсуждений, - усмехнулся я.
        - Да, - согласилась лейтенант, посмотрев в зеркальце. - Сара и Клаудия - известные сплетницы.
        - Так вы специально их пригласили?
        - Конечно, нет! Но они мои соседки по общежитию, весь вечер не давали мне покоя, выпытывая подробности нашей вчерашней прогулки. Кто вы такой, откуда и почему я потратила месячное жалование на эту встречу.
        - И что вы ответили?
        - Что мой наряд стоит в три раза дороже, чем они думают, что прическу мне делали в «Золотой короне», а вы - миллионер, - спокойно ответила Иса, но я уловил в её эмоциях усмешку. - После этого они замолчали, но не особо поверили моим словам. Думаю, что сейчас они переменили своё мнение.
        Я рассмеялся такой правдивой подаче информации. Значит, Солано всё же не чуждо желание подколоть коллег? Это радует, если так дальше пойдёт, то она скоро и вслух шутить научится.
        - Тогда, может быть, вы всё же начнёте называть меня по имени? А то мне уже неудобно становится.
        - Хорошо.
        - «Хорошо, Доминик», - настойчиво сказал я.
        - Хорошо, Доминик, - повторила Солано.
        Ну, хоть так. Дальнейший наш путь прошёл в лёгкой беседе. То есть, болтал я, прислушиваясь к эмоциям Солано, а Иса по большей части отмалчивалась. Ничего особенного я не уловил, но выяснил, что разговор об одежде навевает на лейтенанта скуку, к еде она равнодушна, а историей столицы не интересуется.
        А вот Олимпиада возбуждает в ней интерес неподдельный. Ну да, об этом событии известно всем, много слухов, споров и сомнений. Олимпийские Игры в магическом мире: как они должны проходить? Как будут готовить спортсменов, как бороться с магическим и алхимическим допингом? Всё это обсуждается в прессе, и Иса тоже всем этим искренне интересуется. Так что я заткнулся, предоставив лейтенанту просвещать меня в этих вопросах.
        Оказывается, по сути, будут две Олимпиады. Одна для слабых магов, другая для Одарённых. Со слабыми всё понятно, там как у нас: лёгкая атлетика, плавание и прочее. А ещё (матриархат!) будут «мужские» дисциплины. Тяжёлая атлетика, борьба, бокс... Здесь нам главную конкуренцию составят американцы. Для магов градация по уровню Источника. Прогнозы предвещают жёсткую борьбу именно в магических дисциплинах, и там фавориты африканки. Лейтенант Солано по этому поводу очень переживает. Вот не ожидал, что она такая ярая болельщица. К спорту я и в своем мире был довольно равнодушен, разве что «Формулу 1» смотрел с интересом да бокс с биатлоном. Иса же знала почти всех спортсменов и спортсменок, магов и не магов и могла назвать главных фаворитов в большинстве видов спорта. Я только диву давался, когда она с азартом начала говорить о плавании и тех сложностях, которые поджидают нашу команду.
        - А вы сами плавать умеете? - задал я вопрос, когда Иса прервалась.
        - Разумеется, - удивилась она. - Я же с побережья. У нас в деревне плавать начинали раньше, чем ходить. Моя семья была семьёй рыбаков. Помню, брат и сестра часто ныряли, чтобы достать мне красивые ракушки или камни со дна моря. Так я и научилась. Я в девять лет на глубину пятнадцать метров ныряла без проблем. А что?
        - А я и не знаю, умею ли я плавать, - признался я. - Всё как-то не до того было.
        - Как это возможно?!
        - Ну, вот так.
        Иса потрясённо посмотрела на меня. В её понимании не уметь плавать - это как не уметь дышать и всё-таки жить. Тут мы подъехали к кафе. На обширной стоянке уже стояла «Санта Мария» Кано, и я припарковался рядом, заметив на дорожке знакомые фигуры. Иса дёрнулась было открыть дверцу, но я остановил её.
        - Не вздумайте выходить сами, госпожа Солано! Этим вы испортите свой имидж и мою репутацию.
        Я выскочил из машины и поспешно обошел её. Открыл дверцу, протянул руку девушке. Солано кивнула и спокойно подала свою. Не знаю, кто её воспитывал в Легионе, но я бы сказал, что она ведёт себя, словно аристократка высшего света, мне такого никогда не достичь.
        - А что у вас за репутация, сударь? - Иса прищурилась от солнца и огляделась.
        - Репутация? Ну... - я запнулся. - Честно говоря, меня считают не слишком вежливым, а некоторые называют просто хамом.
        - Правда?
        - Чистая! Но кое-кто считает меня опытным сердцеедом, так что я не хочу терять образ в глазах сестры и дяди. Кстати, вот они.
        Навстречу нам вышло всё семейство Альва. Впереди катилась коляска с Пилар, которую толкал Марко, а за ним шли Ева с Анной. При виде Евы в мундире Легиона у меня ёкнуло сердце. Чёрный с серебром мундир и фуражка с высокой тульей смахивали на мундир штандартенфюрера Штирлица, разве что не было черепов да витые погоны отсутствовали. Лишь красные нашивки на рукаве указывали на то, что Ева - курсант первого года обучения. Форма ей шла. Анна была одета в элегантное платье, Марко - в костюмные брюки и стильную рубашку, которую я ему подарил на открытие. Мы встретились на обочине дороги, и я официально представил Исабель своей семье. Аристократическая невозмутимость произвела на Альва впечатление, видимо, тот факт, что я не указал её сословие, прошёл мимо их сознания. Правда, Анна посмотрела на меня довольно насмешливо, а вот Ева с досадой и уважением.
        - Почему вы ещё здесь? - спросил я. - Я думал, что вы давно уже в кафе, готовитесь к открытию.
        - Я был там с самого утра, а сейчас там хозяйничает Кано, - пояснил Марко. - Не думаю, что справлюсь лучше, чем он. Открытие через час, кухня готова, всё, что можно, мы приготовили ещё вчера. Не волнуйся, Доминик, всё предусмотрено.
        - А Пётр и Марко?
        - Они тоже там. Звонили ещё час назад, сказали, что готовят сюрприз к нашему приходу.
        - Что ещё за сюрприз?
        - Это же сюрприз, - усмехнулась Ева. - Или ты не знаешь, что это такое?
        - Просто Доминик не любит сюрпризы, - словно мимоходом заметила Исабель, оглядываясь по сторонам.
        - Вы тоже это заметили, госпожа Солано? - спросила Ева.
        - Давайте лучше вы будете звать меня по имени, - предложила Иса. - И да, я заметила, что вашему брату не нравится то, что он не может контролировать. И это вовсе не потому что он любит дисциплину и порядок. Я бы назвала это жадностью.
        - Я тоже так считаю, - согласилась Ева. - А вы давно знакомы с моим жадным братом, Исабель?
        - Около трёх недель. Мы работаем вместе.
        - Вы работаете с Домиником? - переспросила Анна, по-новому посмотрев на Солано.
        - Да, госпожа Альва. Я в его группе.
        - Как так? - вскинулась Ева. - Я тоже вроде работаю с Домиником, но вас ни разу не видела.
        - Боюсь, это секретные сведения.
        От таких слов я чуть не заржал во весь голос. А Ева, переглянувшись с матерью, замолчали. Ай, да лейтенант Солано! Да вы тролль ещё тот, как я погляжу: сначала Дюран, потом подруги, теперь Альва. Мы двинулись по дорожке вдоль кафе. Прекрасная погода, яркие шарики и разноцветные ленты привлекали внимание прохожих. Но к главному входу мы не пошли, а обогнули кафе по аллее, направляясь к служебному. Подойдя ближе, я увидел крутившихся рядом со входом одноклассников. Пётр что-то экспрессивно объяснял Марко, размахивая руками. Заметив нас, парни замолчали.
        - Что-то случилось? - спросил дядя у тёзки.
        - Ничего не случилось, - досадливо махнул тот руками. - Мы хотели пригласить на открытие клоунов или магов иллюзий, так господин Кано запретил нам это сделать.
        - Говорит, что клоуны не для этого места, - добавил Пётр.
        - А когда мы отказались от услуг, те сказали, что тут своих клоунов хватает.
        - А мы уже им аванс заплатили!
        - А они возвращать его отказались и уехали. Ещё и обозвали нас простофилями.
        - Сами такие!
        Я улыбнулся, слушая тарахтение бывших одноклассников. Наконец они закончили плакаться по поводу профуканных денег и вспомнили о манерах. Одновременно поклонившись, кондитеры представились чуть ли не в один голос:
        - Марко Лоренцо. Доброе утро, госпожа Анна, как поживаете?
        - Пётр Бланко. Здравствуй Доминик. Рад тебя видеть.
        - Привет, ребята. Дамы, позвольте представить вам моих одноклассников по средней школе. Лучшие кондитеры, кроме моего дяди, кого я знаю. Ребята, это Ева Альва, курсант Серебряного Легиона и моя сестра. Это Исабель Солано, моя коллега по работе.
        - Господа, - кивнула Солано.
        - Привет, - махнула рукой Ева.
        - Серебряный Легион! - восторженно произнес Пётр, таращась на Еву. - Госпожа, я ваш искренний поклонник. Вы оператор бронехода? Или стрелок?
        - Второй оператор, - ответила Ева. - И я пока не в Легионе, мне ещё учиться, минимум, год.
        - Уверен, вы станете лучшим вторым оператором вашего курса! А на каком бронеходе вы учитесь? «Паук» или «шляпа»?
        - Не знал, что ты фанат бронеходов, Пётр, - удивился я.
        - Я бы и сам пошел в Легион, если бы Источник позволил, - ответил долговязый Пётр, разглядывая нашивки на кителе Евы. - Но у меня уровень меньше сотни. Зато я знаю практически все бронеходы, о которых есть сведения в печати, за исключением новейших, конечно. Там всё засекречено.
        - Новейшие бронеходы и мне не доверят, - отметила Ева. - Туда только опытных операторов сажают.
        - Зато Ева находится в группе разработок нового бронехода, - вставила Иса. Тролль, истинный тролль!
        - Разве это не секретные сведения? - повернулся я к ней с ехидцей.
        - На самом деле, нет. Вот если бы вопрос шёл о конкретных сведениях об устройстве, тогда другое дело, но госпожа Альва давала Клятву на этот счёт. Разгласить секрет она всё равно не может.
        - Давайте пока не будем говорить о бронеходах, - предложила Анна. - Что с открытием, мальчики?
        - Всё в порядке, госпожа, - заверил Бланко. - К началу мы приготовили наши фирменные пирожные. Пойдёмте, посмотрите сами.
        Мы вошли внутрь, осматривая просторный зал. Как только мы оказались внутри служебного помещения, я повёл носом, улавливая соблазнительные запахи.
        - Думаю, что Фернандо был прав, запретив выступать клоунам. Такие запахи - лучшая реклама нашему кафе. Доброе утро, господин Кано, - я поздоровался с подошедшим управляющим, а потом представил его Еве и Исабель.
        - Я по-прежнему думаю, что надо было назваться рестораном, - высказался Кано, поклонившись. - Весь цвет Капитолия ходит именно в рестораны. А у нас - кафе.
        Хотя «У Марко» имело вывеску кафе, по сути, это был ресторан. Четыре отдельных кабинета, двадцать четыре стола, десять столиков на веранде. Штат из десяти официантов и поваров под управлением Фернандо Кано плюс два кондитера и сам Марко Альва в качестве шеф-повара. И вдобавок к этому бухгалтерия, доставка, уборщицы и прочее. Человек двадцать набирается.
        - Мы уже говорили на эту тему, Фернандо, - ответил Марко. - И ты согласился с моими мыслями, так что не начинай снова. Да и поздновато уже что-то менять.
        - К тому же, вкус еды не зависит от вывески - вставила Анна. - Думаю, что кафе моего мужа станет популярнее самых шикарных ресторанов.
        - Я знаю, госпожа, знаю. Это у меня нервы, - Кано вздохнул и развёл руками. - Я уверен в наших поварах, уверен в вашем супруге и ребятах, но ничего не могу с собой поделать. Всё кажется, что что-то недоделали. Смотрите, а вот и первые клиенты!
        Глава 16
        Мы дружно посмотрели в окно, глядя как на стоянку заруливает знакомый мне «Лимузин».
        - Не совсем так, господин Кано, - ответил я. - Я знаю этих людей, они приехали по моему приглашению. Странно, я ожидал их гораздо позже. Идёмте, нельзя таких гостей заставлять стоять на пороге.
        Лукас приехал с супругой. Герцогиня де Вега, она же командир Кармен, она же лидер политического крыла. Особа, приближенная к Первой Наследнице, можно сказать, её рука. Не знаю только левая или правая? Я столько о ней слышал, но увидел её впервые. Супруга была под стать мужу - красивая, уверенная. Сейчас она радушно улыбалась приветствиям Альва и Кано, я же смотрел на неё и видел человека, отдавшего приказ о схватке, на которой погибла Габриэлла Дельгадо. Мартина же дала команду снять поединок с Миа и показать на всю страну. И если кто-то видел в ней милую и обаятельную женщину, то я видел лишь циничную и хладнокровную стерву, способную обречь на смерть пятерых подростков во имя своих целей.
        - Госпожа герцогиня, - поклонился я.
        - Господин Каррера, - кивнула мне Мартина. - Я рада, что наконец-то познакомилась с вами лично. Примите мои соболезнования по поводу вашей утраты.
        Если она думает, что я сейчас скажу что-то вроде: " Да всё нормально!«, то она ошибается. Я просто отвесил ещё один официальный поклон. Герцогиня чуть слышно хмыкнула и отвернулась, приветствуя Солано. Примечательно, что она назвала Ису по фамилии, опустив звание, которое наверняка знает. Играет по нашим правилам? Я посмотрел на Лукаса и встретился с его внимательным взглядом. Что-то не нравится? А что ты хотел?
        - Лукас столько рассказывал о вашей выпечке, господин Альва, что я решила заехать пораньше, чтобы сделать отдельный заказ, - герцогиня с улыбкой жала руку дяде Марко.
        Ну да, я часто привозил на работу творения дяди, ничего удивительного, что Лукас делился впечатлением с женой. Дядя, услышав оценку своим талантам, расплылся в улыбке и принялся заверять Мартину в том, что уж для неё-то он постарается сделать шедевр. Отпустив Марко, герцогиня принялась сюсюкать с Пилар, отвесив пару комплиментов Анне. С Евой она не болтала, но наградила поощрительным кивком. Сестре хватило и этого, Ева вытянулась во фрунт и козырнула. Мягко стелет...
        Закончив с представлением, чета де Вега пожелала выйти наружу и присоединиться к остальным гостям, которые понемногу собирались у входа в кафе. Несмотря на то, что де Вега были одеты без регалий, их довольно быстро узнали. Последовали почтительные поклоны, а некоторые даже рискнули лично подойти и приложиться к аристократической ручке.
        - Герцогиня! - пробормотал рядом дядя Марко. - В моём кафе!
        - Привыкайте, дядя. Одним своим появлением она сделала ваше заведение статусным. Теперь в Капитолии есть дорогие кафе, есть дорогие рестораны, а есть «У Марко». А вот и де Мендес. Мария, если я прав.
        В самом деле, на стоянку заехал ещё один знакомый автомобиль. На этот раз «Кармен», которая была копией машины тёти, отличаясь лишь расцветкой. Из авто выпорхнула Лола де Мендес, одетая в белоснежное платье. Сверкнув улыбкой и бриллиантами, Мария уверенно направилась к Мартине. Мы из окон кафе наблюдали, как она поздоровалась с де Вега и встала рядом, поглядывая на часы.
        - Тебе нужно поздороваться с ней, Доминик, - подсказал Кано. - Да и вообще, вам пора к основной публике. Через пятнадцать минут открытие кафе, вас здесь быть не должно.
        - Ева, Иса, - скомандовал я. - Идёмте!
        - Мелкий, - зашептала мне Ева, пока мы шли к служебному выходу. - Ты что, хочешь, чтобы я стояла рядом с де Вега?! Совсем обалдел?
        - Спокойно, курсант. Неужели ты её боишься? Вспомни Выставку: это они к нам пришли, а не мы к ним. Или мне показать тебе кулак?
        - Сама справлюсь, - ответила Ева, успокаиваясь.
        - Вот и отлично.
        - Кулак? - спросила Иса.
        - Старая история, - пояснил я, и Солано не стала настаивать на продолжении.
        Пока мы выходили через служебный выход и огибали здание, посетителей заметно прибавилось. На стоянке появился ещё один «Лимузин», из которого выбралась высокая женщина с прямой спиной и надменным видом. По заметной горбинке носа и буйным, совершенно белым волосам я узнал в аристократке Анжелику Дюран, Матриарха рода Дюран. Рядом с ней шли Мартин и Ирэн. Анжелика присоединилась к де Вега. Я заметил, как почтительно склонились мои «академики» перед герцогской четой. И чего они спину гнут, ведь с Лукасом они знакомы не первый день. Вежливость и традиции. Анжелика спину не гнула, просто кивнула Мартине и встала рядом. Мы подошли, чтобы поздороваться. Мартин представил нас бабке, старая целительница хищно посмотрела на меня.
        - Так это вы прикончили молодую Ван, сударь?
        - Я, госпожа.
        - Прекрасный бой, господин Каррера. Приятно сознавать, что среди молодёжи остались люди, способные на настоящие поступки.
        - Благодарю, госпожа Дюран.
        - Для вас - госпожа Анжелика, Доминик. Мой внук со своей невестой много любопытного о вас рассказывали. Вы тот ещё тип!
        - Это верно, - согласился я. - От меня много чего можно ожидать. Впрочем, думаю, что Мартин и Ирэн ещё вас удивят, госпожа.
        - Надеюсь, - кивнула старая Дюран, посмотрев на скромно стоявших рядом молодых, посмотрев на дорогу. - Если я не ошибаюсь, это тоже будущие молодожёны?
        Оглянувшись, я увидел ещё один лимузин, на этот раз отечественный. Поделка МС, выпущенная этой весной, походила на американца, но была нашей разработкой. Я поморщился при виде каретообразного прямоугольного кузова и широченных крыльев. Как можно было запороть такую заготовку, что мы разработали в Ангаре? Вероника была на грани истерики, когда рассказывала мне о войне за дизайн. Увы, тот бой она проиграла. Единственное, что её утешало - в машине было полно «детских болячек», её даже большой партией не стали выпускать. То, что мы видим сейчас, это скорее проба сил и заявка на будущее. Надеюсь, к новому году модель будет доведена до ума. Управляла этим чудом генерал Кабрера. Сегодня она была без мундира, в довольно строгой гражданской одежде. Брючный костюм в полувоенном стиле, туфли на невысоком каблуке, минимум драгоценностей. Рядом шел Хосе де Мендес, будущий де Кабрера. Думаю, что Кармен взяла Хосе на крючок после памятного обеда, где я был представлен универсалом. Она тогда обещала Хосе, что припомнит ему этот должок. Свадьба - это и есть расплата? Хосе не выглядит недовольным.
        Подойдя к нашей группе, Кармен коротко кивнула Анжелике и остальным Дюран, обнялась с Марией, даже меня удостоила приветственном кивком. А вот к де Вега она подошла лишь на секунду, и их приветствие было весьма формальным. Опять затеяли интригу?
        За всеми этими представлениями и обменом любезностями прошло время. С первой секундой одиннадцатого часа двери в кафе распахнулись, и показались официанты. Надо будет посоветовать Марко набрать швейцаров для открытия дверей или и так сойдёт? Публика не то, чтобы хлынула в открытые двери, но люди шли с охотой и интересом. В основном были пары или даже семьи, но наша компания оказалась самой многочисленной. Кано, оценив количество людей, предложил нам пройти в отдельный кабинет. Там был расположен внушительный круглый стол, вокруг которого стояли стулья. Вдоль стены расположились мягкие диваны. Неприметная дверь вела в туалетные комнаты. Что-то среднее между банкетным залом и посиделками, только караоке не хватает, мелькнула у меня мысль.
        Усевшись согласно местному табелю о рангах, мы сделали заказы. Я не выбирал, просто попросил фирменный обед, а вот Иса, сидевшая рядом, тщательно вчитывалась в названия блюд. Кстати, заказала она морское меню. Рыбный суп, салат с водорослями и креветки в соусе, чем меня удивила в очередной раз. Не знал, что она так разбирается в гастрономии.
        В ожидании заказа принесли напитки, за столом начались разговоры ни о чём. Центром внимания стала Ева, как единственная из всех в военной форме. Сначала она отвечала на вопросы аристократов довольно скованно, но заметив мой поднятый вверх большой палец, начала вести себя более естественно. Никаких секретов она не выдавала, зато рассказала парочку умеренно приличных анекдотов о взаимоотношениях операторов и бронеходов: у кого ноги длиннее и зад толще. После этого Ева стала вести себя более уверенно.
        Ну, а затем пошли блюда кухни дяди Марко, и разговоры поутихли. Во время смены блюд высказывались лишь о том, что так вкусно поесть можно не во всяком ресторане. Анна улыбалась, обещая передать комплименты Марко. На десерт принесли вкуснейший торт, после которого беседа возобновилась. Мартина о чём-то разговаривала с Анжеликой, сидевшей рядом, Ирэн вполголоса общалась с Евой и Мартином.
        - Как вам обед, Иса?
        - Очень вкусно, Доминик. Куда вкуснее казарменной еды.
        - Наверняка, - согласился я.
        - Салат просто из моего детства, даже не верится. Я могу сказать «спасибо» поварам и вашему дяде?
        - Разумеется. Хотите, сходим прямо сейчас? Вроде бы на нас внимания не обращают.
        - Да, хорошо.
        - Я с вами, - кивнула Мария, услышавшая наш разговор.
        - Куда вы, господин Каррера? - спросил меня Лукас, когда мы направились к двери.
        - Мы хотим поблагодарить господина Альва лично, - ответила за нас де Мендес.
        - Превосходная идея! - высказалась Анжелика. - Пожалуй, я к вам присоединюсь. Давно я не ела такой нежной телятины. А соус - это нечто.
        - Пожалуй, мы с вами, - встала Мартина.
        В итоге мы вышли всей толпой и направились в сторону кухни, но были остановлены другими посетителями, образовавшими небольшую давку перед служебным ходом. Видимо, мысль высказать благодарность пришла в голову не нам одним. Дядя Марко, краснеющий от смущения и гордости, вышел в зал, где его встретили аплодисментами. А ведь я предупреждал, его кафе будет местом паломничества аристократов!
        На улицу мы вышли в приподнятом настроении, даже Исабель слегка улыбалась. Перед расставанием все принялись обмениваться любезностями и благодарить Анну за приглашение. Первыми уехали де Вега, затем Кабрера. Мария, пожелав нам удачи, тоже поспешила к машине. Мартин и Ирэн укатили с Матриархом, мы остались вчетвером.
        - Думаю, что презентация удалась, - сказала Анна, склонившись над коляской, откуда раздался голос проснувшейся Пилар.
        - Определенно удалась, - согласилась Ева, посмотрев на вход в кафе. - Папе скоро понадобится администратор, чтобы сортировать всю эту публику по рангам и званиям.
        - Фернандо с этим справится.
        - Но цены тут, конечно... Во сколько нам обошёлся обед, десять золотых на каждого? Неужели здесь найдется столько богачей?
        - Ева, уж ты-то будешь обедать здесь бесплатно.
        - А если я приведу сюда подруг? Их тоже кормить на халяву? - возразила Ева.
        - Мы изначально планировали привлечь богатых посетителей. У нас получилось. А что до цен, они ещё выше могут быть - откликнулась Анна.
        - Думаю, что надо открывать ещё одно кафе или ресторан, такое вполне возможно. К дяде Марко приходило несколько поваров высокого уровня. А если ресторан будет в отеле, и отель тоже будет наш... Тетя Анна, думаю, что управлять этой сетью придётся уже вам. Поговорите с Кано, он подскажет, что и как надо сделать. Этот парень вообще ходячая энциклопедия. Жаль, что он отказался от должности управляющего, и согласился помочь только на первых порах...
        - Ты слишком уж размахнулся, Доминик, - с сомнением сказала Анна, доставая Пилар из коляски. - Какая ещё сеть, какие отели? Представляешь, сколько это стоит? Это не кафе открыть, тут миллионы нужны.
        - Не сразу, конечно, а в перспективе. Хороший отель, хороший ресторан в отеле. Вполне может получиться. Корпорация Альва. Звучит?
        Если подумать, то после моей смерти Альва станут миллионерами. Почему бы не намекнуть на один из вариантов капиталовложений? Анна задумалась, а сбоку раздалось тихое «гм...» Повернувшись, я увидел Петра, который с красным лицом протягивал Еве пакет.
        - Я подумал, госпожа Альва, что вы не попробовали мои кексы. Может быть, они понравятся вам и вашим подругам.
        Я не сдержался и хрюкнул, уж больно потешный вид был у Евы, когда она принимала выпечку от кондитера. А Пётр, с поклоном отдавший пакет, бросился в кафе, спотыкаясь от волнения.
        - Ах, какие симпатичные кексики, - протянул я. - Ещё даже не остыли? Видно Пётр состряпал их сразу после того, как увидел тебя в форме. Оперативненько. Сердечко там нигде не нарисовано, нет? А записочки там не видно? Жа-аль. Дашь попробовать?
        - Мелкий! Урою!
        Глава 17
        Газета «Вестник Европы» .
        Как нам стало известно, госпожа графиня Аделаида Рейес, Командующая Сухопутными Силами Европы, заместитель Главкома подала в отставку по состоянию здоровья ...
        ... На её место назначена генерал графиня де Кабрера, командующая Серебряным Легионом. В течение следующих трёх месяцев госпожа графиня будет принимать дела у своей предшественницы...
        ***
        Газета «Три факта».
        ...
        Факт первый. За последние пятнадцать лет Кармен де Кабрера сделала головокружительную карьеру от рядового офицера корпуса «Серебряный Легион» до его командира. В то же время никакой политической подготовки у «Быстроногой» Кармен нет.
        Факт второй. Предстоящая свадьба Кармен де Кабрера и Хосе де Мендес выведет госпожу генерала в ряды самых влиятельных людей Европы. Вот только мы прекрасно помним, что дуэль между Миа Ван и Домиником Каррера была проведена под наблюдением госпожи генерал. В той дуэли погибла одна из гостей нашей страны, участница переговоров - дочь главы Клана Ван. После того, как переговоры чудом удалось продолжить уже с кланами Эван и Чоу, Ван начали неприкрытую подготовку к вторжению в Европу. Всего один несогласованный поступок де Кабрера привел к эскалации конфликта в тот самый момент, когда Правительство и Храмы Триединой смогли начать мирные переговоры.
        Факт третий. Мануэль Санчес состоял в родстве с нынешним женихом де Кабрера. Хосе де Мендес, захвативший в результате рискованных операций компанию «Венеция», и Мария Долорес де Мендес, с позором изгнанная из Легиона, часто называли Санчеса «дядей». К тому же, как стало известно, Доминик Каррера является протеже корпорации МС. Видимо, этого молодого человека с самого детства натаскивают на убийства тех, кто пытается противостоять всё более разнузданной компании МС по наращиванию силы в политической и экономической жизни Европы...
        - Они что-то узнали о наших планах.
        - Не думаю, госпожа. Просто ротация кадров. Не очень удобная для нас, соглашусь, но ничего угрожающего.
        - Поверь мне, Хуго, они что-то узнали. Я сорок лет сижу в кресле Главы Семьи и такие вещи чую печёнкой. Принеси мне бумаги по вторжению, надо будет многое пересмотреть.
        ***
        Карьера Кармен стремительно ведёт её наверх. Вчера узнал, что она стала командовать всеми сухопутными силами Европы. В принципе, правильно. Как мне пояснил Лукас, и потом в подробностях рассказала Иса, Кармен де Кабрера - лучший вариант. Достаточно молодая, чтобы быть энергичной и дерзкой, и достаточно опытная, чтобы понимать все трудности Армии. И чисто боевого опыта ей не занимать, с самых ранних лет участвует в военных конфликтах. И хотя звание у неё осталось всё то же - генерал, власти прибавилось значительно. Что ж, рад за Кармен, но что это даёт лично мне? Оказывается, мне это сулит только неприятности, что выяснилось очень скоро.
        В четверг в нашу лабораторию нагрянула проверка. Генерал Кабрера собственной персоной и ещё несколько воинственных дам в форме. Насколько я понял, это была плановая проверка оценки общего состояния столичных частей. Сначала столица, потом всё остальное? Как бы то ни было, делегация получилась внушительная. Пришли они в хороший момент: и Лукас был здесь, и мы как раз примеряли на Исабель новый вариант костюма Дюран, нам было что показать. Свита осмотрела костюм, внимательно выслушала наш рассказ о перспективах его применения.
        - Ну и что у вас получается? - спросила Кармен, выслушав мой доклад.
        Я пожал плечами, понимая, что врать бесполезно.
        - Есть определенные сложности с прохождением сигнала, точностью и быстротой его обработки. Сейчас Дюран планируют использовать особые кристаллы для устранения этой проблемы. Если получится, то контактный костюм будет практически готов, и мы приступим к построению собственно боевого доспеха. Принципиальная схема уже готова, вооружение на стадии испытаний.
        - Я слышала, господин Каррера, что вы вызвали на дуэль экспертов, которые раскритиковали вашу задумку. Вы в своих костюмах против бронеходов. Я так же слышала, что вы поставили вполне определенный срок - конец Олимпиады. Но я не вижу у вас хоть какого-то прогресса.
        - Я не отказываюсь от своих слов, госпожа генерал.
        - Ну-ну. Давайте посмотрим на лабораторию Дюран, дамы.
        По кивку Кабрера свита потянулась к выходу, Ирэн и Мартин побежали открывать им двери, а отставшая Кармен понизила голос и спросила без обиняков:
        - Вы обещали мне защиту от ваших заклинаний Доминик. От этих ваших рейлганов. Где она? Где защита от прямых попаданий артиллерии, где минимизация потерь энергии? Где упрощение управления? Может быть, ваш костюм и будет когда-нибудь замечательным оружием, но что мне делать с сотнями бронеходов и их экипажами сейчас? У меня война на носу, а тут мне сообщают, что любой подросток может подбить «шляпу». Я выполняю свои обещания, Доминик, а вы?
        Не дожидаясь ответа, Кармен развернулась и ушла, а я остался стоять, как оплёванный. Не смотря по сторонам, прошёл за свой стол и сел, обхватив руками голову. Дурак. Дурак! Увлекся идеей костюма, забыл, с чего всё началось. Мне не нужен костюм, мне нужны кристаллы! А что у меня по ним? Ноль!
        - Всё в порядке, Доминик? - послышался голос Лукаса.
        - В полном, - ответил я, глядя на фигурку Железного Человека, что я сделал на досуге.
        Размахнулся и расплющил поделку кулаком, брызнули кусочки игрушки. Мне показалось этого мало, и я смёл все бумаги со стола. Потом перевернул сам стол и расколотил об него стул. Пробил кулаком доску, разорвал плакаты по креплению мышц и схемы вооружения. Разбил несколько макетов, пинком запустил кристалл в стенку, полюбовался на осколки, разлетевшиеся по сторонам. Больше бить было нечего, и я повернулся к столу Солано.
        - Только не мою работу, - спокойно сказала Иса. - У меня наметился прогресс совмещения сокращающих мышц. Если вам нужен спарринг, советую сходить в третью казарму.
        - А что в третьей казарме? - спросил я, задыхаясь.
        - Спортзал. Там часто бывает сержант Ньето и операторы бронеходов.
        - А я думал, меня тут все любят. Особенно после нашего выступления на полигоне и в столовой.
        - Сходите и проверьте.
        - Нет уж, я пока что не в форме.
        - Госпожа Солано, пожалуйста, принесите веник и совок. Думаю, что господин Каррера хочет навести порядок, - вклинился в беседу Лукас.
        Я уселся прямо на пол, прислонился к стене и огляделся вокруг. Н-да. Лейтенант вышла из комнаты, а Лукас пристроился рядом.
        - Это шалил Источник или вы?
        - Это я, - буркнул я, успокаиваясь. - Мне только что напомнили условия, на которых я получил эту лабораторию. Почему вы молчали, Лукас?
        - Потому что мне было интересно, - пожал плечами герцог. - Если идея костюма будет реализована, то это может изменить баланс сил в нашу пользу. Проблема щитов на бронеходах не нова, так что перестаньте переживать.
        - Я дал слово Кармен и Марии, - угрюмо напомнил я. - Я привык отвечать за свои слова. А получается, что за месяц мы ничего не сделали, только деньги потратили впустую.
        - Не думаю, что графиня де Кабрера всерьёз ждала от вас чуда.
        - Я привык держать слово, - повторил я. - На меня надеется Кармен, смотрят Ева и Иса. Не хочу в их глазах выглядеть болтуном. И в своих глазах тоже.
        - Над этим бьются полтора столетия, а вы хотите решить проблему за месяц? - Лукас покачал головой.
        - А что если я найду решение? - я посмотрел на аристократа, сидящего рядом. - Вы дадите мне Камень?
        - Да, - твердо ответил Лукас. - Защита бронеходов стоит Камня Силы.
        - Значит, я сделаю это.
        - Вы не сможете выжить в Камне, я уже вам говорил.
        - Это уже другая проблема, Лукас, - я откинул голову на стену и закрыл глаза. - Я решу её после. У меня выбора нет.
        - Что ж, это будет ещё интереснее. Удачи, Доминик. Ну а я пойду, не буду мешать подметать полы. И, да, стоимость мебели вычтут из вашего жалования.
        Я лишь дёрнул плечом, не открывая глаз. Лукас встал и удалился. Через минуту снова хлопнула дверь, звук лёгких шагов затих рядом со мной.
        - Я могу помочь с уборкой, Доминик.
        - Спасибо, Иса, я сам. Идите отдыхайте, вы и так работаете больше всех в нашей команде.
        - Это знакомая работа, мне не трудно. Что вам сказала генерал Кабрера?
        - То, что я должен был помнить всё это время.
        Иса постояла немного рядом, потом стукнули деревяшки метёлки и совка, и Солано ушла, оставив меня одного. Так-то лучше. Я с кряхтением поднялся на ноги и начал наводить порядок. Почему создать кавардак - минутное дело, а избавление от него занимает целый день? И что же мне делать после того, как порядок в комнате будет восстановлен?
        В голове была пустота, и я принялся пинками загонять в эту пустоту мысли. Хватит уже критиковать этот мир! Да, здесь нет «Тигра» и Т-34. Но есть бронеходы, которые занимают примерно ту же нишу в бою. Здесь есть магия. Если подумать, то танки в боях второй мировой горели сотнями, и никто не кричал, что это неудачная концепция. Критиковать легче всего, а вот предложить альтернативу могут немногие. Моя альтернатива - мобильный доспех. Но, чтобы разработать этот костюм, чтобы мне поверили, мне нужно улучшить здешние танки. В нашем мире это многослойная броня и навесы брони активной. Здесь они уже есть на магической основе, значит, нужно лишь улучшить их. Точно так же, как я улучшал кристаллы в «Лагуне» Анны, точно так же, как я расставлял правильно кристаллы на ТЭЦ.
        Я смёл осколки кристалла в общую кучу и принялся мести пол с другого конца комнаты. Проблема здешних щитов в том, что они соприкасаются друг с другом. Конечно, оператор, точнее, второй оператор, следит за этим. На дуэлях я мог поставить Щит прямой, а мог завернуть его в сферу. Ева говорит, что на бронеходе этот фокус не пройдёт из-за большого расстояния от оператора до соответствующего щита. Всё, что ему доступно - это слегка закруглить щиты, уменьшив вероятность соприкосновения. А если кристалл защиты расположен на ноге бронехода, которая мотается в пространстве при беге туда-сюда, то контроль и вовсе невозможен. Магическим щитам изначально придают примерную форму, закладывая её в сам кристалл.
        Сзади хлопнула дверь, и я повернулся.
        - Я же сказал вам идти отдыхать, Иса.
        - До конца смены ещё два часа. И я не устала. А в лаборатории давно пора навести порядок, - Солано поставила на пол ведро с водой и накинула на швабру тряпку. - Откуда начинать?
        - С того угла.
        - Хорошо. Я не буду вам мешать, господин Каррера. Я сама люблю размышлять, занимаясь чем-нибудь.
        - К сожалению, у меня толковых идей нет, лейтенант. Надеюсь, что это временно. А что вы думаете о нашем проекте как первый оператор бронехода? Кстати, чем вы управляли?
        - «Пирамидой».
        - Правда? Я слышал, что ими управляют самые безбашенные. Или самые хладнокровные и расчетливые. Вы из каких?
        - Скорее из вторых, первые долго не живут. Что касается вашего вопроса, то я скажу просто: я не верю в ваш успех. Вы пытаетесь создать тот же бронеход, но вам это не удастся. На костюм нельзя навесить тяжёлое вооружение и разрядники. Даже если у вас получится, и пехотинец будет передвигаться немного быстрее обычного, это не даст особого преимущества в целом.
        - Почему?
        - Деньги. Сколько будет стоить ваш костюм? Одни мышцы, что я принесла в лабораторию, стоят как половина моего биомеха, а мы ещё ничего не сделали.
        - Чёрт, об этом я не думал. Что стоит супероружие для обычного пехотинца, если оно супердорогое? Оно никому не будет нужно. Значит, всё впустую.
        - Не расстраивайтесь, Доминик. Я узнала много нового о строении бронеходов, эти знания в дальнейшей службе мне пригодятся...
        - Задача была другая, - прервал я Ису. - Надо подумать. Жаль, ничего не приходит в голову. Крутится, крутится, а ухватить не могу. Что-то совсем рядом, на поверхности.
        - Может быть, вам стоит отвлечься? Хотите, сходим на открытие Олимпиады? У меня есть билеты на церемонию.
        - Вряд ли это поможет, - усмехнулся я, заметая остатки мусора в мешок.
        - А вы попробуйте, - мягко предложила Иса. - После посещения «Золотой короны» и кафе вашего дяди я начала смотреть на мир по-новому. Подруги говорят, что я сильно изменилась, может и у вас получится расширить кругозор. Что скажете?
        - У меня уже было развлечение, оно не особо помогло.
        - Вы имеете в виду открытие кафе? Там, Доминик, вы были слишком увлечены помощью своей семье, а Олимпиада - праздник общий, где нужно будет просто наслаждаться грандиозным зрелищем. Подумайте сами: первая Олимпиада за тысячу лет!
        - Ну... Может и так. Давайте сходим.
        Глава 18
        Лишь длительный застой в мыслях и делах послужил оправданием для нашего похода. Не знаю как Иса достала эти билеты, наверное, Кармен подсуетилась, но мы сидим на центральной трибуне. Лучше наших мест только именные ложи Правительства и высшей аристократии. Немного жаль, что с нами нет Евы. После открытия кафе она вернулась на службу. Ирэн и Мартин тоже на церемонии, но не с нами: сидят в отдельной ложе вместе с Анжеликой и остальными важными персонами рода Дюран, зарабатывают авторитет. Марко занят кафе, приходит домой усталый и счастливый, а Анна отказалась идти на церемонию с Пилар, сказав, что посмотрит её в записи.
        Мы с Исабель разглядываем команды, проходящие по стадиону, совсем как на старушке Земле. Громкоговорители вещают о возрождённых традициях, которые помогут укрепить мир во всём мире. Самая внушительная делегация - африканская. Маги и не маги там как на подбор: рослые, с хорошо развитыми мышцами, играющими под тонкой тканью. Больше ни в одной команде нет таких колоритных спортсменов. Иса лишь хмыкнула, когда я поделился с ней этим наблюдением.
        - Сделать мышцы рельефными можно за пару недель. Объемные мышцы - не значит быстрые или сильные. Посмотрим, что они покажут на беговых дорожках и в воде.
        Да, Солано фанатка именно водных видов спорта. Она показала билеты на финальные заплывы, признавшись, что достала эти билеты через спекулянтов, заплатив втридорога. Наверное, спустила все остатки жалования. Кстати, одета лейтенант в новое гражданское платье. Подешевле, чем то, что мы купили в «Короне», но тоже дорогое. Видимо, ей понравилось выглядеть состоятельной особой.
        А открытие шло своим чередом. Прошли участники со всех континентов, подошли к концу показательные выступления отдельных спортсменов и артистов. В воздухе над стадионом то и дело возникали иллюзии, изображающие тех или иных спортсменов, чемпионов в разных видах спорта. Показывали моменты их триумфа, награждение и призы. За всё время церемонии открытия я не заметил ни одного сюжета, который бы напомнил о конфликтах и войне. Разве что показали иллюзию древнего мира, как Пресветлая спустилась с небес, даровав саму идею Олимпиады, прекратив этим войну. Незабываемо яркое зрелище, особенно в наступивших сумерках.
        - Вам понравилось? - спросила Иса, когда мы вышли к стоянке такси.
        - Очень. Никогда не видел столько знаменитостей в одном месте. Артисты, спортсмены, политики... Как думаете, кто станет победителем в общем зачёте?
        - На «воде» Европе будет очень сложно, - сожалеюще признала Иса. - У англичан есть Кёртис и Смит. У африканцев - Мьянма и Эрна. У американцев целая компания отличных пловцов, да и австралийцы тоже сильны. У нас разве что Кармона наверняка выиграет золото на километре, остальные наши спортсмены примерно равны зарубежным.
        - Есть ещё гребля и парусная регата.
        - В парусной регате допускается применение магии, там будут соревноваться англичане и австралийцы, у них водные и воздушные маги сильны. А в гребле... Да, пожалуй, там наши смогут себя показать. Особенно в королевских гонках «восьмёрок». И в «двойках» на марафонской дистанции: братья Ортис, как же я о них забыла?
        Мы пошли на стоянку такси и встали в конец небольшой очереди. Перед нами было несколько компаний, слышался смех, обсуждения достоинств и недостатков команд, сзади нас тоже подошёл народ. Высказывания были совсем не такие критичные, как у Исы. Если я правильно понял, то большинство было уверено, что Европа возьмёт практически всё золото. По отношению к африканцам высказывались крайне негативно. Угрозы и проклятия сыпались постоянно, причём, чем моложе были голоса, тем громче они звучали. Пару раз слышались обещания «прибить любого африканца, который встретится на пути», а также крепкие высказывания в адрес правительства, «которое допустило на нашу землю этих гадов». Я даже оглянулся на парочку таких выкриков, что прозвучали у нас за спиной. Увидел компанию из нескольких молодых людей, большинство из которых были одеты в военную форму.
        - Такси, - сказала Иса, и мы шагнули к подъезжающей машине.
        - Доминик Каррера? - внезапно раздалось сзади, заставив меня замешкаться.
        Передо мной стоял высокий брюнет из шумной компании. Мундир курсанта Пехотного училища, нашивки второго года обучения, значки за отличную службу. Неслабый перегар и эмоции, бьющие через край. Недоверие, надежда, предвкушение... Это ещё что значит?
        - Да, сударь, это я.
        Лицо курсанта исказилось злой гримасой, и он почти пропел:
        - Как же давно я вас искал, сударь!
        Кулак кадета мелькнул перед глазами, и в голове взорвалась галактика, разлетаясь разноцветными звёздами. Очнулся я, лёжа на проезжей части у колёс такси. С трудом подняв голову, осмотрелся. Военного держали его приятели, перед Исой бледнел щит, отразивший фаербол в ночное небо. Лицо нападавшего было перекошено от ненависти и бешенства, его кулаки были покрыты каменными наростами. Поднявшись на ноги, я пошатнулся, но устоял и приблизился к курсанту. Левая сторона лица стремительно опухала, шевелить челюстью было трудно, рот был наполнен осколками зубов и кровью, смешанной со слюной.
        - Обзовись, смертник, - сплюнув, прохрипел я.
        - Не узнаешь меня?! Я - Алехандро Бенитес! Жених Габриэллы Дельгадо, которую ты убил на Арене! Ты! Нищий выскочка, ублюдок! Это ты виноват в её смерти! Убью!
        Отшвырнув спутников, маг рванулся ко мне, но был остановлен Стеной Солано. Вот оно что! Да, Валерия Дельгадо говорила об этом типе. А Габи сказала, что этот женишок был влюблен в неё с семи лет. Габи ему не досталась, и он решил отыграться на мне? Или он просто пьян? Да какая разница! Этот тип уже покойник. Но не здесь, оглянулся я на толпу, глазевшую на бесплатное шоу. Нет, не здесь и не сейчас, женишок. Я посмотрел на его приятелей, остановив взгляд на самом трезвом.
        - Мои секунданты свяжутся с вами, господин...
        - Курсант Моралес. Энрике Моралес. Третий курс Пехотного училища. Я буду ждать ваших людей завтра до десяти утра, господин Каррера. Вы знаете адрес нашего училища?
        - Я найду тех, кто знает, господин Моралес.
        Я кинул взгляд на Бенитеса, смотревшего на меня налитыми кровью глазами и отвернулся. Толпа расступилась, когда мы с Солано двинулись к такси. Исабель прикрывала нас Щитом до тех пор, пока мы не сели в машину.
        - Куда? - спросил таксист, с интересом разглядывая меня. Даже обернулся, видимо, моя опухшая рожа не влезала в зеркало заднего вида.
        - Квартал МС. Знаете, где это?
        - Конечно.
        - Побыстрее, пожалуйста.
        Откинувшись на спинку сиденья, принялся колдовать с Источником. Получалось откровенно хреново, хоть я и восстанавливал зелёные нити в первую очередь. Плохой из меня маг, не могу пока кастовать заклинания на должной скорости.
        - Могу помочь, - предложила Солано, и я с благодарностью кивнул.
        Прохладные пальцы легли на моё лицо, место удара слегка покалывало, как обычно бывает при ускоренной регенерации. Девушка занималась исцелением почти всю дорогу, и из такси я выбрался почти как новенький. Остановились мы не у дома Альва, а у особняка Кано. Я не хотел тревожить Анну своим видом, хотя и понимал, что лишь оттягиваю неизбежное.
        - Опухоль спала, синяк почти исчез, а вот с выбитыми зубами и трещиной в челюсти пока придётся смириться. Нужна нормальная обстановка и время, - отрапортовала Иса.
        - Сойдёт и так, - прошепелявил я. - Госпожа лейтенант, вы будете моим секундантом?
        - Я как раз хотела поговорить об этом. Доминик, вы не можете драться на дуэли, - твёрдо заявила Исабель.
        - Почему это? - удивился я.
        - Вам не позволят.
        - Кто?
        - Генерал де Кабрера, как старший офицер, и герцог де Вега, как ваш куратор. А ещё есть майор Алонсо, в подчинении которого находится наша лаборатория. По закону вы должны спросить у них разрешения, а ваш соперник - у своего командира и начальника училища. Вряд ли Бенитес его получит. И я, как старшая по званию в вашей группе, запрещаю вам это.
        - Значит, я буду драться без разрешения, - пожал я плечами. - И я вам не подчиняюсь, Иса, наоборот, это вы в моей группе.
        - Вы нарушите присягу!
        - С чего бы это? Да если и нарушу, плевать. Я этого щенка по стенке размажу. Так вы будете моим секундантом или нет?
        Лейтенант в замешательстве посмотрела на меня, а потом через силу кивнула.
        - Только учтите, нужно не менее двух человек. Может быть...
        - Есть человек, который не откажет, - перебил я. - Идёмте. Думаю, Мария здесь.
        Как ни странно, но Лолы в особняке не было. Я почесал голову и попросил Фернандо найти её. Тот кивнул и пододвинул поближе телефон. Мы с Солано отошли в сторону, чтобы не мешать.
        - Вы уверены, Доминик? - гнула своё Иса. - Вы как маг ещё не восстановились, физически тоже слабы, скорость и реакция ниже нормы. Как вызванная сторона, Бенитес будет вправе выбирать оружие. Надеетесь, что противник выберет огнестрел?
        - Это вряд ли, - задумался я. - Будет либо магия, либо рукопашка. Этот урод слишком меня ненавидит, чтобы играть честно. Видели, как он лез ко мне с кулаками?
        - Видела. Он - маг Камня и Огня, а это ещё хуже, - ответила Иса. - К тому же, он заметно тяжелее вас и явно занимается рукопашным боем.
        - Удар у него хорош, - я потёр челюсть. - Но мне плевать. Один из нас должен сдохнуть. А вы почему так переживаете, Иса? У вас в части никогда не было дуэлей?
        - Были. На одной я присутствовала в качестве зрителя. Это было отвратительно. Одна из участниц погибла, вторую разжаловали. Лично я считаю, что дуэль - это безответственный поступок. Армия потеряла двух опытных офицеров, на подготовку которых страна потратила время и деньги. А знаете, почему они дрались?
        - Это неважно.
        - Да?! Впрочем, вы правы, причина для дуэли была ерундовая. И вы хотите поставить на кон свою жизнь, свою работу? Если вас убьют, кто защитит вашу семью? Вы об этом подумали?
        - Иса! Чёрт побери! Конечно, нет! Некогда было! Что бы вы сделали на моём месте? Встали и ушли?
        - Он - будущий офицер, а вы - военный контрактник. Для таких случаев есть суд офицерской чести. Не думаю, что Алехандро похвалят за нападение в пьяном виде, да ещё без предупреждения. А если учесть ваши ранения...
        - Хватит, - прервал я разошедшуюся Солано. - Зачем вы пытаетесь меня отговорить? Чтобы успеть доложить Кармен?
        - Что вы имеете в виду, господин Каррера? - заледеневшая Иса уставилась мне в глаза. - Что я - шпионка госпожи де Кабрера? Ваш намёк оскорбителен, знаете ли. Я прикрывала вам спину в бою, а вы мне не верите? Между прочим, мы с вами работаем в одной команде. К тому же, с Евой я могу оказаться в одном экипаже. Мы с ней сёстры по оружию!
        Обычно спокойное лицо Исы порозовело от гнева, в голосе зазвучал металл. А самое главное, лейтенант ничуть не кривила душой.
        - Что касается этой нелепой дуэли, - продолжила она отчитывать меня, как мальчишку. - То мне не нравится ситуация, когда братья по оружию хотят прикончить друг друга. Я уже один раз потеряла семью и не хочу опять хоронить близких, особенно, если они решили сделать глупость.
        Я даже смутился от её убеждённости в своей правоте. Не успел подобрать слова, как меня позвал Кано. Подняв трубку, я услышал на том конце голос Марии. Кажется, она тоже не в форме, но язык ещё не заплетается.
        - Доминик, дружище! Ты наконец-то вспомнил обо мне?
        - Госпожа графиня де Мендес, добрый вечер. Прошу вас быть моим секундантом на дуэли с Алехандро Бенитесом, - официально заявил я.
        Голос Марии недоверчиво протянул:
        - Что-то я не поняла. Малыш, ты что, тоже пьян? Какая ещё, на хрен, дуэль? Кто её допустит?
        - Бенитес будет ждать моих секундантов завтра в десять утра, а у меня только один - младший лейтенант Солано. Госпожа Мария, вы должны мне помочь.
        - Да с чего это? - возмутилась Лола.
        - Между друзьями нет секретов, а вы кое о чём умолчали...
        После недолгой паузы де Мендес глухо спросила:
        - Ты сейчас у Фернандо? Иса с тобой?
        - Да. Солано будет моим секундантом. А вы?
        - Ждите. Я сейчас приеду.
        Послышались короткие гудки. Я положил трубку на место и посмотрел на Кано и Ису.
        - Она приедет.
        - Я могу предложить вам лёгкий ужин, госпожа Солано? У меня есть морские блюда от «Марко», - Фернандо включил управляющего. - А вам, Доминик?
        Иса сдержанно кивнула, а я уточнил:
        - Мне суп-пюре... И, Кано... без сухариков, пожалуйста.
        После церемонии открытия Олимпиады мы и так собирались в наше кафе. Вот и поедим дядиных деликатесов, только в домашней обстановке. Управляющий отвёл нас в гостиную, а сам поспешил на кухню.
        После ужина прошло полчаса томительного ожидания. Но вот раздался звонок, и Фернандо пошел открывать двери. К моему удивлению, на пороге стояла не Мария де Мендес, а незнакомая капитан в форме военной полиции.
        - Младший лейтенант Солано, господин Каррера. Прошу следовать за мной.
        Глава 19
        Полицейская махнула перед нами «корочкой» и коротким кивком указала на выход. От такой просьбы отказываться мы не стали, пришлось проследовать. На улице нас ждал «Зубр» в исполнении автобуса, только все стёкла салона были наглухо зашторены. Мы расположились на сиденьях, пройдя через зарешеченную перегородку. Сразу же почувствовал подавители магии: «воронок» был приспособлен для перевозки буйных магов. Полицейская захлопнула дверцу, и мне стал чудиться вкус баланды. Ехали долго, грузовик подвывал задним мостом и дёргался при переключении передач, раскачиваясь на поворотах и подпрыгивая на кочках. Наконец, автозак остановился, но открывать клетку капитан не спешила. Вышла наружу и отсутствовала несколько минут. Потом появилась вновь и коротко скомандовала на выход. Покидая клетку, я чуть было не сложил руки за спиной, оглядываясь по сторонам. Обстановка не радовала: мы находились в узком проулке меж глухих стен. «Владимирский централ, ветер северный...» Капитан повела нас к единственной двери, за которой оказался длинный коридор, закончившийся лестничным маршем. Подъём на два этажа, ещё несколько
коридоров, лестницы, две двери, и мы оказались в просторной приёмной. Удобные диваны, пустующий стол секретаря. Полицейская с каменным лицом указала на следующую дверь. Иса вздохнула, явно узнавая место. За всё время она не произнесла ни слова, да и меня не тянуло на разговоры.
        За дверью оказался просторный зал, погружённый во мрак, скрывающий подробности кабинета. Под светом направленных ламп выделялись несколько стоявших фигур. Так-так, и кто тут у нас? Генерал Кабрера в парадном мундире, Мария де Мендес в брючном костюме, Алехандро Бенитес и Энрике Моралес. Курсанты стояли навытяжку, а Кармен расхаживала перед ними, словно тигрица в клетке. Мы с Исой замерли рядом с Моралесом.
        - Все собрались, голубчики, - зловеще констатировала Кармен. - Тогда начнём.
        - Госпожа генерал...
        - Я не давала вам слово, младший лейтенант Солано! То, что вы сменили мундир на гражданское платье не должно было заставить вас забыть устав. С вами разговор будет отдельный. Я хочу сначала посмотреть в глаза вот этим малолетним самцам, у которых в башке только алкоголь, сперма, моча и ещё чёрт знает что, но только не мозги. Что вы на меня так уставились, Бенитес? Я вам открыла глаза на содержимое вашего черепа? Странно, что вы стали отличником своего курса, видимо, остальные ваши сослуживцы не могут похвастаться и этим. Не так ли, Моралес? А иначе, почему старший товарищ не остановил младшего, позволив ему напиться на церемонии государственного масштаба? Почему старший кадет не прервал своих однокурсников, выкрикивающих провокационные политические лозунги? Вы понимали, что ваше поведение позорит высокое звание офицера Империи? Почему вы, Энрике, допустили, чтобы ваш товарищ напал на человека, до сих пор не оправившегося от серьёзных ран? Почему вы, кадет Моралес, не принесли извинения пострадавшей стороне сразу же на месте? Почему меня сорвали с официального мероприятия из-за распустившихся
придурков в форме Пехотного училища, устроивших пьяный дебош в центре столицы? Почему по Капитолию поползли слухи о предстоящей дуэли?
        Моралес стоял бледный как смерть, парализованный змеиным голосом Кабрера. А Кармен, отвернувшись от третьекурсника, занялась моим врагом.
        - Алехандро Бенитес, сын прославленной майора Бенитес. Мы с твоей матерью проливали кровь, когда ты ещё шевелился в штанах своего папаши. И вот, спустя почти двадцать лет после того, как твоя мать с риском для жизни вытаскивала мою задницу из-под огня, я должна сообщить ей, что её сынок в пьяном виде на центральной площади столицы поносит Императрицу?! Что её сын призывает идти громить дипломатический квартал, где расположились гости со всего мира? Что он жаждет крови врагов Империи, но решил начать с соотечественника? В твою тупую и безмозглую головёнку могла хотя бы случайно забрести мысль о том, что мать сделает с тобой? Нет? А я тебе расскажу. Твоя мать своими руками вырвет тебе язык, проделав эту процедуру без наркоза и через задний проход. Может быть, там и прячутся твои мысли, среди фекальных масс? Что ещё за использование магии на улицах столицы? Почему лейтенанту Солано пришлось ставить боевой щит? Знаешь, что по закону полагается военнослужащему за предумышленное нападение с применением магии, влекущее травмы гражданских лиц? Казнь! Ты слышишь, Алехандро, казнь! Дебил ты эдакий! А если
бы эта ваша дуэль каким-то образом состоялась... Да о чём это я? Если бы ваши секунданты хотя бы начали обсуждать дуэль, то плаха грозила бы всем! Ты об этом помнил, когда бил кулаком, напитанным магией? Или ты хотел, чтобы роду Бенитес объявили вендетту рода Моралес и де Мендес?
        - Я хотел справедливости! - выкрикнул кадет.
        - Молчать, сопляк! Справедливости? Для того чтобы отомстить за смерть Дельгадо, тебе нужно окончить училище и идти воевать с африканками, а не размахивать кулаками в двух шагах от Дворца! Но ты об этом не думал! Ты хотел отомстить сопернику! Нечего мне тут сказки рассказывать о какой-то там справедливости. Её нет, понятно, курсант? Нет справедливости для Бенитес, нет для Каррера, Солано или де Мендес. Есть Империя, которой вы поклялись служить. И если для блага Родины понадобится, я лично выпотрошу всех присутствующих своими руками или позволю это сделать с собой! Вот о чём ты должен был помнить, щенок! О долге!
        Кабрера замолчала, гневно взирая на упрямо набычившегося кадета. Видимо, тот был не согласен с генералом, но не рисковал высказаться вслух. А Кармен, не дождавшись возражений, переключилась на нас.
        - Лейтенант Солано, почему вы не доложили старшему по команде об этом происшествии? Столичная жизнь расслабила вас? Гражданские тряпки затуманили вам мозги? Или с мундиром Серебряного Легиона вы повесили на вешалку и своё здравомыслие? От вас я не ожидала такой... некомпетентности. Пока считайте себя отстранённой от основной службы. Вплоть до моего распоряжения, ясно?
        - Так точно, госпожа генерал, - отчеканила Иса.
        Голос девушки был ровным, но я знал, что армия для неё всё: семья, друзья, работа и карьера. Похоже, что настояв на участие в дуэли, я сломал судьбу этой девочки. Кармен, посмотрела в лицо Исы и покачала головой.
        - Ну и наконец, господин Каррера. Вы, сударь - заноза в заднице. Я даже не знаю, что с вами делать. Формально вы подчиняетесь не мне, вас курирует герцог де Вега. От себя лишь добавлю, будь моя воля, отправила бы вас драить сортиры до конца контракта. Увы, вы всё ещё слушатель Академии, и моя власть чисто номинальная. Но учтите, Каррера, что ваш проступок будет занесён в личное дело. Я ясно выражаюсь?
        - Предельно ясно, госпожа.
        Кабрера отошла от нас и оглядела всю четвёрку. Итак, кнут мы попробовали. Будут ли пряники? Рискнёт ли Кармен испортить отношения с аристократами или же всё закончится пустыми угрозами? Видимо, Кабрера размышляла о том же. Она кивнула и поморщилась.
        - Я не хочу раздувать скандал, дамы и господа. Формально вы просто подрались и высказали неопределённые угрозы. Если мы остановимся на этом и не станем афишировать произошедшее, то дело можно будет спустить на тормозах. Наказания будут, но они будут не столь суровы, как мне бы хотелось, и как вы того заслужили. Господ кадетов ждёт гауптвахта за нарушение дисциплины. Вы, госпожа Солано, отделаетесь выговором без записи в личном деле. Каррера... Что с вами делать решит ректор Академии. Попрошу её не слишком церемониться. Всем всё понятно?
        - Так точно, - с облегчением выдохнула Иса.
        - Тогда подведём итоги. Вы, госпожа лейтенант, в первую очередь - офицер. И всегда должны помнить об этом, даже когда носите гражданское платье. Надеюсь, что этот урок вы не забудете. Это же касается и вас, господин Моралес. Помню вас по прошлогодним учениям, у вас есть потенциал. Не упустите свой шанс, Энрике. Ну а вы, молодые петушки... Кадет Бенитес, вы признаете свою вину? Тогда мы ждём от вас извинений. Надеюсь, вы не станете искать способ прикончить друг друга. Наступили трудные времена, мне нужны все, способные держать оружие. Итак?
        Я пожал плечами. Специально разыскивать я его не буду, но если встретимся, вряд ли разойдемся мирно. Но ради Солано и спокойствия Кармен, почему нет? Бенитес повернулся ко мне и деревянно поклонился.
        - Господин Каррера, - произнес он сдавленным голосом. - Приношу извинения за своё поведение.
        - Извинения приняты, господин Бенитес, - я поклонился в ответ, нисколько не поверив.
        Бенитес протянул руку, и я пожал её.
        - Мы свидетельствуем об этом факте, - раздался голос в углу комнаты.
        Зажёгся свет, наша четверка поспешила раскланяться. За столом сидела герцогиня де Вега. Рядом стоял Лукас, задумчиво потирая подбородок и разглядывая наши лица. Де Вега были одеты под стать Кармен, видимо, приехали вместе. Мария и бровью не повела, значит, они заодно. У нас ещё будет с вами разговор, госпожа графиня, но сейчас не время для претензий.
        Получается, что «показательное выступление» генерала было не только для нас, но и для де Вега? Наверняка.
        - Если это всё, то я бы хотела поговорить с вами, госпожа генерал, - многозначительно произнесла Мартина.
        Намёк был вполне понятен, мы поспешно покинули кабинет. Та же полицейская сопроводила нас к выходу.
        ***
        - М-да, неожиданный поворот.
        - В Капитолии миллионы человек, а они встретились в таком месте и в такое время. Я начинаю верить в судьбу, Доминик притягивает неприятности, как магнит, словно сам их ищет. Спасибо Марии де Мендес, мы смогли предотвратить ещё одну нелепую смерть.
        - Это будет стоить мне друга, ваша милость.
        - Мартина, Лола. Полагаю, после сегодняшнего вечера, мы можем общаться без титулов. Как ты считаешь, Лукас?
        - Я не против. Что касается Доминика, дружба и так была бы недолгой, Мария. Он универсал и почти не жилец.
        - Вы видели его глаза? Глаза убийцы. Надо спрятать Бенитеса, Доминик прикончит его, клянусь.
        - Думаешь? Я бы поставила на Алехандро.
        - Ты не права, дорогая. Наша генерал правильно назвала Каррера убийцей. Ему не впервой. Но меня беспокоит не Каррера, а Бенитес. Он переполнен ненавистью, просто сочится ей.
        - Бенитесы всегда были однолюбы.
        - Он ненавидит нас всех, Мартина. Всех вместе и каждого по отдельности. У этого молодого человека тараканы такие, что страшно на них смотреть. Отправь его к Гонсало. И Моралеса тоже.
        - Ты серьёзно? Сейчас? Знаешь, как это воспримут? Как сведение счётов.
        - Как выражается в таких случаях Доминик - «плевать».
        - Что-то Доминика многовато... Хорошо, я тебя услышала. Но Гонсало освободится не раньше чем через месяц. И то, если ты поговоришь с сестрой.
        - Поговорю.
        - Кармен, что с группой Каррера? Откуда в ней эта девица?
        - Мне посоветовал Лукас.
        - Почему она в вашей группе, Лукас? Что вы задумали?
        - Это личное дело. Доминика надо держать в узде, Исабель справится.
        - Я помню её дело и хвалебные отзывы генерала, сама подписывала документы о досрочном производстве в лейтенанты. Но я не верю столь юным особам. То, что девочка стала офицером на бумаге, не означает, что она стала второй Кармен.
        - И напрасно, Мартина. Вспомни нас с тобой в её возрасте. В нас тоже не верили.
        - Наш брак был...
        - Да вы что?! Решили свести Доминика и эту ледышку? Кармен?!
        - А что такого, Лола? Исабель - боевой офицер, воспитанница Легиона, после общения с Домиником, возможно, станет магом Первой Лиги. Солано - отличный оператор, будущий офицер высшего звена... Если она выживет в предстоящей войне, то сможет занять и моё место. Она верна Империи. Из такого теста и лепятся патриоты страны.
        - И ноги у неё стройные, я заметил. Да и всё остальное на месте.
        - Я всё слышу, муж мой...
        - Пусть Солано приглядывает за Каррера, а то у него талант влипать в истории, согласись, Мария. Она разовьёт свой источник, расширит кругозор, отточит навыки общения, а Доминик немного подуспокоится. Если между ними что-то получится, это никому не повредит.
        - А она знает об универсальности Каррера?
        - Нет. Пока нет. Я скажу ей позже.
        - Не боишься ошибиться? Я тоже молчала и потеряла друга. А у меня немного друзей.
        - Да, всё сложно. Хоть с этой дурацкой дуэлью разобрались.
        - Думаешь, это их остановит? Ещё ничего не закончилось, Кармен.
        ***
        - Ещё ничего не закончилось, Каррера! Не надейся, что прикрывшись герцогской юбкой, ты спрячешься от меня. Времена меняются, и скоро мы опять встретимся. Только рядом не будет Лолы и Мартины...
        Бенитес смерил меня ненавидящим взглядом.
        - В любое время, в любом месте... - откликнулся я.
        - Ты мне за всё ответишь...
        - Хватит, Алехандро, - оборвал его Моралес. - Ты наговорил сегодня слишком много. До свидания, госпожа Солано. Господин Каррера.
        - Господин Моралес.
        Кадеты двинулись по аллее вправо, а мы с Солано пошли влево. На что надеялась Кармен, непонятно. Парень явно не в себе, в голове у него какая-то каша. Неужели генеральша и впрямь верит, что сопляк отстанет? Сегодня меня спасла Иса, в другой раз её рядом не будет, и что тогда? М-да, перед спутницей стыдно.
        - Прошу прощения, госпожа лейтенант, что поставил под угрозу вашу карьеру, - выдавил я. - А так же хочу извиниться за необдуманные выражения.
        - Прощаю, - серьёзно кивнула Иса. - Я надеюсь, что вы говорите искренне, а не как кадет Бенитес. Что касается моей карьеры, то с ней всё в порядке. Просто я получила ещё один ценный урок и сделала выводы. А вы опять поддались на провокацию этого глупца.
        - Если честно, то я хотел прикончить этого урода ещё на площади. Теперь и не знаю. Уверяю вас, Исабель, я не ударю первым, но и не стану медлить. Я вас не слишком успокоил?
        - Сейчас речь не о вашем бессмысленном противостоянии из-за мёртвой девушки. В казармах ходят тревожные слухи. Обратили внимание на фразу госпожи генерал о каждом бойце? Мы на пороге крупного военного конфликта. Просторы Империи слишком желанный кусок для иностранных хищников, и нам придётся защищать огромное пространство. Нам надо не враждовать с братьями по оружию, а...
        - Что? Что вы сказали, Иса? - я остановился.
        Исабель запнулась и недоуменно повторила:
        - Нам надо не враждовать, а...
        - Нет, что-то другое. Про Империю.
        - Огромные пространства привлекают иностранных хищников...
        - Госпожа Солано, - произнес я, чувствуя, как начинает бурлить Источник. - Вам ещё никто не говорил, что вы гений?
        Глава 20
        Всё было перед носом. Да что там, всё было прямо на ладони. Я полгода ковырялся с ответом на свой вопрос и совсем не думал об этом после смерти Санчеса.
        Почему я чуть было не переселился в камень? Потому что камень был копией моего разума. Конечно, не идеальной, поэтому ректор воспользовался ментальными ловушками. Только несовершенство копии и мои ментальные способности сорвали планы этого психа.
        Пространство. Портальный Камень. Камень пространства, чёрт бы его побрал! Есть два Камня, которые синхронизируются. Что получается? Что это значит? А это значит, что два Камня, будучи настроены друг на друга, составляют практически единое целое. Не два, а один Камень, разнесённый в пространстве. Их взаимодействие сильно зависит от расстояния между ними. От шестисот километров до двух тысяч, если я правильно помню. А что будет, если камень будет один? Уверен, ничего хорошего, если учесть, сколько энергии в каждом из них.
        Камни настроены искривлять пространство. А что летит в бронеход? Заклинание? Ха-ха! Три раза ха-ха! В бронеход летит физический объект. Шип, который пробил мне ногу, Лезвие, которым я ранил Габи, это ни хрена не магия! Магия закончилась, когда мы сформировали свои пожелания при посредничестве Источника. Так почему же, чёрт побери, я не подумал об этом?! Что будет, если я запущу Лезвие вблизи одного из Камней? Кармен говорила, что паразитные токи забросят десант в Антарктиду вместо Африки. А если взять камешек поменьше? Большой камень забросит, допустим, в океан, а маленький? Сможет он просто отклонить снаряд? Тогда получается, что всё это время решение было... во мне. В моей тушке сидит ещё полтора десятка осколков Камня Санчеса, и в два раза больше уже извлекли. Часть из них отдали Дюран, и Мартин говорил, что вроде бы дела идут на лад. А остальные где? Хотелось бы изучить их, но мне не дают. Надо наехать на Лукаса, почему?
        ***
        - Алехандро? Я рада, что ты позвонил.
        - Вы всё знаете?
        - Всё знает лишь Триединая. Но и сёстрам её ведомо многое. Ты был не сдержан, брат мой.
        - Простите меня, сестра. Вы же знаете, почему я так поступил!
        - Знаю. Но справедливости не добиться, если устраивать пьяные дебоши на улице.
        - Я виноват, сестра, знаю...
        - Успокойтесь, Алехандро. Слезами горю не поможешь.
        - Да, сестра! Я понял это сегодня вечером! Кабрера мне...
        - Господин Бенитес, для вас она либо госпожа генерал Кабрера, либо госпожа графиня де Кабрера! Потрудитесь соблюдать вежливость даже по отношению к своим врагам.
        - Простите...
        - Так что сказала госпожа генерал?
        - Что справедливости для меня нет. Есть справедливость для Империи, но не для отдельных её представителей.
        - Видно она забыла, что Империя и состоит из отдельных представителей, и они - самостоятельные личности. Что эти личности состоят в родстве, объединяясь в дворянские рода. И что именно эти дворяне защищают интересы Империи! Она сама из такого рода, благодаря чему добилась своего положения.
        - Она не остановится, сестра!
        - Я знаю, брат. Кабрера подмяли под себя де Мендес, стали сильнее. Деньги де Мендес, военная сила де Кабрера, власть де Вега. Всё, как я предупреждала тебя, Алехандро.
        - Это...
        - Неприемлемо, ты хотел сказать?
        - Да, сестра! Их надо остановить! Я готов! Я долго размышлял над вашими словами. Я сомневался... Я был не согласен с вами и даже грубил...
        - Путь к истине не прост, брат мой. Ты искал истину, жаждал справедливости, и мы постарались раскрыть тебе глаза. Правда бывает горька, её больно осознавать. Твоя грубость - это крик души, Алехандро. Рада, что ты узрел свет истины.
        - Спасибо! Спасибо, сестра! До сегодняшнего дня не верил вам. Но когда увидел, как мою веру в справедливость растоптала госпожа генерал, а госпожа де Вега и её муж поддержали...
        - Там был Лукас?! Лукас де Вега?
        - Да.
        - Великая Праматерь! Алехандро, с этого и надо было начинать! Лукас из имперского рода! Он ментат!
        - Что?! Но тогда... Всё пропало?
        - Может и нет... Ментат он слабый, он не развивал дар, преподнесённый ему Богиней, потому не мог уловить твои мысли и намерения. Сколько вас было в комнате? Где стоял Лукас?
        - Эээ... Восемь человек. Господин герцог стоял метрах в пяти от нас.
        - Мало. Он мог что-то понять, заподозрить... Ах, Алехандро, как же ваша драка некстати!
        - Простите, сестра... Я готов всё исправить!
        - Что ж, да будет так... Значит, вы согласны? Понимаете, чем это грозит вам и вашим родным?
        - Я готов пожертвовать! Генерал Кабрера говорила, что справедливость только для Империи. Вы говорите, что справедливость для людей, из которых Империя состоит. Я хочу добиться справедливости. Для Империи и для себя!
        - Хорошо сказано, кадет Бенитес. Тогда слушайте волю Триединой. Вы больше не будете искать встреч с этим выскочкой Каррера. Вы прекратите пить. Вы никогда не повторите на людях то, что говорили этим вечером. Вы станете образцом и примером для всего училища. Когда придёт время, Алехандро, вы займёте достойное место в новом мире, и справедливость восторжествует.
        - Да сестра! Благодарю вас за доверие! Буду ждать вашего сигнала.
        - Он будет очень скоро, Алехандро. Очень скоро. Будьте наготове.
        ***
        - Он в Академии, - перед Тракеном легли листки европейской прессы. - Этот мерзавец выжил во взрыве и продолжает отравлять воздух своим дыханием. Вот, прочтите.
        Журнал «Европейская Правда»
        «На страже магии, на страже истины, на страже порядка!»
        Ответьте мне, доколе на наших улицах будет царить анархия и вакханалия магов и отпрысков аристократических родов?! Как нам стало известно, вчера вечером, после открытия Олимпийских Игр, на стоянке такси состоялась дуэль между пьяными магами. Это тем более возмутительно, что в ней участвовали представители военных училищ Капитолия и гражданские маги.
        По нашим данным, в дуэли участвовал некто курсант Бенитес из рода Бенитес. А один из гражданских носит имя... Доминика Каррера! Всего месяц назад мы предупреждали читателей, что в Академии уже давно перестали готовить магов гражданских специальностей, а усиленно натаскивают детей на убийство, и вот новое тому подтверждение! Лишь чудо спасло случайных свидетелей конфликта от серьёзных увечий, может быть и от смерти. По словам очевидцев, дуэль началась с безобразной драки между Каррера и кадетами. Были слышны взаимные оскорбления и крепкие высказывания в адрес Правительства. Нарушителей порядка скрутили и доставили в полицейский участок, всем пострадавшим была оказана необходимая помощь.
        Как думаете, какое наказание последовало? Совершенно верно - никакого. Ни-ка-ко-го!!! Власти явно благоволят бунтарям и убийцам, выпуская их на улицы города без сопровождения...
        Сандра Шиен нервно растирала ладони, расхаживая перед столом бабушкиного управляющего. Тот, не обращая внимания на волнение девушки, неторопливо прочитал обведённую красным карандашом заметку.
        - Не надо так нервничать, госпожа Сандра.
        - Я не могу быть спокойна, господин Тракен, когда думаю о Каррера. Вы теряли друзей?
        - Да, и не единожды.
        - И что?
        - Убийцы были наказаны, хотя они были могущественными и влиятельными людьми.
        - Вот видите!
        - Но я не спешил, госпожа. Выжидал удобного момента, готовил месть несколько лет.
        - Я не желаю ждать так долго, господин Тракен! У меня есть власть и влияние.
        - Это ещё хуже, госпожа. За нами наблюдают сотни алчных глаз, ждут любой нашей ошибки, как знать какие они сделают выводы? Вы можете отомстить и потерять всё, а можете...
        Сандра уселась в кресло и сжала кулаки, успокаиваясь. Тракен выжидательно смотрел на неё и одобрительно кивнул, когда Наследница взяла себя в руки. Затем он опять раскрыл журнал перед собой и постучал карандашом по статье.
        - Итак, госпожа, какие вы сделали выводы из этой информации?
        - Выводы? - Сандра потёрла нос. - У моего врага есть враги. Вопрос, можно ли использовать их в наших интересах? Что вы узнали по связям Каррера с аристократами?
        - Сейчас... Вот.
        На стол легла внушительная папка. Сандра удивлённо смерила её взглядом.
        - Так много?
        - Да, госпожа. И это ещё не всё, только главное на взгляд наших аналитиков. Объект оказался непростым и интересным. Вы знали, что Каррера держатель более тридцати Международных Патентов?
        - Откуда? Постойте, тридцать?! Как... Так много?
        - А вы знали, что его сестра сейчас ходит в любимчиках генерала де Кабрера, а сам Доминик проходит летнюю практику в воинской части Легиона?
        - Так. Подождите, господин Тракен, я должна подумать. Выходит, что в этих бульварных изданиях пишут правду? Каррера имеет покровителей среди высших аристократов Европы?
        - Выходит так, госпожа Сандра. И покровители его оберегают, судя по заметке.
        - Я бы не стала полностью доверять этим журналам.
        - Я и сам не слишком им верю, - согласился Тракен. - Но вчера доставили отчёт из Аллаты. Мои люди вышли на некую Ольгу Фуэнтес.
        - Герцогиню?!
        - К сожалению, только однофамилицу. Так вот, кажется, я нашёл точку отсчёта, когда Каррера стал выбиваться в люди. Подробности вы прочтёте в отчёте, но если коротко, дела обстоят так. Корпорация де Мендес решила завоевать рынок технологических новинок. Сразу открываться не рискнули, привлекли безземельного дворянина Каррера, который лишился родителей. Мальчишку приласкали, подкинули золота... Взамен МС получила ширму, за которой прячется Хосе де Мендес со своей группой разработки. Она называется «Ангар 18». Думаю, что число - это количество специалистов в группе. Так вот, официально Патенты принадлежат Доминику, точнее его родственники Альва. Вот только эти Альва живут в квартале МС, в гараже у них стоит предсерийный автомобиль «Кармен», а их дочь Ева была лицом фирмы «Мех», производящей мотоциклы для МС. Кстати, говорят, что Доминик ездит на мотоцикле, которого ещё нет в продаже.
        - Вот чёрт. Так это из-за этого Ангара 18 «Мамба» несёт такие убытки? И американскому «Лимузину» они дорогу перешли.
        - Получается так, госпожа. Теперь понимаете, на каком уровне должна находиться охрана Каррера? Корни заговора ведут на самый верх, к де Мендес и де Кабрера. Да и роман Каррера и Дельгадо наводит на размышления. Хвала Триединой, что нашего человека не засекли. При мысли об Имперской Канцелярии мне становится не по себе.
        Тракен налил в бокалы золотистый напиток и подал один Сандре. Так кивнула, пригубив свежий сок. Поморщившись от терпкого привкуса, она задумалась.
        - Значит, сейчас Каррера для нас недоступен?
        - Я этого не говорил, - возразил управляющий. - Он не ходит под щитами, не прячется. Ведёт достаточно разгульную жизнь. Прикончить его не проблема. Вот только эти его Патенты...
        - Они не его, - вставила Сандра, но Тракен покачал головой.
        - Это знаем мы и де Мендес. Для всех остальных Каррера - известный изобретатель-механик. Он даже в Академию поступил с подобной поделкой. И все будут с пеной у рта доказывать, что мальчишка был гением. Когда я говорю «все», я имею в виду МС и Кабрера, как вы понимаете. Копать после его убийства будут очень тщательно.
        - Ссориться с такими сильными родами я не желаю, - нехотя признала младшая Шиен. - Время для активных действий пока не наступило. Так что же мы будем делать, господин Тракен?
        - Продолжим сбор сведений, госпожа. Думаю, что вам не потребуется ждать столько же, сколько и я.
        - Я учусь ждать, сударь. Но помните, господин Тракен: я не так терпелива, как вы. Надеюсь, вы понимаете, о чём я говорю.
        Глава 21
        Утром следующего дня заглянул в лабораторию Дюран и попросил Ирэн показать мне камешки. Набралось пять осколков, больше им не дали, скряги. Камни были мелкие, самый большой достигал размера горошины, остальные - с яблочное зёрнышко. Такие маленькие, и так мне досаждают, сволочи... Хотел забрать крупный осколок, Тулеппе не дала. Сигналы с нервных окончаний, а не с мышц, снимали только эти кристаллы. Странно, на мой взгляд, токи Силы примерно такие же, как в солнечных камнях. Из одного из них я смастерил бомбу, которой чуть не подорвал себя и Кармен. А потом переделал его в подвески. Одну подарил той же Кармен в качестве извинения, другую - Марии де Мендес, в качестве шутки. Тогда ещё я считал её другом, теперь и не знаю. Но мои отношения с Лолой - тема отдельная, а сейчас меня интересует именно солнечный камень. Камень ментатов.
        Вернувшись ни с чем от Дюран, я вцепился в Лукаса. Обещал осколки? Обещал. Где они? Герцог ответил, что все осколки наперечёт, их разобрали для изучения мастера по кристаллам. Пять штук у Дюран - это всё, что выделили на нашу группу. Хорошенькое дело! Меня потрошат как рыбу, а я с этого ничего не имею? Ладно, так и запишем... Сел за стол, купленный после разгрома. Стол был дорогой, огромный, из морёного дерева. Такого и в кабинете Мартины нет, по словам Лукас. У неё нет, а у меня есть! Так вот, сел за стол и открыл новый альбом. Нарисовал примерную схему токов солнечного камня, как я её помню. Получилось не очень, потому что рисунок двухмерный, а токи в камне изгибаются в пространстве. Начал строить Иллюзию. Пока держал в голове схему, всё получалось. Стоило отвлечься, Иллюзия рассеялась, но я уже уловил принцип.
        - Госпожа Солано, у меня есть задание для вас, - позвал нашу ледяную красавицу. - Мне нужны кристаллы Иллюзии и солнечные камни. Сможете достать? Штук пять тех и других.
        - Конечно, господин Каррера. Вам нужно прямо сейчас?
        - Да, Иса. И ещё одно. Мне нужны зародыши кристаллов, вроде, видел несколько на складе. Их возьмите побольше, сколько дадут.
        - Сейчас принесу.
        Солано ушла, а я опять уткнулся в альбом. Схема токов была понятна, осталось только узнать, получится ли моя задумка или опять выстрел вхолостую?
        - Доминик? - оторвался от огнестрела Лукас. - Что вы задумали?
        - Есть одна мысль, но не уверен, что верная. Надо пробовать и думать. Скажите, Лукас, а кристалл Санчеса, что это вообще такое? Раньше я даже не слышал о портальных камнях. Или это секрет?
        - Не то, чтобы секрет, - Лукас отложил инструмент и почесал подбородок. - Просто это очень редкие Камни. Зародыши, что принесёт Солано, в какой-то мере являются их подобием. Они не сформированы по Силе, понимаете? Если с ними начнёт работать маг Огня, они станут огненными кристаллами для ТЭЦ. Если маг Воздуха - накопителями в дирижабли. Гидромант получит водный кристалл и так далее.
        - А что получит универсальный маг? - заинтересовался я.
        - Вы имеете в виду себя? Вы ничего не получите. То есть, вы получите либо воздушный, либо огненный кристалл. Если сможете ни о чём не думать, возможно... Нет, не получится. Источник мага всегда активен. Следовательно, как бы вы не старались не думать, всё равно выйдет кристалл определённой стихии. Просто у вас результат будет всегда разный. А вот в природе такой Камень возникает сам по себе. Считается, что это осколки ядра планеты. Известно о трёхстах сорока семи Камнях Силы за всю историю магии.
        Я хмыкнул на этот исторический экскурс.
        - Санчес говорил, что камни добывают только в Африке?
        - Да. Там есть уникальное Плато Вулканов. Иногда в результате извержения на поверхность выбрасывается такой Камень. Найти его очень сложно и опасно. Африканцы ссылают на Плато преступников, приговорённых к смерти, и если кто-то найдет Камень, то ему даруют свободу. За последние сто лет таких счастливчиков, по нашим данным, набралось считанные единицы.
        - А те, кому не повезло?
        - Умирают, разумеется. На Плато слишком высокий магический фон и большая нагрузка на Источник. Даже маг Золотой Лиги не выживет больше года. Уж очень опасное это место.
        - С ними происходит то же, что и со мной? - предположил я.
        - Да, - помедлив, согласился герцог. - Но если человека убрать с Плато, то у него останется шанс выжить, оправившись от магического перенасыщения. У вас такого шанса нет, Доминик.
        - Посмотрим, - хмыкнул я, и разговор на этом прервался.
        Да, посмотрим. Иса принесла камни, и я разложил их на столе перед собой. Так. Что дальше? Токи Силы у всех разные, а мне нужен камень, который бы соединил всё это вместе. Взял камень иллюзии и начал строить трехмерную модель солнечного камня. Иса отошла к своему столу, но за работу не бралась, а наблюдала за моими манипуляциями. Лукас тоже подошёл поближе. А я, погрузившись в транс, выстраивал золотистый узор Силы. Закончив рисунок, откинулся на спинку стула, тоже купленного за большие деньги, и задумчиво посмотрел на Солано.
        - Иса, вы ведь «живчик», верно? Операцию провести сможете?
        - Операцию?
        - Что вы хотите сделать, Доминик? - насторожился герцог.
        - Вот здесь, - я ткнул себе в бок. - Находятся два осколка необходимого размера. Сможете достать?
        - Как это, достать? Это не так просто! Нужна операционная, нужен персонал.
        - Ирэн - целитель. Она с операциями дело имеет с пятнадцати лет. В Академии она часто помогала штатному хирургу, так что опыт в таких делах у неё имеется. И операционная у Дюран оборудована неплохо.
        - Но... Почему я?! Почему сейчас?
        - Да потому, что мне нужны эти чёртовы кристаллы, Иса! Хочу проверить одну идею, но осколков нет. В Имперском госпитале ничего не добиться, я уже пробовал. После каждой операции камни забирают с концами. Придётся обходиться своими силами...
        - Доминик, я уверен, что необязательно прибегать к таким радикальным решениям.
        - А я уверен, что мне нужны камни, Лукас! Нужны сейчас, а не когда эти живодёры натешатся с моей тушкой. Так что скажете, Иса?
        - Я не знаю. У меня нет данных по расположению осколков, да и господин герцог против...
        - Группой руковожу я, а не господин герцог, - перебил я девушку. - По-любому вытащу эти осколки. Либо вы, либо Ирэн. Откажетесь, сделаю всё сам!
        - Доминик, успокойтесь. Давайте подождём плановую операцию, поедем вместе, я сам заберу осколки.
        - Надоело, Лукас, - я закусил удила. - Меня достало просить то, что принадлежит мне по праву. Лейтенант Солано! Как руководитель группы я приказываю вам удалить из моего организма посторонние предметы. Отказы не принимаются. Вопросы есть? Вопросов нет. Идёмте к Дюран.
        Не теряя времени, я покинул мастерскую. Иса и Лукас поспешили за мной. Давно бы так, а то тянем кота за хвост. Влюблённая парочка нас не ждала, и, судя по растрёпанному виду Ирэн, мы прервали ребят на самом интересном месте. Услышав распоряжение, Ирэн в ужасе уставилась на меня.
        - Ты спятил? Эти осколки засели между печенью и почкой. Одно неверное движение, и истечёшь кровью. Сдохнуть хочешь?
        - Не хочу, поэтому готовь операционную. Я в тебя верю, Ирэн. Иса, составьте список необходимого. Мартин, дуй на медсклад и всё принеси. Что встали? Живо за дело!
        - Доминик, я против вашей авантюры, - заявил Лукас, отведя меня в сторонку.
        - Успокойтесь, господин де Вега. Здесь три целителя и одна Кровь. Когда-то им надо начинать, почему не сейчас? Квалификация у всех, кроме Мартина, есть, пусть набираются опыта в полевой хирургии, война на носу.
        - Хотя бы объясните, почему вы так зациклились на этих осколках? Время до операции ещё есть.
        - Вряд ли смогу объяснить свою догадку в двух словах, но попробую, - я потёр лоб. - Меня интересует токи Силы в солнечном камне и в осколках камня Санчеса.
        - Что там необычного?
        - Задумайтесь, Лукас... Их используют для решения одних и тех же задач, но природный превосходит выращенный по всем характеристикам. Если моя догадка верна, то мы совершим прорыв в кристалловедении.
        - Доминик, - окликнула Ирэн. - Мы с Исой уже готовы. Мартин ждёт тебя в комнате дезинфекции, если ты не передумал. Напоминаю: среди нас дипломированных хирургов нет. Не боишься, что мы тебя зарежем?
        - Думаю, что ты об этом только и мечтаешь, Ирэн.
        - Ещё со времён средней школы, - криво усмехнулась будущая баронесса. - Ладно, я тебя предупредила, господин герцог и Праматерь мне в свидетели. Готов? Давайте начнём, пока я сама не умерла от страха.
        ***
        Несмотря на опасения начинающих целителей, операция прошла успешно. Очнулся от прикосновения к запястью. Скользнул взглядом вдоль руки лейтенанта Солано. Оглядевшись, узнал маленькую палату при лаборатории Дюран. Жив, значит, встреча с Вергилием откладывается. «А она довольно милая, когда не ледышка», - подумал я, оценивая спокойное лицо личной шпионки. Иса убрала руку, выходя из целительного транса, и открыла глаза.
        - Всё в порядке, Доминик. С вами всё будет хорошо. У вас очень необычный Источник, вы знаете? Никогда такого не видела, - Иса поднесла к моим губам трубочку, из которой я глотнул солоноватой жидкости.
        - Что с камнями?
        - Извлекли. Сейчас они у Мартина. Хотите на них взглянуть? Я могу принести.
        - Нет, спасибо. Завтра. Когда я встану на ноги?
        - Думаю, через пару дней. Можете протестировать себя сами?
        Хороший вопрос. После каждой операции мне становилось всё легче манипулировать Силой. Несмотря на физическую слабость, Источник охотно отозвался, и я попробовал запустить диагностику. Процесс пошёл. Хотелось бы побыстрее, но не всё сразу. Зато в организме на два осколка меньше. Каналы Силы постепенно возвращались в норму. До идеала ещё далеко, но прогресс налицо.
        - Всё в порядке, Иса. Пожалуй, через неделю можем повторить.
        - Господин Каррера, я категорически против! Остальные осколки расположены очень неудачно. Второй раз я на такую авантюру не пойду. Я не настолько умелый хирург, Тулеппе тоже, про Дюран я вообще молчу.
        - Если Лукас договорится, чтобы осколки оставили нам, то и рисковать больше не придётся. Надеюсь, мы его достаточно сильно напугали. Не волнуйтесь, Иса, вы сделали всё отлично. Надо бы Дюран поблагодарить за смелость.
        - Жаль, что они не могут выставить вам счёт.
        - Что я слышу, госпожа Солано? Неужели вы пошутили? Ради этого стоило лечь под нож.
        - А вы любите пошутить с жизнью?
        - Скорее со смертью, Иса. Мы с ней давние приятели, как удержаться?
        - Взаимоотношения с потусторонними силами меня не касаются, - отрезала Солано. - Скорее, меня волнует реакция генерала Кабрера на вашу очередную выходку.
        - Валите всё на меня, вы выполняли приказ.
        Глава 22
        Итак, что мы видим? Осколок камня Санчеса, рядом солнечный камень. Оба камня ментального направления. Сила течёт в них, преображаясь в уникальный узор. «Вибрации», как выразился Лукас. Узоры похожие, но не идентичные, надо уловить в чём разница. Зато теперь у меня есть слепок Силы, которой оперирует ментат. А где этот рисунок взял Санчес? Он ведь говорил, что ментаты ему недоступны, а вот я вижу очень даже другое...
        Поглядывая на образец, строю иллюзию. Получается медленно, зато становятся видны различия. К обеду удалось построить голограмму со второго осколка. Первый слепок сделал вчера. Всю неделю провёл в книгах по теории кристалловедения и стихийных камней. Узнал много тонкостей, но ничего принципиально нового.
        - Получил я эти слепки, что дальше? - дёрнул я себя за мочку уха.
        - Вы ничего не получите, Доминик, - подал голос Лукас. - При изменении Камень Силы перестает быть «чистым».
        - И превращается в стихийный, - закончил за него я. - Получается, что «чистый» камень - это Камень-универсал?
        Мы посмотрели друг на друга.
        - Белая вспышка, - пробормотал Лукас.
        - И белый камень.
        - Ну и что? - спросил герцог после паузы. - Универсалов мы находим по другим признакам. Интересно, конечно, но что это даёт?
        - Просто ещё один факт, Лукас. Ещё один кусочек головоломки. Вы правы, нам это ничего не даст, но в будущем может пригодиться.
        Лукас неопределённо хмыкнул, а я продолжил работу. Через неделю на столе у меня сияло несколько иллюзий стихий. Огонь, Вода, Воздух, Земля, Металл, Камень... Отдельно были солнечный камень и осколок из моего тела. Структура токов была у всех примерно похожа, но то же самое можно сказать, к примеру, о цифрах или буквах. Из отдельных элементов могут получиться либо прекрасные стихи, либо похабная надпись на заборе. Только эту «надпись» тряпкой не сотрёшь. Я попробовал изменить рисунок своей правилкой, добился лишь разрушения кристалла. Вот как так? Сила - объект нематериальный, а кристаллы крошатся. Развлекался этим весь день и ничего не добился. А, значит, что надо делать? Правильно, надо работать с универсальным кристаллом. Но до этого ещё далеко, сейчас мне надо дать Дюран дубликаты камня Санчеса. Даже не заметили, как начали называть эти осколки именем предателя, причём совершенно официально. История - забавная наука. Самый простой путь, которым я пошёл, это солнечный камень. Отставить правилку, она слишком груба. Возьмусь сам. Медленно и осторожно, нежными прикосновениями всё же добился
примерного сходства. Подсоединил результат к мышце на стенде Солано и скрестил пальцы. Иса подала разряд и нахмурилась, глядя на дёрнувшуюся мышцу.
        - Что? - хором спросили мы с Лукасом.
        - Не уверена...
        Иса ещё несколько раз заставила сократиться мышцу.
        - Иса, хватит! Что получилось? - не выдержал я.
        Солано прервалась и посмотрела на подсоединённые приборы.
        - Или я сильно ошибаюсь... Или вы, Доминик, всё же создали аналог нервной ткани. Скорость реагирования значительно выше, чем в костюме Дюран.
        - Дайте-ка, я посмотрю, - вмешался Лукас и положил руку на управляющий кристалл.
        Мышца вновь задёргалась, а Лукас принялся что-то бормотать себе под нос. Впрочем, это продолжалось недолго. Мой переработанный кристалл покрылся трещинами и рассыпался. Лукас поморщился:
        - Вот чёрт.
        - Что? - сказали мы одновременно уже с Исой.
        - Слишком хрупкий и ненадёжный. Думаю, что не более ста - ста пятидесяти сокращений, больше не выдержит. Я дал лишь полуторную нагрузку, видите, к чему это привело?
        - Вот чёрт.
        Это уже сказал я один, Иса, помедлив, спросила:
        - Но ведь это уже можно назвать прогрессом, господин герцог? Мне не пришлось напрягаться, чтобы установить контакт, сокращения мышцы были чёткими и сильными.
        - Проблема была не только в контакте, Исабель. Там был целый набор проблем, плохой контакт лишь одна из них. Вы сможете сделать ещё один кристалл, Доминик?
        - Смогу. Лучше я составлю спецификацию, пусть этим займутся кристалловеды.
        - Нет, сударь, похоже, вы не поняли, чего добились. Вы усилили и изменили свойства кристалла, уменьшив потери Силы в разы. Да, сейчас кристалл ни на что не годен, но даже это заметный результат. Так что, никому ничего не рассказывайте, даже Дюран. Считайте это государственным секретом, если хотите. Давайте изучим процесс коррекции в деталях, может, подскажу что-то ещё.
        - Ну хорошо, смотрите.
        Я взял ещё один солнечный камень, положил его на стол. Лукас сел рядом со мной и принялся внимательно следить за моими манипуляциями. В этот раз я уже знал, что делать, так что результат получился быстрее. Ну, как быстрее? К концу работы.
        - Всё, я пуст, - откинулся я на спинку, облегчённо вздыхая.
        Лукас разглядывал кристалл, сравнивая его с камнем Санчеса. Покачал головой, но свои мысли не озвучил.
        - На сегодня хватит, пора по домам. Спасибо, Доминик, я понял, как вы это делаете. Перенос рисунка на искусственный кристалл - необычный подход.
        - Не сложнее синхронизации в автомобиле, Лукас, - устало усмехнулся я, чувствуя себя выжатым как лимон.
        - Может быть. Посмотрим, что вы скажете завтра, когда займётесь кристаллом большей величины. Сможете?
        - Завтра? Нет. И послезавтра тоже. Мне надо избавиться от помех в своем организме, и я не желаю, чтобы осколки ушли куда-то налево. Два осколка - слишком мало для окончательных выводов. А чтобы картина изменения структуры была совсем полная...
        - Белый Камень, уже понял. Что ж, поищем... До завтра, Доминик, Иса, и помните о моих словах.
        - Молчание - золото, помним, - согласился я.
        - Вот именно, - кивнул Лукас, направляясь к выходу. - Удачное выражение, надо запомнить
        - Всё это здорово, но до удовлетворительного результата ещё далеко, - сказал я, глядя на закрывшуюся дверь. - Нужно будет хорошенько подумать. Иса, вот вам задание на завтра. Достаньте накопители. Самые мощные из надёжных и стабильных, какие найдёте. И как можно больше.
        - Сколько? - невозмутимо спросила Солано.
        - Сколько? Столько, чтобы... Ага! Вот оно! Столько, сколько дадут.
        ***
        Скоро сказка сказывается, да не скоро дело делается. Только намечается прогресс, как возникает какое-нибудь затруднение. Впрочем, сегодня затруднение было приятным. Когда Кармен говорила о звании магистра, я не ожидал, что бюрократическая возня пройдёт так быстро и незаметно. Ещё недавно мне на эти звания было плевать, но сейчас я решил, что должен набирать вес в магическом обществе, а звание магистра даже в летописях упоминается. Утром доставили пакет с уведомлением о приглашении на заседание Совета для рассмотрения моей кандидатуры на звание магистра. Я сначала растерялся, а потом позвонил Кармен за советом.
        - А, получил-таки? - довольным тоном отозвалась де Кабрера.
        - Получил. Может быть, объясните мне, что и как будет происходить, а то я ни разу в Совете не был и как вести себя не знаю.
        - Веди себя пристойно, а не так, как ты ведёшь себя обычно. А то о твоих выходках уже в газетах пишут. Ты вообще прессу читаешь?
        - Чего я там нового узнаю? - отозвался я. - После того, как Санчеса представили героем нации, я за новостями не слежу.
        - Да, в газетах много всякого пишут, - согласилась Кармен. - Там не только про Санчеса, там и тебя поминают.
        - Меня? - заинтересовался я. - Что именно?
        - Пишут, что в Академии из тебя делают убийцу, способного вломиться в спальню руководства и угрожать ему смертью.
        - Да ладно, - не поверил я. - Шутите, да?
        - Ну, про руководство там ничего не писали. Но в последнее время твоё имя несколько раз мелькало. В основном, в связи со смертью ректора, ты же был его ассистентом. А репутация Санчеса в столице была довольно скандальной.
        - Ну и ладно, - ответил я. - Если Санчеса обольют лишний раз дерьмом, я не буду против. Так что там по Совету?
        - Веди себя прилично, это самое главное, - начала инструктировать меня графиня. - Совет состоит из людей уважаемых и пожилых. Большинство из них - представители древних аристократических родов. Если не будешь выказывать почтение к их заслугам и положению, то они решат, что весь газетный бред - чистая правда. Помни, что по тебе будут судить о всей Академии. А Совет является основным спонсором Имперской Академии, Северного Университета и Восточной Школы. Правда, Восточная Школа поддерживается ещё и Армией, но основной Источник финансирования - Совет.
        - Понятно, - ответил я, впечатлённый ответственностью.
        - Дальше. Для получения звания магистра ты представишь свой «Рейлган». Проведёшь демонстрацию, подробно распишешь порядок заклинания: что, когда и в какой последовательности. Сможешь?
        - Я же вам уже расписывал всё это, - напомнил я.
        - Нужно более подробно. Не только слова, но и цифры: сколько Силы требуется на Металл, сколько на Лёд, сколько на Молнию. Как скоро сможешь подготовиться?
        - За пару дней управлюсь, - прикинул я.
        - Два дня? - уточнила Кармен. - Тогда я попрошу назначить заседание на пятницу.
        - Именно в пятницу я не могу, у меня операция, - возразил я и принялся ябедничать: - Сложилась вообще ненормальная ситуация. Вы же знаете, с каким трудом у нас идут разработки костюма, а я не могу получить камни, которые из меня извлекают. Дошло до того, что Исе и Ирэн пришлось оперировать меня почти на улице.
        - Я знаю об этом, - недовольно отозвалась Кармен. - Вы там вообще о чём думали?
        - Мы думали о том, как выполнить ваш приказ, госпожа генерал. Хотите результата - обеспечьте условия.
        - И вот таким тоном, Доминик, в Совете тоже говорить нельзя, - предупредила Кармен, увильнув от ответа. - Тогда я назначаю заседание на...
        - ...среду.
        - Отлично. Тянуть не стоит, потому что кое-какие слухи в Совет уже просочились. Сейчас самое время вывести тебя в свет.
        - Вы расскажите, что я - универсал?
        - Ммм... Нет. Будем придерживаться легенды. Ты - Металл и Молния.
        - А если спросят какой уровень? - поинтересовался я.
        - Источника? Какой он у тебя сейчас? - уточнила Кармен.
        - Не знаю, - отозвался я. - Лукас обещал отвести на замер в надёжный Храм, откуда не произойдёт утечка.
        - Ага, - отреагировала задумчиво Кармен. - Может быть, так лучше. Будешь магом не уровня Лиги, но достаточно сильным. Посещение Храма отложим на потом. Договорились?
        - Без проблем.
        ***
        После разговора с Кармен связался с Лукасом. Объяснил ситуацию. Герцог похмыкал в трубку и пожелал удачи. Сказал, что предупредит всю группу о моём отсутствии до четверга. Я тоже пожелал себе удачи и засел за бумаги. Расчётов и схем оказалось неожиданно много, но к вечеру вторника я с ними управился. В среду, на выходе из особняка Кано, повстречал всю нашу банду.
        - Что же ты про магистра умолчал? - упрекнул меня Мартин.
        - Да пока особо хвастаться нечем, - смутился я. - Вдруг ничего не получится?
        - Что вы, господин Каррера, - возразила Солано. - Госпожа де Кабрера не может ошибаться. Если она считает, что ваше достижение достойно звания магистра, то так оно и есть.
        - Ну, тогда сегодня вечером отметим это дело «У Марко», - предложил я.
        - Идёт, - тут же ответила Ирэн.
        Пока мы строили планы на вечер, подъехала Кармен. За рулём сидел её адъютант, а госпожа генерал, блистая наградами, расположилась в салоне. Я тоже был одет официально. Если бы я служил в армии, то напялил бы «парадку», а так как я не военный, пришлось надеть просто гражданский костюм. На поясе у меня висел мизерикорд - моя единственная регалия. Кармен покосилась на клинок, но промолчала.
        Башня Совета входила в дворцовый комплекс. Вход охраняли дюжие гвардейцы, вооруженные огнестрелом. Охрана была скорее не боевая, а парадная, вряд ли найдётся безумец, рискнувший напасть на здание, в котором полно магов Лиги. Кармен провела меня по коридорам, застеленным ковровыми дорожками, приглушающими шаги, вдоль картин и гобеленов на стенах, и остановилась у высоких двустворчатых дверей.
        - Зал Заседания, - пояснила она мне, толкая дверь.
        Помещение представляло собой внушительную аудиторию. В ней располагались столы с удобными креслами, напоминая учебные классы Академии. Даже доска для демонстрации имелась. До заседания оставалось больше часа, в течение которого я подготовил всё для презентации: развесил графики и схемы, разложил на столах описания заклинания. Незадолго до начала зал начал заполняться членами Совета. Впервые я мог увидеть воочию магическую элиту этого мира. Не всю, но пятую часть точно. В основном, это были женщины преклонного возраста. Среди них было лишь трое мужчин, на что я обратил внимание стоящей рядом со мной Кармен.
        - Мужчин в Совете и впрямь немного, - согласилась она.
        Оглядывая собрание, вспомнил старый мультфильм про летающий корабль. Там тоже была такая же банда старых ведьм, способных сообща разнести полконтинента.
        - Сожрут, - поделился я опасениями.
        - Могут, - согласилась генерал. - Теперь понимаешь, почему с ними нужно быть вежливым?
        - Понимаю, - кивнул я. - А также догадываюсь, почему Санчеса считали грубым и невоспитанным самцом. С этими дамочками по-другому нельзя.
        - Санчес был маньяком, помешанным на власти, - возразила де Кабрера. - И если ты напомнишь присутствующим Мануэля, то живым отсюда точно не уйдёшь. Совет Магов в курсе подлинной причины смерти Санчеса.
        - Надо всё же мне прочесть эти газеты, - тихо пробормотал я.
        - Не советую, - усмехнулась госпожа генерал. - Только настроение себе испортишь. Твоя судьба решится этими магами, и именно они намекнут журналистам о чём нужно писать. Ну что, пойдём знакомиться? Страшно?
        - Страшно, - согласился я. - Но всё равно пойдём.
        Глава 23
        Накопителей дали всего десять штук, каждый по пятьсот единиц. Ну и ладно, для моих целей пока хватит. Вечером мы развлекались тем, что заряжали кристаллы. Заодно проверили свои силы, ревниво поглядывая друг на друга. Лукас смог зарядить первый, с довольной усмешкой глядя на нас. Я немного отстал от него, следом была... Иса?! Не ожидал... Последними были Дюран, положившие кристаллы, сияющие ровным светом, к остальным.
        - Этого хватит? - спросил Мартин, скрывая досаду.
        - Должно хватить.
        - Хоть намекни что задумал?
        - Сюрприз. Может не получиться, боюсь сглазить. Спасибо всем, встретимся завтра.
        Приехал на работу ни свет ни заря. Специально встал на два часа раньше, быстро перекусил и рванул по просыпающейся столице к спецчасти. Зачем мне лишние свидетели? Я был почти уверен в успехе, но это самое «почти» беспокоило меня. А ещё загадал, что если у меня получится сегодня с первого раза, то всё остальное тоже выйдет как надо. Так что в лабораторию я чуть ли не бегом бежал, спеша проверить свою удачу. Начнём?
        Опустил в ванну зародыш кристалла и принялся наблюдать за его ростом. Расположенные вокруг накопители давали энергии достаточно, чтобы будущий кристалл формировался как в силовой линии. Лукас говорил, что у меня получится создать любой из стихийных камней. А солнечный камень получится? Точнее, солнечный камень с заданными свойствами и потоками Силы. Но не обычный кристалл, который растёт, как попало, а сформированный по заданным параметрам.
        Постоянно сверяясь с образцом Санчеса, принялся формировать каналы. Забавно было наблюдать, как вокруг них нарастает структура кристалла. Сначала отростки, небольшие шипы, словно морозный рисунок на стекле, потом основная масса и объём. Главное, свернуть «рисунок» в пространстве не нарушив его структуру. Почти так же я изогнул силовые линии в порошковом кристалле на ТЭЦ. К началу рабочего дня держал в руке очередной горячий кристаллик размером с игральную шашку. Идеальный диск толщиной в сантиметр, золотистый цвет, всполохи играющей Силы. Я с удовольствием потянулся в кресле и прислушался. Судя по звукам шагов из коридора, это спешит госпожа Солано. Думаю, что и Лукас пораньше придёт, заинтригованный моими словами, да и наша сладкая парочка целителей не задержится. А тут, как я и обещал, сюрпри-из.
        Лукасу удалось расплавить мою «шашку» только при шестикратной нагрузке. На лабораторном столе образовалось чёрное пятно. Я захихикал, увидев это безобразие, и злорадно сообщил нашему куратору, что не буду оплачивать ремонт казённого имущества. Герцог лишь досадливо отмахнулся и потянул руку за второй «шашкой».
        - Нет уж!
        И демонстративно вручил кругляш Ирэн. Та, сжав кулак, виновато посмотрела на де Вега, и поспешно ретировалась из лаборатории. Я с довольной усмешкой проводил бросившегося вслед за ней Мартина и крутанулся в кресле.
        - Я почти Триединая! - провозгласил я, раскинув руки. - Даже круче! Потому что она в трёх лицах, а я в одном.
        - Вы успели написать спецификацию? - осведомился Лукас, косясь на бумаги на моем столе.
        - Держите, - я протянул герцогу стопку черновиков. - Здесь данные по зародышу и условия выращивания. А также приблизительная схема каналов и примерные параметры кристалла.
        Де Вега схватил бумаги и стал внимательно вчитываться в мои выкладки, а я блаженно развалился в удобном кресле. И чего так нервничал? Каналы закрутились ровно, рисунок лёг идеально, размеры кристалла получились вполне приемлемые.
        - Надо позвонить... - пробормотал Лукас, и вышел из лаборатории.
        Я повернулся к Исе, которая изнывала от любопытства с самого утра, но не подавала вида.
        - Это вам, госпожа Солано, - я торжественно вручил «живчику» последнюю «шайбу». - Проверьте на всё, что сможете: на совместимость, потери... даже самое невероятное.
        Я прикрыл глаза и задумался. Итак, получилось. Силовые потоки ровные и мощные. За утро успел сделать три солнечных камня, что управляют мышцами. Энерговоды трогать не будем, там потери минимальные. Лукас провозится с моими записями весь день или больше. А мне чем заняться? Источник у меня пуст, магией работать не могу, придётся работать головой. Поесть в неё что ли или просто положить на подушку? Да что-то не хочется. Тогда что? Руками поработать, порисовать схемки. Наконец, заняться заданием Кармен. Это будет посложнее пирсинга, но и поинтереснее.
        ***
        Иса раз за разом подавала разряд на сокращающуюся мышцу, смотрела на приборы и прислушивалась к своим ощущениям. Нет, ей не кажется, Источник практически не задействован. Отток Силы лишь чуть меньше естественного притока. Если учесть, сколько ей приходилось тратить ещё вчера, то это невероятный результат. Если заменить обычные кристаллы на те, что создал Доминик, то потери Силы сократятся минимум в три раза. А это значит, что бронеходы смогут передвигаться дольше и быстрее. Во сколько? В два, в три раза? Ей захотелось взять Доминика за шкирку и трясти до тех пор, пока он не сделает полный комплект таких же кристаллов на «пирамиду». А потом лично проверить новый бронеход в деле. Да, это будет уже не обычный «паук». Теперь тяжёлый биомех перестанет отставать от своих более быстрых товарищей на марше. Можно будет перебрасывать технику с одного места на другое не только по вечно загруженной железной дороге, но и своим ходом, появляясь там, где их не ждут.
        Солано даже зажмурилась от удовольствия, представив картину внезапного появления её взвода на поле боя. Оценка ситуации, корректировка действий с пехотой, заход во фланг... И окутанный разрядами и вспышками бортового оружия мех врывается в ряды африканок. Молнии разрывают агрессоров пополам, оставляя просеки в бегущей толпе, грохочущий огнестрел над головой, азартные крики экипажа, и лейтенант Исабель Сиего Солано, ведущая боевую машину на прорыв! Так поступила Ветреная Лола, и как бы ни была права генерал Кабрера, весь Легион гордился тем рейдом. После её выходки африканки больше года не смели смотреть на наш берег, зализывая раны. Теперь и у неё появится шанс совершить такой же подвиг. Если только этот мальчишка сдержит обещание, что так неосмотрительно дал герцогу. Или же это не неосмотрительное обещание? Неужели Каррера прав, и ему удастся его безумная затея?
        Иса оторвалась от стенда, на котором мышца всё продолжала сокращаться при предельной нагрузке, при этом энергия в накопителе не думала уменьшаться, и кристаллы не собирались выходить из строя. Скосила глаза на счётчик. Будь эта мышца на мехе, он пробежал бы уже половину максимальной дистанции, отмеренной ему изготовителем на один такой рывок. Солано бы ощущала приближающийся перегрев систем, а второй оператор повышала бы голос, требуя остановки на перезарядку накопителей и охлаждение старых кристаллов. Да, в реальных условиях до критической ситуации ещё было бы далеко, но операторы старались беречь машину, выводя на предельные нагрузки только в бою, а остальное время, двигаясь в экономичном режиме. Но с новым кристаллом вполне возможно, что счётчик покажет предельную цифру, а кристалл будет в порядке, как и всё остальное.
        Сзади хлопнула дверь: Доминик выскочил из лаборатории. Судя по тому, что он надел-таки халат, Каррера отправился к Дюран. Девушка отошла от стенда и с любопытством заглянула в открытый альбом своего руководителя. На одной странице были рисунки кристаллов с непонятными пометками, стрелочками и кружочками. На другой... Она настороженно покосилась на дверь. На другом рисунке она узнала себя. Каррера нарисовал её в пол-оборота, глядящую через обнажённое плечо. Иса узнала это выражение, которое так часто видела в зеркале перед выходом. Вот только она не имела привычки выходить с голыми плечами. Разве что на ту презентацию? О чём думает этот самец?
        Лейтенант решительно открыла самый толстый альбом Каррера с первой страницы. Странная конструкция на... гусеницах? А это что, пушка в уродливой башне? Какая неуклюжая машина. А вот несколько рисунков мотоциклов, похожих на тот, на котором её катал Доминик. Что ещё? Ух ты, машина! Какая красивая. А вот ещё одна, и ещё... «Ну да, он же с МС работает», - сообразила Иса. А вот геометрические рисунки. Кубики, сферы, тени и полутени. Наверное, повышал навыки рисования, Иса знала эти упражнения.
        Солано перелистывала страницу за страницей, не обращая внимания на остальные наброски, иногда весьма необычные. Чего стоил хотя бы рисунок странного аппарата, похожего на большого воздушного змея с привязанным человечком. Наверное, очередная фантазия Доминика.
        Гораздо интереснее были портреты людей, знакомых и не очень. Некоторые работы были удачными, а на некоторых рисунках лица узнавались с трудом. Вот Лукас. Он именно так забавно хмурит брови и трёт подбородок.
        Ирэн. Ну да, Ирэн - красавица, но разве можно её рисовать в таком виде? Тулеппе лишь раз одевала контактный комбинезон, и Иса запомнила взгляды мужчин. Самцы, одним словом!
        Мартин и эта его характерная усмешка. Так он смотрит, когда задаёт очередной каверзный вопрос. Ему бы журналистом быть, а не целителем.
        Несколько незаконченных набросков красивой девушки. Кажется это Габриэла Дельгадо, одна из «Неукротимых», погибшая нелепой смертью на Арене.
        Вот госпожа генерал, вот герцогиня. Неужели де Вега и впрямь такая надменная, как её изобразил Доминик? Мария де Мендес, её брат Хосе, Ева и её родители... Опять Ева: в полевой форме, в шлеме, а вот и на фоне меха.
        В коридоре послышался шум шагов, Иса поспешно захлопнула альбом и вернулась к стенду. В помещение вошли Лукас и Доминик, о чём-то споря вполголоса. Каррера что-то доказывал герцогу, рисуя фигуры в воздухе, а де Вега с сомнением слушал его.
        - Нет, Доминик, это невозможно. Потери Силы будут просто гигантскими. Как вы себе это представляете?
        - Силовая линия в лабораториях МС. Я там работал с теми кристаллами, помните? Мне много не надо...
        - Да дай вам волю, вы захапаете себе всё! Ничего себе, «много не надо»! Это больше, чем у Капитолийского Университета.
        - Я выдаю результат лучше, чем какой-то там университет! За последние сто лет они сделали что-нибудь толковое? А я за месяц соорудил вам готовую технологию свёртки силовых линий в стихийных кристаллах, не нарушая структуры рисунка. Исабель, каковы результаты тестов?
        Лейтенант без запинки доложила:
        - Нагрузка максимальная, контрольное время подходит к концу. Мышца в порядке, расход кислорода и питательных веществ значительно возрос, но это ожидаемо при таком темпе. В целом, гораздо лучше стандарта, точные цифры я ещё не сводила.
        - Видите? - мужчины подошли к стенду и уставились на сокращающуюся мышцу. - Лукас, я вам говорю: пора начинать пинать этих лодырей. Где нужная мне конфигурация волокон? Где расчеты по нагрузкам на костюм? Что я скажу Еве, когда её доспех заклинит при выполнении прыжка?
        - У нас только наброски костюма. Как они могут дать вам расчеты, если вы не даёте им исходные данные?
        - Что им ещё от нас нужно? - возмутился Доминик. - У них есть антропометрия Евы! Мало? Давайте, добавим мою! Добавим вашу, Солано, всей нашей группы. Если будет этого недостаточно, пусть снимают данные со всего своего отдела, там полсотни бездельников штаны протирают.
        - Но тогда будет слишком много вариантов, - возразил герцог. - А ваш доспех должен одинаково подходить для любого бойца.
        - Чушь! - решительно возразил Каррера. - Иса, у вас в операторы берут всех или есть ограничения по весу и росту?
        - Да, стараются придерживаться определённого стандарта. - Ответила лейтенант, потом добавила. - Но не так, как вы можете подумать, Доминик. Просто кресло первого оператора строго индивидуально. Если посадить другого «живчика», то кресло приходится перенастраивать, а это дело не быстрое.
        - Что и требовалось доказать, - кивнул юноша и напористо продолжил. - Значит, доспех будет один, контактных костюмов будет... пусть несколько размеров, Ирэн уточнит. Но расчёты по мышцам и их возможностям мне нужны уже на следующей неделе, господин герцог. Вы же прикинули массу боевого обвеса?
        - Разумеется, даже несколько вариантов. Штурмовик, разведчик и так далее. Вес снаряжения будет зависеть от специализации бойца. - Лукас оценивающе посмотрел на сверкающий кристалл. - Будем отталкиваться от максимальных цифр. Запас карман не тянет. Сколько потребуется времени?
        - Пересчитать недолго, но вы правы, Доминик, нам нужно знать характеристики мышц и общие ТТХ бронекостюмов. Займусь этим прямо с утра. А вы как скоро сможете обеспечить Дюран кристаллами?
        - Я?! Я не собираюсь работать на всю армию, Лукас. У ваших людей есть всё, чтобы выдавать мне эти «шашки» сотнями! Отдайте их Хосе де Мендес, и через неделю он вас завалит кристаллами всех стихий и размеров. Организовал же будущий де Кабрера производство кристаллов для ТЭЦ. А мне нужно двигаться дальше, времени в обрез.
        - Я понял. Значит, опять МС? Почему не АГ?
        - Потому что Кармен не доверяет другим производителям.
        - Хорошо, следующий момент: что по заказу Кармен?
        Запал Доминика сразу исчез, плечи поникли, взгляд упёрся в пол.
        - Тупик. У меня есть идея, но я не знаю, как подступиться к её реализации. Не хватает знаний Санчеса, ваши объяснения тоже помогают мало. Нужен образец для работы. Раздобудьте, наконец, осколки, что извлекли из меня и наковыряли из стен лаборатории ректора. Все чёртовы осколки! Чую печёнкой, что решение проблемы в них.
        - Вы просите слишком много, Доминик, - герцог выглядел недовольным. - Это уникальные артефакты, они нужны многим кристалловедам. Видели бы вы количество заявок.
        - Плевать! У нас ситуация критическая, а значит, остальные ещё подождут, господин де Вега. Вы хотите защиту бронехода? Нужны осколки, пока их не испохабили ваши «иксперды». Пусть на время, хотя бы до конца Олимпиады.
        - Я понимаю ваши опасения. А кстати, уже и по домам пора. Что скажете? Иса, вы закончили?
        Девушка посмотрела на стенд, где мышца продолжала сокращаться.
        - Я собиралась дождаться конца опыта.
        - Да пусть она и дальше дёргается, что ей будет? - легкомысленно предложил Доминик. - Либо мышца порвётся, либо сухожилия, либо энергия в накопителях закончится. Всё равно эта модель на бронекостюм не подойдёт, а работу кристалла оценить сможем.
        Иса хотела было возразить, но Лукасу идея понравилась. Он одобрительно кивнул и приказал Исе перенастроить стенд так, чтобы автоматика сохранила данные даже после выхода образца из строя. Затем он опечатал дверь в лабораторию герцогской печатью, и все пошли на выход.
        - Значит, всё дело в осколках? - спросил он Доминика, перед тем, как свернуть на стоянку.
        - Да, - твёрдо ответил Каррера. - Хотя бы малый образец, господин Лукас. «Чистый» образец. Я не Триединая, чтобы сделать такой кристалл самому с нуля. Может быть один из осколков, что сидит в моём теле, нам подойдёт, но операция только послезавтра, и потом ещё выходные в госпитале.
        - Всё равно, для вашей задумки нужны много кристаллов. Пусть Дюран делает костюм, а вы удалите осколки. Проблему с образцами решу в течение недели. А знаете, я рекомендую вам отправиться в недельный отпуск. Всё равно для вас с Исабель работы нет. Тем более что наша группа за этот месяц отдыхала всего пару дней. Как вам идея?
        - Я не против, - пожал плечами Доминик.
        Каррера проводил взглядом отъезжающий «Лимузин» и повернулся к Солано.
        - Только не говорите мне, что вы придёте завтра на работу. Мы и так здесь скоро ночевать будем.
        - Я приду, - кивнула Иса. - Но только для того, чтобы зафиксировать результаты. Я правильно поняла, что у нас прорыв, и через неделю мы возьмёмся за доспех?
        - Вполне возможно. Лукас прав, нам нужен перерыв. Хотя бы пара дней, чтобы привести в порядок мысли.
        - Тогда я приглашаю вас завтра на королевские гонки байдарок, - сказала Иса, борясь с румянцем на щеках. - Прошлый наш поход закончился скандалом, будем надеяться, что в этот раз всё будет как надо?
        Каррера вскинулся было возражать, но потом замер и махнул рукой.
        - Ладно, может вы и правы. В конце концов, не грех и отдохнуть. За вами заехать? Учтите, что поедем на мотоцикле, сплетницы, юбки и платья отменяются.
        - Хорошо, - улыбнулась Солано. - Тогда я буду вас ждать здесь. Гонки будут в час дня. Кстати, на завтра обещали отличную погоду. Мы можем выбраться на пляж и проверить, умеете ли вы плавать.
        - Госпожа лейтенант, у нас намечается свидание? - полюбопытствовал Каррера.
        - Даже если и так, вы что, против? - спросила Иса.
        - Да как-то это неожиданно. Но учтите, я в столице практически ничего не знаю, так что вам придётся быть моим гидом. Могу подбросить до казармы.
        Девушка согласилась, и они отправились в путь. После той памятной поездки по магазинам, Доминик купил второй шлем, который возил с собой в большом сундуке, притороченном позади пассажирского сиденья. Каррера настаивал на покупке полного комплекта снаряжения, но Иса отказалась тратить деньги на экипировку. Хотя Доминик жарко ей доказывал, что для того, чтобы разбиться, хватит и одного раза, но Иса была непреклонна. Не говорить же ему, что у неё закончились деньги, а жалования ждать ещё неделю.
        Глава 24
        Меня пригласили на свидание. Ну, надо же. Не просто сняли на ночь, чтобы покувыркаться, а на свидание! Если подумать, то у меня в этом мире оно первое. Забавно. Ещё забавнее, что лейтенант и сама в растерянности. Ей явно хотелось о чём-то поговорить, но не знала, с чего начать. Не ожидал от неё такой нерешительности. Мы встретились утром в лаборатории и поехали к Белому озеру, расположенному в нескольких километрах от столицы. Излюбленное место для начинающих яхтсменов, детские лагеря по берегам, санатории и базы отдыха. Большая акватория в ложбине, протяженностью несколько километров. Как нельзя лучше подходила для гонок на лёгких гребных судёнышках. Сейчас берега были превращены в трибуны, на которых уже начал устраиваться народ. Больше всего зрителей было на старте и на финише. Мы направились на невысокую горку и заняли места на обычных лавочках. Пусть старт от нас далеко, зато финиш прямо перед глазами.
        После того, как места были забронированы, они сменили цвет на синий. Сидеть больше часа в ожидании начала гонки было скучно, и мы двинулись по набережной. Продефилировали по берегу, посидели в маленьком кафе, где съели по мороженому. По совету Исы, взяли на прокат бинокли. Потом прогулялись до старта, поглазеть на команды. Гребцы и в этом мире могли похвастать мощной грудной клеткой и крепкими руками. Солано взахлёб рассказывала о командах, заваливая меня множеством подробностей, прогнозов и сплетен про отдельных спортсменов. Во всяком случае, во многих тыкала пальцем, уверенно опознавая.
        Незадолго до старта мы заняли свои места. Я отвлекся от щебетания девушки и взятого напрокат бинокля и огляделся по сторонам. Никаких кадетов Пехотного полка поблизости. Настроение у всех праздничное, но немного напряжённое. Олимпиада показала, что Империя отнюдь не лидер в спорте. В общем зачёте мы делили место с Африкой, что для большинства европейцев было предметом раздражения. Даже то, что на первом месте в общем зачёте оказалась Австралия, чего никто не ожидал, вызывало меньший негатив. А вот с давними врагами борьба была принципиальной. По радио и в газетах то и дело мелькали заметки о массовых драках между ярыми болельщиками этих стран. В полицейских сводках сообщалось о разбитых витринах и повреждённых автомобилях, был даже случай поджога пивного бара, но там огонь потушили своими силами.
        Сегодня ожидался финал не только в гребле на байдарках, но и футбольный матч за выход во второй полуфинал между африканцами и австралийцами. Победители станут нашими соперниками, так что интерес к матчу повышенный. Толпа жаждала разгрома команды Африки нашей сборной в очном поединке. Наверное, сегодня у африканских футболистов было больше болельщиков из нашей страны, чем когда-либо. Я, в отличие от Солано, к местному спорту был равнодушен, да и на Земле предпочитал смотреть «Формулу-1».
        Наконец, был дан старт, сопровождаемый синей ракетой. Девушка прилипла к окулярам. Байдарка с восьмёркой гребцов Европы в красно-белых майках шла третьей, уступая полкорпуса бело-зелёным бразильцам, транслировал репродуктор. С нашего места и с такого расстояния подробности были не видны, но то, что на первом месте были гребцы в жёлто-оранжевых майках Африки, видели все.
        - Что-то не слишком резво они стартовали, - заметил я, имея в виду наших спортсменов.
        - Ничего, - уверенно ответила Иса. - Ещё наверстают.
        На трибунах царила нервозная обстановка, раздавались возгласы поддержки и кричалки на разных языках. Четверть дистанции мы прошли пятыми, к половине были уже снова третьи. Напряжение возрастало, многие поднимались со своих мест, закрывая обзор. Пришлось встать и нам с Исой. Три четверти - мы вторые и уступали африканцам всего ничего. Солано вцепилась в мою руку, нетерпеливо подпрыгивая и пытаясь рассмотреть подробности, но из-за стоявших впереди нас зрителей были видны лишь спины. Я пожал плечами и присел. Эх, ну-ка, силушка богатырская, не подведи! Иса взвизгнула от неожиданности, когда я просунул голову между её ног, но тут же вцепилась в мою короткую стрижку, когда я выпрямился, подняв её над толпой.
        - Наши впереди! Обойди хоть всю планету, лучше европейцев нету! - раздавались речёвки, к которым присоединилась Иса.
        Я встал на лавку, подняв «наездницу» ещё выше, и вгляделся в быстро приближающиеся лодки. Насколько я мог судить, соперники шли ноздря в ноздрю. Вокруг нас взбудораженные болельщики вопили, свистели и аплодировали, подбадривая спортсменов, гребцы напрягали мышцы, стараясь держать ритм и вырвать драгоценные сантиметры. Иса, войдя в раж, возбуждённо подпрыгивала на моих плечах, отбросив какую-либо сдержанность. Наша байдарка практически вровень с байдаркой африканцев приблизилась к финишной чёрте, а потом я закричал вместе со всеми, поддавшись всеобщему порыву.
        - Ура! Ура! Победа!
        Буквально на последнем метре красно-белые майки смогли протолкнуть свою лодку вперёд. Может быть меньше полметра, но победа была очевидна!
        - Гонка, гонка, Европа - чемпионка! - неслось сверху.
        Вокруг все кричали и поздравляли друг друга, хлопали по плечам и обнимались, не обращая внимания на то, что ещё пять минут назад были незнакомы.
        Я покрутился, прикидывая, как буду выбираться.
        - Доминик, вам не тяжело? - раздался голос опомнившейся Солано. - Вы не спустите меня?
        - Всю жизнь на моей шее женщины ездят, уже привык, - с иронией отозвался я. - Давайте выберемся из толпы, пока нас не затоптали. Приказывайте куда идти, госпожа первый оператор.
        Следуя указаниям сверхусмотрящей, я потихоньку протолкался сквозь взбудораженную толпу, и остановился возле рекламного щита. Здесь Иса соскользнула с моих плеч, поправляя шорты.
        - Спасибо, Доминик, - сказала она, покраснев.
        - Спасибо вам, за то, что пригласили. Поздравляю с победой. Драматичная гонка, даже не ожидал, что будет такое захватывающее зрелище. Мы останемся на награждение?
        - Если хотите, давайте останемся. Лично мне была интересна сама гонка.
        - Не хотите посмотреть, как вашим кумирам вручают награды?
        - Вы опять будете держать меня на плечах?
        - Если потребуется, - улыбнулся я.
        - Нет уж, - покачала головой Иса, опять краснея. - Я и так вела себя не подобающим образом.
        - Да ладно вам, Иса, - рассмеялся я. - Сами же говорили, что это праздник. На празднике полагается веселиться, а не стоять с унылым лицом. Ну, хорошо, чем дальше займёмся?
        - Давайте съездим на пляж. Я сто лет не плавала в открытой воде.
        - Отлично. Заодно и перекусим. Все эти соревнования тратят кучу нервов, и я опять проголодался.
        - Отстоим очередь в кафе? - девушка оглядела множество людей, которые перемещались по берегу озера.
        - Нет, у меня в кофрах еда дяди. Кстати, морское меню, как вы любите. Идёмте быстрее, пока ещё можно нормально выехать со стоянки. Когда вы, наконец, купите себе экипировку? Конечно, я не против возить такую красавицу, но ваши голые ноги будут отвлекать других участников движения.
        Солано с недоумением посмотрела на свои ноги и опять покраснела. Сегодня я вгонял её в краску с самого утра. Мы добрались до стоянки и выскочили на дорогу в числе первых. За время, что Исабель ездила на заднем сиденье, она немного привыкла, и я рискнул разогнать мотоцикл по новой дороге. Легко лавируя в потоке, опережая консервные банки на колесах, мы с ревом проносились мимо медленных машин, заставляя водителей таращиться нам вслед, а я всё выкручивал газ, пригибаясь к рулю. Мощный мотоцикл, ровная дорога, красивая девчонка за спиной... Что ещё надо? Опомнился я лишь при виде быстро приближающейся столицы. Сбросил скорость и ушёл на окружную дорогу, направляясь к речным пляжам правого берега.
        Возможно, весь народ был на многочисленных соревнованиях, а может быть на работе, но песочный пляж был свободен, лишь редкие парочки и несколько подростков, у которых сейчас каникулы. Я загнал байк к деревьям, спрятав его от солнца и лишних глаз, и полез в кофры.
        - Мне ведь не показалось? Я действительно видела на приборной доске цифры сто километров в час?
        - Всё верно. Если бы вы были в «экипе», а я поставил бы ветровик, то можно было бы и побыстрее.
        - Сто километров! А я считала, что видела скорость... Говорят, что так быстро может ездить только спортивная «Мамба».
        - Ну что вы, Иса! «Кармен» легко выдаёт те же цифры, да и «Санта...» тоже сможет. Просто люди ещё не привыкли к новой технике, не осознали её возможностей. Да и не все дороги приспособлены для таких скоростей. Думаю, что ближайшее время именно строительство скоростных дорог будет главной заботой Империи. На расстоянии в пятьсот километров гораздо выгоднее отправить большегрузный грузовик, чем железнодорожный вагон.
        - В армии такие мотоциклы бы пригодились. Связисты оторвали бы их с руками при таких скоростях и маневренности.
        - Ева тоже горит такой мечтой, вам бы объединить усилия.
        За разговорами мы вытащили из кофров покрывала и контейнеры с едой. Затем сходили по очереди в кабинки для переодевания. Я, скрывая любопытство, разглядывал Солано в купальнике. С ногами я уже был близко знаком, теперь любовался остальным телом. Как сильному магу лейтенанту было что показать. Ноги стройные и сильные, шея до сих пор болит, талия узкая, осанка прямая, грудь высокая... Тренированное тело спортсменки, развитые мышцы. Конечно, сейчас я не в лучшей форме, но я заметил, как на меня взглянула Солано, когда я вышел из раздевалки. Ну да, и мы могём. Сначала Ева и Анна, потом Миа Ван.
        Переодевшись, мы пошли купаться. Иса, бросилась в воду, как в родную стихию, я же зашёл осторожно. Я вообще плавать умею? Как-то раньше этот вопрос не возникал. Оказалось, умею. С удовольствием понырял, потом пытался догнать Ису. Ага, поймай дельфина... Позорно проиграв, сделал вид, что не слишком-то и хотел. Перевернулся на спину, уставившись в небо и плывущие по нему облака. Рядом раскинула руки Солано, блаженно жмурясь.
        - На воде я держаться могу, - сообщил я. - Но вот плавать... За вами мне не угнаться даже в мечтах.
        - Я - чемпионка части по плаванию, - с гордостью сказала Иса. - Разве вы не прочитали это в моём деле?
        - Там было указано, что вы - победительница армейских игр от Западного Округа, и всё. Я думал, что там чисто военные дисциплины. Вождение бронехода, например.
        - Нет. Это настоящие спортивные соревнования, только для военных. Вождение бронехода там тоже есть.
        - «О сколько нам открытий чудных...» - пробормотал я под нос.
        - Что?
        - Поговорку вспомнил. «В тихом омуте черти водятся» - это про вас, Иса. Вы просто кладезь скрытых талантов, не зря вас Кармен выделяет. Ну что, пришла пора перекусить и позагорать? Плывём к берегу?
        Хорошо быть магом. Даже такая мелочь, как моментально высохшие плавки, это подтверждала. Мы раскрыли контейнеры и принялись уничтожать их содержимое. Быстро расправившись с едой, перешли к напиткам. Теперь можно поговорить.
        - Скажите, Доминик, почему вы так ненавидите госпожу генерал? Из-за смерти вашей подруги?
        - А что вы знаете о смерти Дельгадо? - ничего себе у нас разговоры на свидании.
        - У вас был роман, дело шло к свадьбе. Потом тот трагичный поединок на Арене, где она погибла на ваших глазах.
        - И всё? Это всё, что вы прочитали в моем деле?
        - Что-то неправильно?
        Хм. Странный вопрос для шпионки. Что ей надо вообще? Какие она получила инструкции от Кармен? Держать меня под контролем? Наверняка. Стать другом? Вот это вряд ли, я сейчас никому не верю, и Кармен должна это понимать. Да и не стремится лейтенант к сближению, больше месяца прошло, а она всё выкает. Значит, что? Значит, хочет разобраться в ситуации сама? Она явно не дура, её карьера тому подтверждение. Маг, победительница соревнований, офицер элитной части, участница военных конфликтов... С головой у неё всё в порядке, думать умеет. Предана Империи, Легиону. Но вот на сколько? Насколько она предана Кармен де Кабрера? Смогу ли я донести до неё свою точку зрения, сможет ли она принять её?
        - Вы знаете, почему состоялась та бойня на Арене?
        - В газетах писали, что команда «Неукротимых» бросила вызов африканкам.
        - Неправда, Иса! Этот поединок устроила Кармен, хотя и знала, что уровень подготовки наших команд был не сопоставим. «Неукротимых» натаскивали на добывание игровых очков, а не убийство ровесников.
        - Вы ничего не путаете? - недоверчиво спросила лейтенант. - Генерал Кабрера военный гений, у неё огромный боевой опыт. Она не могла так поступить.
        - Как видите, могла. Бой всё же состоялся. Повезло, что погибла только Габи.
        Иса молча переваривала услышанное. Я легко улавливал её противоречивые эмоции.
        - Возможно, у госпожи де Кабрера были веские причины так поступить? - осторожно спросила шпионка.
        - Да, она сама рассказала, - согласился я. - Это был единственный способ заполучить уникальные кристаллы. Осколки одного из них вы недавно доставали из меня. Но для Габи это ничего не меняет.
        - Поэтому вы ненавидите госпожу генерал?
        Я приоткрыл глаз и покосился на Солано.
        - Я не могу ненавидеть её за патриотизм, а её беззаветная преданность Империи только вызывает уважение. Но и довериться ей после смерти Габи я не могу. Мы каждый идём к своей цели и стараемся не мешать друг другу.
        Иса помолчала, а потом неуверенно произнесла, что вряд ли я могу помешать самой Быстроногой Кармен.
        - Наша работа, госпожа лейтенант, и есть помеха Кармен. Что будет с её любимым Легионом, если доспех, который мы создаём, будет лучше бронеходов?
        - Генерал всегда была на стороне прогресса! - горячо возразила Солано.
        - Ну, тогда нам не о чем беспокоиться.
        Я прикрыл веки от яркого солнца, устраиваясь поудобнее. Странный у нас получился разговор. Иса, немного повозившись, пристроилась рядом. В отличие от меня, она была напряжена и сосредоточенна. Что, уважаемая, свидание пошло не по плану? Зато, может быть, снимешь розовые очки с глаз.
        Глава 25
        Неделя отдыха пролетела незаметно. Больше мы не обсуждали мои отношения с Кармен и вообще не поднимали тему работы. Дважды побывали на пляже и один раз на соревнованиях по водному поло. Там наша команда проиграла с разгромным счётом американцам, даже не дойдя до полуфинала. Я ожидал, что команду освистают, но ничего такого, в этом виде спорта мы не были сильны. Зато мы накануне выиграли у Африки, что окончательно примирило зрителей с результатом.
        Я харчевался у дяди постоянно и даже один раз затащил туда Ису. Пообедали, и я, наконец-то, понял, почему она отказывалась от частого посещения кафе. У младлея просто не было денег! Те сбережения, что у неё были, разошлись на покупки в вечер накануне открытия «У Марко». Да и билеты, купленные у спекулянтов, тоже обошлись в круглую сумму. Сейчас Иса ходила в полевом камуфляже, видимо, стеснялась одеваться в дешёвые гражданские наряды. Как по мне, так с её фигурой можно ходить даже в рванине, но у женщин во всех мирах свои заморочки. А форму здесь уважают. В пятницу пришлось лечь на очередную операцию по удалению осколков, и мой отпуск закончился.
        В понедельник меня ждал сюрприз. Лукас принес целую горсть осколков Камня, что смогли найти после взрыва. Большая часть кристалла просто разлетелась в пыль. Осталось меньше десятой доли объёма и веса. Над каждым кусочком поработал мастер-кристалловед, решая свои задачи, о которых Лукас мне не рассказывал, да мне и неинтересно. Гораздо интереснее было другое. Из предоставленных образцов я отложил два камешка, которые сохранили белый цвет. Два! «Чистых»! Камня! Два осколка булыжника, который был выброшен из центра планеты в Африке, найден тамошним уголовником для клана Ван. Клана, который оплатил этим камнем смерть Габи и чуть не стал Королевским. В итоге Ван проиграли, Санчес погиб, Мартина затаилась, а я смотрю на два невзрачных осколка, размером чуть больше ногтя, и улыбаюсь. Да, всё верно. Как я и предполагал, Мануэль не смог перенастроить весь камень. Он должен был оставить резерв, нетронутые участки «жёсткого диска», чтобы я заполнил их своими талантами и умениями. И теперь два кусочка природного Камня Силы лежат передо мной.
        ***
        - Вы опять пришли раньше, Доминик.
        С недавних пор Солано начала смотреть на меня нейтрально приветливо, транслируя такие же эмоции. При вступлении в нашу группу лейтенант была немного отчуждённой и постоянно держала дистанцию. Но со времени стычки с Бенитесом Шпионка Кабрера стала меняться. По чуть-чуть, понемногу. А ещё она размышляла. Иногда она устраивала форменные допросы всей нашей команде на различные темы. Я прямо слышал, как вращались шестерёнки в её голове после наших ответов. Да, Иса, ты меняешься, точно так же, как и все мы. Ты больше не воплощение устава, каким была два месяца назад. Ты научилась носить дорогие наряды, тебе понравилось кататься на мотоцикле, а однажды ты с энтузиазмом скакала у меня на плечах, поддавшись спортивному азарту.
        Обычно мы с лейтенантом работали вдвоём, но в последнее время, с тех самых пор, как я изменил солнечный камень, к нам зачастил куратор. Схему изменения Лукас отдал МС, и корпорация Хосе начала поставлять аналогичные камни. Подобные моим, но качеством похуже, и это не давало герцогу покоя. Я ему сто раз говорил, что никакого секрета нет. Я - универсал, к тому же вижу ток Силы, поэтому правильнее формирую каналы. Пусть учатся! У меня других забот полно.
        В начале августа подошло время заключительной операции по удалению осколков. Наконец-то убрали последнюю помеху, и я - полноценный маг. Окончательно восстановил каналы, набрался сил. Хватит вату катать, пора заняться делом.
        ***
        Если потушить свет и приглядеться, то осколки слабо мерцают в темноте. При дневном свете это незаметно, обычная грязно-белая галька. Но внешний вид - ерунда, главное в них то, что это идеальная заготовка для камня любой направленности. Как чистый холст перед художником, белый лист перед писателем. Если поднапрячься, то можно сделать камень Огня или любой другой стихии.
        Я ставлю перед собой кювету с зародышем, активирую Источник и погружаюсь в транс. Сила начинает течь сквозь меня. Чувствую, как она проходит через мой организм, растекается по мышцам и органам. Оседает в моём скелете, растворяется в крови и скользит по стенкам сосудов. Я строю рисунок. Даже не так. ИДЕАЛЬНЫЙ рисунок! Это будет копия Камня Силы. Я не спешу, продвигаюсь по миллиметру, постоянно сверяясь с оригиналом, направляя потоки Силы на «холст». Зародыш постепенно преображается, меняя очертания...
        Хватит ли моего Источника на завершение трансформации?...
        Когда я очнулся, часы показывали четверть пятого. Передо мной сиял шар жемчужно-белого цвета. Абсолютно нейтральный универсальный кристалл. «Джокер», проходная пешка, способная выйти в ферзи! Мой кристалл!
        ***
        Каждый следующий «джокер» давался мне всё легче. Теперь сил хватает не только на создание, но и дальнейшую модификацию камня. Пора воспользоваться наследством «дарахова товарисча Санчеса». Я долго размышлял над его заметками и восстановил рисунок полностью. Сегодня будет сюрприз для всех.
        - Хорошо, что вы пришли, Иса, у меня для вас задание. Наденьте вот это.
        Я держу в руке подтяжки. Это не подтяжки для штанов, а скорее сбруя или «разгрузка», так как присутствуют поперечные ремни, но не суть. «Подтяжки» мне нравится больше. Полоски слоёной кожи, в которых скрываются энерговоды и ряд особых кристаллов, спрятанных от лишних глаз. Иса одела сбрую и принялась подгонять ремни под себя.
        - Так?
        - Да. Вам удобно? Ничего не мешает?
        Солано смущали ремни, которые четко обрисовывали её грудь, но она покачала головой.
        - Всё в порядке. Может быть, объясните мне, что это?
        - А на что похоже?
        Я обошел её вокруг, разглядывая, как сидит сбруя. Результат осмотра мне понравился: ремни лежали, как надо, кристаллы образовывали нужную конфигурацию щитов. Итак, проведём эксперимент. Отойдя на несколько метров, я кинул в девушку ручку. Иса привычно уклонилась, вскинув руку, но «снаряд» вильнул в сторону, резко сменив направление. Мы вместе смотрели, как ручка откатилась к стене. Солано перевела взгляд на меня и подняла бровь, а я усмехнулся и швырнул в неё увесистый том. Книга так же не долетела до цели.
        - Это...
        - Да, Иса. В ваших подтяжках спрятаны камни, искажающие пространство. Крупные кристаллы способны служить порталами в масштабах планеты, а мелкие, как мне кажется, смогут послужить щитом, отбрасывая заклинания и пули. Ну что, попробуем пальнуть из огнестрела?
        - А защита выдержит такое? - Иса скосила глаза на ремни, с сомнением разглядывая их.
        - Вот и посмотрим. Идёмте в тир.
        К обеду, когда нас, наконец, разыскал куратор, набралась кое-какая статистика. Накопители дольше всего держали заряд при расстреле воздушными заклинаниями. Далее по убывающей: Вода, Лёд и Огонь. Каменные заклинания просаживали щиты ещё эффективнее. Главная фишка моей разработки в том, что пока была энергия в накопителях, человеку в «подтяжках» ничего не грозило.
        - Глазам не верю, - признался Лукас. - Вы понимаете, что создали, Доминик?
        - Очень хорошо понимаю, господин герцог. Только вы не спешите радоваться. От слабых заклинаний «сбруя» спасёт, но огнестрельное оружие всё так же опасно. Металл и Молнию мы тоже не пробовали, но уверен, там картина будет ещё печальнее. К тому же, остаётся вопрос цены.
        Я подал Лукасу кристалл пространства. Был он такого же размера, как усовершенствованный мной солнечный камень, отличаясь лишь тем, что воздух вокруг «шашки» дрожал, искажая очертания.
        - В этой «сбруе» четыре камня спереди и три сзади. Плюс по накопителю на каждый кристалл и энерговоды. Максимальное время работы - час. Передние щиты держат около тридцати ударов первого уровня и не более десятка второго. Опять же, при полностью заряженных накопителях. Третий уровень заклинания пробивает защиту со второго удара. Вот и думайте теперь, господин герцог, во что выльется Империи оснащение подобными «подтяжками» всей армии.
        - Это уже другой вопрос, - энтузиазм царедворца поутих, и он задумался. - Да, дорого. Но третий уровень - это выстрел из огнестрела. Возможность отразить хотя бы одно смертельное попадание дорогого стоит, Доминик. Можно выдавать подобную амуницию не всем, а только тем, кто идёт в атаку: элитным частям, штурмовикам. Снабжать ей высшее руководство или награждать особо отличившихся бойцов. Пусть комплекты ваших «подтяжек» будут внедряться медленно, но они будут! Думаю, что вы заслужили награду от Императрицы. Я буду настаивать на этом в Совете. Кстати, что за кристаллы вы использовали при разработке?
        Вместо ответа я выложил перед собой два шарика. Молочно-белый цвет, лёгкое свечение. Лукас и Иса взяли камни и с любопытством стали их рассматривать.
        - Это то, что я думаю? - медленно произнес Лукас.
        - Ага. Если вы думаете то, что мне кажется.
        - «Чистый» кристалл?
        - Верно.
        Член Совета по нестандартным комбинациям магии замер в раздумье, обхватив подбородок и не обращая на нас внимания, а Иса подняла взгляд на меня.
        - Доминик, хочу кое-что проверить, вы позволите?
        Солано сделала небольшой надрез у меня на ладони. Затем вложила в неё камень и провела над ним рукой. Свечение камня померкло на миг, а потом стало пульсирующим. Кровь вскипела и впиталась в камень, словно в губку. Лукас прекратил витать в облаках и подошёл поближе, привлечённый манипуляциями девушки. А «живчик» взмахом руки подняла камень в воздух и заставила его крутиться. Пара оборотов, и шарик снова стал чистым, переливаясь всеми цветами радуги.
        - Красиво, - одобрил я. - А что это, собственно?
        - Это ваш камень, Доминик. Видите, он пульсирует в такт вашему сердцу?
        - Не совсем в такт, - я прислушался к сердцебиению.
        - Забавно, - вставил Лукас. - Если я правильно помню байки целителей, то вы только что создали так называемый «камень души», верно, Иса? Теперь, Доминик, где бы вы не находились, этот артефакт будет с вами связан и покажет госпоже лейтенант живы ли вы. Кстати, отличный подарок жениху на свадьбу.
        - Я не это имела в виду, - смутилась девушка и поспешно протянула мне камень.
        - Ну-ну, - добродушно усмехнулся герцог. - Доминик, какого размера вы можете сделать кристалл пространства? И самое главное, как быстро?
        - Пока на весь цикл, от зародыша до конечного результата, требуется один день.
        - Не так уж и плохо, - прикинул Лукас. - Если поставить производство этих камней на поток...
        - Не уверен, что эти камни можно будет штамповать в промышленных масштабах, - остановил я герцога. - Во время изготовления «чистого» камушка мне пришлось постоянно держать перед глазами природный образец, копия не подойдёт, я уже пробовал. Причём, я заметил, что не могу сделать камень слишком большого размера. Вы держите в руках мой максимум.
        Я вздохнул и дёрнул себя за мочку уха.
        - И я не уверен, что смогу толком объяснить детали, господин герцог. Сам до конца не понимаю, слишком уж это... интуитивно... на ощущениях.
        - Не волнуйтесь, с новыми кристаллами всегда так. Нужно больше практики и пошаговое изучение процесса. Второй уровень держит, говорите? А максимально какой? - разговор перешёл в деловое русло.
        - Трудно сказать, мы же только начали. Но я думаю, что можно довести до четвёртого уровня, просто увеличив количество «шашек» в «подтяжках». Только стоит помнить о разбросе по урону между направлениями магии: одно дело Воздушный Серп, другое - Каменный Шип, не мне вам объяснять.
        - Для индивидуального кокона этого хватит за глаза, а для защиты бронехода потребуются камешки побольше.
        - Опять всё упирается в полновесный «чистый» кристалл, - вставил я.
        - Я займусь этим. Теперь, когда нам есть, что показать... Что ж, отлично. Дюран обещали закончить с контактным комбинезоном к выходным. Иса, вы подготовили мышцы?
        - В целом, да. Мне не достаёт расчётов по скелетной части.
        - Подведём итоги. У нас готова защита, комбинезон на подходе, и есть примерная конфигурация мышц. Осталось рассчитать «скелет», - Аристократ помолчал, что-то прикидывая в уме, потом снова обратился ко мне.
        - Покажите мне, как можно вырастить белый камень, Доминик. Технологию процесса вы записали? Хотя бы приблизительно? Отлично. Текст Клятвы я предоставлю вам позже, а пока объявляю официально, что информация о новых кристаллах - государственная тайна. Разглашение любых деталей посторонним лицам карается смертью, учтите.
        Голос Лукаса построжел, с его лица пропал даже намёк на улыбку. Мы с лейтенантом одновременно кивнули. Одним секретом больше, одним меньше, нам не привыкать.
        Вернувшись из тира в лабораторию, я принялся объяснять Лукасу принцип выращивания кристаллов. Будучи не последним специалистом в этой области, де Вега легко уловил основные моменты, мне оставалось только разъяснить тонкости. Теоретическую часть мы прошли быстро, а вот практика... «Чистый» кристалл у Лукаса на определенном этапе становился обычным кристаллом Камня, профильной стихии герцога, очень чистым, но и только.
        - Может быть, подобные кристаллы могут создавать лишь универсалы? - с досадой сказал Лукас после очередной неудачи.
        - Не уверен, - возразил я. - Давайте попытаемся ещё раз и постараемся понять, в чём ошибаемся.
        Мы попробовали ещё раз. А потом ещё и ещё, пока картина не стала видна полностью, до мелочей. Заодно и сам стал лучше понимать процесс. Всё было настолько просто, что было до невозможности сложно. Глупо звучит, знаю, но попробуйте сами, без помощи линейки, провести прямую линию. Когда у вас рука дрогнет, и линия перестанет быть прямой? Вот мне и приходилось быть такой «линейкой» для герцога. На обучение ушло несколько дней, когда следуя моим указаниям, Лукас сам соорудил камешек. Получился он совсем небольшой, но вполне справлялся со своими обязанностями.
        - Отлично, - устало произнёс куратор, разглядывая кристалл. - Наконец-то. Вы правы, Доминик, всё слишком просто, и поэтому сложно повторить. Теперь надо найти надёжных мастеров, обучить их... Только тогда можно начинать говорить о массовом производстве. М-да... тоже задачка.
        - Почему? Вы быстро научились.
        - Под вашим контролем! И Силы у меня достаточно.
        И де Вега продолжил свою мысль:
        - Кристалловеды - довольно редкие маги, не обязательно сильные. К тому же, многие с трудом осваивают новые направления, а вы разработали такой оригинальный метод выращивания. Это вам не каменную крошку запечь в силовой линии, подход совершенно другой. Ну, ладно, это не ваша проблема. И вот ещё что. Давайте избегать говорить «универсальный». Предлагаю говорить «нейтральный». Гораздо удобнее рассуждать о нейтральной Силе, чем об универсальном маге.
        Глава 26
        - «Шар души», остроумно... И вот эта вот кроха будет показывать мне, жив ты или нет?
        - Знала бы ты, сколько попыток мне понадобилось, чтобы его создать! Все же легендарный кристалл.
        - Созданный из ещё более легендарного? Вы что, совершили революцию в кристалловедении?
        - Нет, что ты. Как бы тебе объяснить... Обычно маги сразу формируют камни нужной стихии из зародышей. Это легче и быстрее. Получается у всех по-разному, в зависимости от таланта. Каррера же воссоздал нейтральный кристалл. Универсальный кристалл универсального мага, понимаешь?
        - Ещё скажи, что этот мальчишка - гений.
        - Что значит «гениальность», Мартина? Насколько мне известно, никто не пробовал вырастить копию Камня Силы, а полученный кристалл трансформировать в стихийный. Профильным магам и в голову не могло прийти работать в этом направлении. Зачем, если есть надёжные и проверенные заготовки? Это же лишние траты времени и энергии! К тому же, Камень встречается гораздо реже, чем Земля, кристалловедением занимаются немногие маги, а ток Силы видят и вовсе единицы. Потому-то Огненные кристаллы выращивают маги Огня, а Водные - гидроманты. Это очевидно. Мой протеже предложил новый метод формирования кристаллов, опираясь на свой талант видения силовых потоков. Всё совпало: Силу видит, кристаллами интересуется, да ещё и универсал. Если есть два решения проблемы, то обычный маг идёт по пути наименьшего сопротивления, а Доминик находит третий вариант.
        - Зато с фантазией у твоего мальчишки совсем плохо. Машина «Кармен», камень «Белый»... Скучно звучит... Я бы назвала его более романтично... Лунный.
        - Пусть будет Лунный, так даже лучше. Чтобы никто не ассоциировал Белый Камень с Белой Вспышкой.
        - Ещё один момент, Ваше Высочество. Сегодня во Дворце у меня был разговор о работе вашей группы с Императрицей и Первой Наследницей. Они впечатлены. Кстати, почему мне кажется, что твоя сестра не совсем в курсе, чем на самом деле занимался Санчес?
        - Если бы я рассказал ей все подробности, то твоя голова торчала бы на пике, рядом с головами Кармен и Марии де Мендес. Сестра иногда бывает излишне... импульсивна, стоит поберечь её нервы. Надеюсь, что на троне она успокоится. Я говорил о Санчесе с матерью, это была та ещё беседа.
        - Тебе виднее. Так вот, тебя приглашают на церемонию закрытия Олимпиады.
        - Меня не тянет ко Двору.
        - Ну, Лукас, дорогой! Хватит дуться, тем более что приглашение шло не от сестры, а от матери. «Важно показать всему миру, что Императорская семья едина», - это её слова.
        - Меня всю жизнь считали позором семьи, и вдруг такое приглашение. Что случилось?
        - Может быть, тебя всё же начали ценить по достоинству? Твои долгосрочные прогнозы сбываются регулярно, мы с тобой немало сделали для Империи за пару последних лет. Слияние МС и Кабрера, универсал, разоблачение шпиона. Санчес ведь нравился твоей матери, не отрицай. Расспрашивали и о Каррера. Пришлось выкручиваться, превознося этого выскочку до небес, хоть я и знаю, что он меня терпеть не может.
        - Это из-за Габриэллы Дельгадо. Кстати, к Роду Дельгадо надо присмотреться, Камень у них рождается постоянно.
        - Жаль, что так вышло с дочерью Валерии, но мы не могли поступить иначе. Ван грозилась отдать камни Второй...
        - Хватит, Мартина. Что было, то прошло, сделанного не воротишь. Что до Доминика, то он не опасен. Я не могу прочесть его мысли, но дальше неприязни к тебе он не зайдёт. Как тебе идея отдать Нику в ученицы нашему универсалу? Хотя нет, вряд ли Валерия позволит. Уж лучше попробовать другие варианты, например эту, как там её... его подружка по автосервису...
        - Гарсия?
        - Точно, Гарсия! Спасибо за подсказку, надо дать команду её разыскать. Она тоже Камень, кажется.
        - А что, лейтенант Иса не справляется с заданием? Универсал не даётся «живчику»? Хотя ты прав, нам нужно успеть обучить как можно больше магов. «Ледышка» сама виновата, что ещё не взяла самца в оборот, пусть теперь ревнует и кусает локти... Лунные Камни тоже будет делать МС?
        - Да. Я говорил с Хосе, он понимает ситуацию. После ментата я в нём уверен. И он под контролем Кармен, значит, и нашим.
        - Но де Мендес станут ещё влиятельнее! Сначала мотоциклы, потом машины, теперь военные заказы. Будто у нас нет других надёжных корпораций, те же АГ, к примеру. Признай, ты выбрал МС из-за Каррера? Этот проныра все мозги тебе забил. Сколько ему ещё осталось?
        - Год, я думаю, или чуть больше. Его Источник растёт во время стрессов, а их хватает. Одна только драка с Бенитесом чего стоит.
        - Бенитес и его приятели... Курсантов утихомирили, но они не единственные в Капитолии, у кого чешутся кулаки. Поступают тревожные сигналы о каких-то вольнодумцах и это не перепившие фанаты.
        - Ты не перегибаешь палку? Зачем кому-то устраивать беспорядки?
        - Информации недостаточно, но по данным моих аналитиков это явно люди влиятельные и с далеко идущими планами. Не англичане, и не африканки, я уверена. Сейчас, вообще, идёт подъём патриотизма, так что иностранцам ничего не светит. Кто-то из местных аристократов воду мутит, только не могу понять, зачем. А тут ты со своими новшествами... Ладно, заболтались мы с тобой, спать давно пора... Так ты пойдешь на закрытие Олимпиады?
        - Воля Императрицы - закон для всех. Конечно, пойду, полюбуюсь на придворных подхалимов. Только надо будет щелкнуть их чем-то по носу, пусть побесятся... О, придумал!
        ***
        - Перевязь?
        - Да. Можете сделать до послезавтра?
        - Я не ювелир!
        - Да ладно вам, Доминик. Просто уберите отсюда эти стекляшки и вставьте свои.
        - Универсалы?
        - Нет, это будет слишком толстый намёк иностранцам. Лучше камни пространства.
        - Ну... Можно, конечно. Кстати, я тут немного с ними поэкспериментировал. Если надо, смогу настроить защиту только на грубое вмешательство, чтобы вы могли, к примеру, поймать букет цветов. А вот тяжёлые заклинания или огнестрел будут отклонены...
        - Я не в бой собрался идти, так что делайте так, чтобы искривление пространства не слишком бросалось в глаза. Достаточно лёгких внешних эффектов. Они сильно светятся, когда заряжены?
        - Я поставлю дополнительные накопители. Будете сиять, как новогодняя ёлка, и даже помаргивать. Согласны?
        - Отлично, то, что надо!
        ***
        - Вы готовы, брат мой?
        - Да, сестра! Когда?
        - Завтра. Будьте в условленном месте в полдень.
        Глава 27
        Мало мне было забот! Сделать перевязь, а точнее, разукрасить её своими кристаллами, удалось лишь глубоко за полночь. В перевязи находилось множество сверкающих камней, вставленных в качестве украшения. Всё это богатство было удалено, а на их место вставлены мои самоделки. Впрочем, с гордостью могу утверждать, что новые камни производят не меньший эффект. Да, перевязь перестала сиять, как разноцветная гирлянда, но кристаллы пространства таинственно мерцали даже на ярком свете. Также обнаружился ещё один аспект. Я, примерив перевязь перед зеркалом, заметил, что моё изображение было размыто в пространстве, словно пряталось в ореоле силовых полей. Для бронекостюма это было неплохо, но для царедворца, я думаю, лишнее.
        Пришлось постараться свести этот эффект к минимуму, оставив свечение, как и просил Лукас. Работа интересная, но напряжённая и кропотливая. Провозился всю ночь, добившись-таки своего. Лёгкое мерцание и чуть заметный эффект размытия, с которым пришлось смириться. Среди ночи дозвонился до Лукаса, отчитался о выполненной работе. Даже не подумал, что человек может спать. Я же не сплю... Но проклятий в свой адрес не услышал. Наоборот, герцог поблагодарил и сказал, что пришлёт фельдъегеря. Вот что значит аристократ!
        А что делать с теми камешками, которые я выковырял из перевязи? Бриллианты, изумруды, сапфиры... Разумеется, это были не настоящие драгоценные камни, а искусственно выращенные, как объяснил мне герцог, но стоить они должны немало. Убрал их в сейф вместе с бумагами по разработкам кристаллов, опытными образцами и незаконченными заготовками. Навёл порядок, короче говоря, давно пора было это сделать.
        Пока дожидался курьера, немного подремал и восстановился. И всё же чувствую, что сил нет совсем, концентрация плывёт: сказались бессонные ночи и беспокойные дни последней недели. Наконец приехал посыльный, я вручил ему перевязь и пошел к выходу. Небо светлеет, скоро рассвет, а я спать хочу-у. Спа-а-ать!
        Сегодня воскресенье, выходной день. А ещё сегодня закрытие Олимпиады. Иса звала меня на церемонию, я сначала согласился, но тут герцогу потребовалась сверкающая цацка, чтобы выделиться из толпы придворных, и пришлось отказаться. Ну, ничего, билеты всё равно не пропадут. С Исой пойдёт Ева, вернувшаяся с учений несколько дней назад. Не ожидал, что такие разные девушки так быстро сдружатся. Видно правду говорят, что противоположности притягиваются.
        Солано учит сестру обращению с бронеходами, а Ева учит Ису ездить на мотоцикле. Пока что они гоняют на мотоцикле Евы, ещё том, что мы сделали для выставки, но обе девицы хищно косятся на мой новый байк и с умильными рожицами пытаются выпросить его на покатушки. Ага, счаз! Знаю я этих дамочек. Раз уступишь, потом всю жизнь должен будешь. Так что я проявляю твёрдость и здоровый эгоизм, который Ева называет ослиным упрямством и вселенской жадностью, но чоппер они не получат. Послал их по известному адресу, обеих. Это я про Кантабрию и Люси Флорес, если что. Пусть с ней договариваются, чем расплачиваться будут. А то, как экип купить, так денег нет, а как покататься, так без проблем? Фигушки!
        Так вот, возвращаясь к Олимпиаде. Мы вышли на первое место в соревнованиях магов. Ещё при первой встрече Санчес говорил, что наши маги сильнее африканских в противостоянии один на один, и Олимпиада это подтвердила. Мы обошли гидромантов Англии, металлистов Америки и огненных магов Африки, и это единственное, чем можно было гордиться.
        В общем зачёте Европа на третьем месте, увы. Хорошо сыгранная команда может победить сборную солянку чемпионов. В этом все убедились на примере соревнований для магически слабых спортсменов. Первое место завоевали крепкие середнячки австралийцы, которые взяли практически все командные медали. На втором месте, барабанная дробь, Африка! Пусть всего на одну медаль, да и то бронзовую, но африканцы оказались сильнее европейцев. Если помнить, что именно немагические соревнования вызывали наибольший интерес, то можно себе представить, какая поднялась буря.
        На этой неделе, когда стало понятно, что мы проигрываем общий счёт по медалям, по столице прокатилась волна беспорядков. Толпы разочарованных болельщиков слоняются по улицам, ввязываясь в массовые драки между собой и полицией. Гарнизоны столицы приведены в состояние повышенной готовности. Из нашей части, к примеру, многих курсантов старших курсов отправили на подмогу силам правопорядка. В Капитолий стянуты даже армейские части из дальних округов на тот случай, если местных сил окажется недостаточно. Кармен будет весь день в штабе, а не на церемонии: тревожно что-то ей, как объяснил мне Хосе. Пепе и Лола, которые изначально планировали прийти на закрытие вместе с де Кабрера, теперь тоже останутся дома в знак солидарности.
        И туда меня звала Иса? Нет уж, лучше у Альва высплюсь. За девушек я особо не волновался. Им досталась роскошная ложа де Мендес, обе были в форме, обе не слабые маги, да и Иса -опытный боец, а Ева кулаками работать умеет. Напомнил им только, чтобы держались подальше от пьяных драк и не лезли в толпу, на что получил кивок Исы и фырканье Евы. Амазонки, блин.
        На окружной дороге сегодня спокойно. Машин мало, дорожной полиции не видно. Можно открутить ручку газа, но сейчас меня не тянет на скоростные прохваты, я еду не спеша и вальяжно, как и полагается ехать на тяжёлом чоппере. Дорога от части в столицу пустынна, я зеваю и рассматриваю окрестности. Грузовой фургон появился в зеркалах, вырулив с прилегающей дороги, и стал быстро увеличиваться в размерах. Он догнал меня перед затяжным поворотом и с рёвом обошёл. На борту я заметил алый трезубец, знак Триединой. Во дают, божьи сёстры! Шпарят с превышением, да ещё и бибикают, чтобы посторонился. Да мне не жалко, езжайте. Если бы так спать не хотелось, я бы вам показал...
        Грузовик завизжал тормозами и задёргался, оставляя на асфальте дымные полосы сгоревшей резины. Задняя дверь фургона распахнулась, и в проёме показалась тёмная фигура. Пока в голове у меня укладывался факт, что в монастырской машине оказался мужчина, причём в военной форме, в меня полетел огненный шар. Что за чёрт?! Щит я поставил чисто рефлекторно, одновременно зажав тормоза. Мотоцикл стал замедляться под треск АБС, а фигура снова запустила в меня фаерболы. Я постарался удержаться от падения в повороте, навалившись на руль, поэтому среагировал не так оперативно. Один заряд пронесся возле моей головы, два других врезались в асфальт перед передним колесом. Благо, скорость была уже погашена, и я положил байк на бок, заскользив по дороге. Выстрел из огнестрела прошёл мимо, а потом я уже был в придорожном кювете. Собранный и вмиг проснувшийся.
        Перебирая всеми четырьмя конечностями я бросился в кустарник, в который тут же влетел Серп, осыпав меня срезанными сучками и листьями, а затем два Фриза. А вот хренушки вам! Щиты отклонили заклинания, я ответил очередью из ледяных сосулек в воздушной оболочке. Затем последовали несколько ударов Воздушным Копьём, фаерболы, Лезвия... Я выдал весь арсенал быстрых заклинаний, кастуя их одно за другим, стараясь ошеломить противников.
        То, что нападающих как минимум двое, было ясно по выстрелам. Пока они мазали, косые уроды, но чем чёрт не шутит? Тут не Арена, меня явно пытаются прикончить и бьют сильно. Я замер, готовя рейлган и пытаясь высмотреть своих врагов в просветах кустарника. Ага, вот один! Металлическая пуля в воздушном коконе со свистом преодолела расстояние и врезалась в темную фигуру. Бздынькнул щит, но удар прошёл, и фигура со стоном повалилась на землю. Тут же раздались два выстрела, и мой бок обожгло. Попадание?! Нет, просто по касательной прошло. Значит, не двое, а трое? Было. Ладно, суки, я вас всех... посчитаю.
        Иллюзия движется вперёд, я ухожу под фантомом в сторону. Вокруг неё из-под земли вырастают полуметровые шипы, один из которых пробивает призрачному мне ногу. Я тут же даю команду, чтобы Иллюзия упала на бок, свернувшись калачиком. Раздаются торжествующие крики, опять гремят выстрелы. А надо бы не только смотреть, но и слушать, кретины! Решили поохотиться? Сейчас, сейчас, я вам покажу охоту на тигра.
        Колючки кустов бессильно скользят по коже куртки, я осторожно отклоняю ветки ладонями, затянутыми в перчатки, размытым силуэтом стелюсь по траве, заходя в тыл к ближайшему противнику. Вот он, в пяти метрах. Поднимает огнестрел, оглядывается по сторонам, видно что-то понял. Поздно! Каменный шип врезается точно в середину спины, с хрустом пробивая человека насквозь. Бессвязный вопль, и человек летит на землю безвольной кучей. Готов...
        Снова выстрел, над головой у меня свистит пуля. Ну что, один на один?
        - Хавьер? - кричит оставшийся. Голос высокий, молодой.
        Хавьер не ответит, с разрубленным позвоночником долго не живут. Теперь твоя очередь. Рейлган сформирован, осталось только навести. Я поднимаю руку, окутанную Льдом и сполохами Молнии, беру примерное направление выстрела.
        - Выходи, ублюдок! - истерично визжит почти покойник. - Я тебя голыми руками порву, выскочка!
        Активирую заклинание и одновременно узнаю голос. Воздух вспарывает снаряд, разогнанный до сверхзвука, и кадет Бенитес отлетает к деревьям.
        Я замираю, вслушиваясь в наступившую тишину. Тишина, утренний воздух свеж, пахнет травой, лесом и смертью. Хавьер тихо лежит в луже крови, смотря в небо раскрытыми глазами. Бенитес лежит лицом вниз, в боку дыра с футбольный мяч. А где третий? Я бросаюсь в сторону, пригибаясь в траве, огибаю место боя. Осторожно выглядываю из-за дерева и отшатываюсь, когда перед глазами мелькает Шип. Ах ты... Живой? Это ненадолго! Фантом в одну сторону, иллюзия в другую. Перекатом покидаю укрытие и запускаю Молнию. Вражина корчится, захлебываясь криком. Удар Серпом, и кисть с огнестрелом отлетает в сторону. Воздушный кулак бьёт подранка в голову, и тот падает навзничь.
        Подхожу ближе, осторожно толкаю его ногой. Слышится слабый стон. Живучий, падла. Посмотрим, что ты за хрен с бугра. Я распахнул полы пиджака нападавшего, пошарил в карманах. Водительские права на имя Даниэля... Агилера?! Поднимаю поникшую голову за волосы и сравниваю с фотографией. Да, всё верно. Этот тип из рода Агилера. Спонсоры Ирэн, производители многих лекарственных артефактов и целебных снадобий. Один из сильнейших родов Европы. Им-то я чем помешал?! Или это инициатива отдельного представителя древнего и многочисленного Рода?
        Надо бы допросить этого типа, причём желательно в присутствии полиции, а ещё лучше де Вега и де Кабрера. Я хоть и кручусь теперь в околодворцовых сферах, но они в этой ситуации разберутся лучше. А с телами остальных нападавших что делать? Хм... С дороги их не видно, так что пусть лежат и дальше. Сейчас моя задача - спасение этого аристократического убийцы. Куда ближе, в часть или в город? Я взял лежавшего парня подмышки и поволок к грузовику. Наверное, лучше в часть. Там подготовленные целители, военный госпиталь, хирурги. Да и гауптвахта найдется. Подтащил Агилера к фургону и распахнул дверцу.
        - Ни хрена себе!
        Монастырский грузовик был забит оружием. Пирамиды огнестрелов, ящики с патронами, каски, ремни, коробки с аптечками... Арсенала хватило бы на сотню человек. Нет, тут пахнет вовсе не личной местью ревнивого юнца! Никакой воинской части, только к тем, кому я могу доверять!
        Дорога до особняка Кано чистая, машин будет мало. Сейчас раннее утро, всё ещё спят, но с каждой минутой проснувшихся людей будет всё больше и больше. Так что надо поспешить, чтобы не напугать обывателей видом обстрелянного фургона.
        Я поднатужился, заваливая Агилера в кузов. Ну-ка, где тут у нас... Да, стандартные противомагические наручники. Проверил состояние пленника. Ага, скоро придет в себя, мне это не надо. Прижал сонную артерию, перекрывая доступ кислорода. Агилера дёрнулся, но снова провалился в небытие. Вот так, милок, полежи. А чтобы ты кровью не истёк, я тебе вот этот пластырь наложу, не зря же АГ его разработала? А пока ты тут отдыхаешь, я порядок наведу. Теперь мысль оставить мертвецов на полянке не казалась мне такой уж хорошей.
        Я выскочил из фургона и огляделся. Поднял байк, попробовал завести. Не получается, а на диагностику времени нет, хотя, скорее всего, просто залил свечи. Откатил мотоцикл метров на триста и загнал его в густой кустарник. Подожди меня тут, друже, надеюсь, мы ещё увидимся.
        Теперь бегом назад, к убитым. Сначала второй. Средний рост, средний возраст, среднее телосложение. И кто ты, средний человек? Расстегнул залитую кровью куртку, начал искать документы во внутренних карманах. Есть! Ну-ка? Не Агилера, но в правах стоит значок графского рода Гальяно. Да что же это такое? Три аристократа, набитая оружием машина, принадлежащая Храму Триединой... Дело пахнет заговором, а это уже по части Мартины де Вега. Надо спешить, пока Даниэль не откинул копыта. Я потащил труп к машине.
        Хорошо, что у меня в тушке больше нет посторонних предметов, и я сейчас здоров как бык. Может на бычка я и не похож, не такой упитанный, но вам и горностая хватило. Если всё обойдется, то затребую себе на герб этого зверька. А что? Белый, пушистый... опасный. Вылитый я. Труп Гальяно лег у ног Агилера, а я поспешил за моим соперником. А вы, братцы, дилетанты, судя по всему. Идёте на дело, и тащите в карманах удостоверения личности, как вас ещё назвать?
        Ну, вот и встретились, Алехандро. Я ведь предупреждал тебя, козлина. Я не сдержался, пнул тело кадета в бок. Откуда это во мне, опять привычки Миа Ван проявляются? Хватит! С другой стороны... её навыки мне жизнь спасли, так что... пнул и ладно. Выстрел рейлгана пришелся в левый бок, в верхнюю часть. Я вкладывался не в силу удара, а в размер снаряда, и вот результат. Рука держалась только на остатках одежды и лоскутах кожи.
        - Эх, и после смерти ты мне досаждаешь, кретин, - высказался я, волоча тело за ноги к машине.
        Перекинул тело Бенитеса в фургон, испачкавшись в крови, и снова выругался. Потом пришлось возвращаться за оторванной рукой. По дороге споткнулся и испачкался ещё больше. Когда я закинул руку в фургон, был в таком бешенстве, что готов был убить всех троих ещё разок. Пока ехал, вспоминал все ругательства на всех языках двух миров, унимая бурливший Источник. Видимо, пошёл адреналиновый откат.
        Постепенно успокоился, в столицу въехал, соблюдая все правила движения. Ну, едет фургон Храма Триединой, и что? Конечно, если присмотреться, то можно заметить дыры в фургоне от моего обстрела, но кому это надо? Сейчас всё ещё раннее утро выходного дня, квартал МС только просыпался.
        Глава 28
        Я подъехал к воротам и выскочил наружу. Открыл калитку своим ключом, затем отворил ворота, загнал грузовик во двор. На шум выглянул Фернандо и округлил глаза, разглядев мою окровавленную одежду.
        - Доминик?!
        - Срочно, господин Кано! Звоните госпоже Марии!
        - Эээ... Хорошо. Вам не нужна помощь?
        - Нет, я в порядке. Вы знаете надёжного целителя? Такого, кто будет держать язык за зубами?
        - Так вам нужна помощь?!
        - Фернандо! - рявкнул я. - Много текста! Отвечайте на вопрос!
        - Эээ...
        - Я - целитель, сударь, - раздался женский голос за моей спиной, и я чуть не разрядил на него Молнию. Нельзя же так подкрадываться!
        За спиной оказалась привлекательная особа средних лет, кутавшаяся в зелёный халатик. На безымянном пальце сверкнул изумруд обручального кольца, такие же изумруды были в ушах. А ведь Кано неженатый.
        - Сударыня, - я вежливо склонил голову, чтобы женщина не заметила моей ухмылки. - Доминик Каррера к вашим услугам.
        - Баронесса Клаудия Парра. Целитель нужен вам? У вас кровь на боку.
        Ай да Фернандо! Связь с замужней аристократкой? Молоток!
        - Нет, госпожа, это просто царапина. Помощь нужна человеку в машине. Но прежде всего, хочу предупредить, что вы ввязываетесь в мутную историю, и есть время отойти в сторону.
        - Успокойтесь, господин Каррера, я не из пугливых. Фернандо, кажется, ты должен куда-то позвонить?
        - Уже иду.
        Я открыл заднюю дверцу грузовика, и женщина подошла поближе.
        - Фьють! - присвистнула баронесса, разглядев антураж фургона. - Это что значит, сударь? Вы с кем-то воевали?
        - Нет, госпожа. Эти типы напали на меня, когда я возвращался в город. Грузовик тоже принадлежит им.
        - И зачем вам целитель? Тут нужен морг и гробовщик, - хладнокровно сообщила Парра.
        - Что? Вон тот пять минут назад был жив.
        - Да? Ну-ка...
        Дамочка ловко забралась в кузов, сверкнув стройными ногами, и присела над Агилера. Дотронувшись до шеи Даниэля, Клаудия прикрыла глаза и сосредоточилась. Тело, казалось остывшее, дернулось и издало хриплый вздох.
        - Ну вот, так-то лучше, - буркнула целитель, и принялась осматривать раны. - Я правильно понимаю, что скорую помощь вы вызывать не собираетесь, господин Каррера?
        - Совершенно верно, госпожа Парра. Сначала я свяжусь с Марией де Мендес и генералом Кабрера. Хотелось бы также поставить в известность герцогиню де Вега. А вы хорошо держитесь, госпожа баронесса, - польстил я под конец.
        - Три года в полевом госпитале в Бутылочном Горлышке, сударь. Приходилось... Много чего приходилось видеть и делать.
        - Понятно. Я знаю кое-кого, кто служил в тех краях, госпожа. Она тоже получила там ранение, совсем недавно.
        - Да? Чёртовы дикари, они там вечно лезут на наш берег... Ну что ж, сударь. Ваш клиент жив и будет жить какое-то время. Но ему нужен госпиталь, переливание крови и квалифицированная помощь. Что будем делать? Он протянет ещё пару часов, не больше.
        - Надеюсь, господин Кано дозвонился.
        - Фернандо дозвонится, - улыбнулась баронесса. - Он идеально выполняет приказы, а вы отдали ему чёткий приказ, юноша.
        - А вы... - я замялся, пытаясь сформулировать вопрос.
        - А я - его любовница, - любезно сообщила Парра. - Не волнуйтесь, я - вдова. Сегодня утром хотела сделать ему предложение. Интересная ситуация, не находите? Обручены кровью.
        - Романтично, - согласился я, улыбаясь в ответ на улыбку баронессы. - Теперь мне понятно, почему Фернандо отказался от должности администратора в кафе моего дяди.
        - Ваш дядя - владелец "У Марко"? Так вот где я слышала вашу фамилию! Позвольте заявить, сударь, я никогда ещё не ела такую вкусную утку по-аллатски.
        - Я приглашаю вас в кафе, госпожа. Ужин за мой счёт в качестве благодарности за ваше хладнокровие и профессионализм. Ну, и за спасение этого...
        - Ловлю на слове, сударь.
        - Доминик.
        - Тогда я для вас Клаудия, - женщина протянула мне руку, пытаясь запахнуть разошедшиеся полы халата.
        Проследив мой взгляд, она рассмеялась, и я подхватил этот смех.
        - Я сделаю вам обоим подарок на свадьбу, госпожа Клаудия. Кое-что очень необычное.
        Пока мы обменивались любезностями, стоя в луже крови в окружении трупов, полутрупа и арсенала, послышался голос Фернандо.
        - Я дозвонился, господин Каррера! Графиня де Мендес на проводе!
        - Баронесса, - я кивнул женщине и спрыгнул на пол. - Проследите за раненным, прошу вас. Только не снимайте наручников, этот тип - маг. Лучше прибейте его, если он попытается что-то сделать или сказать, я не шучу.
        Я поспешил в дом, где меня ждал Кано с телефонной трубкой в руке.
        - Доминик? - голос Марии был встревожен. - Во что ты опять вляпался? Ты хоть день можешь прожить без приключений?
        - Спасибо за беспокойство, госпожа Мария, я цел.
        Я кивком отправил Кано к его пассии, дождался, пока он выйдет за дверь, и отбросил условности.
        - Всё плохо, Мария. На меня напал Алехандро Бенитес. С ним были Даниэль Агилера и Пабло Гальяно...
        - Твою мать...
        - А были они в грузовике Храма Триединой, набитым оружием и боеприпасами. Ехали по дороге от Южного Храма к Капитолию, знаете этот монастырь на окружной?
        - Да твою же мать!
        - Даниэль Агилера жив, остальные мертвы. Сейчас с ним некая Клаудия Парра, знаете её?
        - А она там что делает?! Ах, Фернандо, ловкач… Ну, погоди у меня!
        - Лола! Что это за Парра? Ей можно доверять?
        - Можно, Доминик, можно. Вот сучка, добилась-таки своего... Ладно, разберемся. В каком состоянии Агилера?
        - В хреновом, - выдохнул с облегчением я. - Клаудия даёт ему не больше часа без госпиталя.
        - Ясно, - Мария помолчала, потом начала командовать чётким голосом, так не похожим на её обычный насмешливый тон. - Сидите там и не рыпайтесь. Я созвонюсь с Хосе и дам знать Кармен. До Мартины вряд ли доберусь, но тоже постараюсь. Чёрт, Лукас на церемонии... Ладно, пока и этого хватит. Я пришлю машину с медиками, скажут, что от меня, ясно? Ждите меня там и не отвечайте ни на какие звонки, слышишь, Доминик? Положи трубку и не отвечай никому! Тебя там нет, и не было!
        - А Альва?
        - Ты меня понял?! Тебя там нет! Мы говорим по закрытой линии, а вот телефон Альва может быть на прослушке. К Анне я пришлю охрану, не волнуйся.
        - Ещё один момент. Ева и Иса на церемонии закрытия Олимпиады.
        - Вот же... - Мария замолчала, потом сказала жёстким тоном, не допускающим возражений. - Иса - надежда Легиона, твоя сестра тоже боец не из последних. Я постараюсь найти их, но ты же понимаешь, Доминик… Они сами по себе.
        - Если с ними что-то случится, клянусь, я их всех на ноль помножу, Мария! Всех этих Бенитес, Агилера и Гальяно!
        - Ты думаешь, я тебя отговаривать буду? - зарычала в ответ де Мендес. - Соображаешь, куда оружие везли? Вооруженное восстание! Твари… Сиди у Кано, понял? Я скоро буду.
        В трубке раздались гудки, я положил её на место. Вот, значит, как? Восстание аристократов? И это в тот момент, когда в столице полным-полно войск, полиции и иностранцев? У них совсем крыша поехала или на это и надеются? И кто такие эти "они"? С Алехандро Бенитес ясно, этого кретина поманили местью, но остальные куда лезут, на что рассчитывают?
        А Дельгадо в этом деле за кого, похолодел я. У Валерии есть повод не меньше, чем у Алехандро. Намного больше! Могла она войти в ряды заговорщиков? Могла. Мотив есть - месть за принесённую в жертву дочь и Наследницу. Возможности наверняка нашла. Влияние и авторитет? "Столп армии и флота", так говорил Санчес. А Ника? То рыжее беспокойное создание, что осталась одна. Что будет с ней, если заговор провалится? И что будет со мной и моими родными, если заговор удастся?!
        Я выскочил из комнаты и бегом бросился к фургону. Агилера уже лежал на земле, всё также без сознания. Кано стоял рядом с раненным, держа в руках огнестрел. Я огляделся, и Фернандо пояснил, что Парра пошла переодеваться. Вскоре появилась баронесса, я довёл до них информацию.
        - Судя по всему, в столице начались беспорядки, которые организовали представители этих трёх аристократических родов. Вы должны будете сидеть здесь, и ждать подмоги от графини. Я пойду к Альва, предупрежу. Госпожа Парра, вы как? Останетесь здесь или пойдёте к себе?
        - Я останусь, Доминик. Оружия здесь достаточно, чтобы отбиться от армии. Да и бросать раненного человека без присмотра не в моих правилах.
        - Очень хорошо. Будьте начеку, не доверяйте никому. Я приведу сюда своих родных, дом Альва для обороны не приспособлен.
        - Этот особняк тоже не крепость, - встревоженно возразил Кано.
        - Анна служила в морской пехоте, да и дядя не вчера родился, - оборвал я его. - С ними нас будет пятеро, это всяко лучше, чем трое. Ждите, я скоро.
        Я направился в свою комнату и быстро переоделся, скинув испачканную одежду. Осмотрел мельком рану. Ничего серьёзного. Длинная царапина, к которой сразу же прилипла рубашка, остановив кровотечение, опасности никакой. Вышел за ворота, натянув на глаза кепку Кано, и быстрым шагом направился к дому Альва. Дозвониться было быстрее, но Лола права, телефон в доме Альва не защищён, так что я ножками, ножками. На тротуарах появились ранние прохожие, спешащие по своим делам, по дороге шуршали колёса машин. На меня никто не смотрел. Тетя Анна была дома, дядя Марко уже усвистал на работу. Дорвался мужик до любимого дела. Коротко ввел тётку в курс дела. Анна приняла сообщение о мятеже довольно спокойно, только спросила, что с Евой. Я развёл руками и повторил слова Марии. Тётка кивнула и отправилась собирать Пилар, а меня она послала за мужем. Я завёл машину и поспешил в кафе.
        Пока ехал, в голове отсчитывал секунды. Сколько надо времени людям де Мендес, чтобы добраться до Кано? Небоскрёб МС находится почти в центре города, дороги сейчас патрулируются, так что всё это дело не быстрое. Да и не сидят под боком у Марии в ожидании вызова тревожные группы, это же не армия. Ну, пришлет де Мендес пару человек к Кано и столько же к Альва, и что? Погоды это не сделает, надеяться нужно на себя. Собраться всем вместе и быть готовыми ко всему. Если что, у нас сотня стволов и боевые маги. Пусть попробуют взять.
        Успокаивая себя такими размышлениями, добрался до кафе. Был встречен радостным Марко и кондитерами. Вот же ещё люди, и их не бросишь. Отвёл в сторону и принялся рассказывать по новому кругу. Кондитеры всполошились, но Марко на них цыкнул, и они замолчали. Подумав, дядя принялся командовать. На вход была повешена табличка "Закрыто по техническим причинам". Персонал был распущен по домам. Я предложил кондитерам идти к родным, но Пётр покачал головой. Оказывается, их родные собирались переехать в Капитолий летом, но из-за Олимпиады цены на жильё в столице подскочили, планы пришлось корректировать.
        - Мы живём вдвоём на съемной квартире, Доминик. Так что мы с вами, если не будете против нашей компании.
        - Это может быть опасно, - предупредил я. - Если мятежники начнут брать верх, то за нами придут обязательно. И они не будут разбираться, кто есть кто, а постараются прикончить всех. Будут стрелять, Пётр, понимаешь? А мы будем стрелять в ответ.
        - А где Ева? - кондитер не обратил внимания на мой спич.
        - Ева в городе. Она с Исабель пошли на закрытие Олимпиады. Надеюсь, у них хватит мозгов вернуться домой, а не в казармы.
        - Мы пойдём с вами, Доминик, - повторил Пётр, а побледневший тёзка моего дяди лишь кивнул.
        Я пожал плечами. Марко распорядился прихватить с собой еды из холодильника, и мы забили багажник машины готовой едой и полуфабрикатами. Взяли бы и больше, но я торопил, поглядывая на часы. Наконец, мы выехали и вскоре были у особняка Кано. Подумав, я оставил машину у ворот в особняк, в качестве знака для Евы и Солано, а так же для групп поддержки. Перетаскали продукты в дом. Марко принялся колдовать на плите, готовя завтрак. Такую ораву ведь кормить надо, а от переживаний аппетит у всех разыгрался. Огнестрелом вооружили Анну и Клаудию. Марко, по его словам, тоже мог управиться с оружием, значит, балласт у нас только кондитеры. Да и то, по разу они выстрелить смогут. Пока дядя хозяйничал на кухне, Анна принялась натаскивать моих бывших одноклассников по огневой подготовке. За пару минут стрелков из них не сделать, но хоть будет вероятность, что они сдуру не пальнут нам в спину. Было решено, что кондитеры займут позицию на заднем дворе под командой Марко, Анна, Фернандо и я будем держать оборону спереди, а Клаудия будет нашим резервом.
        Потянулись минуты ожидания. Я попробовал дозвониться до Ирэн и Мартина, но потерпел неудачу. До особняка Дюран я дозвонился, вежливый голос ответил мне, что Матриарх и Наследник сейчас едут на работу. Поблагодарил, попросил связаться со мной Анжелику, когда она приедет. Затем Кано сообщил о постороннем транспорте на улице. Я выглянул в окно и увидел машину с логотипом МС. Из неё вышли три человека и огляделись. Один направился к дому, другой полез в багажник.
        - Господин Каррера! - позвал гость. Вот только какой он, званный или нет?
        - Я слушаю! - откликнулся я, наведя на дверь огнестрел и готовя рейлган.
        - Меня зовут Анхель Суарес. Нас прислала госпожа графиня де Мендес. Мы прибыли, чтобы охранять вас, господина Кано и госпожу баронессу Парра. Вы позволите мне войти?
        Вряд ли мятежники знают о романе Фернандо и Клаудии, так что, скорее всего этот тип не врёт, мелькнуло у меня в голове, и я кивнул Фернандо. Тот с опаской открыл дверь и тут же отскочил за угол, наведя ствол на проход. Дверь отворилась, мужчина осторожно вошёл в дом, держа руки на виду.
        - Доброе утро, господа. Всё в порядке?
        - Где госпожа Мария? - вместо ответа спросил я.
        - Она приедет сюда. Если она не прибудет в течении... - охранник посмотрел на часы, - полутора часов, нам приказано отвезти вас в особняк де Мендес. Вас, и вашего пленника. Со мной целитель, она сейчас принесёт оборудование, чтобы Агилера не умер по дороге. Госпожа Мария велела передать, что связалась с госпожой де Кабрера и предупредила её. Ещё одна группа должна забрать ваших родных и доставить их туда же.
        Судя по эмоциям, этот тип не врал.
        - У вас есть с ними связь? - спросил я.
        - Да.
        - Пусть едут сюда, но возле дома оставят человека. Туда может вернуться моя сестра.
        - Хорошо, - спокойно кивнул Суарес. - Целитель сейчас будет.
        Он вышел на улицу и махнул рукой женщине с двумя сумками. Та сделала несколько шагов к дому и вдруг замерла, глядя куда-то поверх дома. Суарес повернулся и нахмурился. Я проследил его взгляд, и внутри меня что-то ёкнуло. Над домами поднимался клуб дыма. Что бы это ни было, но источник находился в районе Олимпийского стадиона. Мы переглянулись с Суаресом, тот поджал губы. Целитель быстро прошла внутрь, шофёр остался в машине за рулём. Я отослал Кано с целителем к фургону, а сам сел за стол и поставил рядом с собой оружие.
        - Откуда у вас армейский огнестрел? - поинтересовался Суарес. - Вы знаете, что даже просто незаконное хранение такого оружия грозит вам расстрелом?
        - У меня на заднем дворе три смертных приговора лежит, - криво усмехнулся я. - А в грузовике ещё сотня таких же.
        - Я могу посмотреть? - спросил охранник, и я пожал плечами. - Я быстро.
        Суарес вышел, а я остался сидеть и смотреть на телефон. Что там произошло на стадионе? Был взрыв? Судя по дыму, да. Кто и что взорвал? В этом мире нет террористов, до этого ещё не опустились, но всё же... Что с Евой и Солано? Что с Кармен и Мартиной? Что с Лукасом? Вопросы, вопросы...
        Вернулся Суарес, неся в руке такой же огнестрел, как у меня, и несколько пачек с патронами. Он успел нарядиться в разгрузку, на ремнях которой висели снаряженные обоймы. Ещё одну разгрузку он протянул мне.
        - Я приказал всем вооружиться, - пояснил он. - Попробую позвонить кое-куда, вы не против?
        - Только недолго, я жду звонка.
        - Пять минут, сударь.
        Охранник стал набирать один номер, потом другой, третий. В третий раз ему ответили. Суарес коротко сказал, что сейчас занят по работе и посоветовал не выходить на улицу. Пообещал, что будет связываться почаще, попрощался.
        - Дома волнуются. Говорят, что слышали взрыв, а пару минут назад мимо них прошли два бронехода. Что происходит, господин Каррера?
        - Думаю, что несколько аристократических родов затеяли бунт. Возможно, переворот. Что думаете об оружии и грузовике?
        - Оружие с армейских складов, номера идут один за другим. Боеприпасы оттуда же, я посмотрел на номера партий. Грузовик принадлежит Храму, это не подделка. Возможно, был угнан, хотя я в этом сомневаюсь. Храмы - это Агилера, и тот парень тоже Агилера, я узнал его. Видел его на официальных приёмах, как и остальных. Все трое не Наследники, но и не мелкие сошки. Золотой фонд любого Рода, готовые на всё, чтобы возвыситься. И Святоши... Агилера - Род с амбициями, но их не пускали в центр страны конкуренты.
        - Они враги МС?
        - Друзьями никогда не были. Но открытый бунт? - Суарес с сомнением покачал головой. - В случае неудачи они потеряют всё, а если всё получится... что бы там они не задумали... Они не слишком многое выиграют, как мне кажется. Об этом вам лучше расскажет госпожа Мария, я не силён в придворных интригах, моё дело - охрана и силовые акции.
        - у меня вопрос, господин Суарес. Те двое, что лежат в фургоне… Они тоже аристократы. Бенитес, насколько я знаю, по положению примерно равен Дельгадо. Как думаете, Дельгадо могли пойти на мятеж? У них дочь погибла, и они могли винить в этом Императрицу и де Вега.
        - Дельгадо? Нет, не думаю. Это Род воинов, у них дисциплина в крови. Я знаю о смерти Габриэлы, знаю о вашем участии в этой истории, видел на экране вашу дуэль с африканкой. Вы отомстили за смерть Наследницы. Нет, Валерия Дельгадо не пойдёт на мятеж, я в это не верю.
        - Вы знаете их телефонный номер?
        - Нет, но могу узнать, если хотите.
        - Ммм, нет, не сейчас. Если Ева и Иса выбрались со стадиона, они должны будут позвонить домой и сюда. Надеюсь, с ними всё в порядке.
        Глава 29
        Вошла целитель. Суарес вопросительно посмотрел на неё, та скривилась в ответ.
        - Из-за надетых на него противомагических наручников у него не работает Источник. Вряд ли он выживет без госпиталя. Я сделала всё, что могла, госпожа баронесса может это подтвердить.
        - Мы можем его допросить? - спросил охранник, но целитель покачала головой.
        - Он без сознания. Нужен госпиталь. Я поставила капельницу, прочистила раны, остановила кровотечение, но без стационарного оборудования и медицинских артефактов он будет без сознания ещё день. Да и то, если выживет.
        - Что будем делать? - спросил меня Суарес.
        А я знаю?! Я им не командир! С другой стороны, кто же я им? Командир и есть, даже Анна не претендует на эту должность. У неё забота: муж, ребёнок и кондитеры. А вот этот бардак на мне.
        - Госпожа Мария точно приедет сюда? - спросил я у Суареса.
        - Да. Она должна приехать с минуты на минуту, судя по времени.
        - Тогда дождемся её. Дадим ей ещё полчаса, потом выдвигаемся к особняку де Мендес...
        Меня прервал телефонный звонок, и я схватил трубку, забыв про инструкции Лолы. Не успел я и рот открыть, как услышал голос Солано.
        - Это дом господина Кано?
        - Иса? - обрадовался я.
        - Доминик? Вы там?
        - Ева с вами? - торопливо уточнил я.
        - Да, мелкий, мы целы! - видимо, Ева выхватила трубку. - Тут такое творится! Где мама, папа? Я не смогла до них дозвониться.
        - Они здесь, с ними всё в порядке, - с облегчением выдохнул я. - Марко и Пётр тоже с нами. Скоро сюда подъедет Мария де Мендес, только вас ждём. Погоди секунду...
        Я отвлекся на знаки Суареса, и посмотрел в окно. Там виднелась «Санта Мария» Лолы.
        - Ева, вам нужно идти в особняк де Мендес. Знаешь, где это? Мы поедем туда.
        - Ты что, мелкий? Нам в часть надо!
        - Ева! - я вскочил со стула и заорал трубку. - Вам НАДО в особняк де Мендес, ясно? И не спорь со мной! Как быстро вы туда доберётесь?
        - Ну...
        - Примерно три часа пешком, - вмешался спокойный голос лейтенанта. - Такси сейчас искать бесполезно.
        - Иса, будьте предельно осторожны, слышите? Похоже, в столице бунт.
        - Я уже поняла, Доминик. Мы будем пробираться к особняку де Мендес. Встретимся там.
        - Удачи вам.
        Я положил трубку и сел, вытирая лоб. Мария де Мендес одобрительно кивала в дверях.
        - Отлично, Доминик, хороший план. Анхель, покажите мне пленника. Фернандо, начинай собираться. Возьми все деньги и документы. У тебя десять минут.
        За десять минут мы не управились, но через полчаса наш кортеж из трёх машин уже катил по дороге. Как же здорово, что аристократы не лезут в центр столицы, а располагают свои владения на окраинах! Я был здесь всего пару раз, когда познакомился с Кармен. Ещё тогда обратил внимание на боевые кристаллы, расположенные повсюду на территории и в стенах замка. Сейчас они светились в боевом режиме, а по парку ходили вооруженные люди. Наверняка у де Мендес есть разрешения на ношение огнестрела для слуг. Интересно, а бронеход у Лолы есть в заначке? Надо будет поинтересоваться, так, чисто для прикола.
        Только мы остановились, к фургону подбежали люди и унесли Агилера на носилках, придерживая капельницу. Отлично, ещё заботой меньше. Нас провели в гостевое крыло, разместив в роскошных апартаментах. Меня и баронессу Парра сразу же пригласили к Хосе. Туда же пришла и Мария, злобно поглядывая на Клаудию. В ответ та смотрела спокойно, но с превосходством. «Да они же Фернандо делят», - сообразил я, усмехнувшись неуместности ситуации.
        Хосе, пока ещё де Мендес, говорил по одному из телефонов, что громоздились перед ним на столе. О чём речь я не понял, Пепе закруглил разговор и положил трубку, покручивая в руке золотую ручку.
        - Пока ничего конкретного сказать не могу, - ответил он на взгляд Лолы.
        - Тогда давай ты, Доминик, - распорядилась Мария.
        Я подробно рассказал о бое и о том, что сделал после.
        - Бенитес был в грузовике? - уточнила лейтенант в отставке. - И открыл огонь по тебе прямо на ходу?
        - Да, из задней двери. Я так думаю, что они сначала не узнали меня, потому что проще было столкнуть мотоцикл с дороги машиной.
        - Возможно. Что с Агилера, Клаудия?
        - Из серьёзного: оторвана правая кисть и большая потеря крови. Ранение в бок я не считаю, там просто перелом рёбер. Но его нельзя держать в кандалах, блокируя Источник. Придёт в себя... Не знаю когда. Снимите наручники, и я приведу его в порядок за пару часов.
        - Хорошо. Мы поместили его в палату с подавителями, я прошу проследить за ним. Когда очнётся, дайте знать. Ничего, что я даю вам такие задания?
        - Всё в порядке, я справлюсь. Мария. Господа. - Баронесса отдельно кивнула Лоле и вышла.
        - С-сучка! - прошипела Лола, как только за баронессой закрылась дверь.
        - Я предупреждал тебя, - обронил Хосе. - Или у тебя были какие-то планы на Фернандо?
        Мария раздражённо покосилась на брата, но промолчала.
        - Господин Хосе, что произошло на стадионе? - спросил я. - Что-нибудь слышно о госпоже Кармен?
        - Нет, - помрачнел Хосе. - Пока ничего не известно. На стадионе был взрыв рядом с Императорской ложей. Точно знаю, что кроме Императрицы и её Наследников там была герцогиня де Фуэнтес и герцог де Баргас с дочерью. Кто из императорской семьи пострадал неизвестно, но говорят, что есть убитые. О пострадавших среди других аристократов не сообщается, но они тоже есть. Кармен там быть не должно, но найти её я пока не могу. В любом случае, титулованных особ должны отвезти в Императорский Госпиталь к Анжелике Дюран. Жду новостей оттуда. Моя знакомая из мэрии сообщила, что сейчас от имени Императрицы командует Мартина де Вега. Вводится военное положение и комендантский час. Беспорядки на улицах приказано пресекать со всей жестокостью.
        - Власть у военных или полиции? - уточнила Мария.
        - Формально у Имперского Совета. Вот только ложа Совета рядом с ложей Императрицы, а половина Совета должна была быть на церемонии. По сути дела, Мартина де Вега сейчас является правителем Европы. Теоретически, ей подчиняется Легион, полиция Капитолия, да и военные части под её контролем. Должны быть. Как на самом деле, я не знаю.
        - Мы вроде бы в хороших отношениях с де Вега? Что она ещё тебе сказала?
        - Ей было не до меня. Сказала два слова и всё. Я попросил связаться с Анжеликой Дюран и держать меня в курсе, но пока новостей нет.
        - Так откуда этот заговор? Что за оружие и при чём тут Агилера?
        Хосе похмыкал, покосился на меня, но всё же решил ответить.
        - Агилера в последнее время были в очень сложном положении. Теряли прибыль и влияние, проигрывали конкурентам. Кто сейчас жертвует Храмам? Никто. А вспомни, Лола, ещё каких-то пятнадцать лет назад туда рекой лились деньги. Храмы теряют былое влияние, после смены Императрицы они вообще оказались бы на задворках.
        - Решили рискнуть, разыграть религиозную карту?
        - Видимо, да. Подгадали удачный момент, нанесли удар...
        - А как же Клятва Империи? - не выдержал я. - Разве это не должно было их остановить?
        - Агилера из императорского Рода, малыш, - задумчиво ответила Мария. - Императрица Агилера, или они что-то другое замышляют? В столице они не сильны, а вот в провинциях давно зреет недовольство. Рейды африканок, амбиции Англии... Они могут получить поддержку провинциальных Родов, да и в армии влияние у них немалое. Да, сильный ход.
        - А что Дельгадо? Они за кого? - рискнул спросить я.
        - Беспокоишься о родственниках? - усмехнулась Мария.
        - О Дельгадо у меня сведений нет, - потёр лоб Хосе. - Да, надо с ними связаться. Если Валерия с мятежниками, то у нас мало шансов. За ними пойдут и армия, и флот.
        - Надеюсь, с Лукасом всё в порядке, - пробормотал я. - И чего он делал в Императорской ложе? Представлял де Вега?
        - Да ты что, малыш? - вытащила на меня глаза Мария. - Лукас - сын Императрицы!
        - Что?!
        - Ты этого не знал? - удивился Хосе. Я отрицающе замотал головой. - Ну, ты даёшь. Не знать такое! Ты в каком мире живёшь?
        - В мире магов-универсалов, от которых всё скрывают, - огрызнулся я.
        - Доминик... - Хосе смутился. - Я знаю, что мы вели себя не лучшим образом, но и ты нас пойми. Что мы должны были делать? Ты был увлечён мотоциклами и машинами, преподнёс нам новые кристаллы. Сказать тебе правду тогда, при первой встрече? Хорошенькое было бы знакомство!
        - Потом нельзя было? - не унимался я.
        - А что бы это изменило, малыш? - вмешалась Лола. - Да, ты обречён, и что? Я посылала людей на смерть, и посылали на смерть меня. Я знаю это состояние и мысли. Если думать об этом постоянно, то просто сойдёшь с ума. А мы должны были выжить и выжать всё из этой ситуации, и мы это сделали. Как бы ты поступил, а? К тому же, тебя опекал Санчес, а он обещал ввести тебя в курс дела. Кто же знал, что дядя - такая скотина?
        Я отвёл взгляд. Да уж, магия она такая. Хочешь быть магом, получай и все риски. Например, мне Вергилий подсунул самый неудачный вариант. Или же удачный? Посмотрим, что получится из моей задумки.
        - Так что там с Лукасом? - спросил я.
        - Лукас - третий ребёнок Императрицы, - продолжил Хосе, довольный тем, что я не стал закатывать истерику. - В придворной жизни практически не участвовал, на первые роли его никто не пускал, да он и не лез, хотя совсем не дурак. В молодости совершил один проступок: женился на Мартине де Вега без согласия матери, вошёл в её Род. Помню, был по этому поводу большой скандал. От него отвернулись многие, но всё же де Вега - Род влиятельный, так что Лукас иногда мелькает на официальных мероприятиях. Сильный маг, ну, ты это и сам знаешь, так что место в Совете он занимает по праву. Что ещё тебя интересует?
        - Да ничего. Кстати, я слышал, что императорский Род славен ментатами, это правда?
        - Правда. Лукас сам обладает таким даром, правда, очень слабым.
        - Надо же...
        В этот момент в комнату вошёл слуга и сообщил о прибытии Исы и Евы. Через пять минут девушки стояли в кабинете, и мы слушали очевидцев происшедшего.
        - Мы сидели в тридцати метрах от Императорской ложи, - по-военному чётко делала доклад лейтенант Солано. - В ложе была Императрица, Наследницы и Лукас де Вега, это те, кого я узнала. Так же там были представители герцогских родов Фуэнтес и Баргас, иностранные послы из Африки и, кажется, из Англии.
        - Вот чёрт, - тихо выругался Хосе.
        - Во время исполнения гимна я заметила, что к Императорской ложе спешит госпожа генерал Кабрера. В соседней ложе поднялась суета, кто-то побежал, раздались выстрелы. Я точно слышала три, но Ева говорит, что было больше. Императрицу заслонили гвардейцы, а потом раздался взрыв. Мы попытались пробиться к ложе Императрицы, но ничего не получилось. Поднялась паника, нас с Евой потащило толпой, и мы чуть не разлучились. Пришлось задействовать боевые щиты и пробираться к выходу.
        - Что с Кармен? - тревожно спросил Хосе.
        - Не видела её после взрыва, - покачала головой Иса. - Я приняла решение возвращаться в часть, но Ева попыталась дозвониться до родных. Остальное вы знаете.
        - Как обстановка в городе? - спросила Мария.
        - На улицах беспорядки, - ответила Ева. - Мы видели группу вооруженных людей в гражданской одежде. Они ехали в грузовике к центру. Полиции почти не видно, военных тоже.
        Зазвонил телефон, Хосе поднял трубку.
        - Да? Кармен?! С тобой всё в порядке?! Где ты?.. Ясно... Да, я понял... А Наследницы?.. Вот даже как? Ты уверена? Чёрт... это плохо!.. Мартина с ним?.. Да, я знаю... У меня тоже новости: на Доминика напали по дороге из части, он смог отбиться и захватить Даниэля Агилера в компании с Гальяно и Бенитес. Они везли мятежникам оружие, так что стволов и у нас полно... Да... Нет, он в порядке... Агилера тяжело ранен, но жив, остальные мертвы, лежат в подвале... Нет, со мной тоже всё в порядке. Я тут с Лолой и Каррера. А ещё у нас все Альва, Фернандо и Исабель Солано. И ещё полсотни человек из охраны, и люди подходят... Конечно... Конечно!.. Хорошо, я понял. Жду звонка.
        Хосе опустил трубку, потёр ладонями лицо. Осмотрел нас тяжёлым взглядом:
        - Императрица мертва. Первая наследница тоже. Вторая в госпитале, в критическом состоянии. Лукас жив, но тяжело ранен. Серхио Агилера объявил о восшествии на трон. В войсках царит разброд, Кармен не уверена в надёжности отдельных частей. Серебряный Легион поднят в ружьё, дан приказ окружить Капитолий и не выпускать никого. При попытке взлететь было сбито два дирижабля. Кроме того, в ложе Императрицы был посол Англии, и теперь англичане воют о возмездии и справедливости. Грозят ввести войска на материк «для наведения порядка».
        - Охренеть, - высказался я.
        Лола тоже высказалась, но её мысль была уж совсем нецензурная. Девушки промолчали, ошарашенные новостями.
        - И что мы будем делать?
        - Сидим здесь и ждём, - отозвалась Мария. - Кадет Альва, идите к родителям, успокойте их. Лейтенант Солано, вы поступаете в моё распоряжение, наша задача - оборона особняка. Хосе, начинай обзванивать всех, кого знаешь, чтобы выяснить расстановку сил. Доминик, побудь с сестрой и родными.
        - Я могу пригодиться.
        - Я знаю, но пока будь с ними. Всё, идём, не надо мешать Хосе.
        Хосе уже набирал номер телефона. Мы быстро вышли из кабинета и остановились в приёмной. Я осмотрел Ису и Еву. Вроде бы с ними всё нормально? Мария потащила Ису за собой, а я повёл Еву к Альва. Был забавный момент, когда Ева увидела вооружённого Петра, который расхаживал по поляне перед домом, но это было единственное, что вызывало улыбку. В остальном было не до смеха.
        Глава 30
        Весь день я пытался поговорить с кем-нибудь из де Мендес, но ничего не получалось: Хосе заперся в кабинете, а Мария носилась по особняку и окрестностям, устраивая оборону. Всех боеспособных вооружили и распределили по периметру, назначив дежурства по два часа.
        Мне достался пост в южном крыле особняка в неприметном закутке, из окон которого хорошо просматривался боковой участок. Видимо, место и было задумано как наблюдательный пункт. На столике стоял телефон, подключённый к общедомовой сети, лежали газеты. Просидев какое-то время, я принялся разглядывать заголовки.
        В основном газеты были официальные, но попались и парочка тех, кого можно отнести к «жёлтой прессе». На обложке небольшого журнала я заметил кричащую надпись: «Правда об Академии». Заинтересовавшись, принялся листать страницы. Добравшись до статьи, принялся читать, чувствуя, как поднимаются брови. Так исказить факты и подать их под таким соусом... У нас подобный бред я видел лишь в интернете, в разделе «Вся правда о том, что Земля плоская или почему от нас скрывают истину о трёх китах и черепахе...» В журнале со смаком рассказывали о том, как в Академии из домашних девочек и мальчиков готовят безжалостных киллеров в угоду Кармен и её будущего мужа.
        Нашел и упоминание обо мне, несравненном. Я, по словам автора, являюсь любимчиком сразу нескольких аристократических родов: де Мендес, де Кабрера и Дельгадо. Видимо, они передают меня от одних к другим, чтобы я потихоньку, а иногда и громко, резал неугодных. Никаких фактов, одни намёки. Судя по недомолвкам, на моем счету должно быть не менее сотни трупов и автор недоумённо интересовался, почему же я до сих пор на свободе? И тут же делал вывод: потому что я имею мохнатую лапу на самом верху. Прекрасный образец логики, даже родным чем-то повеяло. Дерьмом, наверное...
        Философствовал ровно до того момента, когда сообразил, что из-за мятежа мои замыслы находятся под угрозой. Сразу почувствовал разгорающуюся ярость. Мой реальный шанс на спасение сейчас лежит в коме в Госпитале, мои друзья неизвестно где, а я сижу и читаю какие-то помойные газетки. А время уходит. Время на то, чтобы подавить мятеж, время чтобы наладить работу нашей лаборатории... Сколько его осталось у меня?
        Я просидел на своём месте до конца смены, а потом отправился на поиски Лолы. Наша комендант бегала по территории, организуя оборону и наблюдение, лишь перед ужином перехватил её в коридоре и спросил о новостях.
        - Ничего нового, - покачала головой Лола. - Неясность обстановки сейчас - самое неприятное. Пепе начал обзванивать аристократов, но связь постоянно прерывалась. Так что мы будем считать себя отрезанными от остальных и надеяться только на себя.
        - А что с Дюран?
        - Анжелика в госпитале, про Ирэн и Мартина ничего не известно.
        - Они должны были поехать к Анжелике с утра. Странно, что от них нет новостей.
        - Ничего необычного, - возразила де Мендес. - Сейчас, когда не знаешь, в чьих руках линии связи, по телефону лучше не болтать. Может быть, твои друзья рядом с бабкой расположились и помалкивают. Мы вот тоже сидим молчком. Я послала человека к Кармен, он должен договориться о каналах связи. В подвале есть мощный передатчик, будем координировать действия с военными. Прояви терпение, Доминик, и не мешайся под ногами. Ты знаешь, куда бежать, в случае нападения? Вот и отлично. Иди на место, напасть могут в любую секунду.
        Но никто на нас так и не напал до самого вечера. Пару раз над столицей появлялись клубы дыма, а один раз мы услышали короткую перестрелку, которая вскоре затихла. На ужин мы собрались в большом зале, ведь вместе с охраной, слугами и их семьями набралось больше ста человек. Судя по всему, дядя Марко добрался до кухни, так что все ели с удовольствием.
        Я спросил Хосе, что там с Дельгадо, и он успокоил, ответив, что среди мятежников Валерии нет. После ужина де Мендес заявил, что если в ближайшие сутки Агилера возьмёт под контроль Совет и сможет договориться с англичанами или африканцами нам придётся убираться из столицы.
        Ночью над Капитолием полыхали зарницы, гремела канонада. Судя по всему, мятеж постепенно перерастал в гражданскую войну, но пока что был ограничен столицей. Спал я плохо, ворочался с боку на бок, вспоминая боевые связки и комбинации щитов. Не выдержал, спустился в зал и обнаружил там Солано и всех Альва. Рядом с сестрой сидел Пётр, держа промеж ног огнестрел. Анна качала коляску с Пилар, а Марко и дядя Марко выкладывали на стол ещё горячее печенье. Через какое-то время появилась Мария с бокалом вина, но отпила всего глоток. Так и сидела, не говоря ни слова, прислушиваясь к радиоприёмнику. На официальных каналах никаких новостей не было. Ушлые журналисты выжидали кто победит. Как бы это им потом не аукнулось, лично я бы подобное не забыл.
        Кажется, мне удалось задремать в кресле, потому что я вздрогнул, когда раздался голос Кармен. Генерал была в полевой форме и очень торопилась. Быстрым шагом прошла в комнату, где держали раненного пленника, и повела там полчаса. Вернулась задумчивая и вроде как успокоенная. Обнялась с Хосе, кивнула вскочившим Исе и Еве и повернулась ко мне.
        - Каррера, я уже говорила вам, что вы заноза в заднице?
        - Да, госпожа генерал.
        - К счастью, это касается не только нас, но и мятежников. Судя по всему, именно ваш утренний звонок Марии, а потом мне, спутал карты заговорщикам. Они планировали взорвать только Императорскую ложу, но просчитались. Убиты и ранены несколько Матриархов, что не добавило инсургентам популярности в Совете. Африканки живы, да и посол Англии не та фигура, из-за которой нам объявят войну. И скажите мне, Доминик, что за артефакт спас Императора? Рядом с ним никто не выжил, а он отделался тяжёлой контузией. Мартина говорит, что это ваша работа.
        - Это... - я посмотрел на навостривших уши невольных слушателей. - Лукас сказал, что это государственный секрет, госпожа. Я могу говорить при присутствующих?
        - Секрет, значит? - Кармен заинтересованно хмыкнула и осмотрелась. - Ну, если Лукас сказал... Жаль, что у вас нет ещё таких артефактов.
        - У меня есть один комплект, - подала голос Иса.
        Я с удивлением увидел, как она расстёгивает китель и снимает ту самую, первую сбрую. Иса подала её Кабрера, слегка смутившись под нашими взглядами. Я подошёл к генеральше, осмотрел «подтяжки», проверил состояние кристаллов и вытащил накопители.Зажал парочку в руках, сливая Силу. Через минуту два из них были полными. Проследив за моими манипуляциями, Кармен прищурилась.
        - По пятьсот единиц сразу? Я не ошибусь, если предположу, что вы уже доросли до Первой Лиги, сударь?
        Я криво усмехнулся, а Кармен поджала губы, прекрасно понимая, что это значит. Альва и кондитеры таращились на меня, как на чудо, и только Иса смотрела просто заинтересованно. Кармен покосилась на них и внушительно проговорила:
        - Позже обсудим.
        - Как скажете, госпожа Кармен. Учтите, что защита эта слабее, чем у де Вега. И настроена она на слабые заклинания, от огнестрела не спасёт.
        - Хоть что-то. Ладно, вы продолжайте сидеть здесь, а мне пора.
        - А я? - подала голос Иса.
        - Вы тоже, лейтенант. Всё, и так опаздываю.
        Кармен направилась к двери, на ходу подгоняя сбрую под себя. Я догнал её и спросил:
        - Что-нибудь слышно об Ирэн и Мартине? Они с утра собирались с Анжеликой Дюран в госпиталь, но, судя по всему, их там нет.
        Де Кабрера покачала головой и намеревалась отправиться дальше, но я снова остановил её.
        - Госпожа генерал, та защита, что спасла Лукаса...
        - Что с ней не так? - задержалась Кармен.
        - Всё так. Но я мог бы сделать ещё одну, пока сижу здесь.
        - Делай.
        - Не могу. Там стоят новые кристаллы. Я могу делать только по образцу, которого у меня при себе нет. Вся моя работа заперта в сейфе.
        - У майора Алонсо? - уточнила Кармен и задумалась на миг. - Я свяжусь с ней и разузнаю что к чему, Доминик. Защита - это хорошо, особенно в наше время, когда не знаешь кто рядом с тобой, друг или враг. Я сообщу Хосе или Марии когда выясню. Всё, мне действительно пора.
        Кабрера поспешно вышла во двор и уселась в лимузин. Я видел, как адъютант тут же сунул ей в руки стопку бумаги. Как бы не забыла она про защиту, подумал я. Кстати, а откуда защитная сбруя оказалась у Солано? Я повернулся к лейтенанту и приподнял бровь:
        - Иса, а откуда у вас «подтяжки»?
        - Да чего тут объяснять, мелкий? - встряла Ева. - После церемонии закрытия мы хотели покататься на мотоцикле, понятно? Защитной экипировки у Исы нет, вот и носила она эту упряжь. Ты лучше нам расскажи, почему молчал про Лигу?
        - Потому что некогда было. То одно, то другое. И вообще, господин герцог мне запретил козырять своим уровнем Силы.
        - Доминик Каррера - магистр Первой Лиги! - произнёс с гордостью дядя, а я отвёл взгляд.
        На сколько меня хватит? Жалко дядю, у него такая надежда в эмоциях... Эх...
        ***
        Утром на нас попытались напасть, но как-то несерьёзно. Подъехал грузовик, из него вылезло человек десять, дали залп по замку с предельной дистанции. Даже в окно попасть не смогли. А когда сторожевой кристалл разрядил в ближайшего стрелка что-то убойное, подобрали тело и уехали. И что это было? Но набег показал, что опасность есть и она достаточно серьёзна.
        Хосе сообщил, что телефонная связь постоянно прерывается, а Кармен слишком занята, чтобы отвечать на каждый чих. Да и не станет граф де Мендес просить помощи у своей невесты при каждой опасности. Начали по одному отправлять охранников в город: разузнать обстановку и послушать, что говорят на улицах.
        Ближе к вечеру по радио наконец-то заговорили о смерти Императрицы. Объявили, что Первая Наследница погибла на месте взрыва, а Вторая скончалась в госпитале, не приходя в сознание. Императором был объявлен Лукас, из рода де Вега, как Третий наследник. Все прочие, которые претендуют на его место - суть есть заговорщики и предатели, подлежащие уничтожению. Сообщили о верных Императору частях, которые наводят порядок на окраинах Империи, о сдаче мятежников и массовых арестах. Мартина стягивает верные части к госпиталю. Пока что откликнулись пять аристократических родов, в том числе и Дельгадо. Тут я облегчённо вздохнул. На место погибших Фуэнтес и Баргас уже выбраны Наследники, завтра они будут давать присягу лично Лукасу, несмотря на то, что он без сознания.
        Рода Агилера, Бенитес и Гальяно объявлены вне закона. Им предложено сдать оружие и сдаться самим. Слегка намекнули на участие в заговоре Храмов Триединой, но видно не решились ворошить эту тему. Зато почти прямым текстом указали на иностранную поддержку заговорщиков, которые хотели помощи в обмен на наши земли.
        По-моему, последнее сообщение перевесило все остальные. До этого народ больше смотрел на происходящее, как на шоу аристократов. Но вот отдать землю?! Уже утром сообщалось о толпах добровольцев, которые стремились попасть в вербовочные пункты. Престиж армии в целом и Легиона, взлетел до небес. Сообщалось о мятежниках, которых бдительные граждане выслеживали и сдавали армейцам. Полиция тоже «проснулась» и начала наводить порядок. Вечером радио оптимистично заявило, что мятеж провалился. Новость была отличная, но вот Лукас был всё ещё без сознания, и это настораживало. Так прошли ещё одни сутки мятежа.
        Позавтракав, я отправился на свой пост, прихватив огнестрел. Рядом молча шёл Пётр, поправляя оружие на плече. Говорить не хотелось. Обстановка в городе оставалась неясной. Вестей от Дюран никаких не было. То, что говорили по радио, лишь свидетельствовало о том, что Кармен взяла радиостанции под свой контроль. Они все расположены компактно, в пределах квартала. А реальное положение мы по-прежнему узнавали от разведчиков, которые постоянно приходили и уходили из особняка. И сведения эти не радовали.
        Утром Суарес перевёз свою семью в особняк и рассказал о новой волне сплетен. По городу гуляют упорные слухи, что Кармен и Мартина не желают выздоровления Лукаса, а хотят править сами. На улицах говорили, что всё дело в том, что Лукас давно умер, и хитрые бабы решили захватить трон. Анхель сам видел, как по улицам маршируют колонны мужчин с транспарантами в поддержку Серхио Агилера, который способен дать укорот зарвавшимся магичкам. Ещё говорили, что Серхио поддерживают Храмы Триединой. Таким образом, в обществе назрел новый раскол, теперь уже по половому и религиозному признаку. Лола с тревожной усмешкой сообщила о начале новой «войны самцов».
        Мы опять собрались у Хосе в кабинете и принялись обсуждать эту новость. Получалось, что в современном мире «война самцов» вполне реальная угроза. Огнестрел делает обычного человека равным среднему магу, и это ставит в ряды потенциальных мятежников половину населения. Вот уж не думал, что мне придётся защищать матриархат.
        - А как же так получилось, что в Храмах только женщины и они поддерживают самца Серхио? - задал я терзавший меня вопрос.
        - Клан Агилера посвятил себя служению Триединой, - пояснила Мария де Мендес. - Они там все на религии повёрнуты. А Серхио - тряпка известная, правда, только в узких кругах. Он и самцов за собой повести сможет, потому что болтать языком мастер, и у женщин своей смазливой мордашкой примелькался. Такой Император очень подходящий вариант для Храмов.
        Где, черт возьми, Ирэн и Мартин? За ужином во весь голос задал этот вопрос. Что происходит?! Мартин - будущий Наследник, пусть пока и неофициальный, Ирэн тоже не последний человек в Капитолии. Не могли они пропасть без следа! Или же на них так же совершили внезапное нападение, как на меня? Проклятая неизвестность...
        Глава 31
        Утром нас опять обстреляли, на этот раз из пушки. Два выстрела с расстояния примерно километр. Один снаряд лёг на лужайку перед домом, второй пробил щиты и взорвался в комнате на втором этаже. Пострадали кровать, шкафы и унитаз, да и обои придётся менять. Стреляли с большой задержкой, видно подготовленных артиллеристов среди мятежников не было. На вылазку мы вышли впятером: Мария, Анна, Хосе, Иса и я. Еву, хоть она и рвалась в бой, оставили дома. Мне должно быть страшно, но я ощущал лишь азарт хищника, выслеживающего добычу.
        Мы прошли больше половины расстояния, следуя редкой цепочкой, когда нас наконец-то заметили. Судя по крикам и двум машинам, атакующих было человек пятнадцать-двадцать, причём гражданских. У них что, от революционных лозунгов совсем крыша поехала? Напасть такими силами на имение аристократа-мага, состоящего в Лиге?! По меркам этого мира, это просто верх глупости.
        Заметив нас, налётчики открыли беспорядочный огонь из огнестрелов, но щиты исправно отклоняли пули. Впрочем, в утреннем полумраке, в лесу, пусть даже редком и облагороженном, попасть в нас было сложно. Видимо, командиры мятежников это поняли и послышались приказы, но было слишком поздно. Пока враги готовили пушку, мы вышли на окраину леса, и я всадил снаряд из рейлгана прямиком в бок машины, которая это орудие притащила.
        От взорвавшегося грузовика мятежники бросились как тараканы врассыпную, а потом к «потехе» подключились и остальные маги. Среди нападавших поднялась паника, бунтовщики немилосердно мазали, в мой щит попала всего одна пуля, а я, как сеятель, разбрасывал сосульки и шипы, целясь на вспышки. Уцелевший грузовик развернулся и поспешно скрылся. В итоге на поле боя остался гореть подбитый грузовик и лежать три тела. Судя по кровавым следам на дороге и траве вокруг, в грузовик набилось ещё несколько раненых, а уцелевшие просто разбежались. Нам достались трофеи: пушка и три снаряда.
        Встречали нас как героев, вот только у некоторых были встревоженные лица.
        - Звонила Анжелика Дюран, - огорошила нас новостью Ева. - Сегодня ночью с ней связались мятежники и потребовали убить Императора, или они прикончат заложников из рода Дюран.
        - Кого они взяли? - тут же спросила Мария.
        - Родителей Мартина Дюран, - ответил вместо Евы Суарес, стоявший рядом. - Видимо, прознали о том, что Мартин станет Наследником, и решили обменять их жизнь на жизнь Императора.
        - А что известно о Мартине и Ирэн? - для проформы спросил я, не ожидая ответа. Но Ева меня удивила:
        - Мартин угнал машину и скрылся. Анжелика не знает, куда он направился.
        - Так они всё это время были в Имперском госпитале? - изумился я.
        - Нет, в особняке Дюран.
        - А сообщить нам, что с ними всё в порядке на это у него или у Анжелики мозгов не хватило?
        - Помнишь, что я говорила тебе о секретности? Любая информация может обернуться против нас, - напомнила Мария и повернулась к Суаресу. - Анхель, распорядитесь притащить и обслужить орудие и назначьте расчет. Я знаю, в охране есть люди, служившие в артиллерии.
        - Да, госпожа лейтенант, - кивнул Суарес и вышел.
        - Вот чёрт. И куда его понесло? - спросил я, имея в виду своего одногруппника.
        - Я думаю, в часть, - сказала Иса. - Может быть, Мартин решил обменять контактный костюм на заложников?
        - Этого ещё не хватало, - отозвалась де Мендес. - Если он вступит в переговоры с мятежниками, то это могут расценить как предательство.
        - Надо навестить нашего любимого майора, - тихо сказал я Марии, подойдя вплотную. - Мне всё равно нужны заготовки под кристаллы, да и бумаги нельзя оставлять без присмотра.
        - Бумаги по защите, которая спасла Императора? - быстро спросила Мария.
        - Вот именно. Все наработки нашей группы, работа Дюран... Я раньше не особо боялся за содержимое сейфов, но сейчас...
        - Да, для Мартина это может быть аргументом в торге за родителей. Собирайся, Доминик, выезжаем немедленно. Пепе, мы возьмём монастырский фургон.
        - С ума сошла? - возмутился Хосе. - Мы не знаем, что сейчас творится за пределами наших земель, а ты хочешь ехать за два десятка километров? Я свяжусь с Кармен, пусть решает она.
        - У Кармен сейчас одна забота - охрана Императора. К тому же, время, Пепе! Пока Кармен что-то решит, пока найдут людей, пока они выберутся из Капитолия...
        - Поэтому ты в одиночку решила штурмовать воинскую часть? А если эта Алонсо - мятежница?
        - Это вряд ли. Она из Легиона, и она - женщина.
        - Я бы не был так категоричен в высказываниях, Лола, - нахмурился Хосе. - Если мы начнём записывать всех мужчин в мятежники, то мы далеко зайдём.
        - Да ладно тебе, ты же понял, что я хотела сказать, - отмахнулась Лола. - Но это не отменяет главного, нам всё равно надо в часть. Доминику нужны материалы для защиты, и необходимо остановить этого авантюриста, пока он не совершил государственную измену. Да и ещё одно: в части постоянно ремонтируют несколько бронеходов...
        - Ты точно свихнулась, - вынес вердикт Хосе. - Хочешь угнать «шляпу»?
        - В боксах стоят две отремонтированные «пирамиды», не считая учебных мехов, которые отправлены в Капитолий ещё до мятежа, - подала голос Иса. - У нас есть полный экипаж: госпожа Мария - стрелок и командир, Ева - второй оператор, я - первый.
        - А здесь кто останется? Я один?
        - Нам надо рискнуть, Хосе, - серьёзно сказала Мария. - С тобой останутся Альва, Парра и охранники. На машине от особняка Дюран до части всего ничего, у Мартина есть фора перед Кармен. Мы ближе, но надо спешить. Фернандо, что с фургоном Триединой?
        - Оружие мы выгрузили, фургон помыли, - доложил Кано. - Залит полный бак, машина в порядке.
        - Отлично. Ну что, девочки и мальчики? Прокатимся?
        - Госпожа графиня, - поднял руку Пётр. - Можно мне с вами?
        - Тебе-то что там делать?
        - Я хорошо вожу машину, - ответил покрасневший Бланко и бросил взгляд на Еву. - Меня отец учил водить грузовик, госпожа Анна подтвердит. Вдруг вам понадобится шофёр?
        - Зачем нам ещё один шофёр?
        - Пусть едет, - сказала Анна. - Если что, не надо будет искать человека.
        - От Евы ни на шаг, понял? - я показал Петру кулак. - Её приказов слушаться без задержек. И моих тоже.
        - Мелкий... - зашипела Ева.
        - Да? - я с любопытством посмотрел на сестру.
        - Ничего, - буркнула она под нашими взглядами.
        - Если ничего, тогда поехали, - скомандовала Мария. - Бланко, ты за руль, Доминик рядом. Держите щиты, ясно?
        ***
        Дорога до части недолгой. Дважды навстречу попадались грузовые машины, одна была пустой, а во второй сидели вооруженные мужчины. Нам побибикали, мы ответили. Пётр вел машину аккуратно и быстро, не соврал насчёт умения. Женщины сидели в фургоне, не выглядывая в окна. Я держал воздушный круговой щит перед кабиной, а в фургоне громыхали щиты каменные, которые поставили наши амазонки.
        За километр до части увидели на обочине дымящийся «Лимузин» с гербами Дюран на дверцах. Остановились, я с Лолой подбежал поближе. Огонь только разгорался, из чего мы сделали вывод, что машина была подбита совсем недавно. Внутри машины никого не было, но на дверце я заметил следы крови. Кто: Ирэн или Мартин? Вернулись в фургон и двинулись дальше. Проехали ещё немного, и Пётр ударил по тормозам. Поперёк дороги стоял бронеход. Башня была развернута в нашу сторону, рядом с мехом виднелись фигуры в форме. Одна из них повелительно махнула нам рукой, и я кивнул побледневшему Бланко.
        - Все готовы? - хрипло спросила Мария, ей ответил нестройный хор. - Тогда ждите моей команды. Возможно, это мятежники.
        Машина затормозила в паре метров от поста, к нам направилась женская фигура.
        - Доброе утро, сержант Ньето, - поприветствовал я нашего гида. - Как служба?
        - Ты? - глаза Розы сощурились. - А ну на выход! Живо!
        - Спокойно, сержант, здесь врагов Империи нет.
        - Я сказала, живо на выход! - сержант вскинула оружие.
        Я пожал плечами и открыл дверцу. Ньето рывком выдернула меня на улицу и впечатала в борт фургона. В спину упёрся ствол. С другой стороны так же поступили с Петром.
        - Что в фургоне, самец? - голос сержанта звенел от злости и жажды крови.
        - В фургоне сидит экипаж «пирамиды». Два оператора и стрелок. Все три - боевые маги, так что я бы на вашем месте поумерил пыл, Роза.
        - Женщины? - недоверчиво спросила Ньето и кивнула ещё одной одетой в камуфляж фигуре. - Кто такие?
        - Думаю, вы их узнаете.
        Их узнали. Солано сразу, Ева тоже последние дни мелькала в части, ну а Ветреную Лолу знали все.
        - Старший сержант Ньето, госпожа лейтенант, - козырнула Роза Марии.
        - Вольно, сержант, - бросила Лола, выбираясь из фургона. - Что тут у вас?
        - Майор Алонсо приказала останавливать весь транспорт и проводить проверку. Всех подозрительных лиц приказано брать под стражу. Монастырский транспорт, - Ньето с подозрением покосилась на трезубец на борту фургона, - приказано досматривать особо тщательно. Я обязана доложить о вашем появлении, госпожа.
        - Докладывайте, - кивнула Лола. - Только прежде скажите, что за машину мы видели за тем поворотом?
        - «Лимузин»? - сержант оскалилась. - Придурок решил, что ему закон не указ, госпожа.
        - Он жив?
        - Сидит вон там, - Ньето махнула рукой на опушку леса. - В наручниках.
        - Это Мартин? - спросил я.
        - Это мятежник, - отрезала сержант. - Выкормыш Агилера!
        - Сержант, доложите обо мне майору. И покажите нам задержанного, - скомандовала Лола, и Ньето рысью отправилась к бронеходу.
        - Везунчик, - с облегчением сказал я, когда мы подошли к Дюран и остановились рядом.
        - Могли просто пристрелить, - согласилась Мария, разглядывая фингалы Мартина и перевязанную руку. - Ну и чего ты хотел добиться, балбес?
        - Они взяли моих родителей, - глухо ответил Мартин. - И Ирэн тоже. Ирэн вообще в части была, оказывается. Вторые сутки у них, госпожа Мария, вторые сутки! Я даже не знал, жива ли она! Мне сказали, что обменяют их на результаты наших разработок. Наших и твоих, Доминик.
        - Чёрт. Откуда они узнали, над чем мы работаем?
        - Да ты что, Доминик? - вскинулся Мартин. - Мы постоянно с бабушкой консультировались. И Ирэн тоже... спонсорам рассказывала...
        Мартин опустил голову. Лола покачала головой, мне тоже сказать было нечего. «По секрету всему свету» - вот что такое наш секретный проект. Остаётся только гадать, сколько из нашей работы удалось сохранить в тайне. Тем временем вернулась Ньето и доложила, что нас ждут в штабе. Мы посадили Мартина в фургон, сержант Ньето села за руль, и мы поехали. Я поглядывал на мрачнеющее лицо Марии, потом не выдержал и сел рядом.
        - Что случилось?
        - Да понимаешь, - покосилась Мария на забившегося в угол Мартина, - Такого раньше никогда не было, чтобы аристократов в заложники брать. Представила, что бы я на его месте делала? Нет, я бы, конечно, на измену не пошла, но как после такого дальше жить? И ведь понимаешь, Доминик, мы ничем ему помочь не можем. Если мятежники поймут, что шантажом можно из нас секреты вытянуть, представляешь, что начнётся?
        Отлично представляю. Стокгольм, Будённовск, «Норд -Ост»... Да ещё и в местной специфике. Не отдашь террористам требуемое - погибнут заложники, и на тебя ополчатся аристократы. Отдашь - и станешь предателем. Чем больше над этим размышляю, тем сильнее меня начинает потряхивать от бешенства. Почему прогресс в этом мире идёт так... по-идиотски? Почему тут коммунизм не придумали, а до терроризма уже скатились?
        На территории части мы свернули сразу в сторону. Из здания штаба тянуло свежим дымком, окна были выбиты, языки копоти указывали на недавно потушенный пожар - следствие недавнего боя. Как коротко объяснила Роза, штаб выгорел почти полностью, но майор Алонсо была цела и сейчас занимала комнату связи, куда и отвела нас сержант.
        Алана встретила меня «как родного». То есть, стиснула зубы и отвернулась, демонстративно игнорируя. Всё не может простить мне ту «шляпу», хоть и знает, чем мы занимаемся. Марию она тоже узнала, но особо не обрадовалась, и подчиняться лейтенанту в отставке не собиралась.
        - Вы очень не вовремя, госпожа де Мендес. Чем обязана?
        Но Мария не зря графиня в энном поколении. Она смерила простолюдинку в майорском звании фирменным аристократическим взглядом и потребовала связаться с невесткой. Майор скрипнула зубами, но кивком подтвердила приказ. Сидевшая рядом за громоздкой радиостанцией сержант споро переключила несколько тумблеров и забубнила вполголоса в обычную телефонную трубку. Никаких тебе «Ольха», я «Берёза», просто вызвала де Кабрера и всё. Открытым текстом по незащищённой линии! Тут вообще о секретности что-нибудь знают?!
        Но своего мы добились, Кармен появилась в эфире через пару минут. По знаку майора радистка врубила громкую связь, чтобы разговор был слышен всем. Майор коротко доложила о нашем приходе и дала слово Лоле.
        Глава 32
        Майор Алонсо с каменным лицом смотрела, как аристократка с удобством устраивается на стуле, взмахом подбородка согнав с него сержанта. Алана вполголоса отослала связистку из комнаты, пятой точкой предчувствуя неприятный разговор. Ветреная Лола и Каррера? Достаточно поводов для беспокойства, даже если они по отдельности, а уж вместе эта парочка - гарантированные неприятности.
        - Добрый день, Кармен.
        - Мария? Как ты оказалась в части Алонсо? Что случилось?
        - Если коротко, то слушай: мятежники захватили Ирэн и родителей Мартина. Требуют убить Императора или прикончат заложников. Тулеппе держат в лаборатории, так сказал Мартин, где его родители я не знаю. А ещё, Доминик хочет забрать из мастерской заготовки по своим разработкам и бумаги. Нам нужно пробраться в здание и выпотрошить сейф.
        - Срань чёртова... Вот, значит, как? - послышался из динамиков голос госпожи генерал. - Где сейчас Каррера?
        - Рядом со мной, и он тебя слышит. Мы на громкой связи. В комнате только я, Доминик и майор Алонсо. Мартин Дюран в коридоре под стражей. Так же с нами приехали Иса Солано и Ева Альва.
        - Понятно. Алана, доложи ещё раз обстановку.
        - Есть! - Алонсо уселась рядом с де Мендес и наклонилась к микрофону, поглядывая на гражданских. - Обычная численность базы около восьмисот пятидесяти человек: постоянный состав, курсанты и гражданские контрактники. В связи с волнениями в столице, согласно вашему приказу, сто тридцать восемь курсантов, шесть офицеров и практически все рабочие бронеходы были направлены на усиление полицейских: охрана дипломатических кварталов и стратегических объектов. На момент нападения в части находилось двести курсантов, около трехсот пятидесяти человек постоянного состава базы и пятьдесят три офицера.
        Вечером перед нападением за полигоном разместился первый батальон Четвёртого пехотного полка, оказавшийся мятежным. Численность бунтовщиков составляла до шестисот человек. Рядовые и офицеры, магов мало, да и те слабые. Бронеходов в составе не было, из тяжелого вооружения: девять противобронеходных расчётов и мобильные ракетницы.
        Нападение произошло утром, около шести часов. Нападавшие открыли огонь по охране, когда шла смена часовых, убив и ранив в первые минуты до сотни рядовых и сержантов. Затем последовала атака, в ходе которой был захвачен штаб и два ремонтных бокса. Часть была поднята в ружьё. По вашему приказу, арсенал был распечатан ещё два дня назад, поэтому контратаку удалось организовать достаточно быстро. В результате была уничтожена пушка и два крупнокалиберных огнестрела. Отбит штаб, противник отброшен от территории части и окопался на краю полигона. Часть нападавших блокирована в медпункте и рембоксах. Наши потери: «шляпа», два офицера-мага, сто семнадцать убитых и вдвое больше раненых. Раненые постепенно возвращаются в строй, но есть двадцать шесть «тяжёлых», которым необходимы целители высокой квалификации.
        Алонсо перевела дух и осмотрелась. Де Мендес с одобрением смотрела на неё, у Каррера поднялись брови.
        - Значит, в строю у вас всего полторы-две сотни бойцов, и то раненые? - уточнила де Кабрера.
        - Двести двадцать шесть человек, госпожа генерал. Удалось запустить три «шляпы» и два «паука», но экипажи к ним просто новобранцы, едва смогли вывести бронеходы из боксов. На штурм их я не пущу, технику использую как неподвижные огневые точки. Противник этим утром предпринял попытку деблокирования своих людей, атака была отбита. Создаётся впечатление, госпожа генерал, что они сильно стеснены в боеприпасах. Была всего одно нападение при поддержке артиллерии.
        Сейчас мы не можем идти на штурм, но и не даём такую возможность мятежникам. Примерно раз в два часа через репродукторы призываем мятежников к капитуляции и дважды посылали парламентёров. Во второй раз делегация была обстреляна. Ранены два рядовых и капитан Сабала.
        - Ясно. Где Каррера?
        - Я здесь, госпожа генерал, - наклонился к микрофону студент.
        - Что в сейфе?
        - Там лежат образцы, из которых я сделал защиту для господина герцога, - начал Каррера. - Кроме того, я подозреваю, что у них в руках Ирэн Тулеппе. А Ирэн занималась разработкой контактного комбинезона, госпожа.
        Каррера с упрёком покосился на майора, и Алонсо нахмурилась. Она примерно знала о чём идёт речь, в части бродили разные слухи о разработках гражданского контрактника. Конечно, в основном на уровне анекдотов и хохм, но после слов самца у госпожи генерал может сложиться превратное впечатление, что нападение на базу было продиктовано только наличием здесь лаборатории Дюран и мастерской Каррера.
        - На какой стадии были ваши разработки? - продолжила допрос Кабрера, и Алана насторожилась.
        - На заключительной, госпожа генерал, - вздохнул маг. - Индивидуальная защита была практически готова. Один из результатов моей работы был на Императоре в момент взрыва, а первоначальный вариант был передан вам лейтенантом Солано. Кроме того, в лаборатории Дюран хранятся уникальные кристаллы для комбинезона, полным ходом шло выращивание мышц для бронекостюма. Возможно, то пари, на которое вы намекали, состоялось бы уже через неделю.
        Майор Алонсо сжала челюсть, чтобы скрыть эмоции. Пари, точнее, дуэль «Каррера против „пирамид“» была излюбленной темой шуточек персонала базы. Неужели это было всерьёз? Каррера закончил отчитываться. Госпожа генерал молча обдумывала услышанное. Алонсо лихорадочно перестраивала картину мира после полученных сведений, и она, эта картина, ей категорически не нравилась.
        - Майор Алонсо, - позвала де Кабрера. - У мятежников была возможность вынести образцы из лабораторий?
        Ну вот, так она и знала. Неприятности и Каррера - это синонимы.
        - В первые минуты боя вряд ли, - осторожно предположила майор. - А потом, после блокировки части мятежников, думаю, что у них всякая возможность исчезла, госпожа генерал.
        - Мои разработки уместятся в кармане, - вмешался самец. - А если они захватили Ирэн, то и данные по контактному костюму тоже. Ну а сложить мою и её работу сможет любой, кто имеет достаточную квалификацию. Агилера, к примеру. Да и в Храмах специалистки по кристаллам должны быть. К тому же, госпожа генерал, не забывайте о Дюран. Мартин Дюран много значит для Анжелики, а Ирэн Тулеппе - Кровь и мать Наследницы рода Дюран.
        - Как «мать»?! - опешила генерал. - Ирэн беременна?
        - Не знаю, - увильнул от ответа юнец. - Но вы же сами понимаете, госпожа генерал: свадьба, наследство, место в семейном совете... Им незачем было особо предохраняться.
        «Ещё и наследственные заморочки,» - тоскливо подумала Алонсо. Пусть Мама Ка генерал, но она ещё и аристократка. К тому же Кармен де Кабрера сама берет в мужья аристократа. И это не просто политический брак, наследниц госпожа генерал наверняка запланировала. А Ирэн Тулеппе и Анжелика Дюран с их Кровью - гарантия, что Наследницы будут магами. Чёртов Каррера, знает, на что давить. Поэтому Алана не удивилась, когда Кармен обратилась к ней.
        - Майор Алонсо, слушайте приказ. Лаборатории надо отбить. Заложников освободить. Ирэн Тулеппе - приоритетная цель. Другие цели: родители Дюран и сейф Каррера. Судя по тому, что мятежники решились на шантаж, они не смогли добыть те данные, о которых говорил магистр Каррера, и сейфы вскрыть не сумели.
        Магистр? Когда мальчишка успел отхватить это звание? А Кармен продолжила:
        - Разрешаю временно задействовать Марию де Мендес в качестве стрелка и командира бронехода и лейтенанта Солано как первого оператора. Доминик, я правильно поняла, что Ева сдала квалификацию?
        - Да, госпожа генерал.
        - Помнишь наш разговор? Рискнёшь посадить сестру в бронеход и бросить её в бой?
        Каррера скривился, словно сожрал ведро лимонов, но с усилием кивнул головой.
        - Рискну, - сдавленно согласился он. - Только прошу вас после боя присвоить ей позывной «Уголёк». А то Ева всего три балла не дотянула до пятёрки лучших.
        - Без проблем, - согласилась Кармен. - Майор Алонсо, вы всё слышали?
        - Так точно. - Алана вздохнула. - Но первому оператору понадобится время на настройку рабочего места, госпожа генерал.
        - По данным разведки, полученным буквально пять минут назад, со стороны порта в вашу сторону отправились «истребители» из третьей отдельной бригады, - внушительно сказала де Кабрера. - Поторопитесь, майор, счёт идёт на минуты. По окончании операции можете оставить территорию базы и уводить людей в Капитолий. Мне нужны боевые части и верные офицеры. До встречи, Алана. Надеюсь, скоро увидимся.
        Связь прервалась, и майор прикрыла глаза. Как она радовалась, когда получила эту должность, которая оказалась ловушкой! Столица, постоянные визиты начальства, возможность сделать рывок в карьере, кажется, так она думала? А что получила? Учебную часть и ремонтную базу. Численность не дотягивает до полка, едва больше батальона. Постоянные конфликты между военнослужащими и контрактниками вроде Каррера. Визиты аристократов, которые вечно лезут туда, куда собака свой хвост не сунет. И за всё это отвечает она, майор Алонсо! Это не трамплин, а надгробный камень. А тут Кармен почти прямо поставила условие: либо крах карьеры, либо взлёт. И зависеть это будет от того, смогли ли вражеские маги или предатели из числа мятежников вскрыть сейф Каррера. Да и про красотку Кровь в окружении вечно голодных самцов забывать не стоит. Как же она мечтает обратно на побережье, к таким простым и понятным африканкам!
        - Истребители? - недоумённо спросил Каррера.
        - Гренадёры, - отозвалась майор. - Части, которые используются при штурме укреплений и быстром захвате территории. Мало магов, но много тяжёлого огнестрела. Мы для них на один зуб.
        - Даже с бронеходом?
        - Не желаю это выяснять, - отрезала майор. - У меня опытных бойцов наперечёт, офицеров некомплект. Гренадёры - это не четвёртый пехотный, ветеранов там хватает. Чёрт возьми, откуда они вообще в столице?! Их место на окраинах страны. Кто вообще сейчас границу охраняет?
        Майор выпрямила спину и постаралась взять себя в руки. Собравшись, она начала отдавать распоряжения.
        - Сержант! - крикнула Алана, вызывая радистку. - Займите своё место. Дежурный! Капитанов Леон и Сабала ко мне в кабинет, срочно.
        ***
        У них не просто мятеж, а настоящая война! Послушав короткий доклад майора, я испытал к ней нешуточное уважение. Как бы мы с ней не цапались, но всё же Алонсо - профи. Отразить внезапное нападение превосходящих сил, да ещё и в контратаку сходить! И не просто сходить, а отбить практически всё назад, имея под командованием не боевую часть, а техников и курсантов. Усвоив воспоминания Миа Ван и Санчеса, которые знали толк во внезапных нападениях и кровавых атаках, я впечатлился.
        С другой стороны, мятежники своего добились. Ирэн и мой сейф у них. А ещё родители Мартина... Дюран сейчас вне игры, причём весь Род. А если смотреть на ситуацию шире: де Вега и всей её партии брошен вызов. Если они потеряют Дюран и Тулеппе, то от них отвернутся многие. А как же иначе? Одно к одному: прошляпили заговор, Император в коме, Наследников стреляют в элитной воинской части, а Кровь... Даже не хочу думать о том, что могли сделать с Ирэн. Да, я бы после таких новостей не поверил ни де Вега, ни де Кабрера.
        И способ восстановления репутации - это взятие укреплённых позиций мятежников. Пусть у них с боеприпасами не всё хорошо, но без патронов они не сидят, это точно. А у нас бронеход из ремонта и бойцы, которые вторые сутки на нервах. А их ещё и в атаку пошлют! Как тут с дисциплиной? Вроде бы те, кого я видел, выглядят бодро и зло, но ведь как-то надо им объяснить необходимость штурма двух укреплённых строений. Причём практически голыми руками, чтобы не подстрелить ненароком Ирэн.
        Мы прошли в кабинет, оставив по дороге Марию, Ису и Еву на попечении техников. Де Мендес и Солано были деловиты и спокойны, скрывая эмоции, а вот Еву заметно колбасило от волнения. Я задержался на минутку и дёрнул сестру за рукав.
        - Ева! Посмотри на меня!
        - Ну?!
        - Не вздумай волноваться, ясно? Это просто ещё один экзамен, а ты их прошла уже кучу. Просто делай, что умеешь, чему тебя учили. И запомни: ты из Аллаты, из банды Угольков.
        - Я не Уголёк, мелкий, - скривилась Ева, посмотрев на стоящего в отдалении Петра.
        - Ошибаешься, - ухмыльнулся я, проследив её взгляд. - Я говорил с Кармен, после боя она лично сменит твой позывной.
        - Да ты что?! Сама госпожа генерал? - из эмоций Евы ушёл весь мандраж.
        - Если не облажаешься. А накосячить ты не можешь, потому что ты уже Уголёк из Аллаты, ясно? Так что спокойно, госпожа будущий офицер Легиона. Иди, чмокни Петра и за дело.
        - Мелкий! Урою!
        Я со смехом увернулся от подзатыльника и поспешил за майором Алонсо.
        Глава 33
        В комнате, где располагался временный штаб, я присел на стул в углу и принялся молча наблюдать за деловой суетой. Офицеры иногда косились в мою сторону, но узнав, что по Силе дорос до Первой Лиги, не возражали против моего присутствия. Коллективно было решено, что боевая подготовка у меня нулевая, поэтому использовать при штурме меня можно только как «батарейку» и щит для расчёта тяжёлого огнестрела.
        Помявшись, я рискнул намекнуть Алонсо о Мартине, как о целителе. Майор подумала и дала распоряжение отправить Дюран в госпиталь к тяжелораненым. Что там с ним будет дальше Праматерь ведает, а помощь лекарям нужна прямо сейчас. Меня определили под командование капитана Леон.
        - Магистр Первой Лиги? Если тебя подстрелят, то с меня шкуру спустят. Идёшь, когда я скажу, делаешь то, что велю. Понял? - внушительно предупредила офицер, пока мы шли по коридору.
        - Да, мэм, - кивнул я. - Не волнуйтесь, вперёд я не полезу, становиться героем не стремлюсь.
        - Ладно. Народу у меня не слишком много, но уж что есть. Вот твоё отделение, мы зовём его АБВ, потому что фамилии у расчёта Альварес, Браво и Велез. Теперь они твои мама и папа, понял? От них ни на шаг.
        Я послушно кивнул, разглядывая вооружённую толпу, набившуюся в одну из комнат в казарме. Леон отдельно указала на троицу, которая в свою очередь, разглядывала меня. Последовала процедура взаимного представления. Командир был мощным дядькой средних лет, со здоровенными бицепсами и могучими плечищами. Был он в звании капрала и командовал расчётом противобронеходного орудия. Невысокая женщина с глубокими морщинами на лице и немигающим змеиным взглядом - наводчица и стрелок. Третий, молодой вертлявый парнишка с бритым черепом, был на все руки мастер. В бою он вместе с капралом помогал перетаскивать орудие и перезаряжать его. Громила, Бритый и Змея, окрестил я их мысленно. Меня представили как гражданского мага, который будет прикрывать группу.
        - Маг? - нахмурился капрал. - Зачем нам маг?
        -Скоро пойдём на штурм, - объяснила Леон, - Выяснилось, что в лабораториях, захваченных мятежниками, хранятся важные документы и артефакты. Приказано отбить их, а так же освободить пленных, среди них есть важные шишки.
        - А это не тот маг, который подбил бронеход? - спросила Змея, с подозрением разглядывая меня.
        - Всё верно, это я, - я принял надменный вид Санчеса и Миа Ван одновременно. - Вижу, многие знают или слышали о нашей группе? Жаль. Возможно, если бы вы умели держать язык за зубами, то мятежники не напали бы на вас, и ваши товарищи уцелели.
        - Вы кого-то из нас обвиняете в их смерти? - сжал кулаки сидящий передо мной боец.
        - Никого я не обвиняю... пока. Когда заварушка закончится, за дело возьмётся СБ. Тогда и будут названы конкретные имена.
        - Так вы из СБ? - капрал Альварес смотрел на меня с неприязнью.
        - Нет, я не из Службы Безопасности. Но наша работа имела к ней самое прямое отношение, - ответил я. - Исследования были на контроле герцога де Вега, который вчера занял место своей матери на троне. Именно одна из наших разработок и спасла ему жизнь при взрыве. Это первое. Второе: у мятежников в плену находится Ирэн Тулеппе, одна из редчайших магов Крови, на всю Европу таких всего десяток наберётся. Молодая красивая девушка, которой многое известно. Думаю, не надо объяснять, что ей грозит на допросе?
        Я смотрел на солдат и сержантов с неприкрытой злобой. Не они, так их приятели были виноваты в том, что уже случилось с Мартином и могло случиться с Ирэн. Кавардак в армии, он такой. Нарисовать бы плакат «Болтун - находка для шпиона», да развесить его везде и всюду! Не зря у нас перед войной такая паранойя была, ох не зря. Леон, молчавшая ранее, внушительно гмыкнула.
        - Кончай трепаться, Альварес. Тебе мага Лиги дали, а ты кочевряжишься. Что, свободу почуяли, как лейтенант в госпитале оказалась? Или что-то не нравится? Могу мага и в другое отделение направить, а вы так и пойдёте в атаку без прикрытия.
        Скрывая недовольство, противобронеходчики молча переглянулись между собой.
        - То-то же. Значит так, разглагольствовать некогда, слушайте сюда. К мятежникам идёт подкрепление, так что наша задача: освободить Тулеппе, вытащить бумаги из сейфа и свалить отсюда побыстрее. Сейчас новый экипаж осваивает «пирамиду». Операторы опытные, так что поддержка будет серьёзная. Когда мех будет готов, тянуть не будем. Мастерские будет штурмовать вторая рота, нам досталась лаборатория. На нас ляжет самая ответственная задача, но только потому, что мы лучшие! А значит и магическая поддержка будет именно у нас. Всем всё ясно?
        В ответ раздалось одобрительное ворчание.
        - Вот так. Каррера, покажите нам Тулеппе.
        Я вытянул руку, и в воздухе возникла иллюзия Ирэн в полный рост. Потом показал лицо Ирэн, увеличив его в несколько раз, чтобы вояки хорошенько запомнили её.
        - Смотрите внимательно, бойцы, - сказала Леон. - Те, кто освободит девчонку, станут героями. Она нужна Императору. Сама Быстроногая Кармен отдала приказ, помните об этом!
        Имя де Кабрера произвело магическое воздействие. Разговоры стихли, десятки глаз впились в изображение Ирэн. Я старался изо всех сил. Наконец Леон положила мне на плечо руку.
        - Хватит. Идите к группе, знакомьтесь и осваивайтесь. Командиры отделений ко мне, остальным быть готовым через пять минут.
        Громила остался с капитаном, а я двинулся за вертлявым и стрелком. Дошли до небольшой комнаты, отданной этой троице. Я осмотрелся. Три кровати, три тумбочки, три шкафа. Обстановка спартанская, но заметно, что люди здесь именно жили, а не просто ночевали. На столе стояли кружки с недопитым чаем, на стенах висели фотографии и яркие плакаты. Один из плакатов я узнал: Ева на байке, кадр из рекламы МС. Как там сестрёнка, освоила новую технику? Мех - это не байк. Отбросил тревожные мысли, продолжил осмотр.
        Открытый оружейный шкаф с тремя огнестрелами, рядом лежат разгрузки с обоймами. На полу посреди комнаты лежит здоровенный ствол, калибром около двадцати миллиметров. Да это же ствол, с которым работал Лукас, присмотревшись, понял я. Ну, не конкретно с этим, но оружие то же самое, только переделанное для ручной переноски. Понятно, где капрал накачал такую бицуху: весит агрегат килограмм двадцать, не считая станка. Станок лежал рядом и представлял собой сложенные сошки. Тут же стояли короба с патронами в количестве трёх штук. Я приподнял один короб: килограмм пять-семь будет. А ведь есть ещё и огнестрелы...
        - И сколько же это всё весит? - я окинул взглядом арсенал.
        - Полный комплект - почти сотня килограмм на троих, - отозвался Бритый. - Но с полной нагрузкой мы выходим редко, нам положено место в «шляпе».
        Стало быть, экипаж «шляпы»: вот такое ударное подразделение, расчёт орудия и группа поддержки. Ясненько.
        - Вы и вправду в Лиге? - полюбопытствовала наводчица.
        - Пока неофициально, - признался я. - Господин де Вега говорил, что нужна какая-то процедура подтверждения уровня Силы, но до этого пока не дошли. А вот магистра я получил две недели назад.
        - Так вы, это... знакомы с Мамой Ка? - с недоверием спросил Бритый.
        - Генерал курирует новейшие военные разработки, балбес, - сказала стрелок. - Так ведь, господин магистр?
        - Она мне и со званием магистра помогала, - согласился я. - там процедура очень сложная, бумаг много оформлять надо, бюрократия большая... Но я с ней и раньше был знаком, ещё по работе в МС. Можно сказать, стоял рядом, когда она Хосе де Мендес предложение делала.
        - Ну ты, это... и горазд врать, - не поверил заряжающий, да и Змея рассмеялась.
        Я тоже усмехнулся и пожал плечами. Неприязнь ко мне быстро уступала место любопытству. Мне бы тоже интересно было, попади ко мне в подчинение кто-нибудь из «золотой молодёжи» в моём мире. А для этих солдат я и был таким мажором. Браво принялась расспрашивать меня об Академии, Велез подхватил тему, и мы провели за этими разговорами всё время, пока не пришёл Альварес.
        - Не о том болтаете, - оборвал он нашу беседу. - Лучше подумайте, как нам тащить эту бандуру под огнём.
        Капрал кивнул на лежащий на полу ствол. Бойцы помрачнели и стали разглядывать оружие, словно пытаясь прочесть на нём ответ. Я же посмотрел на капрала.
        - Как вообще всё будет?
        - Как? Как? Жопой об косяк, - мрачно пошутил Громила. - Первой начнёт вторая рота под прикрытием бронехода. У мятежников есть парочка таких же орудий и, возможно, ручные ракетницы. Пока всё внимание будет на них, мы должны быстро проскочить около ста метров открытого пространства и ворваться в лаборатории. Леон пойдёт с нами, будет прикрывать щитом. Главное, чтобы нас ракетами не встретили.
        - Из помещения их не запустишь, - возразил Бритый.
        - Дураков хватает, - не согласился капрал. - А нам и одного достаточно. Доминик, вы какой щит сможете поставить?
        - Простой огнестрел смогу удержать, - твёрдо заверил я. - А вот удар такой силы, как из вашей пушки, не уверен. Может быть, пойдём под Иллюзией?
        - Тогда скорость теряется, а нам надо всё быстро провернуть, пока противник не опомнился. А то перережут глотку девчонке и всё.
        Мы помолчали, размышляя. Потом я осторожно предложил:
        - А если мы выдвинемся заранее? Подберёмся под Иллюзией вплотную, а когда дадут отмашку, мы уже будем на месте.
        - Мне вас приказано беречь, а вы вперёд лезете? - насупился капрал.
        - Может и получиться, - встрял его помощник. - Выбьем дверь, шмальнём пару раз, и это... дело сделано. Внутри человек десять, сам же знаешь. Агата стрельнёт разок, потом мы, и готово.
        - «Стрельнёт, шмальнёт!» - передразнил капрал. - Куда? В заложника?
        - Заглянем сначала в окно, - не унимался Бритый. - Я то место знаю, там, это... окна на уровне земли, посмотреть можно будет... Агату у окна оставить с магом, а мы с тобой в дверь войдём.
        - Окна там могут быть закрыты, да и дверь наверняка завалена, - возразил Громила, задумавшись. - Ладно. Схожу к капитану, потолкую с ней. А вы собирайтесь, наши уже во дворе.
        Капрал опять вышел, предварительно надев разгрузку и прихватив огнестрел. Я принялся помогать заторопившимся бойцам. На меня нагрузили треногу, дали огнестрел вертлявого Велеза и его разгрузку. Велез поднатужился и взвалил на плечо ствол, прихватив один из коробов с патронами. Стрелок тоже экипировалась и тащила в руках прицел, затвор и патронные сумки. Нагруженные, как ишаки, мы тяжело проследовали к выходу, присоединившись к остальным. Вот почему вход в казарму такой широченный, сообразил я, чтобы бойцы в полной амуниции не толкались.
        Вскоре вышла капитан с Альваресом и направилась к нам.
        - Господин Каррера, кажется, вы совсем недавно обещали не лезть в герои.
        - У меня неплохой Скрыт, госпожа капитан, - пояснил я. - Если я правильно понял, то вторая рота просто отвлекает, а главную роль оставили нам. Попробуем подобраться поближе.
        - Под Иллюзией? - Леон скептично поджала губы, но я чувствовал, что идея не переть напролом, а потихоньку занять выгодные позиции и застать противника, так сказать, со спущенными штанами, ей понравилась.
        - Сколько человек вы сможете скрыть и на какой срок?
        Вместо ответа я шагнул к Бритому. Мир вокруг нас слегка посерел, очерченный небольшим радиусом. Я пригнул парнишку к земле и тихонько стал подталкивать его влево. Бойцы, наблюдавшие эту сценку, настороженно замолкли, присматриваясь, а некоторые, кто посообразительнее, и прислушиваясь. Мы с Велез обошли Леон и Альвареса, и зашли к ним за спину. Я кивнул парню и снял иллюзию.
        - Бах! Бах! - вскинул указательный палец Велез. - Вы это... убиты!
        - Неплохо, - констатировала Леон.
        - Могу накрыть такой Иллюзией человек пять на десять минут. Но тогда двигаться нужно будет очень медленно, шагом. А если троих, то доберёмся до лабораторий за минуту. Тихо, спокойно.
        - Хорошо бы, - кивнул повеселевший Альварес.
        Леон размышляла недолго.
        - Давайте, ребятки, - она толкнула Громилу в плечо. - На вас вся надежда. Пушку свою возьмите, но патроны к ней оставьте, вам будет не до перезарядки. Один выстрел, Агата, поняла? Потом работаете огнестрелом. Там должен быть, как минимум, один маг, но с такого расстояния его щит не спасёт, надеюсь. Вы, господин магистр, в бой вообще не лезете, понятно? Не хватало ещё мне мага Первой Лиги в первом же бою потерять. В остальном действуем по старому плану, все слышали?
        Вокруг раздались утвердительные возгласы. Леон кивнула, и мы выдвинулись к рубежу атаки. В одном месте мне пришлось применить Иллюзию снова, так как там был просматриваемый участок дороги. Я просто раскинул «картинку», а за моей спиной, сопя и бухая каблуками, пробежали солдаты.
        Заняв позицию, Леон кивнула связисту, и тот распаковал радиостанцию. Переговоры не велись, капитан просто щёлкнула по микрофону три раза и дождалась ответных щелчков. Довольно усмехнувшись, она оглядела бойцов. Ей ответило полсотни внимательных взглядов, в которых читались надежда, страх и предвкушение.
        - Ну, помоги нам Великая Праматерь, - выдохнула Леон и кивнула мне. - У вас пять минут, господин маг.
        Я кивнул и шагнул вперёд. Сбоку от меня встала Змея с двумя огнестрелами, сзади Громила, возвышаясь над нами на целую голову и неся в руках орудие. Бритый Велез шёл впереди, прижав к себе оружие. Я прикрыл глаза, сосредотачиваясь, и щёлкнул пальцами.
        Мы выбрали самый короткий путь - середину дороги, свободную от хрустящих веток. Идти в полный рост на наведённое на тебя оружие - ощущение не из приятных. У меня моментально вспотели ладони, рубашка прилипла к спине. Рядом нервно сопела Змея, от которой несло страхом и жаждой крови, как от африканок на Арене. Сзади мягко, словно огромный кот, ступал Громила Альварес. Как он умудряется нести свою тушу так бесшумно, да ещё и тащить здоровенный ствол? А вот Бритый точно адреналиновый наркоман. Его просто трясёт от возбуждения, и ему это нравится.
        Я сосредоточился на заклинании, поддерживая его быстро тающей силой. Помнится, Вероника Кампос, у которой Иллюзия профильная специализация, могла держать картинку более полутора часов. Интересно, сколько смогу выдержать я? Полоска на камуфляже Велеза маячила перед глазами, я шёл и шёл, а дорога всё не кончалась. Кто сказал, что до лаборатории Дюран сто метров? Мне казалось, что путь бесконечен...
        Наконец Бритый вскинул сжатый кулак, останавливая группу, и я выглянул из-за его спины. Перед нами возвышалась стена с небольшим оконным проёмом, в котором белело лицо часового... У меня перехватило дыхание, но в следующую секунду я сообразил, что наблюдатель нас не видит. У него был вид скучающего человека. На лице не было ни страха, ни настороженности. Так смотрит человек на привычный и даже слегка надоевший пейзаж. Вот и ладно, вот и смотри... Завернув за угол, мы остановились напротив входа в лабораторию, и я развеял заклинание.
        - Вроде всё тихо, - прошептал Бритый.
        - Бернардо, балбес ты безмозглый, - зашипела Змея. - Зачем на часового таращился?
        - Успокойся, Агата, - вполголоса пробасил капрал. - Сейчас ты свою конфетку получишь, подожди секунду.
        Мужчины проворно установили треногу напротив двери. Заполучив в руки пушку, женщина и впрямь стала поспокойнее. Когда смертоносный агрегат был смонтирован, Змея передёрнула затвор, навела ствол на дверь и доложила:
        - К стрельбе готова.
        - Доминик, вы можете подобраться к окну поближе? Хорошо бы узнать, что нас ждёт внутри.
        Опять накинув Иллюзию, я прокрался к окну и заглянул внутрь. Видно было плохо: мешало стекло, голова часового и темнота в помещении.
        - Ирэн в этой комнате нет, но у левой стены сидят четверо, вроде бы обедают, - доложил я, вернувшись к своим.
        - Пятеро здесь, значит, в другой комнате примерно столько же, - прикинул Альварес. - Многовато будет на троих. Что с дверью?
        - Дверь не завалена, справа за ней стоит стол, на котором лежат огнестрелы.
        - Точно на столе лежат, а не рядом с солдатами? - удивился Бритый.
        - Я видел четыре ствола, - кивнул я.
        - Пфф! - повеселела стрелок, а капрал поймал горящий взгляд Бритого:
        - Бернардо, ты готов? Пойдёшь первым.
        - Это... ага, - радостно отозвался заряжающий.
        Глава 34
        Мы дружно посмотрели в сторону мастерских, и в тот же миг раздались звуки выстрела. Началось!
        Громила тут же подскочил к окну, двигаясь просто нереально быстро для своей комплекции, и разрядил огнестрел прямо в лицо наблюдателя. Змея дёрнула что-то сбоку своей машинки, та подпрыгнула вместе с треногой, и я слегка оглох. В двери на уровне замка образовалась дыра, размером с кулак. Бритый подскочил, дёрнул за ручку, дверь послушно распахнулась. Изнутри грохнул выстрел, но пуля никого не задела. А вот Бернардо, кувырком влетевший в проём, разрядил своё оружие точно: изнутри послышался истошный вой раненого.
        - Бросай оружие! - завопил Бритый.
        - Все мордой в пол! - подхватил капрал, врываясь в помещение вслед за товарищем, а секунду спустя к ним присоединилась Змея, хищно водя огнестрелом по сторонам.
        Я поднял Щит и вошёл следом, лихорадочно кастуя Шип. Сделал я это вовремя, потому что из-за стены послышался гневный крик, а потом в комнату влетел фаербол. Был он едва первого уровня, но солдаты шарахнулись от него в стороны. Мой выход! Привычная связка из «меня-иллюзии» и меня под фантомом. Иллюзию пробивает Воздух, а я бью Копьём по стоящему у дальней стены мужчине. «Защиту держать надо было!» - захотелось крикнуть мне, когда мужика отшвырнуло к стене, пришпилив, словно жука. Впрочем, ему бы и защита не помогла. Я бил третьим уровнем, а это лишь немного слабее выстрела из базуки Змеи.
        Сзади раздался топот ног, в комнату ворвалась капитан Леон, сияя щитом. По защите тут же щёлкнула пуля, и Леон ответила водяным кнутом, чуть не разрезав стрелка пополам.
        - Всем лежать! Кто дёрнется - убью! - рявкнула она. Ничего себе у капитана голосок.
        При виде взбешённого мага бунтовщики побросали оружие и подняли руки. Одна женщина, трое мужчин и молодой парень с лейтенантскими погонами. Я подскочил к лейтенанту, который пятился от лежащего перед ним оружия.
        - Где Ирэн?!
        - А?! - паренёк с ужасом смотрел на труп мага.
        - Девушка! - я поспешно создал изображение Ирэн. - Видел её? Где она?
        - Т-там, - он показал глазами на кладовку в соседней комнате. Насколько я помнил, там лежали швабры и вёдра.
        Громила поднял мятежника за шиворот, как щенка, и потащил к кладовке.
        - Здесь? - пленник закивал, а Альварес осторожно стукнул по двери. - Есть кто живой?
        Из кладовки послышался удар, словно кто-то пнул дверь изнутри. На звук тут же были наведены несколько стволов. Змея распахнула дверь, и мы увидели сидевшую на полу Ирэн. Руки у неё были в знакомых мне противомагических наручниках, ноги связаны, левая часть лица была опухшей, закрывая глаз, и была фиолетово-чёрного цвета. Ирэн быстро освободили от верёвок, а Леон лично отомкнула наручники.
        - Госпожа, - Леон осторожно коснулась плеча Ирэн. - Всё закончилось. Посмотрите на меня. С вами всё в порядке?
        Ирэн повернулась и осмотрела бойцов, которые с любопытством оглядывались. Заметив меня, она бросилась ко мне, неловко ковыляя и обняла, разрыдавшись.
        - Тихо, тихо, Ирэн, - погладил я голову однокласснице. - Всё в порядке. Ты на свободе и всё в порядке. Можешь подлечить себя? Ну, вот и славно, давай, выздоравливай.
        - Чего встали? - Леон огляделась. - Осмотреть помещения! Связь с майором, быстро! Разведать обстановку. Всех пленных в казарму, в наручниках. Занять оборону, доложить о потерях и трофеях. Живо, марш!
        От начальственного рыка народ растворился в коридорах, часть побежала наружу. Ирэн оторвалась от меня и со стоном принялась растирать запястья и ноги, восстанавливая кровообращение. Буквально через минуту она уже оклемалась. Опухоль быстро спадала, и вообще не было заметно, чтобы с ней что-то сделали, кроме побоев. Увидав сидевшего лейтенанта бунтовщиков, Ирэн с недоверием посмотрела на него, а потом с торжествующим воплем подскочила и пробила футбольный удар в голову. Если бы попала, точно убила бы, но парень успел уклониться и отделался кровавой ссадиной на скуле.
        - Где Мартин? - спросила Ирэн, примеряясь к новому удару.
        - В госпитале, - ответил я и поспешно добавил: - С ним всё в порядке, он помогает целителям, у нас много тяжелораненых.
        - Точно? - Ирэн с подозрением посмотрела на меня.
        - Точно. Я бы и сам сюда не сунулся, но меня в качестве щита и иллюзии привлекли. А Мартин в этом сама знаешь.
        - Знаю, - с облегчением кивнула Ирэн.
        - Ты сама как? - осторожно спросил я, оглядывая порванную форму первой красавицы Академии. - Они с тобой ничего...
        - Дурак! - вспыхнула Тулеппе. - Попробовали бы! Я бы их...
        - Госпожа Тулеппе, - вмешалась Леон. - У меня приказ: освободить вас и вывезти из лаборатории все ваши разработки.
        - Комбинезон? - Ирэн огляделась. - Он в сейфе.
        - В сейфе, - с облегчением выдохнул я. - Сможешь открыть?
        - Конечно, - Ирэн с удовольствием посмотрела на лежавшего заговорщика и расчётливо пнула его в бок. - Вот этот урод всё пытался выведать код, но я сказала, что не знаю. А он и поверил, баран.
        Ирэн склонилась над мятежником:
        - Ну что, самец, проверим у кого сиськи красивее? Где твой ножичек? Папочки рядом нет, как ты и хотел. Я тебе сейчас такую красоту наведу, будешь петь фальцетом!
        - Кто такой? - насторожилась Леон.
        - Сынок командира. Маг недоделанный. Грозился, что меня рабыней сделает и всё трахнуть пытался, да ему папаша запретил. Где он, кстати? У меня к нему тоже парочка вопросов найдётся.
        - Маг? - Леон кивнула, и Альварес замкнул на руках повстанца наручники, которые только что сняли с Ирэн.
        - Да какой он маг? - презрительно бросила Тулеппе. - У меня в мизинце магии больше, чем во всей их семейке. Как тебе, не жмут браслетики?
        И Ирэн с силой сдавила наручники на руках пленника, вдавливая их в запястья. Тот застонал от боли, а Ирэн опять радостно оскалилась:
        - Больно? Я тебе обещаю, это только начало, урод! - и с размаху врезала кулаком по челюсти.
        Голова лейтенанта мотнулась и встретилась со стеной с глухим стуком. Пленник осел и сполз на пол.
        - Он мог бы нам пригодиться, - укоризненно заметила Леон.
        - Да что с ним станется, - процедила Ирэн, брезгливо смотря на поникшее тело. - Жив и очухается. Руки ещё марать о такую мерзость. Хотя он и не знает ничего, вы лучше его отца допросите.
        - Отец, это который воздушный маг? - уточнил я. - Боюсь, его уже не спросишь ни о чём. Я его к стенке прибил. Он фаер запустил, что мне оставалось делать?
        - Чему вас только в Академии учат? - проворчала Леон, наблюдая, как Ирэн отмыкает сейф. - И вот из-за этого я рисковала своими людьми?
        На комбинезон смотрели все. Я расправил его и посмотрел в магическом спектре. Кристаллы светились слабо, но связи нарушены не были. Занятный рисунок. Я оторвался от разглядывания и посмотрел на довольную Тулеппе.
        - Так у вас всё же получилось?
        - Госпожа капитан, вас вызывает госпожа майор! - в комнату заглянул солдат. - Запрашивает обстановку и требует к себе господина Каррера.
        - Сейчас идём, - отозвалась капитан. - Госпожа Тулеппе, уберите костюм подальше с глаз.
        - У нас тут полно бумаг и кристаллов, - Ирэн показала на забитые бумагами и коробками полки. - Это всё тоже надо забрать.
        - Заберём, - заверила Леон. - Альварес! Останешься здесь со своим отделением, поможешь госпоже магу. Первый и третий взвод, осмотреть помещения ещё раз, приготовиться к отражению атаки. Второй, за мной! Идёмте, господин Каррера.
        Путь от лаборатории Ирэн занял совсем немного времени. По дороге я успел оценить масштабы разрушений. За штурмом лаборатории как-то не прислушивался к доносившиеся звукам с этой стороны, теперь с удивлением разглядывал воронки на безупречных когда-то газонах, поваленные деревья и несколько неподвижных тел.
        - Видно у них дело пошло не так гладко, как у нас, - с горечью заметила Леон. - Эти здания охранялись куда лучше. Здесь засело около полусотни мятежников с орудиями, среди которых были маги.
        Здание мастерских было не узнать. Вместо дверного проёма - неровная дыра, по краям которой торчала кирпичная кладка. Штукатурка вокруг окон была исщерблена выбоинами выстрелов, а одно окно выглядело так, словно по нему шарахнули огненным заклинанием. Пахло гарью и кровью. Когда мы вошли в здание, на глаза попались мёртвые тела, лежавшие в углу. Их было неожиданно много, и я вновь вспомнил рассказ де Мендес об атаке трёх её бронеходов. Посыльный майора повёл нас в мастерскую. В коридорах всё ещё висела пыль, на стенах виднелись следы рикошетов и кровавые подтёки. Пройдя по помещениям со следами штурма, мы вошли в лабораторию, и я огляделся. Стенды разбиты, плакаты порваны. Образцы мышц лежат беспорядочной кучей. Ещё трупы, повсюду кровь и гильзы. Видно здесь мятежники дали последний бой, используя вместо баррикады мой сейф. Его бока были покрыты следами от пуль и заклинаний. Осунувшаяся майор Алонсо стояла у сейфа, разглядывая его дверцу. Услышав наши шаги, она повернулась и посмотрела на Леон.
        - Лаборатория взята, Тулеппе освободили. Её разработка тоже уцелела, - доложила капитан. - Ранены два бойца, взято в плен девять человек. Может и больше, мы всё ещё обыскиваем помещения.
        - Отставить обыск, - ответила Алонсо. - Забирайте всё, что можно, и сматываемся отсюда. Господин маг, вы можете открыть сейф?
        Я присел у дверцы и набрал код. Потянул тяжёлую дверцу вверх на себя. Со щелчком замок разблокировался, мне помогли два солдата, а сержант Ньето подставила стул, чтобы дверь не захлопнулась. С полок посыпались кристаллы, полетели бумаги. Я подобрал жестянку с камнями и открыл её. Всё цело. А главное, остались неповреждёнными два белых кристалла! Я, облегчённо вздохнув, поднял глаза на майора.
        - Всё на месте. Мне надо пять минут на сборы, госпожа майор. Не хочу оставлять тут даже намёков на свою работу.
        - Сержант, помогите магу, - распорядилась Алонсо и вышла.
        - Что с ней? - спросил я Розу.
        - Истощение, - ответила сержант, приседая рядом с коробкой. - Она в первых рядах шла, нас щитом прикрывала. Знаешь, каково держать щиты и видеть, как падает рядом с тобой товарищ? А тебе и посмотреть на него нельзя, потому что сосредоточенность может сбиться.
        - Я видел тела на улице.
        - Шестеро, - мрачно кивнула Ньето. - И при штурме ещё пятеро, не считая раненых. Стоило это таких жертв?
        Она кивнула на вещмешок, в который я складывал свои альбомы и журналы. Ответить было нечего, и я промолчал. Рюкзак быстро заполнился, сержант принесла картонную коробку. Я вытащил из сейфа остатки бумаг, а потом наткнулся на ещё одну шкатулку. Из-под раскрытой крышки выскочило несколько блестящих камней.
        - Что это? - Ньето подала мне зелёный камешек.
        - Кажется, изумруд.
        - Настоящий? - у Розы округлились глаза.
        - Не думаю. Господин герцог говорил, что это выращенные кристаллы.
        - Аа... - Роза подняла с пола ещё один сверкающий камень и вздохнула. - Всё равно красивые. Я свои бриллиантовые серьги заложила, надо было рассчитаться с долгами. А потом всё не могла накопить на новые.
        - Ты Воздух?
        - Да. По сравнению с тобой почти ноль. Слышала, что ты до Лиги дорос и магистром стал?
        - Всё верно.
        - Вот так и бывает, - мрачно усмехнулась Ньето. - Ты наверх залезешь, а мы внизу останемся. А кого-то закопают.
        «Ещё неизвестно кого раньше,» - подумал я и протянул сержанту коробку с фальшивыми камнями.
        - Вот, возьми. Хоть что-то.
        - Зачем мне эти стекляшки? - Роза посмотрела на сияющую россыпь.
        - Это не просто стекляшки, - пояснил я. - Они из перевязи герцога... Императора. Продашь их и купишь себе настоящие серьги. Или отдашь деньги родственникам убитых. Или просто пропьёшь...
        - Императорские драгоценности? Знаешь, что бывает, когда аристократов обворовываешь? Нет уж, не надо мне такого счастья. А у тебя они как оказались?
        - Они в перевязи были, а в ночь перед мятежом я вместо них свои камни вставил. Кармен говорит, что эта перевязь Лукаса и спасла. Думаю, что он не будет против, если вы выпьете за его здоровье и за помин погибших.
        - Надо же. Так ты спас Императора? - усмехнулась Роза.
        - Получается, так, - усмехнулся я в ответ. - Погоди-ка. Вот, держи.
        Покопавшись, я выбрал два маленьких камешка.
        - Не знаю про остальные, но эти два точно настоящие. Видишь, на них метка ювелира стоит. Они расположены были неудачно, вот я их и убрал. На серёжки как раз подойдут. Думаю, что бриллианты Императора достойны твоих ушей, а?
        Ньето нерешительно шмыгнула носом, глядя на два каплевидных камня на моей грязной ладони.
        - Берите, сержант, - раздался голос майора. Она стояла в дверях и внимательно прислушивалась. - Вы их заслужили. Только опять не сдайте серьги в ломбард, это будет некрасиво по отношению ко Двору. И поменьше болтайте, откуда вы их взяли.
        Ньето покраснела, взяла кристаллы, аккуратно завернула их в платок и спрятала его в нагрудный карман.
        - Каррера, вы закончили?
        - Да, мэм.
        - Идите к госпоже де Мендес.
        Не нравлюсь я ей и никогда не нравился. Видно, что майор рада избавиться от меня и Лолы. Да и мне тут делать больше нечего. Так что я кивнул Алонсо, подмигнул Розе и поспешил на выход. Сзади меня топали двое солдат, неся коробки. Пока шёл, настроение опять стало портиться. Роза правильно спросила: а стоит ли всё это человеческих жизней? При нападении на часть погибло больше сотни солдат, затем была контратака, потом при штурме лабораторий одиннадцать. Сколько всего? Это я перед солдатами изображал сомнения, но мы с Алонсо знаем истинную причину нападения на часть. Костюм Дюран и мои камни. Да, погибли сотни, одёрнул я себя. Но если бы майор держала своих подчинённых в узде и те поменьше болтали, нападения могло не быть. Правда, тут ещё и наша парочка целителей постаралась, растрепали всё и всем. "НКВД на вас нет", - неприязненно подумал я.
        - Господин маг! - раздался вдали голос.
        От казармы ко мне спешили Громила и его команда. Я остановился, дождавшись троицу, и вопросительно посмотрел на них.
        - Уезжаете? - спросил капрал.
        - Да, - кивнул я. - Спасибо вам за Ирэн.
        - Спасибо вам за прикрытие, - ответила стрелок. - У нас только двое легкораненых.
        - А вторая рота десяток человек потеряла, ага, - добавил Велез и потёр бритую черепушку. - Получается, что вы, это... многим нашим жизнь спасли.
        - Давайте не будем мериться заслугами, - предложил я. - Мне и вправду надо спешить, ребята. Рад был познакомиться.
        - А меня до сержанта повысили, - немного некстати сообщил Громила.
        - Поздравляю! - я пожал руку здоровяку. - Отличная новость.
        - Спасибо. Может быть, ещё увидимся? С нас пиво.
        - Договорились.
        Сержант Альварес осторожно заключил меня в свои медвежьи объятия, потом Велез пожал руку и толкнул меня в плечо своим плечом. Змея тоже обняла меня и чмокнула в щеку, и мы разбежались в разные стороны. Надо ещё поговорить с Алонсо по поводу Мартина.
        Глава 35
        Графиня Мария Долорес де Мендес, лейтенант в отставке, похлопала бронеход по наколеннику и вздохнула. Славно было вновь окунуться в армейскую жизнь, вспомнить боевой азарт, почувствовать единение с машиной и экипажем, выстрелить в конкретного врага. Но всё это прошло, сейчас она снова гражданская. «Временно привлечённая...», - так выразилась генерал Кабрера. Не «вновь призванная на службу лейтенант», а «временно...» Очень толстый намёк от Кармен.
        Мех, что достался им, был не новым, но Лола была довольна и этим. Ева вообще сказала, что хорошо, что мех старый, потому что она с таким уже имела дело. Мария же радовалась тому, что на технике стояли накопители зарядов повышенной ёмкости, а стабилизаторы были нового образца от МС, сделанные по порошковой технологии. Эх, хороший у них экипаж вышел!Как команда они сработались сразу, и, казалось, мех это почувствовал.До основных сил мятежников было менее двух километров. Если бы штурм мастерских затянулся, была вероятность, что им ударят во фланг. Пришлось атаковать, без предварительной артподготовки, надеясь на неожиданность и быстроту.
        Окутанная сиянием щитов, «пирамида» выскочила вперёд, оставив позади пехоту под прикрытием майора.Эффект внезапности сработал, первый выстрел раздался, когда «паук» пробежал половину дистанции. А затем на мех обрушился шквал огня, но... Ракеты были отклонены в сторону щитами, броня приняла выстрелы крупного калибра в упор. Сиего подвела мех вплотную ко входу, и Мария всадила Воздушный Кулак с Молнией, разом опустошив накопители на треть, вынося дверной проём вместе с забаррикадированной дверью и мятежниками, что прятались внутри. Затем Иса отвела бронеход от образовавшейся дыры, и они принялись расстреливать мятежников через оконные проёмы, не жалея накопителей.
        Эх, будь у них ещё один бронеход! Они бы заблокировали всю стену, не давая высунуться ни одной крысе. Они бы поставили такие щиты, что Алонсо со своими техниками прошла бы к ангарам без единой потери... Но это только мечты. Бронеход без подготовленного экипажа - лёгкая мишень. Сколько-нибудь обученные курсантки были на усилении полиции в Капитолии. Те, что остались, едва могли контролировать мех, и майор совершенно справедливо не допустила их к управлению. Итог: более десяти убитых, два десятка раненых.
        Когда выстрелы прекратились, операторы бронехода выбрались из машины и принялись разглядывать наружную броню. Насчитали два прямых попадания и шесть касательных. Броня и щиты выдержали, и Лола с благодарностью вспомнила Каррера, придумавшего технологию изготовления таких необходимых накопителей и стабилизаторов. Ева держалась молодцом, а уж ей-то досталось... Ведь каждое попадание в щит отдавалось в сознании второго оператора. Весь экипаж слышал её стоны, ругань и проклятия, но девочка выдержала. Мария лично знавала нескольких операторов, которые после первого же боя больше не смогли сесть в мех, потому что «сломались». А курсант Альва - молодец, она выдержала.
        Пленных допросили и выяснили, что Дюран держат в другом месте, а захват Ирэн был чистой случайностью, она просто оказалась в ненужное время в ненужном месте (хотела что-то проверить в лаборатории в момент штурма). Сейчас общая картина битвы кажется странной, нелепой и несуразной, но Лола знала, что так часто бывает в бою. Хвала Триединой, что уцелела Кровь, хотя дальнейшая судьба её жениха оставалась неясной. Мартин, дурак безмозглый, ему придётся отвечать за свой проступок. Сейчас все его мысли о родителях, но вот потом... Размышления о взятых в заложники аристократах давят на Лолу, словно гранитная плита. Если с ними что-то случится...
        Когда Мария прибыла на доклад, во временном штабе уже стоял Доминик. Алонсо сидела на месте связиста и массировала виски. Рядом с универсалом застыл Мартин, бледный, с подтёками пота на отрешённом лице.
        - Вы слышали, что я сказала, - майор кивнула Лоле и продолжила твёрдым тоном. - Мартин Дюран, Ирэн Тулеппе и все ваши разработки под моей охраной отправятся в Капитолий, к госпоже графине де Кабрера.
        - Я не согласен, - «набычился» Доминик.
        «Трофеи делят», - моментально сообразила графиня. Алонсо ловко придумала: предстанет перед Кармен как героиня, которая захватила предателя, вывела своих людей и освободила ценного заложника, а не командиром, который потерял территорию части и половину списочного состава. Разработки Каррера и костюм Тулеппе пойдут ценным бонусом. Доминик это понял сразу, судя по его нахмуренному лицу.
        - Госпожа майор, мы прибыли сюда не для того, чтобы помогать вам. У нас была другая задача...
        - Вы на территории моей части, Каррера, - гнула своё Алонсо.
        - Я не подчиняюсь вам, госпожа майор, - не отступал Доминик. - Наша группа курируется Императором. Именно он является нашим непосредственным начальником.
        - Предлагаете связаться с ним? - губы майора поджались.
        - Это невозможно. Свяжитесь с госпожой генерал, - юноша кивнул на рацию. - Вообще-то я настаиваю на этом.
        - Вы не можете мне приказывать, господин гражданский контрактник!
        - Наши разработки имеют государственное значение! - повысил голос дворянин, глядя в глаза майору. Мария усмехнулась про себя, наблюдая, как мелкий аристократ «давит» военную простолюдинку, которая старше его и по возрасту, и по званию. Она тоже заметила эту слабину у Алонсо - почтение перед титулами.
        - Ирэн Тулеппе необходим отдых, - нагнетал обстановку Каррера. - Она перенесла тяжёлую психологическую травму. Кто знает, как над ней измывались мятежники за то время, что она провела в плену? Мартин Дюран...
        - Предстанет перед судом за измену! - перебила майор, но Доминик и ухом не повёл.
        -... бросился выручать невесту, одиннадцатую Кровь в Европе, которую вы, госпожа майор, вместе с вашей частью, не смогли защитить! Вы задержали аристократа, бабка которого, между прочим, Матриарх Рода, лечит нашего Императора! И этих людей вы собираетесь везти в город, охваченный гражданской войной? Вы гарантируете их безопасность? Один случайный выстрел перечеркнёт всё, чего мы добились сегодня! Что касается наших разработок... Зачем они в столице, госпожа майор? Во Дворце сейчас не до тестирования костюма госпожи Тулеппе, смею вас заверить. Там нужны ваши люди, а не наши бумаги.
        - Вы сами обещали госпоже генерал, что сделаете свой бронекостюм...
        - Это из чего же я должен его делать? - возмущённо повысил голос Доминик, живо напомнив Лоле дядю Санчеса. - Моя лаборатория разгромлена! Образцы мышц уничтожены! Пропал прототип бронекостюма! Госпожа майор, скажите мне, почему это произошло? Откуда заговорщики узнали о его ценности? А я вам сам отвечу: либо предательство, либо халатность. В любом случае, за разработки своих людей отвечаю лично я перед Императором! Могу дать Клятву.
        Универсал поднял правую руку и строго взглянул на майора. «Вот стервец, - восхитились Мария. - Как всё повернул!» Алонсо махнула рукой, видимо, уставшая спорить с наглым упрямцем и посмотрела на де Мендес.
        - Что с бронеходом, госпожа графиня?
        - Цел, - коротко ответила Лола. - Огнестрел заклинило после третьего выстрела, поэтому нам пришлось работать только магией. Накопители разряжены практически в ноль, стабилизаторы в норме. Экипаж в норме, готов к бою.
        - Второй бронеход вообще без оружия и разрядников, - с сожалением промолвила Алонсо, потом спросила, поколебавшись. - Как Альва? У неё ведь был первый бой.
        - Ева держалась отлично, - сказала Мария, глядя на Доминика, надувшегося от гордости. - Перспективная девочка.
        - Хорошо, - кивнула майор. - Она с лейтенантом Солано поведут мех в Капитолий. Вас, госпожа графиня, и ваших спутников я больше не задерживаю.
        - Ева поведёт разряженный мех? - встревоженно повторил юноша. - Госпожа майор, на счету каждая минута, вы поведёте бронеход на полном ходу. На сколько его хватит? Я не специалист, но думаю, что минут на десять. А потом он просто замрёт на дороге, став лёгкой добычей бунтовщиков. Что же будет с машиной и экипажем?
        - Вы что, не слышали генерала? - не выдержала майор. - На нас идут «истребители»! В километре от нас находятся остатки Четвёртого пехотного! «Что будет?» Я посажу людей в грузовики, часть в «шляпы». Уцелевший «паук» поведут курсантки, на это их умений хватит. Если ваш мех не сможет выдержать темп и будет сдерживать нас, я отведу его как можно дальше от части, оставлю охрану и поеду дальше. Когда восстановится энергия, они нас догонят.
        - Госпожа майор, его же захватят!
        - У мятежников нет операторов, Каррера, - ответила майор, - И вы сами слышали, что Солано и Альва отлично справляются.
        Мария нахмурилась. Алонсо демонстративно её игнорирует. Графиня лихорадочно подыскивала аргументы, чтобы остаться в составе экипажа, понимая, что майор не позволит этого. Кармен чётко сказала: «Временно...» Магистр покачался с пятки на носок, дёрнул себя за мочку уха и предложил:
        - Отдайте бронеход нам. В конце концов, лейтенант Солано и стажёр Альва тоже работали в моей группе. Мы вместе приехали сюда, вместе сражались. Предатели не догадаются искать мех на дороге в особняк жениха де Кабрера, а у нас будет, чем защитить Кровь и ещё сотню человек, которые уже там находятся.
        - В городе от меха с неполным экипажем толку никакого, - подхватила Лола. - Даже если вы выделите охрану, то сколько человек? Пять? Десять? Госпожа майор, у вас и так людей мало. Ваше спасение в быстроте. Предлагаю такой вариант: до перекрёстка мы дойдём вместе, потом разделимся. Если мятежники бросятся за нами, то они потеряют вас, а если за вами, то мы спасём бронеход. Уверяю вас, госпожа генерал это оценит.
        Майор задумчиво посмотрела на лейтенанта в отставке, та ответила выразительным взглядом. «Ну же, соображай, - торопила Алонсо Лола. - Забери мех, и мы станем недругами, а я могу быть очень мстительной стервой. Отдай нам бронеход, и ты развяжешь себе руки, спихнув ответственность на меня и Каррера».
        - Будь по-вашему, - решилась майор. - На развилке свернёте на просёлок, там есть, где укрыться. Учтите, господа аристократы, я не стану задерживаться, чтобы прикрыть вас. Можете выдвигаться прямо сейчас, с этой секунды вы сами по себе.
        - Есть, мэм!
        Графиня козырнула и ретировалась из комнаты. Следом выскочили Каррера и Дюран. Мартин молчал, а Доминик догнал Марию и пристроился рядом.
        - Неплохо вышло, - хмыкнул он.
        - Это точно, - довольным тоном согласилась графиня. - Свою задачу мы выполнили, ещё и мех заполучили. Но, малыш, майор права, у нас совсем нет времени. Сажай ребят в фургон, и валим отсюда.
        - Понял, госпожа графиня. Встретимся на развилке.
        Мария поспешила к бронеходу, который осматривала лейтенант Солано. Тут же крутился Пётр Бланко. Евы не было видно, но, судя по раскрытому люку, она была внутри боевой машины, занималась своим делом - заряжала кристалл-накопитель. Молодец, девчонка. Подойдя ближе, Мария скомандовала:
        - Бланко, марш в фургон! Доминик ждёт тебя уже пять минут. Иса, в машину, готовься к пробежке. На сколько хватит энергии?
        - Минут на пятнадцать, если двигаться в экономичном режиме и без защитных щитов, - сразу же ответила Солано.
        - У нас есть шанс оставить с носом мятежников, Иса, - Лола посмотрела вслед кондитеру. - Надо увести бронеход до прибытия «истребителей». На экономию времени нет, придётся сливать свою Силу. Если нас захватят гренадёры, мы все в глазах Кармен предстанем предателями.
        ***
        Доминик, Мартин и Пётр ждали на развилке, держа в руках веники из сломанных веток. Как только мех на последних каплях энергии и честном слове свернул на просёлок, молодые люди принялись заметать следы. Солано довела бронеход до небольшой рощицы, где уже стоял фургон, и остановилась. «Паук» устало сел, начиная закачку, а Мария откинула люк и выбралась из кабины, тревожно прислушиваясь. Было тихо, лишь шумел ветер и пели птицы. «Может быть, мы и уцелеем», - позволила себе надежду Лола. Вскоре показались парни, закончившие маскировать отступление, и направились к де Мендес.
        Графиня подняла руку, призывая к молчанию.
        - Слышите?
        Сквозь шум ветра явственно был слышен гул моторов.
        - Гренадёры, - усмехнулась Лола. - Опоздали, голубчики! У нас часа два в запасе. Пока эти балбесы поймут, что птичка улетела, пока свяжутся с пехотинцами и решат, что же делать, мы уже будем далеко.
        - А что с моими родителями, госпожа графиня? - напряжённо спросил Мартин.
        Графиня вздохнула. Как объяснить Наследнику, что его родные почти обречены?
        - Что ты хочешь услышать, Мартин? Что мы их спасём так же, как твою невесту? Это невозможно. Сам посуди: чтобы освободить Ирэн нам потребовалась войсковая операция. Дюран прячут либо где-то в Капитолии, либо в особняке кого-то из мятежников. Ты хоть знаешь, кто с тобой говорил?
        Мартин отрицательно покачал головой:
        - Мне дали номер телефона и время, когда будут ждать звонка. Я узнавал, это общественный телефон на вокзале.
        - Даже если бы мы знали адрес кого-то из похитителей, где гарантия, что твои родители именно там? Ты говорил с ними? Нет? Тогда остаётся только верить в то, что мятежники оставят заложников в живых, чтобы обменять их жизни на свои.
        - На перекрёстке у моста стоит телефонная будка, - магистр посмотрел на бронеход. - Давайте выманим этих уродов на встречу...
        - Нет! - воскликнула Мария. - Нет, Доминик. Я не буду рисковать вами и бронеходом ради призрачной надежды. У Агилера уже есть ваш... прототип.
        - Без моих камней и костюма Ирэн, госпожа Мария, прототип бесполезен. Нерабочая конструкция, макет, пустышка...
        - И ты хочешь отдать Святошам всё остальное?
        - Если Мартин свяжется с мятежниками и назначит встречу в безлюдном месте, то ему поверят. У похитителей выхода нет: Ирэн они потеряли, базу профукали, комбинезона у них нет. Госпожа Солано, что скажете?
        Стоявшая рядом Иса пожала плечами. Мария возмущённо смотрела на мальчишку, который на её глазах организовывал бунт, по-другому это не назвать. За «академиком» пойдут Мартин и Ирэн, однозначно. Может пойти Ева, а за Евой пойдёт и этот влюблённый дурачок Бланко. И останется только она, Мария де Мендес, и лейтенант Солано.
        - Я запрещаю, Доминик!
        - Вы не можете мне запрещать, госпожа Мария, - мягко возразил Доминик. - Вы привлечённый гражданский специалист, а я - старший отдела разработок и руковожу группой. Моё старшинство может отменить только господин де Вега.
        Мария онемела от такой наглости. Сначала Алонсо, теперь она?
        - Я старше и опытнее, - твёрдо сказала она. - Ты мог командовать в своей лаборатории, малыш. Мог запугивать майора. Но меня ты не запугаешь и не запутаешь. Когда бронеход наберёт достаточно энергии, мы поведём его в особняк де Мендес. Всё!
        - И даже не попробуем? У нас есть шанс спасти Дюран и мы даже не попробуем? - самец сверлил Марию взглядом.
        - Это опасно, Доминик, госпожа де Мендес права, - вступила в спор Солано. - Судя по всему, в части майора Алонсо был предатель. Мятежники знают что требуют, их не получится провести, подсунув обманку. Значит, придётся опять рисковать всем: Мартином, комбинезоном и нашими наработками.
        - Госпожа Солано, вспомните ВАШИХ родителей, - напомнил Каррера. - Они погибли, потому что Легион не смог их защитить. Но сейчас мы можем предотвратить трагедию.
        Солано дёрнулась как от удара и закусила губу.
        - Это подло, Доминик! - зашипела Мария.
        - Это правда! - безжалостно ответил подросток. - Вы прикрываетесь высокими целями и забываете о конкретных людях, госпожа графиня. Так Легион поступил с семьёй Солано, так вы поступили со мной, и так же вы хотите бросить на произвол судьбы родителей Мартина. Я предлагаю вам сломать эту порочную систему.
        Нет, надо остановить этот дурдом!
        - Вы что, детишки, с ума сошли? Осознаёте, на что вы меня толкаете?
        Лола обвела взглядом стоящих молодых людей. Она и не заметила, как подошли Альва и Тулеппе. Ева хмурилась, Ирэн задумчиво смотрела на Каррера.
        - Я дала слово привести мех в наш особняк. Если этого не произойдёт, де Кабрера лично выроет нам яму и закопает живьём. А майор Алонсо ещё и спляшет на нашей могиле! Одиночный мех не может, понимаете, не может действовать в отрыве от пехоты! Чтобы «паук» представлял угрозу, их должно быть минимум два, а лучше три. Исабель, Ева! Вы что молчите?! Вы же должны помнить о присяге и долге!
        - Ваш долг - спасти моих родителей! - с вызовом сказал Мартин.
        - Верно, - поддержала его Ирэн. - Доминик прав, госпожа графиня. Если бы не он и его разработки, вы бы и не пошевелились, чтобы спасти меня. А теперь плюёте на родителей Мартина!
        - Сегодня, спасая тебя, погибло одиннадцать человек! - Мария начала стервенеть. - Скажи, Ирэн, ты сможешь заменить их семьям кормильцев? А ты подумал, Мартин, одобрит ли твоё поведение Анжелика Дюран? Дворянское сословие - это не только титулы и привилегии, это опора страны, её лицо. И, зачастую, нам приходится жертвовать близкими нам людьми, чтобы страна выжила.
        - Погибшие были солдатами, - возразил Каррера. - Смерть для них - профессиональный риск. А вот смерть родителей Мартина - это преднамеренное убийство, которое мы можем предотвратить. Я вообще не понимаю, к чему этот разговор, госпожа графиня. Вы сами сказали, что раньше такого не было. Новая ситуация требует новых решений. Какие-то уроды взяли в заложники гражданских лиц! Что будет со страной, если пойти на уступки бандитам?
        Мария вспомнила разговор по дороге на базу и поморщилась. Мальчишка прав. Но права и она! Права, ведь так? Или же в ней говорит лишь досада на резвого самца, который вдруг выбился в лидеры, отодвинув блестящую аристократку на второй план? Мария раздражённо махнула рукой и отвернулась. Универсал тут же оказался рядом и доверительно понизил голос.
        - Госпожа Мария, прошу вас, выслушайте меня, - юноша приложил руку к груди. - Поверьте, нельзя это так просто оставлять! Если мятежники получат даже призрачную надежду на то, что прикрывшись заложниками, они чего-то смогут добиться, страна полетит под откос. Вы представляете себе последствия нашего бездействия?
        - Ну, растолкуй мне, - буркнула Лола, кусая губу.
        - Если за дело возьмутся Кармен и Мартина, а Дюран погибнут, то всё свалят на вас, госпожа. «Могла попытаться, но струсила...» - так будут шептаться в Капитолии. Хотите влезть в политику с такой репутацией?
        - Я вообще в политику лезть не желаю, - скривились Лола. - Насмотрелась этого дерьма ещё в армии.
        - Вы же Наследница, всё равно придётся! - возразил Каррера. - А вот если вы, лейтенант в отставке, освободите аристократа, то заработаете немало очков в глазах общества, разве не так?
        - Возможно, - уклончиво пробормотала Лола.
        - Сейчас вас считают взбалмошной девицей, которую попёрли из Легиона. Вам надо сменить имидж, показать зубы! Мы освободим Дюран сами, не вмешивая официальные власти. Это будет частное дело. Даже если у нас ничего не получится, и родители Мартина погибнут... Вы же сами сказали: «Дворяне должны быть готовы пожертвовать родными». Зато заработаете репутацию человека, который за аристократов любому глотку порвёт, несмотря ни на какие запреты. Вы имперский бронеход ради этого угнали! Сразу заткнёте всех болтунов. По-моему, неплохое начало политической карьеры.
        - Шутник, - не выдержав, усмехнулась Мария.
        - Я такой, - кивнул Доминик. - А вот ещё аргумент, хотите?
        - Ну? - Мария с иронией посмотрела на студента.
        - Когда ещё вы сможете повоевать? Не подчиняться приказам, а самой разработать операцию и самой её провести? От начала и до конца!
        - По больному бьёшь, Каррера.
        Лола закусила губу, глядя в желтеющий лес. Конец лета, листья летят, устилая землю жёлто-багряным ковром. Сейчас бы взять Пепе, сбежать из дома как в детстве, да поискать грибов. В этом лесу должно быть море грибов. А потом развести костёр и зажарить грибы на прутиках, запивая упругую горячую шляпку из банки ворованного с кухни пива. Мария тряхнула головой и посмотрела на Доминика.
        - Сволочь ты, Доминик, ты знаешь?
        - Ещё какая! - расплылся в улыбке мальчишка. - Так каков наш план, госпожа де Мендес?
        Глава 36
        План, предложенный де Мендес, был не слишком заковыристым, но у нас не было времени и возможности придумать что-то сложное. Нужно было перехватить инициативу, не давая врагам времени на размышления. Поэтому я стал настаивать на том, чтобы Мартин сыграл мальчишку, которому совсем «снесло крышу». Я льстил одногруппнику, стращал карами Империи и смертью родных до тех пор, пока Мартин не вызубрил свою роль.
        Вообще-то, Наследник Рода совсем не дурак, но ситуация с родителями по нему сильно ударила. Почему-то он свято верил, что как только он принесёт требуемое, террористы сразу же отпустят заложников. Я же считал, что скорее прикончат и одногруппника, и его родителей. На всякий случай, чтобы не было свидетелей. Когда я озвучил это опасение, на меня посмотрели как на психа, но потом Мария с неохотой признала, что такой вариант тоже возможен.
        Мартин позвонил из телефонной будки, что стояла у перекрёстка по номеру, который ему дали похитители. Барон уже выяснил, что это номер общественного телефона. Чтобы засечь того, кто возьмёт трубку, необходима координация сил в Капитолии. Значит, надо связываться с Кармен или подключать полицию. А связи мы доверять не могли, об этом Лола заявила ещё в первый день мятежа.
        На звонок сначала ответила какая-то женщина, которая была совсем ни при чём. Затем трубку взял хамоватый мужик, судя по голосу, пожилой и крепко поддатый. Обматерив Мартина, он пообещал оторвать ему уши при встрече. И лишь в третий раз Мартин округлил глаза и принялся тыкать пальцем в трубку. Мы склонили головы к динамику и прислушались.
        Собеседником был мужчина, молодой и наглый. Он сразу начал угрожать нашему другу смертью родителей и требовать, чтобы Мартин привёз костюм в Капитолий. На что мой товарищ сразу же закатил истерику. Говорил он громко, бессвязно, часто повторяясь и путаясь. То пугался каждого слова, то пёр на рожон. Убедив террориста в своей полной невменяемости, Мартин заявил, что его машина сломана, и он опасается погони. Услышав тревожные новости, на том конце провода заволновались. Местом обмена, после недолгих споров, выбрали мост через реку на окружной дороге, недалеко от телефонной будки, из которой звонил Дюран. После этих слов Мария толкнула меня в бок и многозначительно шевельнула бровью. Значит, мятежники всё же имеют доступ к телефонным линиям и могут отслеживать звонки. Одна только эта информация сильно меняла картину мятежа и её требовалось срочно донести до Кармен де Кабрера. Мятежник пообещал Мартину, что его родителей привезут через два часа и повесил трубку.
        Нам стоило поторопиться. За час мы перегнали бронеход и съездили на фургоне к тому месту, где Мартина остановил патруль Розы Ньето. Обстрелянный и обугленный «Лимузин» с гербами Дюран на дверцах создавал отличный антураж обстановке. Коллегиально было решено, что наглядная демонстрация будет выглядеть внушительнее угроз, поэтому Лола дала парню мешок и канистру с горючим, а в руки сунула наспех сделанный факел. Этими предметами Мартин должен пугать террористов, угрожая уничтожить похищенное. Больше всего мы боялись, что террористы свяжутся с мятежным Четвёртым пехотным и «истребителями».
        - Если я увижу, что к месту встречи спешат военные машины, я буду вынуждена убить тебя, Мартин, - жёстко сказала Ветреная Лола, игнорируя испуганный возглас Ирэн. - Ещё один заложник из рода Дюран, да ещё и так много знающий мне не нужен. Ты точно готов пойти на такой риск?
        - Точно... - лихорадочно кивнул Мартин. - То есть, согласен... То есть, готов... Я готов, госпожа Мария!
        Графиня покачала головой и отвернулась, когда Ирэн повисла на женихе. Мы завели наш танк за речку «на территорию противника» и сели в засаду не на нашей стороне. Хотя, где она сейчас, эта «наша сторона»?
        ***
        Всё действо проходит менее чем в километре от нас. Вокруг пусто, террористы не должны нервничать. Наш наблюдательный пункт расположен на небольшом холме, отсюда открывается вид на мост и дорогу в обе стороны. Вот и машины, три штуки: первая «Корвет» предпоследней модели, за ним едет новенькая «Кармен». Замыкал колонну фургон «Зубр», как у нас.
        Машины притормозили на пригорке, из них вышли несколько человек, осмотрелись по сторонам в бинокли. Мартин стоит посереди дороги, перед ним мешок, канистра и горящий факел, а позади только голая степь и чистая дорога до горизонта. Со стороны террористов густой лес, который начинается позади нашего НП. Создаётся видимость, что Мартин один-одинёшенек. Всё для вас, уроды, чтобы вы расслабились.
        Убедившись, что вокруг никого нет, преступники вновь сели в машины и не спеша покатили к мосту, остановившись примерно на таком же расстоянии от моста, что и «Лимузин» Дюран. Из первой машины вылез мужчина и направился к Мартину. Мой одногруппник замахал над канистрой зажжённым факелом. Мартин продолжает играть испуганного мальчишку, которого обложили со всех сторон, и потому способного на любую глупость. Я вижу в бинокль, как Мартин истерично выкрикивает что-то мужику, и тот пятится назад, не делая резких движений.
        Из фургона выводят мужчину и женщину в наручниках. Они? Да, Мартин усиленно кивает. Он это делает для меня, но мятежники лишь убеждаются, что парень совсем не в себе от страха и надежды. Вот и отлично, и дальше верьте. Старшие Дюран неровной походкой пошли к мосту, и Мартин выбросил перед собой мешок. Мужик порылся в мешке, проверил бумаги и кивнул кому-то во второй машине. Ну?! Да, есть! Мужик утащил мешок в «Кармен», родители Мартина почти дошли до сына, поддерживая друг друга. Видно у мятежников им досталось.
        - Пошли, - толкнула меня в плечо Мария, лежащая рядом. - Наша цель - «Кармен», остальных - в расход.
        Мы отползли пониже и побежали по своим местам. Через несколько минут по дороге опять катились три машины. Вот они замедлились, минуя поворот и глыбу на обочине, и я выстрелил в первый автомобиль. Фиолетовое заклинание подбросило мою руку, двигатель машины взрывается от страшного удара. Я не пожалел Силы для заклинания, а Силы у меня сейчас ого-го. Машина подпрыгнула в воздухе и приземлилась кучей растерзанного металла, перегородив дорогу.
        Тут же в фургон летит Молния, окутывая её пеленой разрядов. Мех, сбросив Иллюзию, выскакивает на дорогу. Серия фаерболов прожгли «Зубр», фургон вспыхнул, как стог сена. Вторая машина отчаянно визжит тормозами и останавливается в метре от первой. Из «Кармен» выскакивает женщина и ставит стихийный щит. За ней пригибается мужская фигура в серой одежде. Я ловлю её на прицел и тяну спусковой крючок. Огнестрел толкает меня в плечо, мужик с воплем падает на дорогу, схватившись за ногу. Попал, надо же! На Арене я не был таким метким.
        Женщина оглянулась на крик мужчины и с отчаянием уставилась на бронеход. Распахнулась водительская дверца, и мятежник и навёл на бронеход свою фузею. Ну ни дурак ли? Рядом со мной из кустов звучит выстрел, это выстрелил Пётр. Голова водителя взорвалась брызгами. Женщина убрала щит и подняла руки. Мужик на земле тоже попытался это сделать, но поспешно зажал рану в ноге. Иппон, мать их...
        Двоих уцелевших террористов поставили на колени, и Мария начала задавать им вопросы. Я отошёл немного, пытаясь унять бешенство, но получалось плохо. Чадил фургон, от которого несло жареным мясом, от передней машины к середине дороги тянулся красный язык крови. Рядом со мной стоял бледный Пётр, с ужасом оглядываясь вокруг.
        Наконец, де Мендес махнула мне рукой, и я подошёл поближе, разглядывая мятежников. Женщина носила добротную недорогую одежду, и явно не была главной. Телохранитель? Мужик был одет в какой-то балахон из дорогой ткани, напоминающий кроем монастырскую рясу. На трупы вокруг он смотрел равнодушно, как на детали пейзажа. В эмоциях у него горела тщательно скрытая злоба и желание поквитаться.
        - Кто они? - спросил я Лолу.
        - Мелкие сошки, - последовал ответ. - Тип в сером - Агилера. Ничего не знает, простой исполнитель на побегушках. Держал родителей Мартина на одном из складов недалеко от Капитолия. Позвонили, повёз на обмен. Мужчина, что разговаривал с Мартином, жаль, что подох, служащий в части Алонсо, с ней ещё будет разговор на эту тему. Остальные были обычными боевиками из охраны АГ.
        - А этот красавчик, значит, над Дюран измывался?
        «Монах» дёрнулся и оскалил зубы в жуткой ухмылке. Я не стал слушать, что он там решил мне высказать. Наверняка что-то пафосное о великих целях и скорой расплате. Просто поднял ствол и выстрелил аристократу в лоб, а затем Серпом срубил голову его охраннице.
        - Ты что?! - выкрикнул Пётр. Потом его начало выворачивать наизнанку в приступе рвоты.
        Я пожал плечами:
        - Я же предупреждал, Пётр. Будут стрелять в нас, и мы будем стрелять в ответ. Куда нам их девать было, отпустить? Или с собой тащить? Пошли, у нас до дома путь неблизкий.
        ***
        Я вёл фургон, думая о своём, рядом молчал Пётр, излучая отвращение ко мне. Ну да, действительность сильно отличается от того, что ты себе напредставлял, верно, господин кондитер? Никаких тебе дуэлей «один-на-один», никаких рыцарских поступков. Напали из-за угла, быстро допросили уцелевших и прикончили. Жестоко и безжалостно. Если бы во мне не было воспоминаний Миа Ван и Мануэля Санчеса, я бы с Бланко согласился. Вот только повидал я в двух мирах поболее домашнего мальчика Петра Бланко, и совесть меня не мучает. Мы бросили повреждённые машины и трупы на дороге. Пусть те, кто их найдут, тоже подумают, а то до некоторых ещё не дошло, что время игр прошло.
        Здесь мы закончили и едем дальше, стараясь добраться до особняка де Мендес незаметно и быстро. Ага, конспирация, блин. Все знают, что бронеходов у мятежников нет, все операторы там женщины. Если встретим мятежников, по нам откроют огонь из-за бронехода, а если имперцев, то из-за трезубца на фургоне. Зашибись.
        Впереди по обочине резво перебирала ногами «пирамида». Почему этот мех зовут «пауком»? Ноги у него не торчат в стороны, но вот прилипло, некоторые только так и называют. Скорость движения экономичная, как сказала Иса, то есть чуть больше тридцати в час. Дюран ехали сзади в трофейной «Кармен».
        - Доминик, - решился подать голос Пётр. - Ты человека убил.
        - Я знаю. И ты тоже.
        - Я не хотел...
        - Не хотел? - я взглянул на нахохлившегося одноклассника. - А почему стрелял?
        - Он в бронеход целился. Я подумал...
        - Что он попадёт в Еву?
        - Да.
        - Ну и правильно сделал, что выстрелил.
        - Он же не мог ей причинить вреда! Бронеход из огнестрела не пробьёшь.
        - Не мог, - согласился я. - Зато он готов был убить родителей Дюран. И как знать, скольких уже убил. Мог убить тебя, сестру твою, и всех остальных. Всё ради высокой цели, ради страны и блага народа, разумеется! А теперь не сможет. Так что, считай, что ты им всем жизни спас и расквитался за убитых.
        - Как же так? Он же наш, не африканец, не англичанин.
        - Он хуже, Пётр. Он ударил в спину, когда мы готовились к войне с африканцами и англичанами. Так что кончай истерику, понял? Ты всё правильно сделал, запомни это. Я попрошу, чтобы тебя наградили.
        - Не нужна мне награда, - проворчал смущённо долговязый кондитер, поправляя оружие.
        - Будет чем Еву соблазнять, а то тоже нашёл способ, кексики.
        - Дурак, - совсем покраснел Пётр.
        Я рассмеялся, сбрасывая напряжение. Бланко неуверенно улыбнулся, а потом присоединился ко мне. Мы хохотали километров пять, прежде чем успокоились. Настроение перестало быть таким мрачным, и когда мы прибыли к замку де Мендес, Пётр уже был почти спокоен.
        Родителей Дюран сразу отвели в комнаты, переоборудованные под госпиталь. Ирэн и Мартин под подозрительными взглядами держались тихо, старались не привлекать к себе внимание. Я позвал их к фургону, и мы принялись вытаскивать из него всё, что я вывез из лаборатории. Перенесли мешки и ящики в выделенный нам сарай, принялись распаковывать. Вскоре к нам подошли Мария и Хосе, все Альва и Парра. Вот наглая баронесса, она что, специально Марии на глаза лезет? Хотя наблюдать за ними прикольно, да. Мартин достал из отдельного кофра комбинезон и подал мне.
        - Так у вас всё же получилось? - повторил я свой вопрос, который уже задавал Ирэн.
        - Да, - кивнул Дюран. - С твоими кристаллами всё пошло как по маслу, даже не пришлось особо напрягаться. Задержки практически нет. Только, Доминик, - Мартин смущённо хмыкнул. - Это женский костюм. Он хоть и эластичный, но сам понимаешь...
        - Ты готовил его для Ирэн, - кивнул я. - Всё с тобой понятно. Ладно, доспех тоже делали для Евы. Ева! Иди сюда, примерь обновку.
        Ева подошла поближе и встряхнула костюм, скептически его разглядывая.
        - Вот же вы извращенцы, - высказалась она. - Обязательно было такой тесный делать?
        - Это для лучшего контакта, - пояснил я. - Иди, переодевайся, Ирэн тебе всё остальное объяснит.
        - Зачем мне его одевать? Прототипа же нет.
        - Проверишь на отток Силы, на удобство, короче на всё подряд. Раньше этим Солано занималась, но комбинезон для неё явно великоват. Потом запишешь ощущения, желательно с цифрами, хорошо?
        - Ладно.
        Ева ушла с Ирэн, а я повернулся к хозяину особняка.
        - Господин де Мендес, у вас найдётся закрытая комната под лабораторию? Желательно с выходом силовой линии.
        - Особняк на такой и стоит, Доминик, - кивнул Хосе. - Это не самая мощная линия, но всё же фон здесь намного выше окружающего. Что ты собираешься делать?
        - Прототип исчез, я подозреваю, что он сейчас у кого-то из Агилера. Так что с бронекостюмом мы явно облажались. Зато я могу работать с кристаллами, сделаю несколько защитных наборов.
        - Отличная мысль.
        Сзади раздался вздох Петра. Я повернулся и посмотрел на красную как рак Еву.
        - Чего пялитесь?! Я вас сейчас всех грохну, извращенцы!
        - Тебе идёт, - оценил я.
        - Мелкий, ещё одно слово...
        - Правда идёт, - возразил я, стараясь не улыбаться. - Костюм Евы, как тебе название?
        Жаль, что в этом мире этот каламбур не оценят. Ева в комбинезоне и впрямь была... как Ева.
        - Тогда давайте уж и бронекостюм назовём «Ева» - стоявшая рядом Мария откровенно потешалась.
        - Заметьте, не я это предложил...
        Тут меня пробил смех, и я не мог остановиться. «Ева»! Нет, ну надо же... почему не сразу «Евангелион»?
        - Но боюсь, госпожа Мария, что это преждевременно. Бронекостюма пока нет, пусть ходит в этом...
        - Да вы тут все извращенцы!
        - Не злись, Ева. Как ощущения?
        Ева гневно фыркнула, потом постаралась успокоиться и принялась размахивать руками, «прислушиваясь» к ощущениям.
        - Немного непривычно. Сначала Источник почти опустел, но это потому, что вся Сила в кристаллы ушла. А теперь я оттока почти не чувствую. Мне что, так и ходить в этом?
        - Ну, накинь что-нибудь сверху. Нам нужно понять, насколько быстро у тебя закончится запас Сил. Походи сначала так, а потом, когда иссякнешь, мы тебе накопители дадим. В общем, твоя задача - освоить костюм, сродниться с ним и добиться минимальных потерь сил. Если что-то заметишь непонятное - сразу к Ирэн и Мартину. Справишься?
        - Справлюсь, не так уж и сложно, - проворчала сестра, накидывая куртку. - Мог бы и сразу это объяснить, а то хожу тут, словно голая.
        Ева ещё раз грозно оглядела нас, развернулась и пошла назад в раздевалку.
        - Так это и есть ваш бронедоспех, Доминик? - Анна Альва озадаченно смотрела вслед Еве. - Выглядит несколько...
        - Возбуждающе! - радостно подхватила Мария. - Сразу видно, что разрабатывали его самцы. Такие шутники-затейники... Малыш, ты уверен, что это именно боевой костюм?
        - Уверен, - немного уязвлённо ответил я. - И это не доспех, тётя, а поддоспешник. Доспех будет одет сверху, и он не будет выглядеть таким... откровенно вызывающим.
        - Доминик, можно будет в костюм Евы встроить твои кристаллы? - спросила стоящая рядом Иса. - Чтобы защита была не только на доспехе, но и в комбинезоне.
        - Нужно попробовать, - согласился я. - А что скажете по постройке нового доспеха, госпожа лейтенант?
        Иса отрицательно покачала головой и я досадливо крякнул. Чёртовы мятежники. Пусть прототип был бесполезен как боевая единица, но он был почти закончен. Ещё пару дней, и можно было бы приступать к испытаниям. Уверен, как основа для будущего доспеха, он бы сгодился. Опробовав его на полигоне можно было бы создать несколько вариаций мышц и вооружения, выбрать окончательный вариант - это дело всего пары месяцев. Да, может быть дуэль я бы и проиграл, но к середине осени, началу зимы бронедоспех был бы готов. Глядишь, и Камень бы достался мне пораньше.
        Глава 37
        Ева проходила в комбезе до ужина, потом сообщила, что Источник у неё пуст. Костюм был снят, помыт и разложен сушиться. Завтра в конструкцию добавим накопители, для зарядки кристаллов контактного комбинезона. Я опять просидел полночи в подвале особняка де Мендес и к утру сделал два «чистых» кристалла. Отдохну, наберусь сил, а потом переделаю их в камни пространства. Будет у Евы дополнительная защита, хотя два камня - это ни о чём. Нужно вставить минимум десять, а по-хорошему, все пятнадцать, для защиты рук и ног, тогда силовая клетка будет замкнута, и даже в комбинезоне Еве не будет страшен выстрел из огнестрела в упор.
        Два камня уже есть. Потом будет настройка силовых потоков и синхронизация камней пространства с улучшенными солнечными, которые отвечают за точную и своевременную передачу нервных импульсов от контактного комбинезона к бронедоспеху. Точнее, к управляющему кристаллу бронедоспеха. Кристаллу, которого нет, к доспеху, которого тоже пока нет. М-да... Меня не отвлекали от работы, и я провёл в подвале двое суток, появляясь на людях лишь для того, чтобы поесть и узнать свежие сплетни. Судя по тому, что Кармен де Кабрера регулярно связывалась с женихом, а тот уверенно обещал скорое окончание мятежа, шансы у нас были весьма неплохие.
        Пётр пропадает на кухне, помогая дяде, и не рвётся в патрулирование с ружьём наперевес, как раньше. Наверное, навоевался. Я заметил, что он сторонится меня после возвращения из похода. А вот с Евой сидит рядышком, подкладывает ей вкусные кусочки в тарелку. Ну да, Ева у нас героиня, а я - маньяк, убивший двух безоружных на лесной дороге. Слухи о нашем походе ползут по особняку среди слуг и их семей, обрастая немыслимыми и кровавыми подробностями. Вечером услышал за спиной: «Палач из Академии». Видно обитатели особняка добрались до жёлтой прессы.
        Мария де Мендес, Иса Солано, Ева Альва и кое-кто из охраны ковыряются с бронеходом. В бою у меха заклинило единственный крупнокалиберный огнестрел. Сейчас он снят, разобран и восстановлен. Жаль, что зарядов к нему всего два десятка. Может, трофейную пушку на его место поставить? От одного вида такого монстра враги разбегутся!
        - Ты лучше приспособь своё заклинание, - ответила Лола. - Вот это было бы реально здорово. А то, что у нас один огнестрел? На нормальном боевом мехе их три, а иногда и четыре.
        Блин, не получится. В рейлгане Молния участвует, а кристалла Молнии нет. Или только пока нет? Надо эту мысль обдумать получше. Если есть заклинание и есть нейтральный кристалл, то... Нет, сейчас не до новых открытий, надо довести до ума то, что уже есть на руках. Хотя, если прикинуть...
        Я ушёл, оставив сестре контактный комбинезон со встроенной защитой, попросив не снимать его как можно дольше. Ева накинула поверх комбеза припасённую форму на размер больше и не смущала теперь своим видом окружающих. А то я видел, как на неё пялятся, особенно Пётр. Ладно, здесь Анна, Марко, да и сама Ева уже взрослая, разберутся. Сам же я, когда заканчивались силы, рисовал в альбоме.
        Мысль создать кристалл Молнии меня захватила. Помимо того, что этот кристалл был необходим для рейлгана, было ещё одно обстоятельство. Лукас как-то сдержанно отреагировал на Белые Камни, камни пространства и вообще на новый подход к выращиванию профильных кристаллов. Сказал только, что трудно подобрать специалистов нужной квалификации, да о секретности постоянно талдычил. Правда, его через пару дней чуть не убили, а сейчас он вообще в коме, так что не стоит, наверное, требовать от него награды. Разве что госпожа герцогиня де Вега расщедрится, но мы с ней немного не ладим... Блин, опять засада.
        А я уж надеялся, что могу рассчитывать на звание Почётного архимага. Прикинул, что это неплохо дополнит мои титулы и ещё больше приблизит к африканским Камням. Облом... Пока с Молнией ничего не выходило. Даже на бумаге. Нужно заниматься этим делом не в подвале аристократа, а в лаборатории. Да и силовая линия тут не слишком сильная, восстанавливаюсь долго. Интересно, какой у меня уровень Источника?
        Вечером заглянула Ева, позвала на пробу комбинезона в действии. Испытания проводили на заднем дворе, при толпе зрителей и выглядели они довольно странно. Ева встала, раскинув руки, а Анхель Суарес выстрелил в неё из огнестрела с десяти метров. Анна и Марко в один голос вскрикнули, но Ева только покачнулась.
        - Примерно пять процентов, - крикнула она, видимо, имея в виду потери заряда в накопителях. - Давайте вдвоём!
        Теперь в сестру целилось два ствола.
        - Нет, хватит! - вмешался я, опередив тётку. - Вы что, с ума сошли? Тоже мне, нашли развлечение.
        - Да ладно тебе, - начала возражать Ева, но увидев лицо матери сразу же сникла. - Я думала, будет прикольно...
        - Снимай костюм, я посмотрю что с ним, - скомандовал я.
        Ева буркнула себе под нос и пошла переодеваться. Лола, стоявшая рядом, тихонько спросила у стоящей рядом со мной Солано:
        - И это только внутренняя броня?
        - Нет, госпожа Мария, - пояснила Иса. - Это даже не броня. Контактный комбинезон позволит носить бронекостюм так, что его вес не будет ощущаться. Именно поэтому комбинезон и сделан в обтяжку.
        - Выстрел в упор, и ничего. И это ещё не броня... Здорово!
        - Без Дюран мы бы не справились, - осторожно вставил я.
        - Защищаешь их? Ладно, замнём пока этот вопрос, но сам понимаешь, просто так им побег Наследника с рук не сойдёт.
        - Анжелика Дюран - Кровь, Ирэн тоже. Император в госпитале, под присмотром Матриарха Дюран, а вы им карами грозите?
        - Я им ещё ничем не угрожаю, - поморщилась Мария. - Но вот твой кондитер мятежника застрелил, когда тот на Еву ствол навёл, а Мартин на измену пошёл. Чувствуешь разницу?
        - Измены не было.
        - Малыш, ты представляешь, что со всеми нами было бы, появись у Агилера подобный костюм? Иса, чтобы до первого оператора дорасти, раскачала Источник до пятисот, а знаешь, сколько сейчас у Евы? Триста двадцать. Понимаешь, что это значит? Триста двадцать, и ты уже можешь управлять таким вот!
        Лола кивнула на дверь, за которой скрылась молодая Альва. Возразить было нечего, я и планировал эти костюмы на магически слабых операторов.
        - А Анжелике сообщили о спасении её сына и снохи? - спросил я запоздало.
        - Разумеется. Как только мы приехали, сразу же. Впрочем, в Матриархе я не сомневалась, а вот младшее поколение подкачало. Думаю, что ждёт их проверка ментатом, причём очень тщательная. Всех!
        М-да, неприятная ситуация. С одной стороны Лола права, но ведь и Мартина понять можно! Когда тебя ставят перед таким выбором... Не дай бог!
        Мы теперь целыми днями возились с «Евой», перестраивая конфигурацию щитов. Пока нет бронекостюма, решено усиливать комбез. Начали с ног. Туда планировалось поставить кристаллы Земли. А что? Пусть заряжаются, как на бронеходе, а потом заряжают все другие. Стопы решено было усилить, чтобы защитить от тех же Шипов. Эх, как же мне не хватает нормальной лаборатории и справочников! А ещё спецов по кристаллам, конструкторов бронеходов, оружейников, прочнистов...
        Пока что малые размеры кристаллов позволяли синхронизировать их без особых потерь, но думаю, что три вида кристаллов - предел для комбеза. А ведь будет ещё и управляющий... Ладно, пока его нет, сделаю сестру непробиваемой и не зависящей от внешних источников Силы. Я ушёл в подвал делать кристаллы, а потом уснул прямо на стуле перед рабочим столом. Проснулся от стука в дверь.
        - Спишь, мелкий?
        - Уже проснулся. Что-то случилось?
        - Мама Ка звонила. Всё кончилось.
        Я вскочил и поспешил за Евой. В холле толпился народ. Слуги и охранники, что привезли на время мятежа своих родных в замок, прощались с Хосе и выходили на улицу, чтобы разъехаться по домам. Я присел на стул и решил дождаться, пока де Мендес освободится. Рядом села Мария и протянула мне чашку с кофе.
        - Спасибо, госпожа Мария. Что происходит? Мы победили?
        - Да. Генерал Кабрера с Пепе и мной почти час разговаривала, новостями делилась. Ночью Кармен захватила штаб мятежников. Главы мятежных родов убиты в бою. Серхио Агилера и епископы, которые его поддерживали, тоже. Те, кто призывал к новой «войне самцов», остались без поддержки и управления. Да там и было их, - Лола махнула рукой. - В общем, голову змее отрубили. Сейчас предстоят чистки, суды, но это дело не военных, а полиции и СБ. Несколько мятежных частей уже сдались, узнав о смерти руководителей.
        - А что с Родами мятежников? Бенитес, Агилера?
        - Агилера будет распущен, Род вычеркнут из списков аристократов, - Мария помрачнела. - Будут казни, Доминик, много казней... Бенитес от заговорщиков открестились, надеются на Императорское помилование. Думаю, что получат его, Кармен говорила, что из Бенитесов в рядах мятежников было всего человек пять. Дельгадо объявили официальную вендетту Гальяно. Думаю, они сожрут Гальяно за год, а может и меньше. Среди Дельгадо сплошь боевые маги, а Гальяно всё больше по торговой части шли.
        - С чего это Валерия так на них обозлилась?
        - Ты не знаешь? Хотя да, откуда... На особняк Дельгадо напали, примерно, как на нас. Была ранена Ника Дельгадо, Наследница. Валерия в такой ярости, что готова сама резать всех Гальяно - нападавшие были их люди.
        - И это законно? - недоверчиво спросил я.
        - Лукас без сознания, а Мартина Дельгадо - не указ. Да и к лучшему это, я так думаю. Меньше заботы судам, простой народ в эти разборки вмешиваться не будет. И потом, это одна из привилегий аристократов.
        Я покачал головой. Как тут всё странно! И ведь работает как-то.
        - Нас вызывают во Дворец. И тебя, и Еву. Поедем через час, готовься. Покажете комбинезон, расскажете о Дюран.
        - Я? Почему я должен о них рассказывать?
        - Потому что это твоя группа, - объяснила Мария. - Ты за них в ответе, тебе и защищать этих идиотов. Была бы моя воля, я бы Мартина в порошок стёрла. Но, может ты сможешь его спасти.
        - А вы поедете?
        - И я, и Хосе. Мартину скажи, чтобы не вздумал прятаться. Один дурацкий поступок он уже совершил.
        - Хорошо, скажу.
        Я встал и пошёл разыскивать баронов. Дюран и Ирэн дисциплинированно сидели в одной из комнат, что были им выделены. Все нервничали, на меня уставились с надеждой и страхом. Я пожал плечами:
        - Поедем разбираться. Вас не вызывали.
        - Плохой знак, - покачала головой мать Мартина.
        - Знаю. Но мне тоже есть, что сказать, так что ещё видно будет.
        - Это я виноват, - сказал бледный Мартин. - С меня и спрос должен быть.
        - Мы оба виноваты, - вскинулась Ирэн.
        - Нет, я! - упрямо тряхнул головой Мартин. - Я в часть поехал, а ты им ничего не сказала. Тебе вообще в сторону лучше отойти, Ирэн. Я тебе всю жизнь этой поездкой сломал.
        - Дурак! Много ты понимаешь!
        - Ругаться после будете, - остановил я спор. - Ещё ничего не решено, а вы уже себя хороните. Сидите здесь и ждите моего звонка. И не вздумайте опять сбежать!
        - Я буду ждать, Доминик, - заверил Мартин. - Я никуда не сбегу.
        Глава 38
        До сегодняшнего дня в центральной части Капитолия я ни разу не был. Всё как-то недосуг было. А сейчас тут смотреть было не на что. Обгоревшие остовы машин, закопчённые окна домов, воронки на дорогах, следы уличных боёв. Правда, воронки постепенно засыпали, а головёшки убирали с улиц. Баррикады разбирали, чтобы не мешать движению транспорта, и мы проехали эту часть города быстро. Как пояснила Мария, Лукаса перевезли из Имперского госпиталя во Дворец, где он и продолжал лежать без сознания под присмотром Анжелики Дюран.
        Дворец был окружён сложной системой каналов и лужаек, к нему вело всего три дороги, мы поехали по одной из них, но не к центральному входу, как я ожидал, а в дальнее крыло Дворца. Все три дороги были блокированы многочисленными постами пехоты и артиллерии, при поддержке бронеходов. Такая концентрация войск меня неприятно поразила. На нас нападают, Нику ранили, а тут половина армии Европы охраняет дворцовый комплекс. А ведь тут не только военные, тут и магов полно, наверняка. Кстати, а где маги Золотой Лиги?
        - Уверена, Кармен привлекла их к защите Императора, - сказала да Мендес, когда я озвучил этот вопрос.
        - А она имеет на это право? Я слышал, что Совет не подчиняется никому, кроме Императора. Даже Наследники им не указ. А де Кабрера и вовсе из Совета выгнали.
        - Если хочешь, то сам узнай у неё подробности. Мне с моей Бронзой и лейтенантским званием тут делать нечего, - немного раздражённо ответила Лола, как всегда, когда речь заходила о политических вопросах.
        Мы вылезли из машины и поздоровались с генеральшей. Кармен выглядела не просто усталой, а вымотанной донельзя. Ей бы выспаться, а она будет решать судьбу моих друзей. Разумеется, никаких вопросов «за политику» я задавать не стал. Спросил только, что с Лукасом.
        - С Императором, - внушительно поправила меня Кармен. - С ним всё в порядке. Сейчас он без сознания, но прогнозы очень хорошие. Ещё пара дней, и всё будет совсем отлично. Идёмте, нас ждёт герцогиня де Вега.
        - Что с нашим костюмом, госпожа генерал? - остановил я Кармен. - Мы привезли образец, можем показать его в деле.
        - Это не мне решать, Каррера, - сухо ответила Кармен.
        Вот же вредина! Зачем тогда мы на каждом посту доказывали, что это не очередная бомба? Но своё недовольство я держал в уме, идя вслед за де Кабрера по коридорам Дворца, иногда поглядывая по сторонам. На стенах висели картины пейзажей, батальные полотна и портреты, в нишах стояли рыцарские доспехи и вазы с растениями. В глаза ничего не бросалось, но общее впечатление - неожиданно уютно. Да, немного смахивает на музей, но насколько я понял, это крыло - вотчина де Вега. Мартина не решилась занять Императорские покои? Впрочем, куда ей спешить? А вот кто она теперь? Если Лукас - Император, то кто она? Не Императрица, точно. А дети у них есть или династия Императоров прервалась и теперь корона у Рода де Вега? Ну, это не моя забота, в конце концов у меня есть проблемы другие. Первое - Дюран, второе - Камень Силы. Камень мне обещал Лукас, так что придётся ждать его выздоровления, а вот за Дюран придётся биться сейчас.
        Мы довольно долго плутали по коридорам, и я всё гадал, почему это у Мартины кабинет так глубоко запрятан? Потом вспомнил рассказ Хосе, что Мартина всю жизнь была в опале: сначала из-за свадьбы, а потом из-за Санчеса. Но не сдавалась, мужа поддерживала и Первую Наследницу. Да ещё и интриги вела за их спинами, судя по воспоминаниям Санчеса. Железная тётка. С ней надо быть крайне осторожным, потому как у нас неприязнь взаимная и скрывать её сейчас будет глупо. Кто её знает, вдруг герцогине власть в голову ударила, и она начнёт со мной счёты сводить.
        В приёмной народу было полно, но секретарь пропустил нас вне очереди без вопросов. Войдя в кабинет, мы встали в линию, по ранжиру. Сначала Кармен, потом её жених. Следом графиня Мария де Мендес, а рядом с ней встала Солано, как офицер. Следом стояла Ева, так как она была курсантом Легиона, ну а завершал шеренгу скромный я.
        Мартина заканчивала писать что-то, не поднимая головы, поэтому я позволил себе оглядеться. Кабинет как кабинет: просторный, хоть дискотеку устраивай. Одна стена занята огромной картой Европы, вторая - закрытыми шкафами. Огромный круглый стол для собраний и внушительный стол герцогини в дальней части комнаты. В углу - флаг Европы.
        Дописав и поставив подпись, Мартина с раздражением откинула ручку и нажала кнопку звонка. Опять появился секретарь, она передала ему папку.
        - Размножить, передать членам Совета. На совещании я хочу знать их мнение по этому вопросу. И пусть принесут нам что-нибудь перекусить, а то я на обед не успеваю.
        - Да, ваша милость.
        Секретарь кивнул и вышел, а через минуту вернулся с подносом. На подносе лежали раскрытые бархатные коробочки. Мартина встала и подошла к нам.
        - Дамы и господа, Империя благодарна вам за вашу верность, бдительность и стойкость. Генерал, графиня де Кабрера, вы награждаетесь орденом Золотой звезды за спасение Императора и подавление мятежа.
        - Благодарю, ваша милость. Служу Империи.
        Кармен поклонилась, а когда выпрямилась, Мартина прицепила ей на китель сверкающую трёхлучевую звезду. Золотую, между прочим. Серебряные звёзды получили Исабель Солано и... Ева! Хосе, пока всё ещё де Мендес, удостоился Бронзы. Когда дошла очередь до меня и Марии, у нас на груди оказалась звёздочки, матового стального цвета, поменьше, чем у остальных. Я посмотрел в глаза и герцогини и тоже произнёс:
        - Благодарю, ваша милость. Служу Империи.
        А сам всё размышлял, унизили меня или наградили? Нет, с Кармен всё правильно, тут вопросов нет. Подавить подготовленный мятеж за неделю, причём сделать это так, что у всего мира не возникло сомнений в боеспособности Европы - это надо быть действительно незаурядным стратегом. С Исой и Евой тоже понятно. Спасли заложницу, воевали в бронеходе против мятежников. Справились, молодцы. Хосе? Наверное, за верность, ну, и как жениха Кармен. А почему нас с Лолой так прокатили с наградами? Неужели из-за того, что рискнули и вытащили родителей Дюран? Вот ведь Мартина, вот стерва! Мы ей такую бомбу под её царствование обезвредили, и вот она - благодарность.
        Осмотрев нас, Мартина остановилась рядом с Кармен.
        - Генерал, у вас такой вид, будто вы не спали трое суток. Вам отдать персональный приказ?
        - Нет, ваша милость. После приёма я планировала отдохнуть.
        - Надеюсь. Завтра вечером жду вас на заседании Совета с докладом.
        Мартина отошла от Кармен и повернулась к Хосе, пристально его разглядывая.
        - Граф Хосе де Мендес, будущий Хосе де Кабрера... Что вы можете сказать о «Корвете», сударь?
        - Хорошие машины, ваша милость. У них есть определённые трудности...
        - Меня не интересуют технические подробности, я спрашиваю вас о фирме в целом.
        Я рискнул скосить глаза на Хосе. Тот задумался на миг, потом осторожно ответил.
        - Я думаю, что «Корвет» ждут тяжёлые времена с уходом Гальяно. Род Гальяно всегда был силён в банковской сфере, а теперь эта ниша пуста.
        - А вы не хотите её заполнить, граф?
        - МС, конечно, преуспевающая корпорация, ваша милость, но столь резкий рост вызовет протест со стороны конкурентов, - твёрдо ответил Хосе. - Если мы попытаемся поглотить «Корвет», то это будет вызовом Дельгадо и другим Родам, с которыми у нас партнёрские отношения. И вместо роста мы получим бойкот, если не больше. Нет, ваша милость, я не желаю войны на данном этапе. У МС открылись огромные перспективы в плане освоения наследства Агилера. В частности, я бы хотел получить военные контракты по разработкам мышц для бронеходов, а также их долю в морских перевозках по Южному морю.
        - А у вас неплохие амбиции, - одобрительно усмехнулась Мартина. - Думаю, что я смогу договориться с теми же Дельгадо, чтобы вы поделили этот рынок. Согласны?
        - Более чем, ваша милость! - до меня докатилась волна удовлетворения от Хосе.
        Так Мартина позвала нас на раздачу слонов? А Кармен почему выговор получила? Или жена Императора решила совместить полезное с приятным: наградить кого надо, а заодно и втык дать, чтобы не расслаблялись? Тем временем де Вега подошла к Лоле и задумчиво посмотрела на неё.
        - Графиня де Мендес, вы понимаете, что со свадьбой вашего брата ваше неженатое положение становится просто неприемлемым? Мария Долорес де Мендес является Наследницей, что бы там ни было написано в разных доверенностях. Я понимаю, что вам не особо хочется вешать на себя ярмо светской львицы и воспитательницы Наследниц, но ситуация сейчас такова, что ваша холостая жизнь ставит всю нашу партию в двусмысленное положение. Я даю вам срок до конца этого года, чтобы определиться, и если я не услышу о помолвке, я лично подберу вам мужа, вы меня понимаете?
        - Да, ваша милость, - выдавила несчастная Лола. Ну точно Мартина на неё зла!
        - Лейтенант Солано. Что вы можете сказать о вашей работе в группе Каррера? Только коротко.
        - Группа успешно справилась с поставленной задачей, ваша милость, - отчеканила Иса.
        - Это всё?
        - Коротко - да.
        - Ясно, - произнесла Мартина. - Можете идти, лейтенант, подождите в приёмной.
        - Есть!
        Иса развернулась и вышла из кабинета. И к чему был этот вопрос? А Мартина посмотрела на Еву и на меня.
        - Полагаю, что вы тоже считаете, что справились с задачей, курсант?
        - Вчера я лично протестировала контактный комбинезон, ваша милость, - храбро сказала Ева, глядя в глаза Мартине. - Я не знаю, что там наобещал вам мой брат, но то, что испытывала я - это потрясающий результат.
        Ну, Ева! Даже я посчитал, что девочка дерзит, но Мартина на этот выпад лишь усмехнулась.
        - Вот как? Я слышала, что эту разработку назвали вашим именем?
        - Мой брат любит давать имена близких своим удачным творениям.
        - Посмотрим, курсант. Вы свободны. Господин граф, вы тоже. В соседнем кабинете сидит Лукас Дельгадо, думаю, что у вас найдутся общие темы для разговора.
        Когда Ева и Хосе вышли, Мартина вздохнула. А с выдохом она превратилась в обычную женщину, с трудом сдерживающую эмоции и усталость.
        - Садитесь, - махнула она нам рукой. - Где там этот секретарь чёртов?
        Дверь распахнулась, и показался «чёртов секретарь». Он катил небольшой столик с чайником и кофейником, а так же подносы с пирогами и печеньями.
        - Это не еда от Марко Альва, но тоже вкусно, - заметила Мартина, принимая чашку и кивком отсылая мужчину прочь. - Господин Каррера, вы почему молчите?
        - У меня нет слов, ваша милость, - «а что мне ещё сказать?»
        - Зовите меня по имени, раз уж мы собрались в таком близком кругу.
        Ого! Так меня приняли в «ближний круг»? Пожалуй, что эта награда посерьёзнее висюльки на кителе.
        - Хорошо, госпожа Мартина. Что с вашим мужем? Когда он придёт в себя?
        - Лукас в искусственной коме, - вздохнула де Вега. - Анжелика будет выводить его из седации завтра или послезавтра. До того времени я исполняю его обязанности как могу. До официальной коронации Лукаса я могу не слишком много, и меня пока не особо кто слушает. Столько всего навалилось, а помощи от вас не дождёшься.
        - А чем я могу вам помочь? - недоумённо спросил я.
        - Я думаю, что ничем.
        - Эээ... тогда зачем же я здесь? - совсем растерялся я.
        - Затем, что Лукас вам доверял и говорил о вашем нестандартном мышлении, - раздражённо ответила де Вега. - Затем, чтобы ответить за своих подопечных, которые наломали дров. Что вы думаете делать с Мартином Дюран?
        - Я не отрицаю его вины, госпожа. Но не думаю, что он заслуживает звания предателя и изменника.
        - Мне только что сказали, что ваш костюм очень хорош. Что было бы, если бы он попал в руки Серхио Агилера? «Войну самцов» мы бы не пережили, не только я и вы, но и вся страна.
        - И всё же, госпожа, - я упрямо наклонил голову, - я не считаю Мартина виновным в измене. Если уж искать виновных, то начинать надо с вас.
        - С меня?! - от изумления де Вега даже забыла возмутиться.
        - Вы заказали ту экспертизу, после которой всем стало известно о нашей работе, госпожа Мартина. Из специалистов только ваш супруг. Ничего не хочу сказать плохого о госпоже Солано, но она боевой офицер, а не биоконструктор. Нам выделили место в части, но где? Лаборатория напоминала проходной двор, а не объект секретных разработок. Спросите у Марии де Мендес, как я работал в МС и какие там были меры предосторожности! А нашу работу обсуждали все: от майора Алонсо до рядового на КПП. Я удивлён, что Агилера потребовался шантаж, чтобы раздобыть костюм. Он мог просто зайти на территорию части и выйти с ним! И за это вы хотите привлечь к ответственности мальчишку, на которого впервые в жизни свалился такой жуткий выбор?!
        - Попридержите язык, Доминик! - прикрикнула Кармен. - Не забывайте, с кем вы разговариваете!
        - Я думал, что мы говорим откровенно, Кармен, - меня понесло. - Мне надоели эти придворные недомолвки и аристократические привилегии. Мартин спасал своих родителей! Да, сглупил, но я его осуждать не могу. Вспомните себя в его возрасте и ответьте честно сами себе: как бы вы поступили? Если за каждую ошибку мы будем расстреливать мальчишек, то кто останется? Бесхребетные аристократишки, только и думающие, как прикрыть свой зад!
        - Да уж, я вижу, что вы тесно общались с Санчесом, господин Каррера, - бесстрастно отметила де Вега. - Тот тоже любил всех ругать, хамить, и ставить всё с ног на голову.
        - И всё же вы прислушивались к его мнению, госпожа, - я посмотрел на герцогиню. - Я тоже признаю умственные способности Санчеса, несмотря на свою ненависть.
        - Я тоже никогда не считала его простофилей, - кивнула Мартина. - И всё же, немного странно слышать от вас такую жаркую речь в защиту Дюран. Я думала, что вы более... безжалостны. Особенно после той бойни на дороге.
        - Я не испытываю жалости к своим врагам, госпожа, - я отодвинул чашку. - Людей, что захватывают заложников, я буду давить, как тараканов, я уже говорил это графине де Мендес, повторю и вам. Но многое из того, что я вижу, мне очень не нравится.
        - Например?
        - Например, вендетта, объявленная Гальяно. Сколько погибнет народа, пока Валерия успокоится?
        - Это привилегия аристократов, Каррера! - резко ответила де Вега.
        - У аристократов слишком много привилегий! Вот случился кризис, и что? Власть надеется на аристократические фамилии, а не на армию и полицию. Нашёлся выскочка, который всего двумя лозунгами расколол страну! Разве это нормально? А случай с Мануэлем? Почему нельзя было отправить Санчеса к ментату ещё после убийства герцогини де Фуэнтес? И сколько в Совете ещё таких же Санчесов?
        - Откуда вы знаете о Фуэнтес? - насторожилась Мартина.
        - В газетах прочёл, - язвительно ответил я. Не говорить же ей правду, что я прочёл это в памяти Мануэля.
        - Ты дерзишь, Каррера, - процедила Мартина, прищурив глаза.
        - А что вы ещё ожидали от человека, который отсчитывает последние дни? - не отступал я. - Зачем вы тогда меня вообще сюда позвали? Вам же нужен был нестандартный взгляд на вещи? Ну вот он, я его вам озвучиваю.
        - В твоём изложении это больше похоже на рецепт революции, - вставила Мария. - Если я правильно тебя поняла, то ты хочешь урезать исконные права аристократов, которые только что навели порядок в стране. Ты хочешь подвергнуть допросу с использованием ментата весь Совет, состоящий из магов Золотой Лиги, которые являются опорой трона. Ты же сам убил по праву мести Миа Ван! А теперь ты хочешь, чтобы отменили вековое право аристократов на справедливое возмездие, и в то же время оправдываешь своего друга-предателя. Не слишком ли много предложений, Доминик? Так ты не доживёшь до выхода из этого кабинета.
        - Спокойно, Лола, - остановила аристократку Мартина. - Как ни неприятно признавать, но во многом он прав. Если бы вы с Хосе не прошли ментата, я бы не была сейчас так щедра. Мы с Лукасом уже обсуждали эту тему, и я согласна с Каррера. Совет надо держать в руках и жёстче контролировать отдельные Роды. Глядишь, и Гальяно не пошли бы на эту глупость.
        В комнате воцарилось молчание. Каждый думал о своём, но эмоции у всех были одинаковые. Никакой радости никто не испытывал, скорее царила подавленность, из чего я сделал вывод, что все всё-таки понимают необходимость реформ. Сейчас мы прошли по краю, а что будет завтра?
        - В любом случае, это дело не одного дня и даже десятилетия. Принимать решение будет Лукас, - вздохнула Мартина. - Как его советник и супруга я передам ваши пожелания, господин Каррера. Пока же у нас и других забот хватает. Кармен, что там с Англией? Я понимаю, что доклад будет лишь завтра, но всё-таки?
        - Англия хочет попробовать нас на зуб, - ответила Кармен, промокнув губы салфеткой. - Разведка сообщает, что вскоре выйдет крупный флот, там много транспортников. Новейшие корабли, вооружённые крупными орудиями тоже есть.
        - И что? Мы сможем сорвать высадку десанта?
        - Мы сможем это сделать, если будем знать точное место десантирования. Береговая артиллерия прикрывает ключевые точки, но западное побережье - это сплошная промышленная зона и порты. Захватывай любой, и развивай оттуда наступление. Орудия стационарные, гарнизоны давно известны. Англичане прекрасно знают наши оборонительные линии, и под снаряды они не полезут. Западный флот у нас состоит из кораблей тридцатилетней постройки, а Адмиралтейство начинает клепать корабли совершенно нового типа, ваша милость. Да что там, у нас даже Главкома ВМФ нет! Сколько информации о наших оборонительных планах передала врагу Анастасия Агилера, известно только Праматери. К тому же англичане сильные гидроманты - это тоже учитывать надо. На воздушный флот надежды мало, при таком количестве кораблей зенитки их собьют. Я перебрасываю четвертую когорту на побережье, но это бронеходы, а не орудия двухсотого калибра. И куда лучше было бы подловить транспорты в море, а не воевать с десантом на суше.
        - А если орудия перевозить? - спросила де Мендес.
        - Пока их демонтируют, погрузят, пока привезут, пока разгрузят и установят... Думаешь, у нас есть столько дальнобойных пушек, Мария, чтобы создать плотную огневую завесу? У нас все границы морские, но основная артиллерия сосредоточена на африканском побережье. Оттуда их снимать что ли? На это месяцы уйдут! Да и капониры под них не готовы.
        - Встретить десант рейлганами? - предложил я.
        - На них вся надежда, - кивнула Кабрера. - Вы придумали отличное оружие, Доминик.
        - Кстати, мне за это изобретение не заплатили ни медяшки, - я с намёком посмотрел на Мартину. - Как тут проявлять патриотизм?
        - Миллиона хватит? - спокойно спросила герцогиня, и я ошарашенно кивнул. - Договорились. Миллион за рейлган. Что ещё, Кармен?
        - Да, собственно, всё, - Кабрера задумалась, потом добавила. - Ваша милость, я не слишком сильна в морских сражениях, и не могу ответить вам компетентно на некоторые вопросы.
        - Назначением Главкома озаботится Лукас, - проинформировала Мартина. - Я в этом понимаю не больше твоего, Кармен. Подождём немного. Что там с заклинанием господина Каррера? В чём трудности?
        - Основная проблема в том, что для освоения заклинания Доминика, нужны не просто сильные, но и верные маги. К тому же, ваша милость, я вас уверяю, не всякий маг справится с рейлганом. Мне потребовалось довольно долгое время на освоение. И даже если мы сможем обучить хотя бы нескольких магов, то куда их направить?
        - Посадите их в поезд, - посоветовал я. - Будет мобильный заградотряд из магов Золотой Лиги. Эдакий бронепоезд.
        - Кармен? - внимательно посмотрела на генеральшу Мартина. - Мне кажется, что это удачная мысль. Западное побережье пронизано сетью дорог, ты сама об этом говорила, не так ли?
        - По-езд... - Кабрера произнесла это по слогам, обкатывая губами каждую букву. - Я помню цифры, Каррера. Мы уже начали обучать трёх магов, Мартина, результаты обнадёживают. Дальность прямого выстрела пятнадцать километров. Скорострельность - выстрел в двадцать пять-тридцать минут. Хмм... А если магов будет пять, то... Подобьём хоть один линкор и англичане отступят, там не дуры в Адмиралтействе. К тому же, состав будет двигаться быстрее транспортного судна, и если мы будем держать под прицелом всё побережье... Если начать формировать поезд и команду прямо завтра... Думаю, что за неделю смогу это сделать, ваша милость. Или сделать сразу три поезда с одним магом в каждом и прикрыть большую часть побережья? Надо прикинуть.
        - Миллион за бронепоезд? - я улыбнулся герцогине.
        - Вы в кого такой жадный, Каррера? - спросила де Вега, но кивнула. - Ладно, идея и впрямь хороша.
        - Меняю миллион на Мартина, - тут же предложил я.
        - А вот это у вас точно от Хосе! - рассмеялась наконец-то де Вега. - Ладно, забирайте своего дружка. Если он пройдёт ментата, я не буду выдвигать обвинения в измене. Договорились? Он, его невеста, родители...
        - И Анжелика Дюран, - подсказал я.
        - Анжелика? Она тут при чём?
        - Она подаст пример. Матриарх уважаемого рода сама пройдёт проверку на верность Империи. Думаю, что это впечатлит Совет и подаст пример остальным.
        - Добровольно пройти ментата, как знак веры в Императора... Отличный лозунг. Я бы и за него не пожалела миллиона, но это будет политически неправильно. Тогда я стану выглядеть мотовкой государственных денег.
        - Да мне деньги не особо нужны, - осторожно заметил я. - У нас с господином герцогом был уговор. Я ему камни, которые уберут проблему со щитами на бронеходах, а он мне...
        - Я знаю вашу договорённость. Но нужное вам у Африки, а сейчас кризис с Англией, так что вам придётся потерпеть. Что ж, дамы и господа, думаю на этом мы закончили. У меня ещё полно дел, у вас тоже. Доминик, поговорите с Дюран.
        Глава 39
        Ева поехала к родителям, Хосе и Кармен остались во Дворце, а мы с Исой и Марией поехали к де Мендес в лимузине МС. Впереди сидела Солано, а мы с Марией развалились сзади.
        - Хитрая дамочка, - поделился я впечатлением с Лолой. - Всех приласкала, всем пригрозила.
        - Особенно мне, - уныло согласилась графиня и достала из мини-бара внушительную фляжку. - Обмоем награды, лейтенант? Нет? Хмм, а ты, Доминик?
        Сделав глоток, она протянула фляжку мне. Я отхлебнул и чуть не закашлялся, пойло было крепким. Напоминало ликёр со вкусом черёмухи. Глотнул ещё немного и вернул Марии.
        - Что будете делать?
        - К матери пойду, что же ещё? Вариантов у меня немного. И Фернандо эта сучка увела...
        Мы опять выпили по глотку, и я почувствовал, как в голове зашумело. Солано с осуждением просматривала на нас, но мы на неё внимания не обращали. Пожалуй, что это первый раз, когда я пью в этом мире алкоголь вот так, открыто. Ничего так, градусы есть, а пьётся приятно. Пока мы пробирались по улицам Капитолия, успели ополовинить флягу. В голове бродили мысли о награде и Камнях, а так же о том, что послезавтра пятница.
        - Госпожа Мария, как думаете, «Яму» не разграбили?
        - Вполне возможно. А что, наведаться туда хочешь?
        - Ну да. Награду отметить...
        - Это так теперь называется? Впрочем, ты уже взрослый мальчик, тебе можно. Слу-ушай, Доминик... - Мария встрепенулась и алчно посмотрела на меня.
        - Я против, - поспешил сказать я.
        - Да ладно тебе! Чем я хуже Габи? Красивая, знатная. Да, старше, но я для тебя состариться за пару лет не успею, сам понимаешь. Мартине главное, чтобы у меня ребёнок Одарённый был, Наследница, а с этим нам Ирэн поможет. Что думаешь?
        - А вы станете Каррера? Я последний в роду, хочу свою фамилию прославить, - я свёл глаза в кучу и расчётливо посмотрел на Марию, всем видом показывая, что не шучу.
        - Вот чёрт... Нет, на это я не пойду, да и не дадут мне такое сотворить. И здесь неудача, что ж такое?
        Мария опять поникла, погрузившись в раздумья, а я тихонько выдохнул. Вот ведь Лола! Хотя да, вариант с её точки зрения идеальный. Муж через год-другой скопытится, ребёнок будет маг - Ирэн постарается. И останется Лола молодой и свободной, только вдовой. Фляжка опять перешла от графини ко мне. Я, может быть, и был бы не против - всё же Мария не худший представитель женской половины этого мира, но вот слова дяди Марко мне покоя не дают. В прошлом мире после меня остались дети, может, уже и внуки-правнуки появились. А в этом что? Доминика прикончил, а теперь, когда дяде надежду дал, и её похороню? А так-то можно было бы и согласиться с Лолой. Ну, а что? Не любовь, так уважение было бы. Да и не скучно с ней. Зато у меня сейчас появился шикарный момент расквитаться с ней за её постоянные подколы! Я взглянул на Ису, которая старательно делала вид, что ничего не слышит.
        - А может, без свадьбы обойдёмся? - коварно предложил я аристократке вполголоса. - Дети и вне брака появляются.
        - Самец! Одним только местом и можешь думать. Упустил ты шанс, Доминик, уже поздно. Не выйдет, Наследница должна родиться в браке. Эх, Доминик, какая бы мы были пара! Да мы бы только и делали, что по гостям ходили и всех шокировали. Может, передумаешь? Эх, ну что же мне с тобой так не везёт?
        Вопреки словам, Лола улыбалась. Мы допили ликёр, и Мария убрала фляжку.
        - Неужели всё так плохо? - не сдавался я. - Вы же графиня, и вы де Мендес. А ваш Род славен эксцентричными выходками. Да у вас кандидатов в мужья - вся страна! Вы почаще заходите в дядино кафе, там публика вам под стать, найдёте кого надо. Не в «Яме» же жениха искать.
        - Да, «Яма» - точно не вариант, - рассмеялась Мария.
        - А хотите, мы вам мужа найдём? - я подмигнул. - Марко подключим, Анну. Они - не ваша матушка, вы им нравитесь. Что скажете? И свадьбу в кафе сыграете...
        - А вы коварный тип, господин Каррера, - произнесла Мария, вдруг задумавшись. - А что? Матриарх де Мендес смотрит со своей колокольни, а Анна Альва со своей. Да и я... Неужели я за полгода мужа не найду? Всё равно Кано я из особняка выгоню, нечего там ему место занимать. Пусть с ним эта сучка нянчится! А я поселюсь в маленьком домике, буду к вам в гости ходить...
        - Господин Каррера, - остановила меня Иса, когда я выбрался из машины и направился в сторону своих комнат.
        - Да? - я остановился, стараясь не шататься. Всё же забористый напиток у Лолы. А трезветь я не буду, просто отлежусь.
        - Вы отказались от предложения графини де Мендес?
        - Это у нас такая игра, Иса, - усмехнулся я. - Игра давняя и не слишком приличная, согласен. Не обращайте внимания.
        - Понятно. А что значит фраза госпожи Марии о двух годах?
        - А, это... Да просто я больше не проживу, Иса. Ладно, всего вам хорошего, пойду я спать.
        ***
        Уф, башка болит... Как Мария может пить такую гадость? Похмелье дикое, и это при том, что выпили мы совсем немного. Ладно, где там мои волшебные зелёные помощники? Давайте, ниточки, помогайте, выручайте мою глупую голову. Нити, кстати, уже сложно назвать нитями. Скорее это крепкие верёвки. Они стали толще и сильнее, процедура изгнания зелёного змия из головы прошла быстро. А вот если они станут ещё толще? Тогда они начнут пересекаться и мешать друг другу, так? Я «прислонил» одну «верёвку» к другой. Забавное ощущение, как будто одним шлангом с водой под давлением толкаю такой же другой. М-да, вот так оно и будет. Сначала «шланги» станут более упругими, по ним можно будет прокачивать больший объём, а потом они начнут друг друга душить. А потом неизбежно будет «залом» и ба-бах! Меня передёрнуло. Чёртовы африканки, чего они ждут? Эдак я сам сдохну, пока дождусь их нападения.
        Осада особняка де Мендес закончена, мы едем домой. Альва - к себе, я - в особняк к Фернандо. Надеюсь, Лола его пока что не выгнала, и надеюсь, что особняк уцелел. Да и мотоцикл надо из кустов вытащить, если его кто-то другой глазастый и жадный не утащил. Поэтому Альва уехали на своей «Кармен», а я поехал на грузовике с логотипом Храма. Повёз меня Анхель Суарес. В случае если мотоцикл всё же спёрли, он отвезёт меня к Кано, ну а если с байком всё в порядке, просто дождётся моего удачного старта. Это если байк заведётся после падения. А если не заведётся, затащим его в кузов и повезём опять же к Кано.
        Эпилог
        - Ну?!
        - Мятеж подавлен, госпожа.
        - Я так и знала! Проклятые Святоши, на них никогда никакой надежды!
        - Спокойно, Сандра, неужели ты надеялась на мятежников?
        - Раззявы! Убить Императрицу, Наследниц и оставить в живых братца... Бабушка, почему они такие идиотки?
        - Потому что их противники оказались умнее и сильнее, Санди. Что сейчас творится в Капитолии, Тракен?
        - Патрули на улицах, много военных, а так... Порядок, госпожа. Я бы сказал, что генерал Кабрера отлично справилась с мятежниками. СБ и Канцелярия шерстят аристократов, Дельгадо добивает Гальяно.
        - Это ведь наши торговые партнёры, бабушка?
        - Одни из. Нас это не коснётся, Санди.
        - Осмелюсь возразить, госпожа. Хосе де Мендес активно прибирает к рукам морские перевозки Агилера. Де Мендес и Дельгадо действуют вместе, думаю, что де Вега дала им разрешение и отмашку. Остальные Роды не вмешиваются.
        - Значит, мальчишка скоро выйдет на нас?
        - Мальчишка?
        - Хосе де Мендес, девочка. Для меня любой, кому меньше пятидесяти - мальчишка. С Пепе будет интересно вести дела, да... У него есть хватка.
        - Де Мендес? Покровитель Каррера, не так ли, господин Тракен?
        - Совершенно верно.
        - Ага-а. Интере-есно... Бабушка, ты не хочешь поручить мне наши морские дела? Хотя бы часть. Хочу присмотреться к этому «мальчишке» и подумать, как бы его побольнее ударить. Лживая семейка! Это они вытащили Каррера из той деревни, где он прозябал.
        - Хе-хе. Конечно, внучка, конечно. Только не забудь о своих обязанностях, когда будешь охотиться за своим самцом.
        - Мы как-то изменим наши планы вторжения, госпожа?
        - Нет, Тракен. Точнее, да. Я хочу, чтобы мы уменьшили наше участие в нём.
        - Бабушка?!
        - Бери пример с нашего управляющего, Санди. Вот он не показывает своего удивления.
        - Господин Тракен, вы не удивлены. Почему?
        - Потому, госпожа Сандра, что мы не клан. Мы - Семья Шиен, и наше дело - сбор информации и прогнозирование.
        - У нас есть свои маги, бабушка. У нас есть бойцы, больше тысячи, а ещё мы можем... Сколько вы можете набрать наёмников, господин Тракен? Тысячу, две?
        - До пяти тысяч, госпожа.
        - Пять тысяч?! У нас есть корабли, у нас будут войска! Почему мы не хотим заявить о себе, бабушка?
        - Потому что я не желаю тратить деньги и гробить своих людей во славу Клана Эван. Если мы станем слишком сильны, то нас пошлют в первых рядах на бронеходы Кабрера! Не спорь, я и сама бы так поступила. Пусть бойцы Дэйю Эван расчистят нам дорогу, мы всегда сможем урвать свой кусок пирога.
        - Я не хочу подбирать крошки с чужого стола, бабушка. Я хочу брать своё по праву силы. А мы можем стать сильными, мы должны стать сильными! Только так мы сможем стать Кланом.
        - Ты так думаешь? Тракен, отведи мою нетерпеливую внучку в архивы, и пусть она прочтёт Книгу Рода. Когда ты закончишь с чтением, Сандра, мы вернёмся к этому разговору.
        - Хорошо, бабушка. Я читаю быстро, поверь. Кстати, господин Тракен, что слышно о Каррера?
        - Награждён Стальной звездой, госпожа Сандра. А его сестра Ева - Серебряной.
        - Это дерьмо и из мятежа выплыло с орденом на груди! Где он сейчас?
        - Осенью его должны распределить на практику. Пока что я дал команду залечь своим людям на дно.
        - Что ж, до сентября осталось совсем немного времени. Я подожду.
        - Ты становишься одержима этим юношей, Санди. Это плохо.
        - Я хочу посмотреть ему в глаза, бабушка, как он смотрел на Миа. И я хочу увидеть, как эти глаза закроются навсегда!
        ***
        - Лейтенант? Не ожидала вас здесь увидеть. Что-то случилось?
        - Да, госпожа генерал. Это по поводу моего доклада. Последнего доклада.
        - Последнего? Я вас правильно поняла, лейтенант?
        - Так точно, госпожа генерал. Последнего.
        - Так. Поговорим откровенно, Иса. Что произошло?
        - Вы утаили от меня главное, госпожа генерал. Вы знали, что Доминик Каррера обречён и промолчали об этом.
        - Откуда ты узнала, Иса?
        - Он сам мне сказал.
        - И что же он сказал? Можете рассказать всё подробно, я ведь имею право знать, верно?
        - Когда мы возвращались с приёма у герцогини де Вега, они с Марией де Мендес выпили бутылку Серебряного Ликёра...
        - Алкоголики... Ну ладно, Лола, но этот-то сопляк куда?
        - Мария де Мендес предложила ему жениться на ней и сказала, что не успеет состариться за два года. Я спросила у Каррера «что это значит», и он мне ответил.
        - А что он ответил графине де Мендес?
        - Отказался. Сказал, что ему нужно перед смертью прославить свою фамилию.
        - Он объяснил, почему он умрёт?
        - Нет... Он был слишком пьян, а потом я не решилась продолжить беседу. Госпожа Кармен, что происходит?
        - Не ваше дело, лейтенант. Я не шучу, это не ваш уровень. Да, Каррера обречён, и ему о его скорой кончине известно. Также и остальным, кому положено. Вы не входите в этот список, Солано. Помните наш первый разговор? Я вам тогда сказала, что если я скажу правду, то вы возненавидите меня. Я была права, верно?
        - Нет, но... Я должна была знать такое.
        - Зачем? Зачем, Иса? Что бы это знание вам дало?
        - Я бы... Вела себя по-другому...
        - Как это? Каррера вас ценит и уважает, я это вижу. К вашему мнению прислушиваются, с вами советуются. Что вам ещё надо? Если бы вы начали сочувствовать Доминику, то вы смогли бы помочь ему больше, чем помогли? Сомневаюсь. Вы и так прекрасно справлялись со своими обязанностями, лейтенант. Пойми, Иса, ничего изменить нельзя!
        - Доминик тоже так думает?
        - Он понимает ситуацию и старается сделать всё, чтобы после его смерти его родные не испытывали нужды. Зачем, как ты думаешь, я ввела в вашу группу Еву? Я ведь пошла на явное нарушение, ты же понимаешь? Но Ева помогала брату, ты помогала всей группе. Император это оценил, поверь. Если ваш костюм так хорош, как вы говорите, то награда за его разработку будет очень серьёзная. Звание и ордена тебя не минуют, Иса.
        - А что получит Каррера?
        - Ты опять? Ничего он не получит, понимаешь? Вот он это понимает. Деньги, слава, титулы - зачем они ему?
        - Ему... незачем. Но у него есть наследники...
        - Ева Альва, его сестра, я знаю. Жены у него нет, детей тоже. Кстати, о наследниках... Скажите, госпожа младший лейтенант Исабель Солано, вы хотели бы жениться на Доминике Каррера? Сменить фамилию, войти в его Род? Сама Лола де Мендес не против этой идеи, ну, кроме смены фамилии, конечно.
        - Я?! Вы..! Это...
        - Подумайте, лейтенант, пока есть время. А пока идите и займитесь делом. Я вас не задерживаю.
        - Есть!
        ***
        - Вот и лето прошло!
        Словно и не бывало...
        Я напевал песенку, собирая сумку с учебниками. Сентябрь подкрался совсем незаметно, и я вдруг понял, что вскоре нужно будет переезжать в Академию. И вот теперь я перебираю книги и одежду, чтобы перевезти это в свою комнату в общаге. Вчера съездил в Академию, поразил всех своим мотоциклом. Люси обещает наладить выпуск подобных моему только к новому году, а у меня уже есть. Ну, это так, к слову. Так вот, побывал в Академии. Ректором назначили... Креспо! Хотя чему удивляться? Сейчас военные в моде, а военные тётки, которые остались верны Лукасу, тем более. Наша классная под эти категории подходит как нельзя лучше, так что...
        Поболтали мы с ней, пообщались. Она и предупредила, что меня, Ариас и Дюран ждёт приз - лучшие ученики года. Свои комнаты и всё такое прочее. Отлично. Теперь никто не будет укоризненно смотреть, когда я буду возвращаться из «Ямы». Правда, Креспо тут же заявила, что в комнате мне долго жить не придётся, потому что третий год обучения - это практика. Альба дель Мар, к примеру, поедет в Аллату, где востребованы её таланты Растений и Земли. Дюран официально, наверняка, будут прикреплены к Имперскому Госпиталю, где верховодит Анжелика. Ну а меня, наверное, опять ждёт вотчина госпожи Алонсо. Вот уж она мне крови попьёт, чувствую... Ну, ладно, прорвёмся.
        Засунул в сумку последний учебник и огляделся. М-да, оброс я за лето вещичками, надо признать. Точнее, за последний месяц. Скинул военную форму, и оказалось, что из прежних вещей я вырос. Блин, ну почему я вырос сейчас, а не год назад?! Придётся опять менять гардероб. Костюмы выходные, костюмы на каждый день, костюмы спортивные. Военная форма гражданского контрактника, которую я обязан буду носить на базе, а ведь есть ещё форма слушателя Академии, которую я обязан носить в учебном заведении. Повседневная и домашняя одежда, мотоциклетная экипировка... Книги по бронеходам, книги по биомышцам к бронеходам, книги по кристаллам... Альбомы со схемами и просто рисунками... Хоть бы рисовать научился толком, а то получается иной раз как у Пикассо, самому догадываться надо. Ну, видно, не судьба.
        ***
        За окном бибикнула машина. Это дядя Марко, который отвезёт меня в Академию со всем барахлом. Эх, грехи мои тяжкие, шмотки мои неподъёмные... Пора!

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к